Александр Сапегин.


Жизнь на лезвии бритвы - 3.


Часть 1.


Раскалённое небо Татуина.


  
  
   Я уже напоминал вам, насколько я невезучий тип и насколько, при этом везуч? Да-да, такая вот тавтология. Не упоминал, да. Напоминаю. Нет, это же надо было угодить в переплёт с перемещением между вселенными! О, боги, за что вы меня так не любите?! Я вам, что, игрушка, едрид-мадрид? Хотя Миледи само воплощение совершенства, но здесь я её почти не чувствую. Отдалённое эхо, тающее среди горных вершин, не в счёт. Перешагнуть за грань у меня не получается, проще лбом метровую кирпичную стену пробить. Нет, вы не подумайте, я не жалуюсь... ну, почти не жалуюсь, так, маси-паси, вот настолечко, даже просвета между большим и указательным пальцем не видно. Если закрыть глаза и разобраться беспристрастно, мне сказочно повезло. Да-да, я нисколько не иронизирую. Подумайте только, ведь меня могло выкинуть где-нибудь в километре от поверхности, а так как в тот момент ваш покорный слуга был полностью дезориентирован, то лететь бы ему топором, плавающим по табачному кумару. Строго вниз по законам физики. Вомп-крысы, скажу я вам, сказочно бы обрадовались бифштексу из одного перемолотого в фарш Лорда Слизерина. Впрочем, если бы им что-то на тот момент досталось. Шмяк об песок или скалы, красные брызги во все стороны и вскорости ветер пустыни разносит по округе запах жаркого, идущего от камней или песка, нагретых до состояния раскалённой сковородки. На аппетитный дух моментом слетелись бы песчаные скарабеи (так я назвал чёрных жуков, прячущихся глубоких прохладных слоях грунта) и серые панцирные сколопендры - те ещё страхолюдины.
   Не лучше выглядел вариант с подземным выходом в мир иной. Зато сразу могилка. Чпок, и готово - отмучился болезный. Так что я везучий сукин сын, только везение кривое, с подвыподвертом. Самый главный подвыверт заключается в настоящей каше, образовавшейся в голове. Переход во плоти, так сказать, тряханул изрядно - мозги будто в блендере взбили. Перемешалось всё, что с помощью окклюменции два десятка лет аккуратно раскладывалось по полочкам. Часть воспоминаний, похоже, накрылись тазом или канули в Лету. Начинаешь о чём-нибудь задумываться, а там дырища размером с пробоину в "Титанике". В целом, судно моего имени не затонуло и не разбилось о рифы, что внушает определённый оптимизм в возврате потерянного и восстановлении порушенного. Окклюменция рулит, есть все шансы восстановить ментальную пробоину и шансы, замечу, очень и очень неплохие, поэтому с самозахоронкой спешить не следует. Я ведь себе цель поставил домой вернуться. В лепёшку разобьюсь, а к своим девчонкам и спиногрызым обратную дорогу найду. Нельзя мне помирать, никак нельзя. Может быть поэтому привычная рожа в наколдованном зеркале выглядит несколько моложе - скинувшей полтора десятка лет и сам я себя ощущаю неоперившимся студиозусом выходе из альма-матер, а не степенным магом, облечённым немалой властью и ещё большей ответственностью.
   Как всякий настоящий попаданец, а я теперь, понимаешь, дважды лауреат этого почётного звания, я обязан сделать следующие вещи эээ, нет, не то, что вы подумали - кому состряпать командирскую башенку на репульсорном танке найдётся и без нас, лавры Владимира Высоцкого у него же пусть и остаются, а советовать что-то Палпатину (если тот сейчас у руля, узнать бы какой год сейчас) Мерлин меня упаси. Не та я муха, чтобы жужжать - на раз прихлопнут и пикнуть не успеешь. Надо сначала до слона вырасти, затем лишь походы в посудные лавки устраивать. Я это к чему веду, к тому, что здесь и сейчас, да и в целом по галактике ДДГ ваш покорный слуга представляет величину немногим отличающуюся от нуля, то есть он никто и звать его никак.
   Ой, что-то мысль в сторону вильнула, а ведь первоначально её гибкий хвост крутился о том, что должен делать каждый попаданец. В первую очередь каждый угодивший в переплёт должен беречь свой мозг! И не делайте такого недоверчиво-скептического выражения лица, ведь мозг - это главный инструмент любого попаданца, поэтому его надо любить, холить и лелеять. Мне мои мозги ещё дороги, как память, из-за чего я второй день занимаюсь латанием ментально-мнемонических и мемориальных дыр. Сей процесс небыстрый и времени на полное восстановление уйдёт ой как не мало, но я не отчаиваюсь, ибо дорогу осилит идущий.
   Вторым по значению за мозгом стоит вопрос наличных ресурсов, главным из которых является волшебная палочка - это ресурс материальный, к нему плюсуем зачарованный костюм с рунной вышивкой, сапоги из драконьей кожи, ремень и плащ из шкуры василиска, несколько перстней и золотых побрякушек, меч в ножнах (какой я Айсдрейк-Слизерин без мифрилового меча, да в торжественный день), нож перочинный и... И всё, в принципе. Материальные ресурсы кончились. Не густо. Плавно переходим к нематериальному. Магия... магия наличествует в виде сущих крох в окружающем пространстве, основная надежда на выработку магического ядра. Не думал, не гадал, что сам себе и наставникам буду возносить осанны за жестокие уроки и выматывающие тренировки по раскачке ядра и внутреннего источника. Дедушка Кощей в своё время знатно надо мной поиздевался - до кровавых соплей, но теперь нерадивый ученик поминает добрым словом лысого старичка и любителя компьютерных игр, отпетого садиста, одним словом. Сильно на многое надеяться не стоит и шибко затратное колдунство мне ныне не по плечу, как и полное перевоплощение в анимагические формы, между тем пустить бомбарду или наколдовать воды получится. Могу аппарировать недалеко или "скользить", шаговая боевая аппарация тоже осталась, как и возможность частичного перевоплощения. Могу руку изменить, получив таким образом драконью лапу, покрыться чешуёй или заменить глаза на очи василиска. По мелочи всё могу и это плюс. Третьим нематериальным активом является СИЛА. Впрочем, здесь и сейчас она плавно карабкается на вершину пьедестала. В ДДГ с СИЛОЙ полный порядок. Не знаю, сколько медихрениан, или как их там у меня в крови, затмлю ли я по этому показателю чебуратора - зеленоухого гранда по имени Йода и няшку Палпатина, но по внутренним ощущениям в хвосте джедайско-ситхской пищевой цепочки толочься не буду. Что-то намекает мне на первую четверть списка. При условии, если я найду учителя и потренируюсь как следует годиков так пять, можно замахнуться и на первую сотню-полусотню и выше в личном рейтинге силы. Пока что я самоучка. Дадли, Гермиона и я сами до всего доходили. Своим умом, методом проб и ошибок, синяками и шишками с разбитыми в кровь кулаками и коленями. Если в фехтовании на светошашках любой форсюзер уделает новоявленного адепта как бог черепаху, то непосредственно в силовом противостоянии не всё так однозначно. Усиление, телекинез, молнии силы, майндтрик, силовая ковка и некоторые другие аспекты мы постарались освоить по максимуму. Да, не бог весть что, но тыковку набить могу и набил уже некоторым...
   Заинтересовались, кому свой овощ на плечах оказалось не жалко? Да есть тут товарищи. Это ведь только кажется, что пустыня - это бесплодный безжизненный край. На самом деле тут кого только не водится: вомп-крысы, крайт-драконы, прочие твари, в том числе таскенами зовущиеся. На второй день это было. Путешествую я, значит, по утренней прохладце до ближайших скал, чтобы до состояния шашлыка на встающих солнышках не зажариться, а тогда я ещё не знал, что нелёгкая в лице Джекила и его спецслужбовских дружков меня на Татуин закинула (подозрения были, не скрою, но мало ли в Испании разных Педров, так и с двумя солнцами над горизонтом - мало ли во вселенной планет с пачкой светил за атмосферой), и тут чувствую на себе взгляд. Нехороший такой оценивающий взор, всё больше к сапогам и плащу прикипающий. Был бы хищник какой, вомп-крыса, например, то оценке на каллорийность вся тушка бы подвергалась, а тут шмотьё взглядом обхлопывают - прицениваются, а в ментале азарт и жажда наживы прослеживаются. Пришлось головой покрутить и внутренним радаром попытаться засечь источник интереса. Благая мысль пришла в голову вовремя, промедли я секунду и в черепную коробку пришла бы пуля, разогнанная гаусс-винтовкой до скорости тысяча метров в секунду. Нижепоясничный комок мгновенно собрался в горсть, адреналин наглухо забил сосуды и на этом зверском коктейле я аппарировал на верхушку торчащих из песка скал, со стороны которых в моей тушке попытались наделать дырок, незапланированных природой. Аппарировать-то аппарировал, но чуть вниз не скатился от убойного амбре, прущего от нескольких замотанных по самые макушки в тряпьё убивцев с винтовками в руках. Ни разу в жизни не мывшиеся двуногие тела в количестве четырёх штук гнусно порыкивая, поднялись над камнями, разыскивая через толстенные бинокли добычу, которую куда-то унесло волей пустынных демонов. Убрав обоняние и оглядевшись на предмет наличия дополнительных охотников и не найдя оных, я решил судьбу парней с большой пустыни, то есть с большой дороги. Аки ястреб слетев со скалы, угостил молнией одного, накормил авадой другого, чуть не получил прикладом в нос от третьего, за что отдарился парными ступефаями с инкацеро. Всё, готовы субчики. Вроде и повоевал пять секунд, а состояние после стычки было сродни разгрузке вагона с углём из времён после армейских, когда я снимал квартиру, живя отдельно от родителей. Проще было их всех убить, но где потом брать другие источники информации?
   В тот день мне первый раз "посчастливилось" и на жуков посмотреть со сколопендрами, и на прыгающих крыс с велоцираптора размером и на ещё какую-то дрянь - голодная живность подчищала трупы таскенов, телекинезом отброшенных метров на тридцать от временного лагеря. Брр, познакомился с фауной... Трупов образовалось два, первый, естественно - это словивший аваду, а второй помер в результате потрошения мозгов. Где легилименцией, а где майндтриком и круцио животворящими, я копался в головах пленников. Языки не выучил, такое за день-два и за три не делается при любых раскладах, но образную информацию к размышлению почерпнул. Информатор, к сожал... почему к сожалению? Ни капли я не сожалею, тем более эти песчаные уроды мечтали вдоволь натешиться с покойником в моём лице, а о картинках развлечений и кулинарных пристрастий лучше умолчать. Скажу одно - фантазия у таскенов больная и извращённая. В общем, выкинув трупы, чтобы не воняли, я связал двух оставшихся пленников покрепче, таким образом лишив их даже призрачной надежды на побег, и улегся в тенек на послеобеденную сиесту. Для пущего комфорта пришлось выбить волшебной палочкой на камнях несколько рунных схем и запитать магический кондиционер. Можно было провести день в небольшой пещерке с обратной стороны скал, где бывшие охотники стреножили пять верховых бант с поклажей, но воняло в пещере неимоверно. Смердело там так, что никакая магия не помогала. Воняло всё: тряпьё, палатки, поклажа и банты пахли не весенними фиалками, поэтому предпочтение отдалось каменной арке с валунами, защищающими от ветра, несущего вездесущий песок. Здесь, в прохладе и относительном комфорте, легче переварить попадание в Далёкую-Далёкую Галактику и на Татуин, в частности.
   Отдохнув и пожарив конфискованное в одном из вьюков подвяленное мясо, о котором было точно выяснено, что "донором" стала молодая банта, я вновь принялся вытягивать из аборигенов информацию. Намучился до розовых слоников перед глазами. Таскены не люди и мыслят они несколько иначе, не так как драконы и простые смертные. Семь потов сойдёт, пока начнёшь ассоциативные ряды выстраивать и на их основе вести своеобразный диалог. Учитывайте, что делиться с вами информацией не желают от слова совсем, вот и приходилось где кнутом, где плёткой добывать искомое: дороги до ближайших городов и поселений, места расположения ферм вододобытчиков, удобные стоянки, как справляться с живностью, те же банты требовали ухода и кормёжки, а абы кого они к себе не подпускали и многое другое. К вечеру один из таскенов присоединился к собратьям за невысокой кучей песка, став кормом для диких обитателей планеты, а последний, основательно заимперенный и запуганный, ушёл в пещеру к бантам. Завтра за пару часов до рассвета мы мы выступаем к ближайшему городу. Судя по информации, добытой из голов усопших таскенов, при удачной погоде и отсутствии песчаных бурь, впереди у нас около шести или семи дней пути.
  

*****


  
   Второй день караван из пяти бант и двух разумных, которые с относительным комфортом разместились на спинах животных, движется... Да, интересно, а какую сторону света он движется? То, что в сторону города это и так понятно, а вот относительно сторон света не очень. В голове таскена я не смог отыскать этих понятий. Допускаю, что они существуют и даже повсеместно применяются даже этими пустынными дикарями (впрочем, дикарями, как раз, пустынники считают всех остальных), но ассоциации и понятия в нашем понимании разнятся, поэтому не вышло выкопать нужное из кучи информации, хранящейся в голове невольного проводника. Инстинкты дракона, опирающиеся на умение видеть электромагнитные линии, говорили о движении в юго-восточном направлении, но что здесь принимается за юг, а что за север и какое полушарие Татуина из них какое? Ладно, это вопрос не первостепенной важности, с географией разберусь в городе, а пока стоит задача выжить на переходе, а после суметь обзавестись документами и каким-нибудь способом пристроить собственную тушку на хлебное место.
   В каноне Татуин повсеместно считается самой глубокой пятой точкой галактики, находящейся у черта на куличках, но, если я правильно помню, не смотря на анальный статус эта пыльная планетка является важным перекрёстком гиперпространственных путей, поэтому совсем уж смешивать с грязью её не стоит. Что ещё можно почерпнуть из памяти? Хатты! Точно, планетой правят разумные слизняки, они же общепризнанные "крёстные отцы" криминальных картелей и боссы мафии, а будет мафия держать в кулаке то, что не приносит прибыль? Не отвечайте - это был риторический вопрос. Один из общеизвестных примеров - гонки на подах известны по всей галактике и хатты имеют на них нехилый куш, так что деньги вокруг этого пустынного шарика крутятся немалые кто бы что не говорил.
   Накидывая картину мира крупными мазками, останавливаюсь на варианте того, что реальные властители жестко контролируют криминальную вольницу, а при наличии высоких технологий это возможно осуществлять с помощью тотальной цифровизации и ДНК-контроллеров, так что белому пятну в моём лице требуется из белой вороны стать чёрным членом стаи, иначе заклюют.
   Пока я строил планы, вокруг медленно и торжественно проплывал окружающий пейзаж. Оглядываясь вокруг, ловлю себя на мысли, что даже пустыня может произвести хорошее впечатление. Второй день в дрожащем мареве миражей танцуют сказочные дворцы и фантастические города, тонущие в зелени и прохладе многочисленных садов и фонтанов. Хочется верить, что умирающий мир, в котором ещё теплится жизнь, вновь оживёт и земля, сгоревшая в огне чудовищных орбитальных бомбардировок, обретёт леса и моря. Дома я слышал легенду, что миражи не берутся ниоткуда - это воплощённые образы реальной истории мира. Если это так, то Татуин был красивой планетой, которой не повезло оказаться в перекрестье прицела. Как маг и дракон я всей душой надеюсь, что жизнь восторжествует и, опять ловлю себя на мысли, готов лично приложить к этому руку, крылья и хвост. Да, занятно - собственничество у драконов развито чрезвычайно, вот и я подспудно уже начинаю считать планету личной собственностью, ведь других разумных драконов на ней не наблюдается. Покажите мне хоть одну стаю. То-то и оно.
   Мерлин, я слишком многого набрался от Гермионы и драконов, что сам себя начинаю считать крылатым хищником, хотя принадлежу к двуногим не пернатым... Полностью перевоплотиться здесь мне не светит... и это меня убивает. С чёртового переноса прошло всего ничего, а тоска по полёту и небу грызёт с недетской силой. Посмотрим, что будущее покажет, может быть полёты на флаерах и космических кораблях сумеют заглушить или даже избавиться от природной тоски, грызущей моё человеко-драконовское естество.
   Ещё что поражает - это оглушающая тишина, нарушаемая мягким шелестом песка и тихим шепотом ветра, передвигающим с места на место мириады песчинок. Впрочем, данная благодать наблюдается во время дневных стоянок и ночёвок. Во время движения в узор звуков пустыни вплетается размеренная поступь бант, оставляющих за собой длинную цепочку следов, скрип поклажи, покрикивание погонщика, закутанного в тряпки по самые глаза, хриплое дыхание и периодический рёв животных. Удивительные твари, скажу я вам. Копыта у бант сильно напоминают верблюжьи, только ещё шире, что не позволяет им проваливаться в песок. Длинная густая шерсть, как ни странно, надёжно защищает от перегрева. Выносливость, ещё один фактор, роднящий животных разных миров. Банты, как и верблюды, могут не пить несколько дней, но добравшись до воды, они легко выхлёбывают по несколько десятков литров. У таскена чуть глаза через очки не вывалились, когда на первой вечерней стоянке я с помощью палочки заполнил водой каменную чашу - поилку скота. Колодца поблизости не было и терпеть в ментале чудовищную жажду животных не осталось никаких сил. Разумом я понимал, что для бант это далеко не предел, но терпения не осталось. Погорячился я тогда. Откуда при колдовстве берётся вода? Правильно, из ближайшего источника или из воздуха, и чем выше влажность, тем легче колдуется. С влажностью на Татуине конкретный напряг, если ты не на полюсах. Ваш покорный слуга, несмотря на приличный возраст, чуть не сдох по причине излишней дури. Выдать разом пятьсот литров воды - это сильно и безрассудно. Видимо голову мне напекло прилично, раз я разучился ею думать. Хорошо абориген заимперен, иначе он мог расправиться со мной, как с младенцем. Сумасшедше заверещав и сорвав с поклажи пустые бурдюки, таскен оттолкнул мешающих ему бант, начав наполнять емкости драгоценной влагой. Безумно похрюкивая, он, наполнив очередной бурдюк, каждый раз оборачивался в мою сторону. Чтобы не получить нейросенситивный шок пришлось наглухо закрыться щитами и прикинуться веником. Только наполнив полтора десятка кожаных емкостей, таскен, не снимая тканной маски, напился сам, остальное выхлебали банты, на каждую морду у них примерно получилось литров по семьдесят. Они бы выпили и больше, но кто им даст? Наблюдая за пьющей скотиной, я прикидывал варианты заработка на воде, которая должна стоить немало. Золотое дно, заодно и магическое ядро дополнительно раскачаю.
   - Хыр-Хар, быр! - оставив воспоминания, проследил за рукой таскена, указывающей сторону каменных зубцов - причудливо выветренных скал в пяти или шести километрах от нас. - У-урр!
   Понятно, сегодня ночуем там, основные слова таскенского наречия я к сегодняшнему вечеру уже выучил. Длинное "у-урр" подразумевает наличие на стоянке колодца, значит с водой будет попроще. Хитрая аборигенская морда оценила качество наколдованной мною воды и не хочет тратить запас в бурдюках. Мне то что, скотиной всё равно заниматься ему.
   Внезапно забеспокоились банты.
   - А-А-А-РР! -истошный крик и рёв перепуганных животных прервались взметнувшимся вверх песчаным султаном.
   Мелькнула зубастая пасть, с легкостью перекусившая таскена пополам. Перейдя на визг, первая банта рухнула в песчаную ловушку, откуда сразу донёсся характерный хруст смыкающейся зубастой пасти и предсмертный хрип. Остальные животные, тяжело переваливаясь, во всю прыть рванули к спасительным скалам. Вот ты какой, оказывается, крайт-дракон, погань песчаная! Взревев дурниной, банта подо мной бежала впереди всех, но одуревший от крови и дорвавшийся до бесплатного варан-переросток не думал выпускать сытный ужин из когтистых лап. Выбравшись наружу и подняв за собой настоящий пыльный шлейф, он быстро настиг отставшую банту. Испуганное блеянье заглушил громогласный рык. В несколько неуловимых движений располосовав брюхо и выпустив добыче кишки, крайтова зараза бросилась догонять десерт, ведь подыхающая в луже крови закуска никуда теперь не убежит. На всё про всё ненасытному татуинскому десятиметровому мутанту понадобилось секунд семь.
   Развернувшись в сторону опасности, я никак не мог как следует прицелиться в несущуюся за нами зубастую гадину. На скачущей во весь опор банте мотыляло из стороны в сторону не хуже, чем в футбольном мяче. Вскорости ещё одну животину постигла печальная участь товарок. Порвав бедной скотине горло, крайт-дракон устремился за оставшейся парой и тут я сумел настроиться, обретя равновесие на бешено раскачивающейся спине верховой банты.
   - Авада Кедавра! - бесполезно, луч поглотил песчаный султан из-под лапы дракона. - Твою... Бомбарда! Бомбарда!
   Второй луч заклинания врезался в покрытую костяными отростками чешуйчатую спину, вырвав приличный клок чешуи и мяса за передней левой лопаткой. Одновременно с бомбардой я силой попытался нащупать сердце дракона, но не преуспел в сём богоугодном начинании, хотя призрачная рука почти сомкнулась на трепыхающемся мешке. Образно получив по зубам, крайт-дракон оставил преследование, резво нырнув в спасительную глубину песков, толща которого скрыла и уберегла его от справедливого возмездия. Пока я вновь настраивался в силе, дракон успел смыться.
   - Ушёл, тварь! - сплюнул на песок я. - Тварь!
   Интуиция подсказывала, что мы ещё встретимся, эта погань нас просто так из лап не выпустит. Скалы скалами, там шансы устроить засаду или подкрасться незаметно у дракона не столь велики, как в песках, но за границей скальных пород он вполне может попытать удачу. Мерлин, я непозволительно расслабился, перестав мониторить всё вокруг. Пустыня же, плоский стол и магии нет, а тут... Да, наказание за разинутый клюв последовало незамедлительно. Впредь буду умнее, к тому же желание проверить канонно-фанонные слухи относительно жемчужин в желудках местных "жемчужниц" стало только сильнее. Больше эта мордредова, точнее ситхова тварюга незаметно ко мне не подберётся. В следующий раз роли поменяются.
   Получив волшебного пинка, банты быстро доскакали до места стоянки, от страха забившись под скальный навес. Кое-как успокоив и напоив животных, ради чего пришлось немного колдануть, что, при наличии недалёкого источника воды получилось не в пример легче, чем на прошлой ночёвке я, матерясь через раз, начал разбивать временный лагерь. Засушенные бантовские "лепёшки" достались крайту со второй бантой, как теперь разводить костёр? Почти вся посуда сгинула вместе с таскеном, благо у меня остались котелок, нечто напоминающее чайник с набором трав для заваривания и что-то вроде сковороды. Бинокли, ружья и боеприпасы тоже никуда не делись, как и скудные припасы вяленого мяса и каких-то высушенных овощей, которые разбухали, будучи опущенными в воду. Под стакан или кружку да ложку я что-нибудь трансфигурирую, под плиту можно приспособить любой из валунов, докрасна раскалив его с помощью элементарной рунной цепочки. Плохо, что корма для житвотных осталось на одну, от силы на пару кормежек, впрочем, это не критично, до города как-нибудь дотянем, если...
   Хорошее слово "если", если у линии горизонта не поднимается и не набухает густая грязно-рыжая дымка надвигающейся песчаной бури. Осознав очередную напасть, я ужаленным кузнечиком заскакал вокруг, выплавляя руны на камнях и, под аккомпанемент ветра, взревевшего раненым медведем, ставя защитные барьеры. Свет померк, поглощённый песчаным облаком, чьи наждачные бока вовсю принялись тереть камни и подтачивать вовремя возведённую защиту. Загнав бант на подветренную сторону ниши скалы, я расстелил попону и, под звуки бури, придремал.
   Буря несколько часов пробовала на зуб импровизированный стан. Напрасные хлопоты. Устав терпеть завывания ветра, я наложил несколько звуковых экранов и поставил барьеры перед бантами, а то с тупых животин станется сунуться за границу защитного периметра. В конце концов ветер начал стихать и мне показалось, что я расслышал какой-то непонятный металлический лязг.
   - Что за хрень? - убранные звуковые экраны, подтвердили, что лязг мне не приснился. Темное нечто остановилось на границе пустыни и скального участка.
   - Похоже гости пожаловали, - прошептал я, набрасывая на себя дезилюминационное заклинание. В силе ощущалось несколько десятков источников жизни. - Так-так...
   На фоне заалевшего на востоке неба выступил чёрный силуэт стального пятиэтажного песчаного краулера джав.
  
  

*****


  
  
   Наверное это инстинкт опасаться всего нового и неизвестного. Всё же Кощей вбил в меня здоровую паранойю, поэтому я предпочёл не высовываться из-за скал, предпочитая наблюдать за краулером из убежища.
   Глядя на эту бронированную махину не перестаю задаваться вопросом, как он ездит по песку? Да, можно до упадка тыкать пальцем в широченные гусеницы, можно приводить аргументы по мощности двигателей и удельном давлении на почву и прочее, но вопрос остаётся в подвешенном состоянии. Не думаете ли вы, что за магией я забыл о физике? Ничуть, вынужден вас разочаровать и какой бы эта вселенная не была иной, законы физики никто не отменял. Да, могли, и скорее всего изменились привычные мне константы, предположим скорость света и что-нибудь другое, но общие принципы остались неизменны. Как была в Хогвартсе колченогая табуретка о трёх ногах, так и в Храме Джедаев она такая же. Возможно называют сей предмет мебели иначе, но по трём признакам утки - это утка и есть. Краулер по сути представляет собой танк-переросток и весу в нём не десятки и сотни, а тысячи тонн. Этот сухопутный крейсер с места сдвинуть та ещё проблема, не то, что катиться с ветерком. Видимо конструкторы предусмотрели некие облегчающие вес репульсорные установки или платформы на днище, иначе я даже ничего предположить не могу. Источником энергии служит какой-нибудь реактор, разместить который в корпусе сухопутного кораблика не вызывает проблем.
   Пока я рассматривал данное чудо инженерной мысли мелких татуинских инженеров, попутно обновляя различные скрывающие барьеры, на левом борту краулера ожил стальной нарост, напоминающий танковую башню с грубо пришпандоренным к ней медным раструбом тромбона. Учитывая диаметр раструба чуть ли не в полтора метра, в глубине моей души тяжело заворочалось беспокойство, что это "ж-ж-ж" неспроста. И правда, башенка покрутилась туда-сюда, лениво дёрнулся мордредов раструб и на мою голову опустилась дубина невидимого великана...
   Первой мыслью после появившихся проблесков сознания был вопрос, о том, что я пил, ибо ощущаемый во рту смрад от тысячи нагадивших в него кошек логически подводил к разгульной пьянке и безудержному веселью накануне. Впрочем, мысль улетучилась быстрее, чем успела обрести плоть. Изменённый магией и анимагическими сущностями метаболизм по большей части избавлял оборотня в моём лице от неприятных последствий излишних возлияний. Драконий желудок сжирал всё, а печень плевать хотела на что-то меньше, чем чистый медицинский спирт или ядрёная гномья самогонка, так что выше обозначенную версию опускаем ввиду её несостоятельности.
   Во вторую очередь в голову вплыл сакральный вопрос о сапогах. Почему о сапогах? Потому что через сапоги металл никак не сможет холодить голые пятки и столь же голые бёдра. Так, какая падла содрала с меня штаны и обувку? Клянусь, поймаю, глаз на жопу натяну и моргать заставлю.
   Третьей волной полоскания мозгов, хотя по всем канонам она должна быть первой, стало беспокойство о волшебной палочке. Слава Мерлину и провидению, не обнаружимая для чужих специально зачарованная кобура ощущалась на левом предплечье, как и мерный ток магии через магическую сердцевину главного инструмента любого современного мага, а учитывая, что наполнение палочки выполнено из моих же, скажем так - компонентов, то обнаружить её я смогу и на другом конце вселенной.
   Говоря в целом, паники не было, но играть роль голого бесштанного бревна, не имеющего сил пошевелить пальцем, мне не понравилась. Почему голого? Лопатки и спину спросите, кожа которых плотно контактировала с холодной шершавой поверхностью. Меч тоже изъяли, сволочи, мозгошмыги плюшевые. Знаете, за давностью лет я уже как-то подзабыл, как это ощущать себя беспомощным. Последний раз такое было, когда нас с Гермионой, как бабочек, накололо на пику. Того или тех, кто вернул мне воспоминания стоит отблагодарить. Не думайте ничего плохого, я их просто убью. Без затей, без мучений обычной милосердной авадой. Да будет так.
   - Быр, мыр-громх, ты откуда? - из той тарабарщины, вываленной внезапно нарисовавшимся надо мной грязным мужиком в изорванном костюме-скафандре, я разобрал только последние слова.
   Таскены были не совсем дикими. Второй "выпотрошенный" мной кое-как изъяснялся на галактике или на основном языке, говоря другими словами, видимо нахватался от пленных. Надо же их трясти на разного рода "ухоронки", вот и держат местные у себя таких полиглотов. Жаль запас слов у бедняги оказался не столь велик, как мне хотелось.
   - Уу-мм-м, - бешено вращая глазами и силясь пошевелить онемевшими членами, кое-как выдал я отсохшим горлом. Засушенная култышка, в которую превратился язык, бесполезно тыкалась в зубы и нёбо.
   - Быр-быр, лежи! Бфар, кроо роурт, дуро пуду, - на грязном лице покровительственно мелькнул оскал зубов, и всё бы ничего, но свежая брешь из двух зубов в верхнем ряду, и налитый синевой бланш под левым глазом сразу подводили к выводу о пленённом положении нового знакомца.
   Я, парень, и без тебя понял, что наступило полное "пуду", иначе бы не лежал здесь в грязи и блевотине в одних труселях и невидимой кобурой для волшебной палочки на левой руке. Я могу приласкать и без "костыля", но для тонких воздействий или для той же глубокой легилименции палочка подходит лучше грубой силы. Прикрыв глаза, я начал гонять энергии по организму., медленно и верно разгоняя стада мурашек, набросившихся на онемевшие руки и ноги. Похлопав меня по плечу, беззубый скрылся из поля зрения. Босые ноги прошлёпали куда-то на три или четыре метра в сторону от меня в дальний угол камеры, ограждённой силовой решёткой от ангара, забитого различным металлоломом и различными дроидами разной степени целостности. Из невидимого сектора камеры сразу донеслось несколько голосов. Понятно, нас тут несколько.
   Хорошо же меня из станера приложили, по-доброму, от души, можно сказать. Это как ступефай из нескольких десятков палочек разом словить. Энергию по организму десять минут гоняю, а руки-ноги и шея только-только шевелиться начали. Кряхтя как тысячелетний дед, я кое-как лёг на бок, чтобы разглядеть сокамерников, как в сплошной металлической стене напротив моего лица образовался проём и в помещение шагнул типичный инопланетянин, каких привыкли изображать наши земные уфологи - высокий большеголовый зеленокожий красноглазый гуманоид. К данным признакам необходимо прибавить безносое лицо, гладкую кожу, лишённую даже намёка на растительность, длинные руки с длинными пальцами, венчающими узкие кисти, искривлённый в презрительной усмешке жабий рот и сапоги из драконьей кожи, в которых щеголял этот поганый ксенос. Мои сапоги. И мой плащ, небрежно наброшенный поверх на нечто, напоминающее скафандр. И мой меч, висящий на широкой перевязи, надетой на скафандр. Интересно, где остальные детали туалета и побрякушки, снятые с моих телес?
   Мерзко ухмыльнувшись, ксенос, в котором фанаты звёздных войн с лёгкостью могли бы опознать дуроса, начал что-то говорить по-прежнему невидимым мною сокамерникам. Те ему заискивающе отвечали, но, видимо, чем-то не угодили, так как красноглазая жабка сорвала с пояса длинный хлыст, который сразу же окутался электрическими разрядами, и начала охаживать им людей за моей спиной. К скрипу металла, шуму вентиляции и гулу силовой решётки мгновенно добавились характерный свист и крики боли тех, кому не повезло угодить под удар хлыста. Избиением прочих несчастных дурос не ограничился, несколько раз электрохлыст, в кровь разрывая кожу, приложился по моим бокам. Больно, чёрт побери, но не больней круциатуса. Что, что, а уж терпеть боль я научился. Спасибо дедушке Кощею. Садист, сука! Это я не про деда, а про красноглазую жабу, соломинку ей в задницу. Глумливо засмеявшись, если гнусавое хрюканье можно принять за смех, мучитель пошёл на выход. Не издав ни звука, я ненавидящим взглядом провожал спину дуроса, скрытую складками моего плаща. Через несколько секунд палач исчез во вновь открывшемся проходе. Помните, я обещал не мучить пленителей? Беру слова обратно... Его или их смерти не позавидуют, обещаю.
   - Хорош валяться, - буркнув под нос почему-то по-русски, я медленно собрал тело в кучку, встал на колени, прохрустев всеми костьми и суставами словно в восточном боевике, чем привлёк внимание стонущих соседей, дружно переставших оглашать ангар криками боли и запоздалыми стонами, а затем, под прицелом семи пар глаз, выпрямился во весь рост.
   - Вот же гадство, - сколько лет общаюсь на английском, а как припёрло, так родную речь никаким дустом не вытравить. Для острастки хрустнув шеей и самую малость поиграв рельефной мускулатурой, скрыть которую не пыталась ни одна капелька жира, я шагнул к избитым людям. - Эпиксеи, эпиксеи, ферула. Эпиксеи. Анапнео - последним заклинанием снимаю кашель, мучающий знакомого беззубика, шею которого окольцовывают набухшие кровяные жгуты, оставленные электрохлыстом. - Эпиксеи.
   - Энервейт, - раскрытая ладонь ложится на лоб широкогрудого мужчины, с лицом, едва ли не по самые глаза заросшим чёрной бородой. Видно, что когда-то за бородой тщательно ухаживали, но теперь она сбилась в грязные кровавые колтуны. Последний пациент оказался широк в кости и приземист и производил впечатление типичного фермера. Не знаю почему, может быть своей основательностью?
   - Кха-кха! Банта пуду! - пришёл в себя фермер.
   - Пуду, не сомневайся.
   Как ни странно, мои сокамерники оказались людьми. Все семеро, ни одного чертового зелёного или серо-буро-малинового ксеноса, хотя вру, бледная поганка в углу хоть и относилась к отряду человеков, но к его отдельному рогатому подвиду, забраками называемому. Не припомню, бывают белые забраки? Красные есть, жёлтые встречаются, Мерлин с ним, мне ещё цветовыми различиями рас мозги засорять не хватало.
   Убрав окровавленные ладони с горла, беззубый космонавт разразился быстрой речью, из которой понятными оказались предлоги и поминаемое дерьмо банты.
   - Стоп! - раскрытая ладонь на вытянутой вперёд руке оказалась межвселенским жестом. Проглотив окончание последнего слова, беззубый замолчал. Наклонившись к нему поближе, начинаю пристально всматриваться в глаза:
   - Легилименс!
   Операцию пришлось повторить ещё шесть раз. Удивительный мир непуганых идиотов. Так просто дать незнакомому человеку залезть себе в головы, я просто поражаюсь беспечности некоторых разумных индивидуумов. Только у забрака и, как это ни странно, у фермера, выявилось хоть какое-то наличие зачаточных барьеров в разумах, обойти которые не составило труда. Остальных можно было читать на поверхностном уровне.
   Зачем я полез в головы людям? За знанием языка, естественно! Покойные таскены какой-никакой базис дали, осталось нарастить словарный запас, как мясо на кости. Помимо прочего я поработал психологом, убрав у людей лишний негатив и подлечив им нервы. А вы думали легилименция нужна только мысли читать? Вы это только колодомедикам не скажите, засмеют, потом позору не оберётесь. Легилименция - тончайший инструмент в руках опытного колдомедика-психолога. Я не беру в расчёт откровенную клинику, гораздо труднее выявить обычное нервное расстройство или обнаружить причину стресса, скрытую за шелухой различных мыслей и переживаний, не удалив которые можно получить снежную лавину психического срыва с чем-то похуже, а колдомедик, как лазерным скальпелем, уничтожает точку бифукации. Я конечно не нанимался дечить фермеров, наёмников и просто проходимцев, нервишки им подправил, заодно обогатился филологически.
   - Что ты сделал? - недоверчиво ощупывая голову, и проводя грубыми ладонями по венцу из рожек, спросил забрак.
   - Подлечил вас, нервы подправил, - на общем, путая местоположение слов, ответил я.
   - Как пером внутри черепа пощекотили, - хмыкнул беззубый.
   - Так и должно быть.
   - А это ничего, что я детство, как в обратной съёмке вспомнил? - не унимался забрак.
   - Чего? - изобразил я удивление бровями и мимикой. Прям святая невинность, сам себе почти поверил. - Интересный побочный эффект. Дома я такого не наблюдал, психотерапевтам будет интересно.
   - Дома, это где, в Храме? - проявил интерес высушенный солнцем худющий брюнет с вытянутым костистым лицом, глубоко посаженными глазами и носом-клювом, доминирующим на лице. Из одежды на брюнете было нечто напоминающее тонкий обтягивающий комбинезон, который носят под космическим костюмом.
   - Храме? - продолжал играть дурочку я.
   - Так ты не джедай? - продолжал то ли спрашивать, то ли настаивать брюнет.
   - По-вашему я похож на джедая? - я картинно развёл руки в стороны. - Весь такой правильный защитник сирых и убогих, поборник света. Будь я джедаем, я должен буду помиловать зеленомордого ублюдка и сдать его на руки представителям правосудия. Знаете, уважаемые, я предпочту сам быть и судьёй, и палачом, - трансформировав зубы в треугольный акулий оскал, хищно улыбнулся я.
   - Тогда кто, ситх? - напряглись наёмники.
   - Парэл, тебе ли не всё равно? - не желая провоцировать конфликт, влез в беседу забрак.
   - Ормун, ты не понимаешь, обычные люди не владеют такими штучками!
   - За кого ты меня принимаешь, Парэл?
   - Я не ситх, - решил поставить точку я, хотя в далеком детстве и юности причислял себя к адептам данного учения, - и не джедай. По-вашему, только ситхи и джедаи владеют Силой? Неужели в вашей части галактики других орденов нет?
   - А ты откуда такой взялся? Из какой дыры вылез? - блеснул глазами брюнет, проглотив подкинутую мною зацепку.
   - На ваших картах и каталогах гипермаршрутов моя звёздная система не обозначена? - я в упор посмотрел на подозрительного брюнета.
   - Неизведанный рубеж?
   - Ещё дальше, - язвительно ответил я, приготовившись развешивать лапшу на чуткие уши собеседников. - Вы считаете Татуин задницей галактики, а теперь представьте, что у задницы есть своя задница, так вот, и там живут люди. По крайней мере планета у нас куда приятней местной бесконечной пустыни.
   Брюнет и забрак переглянулись, остальные вели себя тише воды, ниже травы, из чего становилось понятным, что в группе пленников верховодили именно эти две личности, а беззубый был у них на подхвате.
   - А как здесь оказался? - слово взял Ормул-забрак. - И откуда общий знаешь?
   - "Слепой" прыжок, слыхал о таком, это когда ты неудачно выныриваешь рядом со звездой и прыгаешь наугад, чтобы не сгореть к ситховой матери.
   - Надо быть совсем без головы, чтобы скакать в гипер рядом с таким массивным объектом, - хмыкнул рогатый.
   - Захочешь жить, не так раскорячишься, - отрезал я, встретив понимание в глазах всех присутствующих, - какое "или" ты выберешь, если выбор состоит из двух "или" причём одно из них гарантированно ведёт к предкам? Вот и я о том же. Врубил гиперпривод и молился, чтобы моя скорлупка не развалилась и движки не пошли вразнос. Гиперпереход корабль выдержал, а вот когда мы вывалились в обычный космос, он начал разваливаться на части, пришлось быстро сигать в спасательную капсулу и чапать до ближайшей кислородосодержащей планеты. Едва ноги унёс, реактор рванул так, что до сих пор глазам больно. А здесь плюхнулся в пустыне и сразу попал в лапы к уродам в тряпках. Пришлось перебить вонючих гадов. Что, не стоило, это были хорошие парни?
   - Ты не сказал, откуда знаешь общий?
   - С этим проще. Лет сто пятьдесят назад в нашу систему занесло колониальный республиканский транспорт - древняя развалина, но с работающими движками и двумя тысячами гибернационных капсул со спящими колонистами.
   - Это же сколько тысяч лет назад строили такие летающие гробы? - не удержался от присвиста брюнет. - Тысяч двадцать как уже...
   - У нас и таких не было.
   - А на чём вы летали?
   - На внутрисистемных калошах, мы только-только до соседних планет добрались. Верите, нет, республиканское судно и всё, что было у него на борту до последнего винтика разобрали, изучили, всё, что можно, из колонистов, которых смогли разбудить без последствий для организмов, тоже вытрясли всё возможное. Оказывается, они провалились в гиперпровал, по всей видимости, во время гиперперехода корабль умудрился оказаться возле сверхновой во время взрыва и капитан принял решение запихать всех в капсулы и положиться на удачу. По внутрикорабельному времени с момента провала до выхода в обычный космос прошло триста десять лет.
   - Я слыхал подобные сказки от старых звёздных волков, - качнул головой забрак, - раньше гиперприводы вообще не отличались надёжностью и старинные потеряшки до сих пор вываливаются то тут, то там. Либо с высушенными мумиями на борту, рассыпающимися в прах, либо сплавленные в сплошные куски металла. Этим ещё повезло, капсулы спасли, да и колониальные транспорты делали с бронёй больше метра. Брок Бутылка рассказывал, что лет семьдесят назад им повезло встретить рудовоз времён мандалорских войн с тремя сотнями тонн концентрата фрика на борту. Половина экипажа передралась тутже, вторую половину прибили хатты, когда оставшиеся пригнали рудовоз к Нар Шаддаа. Слишком много запросили и грубо себя повели, что не понравилось Клану Десилиджик. Бутылка тогда улизнул в кантину и пил третий день, потому и выжил.
   - Два метра, - прервал рассказ я. - Моя прабабка из республиканских колонистов. Красивая была в молодости, вот Лорд Слизерин и не устоял. Интересно, хоть я и не совсем человек, но наши расы оказались совместимы биологически, от чего невольно поверишь в теорию "сеятелей". Отсюда и знания языка, - да, шито белыми нитками, но в правдивое русло косо и криво укладывалось. Люди проглотили ложь. Мелочи они забудут, но главное, что я из Неизведанного Рубежа запомнят крепко и подтвердят если надо. Легилименция нужна не только мысли читать.
   - Лорд? Всё же ситх? - уловил для себя главное брюнет Парэл.
   - Успокойся, - лениво отмахнулся я, - на моей планете нет такого глупого разделения, как здесь. Сила одна и делить её на светлую и тёмную стороны неправильно. Правильней называть меня форсюзером, а не вешать клеймо. Кстати, а как вы тут оказались?
   - Джавы...
   История стара, как мир под двумя солнцами. Мелкие волосатые паршивцы оказались не так просты, как показано в фильмах и говорится в каноне. Они ещё те проныры. Джавы заслуженно считаются одними из лучших механиков и ремонтников, делающих конфетку из некой субстанции. Дай джаве кучу металлолома, и он соберёт тебе работоспособного дроида. Ещё рядом с джавами нельзя оставлять дроидов без присмотра - упрут. Вообще, к их лапкам, покрытым чёрным волосом, липнет всё, что плохо лежит и не прибито гвоздями, да и то, что прибито, тащится с шумом и гамом. Если рядом джава, держи ушки на макушки и не спускай глаз со всего дроидного и элетромеханического. Платёжные карты тоже держи в глубоком загашнике. Также всем известно о взаимной ненависти татуинских аборигенов, можно смело утверждать, что у обоих местных рас в ходу расхожий девиз: встретил джаву/таскена - убей! Про хорошего мёртвого джаву/таскена говорить не стоит. Нелюбовь и кровную вражду уже ничем не остановить, пока одна из сторон не уничтожит другую или они взаимно не уничтожатся. И пока до этих "светлых" дней далеко, кланы джав скидываются деньгами на финансирование пары специальных отрядов егерей, которые выслеживают и уничтожают таскенов. Песчанные люди, стоит отметить, не остаются в долгу, взрывая краулеры. Всем нам не повезло оказаться в плену у такого отряда.
   Перед самой песчанной бурей радар краулера засёк таскенский караван и смог под прикрытием непогоды подобраться к стоянке, накрыв площадь мощным станнером. Что не афишируется, так это то, что джавы подрабатывают работорговлей. Не стоит радоваться, если из таскенского плена вас освободили джавы или ваше передвижное средство сломалось в пустыне и вас подобрал краулер. Таких "или" может быть много, в любом случае, если у вас отсутствует идентификатор Джаббы Хатта, или Гардуллы, или какой другой документ, или вы не сможете предложить за себя адекватный по меркам джав выкуп, он же оплата за спасение (впрочем, те всегда придерживаются строгих расценок, что не умаляет того факта, что не всем эти расценки по карману), то вас продадут на рабском рынке в Мос Эспа или в Мос Айсли - итог один, смерть, растянутая во времени. Сами джавы возиться с рабами не любят, предпочитая скидывать хлопоты на плечи таких, как банда Бхото Плама. Кстати, я уже имел честь с ним познакомиться и вынести ему приговор. Хозяева пепелаца на гусянках тоже не избегут слепого правосуди. Ради дела можно прикрыть глаза.
   Чтобы у "клиентов" не возникало мыслей о побеге, и они не ерепенились, им вшивают специальный чип с микроскопической дозой взрывчатки, способной перебить шейные позвонки, а порой оторвать голову. Главное, что сканеры эту гадость не берут.
   - Тебе тоже вшили, пока ты валялся в отключке, - подтвердил мои худшие опасения Ормун-забрак.
   - ЧТО?!
   Сказать, что я задохнулся от гнева и ненависти, значить не сказать ничего! Да как эти твари посмели?! Никогда и никому я не позволю сделать из себя раба! Лучше сдохну, но перед этим отправлю в могилы всех, кому в головы придёт мысли надеть на меня рабский ошейник! Я - Лорд Слизерин, Лорд Айсдрейк и никогда не буду рабом! Не знаю, что отразилось на моём лице, но узники дружно решили держаться от меня подальше. На их лицах проступил неподдельный страх.
   - Механикум Ревелио! - проводя ладонью вдоль шеи, прорычал я. В отличие от Гомениум Ревелио, данная версия искала чужеродное механическое тело, независимо от его размера.
   -У тебя змеиные зрачки, - дрожащим голосом каркнул брюнет Парэл. Плевать!
   У самого основания шеи руку кольнуло тепло, острый коготь, сформировавшийся на кончике указательного пальца правой руки, непринуждённо вспорол плоть, а притягивающий импульс вырвал из неё кунжутное зернышко рабского микрочипа.
   - Это он? - окровавленная ладон ткнулась в нос забрака.
   - Да.
   - Хорошо, - трясясь от ярости, рычал я, - очень хорошо! Терпи, рогатый! Механикум Ревелио!
   - Ай! - вскрикнул забрак, когда бритвенной остроты коготь вспорол его шею.
   - Держи свой чип. Эпиксеи. Следующий!
   - Давай я, - подсел ко мне фермер, стоически перенесший операцию по извлечению чипа.
   - Парэл, ты стесняешься, что ли? - едко улыбнулся я одними губами. Не стоило смущать народ острым частоколом, внезапно образовавшемся во рту. - Я буду нежен.
   - Иди ты! - нашёл в себе силы отшутиться брюнет, поворачиваясь ко мне спиной. - Я по бабам.
   - По бабам он, да вы гляньте на этот суповой набор, на него же без слёз смотреть нельзя! Ты баб на жалость берёшь, герой любовник? - под всеобщие смешки извлекал чип я. - У них сразу материнский инстинкт просыпается и они тебя накормить пытаются...
   - Ага, сиськой! - во весь рот улыбался Ормун.
   В этот момент дверь в камеру отъехала в сторону и яркий свет переходного тамбура высветил давешнего дуроса и столь же зеленомордого родианца. Кто не знает или не помнит, Хан Соло представителя этой расы завалил в кантине. Я во вселенной звёздных войн меньше пяти дней, но как я уже ненавижу ксеносов!
   - Что здесь происхо`дит? - булькнул дурос, снимая с пояса хлыст.
   - Ну, превед медвед! - Как долго я вас ждал, касатики. Дьявольская улыбка сама собой наползла на моё лицо...
  

*****


  
   Свистнул хлыст, жаркое электрическое пламя опалило волоски у правого уха и попыталось свернуться подобно приготовившейся к атаке змее, как стук рукоятки с элементами питания, упавшей на железную поверхность пола, остановил атакующий порыв.
   С академическим интересом энтомолога я приблизился к двум распластанным на стене зелёным насекомым. Незамысловато свернув родианцу шею и отбросив тело к узникам, которые с каждой секундой всё явственней и явственней примеряли к себе эпитет "бывший", я занялся дуросом.
   - Не вздумай нагадить в сапоги! - сжав ему шею когтистой лапой, в которую превратилась рука, я разогнанным танком вломился в разум красноглазого ксеноса.
   Через десять минут пускающий зелёные пузыри "овощ" свалился на пол и подвергся молчаливой и неотвратимой экспроприации экспроприированного. Временный костюм и одежду пришлось несколько раз очистить магией перед её трансфигурацией под привычный мне размер и фасон. Благо сапоги сели на хозяйскую ногу, как влитые, а плащ привычно опустился на плечи. К окончанию мини мародёрки, дурос начал подавать признаки жизни и пытался что-то грозно лепетать.
   - Он ваш, парни, - измазавшись зелёной кровью, я погрузил в шею гада несколько зерен рабских чипов, перед этим отдав им изъятый у дуроса пояс, на котором крепился пульт управления чипами и электрохлыст. Пачкать руки об этот мешок отборного дерьма мне перехотелось, к тому же в кубрике резалось в сабакк ещё трое подельников обгадившегося красавчика.
   Прогулка по чужому разуму оказалась продуктивной. Кое-какие секреты, номера сейфов на предъявителя... Деньги хаттов, в вупиупи и пеггатах. Не так много, как хотелось, но десять минут назад я совсем ничего не имел. Десять тысяч пеггатов по нынешнему курсу обменивались почти на четыреста тысяч республиканских кредитов. За такие деньги можно было приобрести очень хороший кораблик, причём с верфи, а не с рук, хотя модернизированная версия на вторичном рынке порой предпочтительней. Я сказочно удивился, когда выкопал в мозгу дуроса примерную стоимость моего меча... Около пяти миллионов в золотых слитках, либо в другой котируемой в галактике наличности. На руки, Джабба Хатт даже торговаться не станет. Неплохо, совсем неплохо. По зрелым размышлениям имеет смысл заложить клинок. Бхото Плам успел сделать спектральный анализ мифрилового сплава. Оружие из бескара всегда было в цене, а тут сплав фрика, электрума и бескара. Как такое возможно, он не понимал, но вот оно, зримое наличие невозможного весом почти в полтора килограмма. Попробуй теперь докажи, что это обычный гномский мифрил. Впрочем, мифрил тоже не дёшев. За сие произведение искусства в своё время пришлось отдать около сотни тысяч галеонов. И тоже золотом. Чёртовы гномы, едят они его, что ли? Это сейчас во мне драконья скаредность проснулась, тем более пришлось распотрошить собственную намагиченную лежанку. Гермиона обещала хвост по самую шею оторвать, если я хоть одну монетку из её кучи для сна возьму.
   Кроме выше обозначенного и жалких десяти тысяч, в сейфах хранился компромат на сильных мира сего. Бхото не один год скрупулёзно собирал информацию на различных чиновников и чинов из силовых ведомств, тратя на информаторов солидную часть заработка. Честно говоря, сам он "накопал" немного - шиш, да маленько. На больших тузов он не замахивался, чтобы не лишиться головы, но мелкие фигуры в республиканском секторе, прилегающем к пространству хаттов, "окучивал" по полной программе, не гнушаясь ничем, но профит всё никак не выходил. Деньги улетали в трубу. Основной объём компромата дуросу достался от другого лица, настоящего профи шпионажа, оступившегося на мелком камушке... Об этом чуть позже, в связки с другими фактами, характеризующими будущего покойника. Большой интерес вызывал вопрос, что же этот прожжённый авантюрист, прохвост и садист забыл у джав? Соблазнился на тысячу пеггатов в месяц? Несерьёзно, господа! При его талантах это семечки. Деньги и ещё раз деньги, большие деньги, как свежий навоз мух, манили нашего зелёнокожего друга, сумевшего два года назад взять за жабры одного залётного ботана из службы безопасности Коррелианской горнодобывающей компании. Спец горнодобытчиков что-то разнюхивал на развалинах аванпоста "Цзерки" - древней горнорудной и оружейной компании, давно сошедшей со сцены и почившей в бозе, но заржавевшие сундуки "мертвеца" до сих пор манили искателей сокровищ различных мастей. Из хроник известно, что вследствие очередной войнушки, охватившей галактику, "Цзерка" три тысячи лет как убралась с Татуина. Собиралась они быстро, в спешке побросав некоторые секретные объекты, до сих пор хранящие свои тайны в глубине песков.
   Ботан Гругр Р`ган, слыл одним из лучших специалистов внешних рубежей по хроноартефактам, легко получив от коррелианцев подряд на распасшку непаханой целины Татуина. И всё бы у ботанской собаки выгорело, но была у него небольшая слабость - карты. Гругр знал о проблеме, тщательно следя за собой и стараясь не поддаваться пороку, тем не менее погорев на игре в саббак. Из вылущенной шишки, зовущейся головой Бхото Плама, становилось ясно о сливе, устроенной конкурентами ботана. Работа на информационном поле и ниве шпионажа всегда опасна и полна кочек, вот и здесь кто-то удачно прыгнул в дамки, а кто-то слетел с игрового поля. Как вы поняли из намёков, Бхото элементарно подловил Гругра на игре в саббак, до этого удачно подсыпав тому в бокал "синей пыли", наркотика, снижающего критическое восприятие мира. В итоге профессиональный агент нежданно негаданно попал на очень приличные деньги. Чтобы списать долг, ботан выдал слухи о поиске коррелианцами следов рудовозов "Цзерки", а также их испытательных полигонов, где последние испытывали артефакты раката и новое оружие. Дабы должник не вздумал зажимать откровения, Бхото отдал несчастного на расправу подручным трандошанцам. Возложенный на кухонный стол связанный по рукам и ногам ботан стал экзотическим блюдом безжалостных ящеров, заживо отхватывающих кровавые куски с ляжек "обеда". Запытанный до смерти ботан, упокой сила его душу, сдал всё: личный архив с компроматом, контакты агентов, в основном "слепые", когда чипы с информацией оставлялись в условленных местах, а деньги переводились на анонимные счета. Перед смертью он успел поведать, что следы древних артефактов ведут к джава. Коротышки точно что-то нашли в песках и это не никому не нужное железо, а нечто более дорогое и ценное, ведь анализ силовых и несущих конструкций краулеров даёт интересный результат на пробу (агенты коррелианцев успели обследовать одну из подорванных таскенами машин до прибытия хозяев). Бескар на Татуин никто не поставляет, а он есть, по крайней мере в металле, используемом коротышками! А если есть в металле, значит где-то есть и без него, это ведь элементарно! Перемахнув ботану глотку кривым ножом, Бхото оставил труп на столе, вскоре трандошане "утилизировали" тело. Почувствовав запах денег, дурос встал на след и приложил немалую толику усилий для заключения контракта с егерями джав. Главным он считал втереться в доверие, а рабы, рабы - это так, хобби, попутный заработок, со всех сторон приятный довесок. У каждого есть маленькие слабости и порочные увлечения. ...
   Что я могу сказать, а точнее подумать - информация всегда являлась товаром, имеющим солидную стоимость, здесь я целиком и полностью согласен с почившими кладоискателями. Главное теперь мне не сложить голову в поисках сокровищ, а это здесь запросто. Плюнут на труп и выбросят в пески на прокорм местным тварям. Зато в отличие от прошлых мародёров у меня есть одно несомненное преимущество - империо! К заклятью подчинения в нагрузку шёл целый букет магических клятв и сопутствующих нейропрограммируемых проклятий, дающих уверенность, что носитель секрета умрёт, но не проболтается. Замечу, отсутствие некромантов иногда благо.
   А мне пора вспомнить о втором правиле попаданца - слушать больше, а говорить меньше. Лучше вообще помалкивать, глядишь за умного сойду. Кивнув самому себе, я, прихватив забрака и беззубика, направился в кубрик.
   Трандошане и аман - ещё один представитель расы разумных рептилий ДДГ, сопротивления оказать не сумели. Смешно, но вся банда дуроса оказалась подобрана по цвету. Ха, у Бхото был пунктик на зелёном? Получив по оглушалке с инкацеро в зубастые морды, ящеры переместились на крышу краулера, где благодарные люди оставили их получать витамин "Д" под двумя палящими солнцами Татуина. Естественно, крепко привязав к специальным скобам перед насильственной витаминизацией организмов. Знаете, вид трёх скукоженных высушенных урюков к вечеру не вызвал во мне ни капли жалости, ящеры за всё ими сделанное ещё легко отделались.
   Из владельцев краулера никто не пострадал, не считая командования. Немного круцио, много легилименции, что у меня чуть голова не раскололась от боли, горсть подчиняющих клятв, закреплённых рунными микротатуировками на коже джав, щепотка империо и у меня лояльный экипаж и пара секретов, из-за которых могут снять голову. Командир егерей оказался занятной особой, допущенной к некоторым секретам. Джавы знали места, где песчаное море скрывает космические корабли, нашедшие здесь последний прикол, но не знали, рудовозы это, или боевые крейсера сгинувших рас и галактических государств. Раз на раз не приходится. Бескар, последний раз найденный в мандалорском рудовозе триста лет назад, по-тихому используют до сих. Откапывать остальное ушлые коротышки не решаются, закономерно опасаясь всевидящего ока Джаббы Хатта. Можно, конечно, поделиться за солидные проценты, если бы не жадность. Джавы искренне считали своим всё сокрытое в песках. Копаясь в мозгах мелких волосатых вонючек, я никак не мог отделаться от образа собак, сидящих на сене. Сами не гам и другим не дадим. Печально, но егеря станут жертвами нападения таскенских рейдеров. Взрывают они домики на гусеницах и этот взорвут после того, как всех людей высадят в городе. Мне не нужен след, ведущий ко мне, я и так засветился дальше некуда. Боевую рубку я захватил в одиночестве, когда команда забрака брала под контроль машинный зал и жилые палубы, и мозги мелким "кипятил" в то время, когда бывшие рабы обживали каюты с кубриком. Заранее пришлось побеспокоиться с наложением империо на главного механика. Стоит машине удалиться от города на дневной переход и на ней произойдёт досадная случайность с реактором, вышедшим на запредельные обороты. Трах-бабах...
   А пока на голографическом радаре только-только засветилась отметка диспетчерской башни космодрома Мос Айсли, я решал вопрос легализации в новом для себя мире. Кстати, Бхото Плам попытался качать права и был не понят. Всю глубину непонимания позиции дуроса отразил палец с заскорузлыми ногтями кряжистого фермера, вдавившего кнопку на пульте управления чипом. Я не находился у клетки во время исторического диспута, но свидетели утверждают, что оторванная голова улетела в другой угол ангара. Врут, наверное.
  

