Глава 1

  
  
  
  Северная Пальмира, Град на Неве, Жемчужина Балтики, Окно в Европу... Удивительно много имен для столицы, чей возраст в сравнении с иными стольными градами был даже не молодым, а ужасно, просто невозможно юным! Хотя, конечно, сам каменный исполин считал себя уже вполне взрослым и состоявшимся - может, иные города и постарше его будут, зато по части опыта он им ничуть не уступал. А то и превосходил, потому что европейские "старички" долго росли до своего нынешнего звания и состояния - он же изначально был рожден как столица громадной державы!.. И со всем остальным у него все было в порядке и вполне по-взрослому: имелись у него на счету и войны с соседями, и длинная череда дворцовых переворотов, и уличные бои. Причем последние, что называется "в большом ассортименте" - начиная с банальной пьяной драки на кулачках, и заканчивая залповой стрельбой в упор пушечной картечью. Буйные развлечения русской аристократии вообще, и доблестной лейб-гвардии в частности; большие и малые пожары на любой вкус, частые эпидемии тифа и холеры... А уж эти регулярные подтопления стылой балтийской водичкой!.. Бр-рр!!! Еще, на пороге своего двухсотлетия Сакт-Петербург мог гордо и с полным на то правом заявить, что за прошедшее время ни единого разу не был взят осадой или штурмом - а вот он наоборот, не раз встречал цветами и музыкой победоносные полки Русской императорской армии, вернувшиеся из заграничного турне. Краков и Варшава, Милан и Генуя, Дрезден и Брюссель, Берлин и Париж... Ах, эти названия звучали для него настоящей музыкой! Тем более сладкой, что сам город святого Петра так и не стал почетным трофеем ни для кого из чужих военачальников. Нет, было как-то раз, когда английская эскадра пожаловала в гости, вздумав пугать его бомбардировкой калеными ядрами... Вот только как неожиданно объявилась, так же быстро и убралась, стоило только пушкам Кронштадта гневно рыкнуть на самонадеянных нахалов!..