*****


  
  
   Получилось ещё лучше, чем я рассчитывал. Всё же одна ветреная дама, да не повернётся она ко мне спиной и тем, что пониже поясницы (хотя я бы на подобное везение не рассчитывал), соблаговолила одарить меня своей благосклонностью. А случилось то, что высадив людей и пополнив запасы, егеря джав направились в пустыню и нарвались на засаду крупного отряда таскенских рейдеров, устроивших западню на самих охотников.
   Вообще пятидесятимильная зона вокруг городов считается сравнительно безопасной, всякие банды разбойников предпочитают не лезть на земли, контролируемые хаттами, наёмники которых регулярно вычищают разный "охочий люд" на подведомственных участках, не шибко разбираясь, таскен ты или с планеты Плюк неудачно прилетел, поэтому пустынники держатся в отдалении от городов. Джавы об этом прекрасно знали и на этом их подловили. В итоге аборигены помножили друг друга до стремящихся к нулю величин. Заимпереный механик успел разогнать реактор, красиво бабахнувший после подрыва под гусеницами контрабандной барадиевой взрывчатки. В итоге рожки да ножки остались не только от экипажа джав, но и от нескольких сотен таскенов. Да, кисмет, как говорят на востоке.
   Всё это я узнал, сидя в обеденном зале кантины средней руки и попивая сиреневый сок неизвестного фрукта. Хорошо, что хорошо кончается, мне даже стало немного жалко джав, но в мире, где магии самый мизер, надеяться на силу империуса по меньшей мере глупо. Недели две или три заклятие продержится, а потом тихо развеется и тогда у кое-кого возникли бы вопросы. Оно мне надо? Нет, конечно.
   За одно благое дело хочу сказать коротышкам спасибо. Мелкие охотнички легализировали меня, проведя по всем базам данных раба Гарольда Александра Слизерина, купленного у пиратов, совершивших рейд в Неизведанных рубежах, как вольноотпущенника, заслужившего свободу за особые заслуги перед кланом джав. Провести меня через пиратов оказалось намного проще, чем выдумывать другую легенду. Космические флибустьеры откуда только кого ни попадя не тащат в Галактическую Республику, ещё один несчастный дикарь с грязного куска грязи с окраины галактики никого не удивит. В чём заключались заслуги не так важно, главное, что мне из рук в руки передали удостоверяющие личность документы, цифровые удостоверения, чипы и датапады. У командира егерей была такая возможность, как и доступ в Галанет, где республиканские и хаттские чиновники за определённую мзду, переведённую со счетов егерей, предназначенных для расчёта с наёмниками, оформили мне двойное гражданство. Теперь у меня два паспорта - гражданина Республики и вольного йомена Пространства хаттов. Земля - приличный участок на тихой аграрной планетке, где-то в тысячу гектаров площадью, досталась от родианца, чья шея не перенесла крепких объятий. Копил зелёненький на старость, храня документы в сейфе командира краулера, ни на йоту не доверяя дуросу и коллегам с трандошии. С подельничков бы сталось развести неосторожного толстосума на всё, что непосильным трудом нажито. Ничего, я не гордый, принял недвижимость в виде посмертной компенсации за вживление рабского чипа. Джавы тоже не дураки, компенсировали всё, что можно, переведя на обезличенный счёт деньги, предназначенные по контракту наёмникам, отошедшим в мир иной. Семь тысяч пеггат на дороге не валяются. О прочих активах, взятых из головы командира, я упоминал ранее.
   Остальным попутчикам пришлось несколько изменить память, аккуратно откорректировав "легенду". И сидел я в отдельной клетке, да и попал на борт краулера задолго до их поимки, доставшись джавам и банде дуроса в виде оплаты за ремонт боевых дроидов. Ну, не хватило у залётных джентльменов удачи налички на оплату работы коротышек. С каждым бывает, а рабы ныне в цене. Что касается пиратов - прилетают. Ни для кого не секрет, что джавы ведут дела с различными прощелыгами, скупая у них битых дроидов и электронику по цене металлолома. Вот и везут к ним полные трюмы различного неликвида едва ли не со всех концов галактики. А пиратам, грабанувшим какой-нибудь мирок или транспорт сама Сила велела, совершить обмен бесплатно доставшихся дроидов на звонкую монету или чипы на предъявителя. Остальное я оставил без изменений. Зачем придумывать лишнее?
   После высадки в городе, компания бывших рабов, не успевших как следует почувствовать и осознать в полной мере участь бесправной скотины, разбрелась кто куда. Брюнет, забрак и беззубый моментально испарились в сторону неприметной кантины, в которой обычно собирались наёмники. Вторая половина рабов, освобождённых из-под гнёта джав, незаметно рассосалась в неизвестном направлении. Со мной остался только фермер, которому в Мос Айсли некуда было податься. В принципе, Клигг Ларс, мог уехать в Мос Эспа в первый же день, тем паче пятьсот пеггат компенсации, как местному жителю, я у джав выбил за его моральные страдания, но преисполненный благодарности, он решил помочь освоиться освободителю на новой для него, то бишь для меня, планете. Наёмников из компании забрака и прочих с этим делом я прокинул, самим нужно было стараться. Эти ухари мне даже спасибо за освобождение не сказали, восприняв чужие труды на ниве ликвидации банд как должное. Зачем после такого отношения ради них стараться, с паршивых овец хоть шерсти клок, пусть они мою "легенду" по кантинам разносят и силе молятся за то, что живые остались, в здравом уме и трезвой памяти.
   А Ларс... с ним отдельная песня. Ларс... Ларс, чем-то его фамилия меня зацепила, затронув важную струну в покорёженной памяти. Интуиция нашёптывала, что бородатый фермер-влагодобытчик чем-то важен, но чем, Мордред его дери за ногу?! Не помню, вот же засада. Когда я учил язык и лазил в головах "учителей" времени копаться в чужих воспоминаниях особо не было, так, попутные картинки посмотреть, поэтому Клигг оставался для меня загадкой. Доверившись шестому чувству, я не стал отказывать бородатому добряку в его душевных устремлениях, хотя добряк, если вспомнить оторванную голову дуроса, он для своих. Впрочем, оный подход всемерно одобряется магами и не только ими. Возникшую лёгкую привязанность требовалось упрочнять. Чуть-чуть магии и простая человеческая симпатия обеспечена. Через день эффект закрепится сам собой, надо только поддерживать дружеские взаимоотношения, что не очень сложно. Ларс человек прямой, юлить не приучен, зато чувствуется в нём настоящий стержень, надёжность и крестьянская сметка. Такой не ударит в спину, в отличие от беззубой шестёрки забрака. Уроженец сурового мира льстить, заискивать и лебезить не станет, и гадости терпеть не будет. Подумав, я решил продолжить знакомство и, с прицелом на будущее, приблизить этого человека к себе.
   Так, разговаривая и разгоняя ногами пыльные султанчики, мы дошли до приличной гостиницы, расположенной на втором этаже кантины со смешным названием "Песчаный тушканчик".
   - Всё лучше, чем наёмничий притон, - басил Ларс, - чуть дороже, зато к тебе не полезут с виброножом и бластером за жизнь толковать да письками меряться, чья круче, и не будут дурь впаривать. Еда в "Тушканчике" приличная, хозяин сам следит, чтобы постояльцев не травили, девочки здесь чище, если ты понимаешь, о чём я. Сегодня никуда лететь не стоит, видишь, - мужчина махнул рукой в сторону горизонта с висящими над ним блинами солнц, - пыль курится. Буря в пустыне, как бы сюда ненароком не пришла. Лучше в гостинице пересидеть, чем в Песчаном море сгинуть. О, вот и пришли.
   Мы остановились около красочной голографической вывески, прикреплённой к стене дома, который ничем не отличался от соседей - основательное приземистое здание из серого песчаника.
   - Ну, веди, Сусанин, - хмыкнул я, переступая порог заведения. - Клопов тут нет?
   - Откуда? - удивился Ларс. - Я здесь, когда на ярмарку приезжал, останавливался. В каждом номере биоразрядники с ионной очистка по внутреннему контуру, а вот возле космопорта не факт, что кровососы отсутствуют, мало того, можно запросто какую-нибудь заразу подцепить. Там швали и разных отбросов со всей галактики хватает. Ты думаешь, почему там многие в скафандрах ходят и снимать их не собираются? Вот поэтому, дружище.
   Заселившись в номера, оказавшиеся на удивление просторными и наскоро ополоснувшись в душе (вода таки дорогущая, не до заплыва уточек), я спустился в зал, где за дальним угловым столиком, скрытым от прочих декоративной растительностью, уже восседал Ларс.
   - Предлагаю сделку, - заняв место напротив фермера, сказал я. - Ты мне рекомендуешь и рассказываешь, из чего то или иное блюдо сделано, что-то не хочется мне бантов хрен без соли жрать, а я оплачиваю счёт.
   - Договорились, - добродушно расплылся в улыбке Ларс. - Я из себя недотрогу строить не собираюсь, нашёл дурака, который пожрать от пуза откажется. Так, смотри на голофото - это мясо спума в соусе. Не помню, что за соус, но хрень острая, полчаса изо рта огнём пышешь, три часа пятиметровым факелом из задницы бздишь...
   Пока мы морили червячка, я завёл беседу, окольными путями вызвав Ларса на откровенность. Оказалось, что у него подрастает сын, который сейчас живёт у тётки в Мос Эспа, учась в местной школе. Денег у вдовца немного, а тут пятьсот хаттовских целковых привалило - куш не то чтобы очень большой, но и не малый. Солидный прибавок к семейному бюджету, ведь ради аналогичной суммы пришлось бы месяца четыре горбатиться на полях влагоуловителей. Теперь можно купить новые частотные охладители к вапораторам и проекторы к силовым щитам, ограждающим дом, да и сына направить на курсы механиков, что совершенно не будет лишним, и сестре немного на расходы подкинуть. Ферма от города недалеко, как раз на золотой середине "зоны безопасности", хотя случается, что таскены забредают. Оных объединённые отряды фермеров активно отстреливают, давая уроки хорошего поведения. Фермеры регулярно собирают отряды, выслеживая пустынников, кровью напоминая им, где находятся границы. За ферму Ларс не переживает, дом без хозяина встал на режим консервации, а за вапораторами сосед присмотрит. Конечно, Квилл Рант заберёт себе пятьдесят процентов добытой воды, но таков обычай. Когда Рант уезжает, Ларс точно также и на тех же основаниях следит за соседским водосборным оборудованием. Взаимопомощь на Татуине не на последнем месте. В одиночку за этой планете не выжить, а получить уважение у фермеров дорого стоит. Большой "плюс", что в данном направлении первые удачные шаги сделаны.
   Помимо Ларса, вашего почтенного попаданца интересовал вопрос года, в который он угодил милостью Джекила. Да, ваш покорный слуга почерпнул в головах галактических обитателей, что волей силы ему посчастливилось загреметь в 968 год от руусанской реформации. Моргана его знает, это когда? Хоть кол на голове теши, не помню, как руусан взаимосвязан с битвой у Явина. Плясать же от чего-то треба, ладно, с этим по ходу пьесы разберёмся. В канон я свалился или до него и за сколько "до" или "после"? Одно удалось установить точно, в кресле канцлера республики сидит Финис Валорум. Значит, "до". Вроде как потомок целой плеяды политиков, неоднократно гревших седалищами главное кресло государства, окопался на политическом Олимпе прочно и никакими хаттами его оттуда не сковырнуть. Про сенатора Палпатина с планеты Набу на Татуине слыхом не слыхивали. Не велика птица. Где Корусант, а где Татуин? Вот, то-то же! Ларса больше цены на местном рынке волновали, чем гранд политик.
   Постукивая вилкой по столу, я который день накидывал план действий, а чтобы приступить его реализации требовалось определиться с отправной точкой.
   - О чём задумался, дружище? - опрокинув в себя стопку местного пойла, спросил Клигг.
   - Да так, о насущном.
   - А что с ним не так? - закидывался Клигг аналогом опят.
   - Мне бы что-нибудь покрепче этих тряпок, - я потеребил застёжку снятого с чужого плеча костюма. Большую часть моих вещей банда дуроса успела располосовать, благо перстни и другие побрякушки удалось вернуть.
   - Это мы запросто, только плати, - Ларс махнул рукой, подзывая официанта. Острозубый твилек нарисовался у столика подобно Сивке-бурке. Мастер, нечего сказать. Протерев глаза, захотелось проверить инопланетянина на владение магией, но нет, чисто, ни единого поползновения. - Уважаемый, не подскажешь, где можно обновить гардероб?
   - Э-э, - заинтересованно блеснув глазами, твилек намекающе цыкнул и потёр большим и указательными пальцами правой руки. Получив перевод на личный браслет-терминал в размере пяти пеггат, официант начал разливаться соловьём, рекламируя лавку некоего Укко Тойдорианца.
   - Я понял, уважаемый, - барственным жестом, Клигг отослал твилека восвояси и повернулся ко мне. - Предлагаешь прогуляться?
   - Надо, одни трусы в запасе.
   - Да, это не дело, к ним бы ещё пару носков прикупить, - весело хмыкнул Ларс. - Сходим, погоди маленько, крылышки птицы пет заточу, не оставлять же это богатство на столе...
  

*****


  
  
   Услыхав нежный звон колокольчика, возвестившего о клиентах, решивших заглянуть в лавку, упитанный тойдарианец с блестящей тёмно-оливковой кожей зажужжал крылышками и гигантской мухой завис над прилавком.
   - Заходите господа, заходите. Чем я могу я вам помочь?
   Звуки тонули в мясистом хоботке носа, сросшегося с нижней губой и висящего ниже подбородка, из-за чего создавалось непередаваемое впечатление французского прононса с еврейским акцентом.
   - Здравствуйте, уважаемый! - сказал я, Клигг ограничился кивком.
   - Таки и вам не хворать, - я же говорил про евреев, хозяину только кипы для полного сходства не хватало. Прищурив плутоватые глазки, он вновь задал вопрос о причине визита. - Что вас привело к старому Укко?
   - Нужда, уважаемый.
   - О, ничего больше не говорите, это вы с нуждой правильно зашли, таки по адресу. Уважаемые, надеюсь, вы поделитесь, в чём она заключается?
   - В гардеробе.
   - Часть или всё?
   - Всё, уважаемый и ещё сверху.
   - Как замечательно, - потёр ладошки Укко. - "Всё", как я понимаю, от нижнего белья до мантий или вы предпочитаете плащ из бронеткани?
   - Три полных комплекта одежды, запасные сапоги, плащ.
   - А из того, что "сверху"? - хлопал крылышками тойдарианец.
   - Костюм из бронеткани или полную броню с функцией климат-контроля, фильтрами и системой жизнеобеспечения.
   - О, вы-таки на полный бескар`гам замахиваетесь, таки вынужден разочаровать с последним, такого не держу, но могу посоветовать, к кому обратиться, если есть, чем расплатиться, хе-хе.
   - Мандалорскую броню мне не потянуть, для начала давайте остановимся на чем-нибудь попроще, но климат-контроль и система жизнеобеспечения остаётся в силе
   - Понимаю, - кивнул хозяин, - дешевле космический корабль купить. Будьте любезны, уважаемый, встаньте в центр жёлтого круга, снимем с вас мерки.
   - Мне раздеться?
   - Зачем? - на тон громче зажужжал тойдарианец. - Таки, что я у вас там не видел? Хотя, будь вы зелёненькой тойдари с длинным хоботком, - причмокнул он. - Кхе-кхе, сканером обойдусь. Впрочем, если желаете, можете разоблачиться.
   - Под музыку, - хохотнул Ларс, севший на стоявший в углу стул.
   Взяв в руку нечто напоминающее фен, Укко жирным шмелём облетел вокруг меня и завис над терминалом.
   - Какие цвета предпочитаете, уважаемый.
   - Не маркие.
   - Серый, значит, нижнее бельё предлагаю бесшовное из синтетической термоткани, отлично подходит и для наших условий и для космоса, прекрасно тянется и не трёт. Не разрушается при усиленной ионной чистке. Верхнее из растительного волокна со вставками из так называемой бескаровой нити, практичное и очень крепкое, либо литое...
   - Бери волокно, - буркнул Клигг.
   - Я тоже так думаю, - кивнул я.
   - Натуральные ткани несколько дороже, уважаемые.
   - Меня бесконечно радует, что несколько, а не бесконечно.
   - По тому, что "сверху", имею честь предложить костюм из пятислойной бронеткани. Всё, как вы заказывали - климат, система жизнеобеспечания, газовые фильтры на шлеме. Костюм идёт в комплекте со спинными и грудными броненакладками, наручами и поножами с кортозисным напылением, креплением под оружие с магнитными захватами. Всё, как полагается. Шлем мандалорского типа с Т-образным визором.
   - Эти тряпки хоть один выстрел ручного бластера выдержат?
   - Обижаете, уважаемый. Три выстрела в упор из "ТехБласт - 400", а это десять тысяч единиц на залп! Проверено! Производитель гарантирует. Потом, правда, термоотдача у ткани нарушается, таки я с вами честен, уважаемый. Слушайте внимательно, я вам вот что скажу, даже будь у вас мандалорская бескаровая броня это вам не поможет, свыше семи попаданий никто не выдержит, зажарится от нагрева. Так зачем переплачивать? Таки берёте?
   - Сперва бы руками пощупать, а потом за деньги спрашивать.
   - Какие деньги, уважаемый, себе в убыток работаю! Чуть выручил, так трое голодных детей в доме.
   - Да что вы говорите? Я сам голодаю, ещё своих четырёх нахлебников кормить, итак последний пеггат вам отдаю, давайте поглядим на товар вживую, а то знаю я истории про фелинкса в мешке.
   - Ваше недоверие, уважаемый, меня расстраивает.
   - А ваше желание впихнуть заплесневелый неликвид, меня веселит.
   - Какой неликвид?! Уважаемый, где вы ещё возьмёте тканную броню с Корусанта за такие смешные деньги?
   - Папаша, не настраивайте из моих ушей камертон, это грабёж средь бела дня выдавать поточенные вомп-крысами тряпки за броню, которую сроду на Корусанте не производят. В корелианцев я бы ещё поверил. С Корусанта одна доставка в половину цены станет, кому вы мозги полощете, отец родной?!
   - Таки я ещё цену не назвал, а вы уже торгуетесь, уважаемый, может быть она вас приятно удивит?
   - Шокирует насмерть, вы хотите сказать? А потом вы оберёте труп, чтобы не возиться с покупателем?
   - Где вы ещё найдёте три полных комплекта одежды и бронекостюм за две тысячи пеггат? Вы папаше Укко ещё спасибо скажете!
   - Папаша, стоит мне сказать, что эта поеденная молью куча тряпок, придавленная сверху ржавыми бронепластинами, обошлась мне в тысячу пеггат, надо мной же весь Татуин потешаться будет!
   - Татуин лопнет от смеха, если вы, уважаемый, не возьмете в виде презента элементы питания и ручной бластер "ТехБласт - 300" с четырьмя катриджами. Тысяча семьсот, или идите ищите у других торговцев, может кто сжалится.
   - Ларс, видал, как тойдарианцы дурят нашего брата? Уважаемый, вы тут за смех говорили, но это даже не смешно, втуливать за скидку бластер, идущий в комплекте с костюмом! Прайсы центральных миров не только вы читаете, только из бесконечной жалости к вашим голодным детям я готов добавить сверху двести пеггат и ни вупиупи больше.
   - Я разорюсь с такими покупателями, уважаемый, ни один торговец не будет работать себе в убыток, мне одна доставка обошлась в четыреста пеггат. Таки вы за грабёж говорили, идите грабьте простачков за такие деньги, а я погляжу, как голодные вомп-крысы ломают зубы о бронеткань.
   Спонтанный торг продолжался ещё минут пять, доставляя мухе-переростку сказочное удовольствие. Одно слово - тойдарианец. В итоге мы сошлись на тысяче четыреста пятьдесят пеггат, сбив сумму на "ни тебе, ни мне", хотя по довольной морде летающего слоника было видно, что покупателя нагрели едва ли не на добрую треть стоимости.
   После примерки и подгонки одежды, благо мастерская располагалась тут же при магазине, я испытал бронекостюм. Тойдареанец реактивным шершнем летал вокруг, цыганкой приговаривая, какой я красавчик в боевом пиджачке и нахваливая свой товар. Начинка и система жизнеобеспечения работали без нареканий, а в случае чего "репаро" мне в помощь, подкладку ночью я обработаю рунами на прочность, износостойкость и удобство. Глядишь, вместо трех выстрелов, не изжарившись удастся пережить семь, то-то кто удивится. Получив деньги, Укко начал поторапливать нас на выход, сказав, что закрывает лавку. В Мос Эспа скоро должны начаться гонки на подах, он ни за что не хочет пропустить зрелище.
   Пока я торговался, примерял да испытывал, в желудке поселилось чувство голода. Почти три часа пролетело, не заметили, как. Услыхав о гонках, Клигг тоже заторопился в кантину. Вот же фанат. Оставив вещи в комнате, я спустился в зал, где перед широким, во всю стену экраном, собрались постояльцы и посетители, они же болельщики. Я думал, что ничто не мешает наслаждаться едой в то время, как гонщики нарезают круги по трассе, но глянув на экран, понял глубокую ошибочность суждений. Вышагивающие перед строем подов знаменосцы и список участников мигом перебили весь аппетит. Несуразный, без внешней обшивки дроид-секретарь с флагом на перевес и фамилия Скайукер в списке участников, кого угодно заставят забыть о жратве.
   Так-так-так! Вот и прорисовалась отправная точка! Очень жаль, что план "А" накрылся звонким медным тазом. К раздаче главных пряников я опоздал и поработать с мальчиком не выйдет, как и выкупить его в случае чего. Мальца уже не вырвать из цепких рук джедаев. Переходим к плану "Б", к тому же кто сказал, что я не могу заработать на гонках? Конкурируя со сказочными персонажами, твилек-официант нарисовался по щелчку пальцев.
   - Чего желаете, сэр?
   - Сэр желает сделать ставку.
   - Сию минуту, сэр, доступ к букмекерскому датападу стоит два пеггата. Вам принести датапад?
   - Чудно... - уловив правильный ответ во взгляде, твилек испарился. Через десять секунд плоская рамка планшета опустилась на мой столик, и я погрузился в коэффициенты ставок. Себульба, конечно, фаворит, но сегодня не его день.
  

*****


  
   - На кого ставишь, дружище? - ко мне подсел Клигг.
   Вместо слов я ткнул на иконку гонщика, выведя над экраном голографическое изображение белобрысого мальчонки.
   - Сдурел? Совсем с головой не дружишь? - подпрыгнул на месте фермер. - Пацан от горшка два вершка, он в прошлом году разбил свой под! Проще в Большой каньон башкой вниз сигануть, если денег не жалко, только завещание на меня отпиши. Себульба возьмёт приз, к хаттам не ходи. Я на него пятьдесят пеггат поставил.
   - Т-с-с, - приложил я палец к губам. - Зря, только деньги потеряешь. Поверь, друг мой, дагу сегодня не светит. Впрочем, это твои деньги, ну, не купишь, по глупости, охладитель к вапоратору, какое моё дело.
   - Вот скажи мне, с какой банты, а? Всегда светило, а сегодня крайт-дракон мимо прополз? - недоверчиво прищурился Клигг. - Что в этом пацане такого... или?
   Глаза фермера превратились в узкие щёлочки. Нервно огладив бороду, он, работая извилинами мозга, подозрительно таращился на меня. Блестящие глаза Клигга то распахивались во всю ширь, то скрывались за тяжёлыми бронестворками век.
   - Ты что-то чуешь, это всё твоя...
   - Ч-ш-ш, - палец у губ заткнул выкрик, - ты ещё на всю кантину разорись. Порадуй фанатов, комментатор бантов.
   - Так, где этот гад... Ага! - выхватив взглядом твилека, Клигг призывно махнул рукой. Скинув официанту на браслет два пеггата и завладев вожделенным датападом, фермер устроился возле меня. - Коэффициенты, конечно хороши, никто от шибздика геройских поступков не ждёт... Да, как же это всё напряжно! А, была не была! Смотри, я сто монет на пацана поставил, если проиграю, виноватым будешь ты.
   - Это с какой радости?
   - Из-за глупости, нефиг советами разбрасываться. Ты посоветовал, я, наивная душа, глупый татуинский трудяга, последовал совету друга. Оставишь меня без штанов, придётся тебе новые покупать. О, знаменосцы уходят, сейчас начнётся.
   На зал, до отказа набитый зрителями и фанатами десятка рас, опустилась тишина. Все напряжённо ожидали начала гонок, в которых многое зависело от стартового рывка пода и от занятого машиной места. Не выдержав напряжения, народ начал активно толкаться и перешёптываться.
   - Дави их всех, Себульба! - заорал кто-то из ряда столиков у самого экрана. Многоголосый гул мгновенно затопил зал.
   - Запри пасть, банта пуду, - ярого фаната дага несильно хлопнул по голове крупный трандошанец. Несколько слов на непонятном ящерском наречии, произнесённых им с яркой экспрессивной окраской я не разобрал, но и так было понятно, что зубастый болельщик не восторгами делится. - Достала эта собачья обезьяна. Куадинарос его сделает!
   - Ха-ха-ха, - раздалось со всех сторон. - Разуй глаза, этот придурок воткнул четыре движка с фазным синхронным сопряжением, идиот! Да он на первом повороте не сможет под удержать, тонким слоем по трассе размажется!
   - Много ты в подах понимаешь, - трандошанец обернулся с высокому тогруту, чьи монтралы и лекку украшала чёрно-белая раскраска.
   - Побольше некоторых! - не остался в долгу тогрут.
   Несколько родианцев в углу, булькающих на своём языке, активно обсуждали Оди Мандрелла - вторую татуинскую знаменитость, вечного конкурента Себульбы.
   - Не, парни, вы как хотите, но даг сегодня проиграет! Помяните моё слово! - типичный человек, один из группы наёмников в богатой экипировке, красной точкой лазерной указки покрутил вокруг машины карликового ксеноса. - У Рэттса движки в два раза мощней, чем у Себульбы.
   - Мик, так они и в два раза больше, Рэттс задерётся с ними в Лагуне маневрировать, - рассматривая что-то в датападе, ответил Мику его компаньон, тоже человек, но в защитном костюме пилота космического корабля. Присутствующие переключились на спорящую парочку, внимательно прислушиваясь к аргументам.
   - Ха, зато на прямой малыш вне конкуренции, остальные будут за ним пыль глотать. На такой тяге мелкий на орбиту вылетит. Горан, почему ты вечно со мной споришь?
   - Потому, что я вечно пью, на то, что ты мне проигрываешь. Твой мелкий любимчик продует Себульбе, я бы на твоём месте к четырёхрукому присмотрелся.
   - Спорим?
   - Опять облажаешься к хатту, а у меня печень не железная и бакто-камеры в запасе нет. Совсем тебе меня не жалко.
   - Не сегодня. Сегодня мой день!
   - Да-да, сегодня твой день поить меня, как и вчера, и позавчера. Как и всегда, впрочем.
   - Ну ты и зануда, Горан, нет чтобы поддержать друга.
   - И лишиться халявной выпивки? Ни. За. Что. Боль в твоих глазах при расставании с честно продутым - это бальзам на мою израненную душу.
   - Сукин кот, сегодня ты её лишишься.
   - Нет, вот увидишь, первым придёт Себульба или очкастый с четырьмя руками.
   - Рэттс вне конкуренции. Спорим?
   - Ну-ну. Ситх с тобой, спорим.
   - Ставлю пятьдесят пеггат!
   - О-о, я закажу на них ванну коррелианского виски! Принимаю!
   - Заткнись, Горан, а-а-а! Старт!
   - Дави их всех, Себульба! - оглашенным драконом заорал ранее прихлопнутый по голове фанат дага. Видимо трандошанец не рассчитал и прихлопнул сильнее, чем стоило. - Себульба-Себульба-Себульба!
   - Мар-р-ра, фагр, рраа! - громадный кулак расстроенного ящера вдребезги разнёс ни в чём неповинный столик. - Броро Куадинаро, пуду!
   - А-а-а, ха-ха! - радостными жеребцами закатились присутствующие после разлёта двигателей пода в разные стороны. К ящеру подскочил вышибала, но зубастый не стал развивать конфликт, без слов заплатив за стол и выскочив наружу.
   - О! Грязные хатты, на что я подписался?! - патетически закатив глаза, Клигг со всей дури вцепился в моё плечо, и затряс меня словно грушу. - Хатт, плакали мои денежки! Пацан заглох. На старте! А-а, хатт тебя переползи!
   - Себульба, гони! Давай-давай, гони, грязная собака, я не прощу тебе мою ванну виски! - сбросив с физиономии флегматичное выражение, вовсю бесновался пилот, размахивая руками.
   - Поллё-поллё! - булькали родианцы, тыкая зелёными пальцами с присосками в сторону Оди Мандрелла, по пятам преследующего Себульбу.
   - Рэттс, не подведи, движками их всасывай! - Мик-наёмник не отставал от пилота.
   - Пацан, я на тебя так надеялся! - раненым бизоном стенал Клигг.
   - Успокойся, - отхлебнув забористого местного пойла, чем-то напоминающего гномскую настойку, спокойно сказал я, откидываясь на мягкую удобную спинку кресла. - Видишь, Скайуокер стартовал. Всё нормально, три круга впереди. Нагонит.
   - Нагонит? Нагонит?! Да он последний, еле-еле в хвосте плетётся. Хатт, зачем я тебя послушал?! Нет, мне надо выпить. ОФИЦИАНТ! - вездесущий твилек джином из лампы нарисовался перед столиком. - Налей мне на два... нет, на четыре... А-а, тащи сюда всю бутылку!
   - Ещё не вечер, Клигг. Наш малыш несётся будто ему пистон вставили и уже не последний, видишь.
   - Толку то? Мелкому до Себульбы, как от нас до Корусанта, - отправив залпом в рот половину стакана виски и занюхав рукавом, ответил Клигг.
   - Больше оптимизма, друг мой! Мне обидно твоё неверие в мои предсказания. Ты ставку на дага не снял? Вот и компенсируешь в случае неудачи.
   - Буль-буль-буль! Ква-ква! - бешеными лягушками заквакали родианцы.
   Бедняга Оди Мандрелл, пилоту крупно не повезло на пит-стопе. Тупого мелкого ремонтного пит-дроида засосало в работающий двигатель. Дроиду хоть бы хны, а двигатель в хлам. Один из фаворитов гонки до обидного глупо вылетел с состязаний.
   - Таскены! - в зад укушенной белугой заорал Клигг. - Что на трассе делают таскены?!
   - Стреляют, - со вселенским спокойствием, будто само собой разумеющееся, ответил я. - Их на полставки прикомандировали.
   - Прикомандировали? - удивлённо открыл рот Клигг. - Зачем?
   - Остроты гонке добавить. Всего пара выстрелов, а у некоторых уже сзади подгорело.
   - МАЛЫШ! - горе Мика-наёмника можно было есть ложкой. Обхватив голову руками, он несколько раз громко стукнулся лбом о столешницу. Малыш Рэттс на поде с громадными двигателями во время прохождения второго круга ожидаемо не справился с управлением в узостях Лагуны, на полном ходу врезавшись в сталактит и отправившись на свидание с силой.
   - Успокойся, Мик! - на плечо наёмника опустилась рука пилота.
   - Ты не понимаешь, ты не понимаешь! - обречённо сжавшись в комок и сделавшись меньше, чем он казался на самом деле, как заведённый причитал наёмник.
   - Да что с тобой такое? - Горан отвесил напарнику чувствительную оплеуху.
   - Я вместо пятисот пегатт подтвердил ставку в пять тысяч! На одну цифру описался в датападе...
   - Что ты сделал?! Ты, банта пуду, за здорово живёшь просадил большую половину наших денег! На что мы теперь, хаттова отрыжка, ремонтировать "Шуструю Шаю" будем? Лучше бы ты застрелился, честное слово! - стоило отвлечься на экран, как внимание окружающих вновь оказалось приковано к очередному акту разыгравшейся в кантине трагедии.
   - Стой, дурак! - Горан и ещё один наёмник всеми телами повисли на руке Мика, с боем вырвав у того ручной бластер. В ходе короткой потасовки с Миком, пытавшимся свести счёты с жизнью, тот заработал несколько не совместимых с сознанием ударов в голову, усугублённых парализующим выстрелом из станера.
   - Уважаемый, - подманив твилека, барражирующего между столов, я указал взглядом на наёмников, только что оставшихся без денег и ремонта космического корабля. - Что за отряд, и кто у них за старшего?
   - М-м, - пожевал губами халдей. "Бзынь", - звуковой сигнал с наручного браслета-коммуникатора сообщил о пополнении счёта на пару пегатт. - "Ранкоры", точнее то, что от них осталось после стычки с флотилией пиратов у Рилота. Раньше был командиром Прон Красавец, но сейчас командует Горан Пруб по кличке Лихач - вот тот пилот, который молотит по щекам своего друга. Контракты отрабатывают честно, нанимателей не кидают. По крайней мере я о них такого не слышал.
   - Что-то худоваты хищники.
   - Отъедятся, - дернув лекку, пожал плечами официант, - не в первый раз. По крайней мере они живы, чего нельзя сказать о парнях и флотилии Р`Ила Загребущей Клешни. "Ранкоры" раньше ближе к Набу базировались, но ныне там стало неспокойно. Торговая Федерация, говорят, что-то не поделила с местными и в том районе в настоящее время проще заработать в борт залп главного калибра "Барышника", чем пару пегатт. Торгаши без разговоров сбивают всё, что летает. Совсем барыги охамели.
   - Ясно, - пристукнув пальцами по столешнице, переварил информацию я. - Есть ещё что по "Ранкорам" или это всё?
   - У отряда остался один корабль из трёх, модернизированный "Барлоз". Характеристик я не знаю, а интересоваться...
   - Понимаю, - усмехнулся я, - желанием укоротиться на голову вы, уважаемый, не страдаете. Я бы хотел переговорить с вами по некоторым вопросам. Если не трудно, навестите меня позже в номере или, если ваше заведение предоставляет такие услуги, я бы снял кабинет для переговоров.
   - Двадцать пеггат, я всё устрою.
   - Замечательно, - хищно улыбнулся я под звук браслета твилека. Девайс острозубого ксеноса проглотил очередной цифровой перевод.
   - И зачем тебе этот проныра? - не отрывая глаз от экрана с дымящимся подом Скайуокера, наклонился ко мне Клигг, уже смирившийся с потерей денег. - Он же маму родную ради вупиупи продаст.
   - У парня талант, дружище, - плотоядно улыбаясь, я проводил взглядом расторопного твилека до барной стойки. - Есть у меня невинное хобби, обожаю коллекционировать таланты.
   - Талант? - собрал складки на лбу в кучу Клигг.
   - Ага, очень ценный талант и лучше пусть он работает на меня, чем достанется другому. Не гадай, тебе на ферме не нужны информаторы, а мне прикормленный пройдоха для щекотливых дел пригодится. Посажу на короткий поводок, никуда не денется. Клигг, будь другом, пригласи после гонки к нашему столику вон того пилота, - указав на Горана, я отдал внимание действу, разворачивающемуся на гоночной трассе.
   Следя за противостоянием Скайуокера и Себульбы, я размышлял об удачных обстоятельствах. Не иначе само Провидение второй день играет на моей стороне. Удачная кантина, удачная компания наёмников со своим кораблём, хотя неизвестно его состояние, может быть там разбитый в хлам утюг на реактивной тяге. С последним спешить не стоит, "гоп" скажу после прыжка, а пока приготовим прожектор, чтобы зажечь его перед обанкротившимися наёмниками, как свет в конце тоннеля. Не стоит беспокоиться, сцена с несущимся на всех парах локомотивом сейчас не в тренде, тем более "хищники" необходимы мне в другом качестве. "Ранкоры" помогут вывезти с Набу моего будущего наставника. Характер у товарища конечно не сахар, но и не таких обламывали и перевоспитывали, тем более... О последнем ещё рано загадывать, там видно будет... А пока Клигг, верещащий раненым ранкором, вцепился в мою руку и брызгал слюной на экран, на котором сцепились два пода.
   - А-А-А-А! ОН СДЕЛАЛ ЕГО! СДЕЛАЛ!
   - Клигг! - ноль внимания. - КЛИГГ!
   - А?
   - Рука больше не нужна? Мне она в плече больше нравится, а не оторванная с корнем.
   - Ага, извини, - покраснел до кончиков ушей мужчина.
   - Я понимаю, не оправдывайся. Ты про пилота не забыл?
   - Это раз плюнуть, сейчас сгоняю, - улыбаясь от уха до уха полустёртыми зубами, Клигг порхающей балериной допрыгал до хмурых наёмников. Коротко переговорив с пилотом и указав на меня, мужчина сделал подскочившему официанту заказ.
   Фермера можно было понять. Заработав тысячу восемьсот пегатт, он чувствовал себя на седьмом небе. Когда он ещё "поднимет" такую сумму? Лично я заработал ещё больше, поставив на будущего Дарта Вейдера почти всё, что имел, оставив тысячу пегатт на развод, но особой радости не испытывал. Деньги для меня давно не цель, а средство для достижения цели. Теперь же, имея за душой некоторую свободу маневра и более четверти миллиона полновесных хаттских монет, можно совершать те или иные телодвижения. Пора воспользоваться наследством почившего Гругра Р`гана с его тайными информаторами и соглядатаями на Корусанте и Набу. Мне кровь из носу необходимо знать, когда королева и бравые джедаи сорвутся громить торгашей и причинять справедливость. Тысячу целковых скушает филер на Набу, если оного дроиды не заперли в каком-нибудь концлагере и три или четыре тысячи растворятся на счёте корусанткого агента. Что поделать, столичные расценки всегда неприлично велики и угрожающе щёлкают зубами.
   Предаваясь размышлениям, я внимательно отслеживал окружающую обстановку, едва не пропустив вынырнувшего из толпы твилека.
   - Кабинет готов, господин.
   - Чудно. Извиняюсь, уважаемый...
   - НеароВ`вард, господин.
   - Неаро из клана В`вард, проводи в кабинет моего друга и...
   - Я понял, господин!
   - Не перебивай, - слегка попенял я твилеку, придавив того силой напополам с ледяным взглядом, - это хорошо, что ты понятливый, но о вежливости забывать не стоит. Прими это как бесплатный совет, пригодится в жизни. Далее, сообрази нам на стол лучшего кореллианского виски с приличной закуской, а после того, как я закончу переговоры с командиром наёмников, подходи сам.
   - Всё сделаю, - подобострастно поклонился твилек, тысячами ледяных мурашек, атаковавших шкуру и лекку, ощущая грядущие перемены в жизни. - Прошу следовать за мной, я вас провожу.
   Что ж, первый шаг моего плана сделан. Первоначальный капитал заработан. Наступило время второго шага.
  
   Интерлюдия.
  
  
   Горан смотрел на Мика, не зная, что ему делать. Лихач не верил, да и никто в огрызке их отряда не поверил бы, что Мик-стрелок сознательно пошёл на гигантскую ставку, и от этого становилось неимоверно горько на душе. Кто угодно, но только не Мик - неунывающий весельчак и балагур, сохраняющий присутствие духа даже в самых безвыходных ситуациях. Мик - снайпер от бога, он, как и Горан, стал "ранкором" с первого дня возникновения отряда. Да о чём говорить, регистрационные документы в гильдию относили Красавчик и Мик! Сколько дел они переделали вместе, сколько кровавых стычек прошли без единой царапины, не сосчитать. Всю галактику из края в край перепахали. На друга всегда можно было положиться, зная, что тот не подведёт.
   Страшное случилось там и тогда, где и когда его не ждали. Во всём виноват Его Величество Случай. Обычная безалаберность, которая может случиться с каждым, породила трагедию. Стоило чуток передержать палец на сенсорном экране датапада и не проконтролировать ставку, как тут же вместо одной цифры букмекеры зафиксировали иную. Когда на коммуникатор под весёлый звон вызова пришло сообщение от букмекерской конторы о проигравшей ставке, то с Мика моментом слетело праздничное настроение. С прочтением каждой буквы губы снайпера приобретали бледный цвет, а волосы на затылке вставали дыбом от сознания глубины ямы, в которую пикирует отряд, ведь после столкновения с пиратами деньги на счёте у них оставались только на ремонт корабля. Неудивительно, что Мик неосторожно обронённую фразу о бластере и пробитой плазмой голове принял на полном серьёзе, попытавшись покончить с собой. Как же, со всех сторон получалось, что тот, кто породил, он же и покончил.
   Крупная сумма наличностью на всевозможные расходы распылилась на атомы вместе со "Звёзной феей" - модернизированным кореллианским корветом СR-70, главным судном "ранкоров", и сам отряд после боя скукожился на две трети состава. Покойничек Клешня, ситхи ему в печень, с первых залпов пытался выбить главного противника и ребятам на "Фее" элементарно не повезло словить двигательным отсеком крупные осколки от взорвавшегося пиратского "Барлоза". Теперь не угадаешь, что за груз был на пиратской лоханке, но разлетелась она просто феерически. Скорее всего в трюме приключилась детонация баррадиевых мин, а может быть и нет. Ясно одно, взрывчатка там присутствовала со стопроцентной вероятностью. Обломки пиратской посудины устремились во все стороны. Несколько крупных осколков торпедировали и так просаженные дефлекторные поля корвета "ранкоров", уничтожив защиту окончательно, чем успел воспользоваться Клешня, всадив залп в реакторный отсек наёмников. Толку то, что сами пираты в следующую секунду отправились в силу, схлопотав в борт и реакторный отсек сразу две противокорабельные торпеды с пусковой установки, смонтированной на внешней обшивке "Шустрой Шаи" Горана. Ребят уже было не вернуть.
   Уничтожив головной крейсер флибустьеров, наёмники быстро расправились с остальной мелочью, но победа, как сказали бы на Земле, оказалась Пирровой. На то, что осталось от старого "Шершня" - второго корвета отряда, без скупых мужских слёз смотреть было нельзя. Ещё хуже дела обстояли с экипажем. Из тринадцати человек на момент начала боя в живых осталось пятеро. В конце сражения на корвете вышел из строя генератор силового экрана, энергетическая плёнка которого, словно тонкая перчатка прикрывает корпус корабля и не даёт выходить воздуху наружу. Уцелели оба канонира, в тот момент находившихся в уцелевших орудийных башнях, штурман и пилоты. Что рубка, что башни имеют дублирующие автономные силовые генераторы, остальным парням элементарно не повезло... Будь они в скафандрах, у них оставался немалый шанс добраться до спасательных капсул и пересидеть в них, но история не знает сослагательного наклонения. То, что осталось от избитого корвета, позже отбуксировали к астероидному полю и спрятали в каменных обломках, надеясь, что в будущем появятся деньги на ремонт корабля. Живые перешли на "Шаю", мертвые, сложенные в спасательной капсуле, сгорели в ярком пламени плазменной мины.
   К сожалению, битвой с пиратами несчастья "ранкоров" не закончились. Беда пришла откуда не ждали. Оказалось, страховка покрывала не всю стоимость задекларированного и потерянного груза, который перевозился на "Фее". Командир пожадничал оформить полную страховку, надеясь на удачный исход. В этот раз не прокатило, к тому же и сам Красавчик сгинул навечно, так что спрашивать не с кого. Подсчитав разницу, заказчик направил к ним адвоката и стребовал компенсацию, почти обнулившую счета наёмников. Слава великой силе, денег хватило на аренду четырёх бактокамер тяжелораненым в припортовом медцентре Мос Айсли и ремонт корабля. Теперь же с последним придётся повременить, если не распрощаться насовсем и распустить "ранкоров", сдав флаг отряда в гильдию наёмников. Без замены центрального энерговода и резонатора гипердрайва "Шая" в гипер не выйдет, и так едва-едва до Татуина дотянули. На честном слове, можно сказать, и одном движке. Теперь всё! Скажите на милость, кому в этой дыре нужны наёмники без транспорта? Своих "безлошадных" как грязи. Дураки же, готовые вложиться в ремонт побитого корыта, перевелись ещё во времена раката.
   - Здравствуйте, уважаемый, - хриплый голос, прозвучавший из-за спины, оторвал Горана от невесёлых дум. Долгий выдох, вставшего сзади человека, обдал пилота мощным алкогольным амбре.
   - Чего надо? - грубо отмахнулся Горан от любителя заложить за воротник.
   - Мне? - хриплый не ушёл, продолжая топтаться за спиной. Горан всем корпусом развернулся к надоеде, на что тот в примирительном жесте поднял вверх обе руки ладонями наружу. - Мне ничего. С вами, уважаемый, желает переговорить мой друг. Вон он...
   Бородатый человек лет тридцати на вид, фермер, судя по одежде и повадкам, указал рукой в сумрачную глубь зала. Прищурившись, Горан разглядел за одним из столиков представительного молодого человека в костюме из бронеткани, поверх которого был небрежно наброшен дорогой плащ из натуральных материалов.
   - Что ему надо?
   - А это вы у него спросите, уважаемый, - радостно ухмыльнулся фермер. - Так подойдёте?
   Горан хотел уже отказать, но какое-то шестое чувство заставило его повременить с немедленным ответом. Тут к молодому человеку подошёл работник кантины и повёл его в кабинет для переговоров. Значит... значит у лица, интересующегося наёмниками, далеко не праздный интерес. Стоит сходить, вдруг "ранкорам", наконец, выпадет счастливый билет?
   - Проходите, уважаемый. Присаживайтесь, - окатив вошедшего внимательным, цепким взглядом, молодой человек, занимавший дальнее от двери кресло, лёгким взмахом кисти указал на одно из пустующих мест за столом. Пилот чуть притормозил, ему не понравился холодный, слишком оценивающий взгляд. Не поспешил ли он записывать личность напротив в когорту молодых богатеньких маменькиных сынков, бороздящих галактику в поисках острых ощущений и развлечений на стороне. Не бывает у молодых таких взглядов и глаз, препарирующих на составные части, одновременно взвешивающих все достоинства и недостатки. Да, с этим молодящимся индивидуумом определённо стоит держать ухо востро.
   Стоило Горану перешагнуть порог кабинета для переговоров с круглым сервированным закусками и марочным алкоголем столиком в центре, как в помещение въехал дроид. Механический официант ловко разложил столовые приборы и расставил стаканы. Крутнувшись вокруг своей оси, дроид пожелал приятного аппетита и укатил. Всплывший было вопрос о третьей стороне процесса отпал сам собой. Шумно отдуваясь, в кабинет ввалился давешний фермер.
   - Разрешите представиться, - подождав, пока бородач займёт своё место, самую малость привстал молодой человек с глазами повидавшего жизнь старика. - Гарольд Александр Слизерин. Кто я и откуда пока оставим за скобками, сие на данный момент не столь важно. Клигг Ларс, мой друг и доверенное лицо на Татуине.
   - Горан Пруб, командир отряда "Ранкоры", к вашим услугам.
   - Скажите, вы имеете право выступать от имени всего отряда?
   - Да, я наделён такими полномочиями.
   - Замечательно. Давайте вернёмся к услугам - это несколько иронично, - одними губами улыбнулся Слизерин, глаза же его оставались холодными, будто льдинки в открытом космосе. - Что ж, Горан, чтобы вы не терзались напрасными сомнениями и не строили ненужные теории, озвучу сразу, мне действительно необходимы ваши услуги, - Слизерин поймал взгляд Горана. За время короткой тирады, пилот, чувствующий будто у него в голове щекочут невесомым лёгким пёрышком, состроил заинтересованное лицо, задав волнующий его вопрос:
   - Чем "ранкоры" и я, в частности, можем вам служить? Во-вторых, в каком качестве? Скажу прямо, господин Слизерин, отряд находится м-м несколько в стеснённых обстоятельствах и, если вам срочно потребуется вылететь куда-либо, то вам лучше поискать других контрактников. В данный момент мы не имеем возможности обеспечить вас транспортом.
   - Мне нравится ваша прямота и то, что вы не пытаетесь юлить. Полноте, господин Пруб, я в курсе ваших, мягко говоря, "стеснённых обстоятельств". "Шустрая Шая" прикована к поверхности, треть отряда пускает пузыри в бакто-камерах медцентра, ещё треть остатков, зализывает раны и с деньгами у вас полный швах. Я ничего не пропустил? Говоря начистоту, вы на распутье, господин Пруб, и достойных вариантов сохранить отряд у вас не осталось.
   - Нет, господин Слизерин, - непроизвольно сжал кулаки Горан, изо всех сил сдерживая в груди ярость, абсолютно ненужную сейчас, - вы ничего не упустили. Мы на мели. И тем не менее, вы что-то от нас хотите, иначе бы не пригласили в этот кабинет.
   - Вы правы, я хочу протянуть вам руку помощи, а взамен получить помощь от вас. Честная сделка. Я рассказываю, что требуется мне, вы говорите, что требуется вам для исполнения контракта. Далее мы обсуждаем финансовые аспекты и возможное компаньонство. Замена энерговода и резонатора гипердрайва являются видимой частью айсберга.
   - Откуда вы знаете о поломках? - Горану сильно не понравилась подозрительная осведомлённость собеседника.
   - У меня свои источники информации и не в моих правилах раскрывать их, - ухмыльнулся тот, картинно разведя руками. - Предлагаю принять это как данность и не заострять внимание. Для вас главное то, что я имею возможность, а самое главное - желание вложиться в ремонт и модернизацию вашего корабля. Для выполнения моих целей понадобится бакто-капсула, меддроид, система радиоэлектронной борьбы и прочие интересные мелочи, с помощью которых ваш "барлоз" сумеет просочиться на Набу мимо блокадного кольца Торговой Федерации. Неплохо было бы укомплектовать вашу шуструю птичку новым радаром с гиперпередатчиком и усилить энергетическую броню. Двадцать единиц, декларируемые заводом, меня категорически не устраивают. Мне известно, что вами проведена модернизация дефлекторного накопителя и броня доведена до пятидесяти единиц, но цифра 100, на мой непритязательный взгляд, выглядит предпочтительней. Проще говоря, я хочу войти в долю, стать совладельцем отряда. Так понятно? Финансы на ремонт и модернизацию корабля предлагаю считать паем в общее дело под будущий процент прибыли. Как вы считаете, я достаточно откровенен?
   - Проникновение на Набу связано с большим риском...
   - Риск - благородное дело, - не дал себя перебить Слизерин, уловивший, что поплывший "клиент" его с потрохами. - Вообще-то, позвольте напомнить, "Ранкоры" рискуют окончательно прекратить существование и сдать флаг в гильдию, я же выступаю в роли той спасительной соломинки, которая не даст вам пойти на дно. Помимо выше озвученного, я кровно заинтересован в успехе миссии, в которой намерен принять личное участие. Сгинуть ни за грош, как вы понимаете, господин Пруб, не в моих интересах. Так каков будет ваш положительный ответ?
   Горан надолго задумался. Фермер и маскирующийся аристократ, он больше в этом нисколько не сомневался, только гадая, какие выверты судьбы свели вместе столь колоритную пару, не мешали мыслительному процессу пилота. Лишь невесомое перо изредка касалось внутренней стороны черепной коробки, то и дело бегая по крутым бокам мыслей.
   - Принципиально я не возражаю, но всё озвученное вами встанет никак не меньше, чем в двадцать тысяч пеггат. Одна бакта-капсула со встроенным кибердоком стоит около трёх с половиной тысяч и медицинский дроид потянет на полторы.
   - Деньги не имеют значения. Главным препятствием на пути нашего плодотворного сотрудничества является другой ресурс.
   - Какой ресурс? - вновь забеспокоился Горан, который только-только начал свыкаться с греющей душу мыслю, что отряд не растворится в Силе.
   - Время, господин Пруб. Сколько времени займёт модернизация "Шаи"? Хотя бы приблизительно.
   - Около пяти дней, начиная с сегодняшнего. Это если не экономить. Впрочем, деньги ваши, считать вам.
   - Приемлемо. Пять дней... Это самый крайний срок, хотелось бы иметь запас. За ускорение я готов доплатить.
   - За срочность возьмут около пяти тысяч сверху, тогда есть вероятность, что механики в ремонтном доке уложатся в три, ну, четыре дня, - хорошенько подумав, сказал Горан. - Меньше никак, с "Шаи" придётся снимать обшивку внешнего корпуса. Достать и привезти необходимое проблем нет, у хаттов можно продать и купить всё что угодно.
   - Замечательно, четыре дня меня более, чем устраивают. Раз мы достигли принципиального согласия, предлагаю пригласить нотариуса и заверить наше соглашение юридически. Деньги в сумме тридцати тысяч пеггат на указанный вами счёт будут переведены незамедлительно. А пока хозяин заведения обеспечивает юридическую поддержку, мы имеем полное право отметить начало нашего долгого и плодотворного сотрудничества. Клигг, разливай.
   Фермер не заставил себя долго ждать, профессионально скрутив пробку с бутылки с дорогущим марочным виски, он не менее профессионально разлил его по стаканам.
   - Прозит! - вместо тоста сказав непонятное слово, новый пайщик и совладелец "Ранкоров" поднял свой стакан.
   - Прозит! - повторили Горан и фермер, опрокинув напиток в себя. Гарольд лишь чуть пригубил.
   - За наше долгое и плодотворное сотрудничество! - через минуту последовал второй тост...
   Глупо улыбаясь от радостного предвкушения, с которым будет вывалена новость отряду, Горан покинул кабинет через спустя двадцать минут после прибытия нотариуса. Он нёс своим людям надежду...
  
   Конец интерлюдии.
  
   - Как мало надо людям для счастья, - рассматривая на свет янтарный напиток, сказал я.
   - Чего, ик? - Клигг успел изрядно надраться халявной выпивкой, позволить которую он не мог себе даже в праздник, предпочитая надираться самогоном.
   - Говорю, что Его Величество Случай свёл вместе интересы наёмников и мои пожелания.
   - Эк, как ты мудрёно завернул. Не жалко такие ден... ик жищи? Удача баба капризная, сегодня ты в сабакк играешь, завтра тобой ставку закрывают, жизнь наёмников коротка.
   - Для дела не жалко, Клигг. Я и тебе хочу отвалить около десяти тысяч.
   - Ик?! - чуть не поперхнувшись виски, Клигг в немом вопросе задрал брови едва ли не под линию роста волос на лбу.
   - Мне на первое время понадобится прикрытие и место, где можно без лишних вопросов разместить бакто-камеру с меддроидом. Поможешь?
   - Сделаем! - отдышавшись и занюхав выпивку канапешкой с чем-то мясным, ответил Клигг. - Можно у меня первое время перекантоваться, места полно. Ближайший сосед в пяти милях, более ик, более того, от города не далеко и не близко. В самый раз! Сын у тётки... У меня, при желании, того... это самое, хучь стадо бант можно спрятать. Сам всё увидишь. К тому же десятки ик за глаза хватит и на твои хотелки, и на ремонт техпомещений. Да за такие деньжищи я тебе стерильный мед-бокс организую!
   - Спасибо, Клигг, выручил! - не сказать, что я на это рассчитывал, но надеялся однозначно, тихо и незаметно, подводя Клигга к нужному мне решению.
   - Да ладно, - беспечно махнул рукой, Клигг, - свои люди, как-никак! Сочтёмся!
   Что-то он разошёлся, хорошо, что виски закончилось, а то, чувствую, кое-кто совсем наклюкается и навернутся мои грандиозные планы медным тазом. Небольшое внушение на размягчённый алкоголем мозг Ларса и тот, хлопнув себя по коленям, нетвёрдой походкой направился на выход.
   - Баста! Хорош на сегодня, я это, дружище, пойду к себе, подавлю на массу, а то, ик, завтра буду с опухшей рожей. Да, надо поспать, а то с такой харей стыдно будет сыну на глаза показаться.
   Удачно получилось, авадой мне по хребтине. К то же знал, что так складно получится? Я всего лишь хотел подписать на работу одного или двух парней, нагрев их на деньги, а поимел в активе целый отряд. Даже не собираюсь посыпать голову пеплом, причитая, какая я сволочь, позволяющая играть жизнями и судьбами людей. Ха, да люди сами неплохо справляются, сливая свои судьбы в унитазы и опускаясь на дно городской канализации. Думаете, пять тысяч пеггат спасли бы отряд наёмников? Какое-то время иллюзия, что корабль можно привести в порядок поддерживала бы их спадающие штаны, а потом всё пошло бы по извечному сценарию спуска по наклонной. Так что мы удачно друг другу подвернулись. А началось всё с того, что я огрел ослабленным конфудусом парня в богатом бронекостюме, когда он делал ставку на датападе. Да - это я виновник и одна из первопричин последовавшей цепочки событий, но не спешите осуждать беспринципного манипулятора. Осмелюсь напомнить, что выживание является первоочередной задачей, то есть наивысшим приоритетом, а за ним тянутся остальные, в том числе и задача, она же план по возвращению в ставший родным мир Поттерианы. Наёмники являются лишь средством для достижения цели и относится я к ним буду именно с этих позиций. Если рассматривать с морально-этической точки зрения, в "ранкорах" я прежде всего вижу людей, а не бездушных винтиков микроскопической военной машинки, работающей на "дядю". Всё же репутация отряда говорит сама за себя, даже в условиях фактической потери двух третей кораблей и гибели большинства членов отряда, "ранкоры" не кинули заказчика, рассчитавшись с ним честь по чести. Я тоже не собираюсь как-либо подставлять ребят или подводить их под монастырь, работать с ними буду честно, но использовать их для собственных нужд и целей мне никто не запретит.
   - Разрешите, господин? - в неслышно приотворившуюся дверь просочился твилек. - Вы хотели меня видеть.
   - Проходи, Неаро, - даже без загнанной под ментальные щиты эмпатии волнение официанта бросалось в глаза. Сцепленные в замок кисти рук, подрагивающие крылья носа и бьющиеся на висках жилки, учащённое дыхание и запах пота, хотя родина твилеков планетка не из приятных, пустынь на Рилоте хватает и за миллионы лет эволюции аборигены замечательно приспособились к жёстким условиям, обретя неплохой термоконтроль. Потеющий твилек, конечно, не нонсенс, но явление достаточно редкое. С чего это вдруг мой визави настолько взволнован, что нос щекочет адреналиновый флёр? Ба-а, да он боится! Так, попробую-ка я сыграть на его страхах. В спонтанной импровизации есть свои прелести.
   - Чем презренный твилек может быть вам полезен, господин?
   - Правдой, Неаро.
   - Правдой?! - дёрнул лекку мой собеседник.
   - Именно. Скажи мне, Неаро, почему ты меня боишься?
   - Я не боюсь вас, господин, - сжал кулаки твилек. - Я...
   Официант закусил нижнюю губу и неожиданно отмочил номер, бухнувшись на колени:
   - Господин, возьмите меня к себе!
   Интересно девки пляшут по четыре штуки в ряд! Та-а-ак, давим парня, давим!
   - Встань, я не люблю, когда лебезят и протирают колени, запомни это. Я жду правду, Неаро.
   - Да-да, господин... я говорю правду, я не боюсь вас, я... я..., - замялся твилек, судорожно подбирая слова.
   - Боишься за себя? - помог я ему с муками выбора.
   - Да-да, за себя!
   - Почти не соврал, - прицокнул я, отпуская на волю легилименцию, - но и всей правды не сказал. Только ли за себя?
   - За сестру, господин.
   - Её тоже взять к себе?
   - Нет, господин, я неправильно выразился. Работая на вас, я сумею быстрее накопить денег на выкуп сестры у отца. Наша мать...у нашего отца пять жён, мать была шестой. Когда мама умерла, он отказался содержать меня, выгнав из дому на улицу, а... а Клио оставил до четырнадцати лет. Через год он её продаст! Я не хочу, чтобы сестрёнка попала в какой-нибудь бордель на заштатной окраинной планетке, где подхватить заразу легче, чем высморкаться. Она красивая и умеет танцевать, и хорошо рисует, здесь я её могу устроить танцовщицей. Это лучше, чем раздвигать ноги...
   - Я тебя понял, - твилек не врал.
   Как я мог позабыть о милых обычаях рилотского общества. Сколько там тысяч лет Рилот состоит в Республике, официально запрещающей рабство? Канцлер, Сенат и юстициары борются с рабством, избирательно закрывая глаза на традиционную торговлю женщинами одним из старейших миров государства. Девочки на Рилоте давно стали прибыльным товаром, который полноводными реками растекается по всей галактике. Ничего удивительного в том, что папаша выбросил Неаро на улицу, ведь с его точки зрения толку с мальчишки ноль целых, ноль десятых. Пацан - не баба, продать на рынке не получится, а содержать обузу себе в убыток не в правилах многих граждан Рилота.
   Неаро едва ли не с пелёнок знал о грядущей судьбе, усердно налегая на языки на науки пока есть возможность. Знание последних позволило ему устроиться прислугой к одному путешественнику, кривая дорожка которого привела на Татуин, где на неосторожном исследователе в одной из подворотен испытали остроту ножа, а Неаро вновь оказался у разбитого корыта. Юному твилеку пришлось приложить нечеловеческие усилия, чтобы выжить и устроиться на работу в кантине. Кое-как устроив жизнь и быт, он начал собирать информацию, приторговывая ею при каждом удобном случае, и заводить полезные знакомства. Денег на счёт предприимчивого парня капало немного, но лиха беды начало. Львиную долю средств откладывалась на персональный счёт в мечтах выкупить у папаши любимую сестрёнку, что делало парню честь.
   Выслушав сбивчивый рассказ, я никак не мог сообразить, в чём логика? Быт у парня устроен, какой-никакой доход у него имеется, зачем ему вновь нырять в омут с головой? Покрутив мысль так и эдак и обсосав её со всех сторон, я таки задал вопрос сей твилеку, получив на него интересный, наводящий на грустные размышления ответ.
   - Господин, вы только не гневайтесь, но ваша ставка, вы же поставили кучу денег на явного аутсайдера! Вы ставили уверенно, не задумываясь, будто заранее зная или догадываясь о результате гонок. Я бы списал вашу ставку на случайность, если бы вы не подговорили своего друга поставить на Скайукора. И за наёмниками вы следили, поджидая окончания заезда. Знать о результате вы не могли... - Неаро облизал пересохшие губы, бросая на меня опасливые взгляды.
   - Что же ты замолчал? Продолжай!
   - Господин, вы одарённый?
   Шах и мат! Ну что, великий конспиратор-комбинатор Слизерин, сделал тебя парнишка? Вот так и сыпется шпион на незначительных мелочах. А парень действительно ас, дружащий с логикой. Связать малозначительные факты воедино и сделать правильные выводы не каждому дано. Как говорится, товар надо брать, тем более он сам себя предлагает. Проверим только некоторые нюансы.
   - Идя сюда, ты уже предполагал, что я могу оказаться одарённым?
   - Да, - через силу выдал твилек.
   - И меры безопасности предпринял? - по тому, как вильнул взгляд парня, ответа не требовалось. Неаро ожидаемо не разочаровал, он решил пойти ва-банк, но соломки подстелил. Далеко пойдёт, если раньше шею не свернёт. - А вдруг я окажусь джедаем?
   Разметав лекку, Неаро отрицательно мотнул головой.
   - Видел я джедаев на Рилоте. Не похожи вы на них, они по-другому ощущаются.
   - О как, - заключение твилека развеселило меня. - Сколько у тебя медихлорианов в крови на один миллилитр, Неаро?
   - Две тысячи пятьсот. Пятьсот единиц до нижней планки не дотягиваю для принятия в Храм и Орден джедаев. К нам в школу джедаи приходили с проверкой. В детстве ещё.
   - Сквиб, значит, по местной градации. - манипулировать Силой у парня не получается в силу выше обозначенных причин, поэтому он направил развитие на мозги, прокачав аналитические способности. Уважаю. А себе стоит сделать зарубку на носу по работе с маскировкой и сокрытием в Силе. Это надо уметь, на ровном месте вляпаться как я. Хороший щелчок по носу, а то возомнил себя самым умным. Запоминающийся урок на будущее. - Хорошо, считай, что принят, но позволь рассказать тебе о кое-каких последствиях.
   - О последствиях? - переспросил Неаро, на секунду задумавшись. - Я не предам, господин! Я не враг сам себе!
   - Молодец, догадался и всё же я предупрежу, - захрипев и выпучив глаза от передавившей шею удавки, твилек завис между полом и потолком. - Вздумаешь предать - умрёшь. Предашь - умрёшь, но смерть в желудке сарлака покажется тебе раем по сравнению с тем, что тебя будет ожидать в случае предательства. Не стоит надеяться сбежать на другой конец галактики, для Силы нет препятствий, расстояние тебя не спасёт, только подыхать будешь дольше. Чтобы избавить тебя от столь незавидной участи я приму у тебя клятвы верности по древним традициям, а лояльность мы закрепим авансом, которого хватит на выкуп сестры и переправку её на Татуин. Ты согласен с условиями найма или мне стереть тебе память, Неаро?
   - Согх-лагх-сен! - прохрипел твилек, рухнув на пол из-за исчезнувшей удавки на шее и отменённого телекинеза.
   - Замечательно, готов принести клятвы?
   Через пять минут и сто миллилитров крови, опутанный клятвами твилек разместился в кресле напротив. Через пару-тройку недель, если авантюра с Дартом Молом выгорит, клятвы обновлю.
   - Итак, Неаро, работать, по большей части, будешь по основному профилю.
   - Да, господин.
   - Называй меня милордом. Ты даже не спросишь, по какому?
   - Зачем, милорд, банте понятно - сбор информации, шпионаж и аналитика, ну, и прочее.
   - Позже я тебе передам контакты агентов и способы работы с ними, а пока считай себя на испытательном сроке и первым заданием для тебя будет организация аудиенции у Джаббы Хатта. Задание срочное и не требующее отлагательств, желательно уложиться в три дня. Придётся тебе приложить к нему все силы. Для его выполнения и на представительские расходы на твой счёт будет перечислено пять тысяч пеггат. Подмажешь кого надо и прикупи себе одежду поприличней. Ты теперь моё доверенное лицо, а не подзаборный босяк. Запомни, встречают по одёжке. Деньги на выкуп и переправку сестры переведу сразу после выполнения испытательного задания. Сколько тебе потребуется?
   - Папаша запросит не меньше двух тысяч, девственницы стоят дорого. Можно я буду действовать от вашего лица, милорд?
   - Нужно, Неаро, есть вероятность того, что родитель обдерёт тебя как липку, если ты заявишься к нему с деньгами от собственного имени.
   - Простите, милорд, я не подумал.
   - Поэтому тебе ещё одно задание - займись оформлением документов. С увольнением у хозяина кантины вопросов не будет?
   - Нет. Разрешите приступать, милорд?
   - Приступай, вечером жду с отчётом.
  

*****


  
   Интерлюдия.
  
   Хатты, что мы знаем о них? Брюхоногие "ситховы слизни", оседлавшие приличный кусок галактики, с которого с успехом гоняют как республиканцев, так и прочих охотников поживиться за чужой счёт без уплаты хаттской "пятины". Если кто скажет так, он не ошибётся, ещё он не ошибётся, добавив, что слизнякам присущи маленькие ручки, широченная пасть и громадные глазищи, сверкающие на свету, будто вставленные в головы начищенные до блеска чайные блюдца. Стоит отметить, а можно не отмечать общеизвестный факт криминальных наклонностей хаттов, большинство известных юстициарам "баронов" происходят из этой расы, контролирующей главные картели и подпольный бизнес известной Ойкумены.
   Львиная доля взрослых хаттов представляет собой тучных существ весом до тонны и выше, конечно, среди слизняков встречаются худые и даже "стройные" представители, но таких не встретишь в структурах пирамиды власти. Тонкие "червяки" считаются бесполезными отбросами общества, в отличие от обладателей высокого статуса с весом под тонну и более.
   Джабба Десилиджик Тиуре или просто Джабба Хатт заслуженно относил себя к сливкам хаттского общества. Не каждому дано подмять под себя и удерживать в руках целую планету. Татуин, ха! Только дураки считают пыльный шарик грязным углом галактики. На самом деле расположение в перекрестье нескольких второстепенных гиперпространственных путей позволяло прямо контролировать сектор с двумя десятками населённых миров и опосредственно нависать ещё над двумя секторами с пятьюдесятью мирами. Кусок грязи, говорите? А то, что этот кусок в год приносит под четыреста миллиардов чистой прибыли, это как? Сидит себе слизнячок, как паучок в мрачном домике-крепости на окраине заштатного городишки, дергает за паутинки, и никто не осмеливается выкурить его из облюбованной берлоги. Что вы, поначалу смельчаки находились, и даже не один десяток, Джабба не единственный умник, понимавший ценность Татуина, но где они? Иные кормят червей, часть прописалось в желудках сарлаков и прочих тварей, от некоторых не то что атомов - памяти не осталось. Не стоило им тянуть жадные лапы к тому, что хатт считает своим и вставать у него на дороге. Мертвецы не кусаются, любил повторять Джабба.
   Словно Вий подняв тяжелые веки и огладив взглядом симпатичную твилечку, извивающуюся на танцевальном подиуме под живую энергичную музыку, хатт поднёс ко рту трубку кальяна с бодрящей смесью и глубоко затянулся. Неосведомлённому разумному могло показаться что оплывшая туша на гравитационной площадке ничего не делает, и он был бы глубоко неправ. Редко когда заметна работа мозга, попробуй удержи управление империей, раскинувшей невидимые сети на десятках миров. Стоит допустить одну единственную ошибку и тебя сожрут, иногда фигурально, а иногда в прямом смысле. Сонный и расслабленный для всех внешних наблюдателей, Джабба напряжённо работал, досконально просчитывая все свои действия по управлению картелем. Каждый шаг рассматривался со всех сторон. В иной вселенной на далёкой планете Земля алгоритм оценки выгоды и потерь от каждого действия, применяемом хаттом, называют "Декартовыми координатами". Внешне всё просто, Джабба опирался на четыре точки:
   - что я получу, если сделаю?
   - что я получу, если не сделаю?
   - что я потеряю, если сделаю?
   - что я потеряю, если не сделаю?
   Вроде элементарно, но почему большинство разумных на это неспособно, решая спонтанно идя на поводу чувств и бросаясь из крайности в крайность? Разве настолько сложно и тяжело подумать, оценить все риски и принять взвешенное решение? На этом разумные и прогорают, на этом возвышаются хатты! Рыхлое тело совсем не означает рыхлый мозг, да рыхлость на самом деле показушная - иллюзия для дураков, которые думают, что "слизняки" неповоротливы и беспомощны. За длинную жизнь Джабба многим доказал ошибочных их суждений, лично раздавив больше десятка глупцов, видевших лишь жир и не заметивших стальной мускулатуры под ним. Расплывшийся на солнышке хатт может очень неприятно удивить любого, мгновенно сорвавшись с места с необычайной скоростью и даже бластер не всегда поможет наглецу. Кожа у хаттов и слой жира под ней позволяют выдержать несколько выстрелов из бластера без вреда для внутренних органов. Спина, правый бок и хвост Джаббы несут зримые следы бурной молодости и битв за разделы сфер влияния. Джабба не стал убирать и окончательно заращивать старые шрамы, оставив их как напоминание о собственной глупости. Будь он в то время самую малость мудрей и умней, сейчас бы их не было, как и опыта, который он приобрёл. Как знать, был бы он сам, не будь у него шрамов? Спросить бы у наёмных убийц, оставивших их, но ведь у мертвецов не спросишь. С другой стороны, он представляет собой яркое подтверждение постулата о полезности работы мозга. Киллеры не думали, когда брали заказы на него. Они нахрапом лезли во дворец с раздобытыми планами помещений, не зная, что внутренне пространство выполнено в стиле трансформера, коридоры и комнаты которого меняют расположение в рваном ритме несколько раз в сутки. Они подсвечивали путь в полутьме и сумраке, забыв о том, что хатты прекрасно видят в ультрафиолетовом и инфракрасном спектре, а также способны улавливать электромагнитные колебания. Невидимая для многих рас подстветка неоднократно давала возможность разобраться с недоброжелателями, даруя тем ложные надежды незаметно пробраться к цели.
   Самым главным оружием брюхоногих сибаритов являлись их мозг и отточенный разум, повлиять на который не могли никакие джедаи или ситхи. Лишь несколько рас в галактике могли похвастать природным иммунитетом к ментальному воздействию и майндтрику, впрочем, и без них существует множество техник одурачивания дальнего и ближнего своего, чей разум неспособен опознать сети обмана. Вот и сейчас очередной проситель плёл кружево слов, надеясь обмануть Джаббу. Выпустив колечко дыма, хатт внутренне усмехнулся, сила, сколько вас таких уже было, воняющих потом и гормонами ничтожеств, думающих, что они умнее других.
   Приоткрыв левый глаз, Джабба поймал взгляд Бибы Фортуны, незаметным жестом указав на просителя. Твилек, долгие десять лет бессменный личный секретарь хатта, относительно преданный хозяину, притопнул ногой по крышке люка, ведущего в яму с ранкором, Джабба отрицательно махнул ладонью, воззрившись на просителя:
   - Хорошо, - на хаттском пророкотал он.
   - Великий Джабба Хатт, принимает ваше предложение, - тут же перевёл Биба.
   - Я предлагаю "стандартный" договор, - затянувшись, разомкнул уста хатт.
   - Великий Джабба Хатт, приглашает вас пройти в канцелярию и заключить договор, в котором мы закрепим взаимные обязательства, - обернулся к просителю Биба.
   - Но я, - брюхастый колченогий человек отчаянно потел.
   - Вы хотите отказаться от предложенной вами сделки? - твилек переложил лекку за спину.
   - Нет-нет, - замахал пухлыми ладошками человек.
   - Тогда прошу, дроид-секретарь проводит вас.
   Раболепно поклонившись, проситель посеменил за дроидом.
   - Господин, вы отпускаете его? - когда человек вышел из зала, спросил Биба.
   - Ха-ха-ха, - громыхнул хатт, - Биба, ублюдок хочет влезть в сферу влияния Синдиката пайков, думаешь, я разучился считать деньги? Пусть лезет на свою голову, триста тысяч пеггат - это не такая уж большая сумма. Мелочь, но эта мелочь принесёт солидную прибыль. Информируй наших друзей в Синдикате, что у них завелась крыса, пусть проведут дератизацию. Какие-то триста тысяч и пайки становятся мне должны услугу. А ты, Биба, можешь оценить стоимость услуги? Сто, двести, пятьсот тысяч или миллион пеггат? Услуга может не иметь денежного эквивалента или оказаться несоизмеримо больше затраченных сейчас средств, к тому же по "стандарту" бизнес и корабли этого ублюдка отойдут к нам, как ты понимаешь, - выпустив из ноздрей две струйки дыма, хатт развёл руками, - безвременная кончина не является поводом для обнуления договорных обязательств. За мелкий кредит я получаю пять кораблей стоимостью в полтора миллиона пеггат с признательностью и будущей услугой пайков. Неплохо! Зачем мне делить чужой спайс, когда можно обойтись без столь радикальных методов.
   - Вы безгранично мудры, господин, - согнулся в низком поклоне Биба, ошибочно думая, что хозяин обожает мелкое раболепство.
   На самом деле Джаббе было глубоко фиолетово на коленопоклонство, главное, чтобы дело делалось, но Бибе и окружающим об этом знать нечего, бесконечное представление должно продолжаться по раз и навсегда утверждённому сценарию.
   - На сегодня всё, Биба?
   - Нет, Великий Джабба, есть ещё один проситель.
   Джабба махнул рукой, и расторопная прислуга мгновенно сменила кальян.
   - Ещё?! - рыкнул он, упиваясь страхом присутствующих, втянувших головы в плечи.
   - Не гневайся, Великий! - упал на колени Биба. - Его записали на аудиенцию позавчера.
   "Твои аппетиты растут, Биба, - иронично подумал Хатт, которому начальник службы разведки и безопасности ежедневно докладывал о каждом шаге секретаря. Джабба давно бы сменил Фортуну, но где найти такого же расторопного индивидуума? К тому же он знал твилека, как облупленного, чтобы не разменивать шило на мыло. Известное зло всяко лучше неизвестного. - Три тысячи пеггат за организацию аудиенции. Интересно, Биба полностью выплатит процент или зажмёт налоги?"
   - Кто там?
   - Некто Гарольд Слизерин, фримен, человек.
   - Очередное ничтожество, - разочарованно протянул Джабба, затягиваясь сладким дымом. - Зови!
   Зажав зубами загубник, Джабба лениво наблюдал за дверью в главный приёмный зал, который был погружен в обманчивый полумрак. Скоро порог перешагнёт очередной проситель. Человек, как сказал Биба, в чём сам хатт был совсем не уверен. Секретарю он поставит на вид потерю хватки. За два дня безопасники собрали всю информацию о запросившем аудиенцию разумном. Много возомнившему о себе твилеку не стоит знать, что его списки перлюстрируются, контакты держатся на карандаше, а будущие визитёры тщательно проверяются.
   Слизерин оказался интересен тем, что накопать на него практически ничего не удалось. Он появился на Татуине недавно. По официальным источникам джавы его выкупили у пиратов. Вопрос, у каких пиратов? Больше трёх недель на планету не прибывали суда работорговцев. Скрытая спутниковая сеть и сателлиты на удалённых доступах к системе фиксируют каждый прибывающий и отбывающий с планеты корабль, кто бы что бы себе не думал. На своей безопасности Джабба не экономил. За какие заслуги джавские егеря дали фримену свободу, а потом интересно так самоуничтожились? Реакторы просто так не взрываются. Ледорубы - компьютерные взломщики службы безопасности хатта, смогли выявить факт передачи пакетов информации с борта краулера джав и смену собственника одного земельного участка, принадлежавшего наёмнику из отряда Бхото Плама. По рассказам людей, которые выгрузились с краулера в Мос Эйсли, Слизерин лично расправился с наёмниками, и, видимо, предварительно вытряс из них все деньги, что характеризует его с довольно интересной стороны. Активировав протоколы безопасности замаскированных бластерных турелей и разблокировав кнопку капкана ямы ранкором, Джабба впился взглядом в отъехавшую в сторону дверь.
   Разумный, шагнувший в проём следом за твилеком, внешне выглядел как человек, но все чувства хатта просто кричали об ошибочности внешней картинки. Над спокойным, затянутым в кокон самообладания "человеком" вздымалось странное темное облако, чьи туманные щупальца, будто живые, то и дело протягивались в разные стороны, касаясь стен, пола, потолка и других разумных. Вперемежку с тёмным облаком, вокруг посетителя кружились невидимые глазу простого смертного электрические сполохи, выдававшие в нём форсюзера не из последних. На джедая тот не походил никоим образом (за свою долгую жизнь Джабба навидался последних), если только на адепта какого-нибудь темного культа. Вот "человек" чуть притормозил, пропуская впереди себя мелкого дроида-уборщика, и сполохи, словно прирученные псы, втянулись под кожу хозяина, снаружи осталось только непонятное темное облако. Странно, но агрессии от опасного гостя не ощущалось. Остановившись по центру крышки-ловушки, он обозначил уважительный легкий полупоклон, произнеся на хаттском:
   - Желаю здоровья и долгих лет жизни, Великий Джабба Хатт!
   Булькнув нечто неопределённое, хатт лениво отмахнулся рукой. Пусть Биба переводит, ему по должности положено. Твилек не подвёл, залившись целой речью, Джабба же внимательно отслеживал реакцию гостя, который никак и ничем не показал своего отношения к неприкрытому пренебрежению к традиционной у хаттов форме вежливо-уважительного приветствия. С каменным выражением на лице, гость внимательно слушал Бибу, лишь чёрное облако над ним жило своей жизнью, выпуская туманные ложноножки во все стороны, от чего всемогущему хатту, грубо говоря, становилось неприятно и... страшно. За несколько сот лет жизни он впервые сталкивался с подобным, а всё странное и неизвестное страшит своей природой само по себе. Чёрный мор, двести лет назад унёсший жизни тридцати миллиардов разумных, тоже начинался как простая "краснуха", от которой не каждый младенец чихнёт, а закончилось чем? Тотальная блокада заражённых миров, когда республиканские и хаттские флоты без жалости сбивали все корыта, пытавшиеся вырваться с обречённых миров. На планете Ролг не осталось ни одного разумного. Фарнем, обладавший мощной ПКО, был дотла сожжён с орбиты, ещё пять миров лишились до половины населения. Что говорить, если на Корусанте власти ввели военное положение и сжигали целые кварталы со всеми обитателями, стоило там выявить заразу. И никто из сенаторов и джедаев ни слова не пикнул. Мутировавшему вирусу без разницы, кто перед ним, форсюзер ты, богач или бедняк, а жить хотелось всем, правда некоторыми можно было пожертвовать. Сенат пожертвовал "нижними уровнями". Тогда всё обошлось малой кровью, но обойдётся ли сейчас? Этот Слизерин не похож на идиота, чтобы просто так, не имея козыря в рукаве, с голой пяткой соваться в логово сарлака. Будь он хоть трижды форсюзер, бластерные турели зажарят его за секунду.
   - Великий Джабба Хатт спрашивает, какое у тебя к нему дело? - в конце концов разродился Биба под одобрительно-заинтересованное молчание Джаббы, выразившееся помахиванием пухлой ладошкой.
   Обозначив полупоклон, оказавшийся куда менее глубоким, чем предыдущий, человек напрямую обратился к хозяину замка-крепости:
   - К уважаемому Джаббе Хатту меня привела нужда.
   Хатт презрительно скривил рот.
   - Великий Джабба Хатт не занимается благотворительностью, - высокомерно задрав подбородок, ответил Биба за патрона.
   - А кто говорит о благотворительности? - игнорируя твилека и не меняя выражения лица, на хаттском языке ответил гость.
   - Тогда что тебе нужно, человек, - лично снизошёл до нуждающегося хатт, намеренно оскорбляя и провоцируя его, опустив имя и фамилию.
   - Деньги, - пропустив оскорбление мимо ушей, ответил "человек". - Пять миллионов пеггат наличными и миллион на счёт.
   - Ха! - непроизвольно вырвалось у ошарашенного Бибы, все присутствующие в зале, вплоть до певцов и танцовщиц, чуть ли не синхронно повернули головы и устремили взгляды на посетителя, спокойно стоящего по центру каменного люка-ловушки. Несколько крупных клыкастых гаморреанцев, с топорами наперевес охранявших входы в боковые коридоры, возбуждённо захрюкали между собой, поражённые наглостью человечишки.
   - Ха-ха-ха! - заколыхался всем телом хатт.
   - Ха-ха-ха! - подобострастно подхватил зал.
   - А ты мне нравишься! Ха-ха! - гулко, словно в бочку, выдал Джабба. - и почему я должен дать тебе пять миллионов?
   - Не почему, а за что, - не принял юмора гость. - Позволь...
   Джабба разрешающе махнул рукой, ему становилось интересно, чем его может привлечь столь неординарный проситель, который за всю встречу не выказал ни толики страха. Получив добро, Слизерин что-то коротко сказал в коммуникатор на запястье и в зал вплыл небольшой транспортный дроид в сопровождении двух свиноподобных свирепых гаморреанцев из охраны дворца.
   - Прошу, - указав ладонью на укрытый тканью продолговатый предмет, лежащий на верхней платформе дроида, Слизерин отошёл в сторону, уступая место подхрюкивающему охраннику и Бибе Фортуне.
   Получив разрешение патрона, твилек сорвал ткань, обнажив древний клинок, лежащий рядом с обычными ножнами, обтянутыми какой-то кожей. Глядя на тусклую сталь, Джабба не секунды не сомневался, что это архаичное оружие является боевым, не раз и не два испившем тёплой крови врагов своего хозяина, о чём немо свидетельствовали потёртая рукоять и простые ножны, лишённые вульгарных украшений. Клинок, несомненно, дорогой, но он не стоит тех денег, о которых идёт речь.
   - Ха-ха, - колыхнулся хатт, - эта железяка не стоит и десяти вупиупи, ты пытаешься впарить мне отборный кусок дерьма по цене линкора!
   Биба и гаморреанцы, как по команде отскочили в стороны, глухо щёлкнули фиксаторы ловушки, две каменные плиты упали вниз, открывая взору яму с голодным ранкором.
   - Рьярр! - клацнул зубами хищник, подпрыгивая вверх в попытке дотянуться до жирных гаморреанцев и дворцовой свиты, застывшей на краю ловушки в ожидании кровавого зрелища.
   Нелепо взмахнув руками, человек непостижимым образом сумел ухватиться за край каменной плиты. В напрасной попытке спастись, он попытался влезть наверх, и всё бы у него получилось, если бы не Грюх-гаморреанец. Охранник обухом гигантского топора сшиб несчастного вниз прямо в лапы ранкора. Во все стороны брызнул настоящий фонтан крови, но приготовившийся отобедать хищник внезапно рухнул на бок, засучил лапами и захрипел, будто пытаясь что-то сорвать с шеи. Обезображенный труп посетителя шлёпнулся в лужу крови, от которой почему-то воняло не внутренностями, а палёным пластиком и горелым железом.
   - Хр-хр-хр, - безумно забился на дне ямы ранкор, раздирая себе шею.
   - Хр, ш-ш-ш, - выпустил воздух хатт, почувствовав на затылке острое жало стального клинка, а на спине каблуки чужих сапог.
   - Не стоит дергаться, а то не дай Сила у меня рука дёрнется, - разъярённым крайт-драконом прорычал человек, чей якобы труп валялся сейчас рядом с бьющимся в агонии ранкором. - Турели тебе не помогут.
   Под лёгкий взмах руки Слизерина из-под потолка посыпалось покорёженное железо, в котором с трудом узнавались бластерные автоматические турели. Свитские с визгом бросились в рассыпную, чтобы не угодить под смертельный железопад. В нескольких замаскированных нишах в стене что-то глухо бумкнуло и оттуда потянуло палёной проводкой. Грюх-гаморреанец, всегда отличавшийся завидной реакцией, практически без размаха метнул в человека топор. Смертоносное железо просвистело буквально в нескольких миллиметрах от головы вовремя уклонившегося Слизерина, с левой руки которого сорвалась молния, ударившая Грюха точно в середину груди. Коротко взвизгнув, свинорылый замертво рухнул на краю провала ямы-ловушки, а босса и человека на его спине закрыл невидимый силовой купол, от которого отскочило ещё несколько топоров, после чего Слизерин соскочил со спины Джаббы, закрывшись его телом от возможной стрельбы из ручных бластеров и электромагнитных ружей.
   - За твою голову, Джабба Хатт, некоторые разумные готовы отвалить двадцать миллионов. Как думаешь, мне стоит взять заказ или мы продолжим переговоры, считая случившиеся мелким недоразумением в прениях сторон?
   - Тебе не уйти отсюда! - пророкотал Джабба, готовясь навалиться на человека всем телом, но не смог сдвинуться с места. Неведомая сила, словно каменный панцирь, сковала его со всех сторон.
   - Уверен? - от вопроса, произнесённого ядовитым тоном, хатт бессильно сжал кулаки. В тот момент Джабба признался самому себе, что он проиграл. - Повторю, я пришёл договариваться. Мне не нужна твоя голова.
   - Зачем ты тогда убил охранника? - в Джаббе проснулась надежда на благополучный исход.
   - Зачем ты тогда меня оскорблял и хотел скормить ранкору? - вопросом на вопрос ответил этот ситхов выкормыш. - Заметь, хатт, не я первый начал, но я, как ты только что удостоверился, имею возможность затребовать сатисфакции. Так мы будем себя вести как добропорядочные бизнесмены или мне примерить на себя роль охотника за головами? Предлагаю считать, что мы уравняли позиции сторон в переговорах, тем более инициатива перехода в агрессивные дебаты исходила с твоей стороны. Ты сам не оставил мне выбора, понимаешь. Прикажи своим подчинённым опустить оружие или я их всех перебью.
   Свою угрозу Слизерин подкрепил действием, с тёмного облака над ним молниеносно сорвался тонкий жгут, впившийся в одного из гаморреанцев, которого тут же разорвало в клочья, забрызгав ошмётками окружающих. Наёмники на верхней балюстраде дружно попадали на колени и схватились за шеи, мысли о стрельбе моментально покинули их головы.
   - Чего ты хочешь? - пророкотал Джабба. Немного подумав, он добавил. - Твои условия? Всем опустить оружие! Да, и отпусти уже ранкора и наёмников, они мне ещё пригодятся.
   - Вот, другой разговор! Приятно иметь дело с умным разумным.
  
   Конец интерлюдии.
  
   Фу, честно скажу, ещё минута и я бы сдулся. Я предполагал, что хатт способен выкинуть какой-нибудь фортель, поэтому основательно подготовился и то едва не слился. Чертов свин, чуть не познакомил свой топор и мою черепушку. Я едва уклонился, ведь тактильные иллюзии, способные ненадолго обмануть сенсоры дроидов и систем наблюдения, скрыт, магический щит и шаговая аппарация выпили меня едва ли не начисто, благо манипуляции Силой не требовали особенных затрат. Конечно, можно было снести башку Джаббе, но тогда бы на Татуине и прилегающих мирах начался хаос, связанный с переделом власти, а мне нужна стабильность и защита. "Крыша", если хотите, обеспечить которую в интересах Джаббы Хатта, тем более я к нему пришёл с целым бизнес-планом по организации на планете "зелёной" курортной зоны с настоящим развлекательным центром игорного бизнеса по примеру земного Лас-Вегаса, двадцать процентов прибыли с которого пойдёт Джаббе, а остальное мне. Часть средств будет пущено на развитие проекта, часть уйдёт на формирование закрытого научного-исследовательского института. На всё это нужны деньги. Для всего этого необходим административный ресурс, строить который не придётся с нуля, имеющий какую-никакую легитимность, а кто у нас на Татуине обладает легитимностью? Правильно - Джабба. Как не крути, он не первое столетие правит планетой, официально считаясь гангстером. Но вот какой парадокс, республиканские администрации окраинных секторов, прилегающих к пространству хаттов, ведут дела, в том числе официальные, именно с этими самыми гангстерами, которые в сухих строках документооборота числятся (та-дам!) правителями отдельных планет. Интересный чиновничье-канцелярский дуализм, не находите?
   Как я упоминал выше, снос головы местного босса мог быть легко монетизирован, вот только какой профит, кроме денег, сие действо мне могло принести? Ни-ка-ко-го. Не та я ещё величина, чтобы с ней вести серьёзные дела и не скоро ею стану. Серьёзно, ребята, нет за моей спиной никакой видимой силы, а без неё сожрут, никакая магия и способности форсюзера не помогут. Навалятся всем скопом и поминай как звали, так что работаем с Джаббой. Он хоть с закидонами, но по большей части вменяемый, особенно с теми, кто ведёт с ним дела честно, а я собираюсь вести дела честно, даже готов поделиться со слизняком грядущим барышом с древнего рудовоза. Чуйка подсказывает, что там не пустышка под сотнями метров песка, а кубышка на миллиарды пеггат.
  

*****


  
   - Это было безрассудно, дружище, - одним глотком выпрастав половину кружки пива и утерев рукавом пенные "усы", выдохнул Клигг, - но всё равно круто.
   - Я понимаю, что всё было просчитано, - качнул лекку Неаро, наградив Ларса осуждающим взглядом за вопиющую фамильярность, - но считаю, что вам, милорд, не следовало так рисковать.
   - Неаро, не ты ли просчитывал риски? - скупо улыбнулся я, наблюдая за мимикой твилека.
   - Я не отрицаю. Между тем позвольте напомнить вам, милорд, о высказанных мною сомнениях и предупреждениях. Математический расчёт и планирование хороши в идеальных условиях отсутствия эмоциональной составляющей, мы же имели дело с живым разумным со своеобразной психикой и взрывным темпераментом.
   - Ха, парень, это ты так заковыристо обозвал Джаббу психом?! А что, мне нравится! Хаха, своеобразный слизняк со своеобразной психикой, - весело хохотнул Клигг, дружески хлопнув твилека по спине. - Эй, официант, ещё пива!
   Поморщившись, Неаро одёрнул новенькую мантию, сшитую из дорогих натуральных тканей, и отодвинулся чуть в сторону от Ларса. Сейчас твилек ничем не напоминал того загнанного работой официанта в кантине, дорогая, тщательно подобранная и подогнанная по размеру одежда разительно изменила парнишку, превратив его в уважаемого бизнесмена средней руки с изрядной долей самоуважения.
   - И ещё, милорд, если реакцию хатта я мог хоть как-то спрогнозировать, то вы всё равно остаётесь неизвестной величиной в рамках уравнения. Эмпирические прогнозы, увы, это не мой конёк, все варианты событий, оперируя, простите за грубость, говном банты и палками, как бы мы не старались, просчитать невозможно.
   - Так, друзья, - закончив гонять вилкой по тарелке скользкий аналог земного маслёнка, я отодвинул от себя тарелку, жестом указав дроиду-официанту, что пришло время подавать горячие напитки, - это всё замечательно, дело сделано, а это главное. Сейчас меня интересует, что ещё вы заметили, наблюдая за аудиенцией через видео-трекер. Неаро, с тебя подробный анализ. Мне не даёт покоя поведение Бибы, не мог ли, кхм-кхм, "инцидент" с ямой быть результатом его интриг? Второе, Джабба дал "слово" вернуть меч, насколько ему можно верить?
   - Милорд, - Неаро задумчиво свёл брови вместе, - для хатта нарушить данное "слово", значит потерять лицо и серьёзно пошатнуть репутацию.
   - Дальше можешь не повторять, - остановил я словоизлияния твилека, - я прекрасно помню твои лекции о традициях хаттов, но убедиться лишний раз в правдивости никому не повредит.
   Да, господа, я таки дожал Джаббу, получив озвученную сумму, залогом же выступил меч, на который хатт посмотрел совершенно другим взглядом после проверки стали молекулярным анализатором. В ходе ожесточённых торгов был снят вопрос процентов с выданного "кредита", который я обещал погасить в течение пяти лет. Можно и раньше, что приветствуется, но в случае неплатёжеспособности клиента в моём лице, клинок, хранящийся в сокровищнице Джаббы, перейдёт в безраздельную собственность хатта. В роли компенсации за попытку неудачной кормёжки ранкора и, соответственно, сохранение жизни кредитора, выступил земельный участок в тысячу с лишним квадратных километров между горами Моспик с юга и небольшим поселением Мос Тейк с северо-запада, который передавался мне на безвозмездной основе сроком на пятьдесят лет. Зачем и для чего слизняку знать не обязательно, из ситуации во дворце я выдоил всё возможное на тот момент, сохранив бизнес-план в тайне. На этом куске пустыни я получил право творить всё что моей душеньке угодно, но чтобы обезопасить себя от будущих претензий и наездов в будущем, я сразу оговорил с Джаббой так называемые проценты налоговых платежей с прибыли в виде "хаттской пятины", чем заработал несколько очков репутации в глазах слизняка. Пусть, нехай с ним, мне легче замаскировать поиск рудовоза под строительство и восстановление водоёма. Судя по рельефу там раньше было большое глубоководное озеро или морской залив с крутыми обрывистыми берегами. Хотя лично я склоняюсь к озеру, которое соединялось с морем через исток.
   Зачем мне земля, спросите вы? Буду строить базу с локальным терраформированием. Ну как базу - поселение. Закрою территорию корпускулярными и дефлекторными щитами и завезу астероидный лёд, обеззараженный от микроорганизмов и вирусов, а также плодородный грунт с сельскохозяйственных планет, получится такой гигантский купол с отдельным микроклиматом. Джабба не понимает, что фактически я собираюсь влезть в его же карман, перетащив в будущий оазис всю местную индустрию развлечений, причём он сам организует внутреннюю безопасность и охрану. Есть у меня мысль привлечь к работе эвокаев - гуманоидную человекоподобную расу, добровольно перешедшую под покровительство хаттов. Под толерантной формулировкой скрывается фактическое рабство, но что интересно, эвокаи живут во многом свободнее республиканских народов и рас, составляя костяк флота и армии хаттов. Можно сказать, что тысячи лет назад эвокаи превратились в отдельную касту воинов, тысячелетие за тысячелетием служа на военном поприще.
   А теперь вопрос, куда поедут любители азартных развлечений? В пыльный, зажаренный двумя солнцами Мос Эспа или в прохладный посёлок с зеленью, пальмами, озерами и пляжами? Чувствуете разницу? Хатт и сам мог давно провернуть подобный трюк, но вечно ему что-то мешало либо руки не доходили. Скорее всего денег было жалко, слизняки всегда отличались скупердяйством и прижимистостью. Трудозатраты даже для локального терраформирования должны вылиться в приличную сумму, но наличие инсайдерской информации позволяет мне надеяться на смехотворный минимум затрат. О чём речь, спросите вы? О Торговой федерации. Скоро неймодианцы получат знатную плюху на Набу, после которой их вынудят попилить на иголки часть флота вместе с дроидами, вот я и попасусь на этом благодатном поле. Торгаши с радостью сдадут в лизинг корабли, дроидов и строительную технику лишь бы поиметь с неё какую-нибудь выгоду, а не выкладывать бабло из собственного кармана на её разделку. Надеюсь дело выгорит. Математический гений с двумя лекку и именем Неаро, получив информацию из моих уст, просчитал вероятность положительного исхода в семьдесят процентов, оставив тридцать процентов на различные непреодолимые обстоятельства, форс-мажор и тупость с дуростью яйцекладущих торгашей. В жизни всякое случается. Исходя из логики повествования всплывает следующий вопрос, зачем городить описанный выше огород? Затем, что это позволит замаскировать научно-исследовательский центр и на законных основаниях, под эгидой защиты бизнеса и свободного предпринимательства, воткнуть у планеты пару орбитальных крепостей как залог нейтралитета и защиту от притязаний Республики с Конфедерацией. Чей нейтралитет признают быстрее, вялого банана с мягкой кожурой или твёрдого грецкого ореха, об который можно обломать зубы? Такая вот матрёшка с планами внутри планов под вуалью интересов мафии и туманной перспективой, но ничего, дорогу осилит идущий, я сделал на ней первые шаги.
   Возвращаясь к данному Джаббой "слову". Устный договор, заключаемый между сторонами, уходит корнями в седую древность, покоящуюся едва не на заре империи раката. Такой договор не подразумевает каких-либо иных формулировок, только чёткое следование договорённостям. Хатты не любят давать "слово" инородцам или выходцам иных рас, но дав, жестко следят за его исполнением и жестоко карают, если оно нарушается. Слушая лекцию Неаро в первый раз, я вспоминал каноничные события, когда Джабба поставил на счётчик Хана Соло. Причём со слов твилека выходило, что слизняк не будет устно договариваться с тем, кого он не уважает, хоть ты кол у него на хвосте теши, а Хан отделался от босса мафии устным обещанием вернуть деньги за потерянный товар. О чём это говорит? Джабба уважал Хана, как удачливого контрабандиста и опытного пилота. Не думаю, что последний оказался не в курсе обычаев и традиций слизняков. Всё он знал и понимал, но взыгравшие в попе отвага и слабоумие, разбавленные висюлькой на шею от принцессы Леи, привели его к карбонитовому холодильнику. Я к чему веду - Хан сам нарушил данное Джаббе слово, за что и поплатился. Что ему стоило заглянуть на Татуин после Явина? Ничего! Вернул долги и спи спокойно, нет, он попёрся с повстанцами на Хот - шестую планету в коридоре Исона. Скажите, где и по каким космическим чигирям его таскало между четвёртым Явином и Хотом, что он не мог выбраться к Джаббе? К тому же он незнамо где просадил награду за освобождение Леи или не просадил, но в любом случае наплевал на собственные интересы и тикающий "счётчик". Впрочем, мои измышления касаются канона, что будет и как изменятся события после того, как здесь появился я одной силе известно. Чует моя душонка, что количество задавленные бабочек неуклонно приближается к критической отметке, после которой канон прикажет долго жить.
   За думами я едва не упустил из внимания дроида с подносом, подкатившего к нашему столику. Выдвинув из корпуса гибкие манипуляторы, официант ловко расставил чашки с натуральным ароматным кафом и тарелки с выпечкой, напоминающей венские булочки.
   - Фу, бурда, - скривился Клигг.
   - Чтобы ты понимал! - не согласился с ним твилек.
   - Вы мне ещё поцапайтесь, горячие финские парни, - осадил я обоих. - Неаро, ты когда вылетаешь?
   - Через три с половиной часа, милорд. Господин Пруб направил со мной двух штурмовиков, их вчера выписали из медцентра. По основному профилю бойцов ещё задействовать нельзя - реабилитационный период, но как сопровождение и охрана они сгодятся. Вряд ли папаша попрёт против вооружённых наёмников из известного на весь сектор Арканис отряда.
   - С этим понятно. Твои дела вопросов у меня не вызывают. Если, не дай сила, конечно, твой отец упрётся, вызывай меня, я ему мозги прочищу.
   - Хорошо, милорд. По вашему заданию...
   - По заданию... сильно никуда не лезь, а то рубанут по носу, сам понимаешь, не маленький. Собери для начала списки и досье на учёных Рилота, занимающихся высшей мозговой деятельностью и нейрофизикой. Клигг...
   - Да, дружище, - проглотив булочку, отозвался фермер.
   - Что по бактокамере?
   - Смонтировали вчера вечером, - сёрбнув горячего кафа, ответил Клигг, - Сдали весь медбокс полностью, там несущественные мелочи остались. Мы с сынишкой сами справимся. Энергоадаптеры к новому генератору и дроидов для обслуживания энергосистемы я заказал в лавке Уотто, осталось зайти и забрать у этого прохиндея заказ.
   - Уотто старьёвщик! - не преминул подкинуть пять копеек Неаро. Похоже грызня между фермером и твилеком постепенно превращается в милую семейную традицию. - Он как джавы весь металлолом себе тянет.
   - И чо? - простое деревенское "чо" на корню рубило все высказанные и невысказанные претензии и инсинуации. - Этот жук знает толк в технике. Он из старья конфетки делает с песко и пылезащитой, а адаптеры мне нужны именно старые, усиленные, а не новомодное дерьмо, которое от одного прикосновения ломается. На этот "Ритан" тип пять без слёз не взглянешь, энергошина с волосок толщиной, а корпус частотного преобразователя пальцем протыкается! Нет, родной, может на Рилоте вам и заходит это сверхпроводимое банта пуду, а я себе лучше старенький "Рамс" воткну, в нём и шина с большой палец толщиной и корпус хрен кувалдой перешибёшь. Давно я в лавке этой пузатой букашки с тарелкой на башке не был. Лет семь, наверное.
   - Тогда допиваем каф и выдвигаемся, - резюмировал я. Мне тоже хотелось прогуляться, своими глазами взглянув на каноничных героев, а тут и повода придумывать не пришлось. Сам Мерлин велел зайти и потоптаться по канону.
   Через десять минут мы пересекли порог лавки очередного ушлого тойдорианца. Не скажу насчёт неймодианцев, но этим пузатым шмелям пальцы в рот не клади - целее руки будут. Вот и Ларс не успел забрать заказ, как Уотто начал впаривать ему какую-то очередную туфту с повышенной износостойкостью. Мы с твилеком не вмешивались в процесс торга, фермер сам с этим справлялся великолепно, отказываясь от всех предложений жужжащего благодетеля. Не добившись результата, Уотто отлетел к задней двери, ведущей в служебные помещения:
   - Шми, тащи сюда ящик с адаптерами и гравитележку с дроидами по заказу не забудь! - крикнул он вглубь мастерской. - Сейчас принесут, уважаемый. Господа больше ничего не желают?
   Уотто нервничал, продув ставку на гонках и проиграв раба, он сидел на мели, зубами хватаясь за любую возможность зашибить лишнюю деньгу. Профессиональным взглядом торговец определил денежных клиентов, в карманах которых чипы на предъявителя с полновесными хаттскими пеггатами, а не с никому ненужными республиканскими датариями, поэтому на изнанку выворачивался, нахваливая лежалый товар.
   - Вот, собрала, - впереди тележки с товаром из мастерской вышла темноволосая миловидная женщина с печальными усталыми глазами.
   - Что? - почувствовав прикосновение к руке, я обернулся к твилеку.
   - Мы его теряем, милорд, - Неаро некультурно указал пальцем на Клигга, который во все глаза пялился на женщину.
   Тут у меня в голове что-то лопнуло и пустая лакуна памяти заполнилась, соединив воедино фамилии Ларс и Скайуокер. Дядя Оуэн, Люк и прочее собрались в логическую цепочку.
   - Любовь с первого взгляда, друг мой. Вот так и пропадают мужики не за понюшку табака. Мы его потеряли, - согласился я, направляясь к тойдорианцу, зависшему у терминала оплаты. Придётся спасать... обоих...
   - Вы что-то хотели, господин? - оценив стоимость одежды на мне и уже в уме подсчитывая возможный барыш, заискивающе спросил Уотто.
   - Да, уважаемый, хотел.
   - О, господин, у старого Уотто вы найдёте товар на любой самый притязательный вкус! - весело зашелестел крылышками тойдорианец. - Помочь вам с выбором или вы уже выбрали?
   - Да, её!
   - Рабыня не продаётся! - фальшивой нотой взвизгнул Уотто.
   - Назови цену, - глядя на замершую в ступоре женщину и гневно раздувающего хоботок тойдорианца, тоном, не терпящим возражений, надавил я.
   - Она не продаётся! - истерил Уотто. - Забирайте свой товар и проваливайте отсюда, лавка закрывается.
   - Хорошо, уважаемый, - покладисто согласился я, - девушка не продаётся, бесспорно, это твоё законное право продавать имущество или нет. Сейчас мы уйдём, но обязательно вернёмся. Как насчёт твоих долгов? Ответь, их продадут с наценкой или без? Говорят, ты заложил лавку... Неаро, друг мой, скажи мне, сколько стоит подобная халупа?
   - По долговым векселям от трёх до четырёх тысяч, милорд, в зависимости от конъюнктуры рынка.
   - Какая прелесть, - губы сами собой растянулись в хищной улыбке, от которой черная шкура торговца посерела от страха. - Клигг, бери тележку. Клигг! Пойдём, у нас есть дело.
   - Стойте! - перелетел к входной двери и завис на месте Уотто. - Чего вы хотите?
   - Цену, уважаемый. Назови цену.
   Взгляд Уотто заметался из стороны в сторону, зажмурившись, будто ныряя в омут, он выкрикнул:
   - Шесть тысяч и не вупиупи меньше!
   - Договорились, - снисходительно ответил я, обнажая коммуникатор на запястье левой руки.
   Бзинь! На голографическом табло терминала оплаты высветилась входящая сумма. Подойдя к роняющей слёзы Шми, я провёл рукой вдоль её позвоночника и шеи. Рабский чип нашёлся там, где и предполагалось.
   - Ай! - схватилась за шею женщина.
   - Это вам больше не понадобится, госпожа Скайуокер, - я вложил в ладонь Шми зернышко извлечённого чипа
   Кап. Кап. Тяжёлые солёные слёзы размыли кровавое пятнышко, обнажив блестящий бочок смертельного девайса.
   - Пойдёмте, Шми, - протянул я женщине руку.
   - Она никуда не пойдёт, пока не закончит работу! - будто потерпевший, проверещал пузатый тойдорианский жук от терминала. Не понял, это что за шлея ему под хвост попала? Совсем страх потерял, букашка.
   Быстро же он отошёл от шока. Видимо нервное потрясение наглухо закоротило какие-то извилины в голове Уотто, так как он был явно не в порядке, нарываясь на вселенскую грубость. Вот только никто не мог посоветовать ему не злить понапрасну попаданца из другой вселенной. У меня точно нейроны в мозгу поперемкнулись, могу даже справку показать, поэтому за последствия не отвечаю... Охренеть, я чуть не пророс на месте и заагрился с пол оборота, как говорят мои мелкие спиногрызы, рубясь с Кощеем в какой-нибудь шутер.
   - У неё контракт! - громко хлопнув крыльями, высокомерно выплюнул Уотто, воздушным шариком взлетев над прилавком. Сложив ручки на пузике в замок, он презрительно добавил. - Не спешите, господа, раньше она была моей собственностью, поэтому юридические обязательства считались ничтожными, а теперь я имею полное право предъявить неустойку! Как будете рассчитываться?
   - По-хорошему, значит, не желаем... Неаро, друг мой, во сколько мне обойдётся штраф Джаббе за этого хмыря? - я десять раз успел пожалеть о спонтанном необдуманном решении. Надо было по-тихому выкупить эту халупу и гнать уродца ссаными тряпками. Всё это я обдумывал на заднем плане мыслительного процесса, а перед глазами красным вихрем гнева крутился простейший способ решения нежданной-негаданной проблемы, неожиданно вылупившейся из-за чьей-то безграничной глупости и неимоверной жадности.
   - В тысячу, - обречённо вздохнул твилек, списавший торговца в утиль.
   - Что?! - вспорхнул к потолку и вознамерился улететь Уотто, но невидимая петля на шее не дала ему покинуть торговый зал. Заверещав, он упал на дюрапластовый пол, начав кататься из стороны в сторону в попытке сорвать удавку.
   - Господин, прошу вас, не надо! - Шми повисла на моей руке. - Не убивайте Уотто. Пожалуйста!
   - Спокойно, Шми... всё будет хорошо, поверьте мне. Слышь, урод, - от пинка легкое тельце отлетело к стене, у которой складировались различные запасные части дроидов. - Стоит того твой контракт? А? Не слышу! Мне ещё раз простимулировать твои мыслительные процессы?
   - Нет. Нет! - как щитом закрылся металлической кепкой Уотто.
   - Предлагаю справедливый обмен. Меняю контракт на твою жизнь, интересует?
   - Настоятельно советую согласиться, - доверительно прошептал Неаро, наклонившись к тойдорианцу.
   - Будь ты проклят! - пропищал Уотто, ткнувшись хоботком в кепку-тарелку.
   - Вот и хорошо, вот и замечательно, - снисходительно улыбнулся я, от чего Уотто задрожал всем телом. Я бы тоже вздрогнул, сверкни передо мной пасть, полная острых кусалок. - Предлагаю завершить сделку. Деньги вам переведены в полном объёме, осталось оформить купчую и вольную. В ваших же интересах, уважаемый Уотто, передать документы нам как можно скорее. Чем быстрее вы их оформите, тем быстрее мы уйдём. Улавливаете взаимосвязь? Если вам пришла в голову гениальная идея пожаловаться Джаббе, что ж, успехов вам на этом нелёгком поприще, - добавил я, ленивым взмахом руки перемещая бывшего рабовладельца с пола на прилавок.
   Клигг, переставший к тому времени немо пялиться на Шми, громко хохотнул на всю лавку, а Неаро тонко улыбнулся в лицо ошарашенного торговца.
   - Ситховы джедаи, - буркнул себе под нос Уотто, но недостаточно тихо.
   - Как вы интересно ошиблись. Не джедаи, уважаемый, совсем не джедаи, - от прозвучавшего угрожающего признания, маленькие ручки Уотто запорхали над голографическим терминалом быстрее хлопающих крылышек за спиной. Заверив документацию электронной подписью, торговец вынул чип из датапада и перекинул его мне. Вздёрнув бровь, я поинтересовался:
   - Вы точно ничего не упустили и аннулировали все обязательства? Надеюсь, мне не придётся сюда возвращаться, Уотто.
   Тойдорианец клятвенно заверил в полном отказе от претензий, с грохотом заперев дверь за нашими спинами.
   - Клигг, приютишь мисс Скайуокер пока мы не построим отдельное жильё, - обратился я к фермеру, стоило нам отойти от лавки на пять шагов. - Шми не стоит оставаться в городе, как бы Уотто не наделал глупостей. Конечно, он потом сильно пожалеет, но жизнь ему это не вернёт.
   - Ну, я это, - покраснев до корней волос, хоть прикуривай, Клигг замычал нечто невразумительное. Шми и Неаро переглянулись между собой и синхронно хихикнули в кулаки.
   - Бог мой, детский сад штаны на лямках, чего ты там бормочешь? Клигг, тук-тук, Татуин вызывает Ларса, кончай вату жевать! Кстати, мисс Скайукер, этого увальня зовут Клигг Ларс, несравненный математик по правую руку от вас отзывается на имя Неаро, а моё великолепие можете звать Гарольдом или Александром. На моей планете два имя не редкость. На господина, милорда или мистера Слизерина я тоже не обижусь. Вы, Шми, не обращайте внимания на нашего друга, знаете, некоторые мужчины, когда влюбляются, становятся такими дураками, прямо на всю голову пришибленными, что просто ужас. Мне остаётся надеяться, что я не был таким придурком, хотя...
   - Что, "хотя", милорд, - в Шми проснулось извечное женское любопытство.
   - Когда я познакомился со своей первой нежной половинкой, она обещала убить меня особо жестоким образом и пришлось спасаться бегством.
   - Странно, милорд, - тихо рассмеялась женщина, - я почему-то совершенно этим не удивлена. И чем всё закончилось?
   - Ну, - я сделал вид, что смутился, - далеко я не убежал, а потом мы поженились, а потом я встретил вторую половинку...
   Стараясь не выглядеть слишком заинтересованными, Неаро и Клигг, между тем, вовсю грели уши.
   - И? - первым театральную паузу не выдержал Клигг.
   - Что "и"? Знаешь, как приходится крутиться, когда две прекрасных дамы грозят тебе смертью? Тебе сказочно повезло, что госпожа Скайукер не мечтает оторвать тебе голову и скормить её на завтрак драконам. Ты, кстати, не ответил, приютишь нас? - Ларс, глупо улыбаясь, часто-часто закивал. - Шми, предлагаю собрать ваши вещи и перебраться на ферму Клигга. Неаро, тебе куда?
   - На шестую посадочную площадку, парни будут ждать там.
   - Успехов тебе, - хлопнул я его по плечу, - звони сразу, если прищучит.
   - Хорошо, милорд, - коротко поклонился твилек.
   - Удачи! - сграбастав в объятья, облапал твилека Клигг. - Жду тебя с сестрой.
   - Ты мне всю одежду измял, сарлак пустынный, - на публику поморщился растроганный Неаро. - Сам тут не пропадай. Госпожа Скайуокер, присмотрите за этим недотёпой, а то с него станется заблудиться среди вапораторов.
   - Обещаю, - через силу улыбнулась Шми.
   Попрощавшись с нами, твилек быстро скрылся за стенами посадочных боксов, а мы загрузились в новенький лэндспидер, купленный по случаю в Мос Эспа и поехали к домику Скайукеров. Скарба у Шми было раз два и обчёлся. На рабской прокормке не больно-то разжиреешь, хотя по словам Шми, Уотто был не самым плохим хозяином, он даже платил им с Энакином небольшие деньги, которых хватало на минимальные нужды. Впрочем, сын тут же спускал свой куций заработок на различные запчасти и прочий, ненужный Уотто, хлам.
   - Милорд, что теперь со мной будет, - Шми сглотнула, опустив взор долу, - вы же не джедай? - в конце концов набралась смелости задать вопрос женщина, когда гружёный скарбом спидер отъехал от опустевшего дома.
   Похоже, Шми не знала, что делать со внезапно обретённой свободой. Не сказать, что она о ней не мечтала - мечтала каждый день, но обретя, растерялась. Всю жизнь за неё распоряжались хозяева, определяя занятость и место проживания, сегодня женщина очнулась, так сказать, у разбитого корыта. Её тихая размеренная жизнь совершила очередной головокружительный кульбит. По сути, если смотреть беспристрастно, получив свободу, Шми оказалась никому не нужна. Вот куда ей податься с этой свободой? Только на панель, да и там от конкуренток не пропихнуться, молоденькие жрицы любви всяко ценятся выше постаревших конкуренток. Жильё принадлежит бывшему хозяину, официальной специальности нет. Ну и что, что все в курсе о том, кто ремонтирует старьё в лавке Уотто, даруя ржавому железу вторую жизнь, документов, удостоверяющих специальность механика она этим знанием не родит. Вот и получается, что свобода для вчерашнего раба-татуинца - это один из жестоких, растянутых во времени способов убийства. Теперь вопрос, как ей поступить, чтобы элементарно не сдохнуть с голоду после нашей помощи? Естественно женщина решила благоразумно плыть по течению, тем более один бородатый фримен ясно дал понять, что она ему далеко не безразлична. Кем она станет этому человеку в будущем теперь зависит только от неё самой, и свой шанс Шми упускать была не намерена. Да, перспективы туманные, но они однозначно лучше беспросветного прозябания в лавке старьёвщика до самой смерти. Да, люди, подарившие ей свободу, особенно молодой милорд, относились к когорте странных типов, странность которых затмевала аналогичную черту гостей, которых несколько дней назад привёл сын... Те гости увели из дома Энакина, эти типы забрали её.
   - А что вы сами хотите, Шми? - знаю, грубо, я и так крайт-драконом потоптался по нервам и чувствам женщины, одним махом разрушив остатки уклада жизни. Под моими ногами пошло прахом то, что не успел растоптать Квай-Гон Джинн в компании с девчонкой и неуклюжим гунганом.
   - Я... Я, - Шми потерянно пробежалась взглядом по Ларсу, мне и проносящемуся мимо пейзажу. - Я не знаю, милорд.
   - Ничего страшного, поживёте у Ларса, определитесь с желаниями. Даю слово, мы вас насильно удерживать не станем, хотя, как вы заметили, есть тут один кандидат, мечтающий привязать вас к себе. Запомните Шми, отныне вы свободная женщина и можете любого ухажёра слать дюнным морем. Не стану скрывать, да, я не джедай, но и не ситх. Честно говоря, я где-то посередине. Мне не по душе непроглядная тьма ситхов и ослепляющий свет джедаев. Они друг друга стоят. Догматики и ортодоксы хаттовы.
   - Мой сын, Энакин, улетел на Корусант в Орден... Я хотела бы... Есть ли возможность видеться с ним, милорд? Хоть иногда. Я не прошу много, просто знать, как он.
   Вот и прозвучал вопрос, которого я подспудно ждал весь вечер. Как на него ответить: подарить сладкую ложь или обломать надежде крылья горькой правдой? Видимо Шми сумела что-то прочитать по моему лицу, так как в уголках её глаз набухли предательские слезинки. Что ж, остаётся правда:
   - Сейчас я ничем не могу вам помочь, Шми и не буду тешить вас надеждой и напрасными иллюзиями. По сути, Орден - это закрытая секта. Ваш сын... Сколько ему лет?
   - Десять.
   - Десять... Возраст вашего сына, Шми, ставит под вопрос его статус в Ордене. Энакин там не ко двору, мягко говоря. Теперь позвольте пояснить, почему: для юнлинга он староват, для падаванов - учеников рыцарей, слишком мал. Смешно будет если его запихают к четырёхлетним малышам и начнут преподавать с азов. Надеюсь этого не случится. В любом случае, все контакты юнлингов и падаванов плотно контролируются орденом. Денег у рыцарей нет, если только они сами не занимаются махинациями или не получают определённые суммы на задания. В любом случае, личных средств у детей - ноль. Светляки на корню режут все привязанности, вдалбливая в головы детей, что у джедаев не должно быть привязанностей. Всё, что за стенами Храма, для них не важно. Моральные уроды, блин.
   - Но, джедаи защитники мира и порядка в Галактике!
   - Цепные псы сената, хотите вы сказать? - отмёл я возражения. - Смотрите правде в глаза, Шми, какой бы горькой она не была. Орден выродился, одна лишь пропаганда, да старая слава остались. Как бы там не было, Энакина не бросят на произвол судьбы (ага, засунут в горнило войны). Мальчику не грозит голод, его будут обучать владению Силой, обуют, оденут, дадут специальность, а то не одну, а там и мы что-нибудь придумаем как связаться с ним или наймём специалиста по слежке, чтобы иметь возможность следить за его успехами. Другого нам не дано, мисс, если Энакин сам не решит уйти из Ордена.
   - Я не думаю, что его отпустят, - опустила голову Шми, - у него в крови слишком много медихлориан, больше, чем у какого-то Йоды. Я подслушала разговор Квай-Гона с его падаваном.
   - Энакин мог отказаться?
   - Да, но он так мечтал вырваться с Татуина!
   - Значит не стоит держать его на привязи. Отпустите. Отпустите в душе, и пожелайте сыну удачи. Он теперь живёт там, а вам стоит позаботиться о себе.
   - Вы говорите о Клигге? - сделав неожиданный и вроде не привязанный к беседе вывод, Шми покосилась на бородача, сидящего за штурвалом спидера.
   - И о Клигге тоже, - не стал возражать я. - Я - эмпат, Шми, и прекрасно вижу, что он влюбился в вас с первого взгляда. Так бывает. Дайте ему шанс, а афронт вы ему дать всегда успеете.
   Забегая немного вперёд, скажу, что через пару месяцев Шми сменила фамилию на Ларс. Женщина быстро нашла общий язык с Оуэном, став для мальчика настоящей матерью и выливая на него всю нерастраченную любовь. И... да, было ещё одно совершенно не канонное последствие, которое случается, когда мужчина и женщина живут вместе.
   А до того, как произошло описанное выше, я взял у Шми анализ крови, сбежав в медбокс. Требовалось срочно проверить одно предположение. Меддроид - летающий круглый бочонок с гибкими лапками-манипуляторами, сунул красную капельку в анализатор.
   - Шесть тысяч триста медихлориан, - прочитал я результат, выведенный на голографическую панель. - Что требовалось доказать.
   О чём это нам говорит? А говорит о многом: либо Шми изначально являлась латентным форсюзером, либо она обрела силу, забеременев Энакином. Не рождённый малыш щедро поделился с матерью сиропом из медихлориан, который ошибочно считается кровью. Скорее всего ближе к истине вторая версия. Будь Шми "пользователем" с рождения, проявления силы были бы замечены ею в детском возрасте или в девичестве во время гормональных всплесков пубертатного периода. А так - ничего. Я ещё на Земле предполагал, что с женщиной не всё так просто. Интуитивное понимание техники, ха, не смешите мои тапки, им и так щекотно. Это ж-ж-ж зовётся меху-деру или техникой, талантом, зовите как хотите, интуитивного погружения в суть вещей и механизмов. Шми пробудила в себе такой талант, во всей красе передав его Энакину, и я имею возможность огранить его, как бриллиант, организовав полноценное обучение женщине. Имею и воспользуюсь этой возможностью по полной программе, преданный и полностью лояльный механик-интуит никому не повредит.
   Закончив с анализом Шми, я подозвал дроида:
   - Так, любезный, кольни-ка мой пальчик...
   Пятнадцать тысяч семьсот, это много или мало?
   Зависнув над голографией с результатами экспресс-анализа, я чуть не пропустил вибрацию наручного коммуникатора. Неопределившийся абонент из доставшейся в наследство плеяды корусантских шпиков прислал сообщение об объявленном вотуме недоверия канцлеру Валоруму и пропаже королевы Амидалы вместе с космическим кораблём. Королевская яхта отметилась у диспетчера третьего транспортного коридора Корусанта четыре часа назад и больше на связь не выходила.
   - Началось, - пальцы будто сами собой прокрутили куцый список абонентов, ткнув в иконку Горана Пруба.
   - На связи, - за спиной ростовой проекции командира наёмников угадывался ремонтный ангар с размытым контуром космического корабля. - Слушаю, Гарольд.
   - Здравствуй, Горан. Вижу ты в ангаре, что с кораблём?
   - Энерговоды калибруем, через час закончим. Птичка сама рвётся в небо.
   - Замечательно, поднимай людей, объявляю трёхчасовую готовность.
   - Понял, - отбросив веселье, Горан мгновенно стал серьёзным. - Набу?
   - Набу, Горан, Набу...
  
  

*****


  
  
   - Как так?! Ну, банта пуду, они же не слепые?! Там завеса! Завеса! Как? Как полторы тысячи "Стервятников" могли прохлопать королевскую яхту? Они же не слепые, ситха им в печень! - свистящим чайником бушевал за пультом управления огнём Мик-стрелок.
   - Успокойся, горячий финский парень, - устав слушать непрекращающиеся стенания, остудил я азартного стрелка. - Пропустили, значит надо так.
   Неопределённо хмыкнув на мою тираду, Горан, всем телом навалился на спинку капитанского кресла.
   - Птичку заманивают в клетку, - сделал он закономерный вывод. - Впрочем, она сама неплохо в неё влетела. Дура, влезла с хвостом и лапами, как корабельная крыса за кореллианским сыром. А что джедаи, ты говорил, что с ней два джедая. С трудом верится, что парни не приглядели за девчонкой, они уж наверняка почувствовали западню.
   - Ты слишком многого от них хочешь, - отзеркалил я Горана, комфортно развалившись в кресле пилота-дублёра, только пульт передо мной был обесточен, чтобы шаловливые ручки ненароком не нажали что-нибудь. - Эти специалисты широкого профиля совсем разучились думать, надеясь на Силу.
   - Первая волна пошла на перезарядку, - демонстративным жестом Рэг-забрак, оператор поста радиолокационного и гравитационного контроля, высветил голографическую картинку над тактическим столом. - Торговцы меняют дежурных "Стервятников". Время, командир!
   - Принято, - ладони Горана уверенно легли на штурвал. - Ныряем в атмосферу. Полное радиомолчание!
   Повинуясь невесомым движениям рук пилота, невидимая для систем наблюдения "Шустрая Шая" ловко ввинтилась в образовавшееся "окно" в завесе над планетой и вошла в верхние слои атмосферы.
   - Гашу скорость, репульсоры и гравикомпенсаторы на полную мощность. Всем пристегнуться, - словно пианист по клавишам, Горан пробежал пальцами правой руки по кнопкам панели управления.
   Чуть ли не вокруг кончика носа судно развернулось двигателями к планете. Всё не имеющее жёсткой фиксации затряслось мелкой дрожью. Нельзя нам засвечиваться ярким метеором, слишком явный след для недремлющего ока наблюдателя на орбите, поэтому крадёмся таким нетривиальным способом, благо мощность генератора и компенсаторов позволяет, а внизу корабль прижмётся к поверхности и плевать нам после этого на опасность с обриты, если только неймодианцы не начнут орбитальную бомбардировку, что совсем из области фантастики.
   - Вывожу карту на тактический дисплей, - сверкнув полированными рожками, сказал Рэг-забрак.
   И смех и грех с этой блокадой, республикой и голодающими набуанцами. Карту Тида мы получили по запросу через официальный канал в архитектурное управление столицы оккупированной планеты. По запросу, понимаете?! Загнав население в концентрационные лагеря, торговцы каким-то образом сумели восстановить работу основных служб города. Или дроидов воткнули на освободившиеся места или добрым словом и бластером уговорили вернуться к работе персонал. Гадать не берусь. Так или иначе за сто республиканских датариев нам предоставили великолепную голографическую карту планеты со всеми достопримечательностями и административными учреждениями.
   - Высвети королевский дворец, - ныряя в густую облачность, приказал Горан.
   - Есть!
   Изображение разделилось на макро-карту города с мигающим красным цветом дворцовым архитектурным комплексом и картой планеты с движущейся точкой "Шустрой Шаи".
   - Хороший мирок, - на секунду оторвался от системы управления огнём Мик-стрелок. - разбогатею, куплю здесь поместье.
   - Губу закатай, - показал острые зубы желтокожий забрак.
   Отстегнув ремни, я встал с кресла и подошёл к тактическому столу.
   - Рэг, увеличь изображение энергетической фабрики, - склонился я над проекцией.
   - Готово, - дворцовый комплекс скакнул вверх, рассыпавшись на отдельные здания и парки. Вокруг округлых зданый генераторов, сопряжённых с плазмообогатительной фабрикой, возник светящийся контур.
   - Где здесь эстакада мусоросброса?
   - Под шахтой, - забрак высветил очередной участок. - задний двор, считай. По этой ленте мусор потом транспортируют в плазменные печи. Безотходное производство, блюдут экологию...
   - Так, эколог, не отвлекайся. Покрути проекцию. Стоп! Ну, господа специалисты, что скажете? - обратился я к команде.
   - Если жестянки не воткнули у прохода пару турелей с дройдеками в нагрузку, - задумчиво почесал подбородок Горан, - то вполне подходит. Только как подниматься по кишке шахты?
   - Это моя проблема, - не стал я распространяться о способах проникновения и подъёма на верхние уровни строения.
   - А-а... - возмущённо разинул рот Мик-стрелок.
   - Не пройдёте, - отрицательно повёл подбородком я.
   - А ты, значит, пролезешь незаметно для систем наблюдения, шеф? Поглядите на него, настоящий профи - взломщик-"медвежатник"! - поддел меня Мик. - Или как джедаи на Силу надеешься?
   - На Силу надейся, а сам не плошай, - не купился я. Признаюсь, этот персонаж за сутки болтанки на орбите Набу успел меня основательно достать. Не до печёнок, но где-то очень близко. Складывалось впечатление будто я, словно нашкодивший кот, помочился в любимые тапочки стрелка. Явно парень близко к сердцу принял плачевное положение отряда, приведшее к появлению в рядах руководства нового, откровенно "левого" лица и теперь ревновал по поводу и без оного. Закусил удила, одним словом. Оное "лицо" прекрасно понимало свою чуждость в рядах космических искателей приключений, ни секунды не обольщаясь простой благодарностью и сознавая, что со своим свиным рылом влезло в чужой калашный ряд, но с другой стороны, наёмники считай за мой счёт обрели новый корабль. То, что было "до" не шло ни в какое сравнение с получившейся конфеткой на выходе "после". Щиты и огневая мощь возросли в два раза, маршевые двигатели и гиперпривод обновлены до полноценного первого класса. Новый реактор, системы жизнеобеспечения, связи и комплекс РЭБ, а также система "стэлс", позволяющая проникать в охраняемые участки пространства. Чудо, а не корабль. За одно это стоило хотя бы поблагодарить...
   - Горан, - устав терпеть, обернулся я к капитану. - Ответь, твои парни знакомы с субординацией и дисциплиной? Если что я найду время преподать им пару уроков, а некоторым, особенно тем, кто и слов таких ранее не слыхал, могу прочитать целый курс с занесением оценок в грудную клетку, только бакто-камер, чтобы переварить урок я им не гарантирую.
   Смолчав, капитан, на скулах которого загуляли желваки, наградил подчинённых бешеным взглядом. Дураком он не был, отнюдь, но проявленное малодушие сыграло с ним злую шутку. Позволив старым друзьям вымещать обиду на новом совладельце отряда, он поставил себя и их в крайне неудобное положение. Они могли сохранить свободу и независимость отказавшись от денег, но кому нужна такая свобода, когда в карманах гуляет ветер и впереди не светит никакой перспективы? Со мной у них есть будущее, если же он решит разорвать контракт и потребует возврат доли, наёмники останутся с голым задом у разбитого корыта. Никто их никуда не возьмёт на работу, ведь никому не нужны неудачники.
   - А теперь, господа, - покинув кресло и применив шаговую аппарацию в центр мостика, навис я над присутствующими, - позвольте пояснить вам кое-что. Не дай сила из-за какой-то суки на этом корабле сорвётся операция, всем вам лучше сразу вздёрнуться. Поверьте мне, шутки с глазом, натянутым на жопу не пройдут. Я лично оторву бошки провинившимся. Вы думаете мы сюда на прогулку прилетели, господа? Обновили кораблик и теперь вам сам хатт не брат? Спешу вас разуверить... Если мы облажаемся, наших могилок никто искать не станет! Не хоронят атомарную пыль, ребятки. Вбейте себе это в головы! Я очень надеюсь, что они у вас не только для впихивания биомассы в ротоприёмное отверстие. А теперь касаемо вопроса Мика...
   Четыре шага в сторону под дезалюмиционными чарами и заклинанием бесшумности... Кадык стрелка, подпёртый любовно отточенным лезвием кинжала, судорожно дернулся туда-сюда.
   - Ещё вопросы будут? - наклонившись к самому уху смертельно побледневшего весельчака, проникновенно прошептал я. Под ошарашенные взгляды наёмников сверкнув рыбкой на солнце, кинжал исчез из рук будто его и не было. - Может быть я и не разбираюсь в кораблях с электроникой, невелика потеря...
   Не договорив, применяю аппарацию к ранее покинутому креслу.
   - Чистильщик, хатт меня переползи, - недостаточно тихо, чтобы его не услышали, ошарашенно пробубнил забрак под нос. - Ситх, да мы ему на один зуб... Мик, если ты сейчас не завалишь хлебало, я тебе все зубы в глотку вобью! Ты меня понял, дерьма кусок?!
   Спрашивается, и чего я тянул? Стоило раньше устроить представление, показать, так сказать, "товар лицом", а не тянуть резину, надеясь на Горана и здравый ум наёмников. Привык я на Земле, что фамилия Слизерин говорит сама за себя, ни один маг в здравом уме и памяти на обладателя этой фамилии хвост задирать не станет. Совсем мух не ловлю. Забыл где Земля, а где ДДГ, здесь Слизерины не в чести. Пока, надеюсь, не в чести. Наёмники в основной массе ничтоже сумняше считали нового совладельца богатеньким Буратино - гражданской штафиркой, которой деньги девать некуда, поэтому и отношение у "псов войны" к нему, то есть ко мне было соответствующее, а сейчас им показали иную сторону и боевых парней пробрало. Буратино внезапно оказался не деревянным мальчиком с выструганной тупой шпагой, которой если только в глаз ткнуть, а железным дровосеком с острейшим топором, причём топорик одинаково хорошо косит и деревья, и лесорубов. Неизвестно ещё, сколько людей угодило под проржавевший от крови мясницкий инструмент. Всего лишь раз показал разумным, что я слеплен из их теста, только острых приправ в моём пироге побольше, как отношение изменилось на кардинально противоположное. Я ещё не "свой в доску", но уже определённо "свой". Киллер, спец по проникновениям, не знаю, кто ещё, ибо эмпатию держу на привязи и легилименцией сейчас не балуюсь. Не дай Мерлин из-за чтения мыслей наёмники допустят ошибку или протормозят в самый ответственный момент, я же сам себя потом не прощу.
   - Садимся за озёрами, - Горан молча повёл корабль к указанному мною месту. - Горан, к болотам не суйся, ни к чему нам местных аборигенов тормошить.
   - Аборигены? - таки Мик держать рот на замке от природы не способен.
   - Гунганы, разумная земноводная раса, - пояснил я.
   - А-а, лягухи...
   Горан филигранно втиснул кораблик на неприметную лесную поляну. Судно чуть просело, качнулось на выпущенных из-под днища амортизаторах, которые компенсировали крен немного просевшей в грунте кормы, и замерло.
   - Оптический камуфляж включён, - отдал рапорт Рэг.
   Влажно чвякнув непросохшей после дождя грязью, на землю опустилась аппарель грузового отсека.
   - Выпускаем дронов, - началась работа у Мика.
   Тихо гудя подобно шаровым молниям, из нутра "Шаи" вылетело несколько десятков мелких дронов-разведчиков. Разбившись на несколько групп, дроны шустро усвистали по направлению к Тиду.
   Мы не опасались, что разведчиков могут связать с нами. Собирая информацию, мелкие "апельсинчики" передают её раз в тридцать минут сжатым пакетом в зашифрованном виде. Вышли в эфир, пикнули на пару миллисекунд, замолчали. Никакой направленной передачи, никаких долгих сеансов, а если дрон засекли и попытались перехватить, срабатывало устройство самоуничтожения в виде микрораспылителя сильнейшей кислоты. Дроны умирали безмолвно, не оглашая эфир радио всплесками. Идеальные шпики, дешёвые, жаль короткоживущие, поэтому и выпустили мы их больше трёх десятков, так как часть разведчиков, достигнув запрограммированных координат, перейдёт в спящий режим, просыпаясь по мере израсходования ресурса товарками.
   - Патруль, ситха мне в зад! - подскочил на месте Рэг, скинув на стол картинку с несущейся группой "жестянок" из четырёх В-1 на спидерах. - Они сейчас в нас врежутся!
   - Б****, - вспомнил я на родном и могучем морально разложившуюся женщину, аппарируя наружу.
   Набу не Кашиик, по ветвям местных деревьев не покатаешься и не побегаешь, но стоять на них можно. Переместившись на развилку высокого дерева в трёхстах метрах от места посадки корабля, я полоснул по дроидам молнией. Защиты от перенапряжения, как выяснилось, у жестянок конструкцией не предусмотрено. Спидеры с дроидами рухнули на землю, я же переместился обратно на мостик корабля.
   - Меняем место, быстро!
   - Понял! - схватился за штурвал Горан
   - Что это было? - разинул рот Мик, остальные просто вытаращили на меня глаза.
   - А что-то было или что-то случилось? Вы что-то видели? - деланно удивился я, поигрывая разрядами на сжатой в кулак правой руке.
   - Мик, ты что-то видел? - огладив передние рожки, повернулся к стрелку Рэг. - И я не видел, а что, вообще, было?
   - Вот это правильно, удали запись из памяти бортового компьютера.
   - Сделал, - покладисто доложил Рэг.
   - Обливейт, обливейт... обливейт, в дроидов попала шаровая молния, мы меняем стоянку, чтобы не быть обнаруженными вторым патрулём, высланным на место пропажи первой четвёрки. В нашем компьютере произошёл сбой.
   - Охренеть, вот это шарахнуло! - очнулся Горан. - Мать моя, что за аккумуляторы торгаши запихали в ранцы жестянок? Они совсем там у себя свихнулись? Куда сейчас?
   - Правь за холмы, надёжней будет, ещё один патруль мы можем не пережить.
  
  

*****


  
  
   - Ситх, когда всё начнётся? - лениво уставившись на голографический стол, второй час подряд ныл Мик.
   - Терпение - высшая благодетель! - сложив губы трубочкой, подул на горячий каф я.
   - Мы уже сутки тут штаны просиживаем! Мне до сарлаковых соплей надоел этот кусок грязи!
   - А как же поместье? - грея в руках чашку с остывшим взваром на натуральных травах, поддел друга Горан.
   - К ситху поместье!
   - Так, господа, кажется, начинается! - не допив каф, я отставил чашку на поднос дроида-стюарда. Над голографическим столом возникло объёмное изображение, присланное одним из наших роботизированных шпионов. - Армия торгашей выдвигается к голым холмам с южной стороны столицы планеты. Будьте готовы, скоро начнётся заваруха во дворце.
   -Скорей бы уже! - простонал Мик.
   - Я в город, к энергокомплексу подтягивайтесь по моему сигналу.
   Отдав распоряжение, я спустился в грузовой отсек, где оседлал скоростной гравицикл. Модель гражданская, миниатюрная, но крупней мне не надо, иначе тяжелей удерживать дезалюмиционные и отвлекающие чары. Спросите, когда я научился управлять этим воздушным пылесосом? Отвечаю, гравициклом управлять ничуть не тяжелее, чем метлой, только вместо одной рукоятки штурвал с двумя ручками и две педали - примитив. К тому же полёт хоть как-то глушит тоску по небу, поэтому на Татуине я отрывался по полной программе, изрядно удивив наёмников выполняемыми фигурами высшего пилотажа. Само устройство зачаровано на тишину, прочность и неразрушимость. Для поддержания работоспособности нанесённых лазером на металл рунных цепочек пришлось ухлопать два шестикаратных бриллианта, зато результат гарантирован и душа не съезжает в пятки в мнимых и реальных страхах от того, что мелкая гравицапа под задницей развалится от попадания бластерного болта или рассыпется на отдельные детали от непредусмотренной изготовителем перегрузки. Вышедший из-под моих рук пепелац и его защитный экран, усиленный протего, по идее, держат не менее трёх попаданий из мелкокалиберных энергетических орудий, используемых на дройдеках. Пришлось заняться на досуге маготехнологиями, знаете ли. А что делать? Хочешь жить, умей вертеться! А жить я очень-очень хочу, поэтому кручусь пропеллером.
   - Открыть аппарель! - оседлав гравицикл и проверив крепление оружия в многочисленных кармашках, кобурах и ножнах на боевом костюме, сказал я в коммуникатор и захлопнул забрал шлема. П-шш, тихонько сработали вакуумные присоски, полностью герметизируя костюм, в нос ударил попахивающий медикаментами воздух, прошедший через встроенные биофильтры.
   - Открываю, - голосом Рэга-забрака отозвался наушник.
   В следующую секунду темный проём подсветился прямоугольным светящимся контуром, с боков и сверху включились парообразные распылители мощнейшего антисептика. Наёмники на "Шае" благоразумно вложились в систему биозащиты. Лучше потратить пару сотен хаттских монет, чем потом судорожно выискивать тысячи на инъекцию сыворотки от какого-нибудь редкого вируса. На разных планетах бак-обстановка может отличаться коренным образом и иммуномодулирующие прививки, к сожалению, не являются панацеей от различной заразы, приходится комбинировать. Не подготовленному человеку сдохнуть от асфиксии дыхательных путей, сиречь от удушья на такой планете как Фелуция раз плюнуть, тамошние местные микроорганизмы убивают пришельцев за тридцать минут. Не самая приятная смерть скажу я вам, поэтому на каждом корабле в медотсеке хранится целый комплекс различных вакцин, делающих пребывание в других мирах комфортным и запоминающимся. Впрочем, бережёного Сила бережёт, поэтому ваш покорный слуга решил не пренебрегать мерами безопасности. Хоть с полудраконовским иммунитетом можно не трястись за свою шкуру, но я решил последовать вышеописанному предложению. Переходя на дворовой сленг - что-то ссыкотно, господа и товарищи.
   Дождавшись открытия аппарели до состояния, когда пролёт через образовавшуюся щель не приведёт к ободранным коленям, я покинул корабль. Следуя маршруту, обозначенному на интерактивной карте на внутренней стороне забрала шлема, гравицикл вскоре преодолел густой лесной массив, вспенил дорожку над одним из многочисленных озер и перемахнул через холмы. Активировав безпалочковым заклинанием маскировку, я невидимым метеором пронёсся сквозь фруктовые сады, сплошным частоколом окружавшие город, и подлетел к скальным террасам, окаймлявшим подходы с энергетическому комплексу. Внезапно наверху ожили репульсорные танки, принявшиеся что есть мочи лупить по набуанским истребителям, вылетающим из невидимого снизу ангара.
   - Опаздываю...
   Гравицикл заложил вираж, чуть не нарвавшись на огненно-красный болт, прилетевший откуда-то со скалы.
   - Твою! Как он меня увидел?!
   Бросив штурвал, аппарирую вверх, землю перед гравициклом взрыхлил очередной энергетический сгусток. Вильнув на маршруте, гравицикл снёс несколько молодых фруктовых деревьев, после чего вломился в густые кусты, в которых остался висеть кусок железа, подёрнутый рябью дезалюмиционных чар. Раскинутая перед аппарированием магическая "сфера внимания" засекла стрелка, с удобством расположившегося на вершине одной из естественных скальных башен, прикрывающих подходы к мусоросжигателям. Аппарация, ещё одна и только нечеловеческая реакция спасла меня от участи оказаться насаженным на бескаровый клинок, выскользнувший из наруча мандалорца, оседлавшего скалу и ссадившего меня с гравицикла. Реакция у противника оказалась просто на зависть, но она не помогла ему против магии.
   - Круцио!
   - А-а-а! - вокабулятор захлебнулся безумным криком боли из-под шлема полностью закрытого бескаргама. Возможно, мандалорская броня сдержит аваду, но круцио воздействует на нервные окончания, проецируя невыносимую боль. Авроров и правоохранителей здесь нет, поэтому заморачиваться с законностью будет только клинический идиот. Почему я должен лишать себя главного стратегического преимущества? Попавший под пыточное заклинание рухнул на камень, выронил из рук неизвестно как в них оказавшийся короткоствольный пулевик, и забился в судорогах, выгибаясь всем телом.
   - Ступефай! Инкацеро! - обездвиженного мандалорца опутали верёвки.
   На всякий пожарный я дополнительно сдавил противника силой, заставив его хрипеть от нехватки воздуха в лёгких.
   - Б**, где эти долбаные защёлки?! Мать их!
   Руки в перчатках никак не могли нащупать защёлки-фиксаторы мандалорского шлема с Т-образным визором.
   - Ага! Нашёл! - сорвав шлем, я впился взглядом в глаза немолодого, начавшего седеть мужчины, чьё лицо наискосок пересекало два старых шрама. - Легилмменс!
   - А-а! Нет! - раненой белугой заорал Грон Ордо, мгновенно сообразив, что его память читают, как открытую книгу. - Сдохни, сука!
   Крак! Ухватившись за подбородок, я одним движением свернул боевику шею, пока тот не отдал голосовую команду на самоликвидацию. Жаль, хороший был мужик - профессионал, но не надо было ему путаться с Дартом Молом, дольше бы прожил. В каноне Дарт предпочитал действовать в одиночку, здесь же он работал с напарником. Сам ситх курощал несчастных, попавших под пресс Палпатина на близкой дистанции, Грон же делал несовместимые с жизнью дырки в тех, к кому подойти на расстояние вытянутой руки или светового меча не представлялось возможным в силу определённых обстоятельств, только на Татуине напарники опростоволосись, не взяв в расчёт мастерство джедаев.
   Меня мандалорец засёк с помощью датчиков объёма и движения, раскиданных им на пять километров вокруг подходов к энергокомплексу. Хм, чары, скрытность, отвлечение внимания - всё это ерунда, простым анализаторам объёма магические приблуды оказались до одного места, они зафиксировали аномальные завихрения воздуха, которых не должно быть в природе, справедливо присвоив им искусственное происхождение и послав сигнал опасности. Тут мандалорец начисто переиграл меня, кстати, стрелял он, ориентируясь на громадный опыт, интуицию и целеуказания, которые выдавал встроенный в бескаргам вычислительный комплекс, получавший данные по движению воздуха. Опытный наёмник с десятилетиями активного стажа давно привык полагаться на интуицию, которая сразу указала на невидимого врага, пришедшего по его душу. Да, не повезло ему сегодня. Не повезло одному, повезло другому, как говорил Кощей. Не съешь ты, сожрут тебя, хотя переманить бы мандалорца из клана Ордо к себе на службу было бы очень заманчиво, но не судьба. Из того, что я успел раскопать, Грона нашёл сам Мол, вытащив из какой-то смертельной передряги, за что тот, следуя кодексу чести, поклялся служить пять лет, обучать парня рукопашному бою и стрельбе. В грязных приёмах Грон был настоящим докой, зная и применяя их великое множество, стрелял он как бог (последнее я едва не испытал на собственной шкуре), остаётся порадоваться, что десятилетиями нарабатываемый опыт остался непереданным рогатому забраку. За пять месяцев совместного времяпровождения с Молом мандалорец привил юному ученику только основы. Посвятить всё время тренировкам напарникам не давал Владыка Сидиус, нещадно эксплуатирующий ученика. За это время Мол, расчищая учителю дорогу на политический олимп, "актировал" семерых сенаторов и около двух десятков сошек поменьше: юстициары, торгаши из ТФ, медиамагнаты и денежные мешки из банковского клана, решившие, что они ничего не должны Хего Дамаску и его помощнику. Глупцы! Троих простым ножом зарезал Мол, двоим вышиб мозги Грон, остальным хватило намёка. Приятным бонусом копания в мозгах оказались сведения местоположение кораблика Мола, минусом же явилась информация о невозможности лёгкого проникновения на борт секретного разведчика. Попасть на судно можно было зная буквенно-числовой пароль и генетический маркер в дополнение к отпечатку сетчатки глаза. Если глазик у Мола можно выковырять и кровушки нацедить, то моргать заставить невозможно. Вот и выходило, что без живого забрака его корабль становился чрезвычайно дорогим мёртвым грузом. Ладно, пока загадывать рано, Мола бы отмести, а потом, глядишь, руки до его корабля дотянутся, если эту прелесть раньше Палыч не хапнет. Мерзкий глумливый голосишко в голове не переставал нашёптывать, что у ситха определённо имеются коды доступа к чуду инженерной мысли и светит наглому экспроприатору сальная фига напротив раскатанной губёшки. Что ж, не больно то и хотелось... Хотя обидно...
   Оставив остывающее тело под прикрытием дезалюмиционных чар (теперь не страшно), аппарирую к мусороприёмнику, над которым вытянулась вверх гигантская кишка шахты.
   - Какие-то неправильные ассоциации сие инженерное сооружение навевает, - непроизвольно хмыкнул я, вспоминая анекдот про битву одного богатыря и Змея Горыныча. Помнится трёхголовый юмора не оценил и крепко тогда обиделся, приговаривая, что зад у него не настолько велик, чтобы вмещать богатыря на коне. Глядя на обиженные морды, Кощей ржал, как тот богатырский конь, а Яга шандарахнула охальника рушником. Да не того, о котором вы подумали. Было больно... Слава всем богам, что за метлой не потянулась, метлу я мог не пережить. - Так, шарик-лошарик, скажи, да всю правду доложи, что там наверху.
   Мелкий шарообразный дрон, чем-то напоминающий живчиков с микроскопическими лазерами и бластерами для тренировок юнлингов, зажужжав репульсором, усвистал наверх. Десять секунд спустя на внутреннем тактическом мониторе отобразилась панорама шахтного зала. Никого, только где-то за многочисленными силовыми воротами периодически вспыхивают красно-сине-зелёные всполохи. Ясно, Мол даёт прикурить джедаям. Пора и мне наверх выдвигаться и где-нибудь распластаться невидимой амёбой вдоль стеночки чтобы не дай сила костюмчик и его содержимое светошашками не попортили, но просто так, по-английски, уйти мне не дали. К мусоросбонику подкатили три патрульные дройдеки. Разложиться колобкам переросткам я не дал, смяв их силой в компактные шары. Силовая ковка позволяет творить чудеса, в чём дройдеки только что убедились. А ребятки-то наверху распалились, куда там горячим финским парням, видимо почуяли ещё одного одарённого.
   Закрывшись во всех диапазонах, чтобы рубаки светошашками дружно списали ощущения в силе "на померещилось", аппарирую в верхний зал, где пробежав взглядом по стенам, таки спускаюсь в шахту на третий ряд выступающих из стены фонарей и приклеиваюсь к ним чарами приклеивания, заместо глаз оставляя дроида-шпиона, зависшего под потолком. Мне не нужно, чтобы меня случайно зацепили, мне не нужно, чтобы форсюзеры почувствовали направленное на них внимание. Маскируйся не маскируйся, а спинным мозгом или жопным нервом они уловят мой интерес. Пусть дроид следит, а я в сторонке постою, не наблюдая прямо, а рассеянное внимание ещё нужно определить, поэтому работаем... В ход пошло всё: чары отвлечения внимания, тактильные иллюзии, протего и скрыт.
   Мол и Джинн, вот молодцы, не заставили себя ждать, через минуту нарисовавшись у моей временной обители. Убиван, ещё молодой и зелёный, застрял у первых силовых ворот-экранов. Ох, а рогатый эмоциями так и фонтанирует! Ненависть, злость, презрение к мерзким выкормышам света, жажда убийства. И запах начавшей попахивать тухлятинки. Мерлин, я почти не вижу спокойствия и благостного умиротворения тьмы, одно сплошное контролируемое боевое безумие. Где безграничная мягкая паволока тьмы, где гранитная прочность мрака, где бескрайний океан ночи? Нет их. Под рогами и татуировками скрывается контролирующий себя берсеркер, сейчас с трудом управляющий эмоциями. Сидиус, скотина ты эдакая, ты во что превратил перспективного пацана? Это же ужас и моральное уродство. Это же какая-то машина без чувств и эмоций, точнее все её чувства и эмоции сейчас гипертрофированы и направлены на достижение одной цели - убийство джедаев! Это же меньше, чем шаг до настоящего безумия, после которого собаку, ставшую бешеной, убивают. Не совершаю ли я ошибку, пытаясь приручить этого злобного гончего пса?
   То ли дело Джинн, сел, помедитировал, успокоился - кусок льда на эмоциональном фоне. Прелесть просто, жаль зациклен на избранном и пророчестве. Убиванычу до учителя далеко, от Кеноби эмоции то и дело отделяются солнечными протуберанцами и в них далеко не вселенское спокойствие.
   Ох! Эх! Помчали, залётные! Тьфу, беру свои слова относительно Джинна обратно. Долбодятел! Идиот! Ну, скажите ему кто-нибудь что атару для почти двухметровой орясины это даже не смешно. Даже я, стопроцентный нуб в сражениях световыми мечами вижу это. Да, это красиво и эффектно - прыжки и сальто, которых не показали в фильме, но в жизни Джинн получил уже несколько знатных силовых пинков, мячиком отлетая к стенам и возвращаясь обратно и только вовремя подставленный под световой посох меч, удерживал дурную голову на плечах. Дурень, прыгая вверх, ты лишаешься опоры и не способен контролировать полёт. Вон, бери пример с Мола, стоит на земле, движется чётко и размеренно, контролируя каждое движение и удар. А как он посохом крутит, просто загляденье! Хочу сказать о себе, простым клинком и я умею работать дай бог каждому. Дедушка Кощей заставил овладеть данным искусством, но если сменить клинок на световой, то я себе точно что-нибудь отчекрыжу, а противники машут ими филигранно. Я тоже так хочу...
   Стоило отвлечься, как бородатая бабочка в светлой тунике и табарде оказалась наколота на красную световую иглу. Подловил-таки Мол Джинна. Охнув, джедай выпустил из рук световой клинок и распластался на полу помятой морской звездой, а забрак встал в эффектную позу напротив входа, где за силовым экраном исходил на говно Оби-Ван Кеноби.
   Пока горячие парни заняты друг другом, кастую вулнера саентур - заклинание, залечивающее раны. Мертвый Квай-Гон Джинн мне ник чему. Живой он гораздо полезней. Вечный возмутитель спокойствия просто обязан и дальше полоскать мозги Совету джедаев и Йоде лично. Пусть у них голова от этого оппозиционера и возмутителя спокойствия болит, чем они внимание на окраины галактики обращают. К тому же подкинуть свинью джедаям моя святая обязанность. Не помрёт Джинн от дырки в пузике, я в него столько магии, запасённой в камнях, влил, что призраки силы нового компаньона подождут пару десятков лет, если он раньше от собственной дурости не скопытится. Вон, Мол, поперёк расчекрыженный, выжил и столько лет портил кровь бывшему учителю, а некие джедаи с тонкой душевной организацией в белые тапки от дырочки в правом боку переобуваются. Чует моя задница, что раненому и больному мастеру никто двуногое шило с именем Энакин не поручит, как и в каноне с ним придётся Кеноби маяться, зато за обиду несмываемую Джинн устроит Совету усиленное ректальное выедание мозгов чайной ложкой.
   Пока я, за сонмом щитов, скрывающих меня во всех диапазонах, предавался сладостным мечтам, сражение подошло к закономерному финалу - висящий на мной на светомаяке Кеноби и чуть не бьющий по голове сапогом. и Мол, размахивающий половинкой посоха над ним. Возгордился рогатый, гордыня обуяла ситха, считавшего, что он ухлопал двоих не самых слабых джедаев. Сплюнув вниз (чуть не попал, гад), ослеплённый победой ситх, сказочно удивился взмывшему над зевом шахты Кеноби, что забыл подставить меч под вжикнувший полукруговой удар светового клинка противника.
   "Как же так?!" - крупными буквами на аурбеш было написано на лице Мола, заваливающегося в шахту. Пора и мне честь знать. Отлепившись от стены, сигаю следом, в полёте подхватывая "локомотором" обе половинки ситха. Кеноби, пентюх, нет чтоб убедиться в окончательной смерти врага, кидается к учителю, совсем выпустив из внимания быструю тень, скользнувшую следом за забраком.
   - Горан, работайте!
   - Работаем! - раздалось в наушниках. - Будем через три минуты.
   - Бакто-камера готова, - доложился Вилф Строн, штурмовик с дипломом медика, исполняющий в отряде "ранкоров" роль судового врача. - Жду пациента.
  
  

*****


  
  
   - Мы здесь! - не передать словами, как я рад услышать голос Горана в наушниках шлема. - Сейчас чуть почистим...
   Внезапно пространство взорвалось целым веером, состоящим из красных лучей, сорвавшихся с кончика турболазерного орудия, установленного под днищем "Шаи". Судно, скрытое плёнкой оптического камуфляжа, словно таракана тапком, прихлопнуло роту В-1 и два десятка дройдек, расчистив тем самым мне дорогу наверх.
   Я бы мог и сам справиться, аппарировав на скальные башни, но парням до пяточного зуда хотелось поучаствовать в заварушке и отнимать у них возможность пострелять в "железяк" практически в идеальных полигонных условиях, было бы с моей стороны настоящим кощунством.
   - Так, парни, ловко вы их! - не остался в долгу я, похвалив наёмников. - Мик, ты бы так в саббак играл, как стреляешь, цены бы тебе не было.
   - Тьфу на тебя! - шпилька кольнула адресата.
   Над головой зажужжало, пробив невидимость в грузовом секторе, в воздухе повисла аппарель. Удерживая обе половинки тела Мола, одним прыжком влетаю в грузовой отсек.
   - Горан, правь к скалам, - синхронизировавшийся с ИИ корабля тактический модуль боевого костюма передал необходимую информацию.
   - Понял, - корабль качнуло, крутанувшись на пятачке, Горан филигранно подвёл судно к бывшей засидке мандалорца. - Это ещё кто?
   - Напарник "объекта", чуть не ухлопал меня на подходах, даже жалко, грамотный был мужик. Нам такой в отряде бы не помешал. Дело сделано, Горан, валим отсюда, - подхватывая левиосой тело и оружие мандалорца, ответил я. В этот момент в грузовой отсек с медицинскими гравиносилками спустился Вилф.
   - Принимай больного, Вилф.
   - Di'kut*, - сходу перешёл на мандо`а Вилф.
   - Рот закрыл и быстро клади его на носилки!
   - Вот же банта пуду, это же два полпарня. Ситх, кто его так расколбасил?
   - Jetii*, - ткнув пальцем на половинку посоха Мола и меч Кеноби, подобранные мною внизу и подвешенные на магнитные захваты на поясе. - А перед тобой настоящий ситх, прошу любить и жаловать.
   - Jehaatir!* - выпучил глаза Вилф, секундой позже вцепляясь в пережатую силой шею.
   - N'eparavu takisit*, - падая на колени, прохрипел он.
   - Извинения принимаются, - сняв удушение, я уложил тело мандалорца на магнитную платформу. Мёртвые могут подождать, возиться с ним именно сейчас не было ни времени, ни желания, тем более с платформы ему никуда не деться. - Так ты мандалорец, Вилф? Из какого клана?
   - Не из какого, - ответил врач, следя за показаниями медаппаратуры на носилках. Нажав на сенсорном табло несколько кнопок, Вилф снизошёл до пояснений. - Мне было шесть, когда погиб отец, сопливый пацан ещё, а мать перебралась на Эриаду, к родне. Отец взял её не из клана... у меня её фамилия, а сам он Скирата. Кассус Скирата, Вилфом звали его отца. Деда...
   - Что ему потребуется для восстановления? - соскользнув с неприятной для Вилфа темы, кивнул я на Мола.
   - Чудо! - скептически отозвался "не мандалорец". - И нейрохирург с мотком нейропороводящей паутины с Шили, причём шить надо там же. Паутина хранит свойства не более пяти часов после извлечения из кокона. Сам видишь, тело рассечено поперёк, наш меддроид не справится со сращиванием нервных окончаний. Заштопать мы его заштопаем, требуху с костями совместим и в бакту запихаем, но без нейрохирурга он останется инвалидом или...
   - Или?
   - Или можно разориться на биомеханический нейропротез.
   - Сколько?
   - Чего, "сколько"? - не понял сходу Вилф, выгнув бровь и состроив соответствующее лицо.
   - Хирург или протез, впрочем, во втором случае всё равно потребуется хирург. Я правильно понимаю?
   - Правильно, - ответил врач. - Помоги его переложить на операционный стол. Аккуратно! По деньгам позже, а сейчас не мешай.
   За время разговора мы переместились в медотсек, состоящий из трёх кают. В одной каюте располагалась бакто-камера, во второй было царство медапппаратуры и меддроида, в третьей проживал Вилф. Переложив Мола на операционный стол, я отошёл в сторону, наблюдая со стороны за колдующим над аппаратурой Вилфом. Словно пианист-виртуоз он вдохновенно касался подушечками пальцев многочисленных клавиш на панели управления медицинским комплексом. Повинуясь его "игре", ожили многочисленные приборы, засуетились мелкие хирургические дроиды, варварски срезая с Мола остатки одежды, над операционным столом защёлкали сочленениями манипуляторы главного меддроида.
   - Программу я задал, можно поговорить, - не спуская глаз с операционного стола, который накрыла едва мерцающая силовая сфера, обеспечивающая стерильность, сказал Вилф.
   - Для начала хотелось бы уточнить по деньгам.
   - Около полумиллиона в республиканских датариях, - под мельтешение манипуляторов, подключающих половинки тела к различным системам, подающим кровезаменители и лекарство в сосуды, проговорил врач, выводя перед собой диагностические данные. - Какой живучий, собака! Замечательно, просто замечательно, это многое упрощает. Судя по тому, что мы здесь делаем и как мы это делаем, сдать нашего татуированного рогатого друга под нож официального нейрохирурга не самый лучший вариант. Анализ ДНК, проверка личности, страховки, органы правопорядка... Тебе ведь это не надо, отбрехаться не получится, поэтому стоимость услуг возрастает и мест их оказания остаётся не слишком много. Полис Масса, Камино, Хаттский сектор, они, безусловно хороши, но только самый последний идиот полезет к ним. Не в нашем случае. Сколько им не заплати за молчание, но факт принадлежности пациента к одарённым сам по себе привлечёт к нему повышенное внимание, а за сим, привлечённые ненормально возбудившимися медиками, подтянутся и те, от кого мы скрываем нашего рогатого друга. Учитывая, что в деле замешаны джедаи, охранявшие королеву Набу, Орден будет землю рыть в поисках злейшего врага и я уверяю, "тени" - джедайские ассасины и орденские ледорубы быстро возьмут след. Из приемлемых вариантов остаются подпольные лаборатории и медицинские центры, скажем так, не страдающие излишней щепетильностью или медики, закрывающие глаза на происхождение ран пациентов, впрочем, как и на самих пациентов. Хочется, чтобы отряд без потерь вылез из той задницы, в которую мы вляпались с твоей помощью, поэтому я предлагаю вариант с Шили. Там у меня есть пара знакомых беспринципных сволочей, умеющих держать язык за зубами, они подлатают нашего друга, но придётся заплатить, и не меньше, чем я озвучил. Не будет ничего, ни документов, ни фамилий, ни вопросов, но и претензии, в случае чего предъявить тоже будет некому. Устраивает этот вариант?
   - Устраивает, - лаконично ответил я, покидая медотсек.
   Стоило перешагнуть черту, отделяющую мостик от других помещений корабля, как я сходу окунулся в возбуждённую атмосферу. Исходя флюидами азарта, экипаж следил за сражением на орбите планеты.
   - Идиоты! - размахивал руками Мик. - Истребителями на станцию... без бомберов и поддержки ПКО, о чём они только думали? Ставлю десять пеггат, "стервятники" и ПВО торгашей скоро от них мокрого места не оставят.
   - Не кипятись, станция -- это отвлекающий манёвр, - прислушиваясь к перехваченным переговорам, прогудел рассудительный Рэг-забрак. - Королева планирует захватить Нута Ганрея.
   - Насрать на Ганрея, - не унимался Мик. - Захватит его королева, и что? Дальше-то что? Да хоть пристрелит она его или изнасилует особо извращённым способом, все знают, торговцы не ведут переговоров с террористами и теми, кто захватывает заложников, хотя сами далеко не без греха, уроды.
   - Да класть на торговцев, у Ганрея обязаны быть коды дезактивации дроидов и главного ИИ управляющей станции, - обернувшись к молча попивающему отвар Горану, привёл очередной аргумент забрак.
   Лениво махнув мне рукой, пилот устало возвёл очи горе, на мгновение блеснув белками. Мол, устал он спора, сил нет. Я бы поверил, если бы не ментал. Внешне безучастный, Горан едкими фразочками и жестами подогревал спор, в мыслях незлобно потешаясь над друзьми.
   - Предположим на секунду, джедаи и девка поймали Нута, порадовались, а кодов у него не оказалось, да и никогда и не было, что тогда, а? Всё, приплыли банте под хвост, торгаши Тид по кирпичику с орбиты разнесут.
   - Мик, сколько ты там ставишь? - усевшись в кресло за обесточенным пультом управления, обратил на себя внимание я.
   - Десять монет!
   - Продуешь, Мик! - прогудел забрак, оценив мою ехидную рожу.
   - Я?! Продую?! - от вселенской обиды в неверие его провидческого таланта лицо Мика обогнало краснотой самый красный буряк. - Да...
   Чего там должно было быть за "да" мы уже никогда не узнаем, потому что камеры наружного наблюдения передали на тактический стол изображение яркой вспышки, в которой потонула станция управления. Тишина, на несколько томительных секунд воцарившаяся в радиоэфире, взорвалась радостными воплями.
   - ...пуду, - вращая глазами, процедил Мик сквозь зубы.
   - Хана блокаде, - резюмировал я общее мнение. - Горан, рулим отсюда на другую сторону планеты и выходим в космос. Скоро здесь будет очень неуютно от падающего с орбиты железа.
   - Я же говорил - продуешь, - оставил за собой последнее слово Рэг. Надувшись, как мышь на крупу, стрелок плюхнулся в своё кресло и принялся рассматривать проносящийся пейзаж за бортом.
   - Всем пристегнуться! - отдал команду Горан, набирая высоту и направляя "Шаю" на ночную сторону планеты. - Выходим в открытый космос. Куда, домой?
   - Нет, - мотнул головой я.
   - Не домой? - вместо пилота переспросил Мик.
   - На Шили. С деньгами не обижу, оплата по прежней ставке.
   - Это же Хайдианский путь, - начал стрелок.
   - И другой конец галактики, - закончил за него я. - Вилф в одиночку не справится с пациентом, меддроиды нашего класса не панацея в этом конкретном случае, а на Шили у него есть пара контактов, плюющих на закон и не обременённых моральными ограничениями.
   - Те ещё ублюдки, мы в курсе его знакомств, - забивая координаты прыжка в компьютер, буркнул Горан, - но дело своё они знают.
   - Как прыгнем на Хайдианский путь надо будет связаться с представителем вице-короля ТФ в секторе Чоммель.
   - Зачем тебе наместник? - не удержал любопытства Горан.
   - У меня есть к нему предложение, от которого он не сможет отказаться. Как думаешь, что сейчас будет с Торговой федерацией?
   - Не завидую я им, торгашей начнут трясти, как фруктовое дерево в урожайный год, одними репарациями они не отделаются, - выдал реальный прогноз пилот. - Зажмут со всех сторон и армию заставят сократить.
   - Истину глаголешь, друг мой, - воздел вверх указательный палец я, - самое главное сорвать куш до того, как их начнёт "окучивать" сенатская комиссия, протянуть руку помощи и поживиться на этом. Куда ж без поживы, святое дело заработать денежку на чужих бедах. Сутки у нас есть пока чинуши федерации дозреют до хватания за любую соломинку и ведения переговоров с никому ранее неизвестным лицом. Деньги, всё дело в деньгах...
   - Сенаторы разденут неймодианцев до исподнего, в этом они мастера. Все беды от денег, а вселенские катастрофы от больших денег, ситх их раздери... Приготовиться, запуск гиперпривода через десять секунд. Десять, девять, восемь...
  
  
   *Di'kut - идиот, дурак;
   *Jetii - джедай;
   *Jehaatir - врёшь;
   *N'eparavu takisit - прошу прощения.
  
  

*****


  
  
   - Через пять минут выходим из прыжка, - проверив расчёты, выведенные компьютером на голографический экран над пультом управления первого пилота, сообщил Горан.
   - Хорошо, - сбив щелчком пальца невидимую пылинку с новенького, муха не сидела, делового костюма, я стрельнул глазами в сторону площадки гиперсвязи. - Как?
   - На мази, - Мик-стрелок, он же отвечающий за устройства связи на звездолёте, жестом показал, что всё в порядке. - Перед гиперпереходом на волне торгашей пришёл сжатый информационный пакет с обратным адресом для настройки канала. Советник Ган Рут согласен на продолжение переговоров.
   Временный наместник вице-короля Торговой Федерации в секторе Чоммель, он же Первый Советник Ган Рут, все слова с большой буквы, был, как многие догадываются, неймодианцем, а значит той ещё занозой в... Занозой, в общем. В полёте мы уже более двух суток и между прыжками успели связаться с представительством торгашей, коротко обговорив необходимые нюансы соприкосновения сторон и договорившись о следующем сеансе связи. Правда, чем я могу заинтересовать господ из ТФ не раскрывалось в целях подогревания интереса и "маринования". Чем дольше яйцекладущие красноглазые торговцы находились в неведении интересов мутного контрагента, тем крепче за них бралась сенатская комиссия. К тому же на внеочередной сессии Сената канцлером выбрали известного всем ситха, а он, кто запамятовал, до того, как угодить в ученики к Дарту Плегасу, носившему в миру имя Хего Дамаск, родился и рос на Набу. Обещание Палпатина показательно наказать и порвать обидчиков родной планеты на мелкие лоскутки в ТФ восприняли со всей серьёзностью, поэтому Ган Рут, хотя с языка чуть не сорвалось "Дон", потому что неймодианец, если верить характеристике информаторов, был именно этим скользким и пронырливым "изделием номер два", а уж во вторую очередь торговцем и советником, но в прозвучавший намёк решить некоторые возникшие проблемы, он вцепился мёртвой хваткой. Чует, скользкая душонка, что любимые коллеги, они же конкуренты, готовы сожрать наглого выскочку без соли и тапок, и цепляется за каждую соломинку, а тут ему целое бревно на горизонте нарисовали. Ещё одной личной особенностью торговца было практическое отсутствие свойственного неймодианцам акцента и излишняя азартность. Ган Рут периодически участвовал в рискованных сделках, принёсших ему неплохие капиталы и вознёсших его седалище в нынешнее кресло. Именно из-за этой черты я выбрал его, а не какого-нибудь другого чрезвычайно осторожного, просчитывающего каждый шаг Наместника. Секторов в галактике полно и по всем им протянул щупальца спрут ТФ, жаль только информации на остальных представителей торгашей у меня фелинкс наплакал. Придётся работать с тем, что имеем.
   - Всем приготовиться, начинаю обратный отсчёт, - вслед за Гораном все пристегнули ремни. - Десять, девять, восемь...
   Мигнув, яркие размытые полосы собрались в игольчатые точки звёзд. Наученные горьким опытом, операторы на постах ещё за минуту до выхода корабля в обычный космос привели все системы в боевое положение.
   - На радарах чисто! - отдал рапорт Рэг-забрак.
   - Принято, - Горан перещёлкнул на своём пульте какие-то клавиши. - Отставить боевую готовность, все системы перевести в режим повышенной готовности. Мик...
   - Понял я, понял, - лениво потянулся стрелок, убрав руки с гашеток, переведя их в режим ожидания. - Три минуты на установку связи, абонента, кхе-кхе, прошу проследовать на платформу.
   - Ой, договоришься мне, - сунув под нос Мику кулак, я снял с крепежа небольшое креслице на колёсиках, водрузив его в центре платформы. Вот ещё стоять всё время, когда можно удобно сидеть.
   Мик оказался точен, как швейцарские часы, ровно через три минуты пространство передо мной зарябило, выплюнув из бесконечной бездны фигуру неймодианца.
   - Приветствую, Наместник, - намеренно опустив "временный", тем самым польстив торговцу, склонил голову я. - Долгих лет жизни и удачных сделок вам!
   - И вам здравствовать, Лорд Слизерин! - изобразил радушие красноглазый.
   В самый первый сеанс связи, состоявшийся прыжок назад, я выдал принадлежность к высшей аристократии родной планеты. И пусть она находится у банты на рогах, что понимали все задействованные стороны, но тем самым, не сказав и не сделав больше ничего, я поднимал личные реноме и репутацию в глазах противной стороны. Даже в этой далёкой-далёкой галактике быть аристократом стоило многого. Конечно, при должном желании оппонент мог и имел возможность оспорить сии неподтверждённые притязания и тогда худо станет самозванцу, только весь в цимес в том, что оспаривать мои заявления неймодианцам оказалось невыгодно от слова "совсем".
   Ган Рут и я потратили две минуты совсем недешёвого времени на взаимные расшаркивания и уверения в благорасположениях, пока торговец не решил, что хватит миндальничать и не взял банту за рога, напрямую спросив, что я имею предложить торговцам.
   - Наместник, скажите, какое условие выдвинул Сенат?
   - Какое отношение это имеет к нашим переговорам?! - подпрыгнуло голографическое изображение неймодианца.
   - Самое прямое, Наместник, - улыбнулся я, от чего Ган Рут скривился, едва не скрипя зубами. - Сколько кораблей вам предписано пустить на иголки? Почти половина флота, если мои логические выводы правильны и по вашей реакции видно, что я не ошибся. Горе побеждённым, как говорят на моей родной планете. Жадность Нута Ганрея подвела вас под монастырь.
   - Вам нравится издеваться надо мной?! - вспылил Ган Рут.
   - Нисколько, уважаемый Наместник. Я хочу протянуть вам руку помощи. Как вы смотрите на то, чтобы половина "Барышников" и армии дроидов были наняты неким лицом или переданы ему, так сказать, в лизинг.
   Неймодианец задумался:
   - Я не совсем понимаю...
   - Это, - по моему жесту Мик переслал на терминал торговца копию договора аренды кораблей и дроидов, - как вы можете видеть, уважаемый Наместник, договор передачи в лизинг энного количества судов. Цифра не прописана, её мы проставим после согласования с вами. Договор зарегистрирован на Нал Хатте четыре дня назад, соответственно...
   - Корабли, техника и дроиды, переданные в лизинг по этому договору, не попадают под санкции Республиканского сената, - продолжил за меня Ган Рут. - Очень хитро и очень заманчиво, но какая моя выгода в этом деле?
   - О! - вновь расплылся в улыбке я. - Ваша выгода, Наместник, очень большая! В первую очередь репутационная выгода. Как мне кажется, вам очень понравится выступить в роли спасителя флота в, казалось бы, безнадёжной, я бы сказал - безвыходной ситуации. Предположим, Торговой федерации поставят условие распилить сто кораблей. Деваться некуда, но тут полста судов уплывает на самых законных основаниях в руки другому физическому и юридическому лицу, не имеющему с ТФ никаких связей, кроме вышеописанного договора. Заключённого, замечу, до поражения на Набу. Выгода вторая - финансовая. Согласно разделу пять, пункт три, я готов выплатить два миллиона пеггат, что по нынешнему курсу равняется восьмидесяти миллионам республиканских датариев, но и это ещё не всё. Как вы смотрите на то, уважаемый, если мы, как страсти чуть улягутся, заключим с ТФ договор субаренды. На мои нужды хватит пяти "Барышников" со всей строительной техникой, о которой вы, надеюсь, позаботитесь, и рабочими дроидами, согласитесь, переделать В-1 в рабочих можно за короткое время, равное перепрошивке программного управления.
   - А остальные корабли?
   - Остальные корабли за... мне хватит семи процентов от прибыли, как работали на федерацию, так и продолжат работать дальше. Свой личный процент вы определите сами. Кому какое дело, что на борту написано "Слизерин корп", по факту-то совсем иначе, но деньги... - пальцами правой руки я изобразил пересчёт купюр, - деньги остаются у вас, за минусом моего маленького вознаграждения.
   - Это очень большие деньги! - повысил голос неймодианец. - Ваши два миллиона отобьются за месяц. Просто так, ни за что. Три процента!
   - Уважаемый, разве у культурных разумных принято кусать руку помощи? Вы впились в меня всеми клыками, так мы ни о чём не договоримся, и вы элементарно лишитесь половины флота. Торговая федерация может остаться совсем без штанов, да ещё исподнее снимет ради разделки судов, угодивших под санкции. И как складно получается, нет кораблей, нет прибыли - нет денег. Совсем ничего нет. И вас, уважаемый, в секторе Чоммель не будет просто из-за ненадобности. Поэтому моё вознаграждение остаётся неизменным. Семь, торг здесь неуместен! Обмануть галактический электронный регистр у вас не получится, новый фиктивный договор в налоговую базу так просто не подсунешь, сейчас за вашими махинациями следят с особой щепетильностью, я же предлагаю вам реальный выход.
   - Вы не предлагаете выход, вы шантажируете нас, понимая, что в сложившейся ситуации...
   - Десять!
   - Но я...
   - Пятнадцать!
   - Это возмутительно!
   - Я гляжу, Наместник, вы разучились считать деньги, впрочем, искать выгоду тоже не для вас, - качнулся в кресле я, - что ж, извините, что отнял у вас время. Всего хорошего!
   - Стойте! Давайте поговорим, как разумный с разумным.
   - Подобный разговор я предлагал с самого начала, Наместник, но вы предпочли считать мои деньги вместо осмысления доводов разума.
   - Я согласен, - выдавил неймодианец, спрятав подрагивающие кисти рук в широких рукавах халатоподобного одеяния. Спустя короткую паузу он торопливо добавил:
   - Ваши семь процентов, и мы ударим по рукам.
   - Семь процентов и два "Барышника", которые останутся у меня после окончания аренды.
   - Согласен, - были бы у Ган Рута усы, он бы пожевал ими будто директор Петухов из земной Гайдаевской нетленки "Операция "Ы"".
   - Раз мы пришли к консенсусу, жду от вас код шифрованного канала для пересылки цифрового оригинала договора. Позвольте также добавить, Наместник, что мы можете ткнуть комиссию сената носом в Татуин, где суда ТФ будут задействованы в программе частичного терраформирования. В какую обёртку вы завернёте этот факт мне без разницы, хоть во вселенскую благотворительность оборачивайте. Улавливаете суть?
   - Ни один сенатор в здравом уме не скажет слова против благотворительных акций планетарного масштаба.
   - Вот, а вы спрашиваете, в чём выгода. Куйте железо, не отходя от кассы, и будет вам счастье.
   Получив коды доступа, Мик переслал договор торгашу и поднял вверх большой палец. Распрощавшись с Ган Рутом, который прытким козликом поскакал к юристам оценивать полученные бумаги, я устало откинулся на куцую спинку креслица. Давить на разум неймодианца через тысячи парсек оказалось не самой хорошей идеей, семь потов сошло в прямом и переносном смыслах. Торговец согласился бы и так, только времени бы ушло в три раза больше, крыть ему было нечем, а я, действуя в русле поведения настоящего аристократа, не готов был торговаться, поэтому давил нахрапом.
   - Так, парни, по итогам операции всем задействованным полагается премия по тысячи полновесных монет, а также предлагаю составить список разумных хотелок для отряда. Как вы догадались, через месяц-полтора появится возможность вложить несколько десятков тысяч в модернизацию или покупку новой птички, вооружение и экипировку. Ну что, Мик, тебе нужна премия или по-прежнему будешь бурчать?
   - Я похож на идиота, который отказывается от халявных денег?
   - Повернись. Ещё чуть-чуть, хорош. Рэг не даст соврать, в профиль вылитый идиот.
   - Да ну вас, - под общие смешки отмахнулся стрелок, проваливаясь в приятные грёзы грядущих трат.
   Сам я нисколько не обманывался преданностью людей в рубке, привязывая наёмников к себе финансово. До моих денег без меня им не добраться, поэтому мысль ударить в спину перебивалась щедростью, с помощью которой почти нищие разумные с честью выбирались из финансовой ямы. Своим поступком я вколачивал в головы окружающих мысль держаться рядом и не давать в обиду курицу, несущую золотые яйца. Горан и Рэг, переглянувшись, пришли к одинаковому выводу - держаться за хвост птицы-удачи в моём лице до последнего. Даже легилименцией почти пользоваться не пришлось, настолько выразительные у парней были лица.
   - До Шили осталось два прыжка, - повернувшись к пульту, напомнил Горан.
   - Прыгаем, - ответил я, - нет смысла болтаться в открытом космосе, торгашам тоже надо несколько часов для визирования договора задним числом так, чтобы комар носа не подточил. Но им проще, не надо вносить данные в галактический регистр. А уж у себя подчищать хвосты они на все руки мастера.
  
  

*****


  
   Шили - интересная планета, четвертая на моём жизненном пути, если считать с Землёй, представить страшно сколько их ещё будет. Здесь, на Шили, я вновь потерял и вновь обрёл. Столкнулся с глубоко затаённым предательством и безграничным доверием. Здесь я разочаровался, осознав собственную ошибку и нашёл в себе силы не допустить вторую. Хотя как знать, может я её и допустил, пойдя против заветов Кощея и оставив возможного врага в живых. Как знать, как мне аукнется малодушие и отход от принципа нет человека, нет проблемы, вот только в тот момент я не мог поступить иначе, ведь на кону стояло нечто большее. И, знаете, я не жалею. Честно. Сомневаюсь, переживаю, но не жалею. А теперь по порядку.
   Сначала я обрёл - не озолотился прямо уж так, но маячивший денежный голод отодвинулся к линии горизонта. Так сложились обстоятельства, что на Шили прилетел уже богатый человек, практически восстановивший все многомиллионные затраты. Во время межпрыжковой паузы со мной связался Ган Рут, представив на рассмотрение свой вариант договора, где его юристы чуть-чуть сместили акценты... Хитровымудренный торговец втайне рассчитывал на то, что оппонент лопухнётся, не обратив на слова "между строк" и сноски под договором, выполненные мелким шрифтом. Наивный, это он с гоблинами и гномами не сталкивался, вмиг бы без трусов и тапков остался, да ещё должным до гробовой доски. Пройдя школу подгорных коротышек волей-неволей научишься вчитываться в примечания написанные не то что чернилами - молоком между строк выведенные. Благодаря зеленошкурым и бородатым учителям вкупе с окклюменцией и развитой с её помощью внимательности, подвох выявился практически мгновенно и неймодианцу пришлось отвечать за внесённые в подпункты 23.2 и 25.7 незначительные изменения, кардинально меняющие итоговый результат, согласно которого мне вменялось выполнить перед возвратом неймодианцам капитальный ремонт переданной в лизинг техники. Хитрецы какие... Капиталить корабли можно до бесконечности и не докапиталить, всегда найдётся к чему придраться, запустив процесс по кругу.
   Спустить с рук подобную наглость означало потерять лицо, поэтому, воспользовавшись ситуацией, я выдоил с наместника все возможные преференции. Спустя полпинты солёного пота, бежавшего из-под забубённой шапки и застилавшего наглые красные буркалы торгаша, сообразившего, что он угодил как кур во щи, я согласился на мировую, но с внесением авансового платежа хитроумными торговцами под соусом того, что в другой раз им наука будет. Повторного разводилова я не потерплю. Ган... эээ Рут, согласился с выставленными условиями, тем паче лимит времени у него заканчивался благодаря действиям сенатской комиссии, нешуточно прихватившей ТФ за причандалы, а других спасательных кругов, кроме моего, в ближайших секторах галактики не наблюдалось, поэтому, под скорбный визг Ган Рутовской жабы, я беззастенчиво ободрал с него пару миллионов полновесных хаттских пегатт. Парни в рубке за моей спиной тихо прифигевали, мысленно подсчитывая растущую с каждой минутой премию. Ладно, лично я считал, что с меня не убудет, тем более эти траты являлись вкладом в будущее. Но кое-кому показалось мало...
   Долго ли, коротко ли, но наш кораблик под звёздными парусами дошёл таки до Сектора Эхосик Региона Экспансии, а там и до планеты Шили было рукой махнуть. Родина тогрут лежала в нескольких часах от Хайдианского торгового пути. Вынырнув в одноимённой системе, Горан тут же связался с диспетчером, получив схему маршрута с посадочным коридором и разрешение на посадку на двадцать третьей площадке Северного космодрома Корвалы - столицы планеты. Стоило кораблю приблизиться к геостационарной орбите, как за нас взялись наземные службы сопровождения космодрома, которые затребовали поимённый список экипажа с пассажирами и медицинские карты с перечнем различных прививок. Передав искомое, за исключением данных на рогатого сидельца бакто-камеры, и оплатив таможенный с портовым сборы, пилот повёл судно на посадку.
   Параллельно с командиром Вилф колдовал над вторым узлом связи, обговаривая условия сделки со знакомыми подпольными медиками. На площадке нас уже ждал специализированный медицинский спидер. Получив перевод, молчаливые тогруты перегрузили бакто-камеру и скрылись в неизвестном направлении. На удивление Горана и Мика, никакие подцепленные к капсуле следящие устройства не могли указать её местоположение. Служба безопасности подпольного доктора играючи натянула нос любопытным наёмникам. Экранированный транспортный отсек спидера надёжно отсекал все сигналы. Зато я порадовался за себя и собственные предусмотрительность с интуицией, которые ревели ранеными бизонами, требуя не шибко доверять докторам и проявить закономерную осторожность. Никакой маг не проживёт долго, если разучится следовать указке шестого чувства, а я хочу жить, как в сказке - долго и счастливо, поэтому согласился с внутренним голосом, навесив на забрака усовершенствованную магическую следилку, впаянную в один из рогов Дарта Мола. Магию в шпионского надзирателя качал специальный рунный конструкт, запитанный от жизненной силы забрака. На мои нужды требовалось чуть-чуть, буквально трошки, так что на состоянии ситха работа изделия никак не сказывалась.
   Благодаря шпиону из рога я знал, что чётко выполняя пункты достигнутых договорённостей, не выводя пациента из искусственной комы, медики прооперировали его в тот же день. Оставалось ждать приживления и сращивания сожжённых нервов, на что давалось около двух местных суток. Прогнозы у врачей были самые благоприятные. Только Вилф, возвратившись от своих "друзей", сгустил краски, озвучил срок на пару суток больше, заставив проснуться мою и так не шибко уснувшую паранойю. С его стороны подвоха как-то не ожидалось, грустно ошибиться в человеке. Мандалорцы казались мне более надёжными. Скорее всего на восприятии сказывались старые земные стереотипы, присваивающие расе воинов благородные черты, за которыми забываешь, что имеешь дело с расой наёмников. На этом я чуть не погорел.
   Подозревая недоброе и мысленно настучав себе по голове за излишнюю доверчивость, я озаботился организацией подвеса следящих конструктов на обмундирование и бронекостюм Вилфа. В первую же ночь "не мандалорец", не без помощи чар сна, свалился без задних ног, а его ранец, наплечники и сапоги благодаря силовой ковке обзавелись дополнительными атрибутами с алмазными аккумуляторами маны для работы рунных скриптов и усиления сигнала магопередатчика. Таким макаром я скоро все камни изведу на всякую хрень. В дополнение к основным функциям я прикрутил к следилке возможность работы маячком для аппарации. Как выяснилось на следующий день, ночные бдения оказались не напрасны.
  

*****


  
   - Триг, так ты сделаешь, как я прошу?
   - Вилф, ты сильно рискуешь, а вместе с тобой и я. У меня репутация нарабатывалась годами и махом спустить её в унитаз я не горю желанием.
   Полулёжа в удобном кресле, отделённым от основного зала кантины стеной декоративной растительности, я наслаждался великолепным мандалорским ликёром, попутно следя за медиком, который в данный момент сидел в кабинете своего визави в подпольном медцентре, что располагался в паре километров от космопорта.
   - Триг, не строй из себя девственницу, твоей репутации уже ничего повредить не может.
   - Может или нет, это не тебе судить, знаешь ли. Если, не дай хатт, всплывёт, что я передал тебе инфочипы по забраку... мне не сносить головы. Чиркнут чем-нибудь по шее и адью или компаньоны монтралами с лекку удавят не отходя от операционного стола, а чем рискуешь ты?
   - С каких пор, Триг, ты стал таким любопытным? - смешок сопроводил звук прихлёбывания какой-то жидкости, видимо подельники дегустировали горячительное. - Давай не будем забывать, что в случае нужды тебя готов прикрыть Дозор Смерти, а зачем мне нужны карты-выписки на нашего пациента ты не станешь задумываться и, вообще, забудешь этот разговор. Договорились? Пятьдесят тысяч датариев за молчание тебя устроят? И помни, Дозор всегда держит слово. Пока ты работаешь на нас тебе ничего не угрожает.
   - Сто, Вилф. Ты видимо забыл, что мы имеем дело с одарёнными. И даже за сто тысяч я боюсь, что продешевил.
   Действительно продешевил...
   - Официант! - пришёлкнув пальцами, я подозвал живого официанта, обслуживающего vip-зону ресторана кантины. Дроиды - это для простых смертных и обычных космолётчиков.
   - Слушаю вас, господин. Хотите сделать ещё один заказ? - переломившись едва ли не пополам, склонился ко мне услужливый халдей одной из человеческих рас.
   - Когда будет готово мясо, уважаемый?
   - Через десять минут, господин, - проверив готовность заказа на ручном датападе, ответил официант.
   - Хорошо, тогда повтори к мясу двойной ликёр и где здесь у вас уборная? - оплатил я дополнительный заказ.
   - Вторая дверь за барной стойкой, господин. Сделаю всё в лучшем виде, господин!
   - Уж постарайся, - высокомерно процедил я, направляясь по указанным координатам.
   Камер, хвала Силе, в уборной не наблюдалось, как и посетителей в кабинках. Накинув на дверь запирающие чары, а на себя дезалюмиционные, скрыт и бесшумный шаг, я аппарировал на маячок.
   - Что за?!
   Тогрут, сидевший напротив Вилфа, не договорил. Словив из ниоткуда двойное невербальное "империо" и "силенцио", подельники остекленевшими взглядами уставились в пустоту. Так, приступим... Легилименс...
   Через минуту в кабинке туалета припортовой кантины раздался негромкий хлопок, сделав свои дела и тщательно вымыв руки, я вернулся в зал. Замечу, мясо акула - местного зубастого хищника, под пряным соусом с початками рены (овощ, произрастающий на Шили, придаёт мясным блюдам пикантный вкус) оказалось выше всяких похвал. Отдав должное искусству кулинара и подкинув официанту на чай, я в благодушном настроении съездил на корабль, куда через полчаса подлетел Вилф с докладом о ходе выздоровления Дарта Мола, после чего медик отпросился у Горана по каким-то своим делам в город, отказавшись от посещения курортных пляжей, на которые всех сманивал Мик-стрелок. Поломавшись для виду, я согласился составить компанию неугомонному наёмнику. Услыхав про спонсируемую совладельцем отряда поездку, к нам мгновенно присоединились остальные, кроме несчастно вздохнувшего Горана, оставшегося на дежурстве и Вилфа, умотавшего в город.
   Возвращение в родные пенаты оказалось омрачено горькой вестью. Наш медик отправился на свидание с Силой. Спидстер уважаемого мэтра Трига, компанию которому составлял Вилф, при невыясненных обстоятельствах на полной скорости врезался в один из небоскрёбов столицы. Здание не пострадало, защитное поле спасло жильцов и гостей дома, чего нельзя сказать о средстве передвижения и разумных, находившихся в салоне. Хоронить нечего, пилота спидера и пассажира размазало в кровавый фарш. Органы правопорядка ещё разбираются с обстоятельствами и занимаются дешифровкой "черного ящика", но уже сейчас можно утверждать со стопроцентной вероятностью, что защита спидстера вопреки правилам безопасности была отключена хозяином. По информации законников Триг, ловя адреналиновый приход, частенько рассекал по городу подобным образом. Сегодня он его поймал окончательно, как и его пассажир. Лично я не расстроился, собаке собачья смерть, а Дозором Смерти надо будет заняться поплотнее, как прочно встану на ноги. Заимпереный мандалорец в последнюю встречу на корабле незаметно передал мне инфочип со всеми контактами, связями и паролями. Оставлять его в живых я не видел смысла. Вилф оказался из идейных, а с ними всегда тяжело работать, форматируй им мозг, не форматируй, всё не в коня корм. Проще сразу концы обрубить, тем более здесь никаким боком наш отряд не заподозришь, Вилф официально не раскрывал контакты, а подозрения к делу не пришьёшь. Обстоятельства ясные, поставив где нужно галочки и завершив опрос, законники убрались восвояси. Дело закрыто.
   - Вот дерьмо! - опуская за скобки матерную тираду, за всех высказался Рэг-забрак. - И что теперь?
   - Я дал в местную сеть объявление о найме медика, - глядя на меня, пристукнул по подлокотнику кресла Горан. - Уже есть несколько кандидатур, народу нравятся расценки. Собеседование с соискателями назначено на утро.
   - Хорошо, могу я поприсутствовать? - кивнул я.
   - Не возражаю, - устало навалился на спинку кресла пилот, - контракт заключаем на общих основаниях? Вилф совмещал две должности.
   - Пусть будет на общих. совмещать штурмовку с медициной мне кажется неправильным, да и экономить лишний вупиупи не вижу смысла, лучше нанять ещё одного штурмовика в дополнение к доктору, чем каждый раз переживать, что врача шлёпнут.
   - Согласен.
   - Что по семье? - подал голос Мик, растерявший всё веселье.
   - Компенсацию они получат через три дня, - Горан показал гербованный чип, оставленный юстициарами. - Документы в страховую компанию я отправлю утром.
   - Я добавлю тысячу, - никак не показывая своих чувств, равнодушно сказал я. Другого от меня не ожидали.
   Кем был для меня медик? Абсолютно чужим человеком, чужим он и остался. Сгинь Мик, Рэг или Горан, тогда бы я, возможно, расстроился, а с ныне усопшим нас ничего по большому счёту не связывало. Дополнительная компенсация или своеобразная дань вежливости - это так, формальность, но формальность понятная отряду. Как я себя чувствовал, ухлопав двоих разумных? Да никак, если не брать в расчёт мрачное удовлетворение. Один хотел меня шантажировать, второй помогал ему в меру сил и возможностей. Оба получили то, что заслуживали. Ни больше, не меньше.
   - Кстати, - продолжил Горан, отстучав пальцами правой руки по пульту управления, - после аварии на меня вышли знакомцы Вилфа, я с ними договорился, что они подержат нашего больного у себя. Без медика мы не в состоянии принять на борт бакто-камеру. М-м...
   - Сколько? - понял я затруднения командира отряда.
   - Пятнадцать тысяч в сутки, оплата вперёд.
   - Крохоборы, - сквозь зубы процедил я, переводя деньги сразу за четверо суток вперёд, чтобы было оплачено с запасом и потом не суетиться лишний раз, если завтра-послезавтра не повезёт нанять врача в отряд.
  

*****


  
   - Вы ознакомились с условиями?
   - Да, я внимательно прочитала контракт, меня всё устраивает.
   - Хорошо, ваши документы, пожалуйста, - протянул руку Горан.
   Высокая красивая тогрута с отличной фигурой, по самое горло затянутая в сплошной бронекостюм к магнитным захватам которого крепились две набедренные кобуры с ручными бластерами, что совершенно не вязалось с расовой привычкой носить какие-то тряпицы и ремни, едва-едва прикрывающие срам, вложила в открытую ладонь пилота официального вида инфочип. Два соискателя должности отрядного медика перед ней были нами сегодня отвергнуты по разным причинам. Тогрута, видимо, тоже не ждала для себя ничего хорошего от привередливого работодателя, иначе бы не пыталась завернуться в непроницаемый кокон безразличия.
   - Ого! - вырвалось у пилота, когда на голоэкране высветился послужной список Адары Таман тридцати лет от роду, родившейся в Корвале. - Дипломированный врач. Академия Корвалы, три года службы судовым врачом во флоте Юстиции. Ага, понятно, отрабатывали госконтракт на обучение и работали, где скажут. Отставка, переход на работу в гражданском секторе с повышением квалификации в медуниверситете Кореллии, неплохо, очень неплохо... Так, самостоятельная практика... положительные отзывы... и как вишенка на торте увольнение с позором из королевского госпиталя Оссуса. За что, если не секрет?
   - Отвергла притязания одного грязного ублюдка, - совершенно без эмоционально обронила Адара, обдав Горана и меня хладом ледяного взора голубых глаз.
   - Он хоть выжил? - стало интересно мне.
   - Безусловно, если тупой спесивой банте сломать обе руки, ногу и отбить ненужное, то она имеет все шансы дожить до оказания ей медицинской помощи.
   Мы с Гораном рефлекторно переглянулись. Фраза о руках и ноге не задела ни одной струны в наших очерствевших душах, чего не скажешь об отбитом "ненужном".
   - Последствия я вижу по вашей инфокарте и даже понимаю вас, но хотелось бы заострить, кем являлся отвергнутый ублюдок? - настоял на развёрнутом ответе Горан.
   Наградив нас повторной порцией холода, Адара презрительно выплюнула:
   - Сынок одного сенатора. Мажорская погань...
   Незаметно для женщины я кивнул пилоту. Поверхностная легилименция не обманывала, эта скорая на расправу дама будет работать не за страх, а за совесть. Ни в одном её слове лжи не чувствовалось.
   - Вы можете идти, - передав тогруте извлечённый из терминала инфочип, сказал Горан. - Стойте, куда вы направились?
   - На выход, - отрубила Адара, гордо вскинув подбородок.
   - Я предлагаю дослушать окончание фразы до конца. Ваша каюта в другой стороне, - встал со своего места Горан. - Вы приняты на работу, добро пожаловать в отряд, только умоляю никому ничего не ломать, - усмехнулся пилот. - Здоровый боец является залогом успешных боевых операций. Если вас всё устраивает, предлагаю подписать контракт.
   - Я принята? - удивилась женщина, впервые в её глазах появились хоть какие-то чувства, а в эмоциях на главный план вышло облегчение.
   - Вроде в вашем деле отсутствовали записи с жалобами на слух.
   - Я могу получить подъёмные и аванс? - с затаённой надеждой спросила тогрута. Не стоит быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться, что дела у неё до сегодняшнего дня шли не ахти.
   - Триста пеггат сразу после подписания контракта. В республиканских датариях это будет...
   - Я знаю обменный курс и умею считать, - перебила Адара пилота. - Прошу меня извинить, но хотелось бы побыстрее закончить с формальностями и съездить в город за вещами и личным инструментом.
   - Мы с Рэгом собрались на северный рынок, можем подкинуть до транспортной развязки, - сказал я, покидая капитанскую каюту. - Ни с какими намерениями приставать не будем, не беспокойтесь.
   - Буду благодарна, - ответила женщина. - Я живу в пяти шагах от рынка.
   - Договорились, - кивнул я, вызывая забрака через коммуникатор.
   - На связи, - над рукой повисла рогатая голограмма Рэга, развалившегося на переднем сиденье спидера.
   - Рэг, дай отбой кандидатам в медики, а штурмовики пусть входят по одному через десять минут.
   - Неужели приняли красотку? У Горана всегда был вкус что надо!
   - Слюни подбери, герой-любовник, дама с характером, будешь протягивать руки, она тебе быстро рога отшибёт, а всё остальное морским узлом завяжет, - осадил я ретивого "Казанову".
   - Что, реально?
   - Я похож на шутника? Ты про кандидатов не забудь и готовься вылетать в город.
   Отбившись, я замер от посетившего меня предчувствия и мелькнувшего на краю сознания видения. Что-то случится на рынке, с кем-то я встречусь, и встреча будет не одна. Схватить видение за хвост не дала зашедшая в кубрик Адара.
   - Красный спидер у аппарели, - ответил я на немой вопрос, - я спущусь через пару минут.
   Прихватив в каюте оружие и накинув на бронекостюм плащ, я спустился вниз. Дождавшись, когда я усядусь на заднее пассажирское сиденье, так как на переднем разместилась тогрута, весело улюлюкнув, Рэг резко стартовал с места.
  
   Интерлюдия.
  
   С наслаждением выдохнув, магистр блаженно вытянул ноги и с превеликим удовольствием снял маску, сделав первый осторожный вдох. Великолепно! Какое же это блаженство, дышать полной грудью, без маски! Кто бы что не думал, но он при каждом удобном случае с радостью избавлялся от надоевших фильтров на лице. Сколько лет прошло с прилёта на Корусант, но до сих пор Магистр Пло Кун недоумевал, гадая, откуда пошли слухи, что он не замечает фильтра-маски, с которой, по досужим домыслам, он сросся напрочь. Интересно, кто-нибудь в Ордене взял себе за труд подумать, как может быть удобством постоянное хождение по кислородосодержащим планетам с вечно натирающим дополнением на лице? Конечно, Сила изрядно помогала терпеть зуд и чесотку, практически сглаживая неприятные последствия от контакта вечно отпотевшей поверхности фильтра с кожей, но Сила никак не избавляла от потёртостей и мозолей - вечных спутников кел-дора, путешествующего по галактике.
   С детства он вынужден терпеть это неудобство, но такова участь каждого члена семьи, связавшего судьбу со служением Силе. Сам магистр неисчислимое количество раз копался в собственной душе, размышляя на тему везения: повезло ли ему родиться в семье, имеющей тесные связи с силой или нет? С одной стороны, вроде и повезло - это великая честь и ответственность, но с другой... С другой стороны, он теперь до конца дней обязан служить, скитаясь по галактике и то, что несколько лет назад, после смерти учителя, его приняли в Высший Совет, являлось слабым утешением.
   Молодой и глупый адепт Силы мечтал о свершениях на благо всех разумных, стремился нести и сеять добро по всем заселённым мирам, но как оказалось, добро для одних, являлось жестоким злом для других и не всегда поиск компромисса приводил к удовлетворению сторон. К огорчению магистра, тогда наступало время обнажения светового клинка, ведь мир в Галактике превыше взаимных обид и смерть одного или нескольких может спасти тысячи и миллионы... Жаль в Ордене забывают прививать юнлингам одну интересную, но страшную в своей ереси к догматам, мысль или постулат - став джедаем-консулом, да просто став джедаем, будь готов испить горькую чашу определения цены мира. Никто и никогда не освободит тебя от ответственности, дающей право лишать или дарить жизнь разумным и преступно списывать свои действия только Велением и Волей Силы. К Силе необходимо прислушиваться, но поступки обязаны тщательно взвешиваться разумом, отрицающим чувства и привязанности, так как личные симпатии могут привести к ошибкам, а каждая ошибка - это чья-то жизнь. Быть может - твоя.
   Мастер-джедай Тивокки учил сначала падавана, а потом рыцаря избегать ошибок и досадных промахов и чего уж от ситха таить, старый мудрый вуки не гнушался показывать ученику хитрости, помогавшие уклоняться от неудобных заданий Совета, когда те очень уж противоречили внутренним убеждениям. Жаль наставник слишком рано растворился в силе, слишком мало уроков он преподал ученику... Пло Кун был безмерно благодарен учителю за то, что тот не стал скрывать от него грязь и мерзость, которые просто заполоняли галактику, не сильно скрываясь под яркой ветриной цивилизованных и культурных планет Галактического Ядра, не говоря уже о диких и глухих окраинах. Тивокки не дал зашориться взгляду юного кел-дора солнечным блеском вершин небоскрёбов, заставляя опускать взор во тьму и сумрак средних уровней и подножия циклопических зданий, а также не забывая указывать на нюансы отношений между разными расами и видами.
   Уроки строгого воспитателя пошли впрок, избавив воспитанника от оков идеализма. Ха, за то и взяли Пло Куна в Совет, что он видел окружающий мир со всех сторон и не боялся измазаться в дерьме, в отличие от некоторых чистоплюев вроде того же Виндоу. Корун слишком много мнил о себе, забыв о грехе гордыни. Гордыня давно свила гнездо в душе темнокожего хумана, выплёскиваясь нападками на любого, кто осмеливался усомниться в авторитете Мэйса или подвергал сомнению догматы Ордена. Именно магистр Виндоу стал непреодолимой преградой на пути Квай-Гон Джинна в Высший Совет. Мэйс органически не переваривал адепта Живой Силы, разъярённым ранкором критикуя любые постулаты, выдвигаемык Квай-Гоном. Немногочисленные приятели Джинна справедливо указывали на узколобость коруна, для которого не существовало иных оттенков и полутонов: или свет, или тьма. Свой или чужой и ещё надо было постараться, чтобы стать своим в глазах Мэйса. Зато за своих магистр мог любого порвать на лоскутки. И рвал...
   Тяжко вздохнув, кел-дор погрузился в недавние события, когда его друг привёл в зал Совета мальчика. Маленький человечек светил в Силе подобно сверхновой звезде, но был абсолютно не обучен и полон страхов с переживаниями об оставленной на Татуине матери, которые в глазах некоторых магистров мгновенно превратились в красную кровавую тряпку перед крайт-драконом. Пло говорил Джинну, чтобы тот не спешил и дал мальцу несколько уроков или обучил мальчишку медитациям перед тем, как показать его "старым пенькам", но куда там, друг привычно закусил удила, поперев напролом. Сам Пло не видел в мелком хумане ничего страшного, но некоторые углядели опасность падения ребёнка во тьму из-за его привязанностей. Упёртые догматики. Магистры совсем забыли историю и не вспоминают, что раньше джедаям не возбранялось жениться и выходить замуж, семьи одарённых были привычным явлением и... слабостью джедаев, которой пользовались ситхи, но ведь они были и с этим как-то жили многие сотни и тысячи лет. Почему же сейчас это стало препятствием на пути вступления в Орден? Непонятно. Опять Йода, Виндоу, Оппо Ранцизис и Йараль Пуф играют в какие-то свои игры. К великой скорби Пло Куна, интриг и грязи в Ордене оказалось ничуть не меньше, чем за его стенами, особенно этим пороком страдал главный шпиль Храма. Могли ли джедаи времён Руусана подумать, что, покончив с ситхами их братья и сёстры будут где тайно, а где явно грызться друг с другом? Орден давно раскололся на несколько политических блоков, только на публику демонстрируя монументальное единство хранителей мира и спокойствия в Галактике. На самом деле единством в Храме и не пахло: партия Виндоу, партия традиционалистов, блок реформатов, группа Оппо Рацизиса, полуофициальное движение Живой Силы, адептом которой являлся Джинн и много кого ещё, и над всем этим бедламом реял с клюкой наперевес Йода, который десятилетие за десятилетием терял нити управления орденом. Старику давно следовало передать верховную власть молодому поколению и большинство в Ордене ожидало, что у кормила встанет Ян Дуку, тем самым обеспечив преемственность, но Йода довёл дело до того, что его бывший ученик громогласно хлопнул дверью и покинул Орден. Дуку давно ратовал за отделение и ревизию Руусанских реформ, его не устраивала зависимость от Сената и, по сути, подчинённое положение Ордена, но старики не желали менять устои, не замечая, что те превращаются в стагнацию. Устав биться головой об стену, Дуку ушёл. Как бы сейчас пригодился его ум... Задумавшись, Пло Кун практически не обратил внимание на дроида-официанта, въехавшего в изолированную комнату с изменённой атмосферой, подходящей уроженцам планеты Дорин. Расставив на столике заказ и пиликнув "приятного аппетита", дроид выкатился в тамбур шлюзовой камеры.
   Тихо пшикнула дверь-гильотина, отделяя помещение от остального ресторана. Лениво поковырявшись в еде и выпив графин сока, Пло Кун вновь погрузился в невесёлые думы. Джедаи расслабились, почивая на лаврах. Расслабились настолько, что прозевали появление ситхов, с недоверием относясь к сообщению Джинна о встрече с ситхом на Татуине. Расследование заглохло не начавшись, и второй звонок, прозвеневший сквозной дырой от светового меча в животе Квай-Гона на Набу, оказался для многих, как снег на голову. Ситхи вернулись! Джинн был прав, старики в Совете ошибались, но не спешили признаваться в своих ошибках. В этот раз свидетелей оказалось гораздо больше, да и камере наблюдения зафиксировали многие моменты, поэтому спустить факт на турборельсах не получилось. Страже Ордена вменялось провести полноценное расследование, а половина Высшего Совета разлетелась по окраинам галактики, с помощью личных агентурных сетей частым ситом просеивая различные слухи и попутно занимаясь поиском одарённых. Вылетел и Пло Кун, хоть он и не имел информаторов на Шили и в большей части сектора Эхосик, но кел-дору требовалось развеяться, смыв на задании грязь внутри келейных интриг, к тому же он всегда любил заниматься свободным поиском, вот и совместил приятное с полезным.
   Отложив фильт-маску на край стола, Пло Кун развернулся к окну, лениво наблюдая за рынком и мельтешащими за прозрачным транспарастилом разумными. Обычный рынок на обычной планете. Высокотехнологичные транспортные грузовые тележки и платёжные терминалы, и грязь под ногами. Суперсовременные прилавки со сверкающей рекламой и тут же, в пяти метрах, торговые палатки, в которых свежепойманная рыба раскладывается на грязных коробках и потрошится прямо на дюрабетонное покрытие, прибавляя к окружающей вони неприятных ароматов. Там и тут мелькают покупатели, важные торговцы, разодетые по последней моде мажоры и бегающие вокруг босоногие оборванные дети. Блеск и нищета неразрывно соседствовали в одном месте, добавляя красок и колорита окружающей действительности.
   Кел-дор мысленно улыбнулся, разглядывая парочку наёмников в бронекостюмах, вокруг которых устроила хоровод оборванная малышня. Хуман и забрак накупили сладостей и леденцов на палочках, раздав их оборванцам. Размахивая руками, стайка мелкой голытьбы, собравшаяся вокруг щедрых наёмников, выслушала от забрака какое-то задание, и порскнула по рядам, на что хуман, уважительно глядя на рогатого напарника, в жесте одобрения показал тому большой палец правой руки. Забрак картинно приосанился, демонстративно пару раз хлопнув ладонями. Глядя друг на друга, наёмники весело рассмеялись, скалясь во все зубы и сверкая черными тактическими очками-консервами в пол лица. Из-за зеркальных очков лиц наёмников разглядеть не получалось, и это почему-то крайне раздражало магистра. Что-то в парочке показалось ему неправильным, а джедай привык доверять своим чувствам.
   Повинуясь интуиции и заблаговременно нацепив маску на лицо, кел-дор принялся внимательно наблюдать за подозрительной парочкой, развернувшейся к маленькой девочке-тогруте, которая во время раздачи сладостей потерянно стояла в сторонке, голодными голубыми глазищами на половину лица, провожая каждый леденец и конфету, исчезающие в руках разбитной ребятни. По чувствам кел-дора ершиком прошлись детское горе, выразившееся в страхе от потери взрослого и яркое, по-настоящему, детское желание скушать сладкое угощение.
   - Ситхова задница! - выдавил кел-дор, сообразив, что девочка светлая одарённая и судя по всему, достаточно сильная, иначе бы он не уловил проецируемые ею чувства.
   - Банта пуду! - Пло Кун ринулся на выход, так как реакция хумана в бронекостюме не оставляла сомнений в том, что тот тоже одарённый, только тёмный. Вот какая неправильность не давала кел-дору покоя. Тьма! Тщательно скрываемая тьма, чьи туманные рукава отделились от хумана, хищным хороводом кружась вокруг маленькой тогруты.
   Покидая кабинет, магистр пропустил момент, как хуман присел на корточки и в его руках, как волшебству, возник радужный леденец. Подойдя к человеку, малышка, не веря своему счастью, приняла угощение, а потом забралась к нему на руки, доверчиво прильнув монтралами к широкой груди. Держа сластёну на руках, наёмник развернулся к поляризованным окнам кантины-ресторана откуда пахнуло целлой гаммой чувств.
   -Кажется сейчас у нас будут гости, - донеслось до Пло Куна, на ускорении выскочившего из заведения общепита. - Джедай.
   - А это холосо, дядя Лекс?
   - Смотря какие гости, малышка.
   - Я не малыска, я Сока!
   - Отойди от неё! Тварь! - усилием уняв рвущийся наружу рык, кел-дор нарочито медленно подошёл к наёмнику с девочкой на руках. Второй - забрак, сдвинулся в сторону на пару метров за пределы, за которыми его мог достать световой меч, ладони рогатого искателя приключений зависли над набедренными кобурами, в одной из которых Пло Кун, к собственному неудовольствию, разглядел не привычный бластер, а скорострельный пулевик.
   - Воспитанные разумные сначала представляются, - губ хумана коснулась саркастичная усмешка, - и с незнакомцами говорят на "вы". "Здравствуйте, меня зовут невоспитанный джедай! Отойдите, пожалуйста, от девочки, будьте так любезны". Похоже, в Ордене совсем не уделяют внимания этикету. Да и как я отойду, когда девочка у меня на руках?
   - Именем, - начал Пло Кун, незаметным движением откидывая полу плаща.
   - Именем чего? - ухмыльнувшись, нагло перебил хуман, пимкнув измазанную леденцом малышку пальцем в носик. - Галактики? Сената? Ордена? Чего вы там хотите сделать своим именем? Напугать? Не вышло.
   - Закрылся младенцем, ситх? - рыкнул Пло Кун.
   - Дружище, ты видел идиота? - обратился хуман к забраку. - Запомни, как выглядит. Вы, неуважаемый, очень интересно ошибаетесь. Тьма не означает зло, как и свет не синоним добра.
   - Ой, дядя Лекс, а у стласненького дяди зедая фаналик! - Пло Кун чуть не подпрыгнул на месте от такой детской непосредственности и сравнения.
   - И правда, фонарик! Если дядя джедай его сейчас не уберёт, я его ему кое-куда засуну, где темно и неприятно пахнет.
   - А де это? - облизнув леденец, задала вопрос девочка.
   - Где очень темно, - повёл рукой хуман. Малышка сладко зевнула, закрыла глаза и через мгновение уснула крепким сном.
   Пло Кун вздрогнул, из-под тактических очков на него глянула сама Тьма. Хуман чуть склонил голову к правому плечу, рассматривая джедая с интересом учёного, встретившего новый вид насекомого. Ни страха, ни ненависти, ни агрессии, только спокойный интерес и завуалированная брезгливость, с которой глядят на тараканов. Хуману сам вид кел-доров был неприятен. Читая эмоции противника, кел-дор впервые в жизни не мог отделаться от... от липкого страха ведь такого не может быть, чтобы тьма защищала свет! Светлый ребёнок чувствовал себя очень комфортно на руках ситха. Уютно, можно сказать. А ситха ли? Тут уже многоопытный магистр был не уверен.
   - Не стоит этого делать, - взгляд хумана упёрся в руку кел-дора со световым мечом. - Я не враг вашему замшелому ордену ретроградов и старых трухлявых пеньков, делящих мир на свет и тьму. Не там ситха ищете.
   Продумывая атаку, чтобы не зацепить ребёнка и одновременно атаковать две цели, Пло Кун перенёс вес на правую ногу, чуть отведя её в сторону, на левой руке он незаметно для проклятого тёмного сформировал технику силового толчка. Да, толчок с одновременным полным ускорением позволит ему опрокинуть хумана, чиркнув мечом по незащищённому бронекостюмом горлу забрака. В то, что рогатый успеет выхватить пистолет за время броска, магистр не верил. Обычный наёмник, даже будь он тренированным мандалорцем, не ровня одарённому, пулевик ему не поможет. Тёмный сколько угодно может поливать Орден помоями и пытаться заговорить его, только это ему не удастся, кел-дор уже в десять лет успешно противостоял ментальным техникам, о чём он, естественно, сообщать ситху не собирался. Приготовившись к атаке, Пло Кун внезапно понял, что не может пошевелиться, чувствуя себя, будто угодил в стазис-поле или густой-густой кисель.
   "Вот и пришло время слиться с Силой! - как-то отчуждённо подумал магистр, приготовившись умереть".
   - Я надеюсь, - тут образ наёмника с ребёнком на руках померк, распавшись невесомыми искрами, а сам хуман неожиданно обнаружился с левой стороны от обездвиженного неизвестной техникой кел-дора. Постучав пальцем по лбу джедая, он продолжил, - что здесь есть хоть что-то, отличающееся от вбитых в подкорку мозга догм. Вести лекции о том, что свет, направленный в глаза, ослепляет, я с вами не стану, но вот хочу задать вопрос о том, как вы спите ночью, со светом или гасите его, чтобы уютно расслабиться в темноте? Ответьте на него сами Прочувствуйте, так сказать, параллели иносказаний. Лишать жизни я вас не буду, не хочется омрачать такой прекрасный день убийством. Предупреждаю, не стоит искать нас. Всего доброго, "стласный дядя"!
   Хуман, который, как оказывается, всё короткое противостояние, прятался за идеальной иллюзией и готовил западню, надо сказать успешно сработавшую, отвернулся от противника. Постояв пару секунд на месте, он внезапно выбросил в сторону Пло Куна руку с тонкой палочкой, похожей на древнюю учительскую указку.
   - Обливейт!
   Уже на корабле, благодаря просмотру записей скрытых микрокамер, вмонтированных в маску и фибулу плаща, магистр сумел восстановить воспоминания. Больше часа Пло Кун мучался сомнениями, таки решив не выносить собственный позор на общественное обозрение. Интуиция подсказывала, и Сила вторила ей, что сегодня он встретился не с ситхом, хотя и прошёлся буквально по лезвию бритвы. Разбирая день и неординарную встречу, в частности, кел-дор пришёл к неутешительному для себя выводу, что у тёмного (хотелось бы верить, что джедая) отродья было море времени для подготовки "встречи" на его условиях. Как Пло Кун считал противника из ресторана, так и тот считал его - световой клинок оказался посохом, бьющим в обе стороны. Иронично то, что за несколько минут до столкновения он сам размышлял о вреде чувств и эмоций. Только правильно организованный холодный разум способен принимать правильные решения, а он, вопреки всему, почувствовав темного одарённого, сам поддался эмоциям, пустынной вомп-крысой кинувшись в атаку. Как итог: светлая девочка-тогрута потеряна для Ордена, сам он опозорился и едва не лишился головы, купившись на иллюзию. Очередной урок следовало запомнить и хорошенько осмыслить.
  
   Конец интерлюдии.
  
  

*****


  
  
   - Как звать-то тебя, прыткий? - держа на руках уснувшую Асоку, присел я на корточки перед принявшим независимый вид оборвашкой с венцом из мелких рожек на голове.
   - А тебе какое дело, дядя? - цыкнул забрачонок, сплюнув через прореху в зубах.
   Мелкий, весь перемазанный в грязи рогатый шкет лет шести или семи на вид пытался вести себя независимо, но получалось у него откровенно жалко. На лице воришки большими буквами ауэрбеша, прямо-таки транспарантом на всю улицу, было написано, что он никак не ожидал оказаться среди неудачников, пойманных за руку во время попытки срезать с моего пояса подсумок. Какой позор для опытного карманника, успешно об чистящего не первого и даже не десятого толстосума.
   - Интересно просто, сынок, - капнул я хиной под смешки Рэга и присоединившейся к нам Адары, согласившейся помочь в выборе одежды и других нужных маленькой девочке вещей, в том числе игрушек.
   - А ты мне не папаша, - шаркнул ногой нахалёк, напряжённо высматривая пути бегства.
   - Твоя правда, - согласился я, подмигивая Рэгу. - Рэг, отруби этому безымянному воришке руки.
   - Э-э, дядя! За что?! - в панике подпрыгнул шкет. - Не надо мне руки рубить!
   - Пасть прикрой, ребёнка разбудишь, - грубо осадил я мальца. - У нас на планете ворам руки рубят. Хороший закон, не находишь?
   - Так-то ворам, а я у тебя и не украл ничего, дядя! Не по закону мне руки рубить.
   - Родители у тебя есть, законник бантов? - продолжал напирать я. Пацан дернулся, всхлипнул, но тут же взял себя в руки.
   - Дяденька наёмник, отпустите меня, я больше не буду! Дяденька наёмник, зачем я вам нужен, отпустите! Вы улетите, а куда я потом, да без рук?
   Малец с минуту канючил под проникновенными взглядами троих наёмников и визоров транспортного тележки-дроида, нагруженного пакетами с покупками.
   - Шеф, и правда, пни ты этот суповой набор, пусть катится на все четыре стороны, - прогудел Рэг. - На кой он нам?
   Можно и пнуть - это проще всего, не придётся возиться с воспитанием беспризорника, но одно существенное обстоятельство оказалось против свободы ветра в поле, оно же и решило судьбу мелкого прохиндея.
   - Не могу, дружище, - ответил я Рэгу и перевёл внимание на хлюпающего носом пацана:
   - Собирайся, сиротка, полетишь с нами. Хотя что тебе собираться, даже подпоясаться нечем
   - А вот теперь не понял, - Рэг и пацан синхронно почесали рога, сказать, что оба удивились, значит не сказать ничего. Одна Адара с истинным пофигизмом принимала ситуацию, как само собой разумеющееся. - Шеф, ты серьёзно? Ты ничего по пути не курил, а? А то вдруг я не заметил, отвлёкся нечаянно, а тебе дурь впаяли. Шеф, разуй глаза, этот мелкий хаттовый выкормыш у нас движки в полёте сопрёт, заметить не успеем. Он же корабль утащит. Ты представь - просыпаешься, а корабля нет, один космос вокруг.
   - Вот именно, Рэг. Ни ты, ни я не заметили, как он ко мне подобрался, а я чувствительный, ты не забыл?
   - Хаттова отрыжка... ты хочешь сказать, что этот бантов поганец, - Рэг прихватил за тонкую шею соплеменника, попытавшегося сдёрнуть под сурдинку, - типа того...
   - Ага, - кивнул я, - типа того.
   Забрачонок почесав ногу об ногу, резко рванул в сторону, но не сумев вырваться из стальной клешни гадского наёмника, повис обречённым кулём в держащей его руке.
   - Адара, ты местную специфику лучше нас знаешь. Мелкий не может быть сам по себе, наверняка он в какой-нибудь уличной стае или банде подвизался.
   Тогрута кивнула, взглядом указав на одну из подворотен Южного рынка, на котором мы закупались чтобы ненароком не столкнуться с кел-дором. Джедай сейчас через мелкое сито просеивает северные торговые площадки и районы города, не будем же мы ему мешать в столь богоугодном деле. Проследив за взглядом женщины, я увидел нескольких пацанов постарше, толкущихся в неприметном закутке.
   - Арье, мы их называем "арье", - пояснила тогрута. - Если не желаете проблем от уличной мелочи и прикрывающих их криминальных авторитетов, выкупите забрачонка. Тысячи датариев должно хватить.
   Занимательно, "Арье" - название стаи мелких хищных рыбок арь, способных за несколько минут обглодать до костей взрослого человека или тогрута. Арь почти как земные пираньи и выглядят почти одинаково. А что, похожи - зубастые беспризорники, порой, налетают стаями на зазевавшихся туристов или других неудачников, на бегу срывая украшения и другие дорогие цацки или запинывая и обирая в подворотнях у кантин принявших лишнее за воротник клиентов.
   - Эй! - сверкнув глазищами, мелкие стайные хищники в подворотне дружно обернулись на окрик. - Пусть главный подойдёт. Дело есть!
   От стайки отделился высокий тогрутёнок с более или менее нормальной одеждой. Засунув руки в карманы широченных штанов, он вразвалочку, загребая пыль спортивной обувью, напоминающей кеды, направился к нам. До нас главарь не дошёл, остановившись в трёх метрах от Адары на виду камеры видеонаблюдения торгового павильона. И драпануть можно в случае чего, и камера не даст нам как-то преступить закон. В грамотном подходе хищной рыбке не откажешь - улица хороший учитель. Кто не выучивает её уроки, тот пополняет её сточные канавы.
   - Чё надо? - лениво осведомился главарь.
   - Ваш? - спросил я, придержав за плечо забрачонка.
   - И чё? - качнув короткими, раскрашенными в косую синюю полосу, монтралами, презрительно выдавил пацан.
   - Держи, - моментально выдернув правую руку из кармана, что показывало высокую сноровку и достойный уважения опыт, главарь ловко поймал чип на предъявителя. - Там сто пеггат, сам по местному курсу пересчитаешь или помочь? Теперь забрачонок наш. Возражения?
   - Нет возражений, - главарь столь же лениво, как шёл к нам, растаял в подворотне, за ним серыми тенями в сумраке рассосалась остальная стая.
   - Сараж, - глухо буркнул совсем поникший забрачонок, от которого отказались кореша.
   - Что? - синхронно переспросили мы.
   - Зовут меня так - Сараж.
   - Пойдём, Сараж, прикупим на тебя шмоток, не в этом же рванье тебе лететь. Жрать хочешь?
   - А если хочу? - обжёг нас взглядом мальчишка.
   - Заодно и поешь. Рэг, глаз с него не спускай.
   - Не первый раз на абордаж, шеф, - раздражённо отмахнулся наш забрак, застёгивая на запястье пацана браслет-парализатор, - не убежит. А убежит, ему же хуже. Вы летите в порт, а я тут с ним сам по рынку прошвырнусь и накормлю, да расскажу, куда наш новобранец угодил с твоей подачи, с меня не убудет. Спидер потом на адрес местной стоянки направьте, не хочу такси вызывать.
   - Договорились, я тебе на счёт перекинул на расходы. Сильно не задерживайся, через пять часов вылетаем.
   Распрощавшись с парой забраков, мы спокойно дошли до спидера. Краем глаза я мониторил окружающую обстановку, но ни одного местного арье на горизонте больше не мелькнуло. Дроид-тележка грузозахватным манипулятором ловко перекидал покупки в багажник, после чего биликнул нечто прощальное и упылил в сторону торговых рядов.
   - Он справится, - ни к кому конкретно не обращаясь, сказала Адара, усаживаясь за штурвал. Я, по-прежнему с Асокой на руках, занял заднее пассажирское сиденье.
   - Я знаю.
   Ментал был порукой моим знаниям. Как бы не хорохорился суровый рогатый наёмник, но в оборванном мальчишке он увидел собственное отражение... Видно детство у забрака пришлось на лихие годины. Рэг справится, а справлюсь ли я? Зачем мне второй одарённый ребёнок? Светлая, солнечная и подвижная как ртуть Асока и сумрачный Сараж, несмотря на юные годы, прошедший уличную школу подлых приёмов с ударами в спину и песком в лицо. Первые ласточки под моим крылом, а сколько их ещё будет? Я ведь на паре одарённых воспитанников не остановлюсь, мне нужна сила, чтобы с её позиций или с позиций равного общаться и вести дела с власть имущими галактики. Здесь такие зубры водятся, куда там Кощею и Салазару, хотя с дедулей я сильно замахнул. Старый пенёк не я, закопается где-нибудь на окраине или в неизведанных регионах и будет незаметно дергать всех за ниточки, а кто к нему с мечом, тот сам дурак. Лично мне легко фантазируется целый флот злобных Буратино, летящих на заклание в логово древнего некроманта, хихикающего и потирающего сухонькие ладошки в предвкушении развлечения, которое наверняка закончится возвращением отправителю флота зомби для пущего вразумления.
   - Рэг сообщает, что ты решил на борту натуральный детский сад организовать, - сверкая на всё взлётно-посадочное поле улыбкой, встретил нас у аппарели Горан.
   - Не верь, тебя обманывают самым наглым образом, - шепотом отбрил я, боясь разбудить Асоку. Проснётся, с ней же надо будет играть и чем-то заниматься, а я как-то не готов сейчас посвятить девочке свободное время. - Всего лишь группа выходного дня и та до Татуина.
   - Я и говорю - детский сад. Сколько родственникам отдал? - имея в виду родных девочки, спросил Горан.
   - Полторы тысячи хаттскими, хотя они отдали бы и так. Лишний рот при той нищете... Ты не представляешь... Джедай бы не спрашивая забрал, потряс бы сенатскими и орденскими бумажками. Скоты что те, что другие. Зато ко мне теперь ни одна тварь не подкопается.
   - Ладно, место есть, определяйся быстрей. Кстати, к твоему сведению, через час из медцентра доставят бакто-камеру с нашим пациентом. Я Рэга предупредил чтобы не задерживался. Взлетаем сразу, мне ещё джедая на хвосте не хватает, нечего тут выжидать ещё несколько часов. Чем быстрее свалим, тем лучше. Адара, у тебя всё готово?
   - Готово, - лаконично ответила тогрута.
   Рэг с мелким пацаном и медики прибыли почти одновременно. Как только гравитационная платформа с бакто-камерой вплыла в грузовой отсек "Шаи", Горан поднял аппарель и направил диспетчеру запрос на взлёт. Получив разрешение, пилот вбил в компьютер параметры транспортного коридора. Мелко задрожав, судно будто нехотя оторвалось от нагретого солнцем и выхлопом двигателей дюрабетона и принялось споро взбираться в быстро темнеющий зенит.
   После взлёта и перехода "Шаи" в гиперпространство, я, устроив малышню в каютах и поколдовав над ними на крепкий сон, направил стопы в вотчину Адары.
   - Как наш пациент? - остановился я за спиной тогруты, которая настраивала медицинский комплекс.
   - Можно выводить из медицинской комы и начинать реабилитацию, - ответила врач. - В целях исключения обиды и во избежание непонимания, я не терплю, когда ко мне вот так подходят со спины. Пожалуйста, учтите на будущее.
   - Хорошо, я учту ваше пожелание, - легко согласился я, присаживаясь на небольшое передвижное кресло справа от медицинского пульта. - Для предотвращения эксцессов не забудьте предупредить остальной экипаж. Ребята любят пошутить, но битые морды ни мне, ни Горану не нужны, вы же просто словами не ограничитесь. А с выводом из комы я предлагаю не спешить. Телесный недуг - это одно...
   Продолжая настраивать одной ей понятные параметры на голосенсорной проекции, вздёрнув правую бровь, Адара полуобернулась ко мне.
   - Хм, я чего-то не знаю?
   Выдержав мхатовскую паузу, я всё же ответил:
   - Адара, как вы относитесь к форсъюзерам?
   - Нормально, если они не лезут не в своё дело. На корабле юстиции я неоднократно сталкивалась с джедаями. Ничего плохого, как и хорошего о них сказать не могу. Честно говоря, не до них мне было, а что?
   - Понятно, - протянул я, разглядывая татуированного забрака за прозрачной крышкой бакто-камеры. - Как вы уже наверно догадались, ваш пациент принадлежит к форсъюзерам, только не к джедаям.
   - Не к джедаям, как это?
   - Ну, не как я... Он - ситх. Радикальный бейнит, если вам это о чём-нибудь говорит. Думаю, этого достаточно для понимания некоторых нюансов.
   - Убийца экстра-класса, если я правильно поняла.
   - В какой-то мере, - покинул удобное кресло я. - Если рассматривать с этих позиций, то и я не цветочки нюхаю.
   - Но вы не бейнит, правильно? - дождавшись кивка, Адара продолжила, - Зачем тогда вы возитесь с тем, кто может легко перебить всю команду и не запыхаться? Прошу, не перебивайте, я сама. Исходя из логики событий лично вам хочется что-то от него получить, прочая команда в данном пассажире не заинтересована от слова совсем и терпит его на борту только потому, что вы платите им очень солидные деньги, иначе носовой торпедный аппарат давно бы пульнул транспортный контейнер в сторону какой-нибудь звезды. С джедаями связываться опасно, а с ситхами, как я подозревая, смертельно опасно.
   - Браво, - скупо, чуть снисходительно улыбнулся я. - Обожаю умных и красивых женщин. Всё верно, Адара. В логике вам не откажешь. А нужны мне знания. Понимаете, у нас разные школы, говоря простым языком, и совершенно различный подход к Силе. Джедаи и ситхи делят мир и Силу на черное и белое. Забывая, что она неделима... Ладно, не будем углубляться в дебри философии, в противном случае мы в них до Татуина погрязнем и лет пять ещё не вылезем - неблагодарное это дело. Как я сказал ранее, моя цель в знаниях, ради которых я без сомнений расстался с десятками тысяч пеггат...
   Оборвав себя на полуфразе, я, заложив руки за спину, принялся буравить взглядом прозрачную крышку бакто-камеры.
   - Что же вас смущает? - в конце концов нарушила молчание женщина. - Бейниты добровольно секретами не делятся, так? Вы предлагаете мне заняться выбиванием... м-м, как бы это помягче сказать...
   - Что вы, - во все тридцать два сверкнул я, - ни в коем разе. "Выбивать", как вы сказали, я предпочту сам, вашей задачей станет поддержание у пациента нынешнего состояния несмотря ни на что, вам это понятно? Предвосхищая вопрос, существуют различные ментальные техники, позволяющие заглянуть в разум другого разумного.
   - Что же мешало заглянуть раньше, когда "клиент" был беспомощным разделанным на две половинки овощем?
   - Боль, пограничное состояние, наркотический транс, эмоциональный шторм, нейрореакции и прочее, из-за чего существовала высокая вероятность заработать мощный нейросенситивный шок и сойти с ума. Сейчас риск сведён до приемлемых величин, к тому же ментальный контакт позволит определить, насколько ситх опасен для нас и отсюда уже "плясать" в дальнейшем. Согласитесь, решения необходимо принимать взвешенно.
   - И когда вы хотите, так сказать, отправиться за знаниями? - проведя правой ладонью по перекинутым на грудь лекку, Адара неопределённо покрутила ею перед собой.
   - Сейчас, чего тянуть? - пожав плечами, задорно улыбнулся я. - Вам, как мне кажется, тоже будет интересно наблюдать со стороны. Где ещё вам представится возможность воочию проследить за ментальным контактом двух разумных.
   - А вы не боитесь, что я растреплю ваш секрет по всей галактике?
   - Нет, Адара, не боюсь. Клятвы никто не отменял, а вы поклянитесь, что сохраните тайну. Предлагаю не откладывать дело в долгий ящик...
   Что сказать, три часа я ковырялся в мозгах Дарта Мола. Три долбаных часа! Мои опасения, что Палпатин, ака Дарт Сидиус вымел оттуда всё лишнее и отформатировал ненужное, оправдались. Остаётся только похвалить себя за проявленную прозорливость и решение не спешить рассматривать Мола, как возможного последователя и союзника. Этот недобитый бейнит с изнасилованными мозгами мог стать непроходящим геморроем на годы вперёд. Удавить бы Палпатина - набуанский извращенец растил из Мола помесь гончей и цепного пса, имея мозги ученика в очень грубой форме. По сути, Мол был узкоспециализированным ассасином, заточенным на определённый круг задач. Учеников так не воспитывают и, скорее всего, в будущем Палпатин планировал избавиться от взращённой "собачки". Бешеных псов отстреливают. Поняв, что ныне с сотрудничеством не выгорит ни в какой форме, пока жизнь и годы не обтешут этого деревянного солдата Урфина Джюса, я нагло попёр из головы Мола техники работы с мечом. Моей добычей стали школы Джуйо, Ниман и Терас-каси. Отдельным пакетом шло пилотирование, конструирование и сборка световых мечей, также уволочённые мною в норку, и силовые приёмы, стащенные на закуску. Бонусом служило несколько грязных секретов Палпатина, и на этом всё. Сидиус элементарно не доверял ученику, поэтому кроме тайн тройки заказных убийств и схронов с голокронами я больше ничего полезного не выдоил. Отрицательный результат, тоже результат, хотя в моём случае назвать его отрицательным язык не поворачивается. Знания-то я получил, а они стоят куда дороже всех вложенных средств, хотя надежды обрести наставника не оправдались. Оно и к лучшему, решил я на тот момент. Дарт Мол - это ничем неоправданная авантюра, разыгранная на дурничка и то, что я с ней не вляпался в глубокую вонючую яму или дыру уже большой-большой плюс. Знания канона помогли избежать фиаско, но дальше я вступаю на землю Терра Инкогнито, значит отныне рисковать подобным образом не имею права. По крайней мере до Войны Клонов, да и то с моими мозгами я не уверен, что столь отдалённые события помню правильно. Одно присутствие Джинна ломает весь канон. Будет или нет бойня на Арене Петранаки Бабушка Яга надвое сказала.
   Следующие сутки ушли на осмысление добытого материала, с раскладыванием полученных знаний по полочкам. По возвращении на Татуин начну потихоньку тренироваться, переводя формат знаний из теории в практику. Как раз лет на пять-семь хватит. И сам чему-нибудь полезному научусь и мелких научу, тем более я и так владел солидным количеством техник, до которых мы с Дадли и Гермионой дошли своим умом.
   С Молом я сначала решил разыграть тот же финт, что и с Квай-Гоном, загрузив в транспортный контейнер сбросив где-нибудь над мало обитаемым миром, и пусть он служит занозой в заднице Сидиуса и Дуку, но в памяти неожиданно всплыл Дамблдор, недодушенный дядей Верноном в Гринготсе и наставления Кощея о помилованных врагах за спиной. Одного я уже отпустил на Шили, второго... Второго мы по-тихому запулили в звезду... Мол не Джинн, с рогатым не договоришься в случае чего.
  

*****


  
   - Сколько? - уточнил я на всякий случай, вдруг мне показалось, и я неправильно расслышал.
   - На двое с половиной суток, - повторил Горан, - назад лететь дольше на двое с половиной суток.
   -Не понял, мы же по торговому пути прыгаем, причём по главной хорде, а не по второстепенным гипертрассам.
   - Так обратный ход, - как маленькому начал объяснять мне пилот, - ты вращение галактики учитывай и гиперсопротивление при прыжке. Летим туда, нас подгоняет, обратно - тормозит. Чего тут непонятного?
   - Понятно, - коротко бросил я, мысленно хватаясь за голову.
   Ох уж мне эта местная навигация, чокнуться можно! Здесь при всех её заморочках одинаковый прыжковый импульс двигателя не всегда равен пройдённому расстоянию даже на главных галактических гипертрассах. Ну, научился я в теории от Мола пилотированию, и что? К этой науке ещё штурманское дело было бы неплохо пристегнуть и запомнить хотя бы основные ориентиры с их гравитационными характеристиками для расчёта прыжка вслепую или перехода на ориентир-маяк с помощью гравирадара, если по ошибке навигатора или компьютера тебя забросило неизвестно куда. Звёзд-ориентиров, квазаров и центров масс в главном реестре около трёхсот, к каждому ориентиру идёт подробная привязка характеристик излучений и полей, в том числе так называемые пикетные точки, то есть характеристики с отступлением временных промежутков по шкале времени от Корусантского с шагом в сто светолет, а после тысячи светолет, ещё четыре пикета - на две, три, четыре и пять тысяч светолет. Как никак излучения самых массивных звёзд, квазаров, чёрных дыр и центров масс имеют нехорошую традицию изменяться со временем, а если вас по дурости унесло за границы внешнего рубежа, куда не добивают никакие маяки Централизованной системы гравитационной ориентации галактики или Навигационного центра торговых путей, то садитесь за компьютер или ИИ, определяете по радару или по звёздной карте ближайший маяк в виде реестровой звезды, дыры или прочего, рассчитываете расстояние и время, за которое вас достигает гравиизлучение звезды, и будет вам счастье. Счастье, если вы опять не напортачите и не закинете свой корабль туда, куда ситхова бабушка бант не закидывала. Если позволяет автономность вашей несчастной лайбы, то можно прыгать от звезды к звезде, а там, чем Сила не шутит, добраться до границ работы маяков Системы ориентации или Торговых путей.
   Короче - всё сложно и радости это мне отнюдь не прибавляет, так как торгаши из ТФ, привыкшие работать по поговорке, что время - деньги, отчитались, что подогнали к Татуину оговорённую флотскую группировку, осуществили высадку на планету десанта из рабочих дроидов со всей номенклатурой строительной техники и даже начали разработку пары крупных ледяных астероидов возле одной из ближайших к Близнецам (народное название солнц Татуина) звезд. Я как мог проинструктировал Шми и Клигга, назначив их своими официальными представителями, чтобы те нарезали "жестянкам" начальный фронт работ, но мне необходимо самому как можно скорее попасть на Татуин, так как выше по тексту правильно подмечена сакральная связь денег и времени, а тут чёртовы правила не менее чёртовой навигации, да неприятное сообщение Неаро с Рилота, из-за которого надо завернуть ещё и туда, рисовали симпатичную фигуру из трёх пальцев в планах быстрого возвращения. Впрочем, когда у меня всё было просто? Вот именно - никогда, поэтому сидим и не ноем!
   У моего доверенного лица с двумя лекку и ярко выраженным математическим складом ума, склонном к добыче и анализу информации - это я о Неаро, кто не понял, прошло не всё гладко. Прилетев на Рилот в компании вооружённых "референтов", он направился к папаше, где быстро достиг консенсуса по вопросу выкупа сестры. Встреча, как пишут СМИ, прошла в дружественной атмосфере, чинно-благородно и без обмана. Деньги со счёта одной стороны перекочевали на счёт другой, договор передачи подписан, брат и сестра под охраной референтов съехали в настоящую гостиницу, а не в припортовый кантинный клоповник, где планировали провести пару дней до отлёта, посвятив их покупкам всяких нужных для молодой девушки вещей, тем более ей предстояло лететь на чужую планету. Идиллия пошла прахом вечером второго дня. У ресепшена гостиницы молодых твилеков остановил патруль законников и препроводил в участок для выяснения личностей.
   Проморгавшие арест "референты" в броне кинулись следом, ориентируясь на писк аварийного радиомаяка, и смогли через десять минут вытащить Неаро из застенок местного СИЗО, а с Клио - сестрой бывшего арестанта, номер не прокатил, девушку уже увезли в спецраспределитель.
   Немедля ни секунды мой поверенный кинулся искать правду и на исходе суток с момента ареста докопался до её неприятных смердящих глубин. Оказывается, папаша год назад обещал продать красавицу-дочь одному местному чиновнику и подписал с ним договор о намерениях, при этом получив задаток в десять тысяч республиканских датариев. Получив деньги от сына, "любящий отец" счёл данный нюанс недостойным внимания и не сообщил о нём отпрыску, зато сразу же отправился к чиновнику, который давно выражал неподдельный интерес к Клио. Местный властитель судеб плевать хотел на какого-то мелкого поганца и официальные бумаги, организовав арест парочки через службу охраны правопорядка. А чего ему бояться, тем более ощущая за спиной поддержку хаттов? Но только он не учёл упёртости брата похищенной красавицы. Имея на руках документы, Неаро смог добиться запрета на отправку сестры адресату, так как налицо был конфликт интересов и нарушение закона, за что чиновник в сговоре с юстициарами выписал ордер на задержание Клио до окончания проверки законности договора купли-продажи девушки, заключённого между отцом и сыном. Как вы понимаете, следствие могло тянуться бесконечно, Неаро это тоже прекрасно понимал, стуча во все колокола, поэтому нам пришлось менять маршрут и нестись, как бурундуки-спасатели, на помощь.
   Для себя я решил однозначно, чинуша отправится в поля вечной охоты, а папаша моего начальника службы безопасности отдаст сыну всё до копейки и снимет с себя последний шнурок чтобы не повторить "подвиг" чиновника или уйдёт за ним следом. Не сидя без дела, Неаро сумел связаться с рилотским криминалитетом, пробив через них информацию о гангстерских кланах, прикрывающих Паоко Рома - того самого чиновника, создавшего твилеку, а значит и мне, проблемы на ровном месте. Господин Рома считал себя бессмертным имея за спиной тень клана Десилиджик. Маленькая неприятность разрешилась во время промежуточной остановки и сеанса связи с Джаббой. После описания возникшего затруднения из-за которого я был вынужден прервать покой великого Джаббы Десилиджик Тиуре, хатт выразился в том ключе, что не имеет никакого отношения к проявленной мелкой сошкой самостоятельности и, бросив на меня внимательный взгляд, добавил, что скорбит о безвременной кончине верного сына Рилота, после чего отбился. Переводя с хаттского на язык родных осин, Джабба признавал косяк, так как прикормленный чинуша бросал тень на его кристальную репутацию, и не возражал против сатисфакции головой виновника, на этом он считал все возникшие разногласия решёнными.
   Джабба дураком не был, прекрасно сознавая, что законным образом добраться до представителя планетарной администрации, пусть тот и не высокого ранга, у меня не получится. Никто в здравом уме и памяти этого лиходея на расправу не отдаст, а я не в том ранге, чтобы не замечать закон. Киллеры гордиев узел не разрубят, тут нужен калибр побольше. Чего не подозревал на тот момент хитроумный хатт, так это того, что есть у меня такой "калибр".
   После решения вопроса с хаттами, пришлось потревожить наместника ТФ Ган Рута, а через него главную шишку торгашей в секторе Гаулас во Внешнем Кольце, попросив неймодианцев придержать все поставки на Рилот за сутки до прилёта "Шаи" на планету. Коллега Ган Рута поначалу заартачился, пустив по боку тот факт, что просьба исходит от номинального совладельца значительной части торгового флота, но услыхав вожделенную фразу о компенсации убытков, скрепя сердце пошёл навстречу, втайне же потирая в предвкушении зелёные лапки. Суточная остановка торговых операций с одной не самой крупной и развитой планетой не настолько значительный эксцесс в масштабе сектора, не говоря уже о Республике. Всё равно что комариный укус крайт-дракона в задницу, поэтому исполнение мелкой просьбы наместнику ничего не стоит, зато выльется миграцией звонких слитков ауродия из хранилищ просителя в банковские ячейки неймодианца. Разве может быть плохо, когда всем хорошо? А Рилот... да тьфу на этот Рилот!
   Вы можете представить реакцию планетарной администрации на подобный шаг? Сутки целая планета останется без внешних поставок. Катастрофа! Да за меньшие прегрешения правительства слетали с насиженных кресел. Вот на неё и был расчёт. На вопли чинуш торгаши получили указание ссылаться на меня, мол прилетит "главный" и всё разрулит, а до него они ни-ни. Никак не можно торговать и летать на чужих кораблях без разрешения владельца, нас и так Республика "любит" и в хвост и в гриву, а мы ведь такие законопослушные, белые и пушистые лапочки, что у самих слёзы от умиления наворачиваются. А кто владелец? А вон владелец, летит со всеми нужными бумагами, чипами и датападами. Вы представляете, такой занятой человек, такой занятой и такой скромный... А теперь закройте глаза и представьте участь господина Рома после всех обнародованных, порочащих его честь и достоинство, фактов. Как, по-вашему, голова на блюде - достойный венец карьеры?
   А пока суть да дело и наш кораблик пронзал толщу пространства, я занимался с активной, ни минуты, не сидящей на месте Асокой, и с ершистым, никому не верящим Саражем. В ход шли методики, стянутые из головы Мола, адаптированные мною под воспитание адептов Силы, одинаково принимающих все её стороны. Пользуясь наработками ситхов, Сидиус дрессировал гончего зверя, готового в любой момент вцепиться в глотку дрессировщика, мне же требовались преданные мне опытные форсъюзеры, устойчивые к психологическому воздействию, доверяющие спины учителю и, со своей стороны, защищающие его тылы. "Легкая" задачка. По несколько часов в день я занимался с малышнёй неким подобием физкультуры в игровой форме, перемежая её приёмами пищи, вводными уроками по медитациям, также оформленным под игру, когда закрыв глаза и погрузившись в себя, дети должны были почувствовать где спрятана шоколадка или какая-нибудь игрушка. Оба спиногрыза оказались заядлыми сластёнами и на раз-два, погрузившись в себя и объяв в трансе пространство, находили сладости. С игрушками у них выходило не так гладко, видимо не доставало мотивации. Конечно, первые погружения малышни пришлось инициировать мне с помощью внушения, держа будущих последователей под жестким ментальным контролем, чтобы они не валяли дурака, изображая транс или, наоборот, не погрузились в него с концами. К воспитанию подрастающего поколения привлекался весь экипаж, даже вечно занятый Горан, сетуя на ясли и детский сад, не избежал данной участи, с огоньком рассказывая о пилотировании кораблей, дав малышам на закуску посидеть в пилотском кресле и подержаться за штурвалы управления. Сбылась мечта будущих великих покорителей космоса! Неприкрытая радость обоих и возбуждённо блестящие глазёнки были Горану наградой. Больше всего с мелкой братией занимались Адара и, как ни странно, Рэг-забрак, у которого открылся настоящий талант учителя. Сделав пометку в голове, я направился к пилоту, на что сходу получил истеричное:
   - Не отдам! - раненым зайцем выпрыгнул с кресла командир наёмников, услыхав моё предложение о возможном рекрутировании Рэга на новую ниву деятельности. Настаивать на своём в тот день я не стал, отложив увещевания на потом, но мы оба понимали, что тема с наставничеством не закрыта и основная схватка за рога без копыт не за горами.
   На третьи сутки полёта, когда я укладывал спать уставшую за день Асоку, девочка, потирая глазёнки, попросила дядю Лекса рассказать какую-нибудь сказку. Вспомнив своих любимых спиногрызиков, оставленных на Земле и присев на откидную кровать с поднятыми поручнями безопасности, чтобы малышка не свались на пол во сне, я начал рассказ:
   - На одной далёкой-далёкой планете Канзас, в старом транспортном кораблике, переделанном под жилой дом, жила-была девочка по имени Элли...
   Рассказывая, я снабжал повествование иллюзиями, на создание которых моей магии хватало с лихвой.
   - ...шторм Силы, насланный злой ситхской ведьмой Бастиндой достиг планеты Канзас и подхватил кораблик, в котором от ужасного бедствия спряталась Элли со своей собачкой Тотошкой...
   Иллюзорное торнадо, под вскрик впечатлительной Асоки, подхватило несуразный корабль и понесло его в космос, закинув на сказочную планету... Ситхская ведьма Гингема рано радовалась, поддерживая шторм, она истратила все силы и корабль девочки шмякнулся на голову злюки, раздавив ту в лепёшку.
   - Да! Так ей! - подпрыгнула на кровати Асока.
   Из-за открытой двери каюты послышалось тихое сопение. Через минуту-другую, бочком-бочком, крадучись по стенке, к нам проник Сараж. Глядя на ожившие иллюзии с открытым ртом, забрачонок так и замер, потом медленно опустился на корточки, боясь пропустить хоть одно слово из рассказа.
   На сказочной планете Элли встретила двух дроидов: хрупкого, но умного агродроида Страшилу, которого хозяин поставил пугать птиц, и сильного, закованного в броню боевого Дровосека со здоровенным топором, которому мог позавидовать любой гаморреанец. Ещё девочка познакомилась с умной Кагги-Кар из расы Вранов и взяла в компанию к дроидам трусливого катара... На катаре у двери нарисовались Адара и Рэг... В первый сказочный вечер рассказ закончился победой над людоедом, после чего я разогнал всех по кроватям, обещав продолжить завтра.
   На следующий день, занятый тренировками, я пропустил мимо ушей странное оживление экипажа и не обратил внимание на новый проектор, смонтированный в кают-компании, зато, когда Асока лежала в кровати в ожидании продолжения сказки, а Сараж, поджав ноги забрался в надувное кресло, я разглядел мини камеру, установленную в каюте девочки. Быстрое погружение в транс позволило обнаружить, за исключением дежурного в кабине управления, весь экипаж, который собрался в миниатюрной кают-компании вокруг проекционного стола и, обложившись закусками к напиткам, готовился смотреть продолжение вчерашней истории. М-да, и это взрослые разумные. Впрочем, мне не жалко, всё-таки на корабле с развлечениями туго, а так какое-никакое веселье и занятное времяпровождение. К Рилоту Элли разобралась с Гингемой и вернулась в Изумрудный город, где с помощью Тотошки разоблачила правителя города - Изумрудного Лорда, что он никакой не форсъюзер, а простой аферист и обманщик. Сказку пришлось на ходу переделывать и править, наделяя волшебные народы чертами галактических рас, а в иллюзиях городов добавлять футуристичности, что придавало многим зданиям гротескный, а от того захватывающий вид.
   - Гарольд, подойди на мостик, - голос Горана, прозвучав из динамика, установленного в грузовом трюме, который мы использовали вместо спортзала, прервал тренировку.
   - Что за срочность? - спросил я, пересекая входной проём обозначенного выше помещения.
   - Нам остался последний прыжок, через три часа будем на месте, но тебя уже ждут, видимо твои компаньоны из Торговой Федерации прогнулись под настойчивыми просьбами и поделились с планетарной администрацией кодами связи, - пояснил пилот, указывая на проекционный стол, над которым висела голограмма толстого твилека, облачённого в деловую одежду, принятую на Рилоте. - Сами начальник торгового департамента тебя видеть желают!
   - Как хоть зовут сего досточтимого господина? - оторвавшись от разглядывания необъёмного тела, едва помещающегося в видеозону над проекционным столом, обернулся я к пилоту.
   - Недог`олл Варно, - скрипнул пилот-ложементом Горан.
   - Есть ещё что-то важное, что мне необходимо знать?
   - А как же. Сей достойный представитель планетарной администрации Рилота также является третьим заместителем главы планетарного правительства. Тщеславен, заносчив, состраданием не страдает, лжив и амбициозен, подлец высшей пробы, но труслив до крайности. Подвернётся возможность подставить ножку или толкнуть в спину, обязательно подставит и толкнёт. Великодушие, доброта и честность в списке достоинств не значатся.
   - Просто душка, одним словом, - сарказм, оформленный в намёк на злобно-желчную улыбку, стёк с моих губ. - Это уже Неаро постарался?
   - Он самый, - помахал кистью Горан, - чрезвычайно деятельный молодой разумный. Чрезвычайно! Юноша прислал краткие характеристики на всех мало-мало значимых представителей планетарной администрации и местных высокопоставленных юстициаров. Когда он только успевает собирать информацию?
   - Талант! Горан, будь добр, приготовь записи со вчерашнего сеанса. Да-да, из пересланных нашим талантом. Пора выбить спесь из этого стройного визави.
   Смена, находящаяся в рубке, приготовилась из первых рядов созерцать за показательной поркой твилека. Рэг за своим пультом возился с настройками камеры, с помощью которой передавалось изображение на голопроектор в кают-компании. Ни я, ни Горан не собирались лишать экипаж развлечений. К тому же я работал на имидж, да и в планах значилось значительное расширение отряда, а отсюда следует, что авторитет мой среди наёмников по незыблемости обязан превосходить гранитный утёс у моря. Порка "чужого дядьки" играла роль своеобразной цементации отряда в одно нерушимое целое. Благодаря медитациям и глубоким погружениям в силу, я предполагал подобное развитие событий, сутками ранее заслав Неаро в логово рилотских бюрократов. Юный твилек, наделённый горой бумаг и полномочий, впустую тряс ими перед жирными ряхами соплеменников в роскошных одеждах, занимающих не менее роскошные кабинеты. Под маты и оскорбления чиновников и некоторых юстициаров, официальный представитель Лорда Слизерина, владеющего транспортной компанией, оказался самым беспардонным образом вышвырнут охраной из административного комплекса. В процессе действа местные властители судеб не скупились на оскорбления, хорошенько оплевав "прыща" и "застранца" (это они обо мне так), которого представляет никчёмный кусок "банта пуду", заслуживший ещё несколько метафорических нелицеприятных сравнений. Умница Неаро снял свой поход на миникамеру, переслав запись во время сеанса связи в межпрыжковую паузу. Остаётся похвалить торговцев из ТФ, сохранивших инкогнито "владельца" их торговых калош и вовремя, ни минутой раньше или позже, сдавших чиновничьей братии коды связи. Поправив одежду и сдув невидимую пылинку с обшлага щегольского иллюзорного костюма, я кивнул Горану и ступил на подиум голографического приёмопередатчика устройства гиперсвязи.
   - Гарольд Александр Слизерин. Лорд Слизерин. Приветствую вас. С кем имею честь вести переговоры? - ледяной тон и арктическое выражение лица, не предусматривающее демонстрацию эмоций, должны были подействовать на кипятящегося, фонтанирующего раздражением и эмоциями твилека либо спусковым крючком, либо ледяным душем.
   В зависимости от реакции оппонента переговоры с администрацией и конкретный разговор с начальником торгового департамента планеты направлялся в разные, заранее продуманные русла. Сумеет чиновник сдержать эмоции - один сценарий, не сумеет - другой. Всего заготовок было три, а в дополнение к ним шла импровизация и майнд трик с магией. Только полный идиот не воспользуется козырем в рукаве к полной колоде краплёных карт. А самая лучшая импровизация заранее продумывается и репетируется, чем мы занимались вчера с экипажем битых три часа после вечерней сказки, в конечном итоге отработав несколько основных вариантов.
   Чинуша, больше десяти минут мариновавшийся в ожидании и изошедший на навоз из-за мнимого неуважения к его сиятельной персоне да ещё подстёгнутый мною майн триком, сходу сорвался на оскорбления. Что ж, вариант первый, чего я добивался с самого начала.
   - Господин, не знаю, как вас там по имени и каким клоуном вы числитесь в планетарной администрации...
   - Да как вы смеете?! - по новой взорвался толстяк, пригрозив разом тысячей кар, сенатом и судом.
   - Раз вы желаете поговорить о галактическом сенате и суде, неизвестный мне господин, то кто я такой, чтобы препятствовать вашему желанию? - холодно улыбнулся я. Твилек резко заткнулся, видимо его до костей пробрала моя улыбка, в которой просто читалось обещание всех кругов ада. - Давайте поговорим о сенате.
   Передо мною повисло изображение датапада с текстовым документом самого официального вида.
   - Как видите, мистер неизвестный, это заявление в сенатскую комиссию по регулированию торговых споров, составленное по всей форме. Заявление, составлено и зарегистрировано, осталось его только направить на рассмотрение в сенат. Вам интересно, о чём оно? Вижу, что интересно. Я готов пойти навстречу вашему любопытству и пояснить суть документа. Некий негоциант, назовём его для краткости "А" собрался заключить договор другим негоциантом и уважаемым господином "Б" на некую сумму. Залогом долгих и плодотворных отношений должна была послужить девушка-танцовщица, великолепно исполняющая танец "осы". Господин "А" заверил господина "Б", являющегося почитателем прекрасного и поклонником экзотических танцев в исполнении бесподобных дочерей Рилота, что он имеет возможность удовлетворить его несравненное чувство красоты. Получив сердечное заверение, господин "Б", веря на слово господину "А", подписывает предварительный контракт и вкладывает в общее дело сто миллионов датариев. Господин "А", со своей стороны, направляет личного представителя на Рилот за означенной танцовщицей, по счастливой случайности оказавшейся его сестрой. Конечно, мы понимаем, что представитель господина "А" устраивает родственницу на тёплое место, но кто мы такие, чтобы его осуждать? Представитель господина "А", назовём его "В", прилетев на родину со всеми полагающимися документами, совершает официально оформленную сделку. Деньги переданы им в полном объёме, что подтверждается выпиской "РилотИнвестБанк", причём банк не видит препятствий в сделке или иных обременений. Но...
   - Но? - подался вперёд чиновник, которому не понравилась завязка и прозвучавшая сумма в сто миллионов датариев.
   - Но планетарная администрация Рилота начала чинить препятствия и пожелала аннулировать рядовую, в общем-то, сделку. Представитель "В", полностью уверенный в своей правоте, воззвал к закону, и что он получил? Вижу, что вы в курсе, мистер инкогнито, этой увлекательной истории. Но вы не в курсе, что усилиями администрации Рилота сорвалась сделка между негоциантами "А" и "Б", так как танцовщица, служившая залогом скрепления намерений, не прибыла к оговорённому сроку. Господину "А" пришлось вернуть задаток в полном объёме и выплатить неустойку, к тому же он потерпел прямые убытки из-за срыва других контрактов, завязанных на сделку, разрушенную вашими усилиями, господин неизвестный, но, как я думаю, пока представляющий администрацию Рилота. Общий прямой убыток господина "А" составил двести пятьдесят миллионов датариев, косвенный ещё подсчитывается. Ситуация сложилась таким образом, что господин "А" вынужден снимать суда с других, несущественных направлений, чтобы заткнуть образовавшуюся дыру. В том числе приостановлены транспортные операции на Рилоте. Если мы сумеем договориться с планетарной администрацией о компенсации, то "Барышники" ТФ вернутся на маршрут. Если нет, то заявление о торговых спорах ложится на стол сенатской комиссии, но учтите, что согласно закону, до окончания расследования спора, все мои суда в направлении Рилота будут сняты с маршрутов и направлены на другие участки. Да, торговые операции совершает ТФ, но они являются арендаторами и, соответственно, будут вынуждены либо отдать моей компании свои корабли, чтобы закрыть возникшую потребность, либо осуществить выгрузку в ближайшем логистическом центре и нанять других перевозчиков, ту же Коммерческую Гильдию, к примеру, но тогда товар, предназначенный Рилоту подорожает на стоимость погрузо-разгрузочных операций и дополнительной аренды судов. Идём далее, тяжбы в сенате тянутся месяцами, за это время сумма прямого убытка из-за простоев и нарушенных контрактов существенно возрастёт, не удивлюсь, если она перевалит за несколько миллиардов, если не за десятки и сотни. Сенаторы, как вам и мне прекрасно известно, не отличаются торопливостью. Они, вы ведь понимаете процесс делопроизводства и различных согласований куда лучше меня, будут тянуть до последнего, так сказать, учитывая обстоятельства до последней запятой и доучитывают так и до тех пор, пока двести пятьдесят миллионов не превратятся в сто миллиардов, иначе зачем им руки марать? Вы улавливаете нить, господин из планетарной администрации? Только после этого комиссия, под семьдесят процентов отступных, предназначенных лично им, поставит точку и передаст дело в суд, который гарантированно завершится в пользу негоцианта "А", и Рилот вывернет последние карманы, дабы сполна заплатить за собственную жадность и недальновидность. Вы знаете, если вчера господин "А" ещё желал как-либо договориться с администрацией планеты и лелеял надежды пойти на мировую, то после этого, - Горан включил запись Неаро с его фиаско в поисках правды во властных структурах, глядя на демонстрируемые кадры, чиновник поменял цвет кожи с насыщенного зелёного на тускло-болотный, что приравнивалось к человеческой полотняной бледности, - желание договариваться у "прыща" и "засранца" пропало. Сдохло в корчах. После прозвучавших оскорблений в его адрес, господин "А" с удовольствием утопит администрацию в дерьме и финансовой яме и самое пикантное в том, что Республика в лице сенатского комитета с превеликим удовольствием поможет ему в осуществлении сего богоугодного действа. Вам ли не знать, что сенатские акулы чуют деньги за тысячи парсеков. Как вам перспектива, нравится? - ёрнически сверкнул я острозубой драконьей улыбкой, от которой по телу чинуши пошли тёмно-зелёные пятна страха. - Вас разденут до последней нитки, выкинут голым в пустыню, и пойдёте вы, гонимые ветром и прикрывая срам руками, сверкать на публику голыми ягодицами, пока вас живьём на забьют камнями благодарные соотечественники. У вас есть три часа, господин Недог`олл Варно, на обсуждение с руководством возникшего, всё ещё, недоразумения. Верю, что вы примите правильное решение. По прибытии в систему Рилота я жду от вас реальных действий, в противном случае нашими разногласиями займётся Сенат и юстициары. Будьте уверены, судебные инстанции рассмотрят дело об оскорблении чести и достоинства негоцианта "А", а сенатская комиссия ухватится за моё заявление всеми руками, ногами, щупальцами и псевдоподиями.
   - Господин Слизерин, - в круг связи вплыл представительный человек, затянутый в форму Юстиции, - полковник Реджи Ютаран. Прошу Вас не вмешивать в коммерческий конфликт силы правопорядка в системе Рилот, мы действовали строго по закону.
   - Лорд Слизерин. Что ж, полковник Ютаран, я понимаю, честь мундира и всё такое, но, - я делал вид, что достаю из-за спины датапад. - В номенклатуре грузов одного из "Барышников" числится сорок внутрисистемных патрульных катеров, задекларированных как гражданские модели.
   - Лорд, - ни капли не изменился в лице полковник, - я повторюсь, юстиция действует строго по закону. Ещё вчера, в свете открывшихся обстоятельств, расследование закрыто. У юстиции нет претензий к господину Неаро. Согласно вынесенного постановления, госпожа Клио в самое ближайшее время будет передана брату.
   - Замечательно, полковник, у меня вопросы также снимаются. Вы не представляете, как я рад, что силы правопорядка вновь оказались на высоте. Полковник Ютаран, я могу надеяться на встречу с Вами по прилёту? - полковник назвал время, когда сможет уделить мне время. - Я желаю обсудить с Вами, полковник, получение лицензии на осуществление охранных услуг в секторе отрядом, совладельцем которого являюсь.
   - Рад буду помочь, - козырнул Ютаран, делая шаг в сторону и исчезая из сектора голосвязи. Проекционный луч замерцал и погас, сеанс связи завершился.
   - А полковник молодец, на ходу банту стрижёт! - рассмеялся Горан. - Ловко он просёк ситуацию, не то, что этот жирный тюфяк.
   - Всё равно я не понял, танцовщицы, негоцианты. Ересь сплошная, - нахмурился Рэг.
   - Рэг, - вздохнул я. - Как ты думаешь, планетарщики и юстициары пробили по своим каналам, кого им подсовывают неймодианцы в виде владельца судов?
   - Если не дураки, - согласился забрак, - я бы сразу засадил "ледорубов" копать на всех ресурсах, что за фраер ко мне летит.
   - Не дураки, поверь мне, особенно юстициары. Совсем не дураки, что полковник только что подтвердил. И?
   - Что, и?
   - Каков вывод, Рэг? Пошевели, наконец, рогами, раз мозги атрофировались, - Горан во всю потешался за пилотским пультом над моими экзерсисами. Умному человеку всё было понятно с самого начала.
   - Ну, то, что ты с Татуина они наверняка откопали и компания твоя зарегистрирована, в том числе, в Пространстве хаттов.
   - Вот, можешь, когда захочешь. Тебе ещё рогов побольше, гением бы стал.
   - А вот рогов попрошу не касаться!
   - Ладно-ладно, уговорил, - плюхаясь в кресло второго пилота, я рассмеялся пришедшей в голову забавной параллели, - естественно, законники быстро нарыли информацию, находящуюся в открытом доступе, а дальше, по ходу моего монолога, полковник быстро додумал недостающее и принял превентивные меры.
   - А что он додумал? - любопытство так и пёрло из забрака.
   - Ответь мне, кто у нас крепко окопался на Татуине?
   - Ну, - Рэг потянул руку к рогам и радостно воскликнул, - хатты! Джабба у нас на Татуине!
   - Горан, ты гляди, какие догады у тебя в отряде водятся. Ладно, шутки побоку. Правильно, хатты. И когда я говорил о негоциантах, на ум сторонних слушателей сразу пришёл Джабба Хатт, на всю галактику слывущий эстетом и любителем прекрасного. Ответь, мог Джабба вложить сто миллионов под гарантию доставки новенькой танцовщицы?
   - Запросто! - подтвердил Рэг.
   - Вот и полковник подумал точно также, эту же версию он доведёт до планетарного правительства. Мог слизняк потребовать деньги назад и накрутить неустойку за срыв сделки?
   - Он в день по десять раз так делает. Так что, ты, получается, прикрылся слизняком и тебе поверили?
   - А с чего им не поверить? Ты сам только что разложил всё по полочкам, а прибытие на орбиту Татуина торгашеской эскадры только подтверждает теорию и ярким паззлом ложится в общую картину. Некий Лорд Слизерин с помощью гангстеров подминает под себя торгашей, правда с соблюдением всех формальностей, законных и подзаконных актов, так что с этой стороны не подкопаться, и тут ему обламывают прибыльную сделку с большим боссом. Усилиями тупых рилотцев лордик попадает на деньги и вынужден платить хаттам. Его действия?
   - Поставить на бабки виновников и вытрясти всё до вупиупи.
   - А как он может это сделать, не вмешивая мафию? По закону?
   - Сожри меня ранкор! - взревел Рэг. - Но ведь ты не составлял никаких бумаг в сенат!
   - А кто об этом знает? - ухмыльнулся я.
   - Банта меня забодай! Ну ты и змей, шеф! Сила убереги меня садиться с тобой играть в саббак. А что не так с катерами?
   - Всё с ними так, сорок патрульных машин по документам проходят гражданскими лайбами. Кто-то, скорее всего полковник или с его ведома, крутнул их доставку по скоростному тарифу, как особо ценный груз, а они занайтованы в грузовом трюме общего назначения. Разница в тарифах ложится в чей-то карман. А разница там приличная, к тому же при перегрузке на логистическом терминале всплывёт, что патрульная машина ни с какого боку не гражданская, а значит груз контрабандный и юстициарам придётся наложить на него арест. Представь какой возникнет скандал в благородном семействе. Тут честью мундира не отделаться, тут и мундир улетит и погоны помашут крыльями, поэтому лицензию на отряд я получу без проблем. А полковник - умница, мгновенно сообразил, что не стоит писать против ветра. Не его уровень играть против связки торгаш-хатты-торговая федерация, поэтому с Клио пылинки будут сдувать. Надеюсь, он подскажет администрации правильный алгоритм действий и покажет размер блюд для голов некоторых проштрафившихся чинуш.
   - А если они не заплатят?
   - Заплатят, поверь мне. Это я с законниками бодаться не стану, упаси Сила идти против системы, сядем с полковником в элитном ресторане рядком, поговорим ладком и разойдёмся довольные друг другом, а чинушам проще заплатить, чем нарываться на сенатский комитет. Поверь, с тем уровнем коррупции, который существует на Рилоте, у заинтересованных лиц на счетах скопились солидные суммы. Там на взятки сенаторам ежегодно сотни миллионов и миллиарды улетают, чтобы те не обратили ясный взор на родину твилеков, а тут какой-то торгаш предоставит корусантским крохоборам законный повод до донышка вытрясти рилотскую кубышку. Нет, ребята из администрации заплатят. Понимаешь, здесь грызня грядёт страшнее, чем бой двух крайт-драконов на Арене Петранаки, тут просматривается накат системы на систему, причём одна с болотоход, а другая с лягушку размером. Раздавит и не заметит. Поэтому, друг мой, поторгуются чинуши и заплатят, процентик ведь растёт с каждым часом, а против хаттов они не попрут. Побоятся больше потерять, чем найти, ведь слизняки могут взять головами.
   - А Джабба не обидится, что ты его именем прикрылся? - озвучил сомнения Рэг.
   - А я хоть раз в разговоре упоминал Джаббу или какого-нибудь хатта? Не помнишь?
   - Нет, - забрак несколько раз ошалело моргнул, - шеф, вот как у тебя это получается? Вот... вот... а-а-а двести пятьдесят миллионов и голова засранца на подносе. Нет - это выше моего понимания!
   - Всего лишь знание психологии и тонкий расчёт, друг мой, - про майнд трик, внушение и легилименцию мы скромно умалчиваем. - Кстати, Горан, подумай на досуге об увеличении отряда и новых кораблях. Если афера выгорит, миллионов пятьдесят датариев на счёт "Ранкоров" я выделю и задач вам "нарежу", что не унесёте. Хотя рано праздновать победу. Не говори "гоп" пока не перепрыгнешь.
  

*****


  
   - Господин Слизерин, - подобострастно проблеял секретарь, пропуская нас в приёмную главы планетарной администрации. - Прошу Вас, проходите. Господин Фа`Неб Тарон, первый заместитель главы, ожидает Вас.
   Кто это мы, спросите вы? Мы - это Рэг-забрак в полном бескар`гам, снятом с убитого на Набу мандалорца, Адара и, собственно, некий Лорд Слизерин, которого уже заждались за широкой двустворчатой дверью. Мандалорские доспехи я почистил и с помощью магии с силовой ковки переделал на Рэга, как на самого представительного и габаритного члена отряда. Костюм сменил цвет, получив окраску в родовых цветах Слизеринов с гербом на груди. Все знаки принадлежности к мандалорцам и Мандалору я с него убрал. Не хватало получить претензию ещё и с этой стороны, а просто за костюм взятки гладки. Мало ли где его приобрели. Сегодня забрак, состроив грозную рожу, отыгрывал моего персонального телохранителя. Получалось у него изумительно, тем более двигался рогатый с грацией профессионального танцора и зыркал по сторонам так, что окружающие и встречные в испуге шарахались от Т-образного визора шлема. Сними забрак "каску", служащие административного комплекса падали бы замертво. А эта рогатая ехидна только наслаждалась представлением, весело скаля зубы и комментируя по внутренней связи реакцию "непуганых идиотов".
   Адара, облачённая в строгий деловой костюм и вооружённая маленькими пулевиком и бластером в кобурах скрытного ношения, изображала секретаря-референта в обнимку с бизнес-датападами. Охрана на взлётно-посадочной площадке административного комплекса дольше осматривала красавицу-тогруту, чем грозного бодигарда. Профессиональное чутьё служителей закона нисколько не обманывалось видом деловых шмоток, их намётанный глаз интересовала выправка женщины и плавность её движений. Когда мы, после предъявления документов и осмотра, покинули пост, заклинание-следилка передало кусок переговоров охраны с руководством. Постовые сообщали коллегам в здании, чтобы те не обманывались внешностью раскрашеной "бабы". Как бы стерва с монтралами и лекку оказалась не опасней громилы в мандалорской броне. Сучка зыркает так, будто берёт на мушку, безошибочно наводя красную точку визора прицела точно между глаз. Когда рапорт охраны был мною доведён до нашего врача, та лишь загадочно улыбнулась, коснувшись рукой пиджака в районе подмышки, где крепилась кобура с пулевиком. Водить рукой по внутренней части бедра под юбкой женщина благоразумно не стала.
   Мик, четвёртый член группы, остался в спидере, ожидая нашего возвращения.
   Переговоры с Фа`Неб Тароном затянулись на долгие пять часов. Местные жуки тянули время, ужимались, давили на жалость и сетовали нищету и крайне скудные финансы, на что я, стоило прозвучать последней фразе, демонстративно обвёл взглядом роскошный кабинет и потёр лацкан своего пиджака, стоимость которого в десятки раз уступала стоимости одежд любого из присутствующих в кабинете твилеков. Поняв, что сморозили не то, чинуши картинно потупились, а я дал условную команду Адаре. Ничего не говоря, тогрута выложила на стол один из датападов, включив на нём голопроектор. Пикнув, устройство начало проецировать ряд цифр, последние из которых постоянно менялись, накручивая показания будто счётчик.
   - Лорд Слизерин, - первым отмер Фа`Неб, указав на голопроекцию, - не будите ли вы так добры, пояснить нам, что это такое?
   - Убытки, господин первый заместитель главы планетарной администрации. Мои убытки, возрастающие с каждой минутой. Как вы могли заметить, я к процессу переговоров подошёл вполне лояльно, потребовав компенсировать озвученную ранее сумму в двести пятьдесят миллионов датариев, а не триста тридцать девять... ой, уже триста сорок миллионов, надеясь отбить затраты, по итогам встречи заключив договор о торговом партнёрстве по ряду наименований, которые может предоставить Рилот, но, как вижу, добром решить конфликт вы не желаете. Что ж, я тоже не горю желанием биться головой о стену непонимания, тем более моё доброе отношение вы принимаете за слабость, что безмерно меня печалит. Раз урегулировать конфликт добром не получается, решим его в сенатском комитете, я, господа, утомился переливать из пустого в порожнее. Всего доброго, господа.
   - Лорд Слизерин, прошу Вас не рубить с плеча, - подскочил на месте Фа`Неб, останавливая мой порыв прервать переговоры и покинуть кабинет. - предлагаю рассмотреть другие варианты.
   В итоге, по истечение ещё трёх часов говорильни, мы остановились на сумме в двести девяносто миллионов датариев и подписали договор, что на счёт перечисляется двести пятьдесят, а недостающее планетарные власти компенсируют поставками различных минералов и целебных трав с горных плантаций. Дожал я таки администрацию, выдоив сорок миллионов сверху от первоначально озвученной суммы. Надо было видеть кислые рожи чинуш, которые, кривясь, подписывали протоколы заседания и ставили цифровые подписи в датападах под договором.
   На озвученную мимоходом просьбу организовать встречу с чиновником, виноватым в возникновении конфликта, первый заместитель рассыпался в притворных цветастых извинениях. Ах, какая трагедия, горе-то какое! При всём желании он не имеет возможности организовать свидание Лорда Слизерина с господином Паоко Рома по причине безвременной кончины последнего. Выше озвученный господин трагически погиб от рук неизвестных бандитов, которые до нитки обобрали несчастного и выбросили труп в пустыню, где обглоданное хищниками тело было обнаружено патрулём службы безопасности за час до прилёта многоуважаемого Лорда Слизерина на Рилот.
   Вот и "поднос с головой", оперативно здесь хвосты зачищают. Выслушав первого заместителя, я не стал приносить приличествующие случаю соболезнования, вслух отметив, что покойник легко отделался, так как некий негоциант "Б" очень желал лично выразить господину Паоко своё неудовольствие. Народ вздрогнул, отсутствием фантазии, стоит отметить, твилеки не страдали, живо представив кары, придуманные "негоциантом". О "ручном" ранкоре в подземельях дворца Джаббы были наслышаны практически все присутствующие, как и о том, что покойный до отлёта на небеса ходил под рукой криминального авторитета, так что формы выражения "неудовольствия" чудились им в проявлениях, отбивающих аппетит напрочь. Рассиживаться дальше смысла не было. Условия взаимоотношений определены, точки с запятыми расставлены и заверены подписями. Раскланявшись с первым заместителем главы администрации, под всеобщий облегчённый вздох, наша тройка вымелась наружу, где в спидере томился исстрадавшийся от скуки Мик.
   - Наконец! - молитвенно сложил руки стрелок. - И года не прошло. Удачно прогулялся, шеф?
   - Удачно. Заводи пепелац, Мик.
   - Это мы быстро, это за нами не застоится, - Мик рыбкой скользнул на место пилота. Фыркнув, включились репульсоры, спидер на тридцать сантиметров приподнял над раскалённым дюрабетоном взлётно-посадочной площадки. - Пассажиров прошу на борт согласно купленных билетов!
   - Рэг, ты как? - садясь в спидер, спросил я снявшего шлем забрака, на физиономии которого крупными буквами читалось "Всех убью, один останусь".
   - Поссать! - под хохот присутствующих мученически просипел наёмник, обречённо тыкаясь рогатой головой в переднее кресло. Вздрагивая плечами, Адара культурно отвернулась в сторону. Тогрута несколько лет служила судовым врачом на боевом корабле Юстиции и её было не пронять мужским плоским юмором.
   - Терпи уж до корабля, - стукнул я его по плечу, - мученик. Напрудишь в броню, заржавеет же.
   - Шеф... - простонал забрак.
   - Мик, правь вон к тем скалам, - сжалился я, - местная чахлая растительность срочно требует орошения.
   - Скорей она загнётся после такого полива, - ощерил зубы Мик, - не при дамах будет сказано.
  

*****


  
   Интерлюдия.
  
   Вскочив со стула, Неаро, под тревожным взглядом сестры, принялся ногами мерять каюту.
   - Братик, успокойся, - на одном из бесконечных заходов перехватила его Клио, как в детстве погладив по руке.
   К лекку или "тчун-тчин" в успокаивающих или ободряющих жестах они перестали прикасаться где-то в тринадцать лет, так как начали входить в возраст, и простая детская обнимашка с ласковым поглаживанием "тчун-тчин" внезапно превратилась в смущающее и возбуждающее действо. Помимо того, что в лекку у твилеков располагается часть мозга, они являются довольно чувствительной эрогенной зоной, а также фаллическим символом у мужчин, размер "мужественности" которых, по древним поверьям, определялся по длине головных отростков, хотя учёные всем и каждому с пеной у рта доказывали, что это не так, но много ли соображают эти умники. Мужчина с коротким лекку и в жизни такой же никчёмный. Нравы у коренных уроженцев Рилота довольно свободные, но касание лекку ближайшего родственника считается неприличным и возводится едва ли не в ранг извращения или инцеста.
   - Что-то они долго, я волнуюсь, - приобняв сестрёнку в ответ, Неаро плюхнулся на откидную койку.
   - Братик, - Клио буквально протанцевала к оставленному ранее стульчику, - ты забыл, что тебе сказал полковник? Не знаю, как ты, а я сразу поверила юстициару. Он сказал тебе держаться за господина руками и ногами.
   - Не забыл, Тростинка, - вновь вскочил с места твилек, постоял и лег обратно. - Я понимаю, что господин Гарольд не нуждается в моих советах и помощи на переговорах...
   - Ты волнуешься, что именно из-за меня и тебя он вынужден прилететь на Рилот?
   - Нет... да, - признав очевидное, принялся разглядывать потолок Неаро. - Я боюсь, что сломал какие-то его планы.
   - Это было бы печально, но разве своим прилётом он не показал, что ты ценен для него? Много ли господ настолько ценят своих подчинённых, как твой господин? Тебе, братик, следует гордиться, что на тебя обратил внимание такой человек.
   - Ты ещё добавь, что служить ему надо преданно и верно, - улыбнулся Неаро.
   - И добавлю!
   - Всё так, Тростинка. Всё так, Нам несказанно повезло, что я встретил господина Гарольда и набрался смелости предложить ему верность и службу. Иначе боюсь представить, что бы с нами стало. Я не успевал накопить денег, сестрёнка, никак не успевал и, если бы не Гарольд, тебя бы продали этой сальной похотливой твари. Я собрал на этого ублюдка кое-какую информацию. Через него прошёл не один десяток девушек. Наигравшись и натешившись, он продавал их в публичные дома или сплавлял на зайгерианский рынок рабов.
   - Какой он, братик?
   - Кто?
   - Гарольд.
   - Какой? - ненадолго задумался твилек. - Неоднозначный, пожалуй, самое правильное определение. Тебе, сестрёнка, стоит знать, после того, что он сделал для нас, я порву за него любого. По первому впечатлению Гарольд выглядит обычным человеком.
   - Выглядит? - мгновенно выделила главное Клио.
   - Именно. Выглядит, - подтвердил брат, - нет-нет, он, несомненно, хуман, но в то же время кто-то другой или нечто другое внутри человеческой оболочки - древнее нечеловеческое существо, я так думаю. Сильное и смертельно опасное. Мне кажется, крови на Гарольде больше, чем мы видели по головизору. Как я сказал, он не совсем человек и подходить к нему с обычными нормами морали в корне неверно. Ни в коем случае не обманывайся внешней молодостью господина. Увидишь его глаза, поймёшь, о чём я. Он умный, властный, харизматичный, сильный и уверенный в себе разумный, не оставляющий врагов за спиной и не дающий спуску подчинённым. Да, он бывает жестоким, но между тем это не мешает ему быть справедливым, великодушным и честным с теми, кто доверился ему. Гарольд старается не давать никаких клятв, но, если он что-то обещает, будь уверена, он это выполнит или приложит все силы к выполнению чего бы это ему не стоило. И ещё, он никогда не обманывает, но...
   - Но?
   - Но может не сказать правды или замолчать часть, облачив её в толстый слой словесной шелухи, за которой сам начинаешь теряться в поисках истины, где правда, а где ложь. Между тем, лжи нет и в помине, я говорил, что господин не врёт, а что из сказанного является правдой уже давно потерялось. Знаешь, Тростинка, я подметил ещё одну особенность - Гарольд всегда защищает то, что считает своим. Случись по моей вине какая-нибудь серьёзная заварушка, он придёт на помощь и защитит только за то, что я свой, а после лично разберётся в произошедшем и открутит голову виновнику, которого до этого неистово защищал. Он просто другой, Клио.
   - Так ты не подводи его и не давай поводов оторвать лекку и голову, всего то делов.
   Тут дверь в каюту отъехала в сторону и в помещение осторожно заглянула большеглазая малявка с монтралами.
   - У-у-у! - восхищённо протянула мелкая тогрута, обежав Клио по кругу. - А я видела! Видела! Слюнку видела!
   Замахав руками, Мелочь рванула на выход, угодив в объятья Клио, первой среагировавшей на вторженку и принявшей превентивные меры к перехвату реактивной стрекозы.
   - Какая маленькая красавица пришла к нам в гости, - лучезарно улыбнулась девушка маленькой тогруте. - И как же зовут это чудо?
   - Я не чудо, - надула губки девочка. - Я - Сока!
   - Привет, Сока! Про какую Слюнку ты говоришь, малышка?
   - Дедуска Зак сказал, сто Голан пускает Слюнку, - приглушенно захрюкав, Неаро отвернулся к стене, - а мы с Салазем сплас... спласили, а он такой говолит, что Голан пускает Слюнку и что Голану селюсть надо подоблать с пола, а он не лонял никакую селюсь на пол и отсек не слюнявил, а деда смеётся и говолит, сто это номально. А Голан никого не пускал, только дедуску Зака с этим задавакой и вас, а мальсиков Слюнками не зовут! Знасит ты Слюнка! И Голан селюсть за тобой улонил! А я тебя первая видела! - с пулемётной скоростью тараторила тогрута.
   - Молодец, Сока, ты всё правильно поняла и рассказала, - добрая сердечная улыбка не сходила с уст девушки. - А кто такой Голан?
   - Не Голан, а Голан! - притопнула девочка.
   - Горан, - перестал трястись и хрюкать Неаро.
   - Голан - пилот! Я когда выласту, тозе буду пилотом и фолс... фос... зедаем!
   - Держи, Сока, - Неаро протянул девочке шоколадку.
   - Спасибо! - схватив лакомство, реактивное чудо врубило гиперскорость и скрылось в коридоре. Тихо пшикнув гидроприводом, дверь каюты встала на место.
   - А профессор Айрон большой оригинал, - ухмыльнулся твилек, продолжая пялиться в белое полотно двери, - поздравляю с очередным поклонником и новым прозвищем, сестрёнка. По-видимому, ты произвела неизгладимое впечатление на командира отряда.
   - Дедушка Зак?
   - Жак, профессор Айрон Жак, биолог, нейрофизик. Лорд Слизерин просил подыскать несколько специалистов данного профиля. Как мне кажется, дедушка Жак, хм, мелкая успела и ему приклеить прозвище, в точности подойдёт под запрос господина. На Рилоте профессора ничто не держит, а Гарольд имеет возможность предложить учёному интересную работу. Профессор не усидел на месте, услыхав о возможности получить собственную исследовательскую лабораторию. Он уговорил меня как можно скорее представить его будущему нанимателю и меценату, мол он по горло сыт заплесневелыми ретроградами и замшелыми пнями, ничего не смыслящими в нейросетях, биофизике и биоэнергетике. Заводной старик, Лорду он понравится.
   - С профессором разобрались, а что за задавака? - любопытство продолжало грызть девушку.
   - Мальчик-хуман, Мэтт Дарн, семь лет, - словно на докладе, отвечал Неаро, - я их с профессором до тебя и до визита к юстициарам привёз на корабль. Думаю, он также будет интересен господину. Когда охранники администрации разбили мне нос и повредили губу, я обратился в госпиталь для снятия побоев, там и встретил данного молодого человека. Родители привели его к детскому врачу. Анализ крови мальчика показал восемь тысяч медихлориан на единицу объёма. Я взял на себя смелость выкупить Мэтта у семьи и оформить над ним опеку.
   - Выходит, мальчик одарённый?
   - Да.
   - А Лорд Слизерин?
   - И Лорд Слизерин.
   - Ты не говорил об этом.
   - Теперь говорю. Команда и отряд знают, теперь знаешь ты. На сторону распространяться не стоит. Не то, чтобы это была очень большая тайна, но господин не желает огласки.
   - Я правильно поняла, что он не джедай?
   Тут запертая дверь, вновь наплевав электромагнитный замок, поехала в сторону. На пороге показалась давешняя вторженка. Пыхтя, девочка тянула за собой высокого беловолосого хумана.
   - Во, дядя Лекс, смотли! Плавда она класивая?!
   - Господин! - вскочив на ноги, обозначил полупоклон Неаро. Вслед за братом, опоздав всего на секунду, изящно поклонилась Клио.
   - Здравствуй, Неаро! Здравствуйте, Клио, рад знакомству с Вами. Как я только что имел честь удостовериться, Асока нисколько не преуменьшила вашу красоту. То-то Горан имеет такой пришибленный вид.
   - Клио? Не Слюнка?! - подпрыгнула на месте девочка. - Ну, дедуска Зак...
   Горя праведным гневом, двуногое торнадо сорвалось с места.
   - Спасать профессора или сам виноват? - проводив весёлым взглядом мелкий вихрь, молодой человек с глазами повидавшего мир старца обернулся к твилекам. - Виноват, тогда мир праху его.
   - Милорд, - начал Неаро, но был остановлен коротким жестом в виде открытой ладони.
   - Так, молодые, красивые, ты, Неаро, рассказал сестре, куда её забираешь?
   - Да, Милорд, - твилек попытался изобразить поклон, но был вновь остановлен властным жестом.
   - Неаро, не разочаровывай, меня, что я говорил о раболепии?
   - Я помню, Милорд, и не путаю раболепие, низкопоклонство и пресмыкательство с уважением. Это искреннее уважение, Милорд. Вы не представляете, что для нес сделали.
   - Почему же, - хищно усмехнулся человек, - очень даже представляю и возьму за это все до последней капли вашей преданности. Для Клио у меня припасена одна из самых сложных и опасных работ, - брат и сестра испуганно переглянулись, - чудо с монтралами видели? А оно не одно, и я вас уверяю, ещё таких не один десяток в будущем прибавится. Дети порой бывают страшнее ранкоров, по себе знаю, Клио, ты как, не побоишься взять на воспитание стаю мелких хищников? Танцы, рисование, гимнастика, игры - тебя ждут обязанности главной и любимой няни. И строгой, что не маловажно.
   - Не побоюсь, - улыбнулась девушка, - на мне все мелкие в доме были, как-нибудь справлюсь.
   - Замечательно, а брат тебе поможет.
   - Тоже нянчится?! - в страхе округлил глаза твилек. Слизерин заливисто рассмеялся.
   - А что тебя смущает? - веселился человек. - Ладно-ладно, вижу, что из вас двоих стальное дополнение к организму принадлежит сестре, а ты готов бежать от столь почётной обязанности, поэтому подыщешь в помощь Клио детских тренеров, инструкторов по спортивной и боевой подготовке, воспитателей и преподавателей для организуемого, скажем так, интерната. Надеюсь, с этой задачей у тебя не возникнет проблем?
   - Фу-у, - под общий смех выдохнул Неаро, - предполагая подобное, я составил предварительный список кандидатов с подробными характеристиками, Милорд, и скинул на ваш датапад.
   - Очень хорошо, - Лорд Слизерин стёр улыбку с лица, нажав пару кнопок на наручном коммуникаторе, - вижу, что ты на своём месте. Знаете, ребятки, я радуюсь правильному выбору и рассчитываю, что мы никогда не разочаруемся друг в друге. Проверь счёт, Неаро.
  
   Конец интерлюдии.
  

*****


  
  
   Парень поднёс к лицу коммуникатор, будто ожидая подвоха (впрочем, справедливо ожидая) вызвал меню входящих сообщений, открыл файл, следом открыл рот, закрыл, открыл пошире, чтобы набрать воздуха в лёгкие, так как нос с этой задачей не справился, и застыл соляной статуей, округлив глаза.
   - Что там, братик? - Клио острым локотком пихнула замершего в ступоре брата. Не дождавшись никакой реакции, подтянула к себе его запястье. Через секунду в каюте прибавилось соляных статуй.
   - Мм-м-м-лорд, - проблеял Неаро, продолжая соревноваться размером глаз с металлической наличностью крупных номиналов. - А в... эээ...
   - Очень информативно, очень, но я тебя понял. Это ваше, молодые люди, хм, твилеки. Двадцать пять миллионов датариев - вознаграждение за великолепный повод наработать связи с планетарной администрацией и командованием системного управления Юстиции. Вам остаётся решить, как распорядиться деньгами. Хотите, разделите пополам, хотите - вложите в дело, квалификации и ума у тебя более, чем достаточно, чтобы не прогореть и не остаться без штанов. Не стану объяснять, где и в чём ты допустил ляпы, благо хватило ума вовремя обратиться за помощью и не совершить других необдуманных поступков. Последствия от самодеятельности могли быть очень печальные, о них сам додумаешь или пояснить?
   -Додумаю, - проглотил тугой комок Неаро, Клио всё ещё пребывала в шоке.
   - Воздайте хвалу Силе или тому, кого возвеличивают твилеки при удачном исходе дела, и, Неаро, ещё раз акцентирую внимание. что ты, как никто другой, должен понимать, что финал имел все шансы завершиться иначе. Будущему руководителю сектора безопасности и информационной разведки подобные промахи непростительны. Заруби себе на носу и накрути на лекку, как нельзя поступать в будущем. Мы поняли друг друга? - парень неистово закивал. - Вот и договорились. На десерт у нас, ребятки, последний вопрос: друзья мои любезные, как вы относитесь к отцу? - брат и сестра синхронно сморщились, в ментале полыхнуло густой неприязнью, граничащей с ненавистью. Лютой злобой преимущественно фонтанировала Клио, чему особо не стоило удивляться, если вспомнить заготовленную родителем участь для "любимой" дочери, которая от девушки совершенно не скрывалась. - Можете не отвечать, на ваших лицах всё написано без слов. Желаете навестить его? Скажем так - фатально.
   - Очень, - плеская хиной, разъедающей язык, прошипел Неаро. - Вы подготовили иск, Милорд?
   - Да, полковник Ютаран был настолько любезен, что согласился взять устное заявление "под протокол". Сторонам даются сутки на примирение и решение взаимных разногласий. Возьми своих бойцов и Рэга, можешь стрясти с папочки накопившиеся долги. От юстиции с вами полетит капитан Арнольд Гарус. Нравится задание?
   - Милорд! - в порыве неистового преклонения твилек кинулся в ноги, Клио прижала маленькие кулачки к груди. Да, не ожидал я, что папаша настолько достал сына. Это что же он сделал родимому отпрыску, чтобы заслужить подобную ненависть? Не знаю и знать не хочу. Мне мой биологический родитель тоже был не по душе, за сим осуждать кого-то леккастого не имею морального права.
   - Не благодари, - вздёрнул я парня вверх, пока тот плашмя не распластался на полу. - Я не прощаю врагов, а ваш родитель поспешил записать себя именно в их число. Это он зря... Мелкий, зудящий комар, но в отличие от меня, действующего по обстоятельствам непреодолимой силы, ха, или преодолимой... тебе сатисфакция доставит настоящее непередаваемое удовольствие помимо морального удовлетворения от собственноручного воздаяния за всё "хорошее". Заартачится, вчини ему иск от моего имени на сотню миллионов. Что-то подсказывает мне, в нашем случае самый справедливый рилотский суд пойдёт навстречу истцу. Сколько ты ему заплатил? Прибавь к этой сумме все понесённые представительские затраты и медицинские расходы, которые можешь смело умножить на пять. Дополнительное приданное Клио совершенно не помешает, не находишь?
   Получив подробный инструктаж, парень схватил за руку сестру и чуть ли не бегом выскочил из каюты, настолько ему не терпелось нести возмездие во имя Луны... Нет, это из другой оперы, хотя я не сильно ошибся. Папашке не позавидуешь. В каюте остался витать, дразня нос, тонкий аромат женских духов, напоминающих бессмертный шедевр Мадам Шанель и манящий запах Габриель... Пластикой движений и походкой Клио вылитая огненная птичка вейловского разлива. От нагрянувшей тоски защемило в груди... А девчонка хороша, сходу поразила Горана женскими чарами, не прилагая к штурму крепости никаких усилий. Впрочем, командир тёртый калач, сам разберётся в своих чувствах и намерениях, которые у него оказались самые серьёзные, о чём он поставил в известность весь отряд. Пусть дерзает, я ему мешать не собираюсь, о чём и сказал прилюдно. Переняв мой жест, Горан приподнял вверх правую бровь, получив искренние заверения о невмешательстве с подтверждением слов в виде тайного кусочка личной жизни с двумя жёнами, изменять которым я сам себе не позволю, да и брачная клятва не даст. Разве можно изменять таким красавицам? Иллюзии Гермионы и Габриель в полный рост в центре кают-компании у всех присутствующих маскулинных особей вызвали повышенное слюноотделение и здоровую зависть к удачливому сукиному сыну, сумевшему захомутать таких красоток. Ха, это они ещё моих девчонок во вторых ипостасях не видели, чтобы они тогда сказали? Касаемо твилеков. Парень - настоящий гений в математике, в сборе и системном анализе информации. Отдать его на сторону? Ищите дурака! Он и так был моим, причём добровольно, но сейчас он мой от пальцев ног до кончиков лекку. Полностью и бесповоротно. Разнос, устроенный в каюте, имел своей целью воспитательный эффект, чтобы некий молодой разумный не сильно задирал нос. По себе знаю, что иногда полезно, чтобы тебе помогли спуститься с небес на землю, пока ты оттуда со свистом не навернулся. Я дал ему и сестре будущее, залив уши не только сладкими речами, но и обеспечив материально, вдобавок протянув руку помощи в воплощении мечты и мести. Да, не просто так и не от доброты душевной, я не добрый самаритянин, скорее злой египтянин, просто мне до зарезу нужен такой помощник, как Неаро, поэтому привязываем парня деньгами, легилименцией, внушением, сестрой и прочими неразрывными нитями. Можете плеваться и возмущаться на померкший светлый рыцарский образ, оказавшийся маской меркантильного засранца, я не обижусь. На правду не обижаются. Я подлый дракон, готовый положить на алтарь личных стремлений и амбиций не одну жизнь и судьбу, а если не положить, то подчинить и поставить себе на службу. Неаро с Клио, к примеру. Теперь он никуда не денется. Сам не захочет, и сестра не даст. Впрочем, его и здесь неплохо кормят...
   Постояв немного в опустевшем помещении, я направил стопы к себе, следовало переодеться к ужину в ресторане, на котором согласились присутствовать полковник Ютаран и прилетевший на Рилот наместник ТФ. Счёт неймодианца сегодня пополнился на те же двадцать пять миллионов, что и личная кубышка моего подручного. Скажете, сорю деньгами? Ничуть, хотя торгашу за глаза хватило бы цифры десять с шестью нулями, но и он и я прекрасно понимаем перспективу вкладов в будущее. Два или три миллиона наместник переведёт на счета Федерации, остальное останется в его кармане, а я получу очень перспективные связи и знакомства в секторе, как и выход через наместника на нужных разумных во многих других мирах. Гораздо легче добиться нужного результата, когда за тебя замолвили словечко, чем браться за дело на голом энтузиазме и неприкрытой задницей. Полковник Ютаран тоже оказывается в выигрыше, как и неймодианец. Вдвоём они имеют реальную перспективу создать отличный тандем. Ворон ворону глаз не выклюет. А что вы удивляетесь, коррупция рулит, а в галактическом государстве она просто космических масштабов и самое главное, выгоду поимеют все стороны, которые соберутся за одним столом в фешенебельном ресторане "Звезда Рилота". Связи, вот он мой главный магарыч сегодняшнего вечера. Полковник не всегда будет просиживать штаны на Рилоте, с таким пробивным характером и служебным рвением по нему генеральский мундир давно плачет. Получив поддержку от торговцев и косвенный (через меня), не порочащий его, выход на гангстерского босса, он обретёт желаемое куда быстрее, чем просто гоняя контрабандистов в системе. Другой мир и вселенная, а законы отношений между разумными остаются неизменными. Связи решают если не всё, то очень многое. Я же, совершенно не напрягаясь, становлюсь тем, кто подарит юстициару трамплин для карьерного прыжка, а он становится мне обязанным, главное не злоупотреблять возникшими обязательствами, чтобы они не превратились в обузу, чего я делать совершенно не собираюсь. Для всех сторонних глаз дружба и взаимное уважение встанут на первый план. Ни я, ни полковник не враги себе. Так что ужин ужину рознь. Просто поужинать я и на корабле могу, а большую пользу он принесёт в VIP-кабинете ресторана.
   Как и предполагалось, разумные, занявшие уютный кабинет ресторана, отдали дань искусству поваров, попутно найдя общие точки соприкосновения. Полковник и торгаш спелись почти мгновенно, быстро исключив третье лицо из обсуждения, на что оно совсем не обиделось, а продолжало подливать напитки в соответствующие ёмкости. До состояния риз полковник и наместник не накушались, благо имели достойный уважения опыт потребления горячительного, но на посмотреть выступление танцовщиц и выбрать девочку на ночь они отправились вместе, таки тормоза у них существенно ослабли. Зафиксировав уход высоких гостей и расплатившись по счёту, я вернулся на корабль, где меня давно терпеливо дожидался один старый профессор. Эх, когда же я спать лягу? Хоть маховик времени срочно доставай, да где ж его взять?
  

*****


  
   Профессор Айрон Жак не отличался богатырскими статями. Невысокий, худощавый, немного сгорбленный старичок с морщинистым лицом и белым, воздушным одуванчиком седых волос, которые воспаряли от любого движения или порыва воздуха. У профессора был широкий рот с узкими губами под острым аккуратным носиком и живые глаза, насыщенного синего цвета, обрамлённые седыми ресницами. Вся фигура шебутного старика отличалась живостью, решимостью и проворством. Внешним видом дедушка Жак больше всего напоминал великого русского полководца Александра Васильевича Суворова. Не брат-близнец, но портретное сходство, несомненно, присутствовало. И если один всю жизнь положил на алтарь служения отечеству на военной стезе, то второй отдал свою жизнь науке.
   Встретившись взглядом с Жаком, я невольно задумался о незаурядном уме, прячущемся за морщинами и невесомой сединой. Напротив меня сидел, то и дело нетерпеливо подпрыгивая на месте, учёный муж, закончивший три университета с высшими баллами и похвальными листами, и мне невольно становилось стыдно за свои три класса церковно-приходской школы.
   - Невероятно! - не выдержал профессор, сорвавшись с места. - Я сейчас, никуда не уходите.
   Я бы и при желании не успел никуда уйти, если только аппарировать подальше, да и то не факт, что подвижный словно ртуть старик не догнал бы меня на половине дороги. С древнего сморчка станется без магии освоить аппарацию.
   Профессору я рассказал всё. И про Килчева и родной мир, и про вторую вселенную, ставшую мне домом, и про перемещение во плоти прямиком на Татуин. Не имело смысла скрывать правду от того, кто возглавит научный авангард, направленный на поиск пути в иную реальность, из которой я угодил во вселенную ДДГ. Старому сморщенному одуванчику по мере повествования будто пружину в попе заводили. Не успел я закончить рассказ, он сорвался с места, принявшись реактивным волчком нарезать круги вокруг меня. Вж-ж-ж-иу. Вж-ж-ж-иу... Честное слово, он чуть на потолок не забежал! Пожирая будущий объект исследований плотоядным взглядом и облизываясь будто ранкор на парную бантятину, профессор потребовал доказательств. Для убеждения Фомы неверующего лучше всего подходила трансфигурация - испытанное веками средство! Кто ж знал, что старичок от простейшей демонстрации магии в край перевозбудится, хотя он и так был заведён дальше некуда.
   - Вы здесь, ага. Хорошо! - профессор заплясал экспрессивный танец вокруг хрустальной вазы, трансфигурированной из датапада, со всех сторон тыкая в неё анализатором. - Превосходно! Этого не может быть, но оно есть! О, боги познания, почему вы послали мне чудо и откровение на заре жизни? За что?! - воздев руки к небу, стенал старик под разгорающийся огонь страсти в глазах. - Как?! Как это возможно? Ну, ну ведь невозможно. Ведь бред же, бред! Я не могу в это поверить, ядерный синтез... тут требуется столько энергии, сколько хватит спалить половину планеты... Но оно, вот оно! Оно есть перед моими глазами! Лорд, вы сломали моё представление о мире и законах мироздания. Я жалкий, безмозглый червяк, ни грана не понимающий в происходящем!
   Перехватив прибор, издали похожий на короткий трезубец Посейдона, профессор по широкой дуге ринулся ко мне.
   - Профессор Айрон, - на всякий случай отгородился я барьером от старичка с маньячным пламенем в глазницах, реально боясь прямо здесь оказаться разделанным во имя науки на кровавые ошмётки, - не надо меня расчленять для опытов.
   - Да? Считаете? - резко остановился Жак на полпути. Он удивлённо посмотрел на зажатый в кулаке на манер гаморреанского топора прибор и, разочарованно цыкнув, расхохотался во всё горло. - Пожалуй, я несколько увлёкся.
   - Фу-у, - осоловело выдохнул я, украдкой утирая со лба пот. На секунду почудилось, что вместо безобидного адепта науки передо мной оказался Кощей.
   - Дедуска Зак стла-а-ашный! - в приоткрывшейся двери каюты мелькнули раскрашенные монтралы мелкой непоседы. Вот же что за напасть, а? Как она электромагнитные замки открывать умудряется? Девочка их просто не замечает.
   - Шпилька, ты почему ещё не спишь? - подскочил от неожиданности я.
   - Ты не ласказал сказку, - шмыгнув носом, привела неубиваемый аргумент Асока.
   - Извините, профессор, продолжим через тридцать минут. Пойдём, наказание моё, - подхватив довольную девочку на руки, кивнул я старику.
   - Ничего-ничего, - откликнулся обманчиво безобидный, но страшный маньяк от науки, - мне тоже, знаете ли, не помешает отвлечься и всё уложить в голове. Столько всего за один вечер... Наверное, будет полезно послушать ваши сказки, Асока успела по секрету шепнуть про дроидов Страшилу и Железного дровосека. Из героев особенно мне импонирует трусливый катар. Это какая-то новая интерпретация?
   - Это сказка моей родины в переложении на местные реалии, - пояснил я.
   - О, тогда тем более, - не отставал профессор, вприпрыжку шагая позади.
   Честно отработав вечерний иллюзорно-сказочный сеанс, приправив окончание которого сомниусом, я потянул профессора за собой. Второй раз за вечер обезопасив каюту магией и технологией, я приготовился к длительному продолжению прерванного разговора, но долгие ожидания остались неутолёнными.
   - У меня три условия, - сходу начал старик.
   - Слушаю внимательно и если это будет в моих силах, постараюсь удовлетворить их, - скрипнул креслицем я.
   - Я полечу с вами, Лорд Слизерин.
   - Мы и так полетим на Татуин.
   - Не прикидывайтесь, что не поняли меня, - погрозил пальцем профессор. - Я отправлюсь в ваш мир. Иметь в руках шанс побывать в иной вселенной и упустить его... Потомки мне не простят, я сам себя загноблю.
   - Хорошо, если мы найдём дорогу домой, я не возражаю против вашей компании, но не слишком ли вы спешите, профессор? В моём мире есть поговорка: не говори гоп, пока не перепрыгнешь.
   - А-а-а, - легкомысленно отмахнулся Айрон Жак, вскакивая на ноги с откидного сиденья.
   - О первом условии договорились. Что будет "во-вторых"?
   - Во-вторых мне нужны помощники. Желаем мы этого или нет, нам придётся набрать целый штат в будущий исследовательский центр. Среди моих учеников есть пара особей в лучшую сторону отличающихся от стада баранов, засевшего в рилотской академии. Лоботрясы, конечно, вечно их пинать приходится, но они хоть знают с какой стороны к нейродемультипликатору подходить и чем характеристика работы мозга по Цежжу отличается от метода биоэнергетического зондирования Карибрески.
   - Вы гарантируете их лояльность и сохранение тайны исследований?
   - Лояльность гарантирую, - усмехнулся профессор, не оставляя сомнений в прозвучавших словах. - А секретность гарантировать будет ваш молодой помощник. Очень, очень перспективный юноша, не лишённый талантов. Поверьте, Лорд, моему опыту, а повидал я в жизни немало и смею надеяться, научился разбираться в людях и других разумных. Юный господин Неаро далеко пойдёт, если шею не свернёт. Да и вы, Лорд, не оставите учёную братию без внимания, ведь так? Я верю в ваш дар убеждения.
   - Принимается. Что вы приготовили на закуску, профессор.
   - На закуску я приготовлю вас, мой юный Лорд, - предвкушающе потёр сухонькие ладошки профессор. - Для формирования энергоментального поля вашей вселенной вам придётся заняться писательством или другой издательской деятельностью. Ваш мир должен обрести виртуальную плоть здесь, понимаете? Что это будет: сказка или художественный визуал, решать вам, главное заинтересовать ими разумных. С издателями, режиссёрами, информационными и прокатными агентствами я вам помогу, есть у меня несколько знакомцев в рядах этой пронырливой братии. Готовьтесь растрясти кубышку на пару миллионов датариев, взятки и подношения никто не отменял. Без занесения денег нужным разумным вас ни одно агентство на порог не пустит. Таковы реалии нашего насквозь меркантильного, жадного до денег мира. И на десерт хотелось бы подержать в руках миллионов двадцать. Закупать нам придётся много, исследовательский центр в своём захолустье вы ведь будете возводить с нуля? - я согласно смежил веки. - О чём я и говорю. Пока возведут стены и подведут их под крышу, пока наберём персонал и прилетят мои лоботрясы, у нас уже будет готово необходимое оснащение лабораторий. Я планирую уложиться в семнадцать миллионов, три оставив про запас. Вдруг что-нибудь неучтённое вылезет, а оно вылезет, ни разу вчистую никто не срабатывал, да я сам не без греха, - сокрушённо вздохнул профессор. - Прошлый раз нейроиндикаторы и модуляторы вовремя не заказали, и вы не представляете, сколько пустынного песка ученикам и мне пришлось сожрать, выбивая из замшелых куриц в финансовом отделе жалкие двести тысяч, а про биодроидов и вспоминать не хочется. До сих пор в кошмарных снах финаудиторы Учёного Совета снятся.
   - Составляйте список, я переведу на ваш счёт тридцать миллионов. Можете не экономить.
   - Тридцать миллионов, - старик мечтательно закатил глаза. Всё верно, аппетит просыпается во время еды. Вздрогнув, он опасливо стрельнул глазами в мою сторону, будто боясь, что ослышался и что я сейчас отберу обещанные средства, и засобирался на выход. - Я пойду, работы ещё на половину ночи...
   После возвращения на борт команды Неаро, который обобрал папашку на полмиллиона датариев, Горан поднял "Шаю" в небо.
   Следующая остановка - Татуин.
  

*****


  
  
   - Ты что-то хотела, Клио?
   До выхода из гипера несколько часов и дабы не тратить драгоценный ресурс впустую, юные форсюзеры под моим чутким руководством занимаются постижением Силы путём медитации, оккупировав под свои нужды грузовой отсек. От тренировок не ускользнул никто, даже Мэтт, приведённый под моё крыло твилеком. Тем более Мэтт, не знавший о Силе и собственной связи с ней ровным счётом ничего. Если Асока и Сараж научились довольно ловко входить в транс, то их нового товарища и компаньона по шумным играм в каютах и коридорах корабля, пришлось брать под контроль и вводить в транс искусственно. Ничего, у Асоки и Саража тоже не всё сразу получалось.
   Наблюдая со стороны, можно подумать, что мы ничем не заняты. Я - сидящий в позе лотоса посреди отсека, лежащий на тонкой подстилке лицом вверх безучастный ко всему забрачонок Сараж, пускающий пузыри, привалившийся к моему боку, Мэтт и взобравшаяся на ручки Асока с расплывшейся на всё лицо проказливой улыбкой. Почему так? Детям так удобней. Осваивать классику они станут позже, а пока мелкой пиявочке удобней и легче входить в транс, забравшись на руки и чувствуя себя защищённой, так тому и быть. Это не тренировка, где они сами, всё сами, здесь на послабление пойти можно и нужно, тем паче я ращу и воспитываю не адептов тьмы или света - обкорнанных калек, а полноценных пользователей силы. Тот же Сараж, каки все забраки, тяготеет к тьме, ибо привык действовать на эмоциях. Асока... не сказать, что она светлая, но яркое солнышко внутри неё ещё не покрыто пятнами, хотя и она даёт волю чувствам, что характерно для девочек и женщин, живущих эмоциями. Зато Мэтт, в отличие от рогато-монтральной парочки, сам себе на уме. Мальчонка с младых ногтей, если не с пелёнок, привык держать эмоции в узде. Так его воспитывали, так он выживал в негостеприимной дворовой среде полупустынной планеты. Налицо перекос в светлую сторону. Попади малец в Орден, с него бы там быстро выковали фаната, апологета света и морального инвалида, на световые мечи нанизывающего приверженцев иных оттенков и от того балансирующего на краю пропасти и падения не тёмную сторону, как думают многие (если не большинство), а в мерзкую протухшую клоаку моральных уродов мглы, творящих настоящие непотребства. Недаром от падших на парсек окрест несёт гнилостным смрадом. Откуда я всё это взял, разглагольствуя с умным видом, хотя сам в галактике без году неделя?
   Сила, господа и дамы, она же замок, ключ и целые ворота в эйдосферу и ноосферу. Она может дать ответ на любой вопрос, если правильно его сформулировать. С последним как раз огромная закавыка. С миллионом рас, населяющих миры Звёздной Реки, элементарный столб приобретает бесчисленное количество понятий и оттенков. Это для меня он столб и ничего иного, а для какого-нибудь трёхглазого грана столб не просто столб, а сакральный фаллический символ, несущий ветви общения телеграфных проводов. Ладно гран, возьмём, к примеру, мон-каламари. На секунду закройте глаза, представив, что тот думает и как видит вышеобозначенный фаллический м-м орган э-э, символ, торчащий из земли. Не знаю, как у вас, а у меня мозги начинают кипеть через тридцать секунд... Вот и в силе так, поседеешь, пока выкопаешь зерно истины в горе шелухи, соперничающей с Эверестом. Мне бесконечно повезло встретить наставников, научивших правильно формулировать и задавать вопросы. Тот же Кощей за сорвавшуюся с губ глупость или ересь наказывал болью, по сравнению с которой авада казалась детской щекоткой. Старый извращенец сто раз был прав, неустанно повторяя, что правильно заданный вопрос содержит в себе не менее половины ответа.
   Вот вам и ответ, что делать несчастному попаданцу во время долгих гиперпереходов. Медитировать, медитировать и ещё раз медитировать, ища ответы на элементарные вопросы. То, что я "выпотрошил" беднягу Мола, изрядно помогло, дав часть ответов и подсказок по их поиску, но давно известна связь между многими знаниями и печалями. Знаний после этого прибавилось, как и новых вопросов. Эх, печаль-тоска, огорченье... Детям ещё предстоит на собственных шкурках познать тернистый путь познания, моя задача указать им путь обретения силы и могущества, и помочь сделать на нём первые и самые главные шаги. Шишки набивать они будут сами. Своих любимых спиногрызов я воспитывал в том же ключе, строго-настрого запретив Гермионе и Габриэль заворачивать детей в вату. Они должны исследовать мир, драться, получать синяки, а с ними радость побед и горечь поражений - сами! Взрослые следили, чтобы любопытные и шебутные потомки не переломались и не наломали дров в процессе познания мира. Не скрою, матери и я читали лекции и морали нашкодившим детишкам. Строгий папа неоднократно наказывал провинившихся мальчишек и девчонок поркой по мягкому месту и по шее, подробно объясняя, за что страдают несчастные и где они накосячили, вызвав гнев отца, во время экзекуций обязательно делая упор на возможные не случившиеся последствия шалостей и непослушания.
   Асоку, Мэтта и Саража ждёт то же самое. Они владеют Силой, а значит и силой. А с ней приходит ответственность. Темный ли ты, светлый, да хоть серо-буро-малиновый в крапинку, будь готов ответить за поступки по всей строгости. Позже я обязательно прогоню ребятишек через бескомпромиссный ослепляющий свет и обволакивающую непроглядную тьму, чтобы юные неофиты прочувствовали опасность однобокого развития со слепым следованием догмам джедаев с ситхами, ведь как не крути, одни ослеплены светом, другие незрячи во тьме. И те и другие забыли за сонмом тысячелетий вражды, что свет ослепляет, а тьма заставляет открывать глаза, но они есть две части одного сущего. Всё это обязательно будет, но потом, а пока у нас урок медитации и самопознания, тишину мерных дыханий которого нарушил жгучий интерес юной твилечки, который трескучим огненным факелом горел в эмпатическом восприятии. Клио было до жути интересно наблюдать за нашей четвёркой, ещё она чего-то боялась и по-детски смущалась своего страха.
   - Ты что-то хотела, Клио? - не открывая глаз, повторил я.
   - Простите, господин, - полыхнуло смущением и виной от девушки, - можно я посижу... За вами интересно наблюдать.
   - Пожалуйста, - улыбка непроизвольно скользнула по кончикам губ. - Тебя никто не гонит. Наблюдай. И всё же, я чувствую, что тебя что-то гложет.
   - Да, господин, - Клио сцепила кисти рук, лекку девушки посинели, - я хотела спросить вас, но мой вопрос подождёт.
   - Задавай свой вопрос, не тяни резину, короеды рядом со мной и на руках давно уже не медитируют, - наградил я лёгкими телекинетическими подзатыльниками "святую троицу", активно притворяющуюся, что находится в трансе. Сараж по уличной, не до конца изжитой привычке, пробубнил что-то нелицеприятное, привычно почесав между рожек, Асока хихикнула, уткнувшись носом в моё плечо, Мэтт единственный проявил мудрость, никак не показав своего отношения на подзатыльник.
   - Господин, - не могла найти место Клио, - Гор... капитан Горан говорил о каком-то танце...
   - Танец осы? - подёрнул вверх брови я, не оставив без внимания заминку девушки с именем бравого командира наёмников.
   - Да, господин, - ещё больше смутилась Клио, хотя казалось. Куда ещё больше.
   "Хм, говорить или не говорить? - подумал я, глядя на любопытные мордашки детворы. Асока, та, вообще, намертво вцепилась ручонками в мою тунику, чтобы её не выгнали".
   - Это откровенный эротический танец с моей родной планеты. В одежды женщины залетает ядовитое насекомое. В лёгком варианте танца танцовщица движется, пытаясь прогнать осу и не быть ужаленной, при этом обнажая разные участки тела. В более интимном танце одежды слетают с танцовщицы, скажем так естественным образом. Чтобы помочь тебе ухватить суть, я могу показать "невинный" вариант, без обнажений, а то вот, - под открытую понимающую улыбку твилечки, которую не смутить даже откровенной эротикой, я щёлкнул по носу Асоку и дал лёгкого щелбана Саражу, Мэтт успел отклониться за спину, избежав своей порции "ласки", - им рановато смотреть на полный вариант танца.
   - Если вас не затруднит, господин, - благодарно поклонилась Клио перед тем, как занять место на одном из ящиков.
   Прикрыв глаза, лёгким взмахом я наколдовал полную тактильную иллюзию, с полагающимся в таком случае звуковым сопровождением. Стройная, среброволосая красавица изгибаясь прошла по кругу, ударил бубен, заиграли остальные музыкальные инструменты. Под заводной ритм красотка начала танец, спасаясь от приставучей осы...
   - Господин, простите, господин, может быть я лезу не в своё дело, но вы... На простую танцовщицу так не смотрят, господин. Простите...
   - Ты права, Клио. Это не простая танцовщица. Габриэль, моя вторая супруга, обожала порадовать меня чем-нибудь необычным. Она выучила этот танец, когда мы отдыхали на одном из курортов...
   - Ещё раз прошу прощения, она ведь не человек?
   - С чего ты взяла?
   - Пластика движений. У людей не бывает такой пластики. А какой у неё темперамент, хуманы в танце не умеют ТАК выплёскивать эмоции...
   - Ты права, моя жена принадлежит к расе вейл. Раса близкородственна хуманам, но есть некоторые отличия, - усмехнулся я, вспоминая по-настоящему огненный темперамент своей "птички".
   - Класивая, - завистливо, как может завидовать ребёнок, дыхнула в плечо Асока, тут же носиком зарываясь мне в шею. - Я когда выласту тоже буду класивая и темп... тем... темпламенная, вот!
   - О, Кнопка, ты не представляешь, какая ты будешь пламенная! - рассмеялся я, Клио подхватила звонкими колокольчиками. - Просто огонь!
   - И класивая как Клио и тётя Габлиэль!
   - Несомненно, так и будет. Так, ребятки, урок закончен, нечего рассиживаться, быстренько по каютам. Клио, проводи нашу принцессу и благородных донов, а я поднимусь на мостик.
   Весело пискнув, Асока, чуть не сбив девушку с ног, одним длинным прыжком перебралась к ней на руки, сразу что-то зашептав той на слуховую мембрану. Мальчишки, заговорщицки перемигнувшись, пристроились следом. На моё предупредительное покачивание указательным пальцем Сараж состроил невинную физиономию, всем видом демонстрируя непричастность к будущей шалости. А то я не понял, что они собрались к профессору, обещавшему продемонстрировать детям один занимательный опыт.
   Шагая на мостик, я не переставал размышлять о странном беспокойстве, терзающем душу последние несколько минут. Интуиция сначала тихонько нашёптывала о грядущих неприятностях, перейдя на крик по мере приближения к мостику.
   - Горан, как обстановка?
   - Гипер, - с ленцой ответил пилот, в голосе которого звучало непонимание прозвучавшего вопроса. Что может случиться в гипере?
   - Неспокойно мне, ребята, - обведя взглядом дежурную смену я, сказал я.
   - Так! - с экипажа мгновенно слетела сонная одурь и лёгкая ленца. С предчувствиями форсюзеров в галактике не шутят! Горан хлопнул по кнопке на пульте, переводя корабль в боевой режим. На стенах загорелись красные баззеры. - Боевая тревога! Быстро, быстро, все по местам, чего расселись? Мать вашу! Пассажирам немедленно перейти в медицинский отсек! Адара, проконтролируй, детей пристегни в креслах! - Горан отдал команду по внутренней связи. Всё правильно, медицинский отсек, расположенный практически в центре корабля, сейчас самое защищённое место.
   Рэг и Мик, запрыгнули за свои пульты.
   Минут пятнадцать "Шая" неслась в полной тишине, разрезая корпусом длинные полосы звёзд и пронзая бесконечные световые блики. Сосредоточенные члены экипажа ежеминутно бросали на меня внимательные взгляды. Я и хотел бы дать отмену тревоги, но беспокойство лишь усиливалось от минуты к минуте.
   - Фиксирую гравитационное возмущение! - Рэг развернул голографический экран.
   - Что там? - вцепился в штурвал Горан.
   - Гравитационная яма! Бл***й ситх, откуда она взялась?! Врубаю внешние экраны, нас сейчас выкинет из гипера!
   - Вижу, всем пристегнуться! Бантов хрен, Рэг, сухая ты закопырка - это генератор гравитационной тени!
   - Да понял я! - рыкнул забрак, врубая на полный реактор. - Три, два, один...
   "Шаю" выбросило в обычный космос.
   - Вижу ублюдков! - над пультом Мика-стрелка развернулись голографические экраны с красными кругами целеуказания и характеристиками обнаруженных радаром судов. - Кто-то на нас сильно обиделся!
   - Что там? - врубив на полный двигатели, Горан ушёл от ракетной атаки, целью которой эти самые двигатели и являлись.
   - "Молотоглав" и "ДП20", третье ведро с гайками классифицируется, как "Преторианец". Откуда они выкопали эту древнюю калошу? Похоже его используют как одноразовый генератор тени, смотрите, вот здесь два горба дополнительных реакторов и вынесенные на внешние пилоны излучатели, - красная точка на голоэкране прыгнула вперёд, увеличившись в размерах и развернувшись в уродливую, явно самодельную конструкцию. - Ну, что я говорил?!
   - Достать сможешь? Снеси эту хрень к банте в задницу, и я тебя расцелую! Нам надо ноги уносить, против канонерки и "Молотоглава" вместе мы не пляшем, а пока эту дрянь не собьём, в гипер нам не выбраться, - Горан перевёл энергию на фронтальное защитное поле, по которому рассыпалась горсть тусклых вспышек от попаданий турболазеров. - Сарлак раздери, мы так долго не продержимся, нас тупо задавят мощью и прихлопнут будто муху.
   - Далеко, ситховы пепелацы не дадут подобраться на нужное расстояние, чертова канонерка прикрывает хренову теневую развалюху своими защитными экранами! Ядрён пень, с "Молотоглава" выпускают истребители, какие у кого предложения?
   Прикрыв глаза, я погрузился в медитацию, концентрируя вокруг себя силу. Энерговоды генератора гравитационной тени через небольшую толщу пространства ощущались будто они рядом. Протяни руку и можно оборвать циркуляцию живой энергии. А что, если попробовать? Отсюда не дотянусь, но я ведь могу в скафандр запрыгнуть и аппарировать, а там телекинезом и силовой ковкой порвать энерговод. Смысл сейчас скрывать технику, если в любой момент тебе грозит превращение в быстро остывающее облачко плазмы и межзвёздного газа. Тут или пан, или пропал. Первый вариант, как вы понимаете, предпочтительнее.
   - Что будет, если разорвать цепь синхронизирующего энерговода на генераторе тени? - заранее предполагая ответ, почерпнутый из знаний, скачанных из головы Мола, спросил я, желая убедиться в собственных выводах.
   - Бум! - плюнул Мик, активируя один из турболазеров и нанизывая на энерголучи нерасторопный истребитель пиратов. - Большой бум!
   - Бада-бум?
   - О, да, бада-бада! - подтвердил Мик. - Я бы с удовольствием посмотрел на это светопреставление, да калошка с пушкой не даст всадить ей по самые помидоры! Банта пуду, это флотилия Ядза-грана, что б его мамаша третьим глазом сынку в зад воткнулась! Его опознавательные знаки намалёваны на фрегатах. Но он не работает на трассах в этом секторе.
   - Значит, ему хорошо заплатили, чтобы поработал, - процедил Горан, выводя корабль из-под перекрёстного огня двух истребителей и "головастого "фрегата". - И я догадываюсь, кто.
   - Кто? - против воли вырвалось у меня.
   - А кого ты на четверть миллиарда обидел? - дёрнул руками пилот. Выхлоп реверсного двигателя притормозил "Шаю", буквально перед носом которой пронзил пространство толстый энергетический жгут, отделившийся от фрегата преследователей. - Мы ведь не скрывали, куда полетим после Рилота, а просчитать маршрут проще простого.
   - Ясно, - вспыхивая от гнева, прорычал я. Взяв эмоции под контроль и обретя ледяное спокойствие, я приказал Мику. - Как отдам команду, бей полным пакетом по "Преторианцу". Канонерка оттянется к генератору тени, что нам и надо. Дайте мне минуту на запаковку в скафандр.
   - Не получится, двойной экран так просто не пробить.
   - А нам и не надо, - в нише со скафандрами почему-то пахло старым добрым тальком и хлоркой, - нам хватит оттянувшейся к "Преторианцу" канонерки. Так, связисты, трёхглазый нас ещё не вызывал?
   - А как же, все частоты оборвал, сдавайтесь, кричит, иначе больно будет. А-та-та сделает и живьём мурским пиявкам скормит.
   - Просто душка, как я погляжу. Горан, сможешь потянуть время? Минуту пополоскать уроду мозги тебя не затруднит? - за спиной клацнули электромагнитные клапаны ранцевого двигателя, перед глазами опустилось потёртое забрало, на лицевом экране которого развернулись показатели запаса энергии и дыхательной смеси.
   - С удовольствием, - о кормовой экран расплескалось несколько энергетических зарядом, от тряски Горан до крови прикусил губу. - Не... затруднит.
   - Мик, бей!
   За секунду до аппарации я успел рассмотреть уродливое лицо грана, зависшее над площадкой связи, в следующий миг на меня прыгнула громада гротескной конструкции генератора тени, сляпанной буквально на коленке, о чём говорили многочисленные дыры в корпусе старинного фрегата "Преторианец". Похоже, для него эта миссия действительно была последней, а я с помощью силы потороплю провидение с её завершением. Со взмахом руки с корпуса фрегата сорвало ряды ребристых кубов охладителей, следом лопнули и смялись фермы синхронизирующего энерговода, облако пара, вырвавшееся из разрушенных охладителей, изнутри озарилось яркими вспышками. Толкущиеся на коже слоноподобные мурашки и непроизвольно появляющиеся драконьи чешуйки буквально закричали о грядущей жаре, соревнующейся с температурой внутри некоторых солнц. Дело сделано, я аппарировал обратно, не увидев маленького рукотворного солнца, на несколько секунд вспыхнувшего за кормой канонерки, защитные экраны которой просели до нуля от взрыва, а тут и ракеты Мика подоспели. Подобно рассерженному осиному рою они принялись терзать обречённый корабль. Повезло не всем, половину ос прихлопнула батарея ПРО, но зато остальным больше досталось. Две синхронные вспышки в районе двигательного отсека поставили жирную точку в жизни старинного корабля и пиратской команды. Череда внутренних детонаций разорвала канонерку на куски.
   Оказавшись на мостике "Шаи", я тут же прыгнул на "Молотоглав", ориентируясь на изображение рубки пиратского флагмана позади вещающего грана.
   - Авада! Авада! Авада! Круцио! Круцио! Круцио! - натуральный веер заклинаний за долю секунды сорвался с кончика волшебной палочки, пробившей перчатку скафандра.
   Половина пиратов в рубке, не успев осмыслить происходящее и нажать на спусковые крючки и кнопки бластеров, умерла быстрой смертью, вторая часть так легко не отделалась. Хорошо иметь шлем на голове. Хоть какая-то звукоизоляция, иначе, боюсь, лопнувшими перепонками в ушах я бы не отделался. Лёгкие у джентльменов удачи точно не знали табака и болезней, потому что с больными лёгкими так орать невозможно.
   - Да, это я не подумавши сделал. Силенцио максима! - обожаю тишину. - Ступефай! Ступефай! Ступ... этому хватило круцио, отошёл, счастливчик. Ступефай.
   С помощью телекинеза сложив живые брёвна поленницей и, под охреневший взгляд голографического Горана, наведя порядок с безвременно почившими, которые откатились в противоположный угол рубки пиратского корабля, я подтянул грана к себе.
   - Ну-с, отец родной, позвольте представиться, Лорд Гарольд Слизерин. Будем говорить добровольно или из вас придётся всё калёными клещами вытаскивать?
   - М-м-м, - бешено завращал всеми тремя глазами гран.
   - Ах, да, совсем забыл. Финита.
   - Да пошёл ты...
   - Силенцио! Жаль. Круцио, - сняв пыточное через пять секунд, я вновь получил вместо диалога порцию ругани. - Круцио... Круцио... Финита. Уговорил, глазастый, будет тебе легилименс.
   Что сказать, Горан оказался прав. Мне не простили двести пятьдесят миллионов датариев. Господин Фа`Неб Тарон, первый заместитель главы планетарной администрации Рилота посчитал расставание с деньгами личным оскорблением. Давно и прочно запустив руку в бюджет, он считал его своим кошельком, а тут какой-то непонятный залётный хуман вышибает из его кармана всё, что нажито непосильным трудом. Конечно, связываться с хаттами страшно и ТФ могут обидеться, но это если не выгорит у лихих ребят, давно и прочно кушающих с руки господина Тарона. А так был человек и сплыл. Галактика большая, ситх его знает, куда делся Лорд Слизерин. Десять миллионов за голову выскочки очень и очень приличная сумма по любым меркам. За такие деньги найдётся множество желающих испытать удачу и держать рот на замке. Ядза-гран без раздумий взялся за заказ патрона. За такие деньги он закажет себе несколько новых кораблей и обновит генератор тени, но только добыча ему попалась с зубами. Дичь сама оказалась охотником. Какая досада.
   Взяв грана под контроль, я приказал ему связаться с Рилотом. Через пять минут жирный конфидент с толстыми лекку корчился от удушья и разрывающей сердечной боли у себя в поместье. "Сгорел" на работе. Бывает, трудится разумный изо всех сил во славу и благополучие родной планеты, не выдержав напряжённого графика работы по опустошению вверенной ему казны. Сам я под визор платформы связи не влезал, с удобством расположившись в штурманском кресле в трех метрах от пирата. Незачем мне светить рожу на всю галактику.
   Напоследок гран, сверкая безумной улыбкой, активировал систему самоуничтожения корабля под обречённое мычание и выпученные глаза подельников.
   - Аривидерчи, - отечески похлопав его по щеке, я аппарировал на "Шаю". Переводить себе пиратские миллионы не имело смысла, ни к чему оставлять лишний след. Те, кому надо, знали, на кого работал исчезнувший с концами Ядза-гран.
   - Горан, Мик, Рэг, как насчёт забыть, чему вы стали свидетелями?
   - Рэг, мы же сами расстреляли пиратские лоханки, - сверкнул глазами Мик.
   - Мик, не было никаких лоханок, тебе приснилось, был какой-то работорговец, попутавший берега, пришлось угомонить засранца, - поправил друга Горан.
   - А вот это ближе к истине, - сдёргивая скафандр, сказал я. - Горан, мы когда-нибудь долетим до Татуина?
   - Через три часа.
   - Слава небесам! Пойду, покемарю. Меня не будить, при пожаре выносить первым.
  

*****


   Татуин. Джабба.
  
   - И для чего эти уступы? - пухлая, будто надутая ручка махнула в сторону скал, на которых суетились горнорудные дроиды, занимаясь одним им понятной задачей.
   - Там будут водопады, великий Джабба Хатт.
   - Хм, интересно, - колыхающееся тело резво поползло к краю громадного котлована, хатт желал собственным глазами взглянуть на будущее озеро, к которому уже пробивали русла в песке и камнях тысячи мелких ручьём с тающих ледников на окружающих долину скалах. Сотни миллионов тонн обеззараженного льда, прошедшего биосанацию и бакобработку высокочастотными резонаторами на орбите, украсили пустынный пейзаж отражающими свет белыми шапками и ещё больше готовилось к спуску в грузовых трюмах кораблей ТФ на поверхность. Около двухсот миллионов тонн льда останется на геостационарной орбите с тёмной стороны для пополнения испаряющейся с поверхности воды.
   Что ни говори, а картина стройки завораживала своей масштабностью. Тысячи промышленных дроидов, будто муравьи копошились внизу. Во всём соблюдался чёткий порядок. Здесь копают, там засыпают, в третьем месте возводят фундаменты под энергореакторы, вдали на скалах монтируют решётки проекторов корпускулярных щитов, рядом с ними, будто грибы из-под земли вырастают купола гигантских дефлекторных установок. Бесчисленная армия В-1, будто строители древних земных каналов, на гравитационных тележках развозят плодородный грунт, навоз и гуано, завезённые с окраинных сельскохозяйственных планет и диких миров. Следом за ними плывут платформы с саженцами деревьев и кустов, на склонах скал в специальных кадках высаживаются взрослые аналоги сосен и елей, в будущей жилой, административной и развлекательной зонах раскатывают живые газоны, по дешёвке купленные у Сельскохозяйственного корпуса Ордена джедаев. Газонами в корпусе занимались самые молодые падаваны, поэтому стоили они копейки, а тут им поступил заказ на пятнадцать миллионов датариев, вот малыши с подростками и выдавали на-гора. Ничего, пусть учатся на совесть, у меня на "огородников" большие планы и, вообще, я считаю, что Орден без них прекрасно обойдётся, а мне они пригодятся. Не сейчас, попозже, но Неаро уже получил команду начинать всестороннее аккуратное прощупывание подходов к самому непрестижному подразделению современных поборников света. Что ж я избавлю джедаев от непосильной ноши раз они так хотят. Куда я не повёз хатта, так это за малую гряду. Картина стройки там не столь эпическая, на поверхности дроидов не так много, больше в скалах, но нечего посторонним делать в будущем научном комплексе.
   - Здесь прохладно, - поёжившись, дернул кончиком хвоста хатт, разглядывая автоматизированные большегрузные самосвалы на репульсорных платформах, которые вереницей ныряли под роторный ковш экскаватора, выскакивая наружу с полными кузовами песка и мелкого щебня. Выработав объём грунта на заданном участке, экскаватор перемещался дальше, на его место тут же устремлялись бочонки с колёсиками. Замерев на некоторое время, дроиды, похожие на тлей с большими попками, распрыскивали гидроизоляционную смесь, от контакта с воздухом превращавшуюся на земле в прочнейшую плёнку, не пропускающую воду.
   - По заключению специалистов, когда дефлекторно-корпускулярный купол накроет скалы и долину и сформируется внутрикупольный микроклимат, среднесуточная температура под ним установится около двадцати пяти градусов выше точки замерзания воды. Не хотите построить здесь вторую резиденцию, уважаемый Джабба Хатт? - закинул я удочку. - Лес, вода, заманчивые виды.
   - Виды, говорите... заманчивое предложение, - обежав полукруг в глазницах, оранжевые плошки с вертикальными зрачками остановились на мне. - Я подумаю.
   Громадное тело пришло в движение, лениво, даже нарочито тяжело повернувшись к будущим водопадам. Я повернулся следом, никак не показывая гостю, что его игра не произвела на меня никакого впечатления. Демонстрируемая медлительность была лишь ширмой, я-то знал, насколько быстры и стремительны могут быть брюхоногие хатты.
   - Скажите, Лорд Слизерин, зачем вам всё это? - пухлая ладошка очертила полукруг над стройкой. Впервые за встречу Джабба упомянул мой титул, значит прелюдия и вежливый трёп ни о чём благополучно закончились, разговор перетекает в плоскость серьёзных вещей. Получив одним им понятный жест хозяина, прислуга хатта отступила на десять шагов, оставляя нас наедине.
   - Знаете ли, люблю комфорт, Великий Джабба Хатт, - заложив руки за спину, встал я рядом с правителем Татуина и самым опасным гангстером в данном секторе галактики. - На моей родной планете есть песня, в которой говорится, что не стоит прогибаться под изменчивый мир, пусть лучше он прогнётся под нас.
   - Замечательная песня, - согласился Джабба, - вам она подходит, Лорд.
   - Как и вам, - вернул я подачу на поле хатта.
   - Гха-ха, гха-ха, - заколыхался живой студень. Я успел даже испугаться прежде, чем сообразил, что Джабба изволит смеяться. - А вы мне нравитесь, Лорд!
   - Надеюсь без сексуального подтекста?
   - Гха-ха-ха! Вы смелый разумный, Лорд Слизерин и достаточной умный, но прикрываться мною без моего позволения никому не разрешено.
   Вот оно! Ситуация спланирована заранее, пора зарабатывать очки в глазах слизня.
   - Когда и где, Великий Джабба Хатт? Если Ваши доверенные лица докладывали вам о проведённых на Рилоте переговорах, пусть они укажут, где и когда произносилось ваше имя, - излучая вселенское спокойствие, я продолжал наслаждаться окружающими видами. - По вашей реакции, Великий Джабба Хатт, становится ясно, что такими фактами они похвастать не могут, а уж, что там за игра словами и угрозами с негоциантами "А", "Б" и "В", их фантазия объяснить не в силах, притягивая, как говорят у меня на родине, факты за уши и облекая их в формальные рамки зашоренного понимания ситуации. Знаете, - я перешёл на заговорщицкий шёпот, хотя шептать на хаттском языке непросто само по себе в силу особенностей произношения, - правители Рилота тоже оказались теми бантами с развесистыми рогами, притянув за уши блеф, произнесённый с самым серьёзным видом, отметающим любые сомнения. В сабакк их играть явно не учили, а уж о чём они думали и кого имели в виду, мне доподлинно неизвестно. Своих догадок они не озвучивали. Боялись - да, страх скрыть невозможно. Видимо или я, или неизвестный негоциант нагонял на них жути. Представляете, Великий Джабба Хатт, какая у него репутация?
   Оранжевые плошки сначала сузились до узких щёлок, затем выросли до размера суповых тарелок.
   - Ха-ха-ха! - в этот раз колыхалось и ходило волнами всё громадное тело. - Ха-ха-ха!
   Смеялся хатт долго и самозабвенно, прислужники позади нас заискивающе улыбались, один Биб Фортуна не разделял веселья присутствующих и хозяина, бросая косые взгляды на соплеменника, сопровождающего меня. Взаимная неприязнь Неаро и Бибы ощущалась на расстоянии, скорее всего бледный твилек опасался, что Джабба может переманить моего помощника, попросив старого на выход. Зря опасается, и я не отпущу, да и Неаро не согласиться. Здесь он один из первых, а там один из многих, которого кто ни попадя будет сравнивать с предыдущими местоблюстителями. Ещё Биб справедливо опасался моих наёмников, четвёрка которых по боевой мощи превосходила всю охрану Джаббы, взятую с собой на объект. Я выполнил данное Горану обещание, перечислив на счета отряда пятьдесят миллионов республиканских датариев. Результат, так сказать, налицо и на лице в виде брони, стилизованной под мандолорскую с Т-образными шлемами визоров. Упакованы мои ребятки что надо, не чета разномастному воинству хатта. Получив финансирование, командир развернулся во всю ширь души, заказав на кореллианских верфях несколько боевых кораблей и объявив дополнительный набор в отряд. Экипировку он также не обошёл стороной, сгоняв "Шаю" на одну из планеток, бронных дел мастера которой выпускали очень достойные реплики знаменитой на всю галактику брони, так что охрана тушки Лорда Слизерина смотрелась очень внушительно.
   - И всё же, лорд, вы не ответили на мой вопрос, - отсмеялся хатт.
   - Я очень хочу вернуться домой, - ответил я, полуобернувшись к Джаббе и смотря ему в глаза, - но сначала его надо найти. Сам я этого сделать не в состоянии, значит надо привлечь тех, кто способен на подобный подвиг. Мы с вами, Великий Джабба Хатт, достаточно разумны, чтобы понимать, что на голом энтузиазме задачу не решить. Можно отправить сколько угодно кораблей и желающих подзаработать наёмников на поиски того, не знаю, чего, получив нулевой результат, а можно заняться методичной работой с научным обоснованием поисков, только последнее потребует куда больших средств, но потраченные усилия гарантируют процент успеха намного значительней цифры "ноль". Сейчас я занимаюсь созданием комфортных условий тем, кто возьмёт на себя поиск дороги на мою планету, попутно решая многие другие вопросы, в том числе финансовые. Бесплатно можно искать только блох в кармане, при условии отсутствия в нём дыры. Закрою финансовые аспекты, легче станет с привлечением специалистов, да и домой хотелось бы возвратиться не с пустыми руками. Согласитесь, в любом мире по-разному относятся к тем, кто возвращается из путешествия на побитом корабле с голым задом в порванном скафандре и к тем, кто ведёт крейсер с трюмами, полными ауродия и электрума, к тому же если за ним остаются налаженные связи, репутация, бизнес. Если не случится никакого форс-мажора, через десять или пятнадцать лет я покину Татуин, а вот как это произойдёт, закладывается сегодня здесь и сейчас. Я не исключаю возможного возвращения и каким оно будет, тоже закладывается сейчас. Хатты живут долго, моя раса также не жалуется на короткую продолжительность жизни. Кто знает, может быть мы встретимся через триста или пятьсот лет. Вам кого приятней будет встретить: разумного, с которым можно вести дела или непонятного хрена с горы, от которого неизвестно чего ожидать? Я так думаю, первый вариант устраивает вас куда больше второго.
   - Действительно, - хмыкнул хатт. - Знаете, Лорд Слизерин, мне всегда хотелось иметь домик на краю водопада...
   - Я прикажу прислать вам карту местности и геологический разрез.
   - Очень хорошо, - прогудел Джабба, мгновенно переходя к интересующему его вопросу, - скажите, лорд, насколько контактен ваш знакомый из органов юстиции и можно ли с ним вести серьёзные дела?
   - Прямо с вами, Великий Джабба Хатт, и с откровенным криминалом он, сами понимаете, работать не станет, а с официальным грузооборотом не всё так однозначно. К примеру, можно направить на рилотский грузовой хаб миллион тонн какого-нибудь груза, а таможню пройдёт три миллиона или четыре. Документы, выданные таможенным департаментом Рилота, принимаются на всех планетах Таможенного союза Сектора Гауласе. Полковника интересует треть суммы от возникающей разницы. Естественно, переводы пойдут через посредников. И что я вам прописные истины рассказываю, вы лучше меня знаете возможные точки соприкосновения. На одном грузообороте суммы получаются фантастические, не касаясь экспорта с импортом.
   - Сколько процентов за посредничество желаете вы?
   - Я? Нисколько, а доверенное лицо на сумму, выше минимальной законной доли не претендует.
   - Три процента, значит, - ощерился хатт.
   - Пять, Великий Джабба, пять. Посреднику придётся делиться с нужными разумными, а они все считать умеют и знают, сколько стоят специфические услуги.
   - Договорились, - мы скрепили крепким рукопожатием устный договор. Чуть помолчав, хатт как бы невзначай спросил:
   - А скажите, лорд, что за танец вы упоминали?
   - Эротический танец с моей родной планеты, называется "Танец осы". Клио, родная сестра моего доверенного сотрудника, - я указал взглядом на Неаро, - и старший воспитатель в школе одарённых детей, может продемонстрировать его вам по первому вашему желанию. Я показывал ей запись, а для твилечек нет ничего радостнее, чем научиться чему-нибудь новому, а если она к тому же умеет танцевать, то лучшим подарком для неё станет новый танец.
   - Девушка действительно хорошо танцует?
   - В отличие от вас, Великий Джабба, я не являюсь специалистом в столь специфической области, но на мой непритязательный взгляд она танцует бесподобно. Ни одна профессионалка в кантинах не сравнится с Клио. Это как сравнивать лужу и море. И там, и там вода, между тем разница кроется в нюансах, - мы понимающе усмехнулись друг другу.
   - Приглашаю вас к себе на ужин завтра.
   - Почту за честь, - обозначил я полупоклон.
   - Мы обсудили многое, лорд, я собственными глазами убедился, что вы умеете зарабатывать и мои инвестиции скоро вернутся обратно, а вы вновь вернёте меч, хотя мне будет жаль расставаться с этим грациозным и смертоносным артефактом, но мне интересна главная причина, по которой вы пошли на риск оторвать меня от дел.
   Вот мы и подошли к главному, причём мне практически не пришлось трудиться, хатт сделал работу сам, оставалось только правильно разыграть главный сюрприз вечера.
   - Отдаю должное вашей проницательности, Великий Джабба Хатт, предлагаю всем подняться на борт яхты. Причина, назовём её так, находится в пяти милях отсюда.
   Когда все поднялись на борт громадного лэндспидера, я обратился к хатту:
   - Великий Джабба Хатт, причина приглашения настолько щепетильна, что у меня возникает вопрос, вы всем своим подчинённым доверяете? Разговор пойдёт о десятках миллиардов в валюте хаттов, - Джабба указал на Бибу, как на единственное лицо, облечённое полным доверием, - хорошо, речь пойдёт об обнаруженном нами древнем рудовозе. Как вы правильно догадались, мне не по силам и возможностям выпустить на рынок и реализовать груз из его трюмов, поэтому я, без всяких предварительных условий отдаю вам пятьдесят процентов найденного и прошу реализовать мою долю.
   За милю до корабля мы пересели в скоростной лэндспидер, из всех подручных хатт оставил при себе только Бибу, предварительно отдав приказ расстрелять с орбиты тут всё к банте, если он не вернётся через час.
   - Похоже на древнюю калошу "Цзерки" из первых серий, - сказал хатт, заползая по предварительно охлаждённым дюрасталевым подмостьям в вырезанный проход в грузовой трюм отрытого в песках рудовоза.
   - Ошиблись вы, Лорд Слизерин, тут не на миллиарды, а на сотни миллиардов, - разглядел горы слитков фрика, электрума и мандалорского железа Джабба. - И вы правы, вас бы убили за такое, да и я буду реализовывать товар мелкими партиями. Меня тоже могут убить. Тридцать процентов.
   - Пятнадцать, - подхватил торг я. - Пятнадцать, Великий Джабба Хатт. И то только потому, что я уважаю вас и ваше умение вести дела. Это в три раза выше пяти процентов посреднических, а суммы многомиллиардные, как вы сами заметили.
   - А ты не боишься, что я убью тебя?
   - Нет, и вы знаете, почему.
   - Надеетесь на силу, лорд?
   - Не только. Я с вами честен и в глаза скажу, что мог сто раз перебить вашу свиту в одиночку, оставив главное блюдо в виде хатта на закуску, но что мне это даст? Ничего! Я реалист, Великий Джабба. Эти богатства в моих руках стоят не дороже выстрела главного корабельного калибра, которым меня накроют, стоит заявиться на биржу с соответствующим слотом. Напротив меня такой же реалист, в какой бы оболочке он не скрывался. Я выгоден вам и уже принёс солидные дивиденды и принесу ещё больше. Я работаю на ваш престиж. Пусть косвенно, но работаю. Перечислять можно ещё долго, но хватит и этих причин.
   - Последний вопрос, как?
   - Как бы я всех убил?
   - Да.
   Трансформировав глаза, я ударил по Бибе и Джаббе параличом. Твилек рухнул, как подкошенный, Джабба устоял, сильно накренившись на бок, словно потом покрывшись обильным выделением сальных желез.
   - Это лёгкий вариант "взгляда василиска". Он не убивает, но чуть усилить и паралич становится смертельным. Защиты нет.
   - Впечатляет, остаётся порадоваться, что джедаям подобная техника недоступна, - отходя от паралича, Джабба, качаясь из стороны в сторону, помотал башкой. - Что с Бибой?
   - Ему вызовут репульсную тележку, и он ничего не будет помнить от вылета к грузовозу от водопадов до момента, как очнётся, - я не сказал, что поработал над ними обоими, пока хатт отходил от последствий паралича. Джабба теперь станет больше доверять некоему лорду, а мысли уконтропутить оного практически перестанут посещать голову слизняка. Жаль для ломки разума гангстера всея сектора галактики потребно гораздо больше времени, чем пресловутый час, после которого наступит большой бада-бум с орбиты. Это не Биба, на которого чуть надавил, как он валится с ног. Хлипенький у Джаббы помощник. Твилеку я заложил в черепную коробку и лекку несколько ментальных закладок. С паршивой овцы хоть шерсти клок, да босса своего он когда никогда придержит за кончик хвоста. А с бумами и бада-бумами вопрос закроется после развёртывания энергетического купола. Его энергоэффективноть заложена такая, что и "Звезда смерти" не враз пробьёт.
   - Хорошо, считайте, что договорились, Лорд Слизерин, с вас я возьму десять процентов от реализации, - слизняк протянул руку. Второе соглашение за день вновь было скреплено рукопожатием. - Приглашение на ужин остаётся. Не забудьте взять с собой юристов для оформления наших сделок и ножны для меча.
  
   Татуин. Соацера.
  
  
   - ...
   - ...
   Ограничив взаимное приветствие кивками, мы с Шми одновременно подошли к ограждению обзорной площадки. Оглаживая руками ещё плоский живот, женщина провалилась в себя, думая о будущих детях, которые через полгода должны появиться на свет.
   - Какая красота, - глаза Шми прояснились, - я каждый день прихожу сюда и до сих пор не верю, что подобное возможно в вечной пустыне. Это чудеснее ваших сказок на ночь. Скажите, Гарольд, возможно ли такое, что когда-нибудь весь Татуин покроется лесами?
   - Как вы заметили, Шми, - я подбородком указал на расстилающийся внизу роскошный пейзаж, - для человека при должном старании и финансировании нет ничего невозможного. Главное, чтобы нашёлся тот или те, кто захочет сдвинуть гору с места.
   Как быстро летит время. Не успел я оглянуться, как стройка подходит к концу. Торговая Федерация полностью выполнила все взятые на себя обязательства, ни на шаг не отступив ни от буквы, ни от духа заключённого договора (видимо управляющую номенклатуру ТФ впечатлили переговоры с правительством Рилота, изюминкой которых стала скоропостижная смерть заместителя главы правительства, в естественные причины которой неймодианцы не поверили). Со своей стороны им также не в чем упрекнуть меня, тем более наместники, возглавляющие близлежащие секториальные представительства ТФ, неплохо наварились на афере, придуманной мной, а Ган Рут к немалым деньгам сумел присовокупить подросшую репутацию торгашей, обвалившуюся после Набуанского кризиса. Республика и в нашем варианте истории попробовала стрясти с ТФ максимальную контрибуцию и порезать часть неймодианского флота на иголки, но нанятые мной юристы быстро настучали инспекторам по рукам и сусалам, пригрозив сенатским чинушам многомиллиардными исками. Вот закончится аренда, сдам суда обратно, тогда режьте, хоть в порошок стирайте, а до этого счастливого времени даже косо смотреть на них не смейте.
   Ох, какие громы и молнии метала и насылала на мою голову девочка с шилом в попе и тронным именем Амидала. Набуанцы, почувствовав за спиной поддержку свежеизбранного канцлера, катили не бочку, а натуральную цистерну, предъявляя за ущерб. Королеве не понравился факт ухода флота врага от заслуженного наказания. Ушлые корусансткие адвокаты, стрясшие с меня за услуги десять миллионов полновесных хаттских монет в ауродиевом эквиваленте (благо Джабба к тому времени толкнул через посредников первую партию металлов, выручив в общей сложности двадцать миллиардов из которых на мои счета капнуло семь), выставили встречный иск, потребовав доказательств к прозвучавшим голословным обвинениям участия компании господина Слизерина в оккупации планеты и геноциде народа Набу. Ах, нет доказательств, что же вы тогда требуете, уважаемая королева и присные? А в курсе ли вы, уважаемые, что следователи юстиции и сенатской комиссии не обнаружили никаких признаков вины их подзащитного в предъявляемых ему чудовищных обвинениях? А то, что он через криминальный картель сумел взять торговцев за горло, так это бизнес, от которого, заметьте, никто не пострадал, кроме чувства гордости и попранного достоинства неймодианцев из ТФ, вынужденных уступить хитроумному пройдохе суда за небольшую плату. Если рассматривать дело с этой стороны, то пострадала как раз ТФ! Подданные королевы Набу должны сказать господину Слизерину "спасибо" и упасть ему в ноги, рассыпаясь в благодарностях, ибо он косвенно поспособствовал существенному ослаблению блокады планеты. Спрашиваете, каким образом? ТФ сняла с патрулирования пять линкоров с резервными станциями управления, направив их к Татуину. Скажите, уважаемые господа сенаторы, набуанцы и юстициары, каков был бы итог авантюры королевы Амидалы, останься на орбите ещё хоть одна станция управления дроидами, нашпигованная десантными судами? Правильно, печальный, особенно для королевы.
   Виртуозно жонглируя фактами, языкастые адвокаты сработали выше всяких похвал, в пух и прах разгромив команду обвинителей. Благо набуанцам хватило ума не кланяться в ножки канцлеру, только-только севшему в заветное кресло. С первых же дней нести репутационные потери Палпатину было не с руки. Конечно, его бы поняли, как-никак пострадала родина верховного лица республики, но как же декларируемая со всех высоких трибун свобода бизнеса? Одно дело, когда за толстый бочок прихватили зарвавшуюся сверх всякой меры ТФ, другое, когда к этому боку пытаются пристегнуть совершенно постороннее лицо, которое даже рядом не стояло. Крупные игроки крепко бы задумались, стоит ли поддерживать политика, который настолько откровенно составляет кому-то протекцию в ущерб здравому смыслу. Надеюсь, Палпанин оценил тот факт, что Джабба и я никак не стали развивать конфликт, оставив "сор" в избе.
   "Причём здесь Джабба?" - зададут вопрос некоторые. Притом, что хатт впервые выступил на галактической арене, публично объявив себя правителем независимой планеты пространства Хаттов. Да, публике он больше известен в неприглядной роли одного из главарей криминального картеля, и ему было бы всё равно, оставайся он простым боссом мафии, но правитель планеты не имеет морального права безучастно отсиживаться в стороне, когда его репутацию пытаются незаслуженно втоптать в грязь и очернить доброе имя. По сути, Джабба де-юре и де-факто легитимизировал права на планету. Когда ему ещё выпадет удобный случай сделать это столь же изящно и безболезненно. Своим манёвром он наглядно показал окружающим умение извлекать выгоду. Как оказалось всего лишь несколько строк в протоколе заседания Сенатской комиссии по расследованию превышения полномочий Торговой Федерацией в споре с планетой Набу и несколько страниц в постановлении Верховного Республиканского суда выводят тебя в официальные правители отдельно взятого мира. Документы официальные? Официальные! Синие печати и подписи настоящие? Настоящие! Вас в тексте назвали правителем, значит вы правитель и есть.
   Да-да, хитрый слизняк не только разыграл карту легитимности, он не упустил возможности безнаказанно пропиариться за чужой счёт в выгодном ему свете и ракурсе. А что может быть лучше для пиара, чем не несущий негативных последствий скандальчик? Не знаю, какие интриги крутил Джабба, но большие политические шишки в Республике и пространстве Хаттов мгновенно окрестили меня его креатурой, точнее подставным лицом, что было выгодно мне, так как все точившие зубы на моё комиссарское тело, перехотели отведать свежатинки. Не забываем, господа, что вершить дела проще из чьей-то тени. ТФ, к слову, пришлось раскошелиться за отведённое от её шеи острие топора сенатского палача. Выбитую из торговцев мзду мы с Джаббой разделили пополам. На волне успеха хатт простил двадцатипроцентный налог. Я так думаю, он оценил работу в тандеме.
   Возвращаясь к Татуину, вы думали, почему слизняк собственноручно "урезал осётра" посреднических услуг на редких металлах с предложенных мною пятнадцати процентов с реализации до десяти? Ха, он элементарно сыграл на публику доброго хозяина, в любом случае оставаясь при своих, забирая пятую часть выручки или двадцать процентов в виде "налога". Так что можете сами прикинуть на досуге, сколько он состриг в реале. Впрочем, я не в обиде. "Товар" Джабба продавал по максимальной стоимости, в то время, когда подпольные биржи и скупщики давали за них едва ли четверть от номинала. Об угрозе распрощаться с жизнью говорилось ранее. Деньги клались на счет в хаттском банке, никак не отражаясь и не фиксируясь в отчётностях Банковского клана. Надо напоминать, кто плотно держит клан республиканских банкиров за шею и другие, выступающие части тела, или не стоит? Конечно, у Дарта Сидиуса хватает глаз и верных разумных, работающих на него в Пространстве Хаттов, с той лишь разницей, что залезть в банковскую отчётность хаттских банков им очень непросто, поэтому с этой стороны новоиспечённый мультимиллиардер в какой-то мере защищён. Надолго ли, жизнь покажет.
   - Дождь! - подарив миру восторженную улыбку, Шми подставила лицо под сыплющиеся из-под купола капли грибного дождя. Испарившаяся за день из озёр и ручьёв влага сконденсировалась в серые облачка. Энергетический купол, защищающий всю долину и горы от знойного дыхания пустыни, не давал облакам удрать за его пределы и тем не оставалось ничего другого, как излить возмущение вниз.
   - Дождь! - Шми, рассмеявшись, раскинула руки в стороны и закружила на месте. Внезапно её лица коснулась тень печали:
   - Вот бы Эни увидеть это чудо!
   - Обязательно увидит, - приободрил я женщину. - Неаро передавал последние данные?
   - Да, - грусть не желала покидать взгляд Шми, - моего мальчика не узнать. На записи он такой взрослый и серьёзный, и так вырос. Вы не знаете, куда они полетели с Квай-Гоном и тем молодым человеком?
   - Нет, Шми, диспетчер космодрома не имеет права интересоваться у судов Ордена джедаев точкой назначения, он только выдаёт безопасный коридор старта, а в секретариат Ордена мы пока не вхожи, увы, - развёл я руками. - Главное, ваш сын жив, здоров и в безопасности. Вряд ли Квай-Гон Джинн и Оби-Ван Кеноби дадут его в обиду, скорее они сами кого хочешь обидят, а вам я бы рекомендовал больше веселья и положительных эмоций и меньше грусти. Вам есть ради кого поберечь себя.
   - Да, - мечтательная паволока накрыла глаза женщины, - есть...
   Скоро сто двадцать дней, как попустительством высших сил некий лорд в моём лице оказался на Татуине, своим появлением задавив целую колонию бабочек. Канонный мир не имел возможности похвастать единоутробными братом и сестрой у "избранного", а мир с отправленными на небеса чешуекрылыми - пожалуйста. Элия и Эрий Ларс. После недолгого жаркого спора, Клигг и Шми придумали имена неродившимся младенцам. Надо видеть, как суровый папаша трясётся над грозной заведующей технического сектора Соацеры, по совместительству - главного механика. Да-да, и нечего фыркать, название первого уголка татуинского рая мною нагло спёрто из "Аэлиты". Здесь нет Алексея Толстого, а город есть. Прудов, озёр, ручьёв, каналов с акведуками великое множество, башни присутствуют, зелёные холмы в наличии, хвойные леса и те шумят иглами и посвистывают кронами с полыми кончиками верхних веток. Есть летающие лодки, правда без крыльев, флаерами и спидерами зовутся. Чем вам не Соацера? Вот и я так подумал. Только марсиан не хватает, да и я не магацитл. Зато других рас скоро будет в достатке. Можно даже отбавить пару десятков, всё равно никто не заметит.
   Шми и Клигг из рабыни и фермера успели превратиться в уважаемых членов общества, занимающих не последние должности в "Слизерин Inc.". мои друзья вхожи к Джаббе и рукопожаты некоторыми правителями ближайших планет, заинтересовавшихся строящимся курортно-развлекательным комплексом. Соседи у нас сплошь и рядом из развивающихся промышленных или сельскохозяйственных миров, обделённых развлечениями, а тут новостные каналы галанета начинают пестреть рекламой с обратным отсчётом до открытия искусственного райского уголка с игорными и развлекательными заведениями. Ежу понятно, что неизбалованный люд повалит в бывшую пустынную дыру отдыхать и культурно просаживать кровно заработанные деньги. Те, кто пошустрей, быстро намазали лыжи, наведавшись к Джаббе, который активно работал на имидж правителя, умеющего привлекать инвесторов и инвестиции. Стороны договаривались о пассажирских перевозках и, соответственно, посещали с визитом будущий аналог Лас Вегаса, где пред их очами представали мои друзья и подчинённые. Один Неаро остался в тени, но был ничуть не обижен фактом собственного мнимого забвения. Главе тайной службы незачем мелькать перед публикой, он вершит дела из тени, исподволь плетя паутину и дёргая за ниточки.
   Горан заматерел и давно просит найти ему толкового заместителя для дел сухопутных, штурмовых и охранных, мотивируя свои просьбы тем, что обучен и "заточен" под космос с потолком компетенции в виде флотилии или небольшой эскадры крупных кораблей, а я на него навешиваю и то, и другое, и третье - патрулирование, эскорт, сопровождение торговых конвоев, часть парней работает секьюрити vip-персон, да ещё Шми цепляется с охраной строящейся джеонозианцами на орбите верфи, а Клигг требует наладить работу полицейского департамента в Соацере. Скоро открытие, а у него банта не валялась. Скажите, как правопорядок поддерживать? То, что Джабба выделяет сотню своих головорезов - это капля в море! Тут нужны не наёмники, а настоящие полицейские, обученные поддерживать правопорядок и предупреждать противозаконные действия в местах массового скопления разумных. У меня разговор короткий - нужны полицейские, лети сам за ними. Клигг покряхтел, покряхтел и сунул Горану кулак под нос, мол, а ну давай сюда пару кораблей, полетим выметать выпуски полицейских академий в мирах Среднего кольца. Жирный хомяк с толстой жабой в душе Горана устроили борьбу сумо. И корабли отдавать жалко, и ребят из профильных заведений привлечь бы побольше, но наткнувшись на мою вздёрнутую бровь, пилот пошёл на сделку с совестью, отдав два новеньких "Мародёра". Это он не вспоминает о (каждый раз "не вспоминает") о наглом совладельце отряда, которой самых опытных ветеранов у него подчистил! Как банта языком слизнула, а у "Ранкоров", между прочим, одиннадцать кораблей как-никак, и разорваться он не может.
   Адара - молодец, ничего не просит, просто ставит перед фактом. За два месяца до окончания стройки и открытия она положила передо мной список необходимого персонала и медицинской аппаратуры, а также где оное взять. К списку тогрута прикрепила датапад с резюме требуемых медицинских работников.
   - Через три недели всё по списку должно быть поставлено и смонтировано, а указанный персонал нанят на работу. Все кандидаты одобрены мной. Можете добавить своих, буду только рада расширению штата. Медики на корабли выделены в отдельный список, все они раньше работали на судах юстиции и имеют необходимый опыт.
   - Неаро, - подозвал я главного секретчика, - ты у нас временно по персоналу, вот тебе ещё работки подвалило. Проверь всех по возможности. Не получится собрать досье до открытия курорта, бери их на карандаш после. Что у нас по обслуживающему персоналу?
   - Мы разместили список вакансий и требование к персоналу в кадровых агентствах. На данный момент на две тысячи триста вакансий живых разумных имеется двадцать девять тысяч кандидатов. Более десяти разумных на место. Все готовы переехать на Татуин на оговорённых условиях в недельный срок. Госпожа Шми сообщила, что для технического обслуживания и эксплуатации жилищно-коммунального хозяйства Соацеры и объектов развлекательного комплекса ею заказано и получено три тысячи специализированных дроидов.
   - Выгребай лучших, себе тоже присматривай. Кого найдёшь, мне на собеседование, проверю их... гх-м, на лояльность. Из разумных бери три тысячи, найдём куда остальных пристроить. Пусть лучше будет небольшой резерв. Как всегда, кто-то заболеет, кого-то в последний момент не устроят условия, кто-то нас не устроит, то срачка, то болячка, сам понимаешь.
   Профессор, с ним и по нему разговор особый - подкинешь ему денег побольше, его со товарищи, коих уже набралось больше двух десятков, не видно и не слышно. Запираются в своих подземельях и не выколупать их оттуда. Вот что значит увлекающиеся натуры!
   Чуть не забыл, в корпорации прописался и прочно пророс корнями ещё один молодой, но очень амбициозный сотрудник, "сосватанный" профом. Айван Чи Лая - синекожий парнишка с Панторы. Раньше он работал под крылом барона Папаноиды, но ближнее окружение медиамагната за что-то невзлюбило креативного "выскочку", фонтанировавшего идеями. Видимо за то и невзлюбило, что само оказалось неспособно выдать ни одной стоящей идеи. Бездарности, оберегая подходы к трону шефа, мгновенно сбились в стаю, затерев юнца на периферию. Обстоятельствами знакомства с молодым разумным профессор не делился, но он сразу взял на заметку перспективного кадра, которому сильно не нравилось прозябать на задворках медиаимперии и смотреть, как другие выдают его идеи за свои. Айван давно подыскивал запасную гавань и письмо профессора, словно набухшее зерно, легло на благодатную почву. Парень мигом покидал небогатый скарб в куцый рюкзачок, с первым транспортом свалив на вольные хлеба. У меня он занимается пиаром, рекламой и работой с общественностью, попутно с нуля строя медиахолдинг. Ему ведь в будущем давать жизнь вселенной Поттерианы в галактическом медиапространстве. В общем, Айван не ограничен рамками запретов, если не считать того, что ему запрещено болтать лишнее. К тому же Неаро, получив подробный инструктаж, ненавязчиво взял синекожего "папарацци" под очень плотный колпак. У твилека на "четвёртую власть" очень, очень большие планы. Симбиоз различных видов существ и деятельности никто не отменял... Помимо прочего, и я немного поработал над парнем. Пара лёгких ментальных закладок на верность никому не мешали. Всё равно Айван ничего не знает, а я крепче сплю.
  
   Кали.
  
   - ...
   - ...
   Ограничив взаимное приветствие кивками, мы с Шми улыбнулись друг другу. Бородатый гризли, отзывающийся на имя Клигг, переняв земной жест, молча протянул раскрытую ладонь. Померявшись рукопожатиями, мы подошли к ограждению обзорной площадки. Увалень тут же, едва ли не пуантах, протанцевал к обожаемой супруге, спрятав женщину в объятиях и возложив мозолистые лопаты, зовущиеся ладонями, на круглый живот обожаемой половины.
   - Что? - сверкнув эмалью зубов, в густой бороде образовалась щель рта. - Дружище, ты так на нас смотришь, что я невольно начинаю ревновать.
   - Завидую я вам, - сказал я чистую правду Ларсам. От пары повеяло незамутнённым счастьем. Мимолётно улыбнувшись, Шми крепче прижалась к мужу. Нависший над женщиной медведь утопил картофельный нос в ее густых волосах.
   - Так женись, - булькнул Клигг, - кто тебе не даёт. Такие красотки крутятся вокруг него, а он нос воротит.
   - Это не мои женщины, - отмахнулся я, наваливаясь на ограждение.
   - Ты по ним скучаешь? - Шми водрузила свои ладошки поверх рук Клигга. Не в силах справиться с накатившей тоской, я на секунду отвернулся. Сейчас я действительно завидовал Ларсам. В ментале и внешне они светились настоящим счастьем. Естественные жесты, понимание друг друга с полуслова, полумысли и полужеста. Шми и Клигг были единым целым. - Гарольд?
   Сколько я уже здесь? Больше полугода. Пора бы уже привыкнуть, что Гермионы и Габриель нет рядом, но... Но я не хочу привыкать. Я поставил перед собой цель с большой буквы "Ц", поэтому сопли распускать будем посте её достижения, а достигнув мне будет не до соплей. Такие вот пироги с котятами. Здесь и сейчас я могу радоваться за друзей и завидовать им белой завистью. Что мне какие-то десять лет, подожду.
   - Очень, - односложно ответил я, справляясь с собой и загоняя ностальгию вглубь души.
   - Нашёл бы себе кого-нибудь и не мучался, - буркнул Клигг.
   - Ты бы обменял Шми, ну, например, на графиню Кри? А что, знойная фурия, всё при ней, - пошёл в наступление я.
   - Ещё чего! - возмущённо прогудел двуногий медведь, на лице которого отразился непередаваемый ужас от прозвучавшего предложения.
   - Ага-ага, второй сорт не брак, а мне, значит, можно? Ну, спасибо, удружил так удружил. Я всегда знал, что ты втайне хочешь скормить меня этой великосветской змеище.
   - Эй, я, ну... - засмущался и притух Клигг. Шми тихонько прыснула в кулачок.
   - Вот-вот, никто меня не любит, никто меня не гладит, - пустил скупую мужскую слезу я. Шми выбралась из объятий мужа, несколько раз проведя ладонью по шевелюре на моей склонённой голове. - Одна Шми меня жалеет и не мечтает скормить какой-нибудь экзотической твари - святая женщина! Святая! Шми, солнышко, а у вас ещё остались те вкусные печеньки...
   - Эй, не подмазывайся к моей жене!
   - Шми, он опять всё сожрал до последней крошки? - со вселенской скорбью на лице, я взглянул на женщину взглядом голодного обиженного котёнка, получив широкую улыбку и быстрый кивок в ответ. - Клигг, как ты мог?! А ещё другом называешься! Шми, твой муж лишил меня единственной радости в жизни и держит на голодном пайке, наслаждаясь, как я таю и усыхаю с каждым днём.
   - Гарольд, я с утра поставила тесто на пирожки, - тихо шепнула Шми мне на ухо.
   - О-о!
   - Так, признавайтесь, вы чего там против меня злоумышляете? - почуял неладное Клигг.
   - Ничего, - ответил я, задвигая его жену себе за спину, - эта поистине святая женщина решила спасти одного татуинского голодающего от страшной смерти. Так и знай, я съем все пирожки и ни одного тебе не оставлю! Мучайся теперь этой мыслью.
   - Тётя Шми, ты поставила тесто? - как из-под земли возле нас выросла Асока. - Ой, а что будет на начинку? Можно мне мясо с ягодами риджу?
   - Плакали наши пирожки, - обронил я, обменявшись взглядами с Клиггом.
   У края обзорной площадки немыми истуканами застыли калишцы из департамента внутреннего правопорядка, которые делали вид, что их совсем не волнует дружеское подтрунивание хуманов-нанимателей, но чётко ощущаемый интерес с ярким эмоциональным окрасом и весельем, говорили об обратном.
   Кстати, с откопки древнего рудовоза минуло более четырёх месяцев, за прошедшее время ваш покорный слуга успел неуклюжим слоном потоптаться по галактической посудной лавке, мимоходом растоптав пару динозавров.
   Даже не знаю, как так получилось. Я ведь как товарищ Саахов, ничего не сделал, только вошёл. Подумаешь, озадачился космической штурмовой пехотой и силами внутреннего правопорядка.
   С открытием развлекательно-игрового центра и курортного комплекса во весь рост встал вопрос обеспечения безопасности в Соацере. Тяжело признаваться самому себе, что с необходимой численностью полицейских подразделений мы крупно просчитались. Нет, поначалу всё было нормально. Не раскрученная злачная точка не так сильно привлекала проходимцев различных мастей и криминал откровенно побаивался Джаббу, но постепенно популярность Соацеры росла. Агенты Неаро и служба безопасности Джаббы не единожды докладывали об интересе синдиката Пайков к новому перспективному месту сбыта "товара", а мне эти ксеносы-наркоторговцы тут к банте не сдались, как и остальная криминальная шушара, плевавшая на хатта, поэтому Неаро и Горан получили задание найти тех, кого не смогут купить за деньги. Твилек и командир "Ранкоров" надолго выпали в осадок, на пару залипнув в галанете, покидая виртуальное пространство только выпить чего-нибудь бодрящего и посетить комнату задумчивости. В финансах я их сильно не ограничивал. Имея за душой около двадцати миллиардов с первых трёх реализованных Джаббой партий металлов, можно было позволить себе некоторые вольности.
   Спустя три дня поисков в мой кабинет ввалилась измождённая, поминутно зевающая пара разумных с тёмными кругами под глазами и полными кафа мочевыми пузырями. Забрав у них датапады и отправив обоих отсыпаться, я погрузился в занимательное чтиво по результатам их трудов.
   Мандалорцы. Реально очень крутые бойцы, возможно, самые лучшие в галактике, но каши с ними не сваришь. Почему? Потому что они по большей части индивидуалисты. Прошли времена, когда Мандалор давал по сопатке Республике, стальными сапогами наступая на горло противника. Армия и флот разогнаны, остались лишь, скажем так, полицейские силы и клановая элита, возглавляемая невнятным, беззубым правительством. Первые не покинут посты, вторые не возьмутся за работу первых, так как с детства обучены и заточены под другие задачи. Мандалорцев можно и нужно нанимать в роли инструкторов подразделений спецназа. Тут они вне конкуренции, но в роли полиции они напоминают электронный микроскоп, которым заколачивают гвозди. Резюмируя кучу страниц аналитики, с мандалорцами я работать буду в другом качестве, делать на них ставку в нашем специфическом деле в корне неверно.
   Никто. Заманчивый вариант и я бы склонился к нему, не будь у расы никто одного большого минуса - двадцать пять тысяч лет они верно служат хаттам. Да, они свирепые воины, одни из лучших в галактике, пожалуй, наравне с мандалорцами, но их верность тысячелетиями отдана слизнякам и мне нечего им предложить, кроме денег. Полиция, которая станет косить масляным взглядом на хатта мне не нужна. Отметаем.
   Гаморреанцы. Свиноподобные бойцы, так обожаемые Джаббой. Всем хороши. Дав клятву, они не отступают ни от духа, ни от буквы, жаль при взгляде на них во мне просыпается гастрономический интерес. Драконья сущность чует добычу и требует мяса. Нанимать того, кого охота сожрать? Увольте!
   Все вышеперечисленные и пять других рас были отринуты мной по причине невозможности привлечь их чем-то, кроме денег, а деньги, как известно, верность не гарантируют. Я уже хотел просто остановиться на отрядах наёмников. Банта с ними, заплатил, поставил задачу и будь, что будет или обратиться к Джаббе, но тут наткнулся на ещё одну вкладку в датападе.
   Кали и калишцы. Раса воинов немногим уступающая знаменитым и воспетым в сагах мандалорцам. Кали и калишцы, в голове забрезжили искорки узнавания, что-то знакомое, задевающее порванные струны памяти. Что-то, где-то я о них слышал, причём в прошлой жизни. Решив не насиловать мозг, я вывел собранную Неаро и Гораном информацию на широкий голоэкран.
   Планета Кали, находящаяся во Внешнем кольце на границе района Кадок более ста лет назад была оккупирована насекомоподобной расой ям`рии. Ненавижу жуков, вечно жрущие создания. Так и здесь, промахнувшись с ресурсами, так как Кали оказалась на них не богата, жуки стали жрать аборигенов. Последние, естественно, с долей завтраков и обедов не согласились, начав убивать захватчиков где только можно и нельзя. От участи быть разделанными на фрикассе мечами Лиг - традиционным оружием калишцев, жучар не спасало даже техническое превосходство. Неудивительно, что оккупантам настучали по жвалам и вышвырнули с планеты, продолжая жёстко зачищать ранее ими захваченные миры. Сообразив, что им грозит тотальный килдык и заручившись поддержкой Торговой федерации, жуки ломанулись в сенат. Деньги и связи решают многое, вот и здесь они сыграли не последнюю роль, вывернув ситуацию наизнанку. Сенат вступился за жуков, дополнительно назюкав джедаев на подлых обидчиков белых и пушистых ям`рии. Итог закономерен, Кали ободрали как липку и загнали в долговую яму, наплевав на столетие геноцида жителей планеты жуками и грозящий калишцам тотальный голод. Грубо говоря, Кали устроили показательную порку.
   Кали. Как интересно. Название планеты созвучно с именем богини. Кали - яростная форма Парвати, тёмная Шакти и разрушительный аспект Шивы. Богиня-мать, символ разрушения, она разрушает невежество, поддерживает мировой порядок, благословляет и освобождает тех, кто стремиться к познанию. Если говорить до предела упрощённо и отметая кучу иных значений и приписываемых богине черт, аспектов и свойств, мы затронем одно из воплощений Кали - это смерть. Попахивает знамением, не правда ли? Стоит ли пропускать подобные совпадения мимо ушей? Не думаю.
   Кали и калишцы. Мне есть, что предложить им, кроме денег. В моих силах организовать поставку продуктов на планету, избавив население от голода, тем более не так много этого самого населения осталось в живых после столетия непрекращающихся войн и инспирированного Сенатом голода. Если верить справке Горана и Неаро, а не верить представленным доказательствам я не имел права, ежедневно на планете от недоедания умирали десятки тысяч разумных, что являлось огромной утратой для нескольких миллионов калишцев.
   Я долго сидел перед экраном, размышляя. Конечно, мной двигал сугубо меркантильный интерес, зато очистке кармы поможет доброе дело и на том свете оно непременно зачтётся.
   Через сутки "Шая" взяла курс к границе района Кадок. До вылета я успел закупить гору продуктов долгосрочного хранения, забив ими трюмы двух "Барышников". Согласится или нет командующий Кимаен джай Шилал работать на меня или нет, я в любом случае разгружу суда на планете, передав еду нуждающимся. Думаю, калишцы оценят жест доброй воли. Кроме продуктов командующего должно заинтересовать предложение организовать ЧВК - частную военную компанию. Джабба обещал оказать содействие в регистрации за жалкие пятьдесят миллионов в любимой валюте. Скажете в галактике разных ЧВКашек и так, как блох на шелудивой собаке? И вы окажетесь правы, но я не зря делаю ставку на командующего Шилала. Его армию отличает жёсткая, я бы сказал жестокая дисциплина и завидная спаянность. Честно говоря, ваш покорный слуга не полководец, но оценить чьи-то воинские таланты он в состоянии. Работы у военных компаний навалом, особенно на внешних границах секторов, так что мы имеем большой шанс откусить свой кусок пирога с общего стола, а там и Кали с долгами расплатится, и я профит поимею. Деньги должны делать деньги, а ЧВК - это инвестиция в долгосрочную перспективу, учитывая грядущий всегалактический шалман с войной клонов. Вложив пятьсот миллионов или миллиард сейчас, я получу триллионы через десять лет. Не буду загадывать, успею ли я ими воспользоваться, мы ведь ведём речь о перспективе, но отдача и без клонов с сепаратистами обещает быть жирной. Хорошо иметь инсайд!
   Первыми на поверхность Кали опустились и приступили к разгрузке суда с продуктами. Препятствий ненавистным торговцам не чинили, так как я заранее связался с командующим, сообщив ему о цели визита и скинув свои предложения.
   Командующий - высокая, около двух метров, краснокожая гуманоидная рептилия, вперил в меня взгляд желтых глаз с узкими вертикальными зрачками. Даже за сотни парсек в нём чувствовался стальной стержень и железная, несгибаемая воля. Поборовшись взглядами и признав ничью, мы поприветствовали друг друга.
   - Так значит ты и есть тот лорд, который ухватил торговцев за живое? Галактика слухами полнится, - поправив перевязь с мечом Лиг, заложил руки за спину Шилал.
   - Вы преувеличиваете мои заслуги, командующий. Хватать я предпочитаю женщин, а торговцам наступать... На живое, так сказать, - грубый плоский юмор пришёлся калишцу по душе. - Они после этого делаются сговорчивей.
   - Скажи, лорд, ты свою зубочистку на поясе для красоты носишь или в зубах поковыряться? - провоцируя меня на гнев, высокомерно усмехнулся Шилал.
   - В зубах поковыряться, - обнажил клыки я. - Снесу тебе башку и поковыряюсь в твоих зубах. Как раз пары для коллекции не хватает.
   - У нас нет денег заплатить за продовольствие, - прямо сказал калишец, сверкнув глазами. Зрачки на жёлтом фоне превратились в две тонких вертикальных линии. - Что тебе нужно на нищей планете, лорд? Какого ситха тебя принесло к нам?
   - Разве я веду речь о деньгах? - материализовав кинжал и лениво вращая его в руке, пожал плечами я. - Продовольствие можете раздать нуждающимся, я не возьму за него ни датария. У вас, командующий, есть товар, который намного ценнее денег.
   - О, и что это? Почему я об этом не знаю?
   - Не что, а кто, командующий. А насчёт того, что не знаете, уверяю вас, вы его прекрасно знаете.
   - Да?
   - Да. Это вы, командующий, и ваша армия. Не сочтите за труд и ознакомьтесь с моими предложениями, думаю, вам понравится. И ещё командующий, хоть вы ценнее денег, но не ценнее чести. К моему прилёту прикажите подготовить круг, я страсть, как хочу поковыряться в ваших зубах своим мечом. Или вы побоитесь один на один выйти против меня?
   - Ха! Ха-ха-ха! - рассмеялся калишец. - Взаимно, лорд.
   Кивнув кому-то за пределами площадки голосвязи, калишец отбился.
   - Это было безрассудно, шеф, - Горан дождался, когда пустующее кресло второго пилота примет меня в объятия.
   - Это было необходимо, - возражение перебил шелест подголовника и звук включившегося встроенного в спинку кресла массажёра. - Ты с Неаро сам составлял психологический портрет командующего, поэтому его реакция ожидаема. Вспомни о его любви к торгашам.
   - Любви? - округлил глаза пилот.
   - Любви. Ты сомневаешься? Дай калишцу неймодианца и тот задушит его в объятиях. Медленно и со вкусом, чтобы насладиться каждым мгновением и каждой каплей жизни, утекающей из глаз гадского отродья, - до нас с Гораном донеслись смешки Мика-стрелка и Рэга-забрака, развесивших уши.
   - Если рассматривать с этой точки зрения, то конечно, - признал очевидное Горан.
   - А теперь представь "любвеобильного" воина, мечтающего раздавить скопом всех торгашей, которому приходится вести дело с хуманом, активно якшающимся с объектом его вожделенных грёз, к тому же ему ничего неизвестно о нём, кроме того, что он каким-то образом сумел взять неймодианцев за гланды и продолжает крутить с ними мутные дела. Какие варианты действий у прямолинейного вояки? Парни, помогите командиру. Давайте-давайте, подключайтесь к процессу.
   - Раскачать ситуацию, спровоцировав собеседника и проследить за его реакцией, - развернулся к нам Рэг. - Ужалить и отступить, отдав инициативу, а затем работать от обороны, выявляя слабые места.
   - Бинго! В точку! - прищёлкнул пальцами я. - Именно так Шилал и поступил. Ужалил и получил возможность составить мнение о противной стороне.
   - Ты действительно хочешь отрубить ему голову? - Горан вызвал дроида-стюарда и заказал каф на всех присутствующих.
   - И в мыслях не было, но мечами позвенеть придётся, язычок у командующего слишком острый. Надо бы чуток укоротить.
   - Будь осторожен, шеф, - Горан подхватил с подноса чашку с горячим напитком, развернувшись, дроид покатил ко мне, - по слухам, Гривус виртуозно владеет мечом лиг, сняв им не одну сотню голов.
   - Стоп! Как-как ты его назвал? - паззл сложился. Вот откуда тлели угли памяти в моей многострадальной голове! Гривус! Знакомый персонаж, только сейчас рептилоидный гуманоид ничем не напоминает знаменитого киборга. Стоит или нет приложить усилия для предотвращения незавидного будущего для самого жестокого генерала будущих сепаратистов? Стоит, пожалуй. Калишец мне по-человечески понравился.
   - Гривус, если верить непроверенным слухам. Командующий калишцев взял себе это имя после одного трагического случая, связанного с гибелью любимой жены.
   - Почему эта информация отсутствовала в докладе?
   - Я не счёл нужным включать в него непроверенные данные, - легко отмахнулся пилот, прикладываясь губами к чашке.
   - В следующий раз включай отдельной сноской, лишним не будет, - не стал я заострять внимание и демонстрировать свой интерес к обсуждаемой личности.
   Гривус, надо же! Что ж, посмотрим из какого ты теста слеплен...
  

*****


  
   - И как вам площадка, лорд? - осклабился Гривус, приглашающим жестом левой руки, которой он не придерживал меч, предлагая мне осмотреть ровный, без единого камушка пятак земли, подготовленный для поединка. - Нравится?
   - Обожаю красный песок, - присев на корточки, я растёр в ладонях перемешанный с крупным песком красный суглинок. Впрочем, песок в также отливал цветами от светло-розового до насыщенного пурпура.
   - И чем же? - участливо поддержал беседу калишец.
   - Крови не видно, - вернул я ему клыкастую улыбку. - К барьеру, генерал, как говорят у меня на родине.
   - К вашим услугам, лорд, - генерал обозначил нечто вроде полупоклона и взмахнул рукой. Десятки извошра - воинов-калишцев, бурнусами на головах и свободными одеждами неуловимо напоминающие нечто среднее между гуркхами и афганцами, печатая шаг, выстроились по кругу. Командир в красном бурнусе отдал команду на гортанном наречии, извошра извлекли из-за спин широкие блюда энерго-силовых щитов, которые после активации источников энергии превратились в ростовые индивидуальные экраны.
   - Арх! - отдал команду командир, отступая за спины воинов, которые синхронно воткнули нижние энергетические кромки в землю, оградив площадку сплошным мерцающим барьером.
   Уважительно кивнув противнику, я сбросил плащ и табард, оставшись в обтягивающем комбинезоне родовых цветов Слизеринов. Напоминая изображённого на груди василиска, вставшего в атакующую стойку, змеёй зашелестела серебристая сталь извлекаемого из ножен клинка.
   - Хорошая зубочистка, - поддел меня Гривус, надевая на лицо маску из черепа мьюмуу - местного хищника, которая сразу сделала его похожим на каноничного киборга. Скинув плащ, он обнажил меч Лиг.
   - А ты своей железякой рыбу разделываешь? - не остался в долгу я.
   Крутанув в руке клинок, калишец сделал длинный шаг к центру круга и застыл в нем статуей, приглашая меня начать бой, на что получил в ответ издевательскую усмешку. Не знаю, какие стили фехтования и манеры движения применительно к Земле практикуют аборигены Кали, но мне ближе испанская, когда движешься по кругу, а не французская - линейная, то есть вперёд и назад. Стрельнув солнечным зайчиком, отражённым от лезвия меча в желтый глаз Гривуса, я медленно потёк влево, заставляя противника поворачиваться лицом к местному светилу.
   Сверкнув желтыми глазищами, противник переступил с ноги на ногу, вынужденно поворачиваясь следом за мной. Его родственник ятягана принялся ловить свет широким лезвием, намекая, что хозяин меча достойно оценил уловку с солнечным зайчиком, пытаясь теперь подловить меня. Хочу немного остановиться на калишском мече. При ближайшем рассмотрении Лиг - это колюще-режущее и рубяще-режущее холодное оружие с длинным однолезвийным клинком. С ятаганом меч роднил двойной изгиб с заточкой на вогнутой стороне и даже расширение к острию было не столь уникально. Имелись у турок и такие мечи, но в отличии от земного собрата Лиг Гривуса обладал заточкой на обратной стороне острия и на это требовалось обратить пристальное внимание, так как противник мог полоснуть внутренней стороной при возвратном движении.
   Резко остановившись, я шагнул право, глаза за костяными глазницами маски опасно прищурились, в ментале же царило арктическое спокойствие. Калишец прекрасно контролировал себя, держа эмоции в ежовых рукавицах. Все его подначки и подколки были всего лишь игрой, призванной вывести меня из душевного равновесия.
   Затормозив на полушаге, я опять двинулся влево, Гривус нетерпеливо притопнул, в ментале пахнуло тщательно удерживаемым раздражением. А что ты хотел, касатик, я внимательно прочитал всё, что смог накопать в галанете о жуках с их тактикой в, скажем так, рукопашных схватках. В отличие от них, лезущих на рожон в попытке проткнуть врага острыми концами передних лап, я очертя голову под ятаганова родственника бросаться не намерен. А вот ты, мой дорогой, привык сражаться с вонючими "насекомышами" и тактика, осторожничающего разумного, тебя невероятно злит и раздражает, тем более ты никак не можешь понять, чего ожидать от человека, использующего столь же архаичное оружие, как и твоё.
   Не знаю, как и чему учили Гривуса, меня Кощей наставлял одному базовому постулату: любой поединок, будь он на мечах, ножах или дуэль на волшебных палочках - это сражение двух логик, остальное на заднем плане. Кощей, съевший на данном поприще не одну собаку, справедливо упирал на то, что в дуэли или поединке всегда участвуют, как минимум, два мыслящих существа и каждое имеет свой взгляд и свою логику боя, которые определяют его действия и поступки.
   Я вновь остановился, качнулся вправо-влево и продолжил хождение по кругу, пальцы Гривуса напряжённо сжали рукоять меча. Штришок маленький и вроде не показательный, но только вроде. Если я правильно просчитал логику оппонента, тот привык к прямолинейным схваткам, и меня он тоже пытался вызвать на прямое столкновение своими "колючками", слетающими с языка. Лисьи хороводы ему оказались не по нраву, что требовалось доказать. Ничего, братец, сейчас в твоих шаблонах наделают дырок и порубят на куски... или в моих, что тоже имеет право на жизнь. Я ведь не дурак. Понимаю, что гордый генерал, привыкший побеждать врагов в бою, от абы кого помощь не примет. Не после того, как его победили интригами с использованием джедаев. Приняв продовольствие, он проглотил личную гордость ради жителей Кали, перед этим наступив своей лебединой песне на шею, но вести переговоры согласится только с равным разумным, тем более, если этого разумного равным признают его воины, прошедшие не одну битву плечом к плечу с генералом. Так что наш поединок является неким способом или методом уравновесить друг друга в глазах калишцев и Гривуса в частности. Ни больше, ни меньше.
   На следующем подшаге я резко качнулся вперёд, выстрелив остриём клинка в направлении правого бедра калишца. Сверкнув белорыбицей, меч противника мягко отвёл моё оружие в сторону, впрочем, я только обозначил укол, мгновенно возвращаясь в изначальную стойку. Гривус не раскрылся и ошибки с шагом навстречу не допустил. Жаль. Знаете, реальный бой на мечах совсем не похож на кинематографические сцены. На экране бой чаще всего изображают примитивно-условно. Противники там обычно без устали скрещивают клинки до тех пор, пока один из них не вспомнит, что врага можно просто ткнуть в область сердца или печени. Для постановки главное что? Правильно - эффект! И чем бой эффективней и пафосней, тем лучше. Звон, треск, летящие от мечей искры. Напряжённые мышцы и яростные рожи бойцов. В жизни всё иначе. Нет ни искр, ни вздутых жил и напряжённых бицепсов-трицепсов, мечи встречаются друг с другом аккуратно, чаще всего плоскостями, а не лезвиями, которые могут банально затупиться и выщербиться. Надеяться, что твой меч выкован из лучшего металла и перерубит клинок противника банально глупо. А если не перерубит? А если враг зацепится за выщербину на твоём клинке и тот вылетит из руки вследствие резкого поворота меча противника? Эти "если" можно перечислять бесконечно, как и ходить по кругу. Я, который раз остановившись, вытянул шею и округлил глаза, увидев что-то необычное за спиной Гривуса. Почувствовав неладное, калишец занервничал, скосив глаза в сторону...
   Дзинь! Почти мелодично столкнулись наши клинки. Генерал успел среагировать на молниеносный выпад, но чего он не ожидал совершенно, так это дополнительного подшага дуэлянта и выстрелившей в его голову левой руки. Мой кулак врезался в челюсть калишца чуть позади костяной маски, которая, как я узнал, ранее принадлежала отцу генерала. Ломать памятную Гривусу вещь мне казалось неправильным. Ещё один шаг и я чуть не отбил правый локоть о локоть противника, поставленный им инстинктивно для защиты живота. В следующий миг мы замерли в клинче, а бойцы за силовыми щитами дружно выдохнули, пожирая взглядами кинжалы: один у шеи их обожаемого генерала, второй напротив моей печени. Откуда взялись эти острые предметы вопрос вторичный. Под повторный дружный вздох мы слитно отшагнули назад, убрали оружие и поклонились друг другу, как равный равному.
   - Это было познавательно, - первым нарушил молчание я.
   - Давно меня не макали мордой в дерьмо, - снимая маску, более грубо высказался Гривус.
   - Есть вопрос, - сказал я, изобразив движение кистью в приёме, котором Гривус блокировал мой первый выпад.
   - У меня тоже, - усмехнулся генерал.
   - Тогда предлагаю выпить.
   - Поддерживаю, - не стал мяться калишец.
  

*****


  
  
   - Ты не пользовался Силой, почему? - замахнув далеко не первую порцию местного пойла, Гривус насадил меня на острое жало взгляда. - Если верить слухам чистоплюйством ты не страдаешь...
   - Поединок должен быть честным, - я опрокинул в себя вонючую гадость. - Убить легко. Трудно сразиться честно. И нет, я не джедай и к их Ордену не имею отношения.
   - Зачем мы тебе нужны?
   - Мне нужна помощь в решении некоторых вопросов, вам нужна помощь в решении ваших проблем. Всё просто. У тебя есть армия, но нет денег купить продукты и возможности их заработать. У меня есть деньги с продуктами и предложение по найму. Те корабли, которые вы заканчиваете разгружать, являются разовой акцией, моя компания не входит в Сенатский фонд и благотворительностью не занимается. Считай их данью уважения, тем более это действительно так, без второго дна. Не смотри на меня так... Вы не сломались и выстояли за сто лет оккупации, сполна наваляв жукам - это достойно уважения. Я прилетел не с подачкой, а предлагаю заработать.
   - Хм, - ухмыльнулся Гривус, - предложение более, чем заманчивое, тем более по профилю. Ты ведь и сам в накладе не останешься, так?
   - Естественно, - не стал отпираться я, - я похож на идиота, швыряющегося деньгами направо и налево?
   - У меня практически нет кораблей, Республика забрала их в счёт контрибуции. Так, пара развалюх.
   - Будут корабли, отсутствие флота не существенно.
   - Я и мои воины не будем работать на хатта, - безапелляционно отрубил генерал.
   - Ах, вот что тебя смущает, - рассмеялся я. - Возможно для тебя, Кимаен джай Шилал по прозвищу Гривус, следующая новость будет откровением - я тоже не работаю НА хатта, только на самого себя, НО... но мне приходится работать С хаттом. У нас взаимовыгодное сотрудничество. Улавливаете разницу, генерал?
   Гривус надолго задумался. Его можно было понять. С одной стороны Кали, с другой стороны Республика, снизу злобные соседи, не простившие поражений, сверху непонятный субъект с хаттами на загривке, со слишком заманчивым предложением, которое пусть не решит всех проблем планеты, но даст ключ к их решению в будущем.
   - Пожалуй, я облегчу ваши моральные страдания с муками совести и заранее очищу честь, генерал. Дабы Кали не оставалась беззащитной, можно организовать на ней учебно-тренировочную базу предлагаемой ЧВК, под сурдинку приписав к ней несколько боевых кораблей или целую эскадру, а уж сколько войск вы на ней будете тренировать под эгидой компании - не сутулой республиканской собаки дело. Собаки лают, караван идёт. Тем более база прикроется планетарным щитом с батареей ПКО. Согласитесь, глупо тащить всю вашу армию на Татуин и дразнить республиканских ранкоров хаттским хвостом, а щит и противокосмическая оборона являются общепринятой практикой на базах военных компаний. Возмущающимся республиканским инспекторам вы сможете смело тыкать в то, что не являетесь владельцем военной компании и не вы устанавливаете правила, а начнут они разевать пасть и устраивать вселенский хай, мои адвокаты быстро заткнут им рты кипами бумаг и насуют встречных исков.
   - Лорд, вам говорили, что вы хуже демона соблазна? - оглянувшись назад, Гривус требовательно ткнул когтем в крышку стола, расторопный адьютант за его спиной моментально выставил вторую бутылку горячительного.
   - Случалось, - удовлетворённо улыбнувшись, откинулся на спинку стула я. - Так каков будет ваш положительный ответ?
   - Лорд Слизерин, - едва ли не впервые за всё время переговоров меня уважительно поименовали по фамилии. Прогресс, однако! - Вы должны понимать меру ответственности, которую я взваливаю на себя за всю планету. Да, скрывать не буду, я согласен с вашим предложением, но нужно засвидетельствовать договор в Храме предков на Абесми и получить благословение Вечной Воительницы. Да, калишцы пойдут за мной, но я не горю желанием разгневать богов, вляпавшись в очередную авантюру.
   - Не беспокойтесь, генерал, я с уважением отношусь к вашим традициям и готов принести на алтаре клятву, что не держу за душой злого умысла и не планирую ничего, выходящего за рамки договорных обязательств. Опережая возможные вопросы, скажу, что я верю в богов и божественные силы.
   - Что ж, помолитесь тому, в кого верите и приведите мысли в порядок, - встал из-за стола Гривус, - вечером мы вылетаем на остров Абесми.
   На "Шае" меня встретили, как победителя, только на руках не качали и к потолку не подкидывали. Больше всех радовался Горан, а на вопрос о причинах весёлого настроения мне был дан ответ, что командир ранкоров с удовольствием скинет с себя на Гривуса обузу по организации штурмовых, десантных и пехотных подразделений. За власть Горан не держится, поэтому готов поделиться ею с хорошим разумным, знающим с какой стороны браться за данную непосильную ношу.
   - Шеф, ты реально согласился закрепить договор с Гривусом в храме богини Смерти? - сгорая от беспокойства, спросил меня Рэг, почесав полированные рожки на макушке.
   - В храме Смерти? - удивился я.
   - Ну, ты даёшь, шеф! - всплеснул руками забрак. - Ты что не знаешь, кого калишцы называют Вечной Воительницей?
   - Теперь знаю, - хмыкнул я, опускаясь в кресло, пронзённый мыслью о провидении, которое привело меня на Кали. - Что ж, Миледи понравится новое имя.
   - Ты чего там бормочешь? - не понял Рэг. - Я на твой датапад скинул описания, почитай. Побывавшие в храме на Абесми едва ли не поголовно пишут о мистической жути, которую им довелось там испытать. Лично я ни за какие коврижки туда не сунусь, лучше самому петлю на шею накинуть.
   Отмахнувшись от Рэга, я включил датапад и принялся восполнять пробелы в знаниях о Кали и калишцах. Как оказалось, последние очень религиозны, что не являлось такой уж редкостью в галактике, как и культ поклонения умершим предкам, но если в большинстве миров вера в богов давно выродилась, превратившись в некую необязательную традицию, когда древними ритуалами в храмах развлекают туристов, то на Кали она играла одно из ведущих ролей в жизни общества. Калишцы реально поклонялись умершим предкам, строя в их честь храмы и проводя культовые обряды на более или менее крупном захоронении.
   Самым священным местом планеты считался остров Абесми, находящийся в море Дженуваа единственного океана Кали. Именно на Абесми расположен главный Храм, и именно оттуда предки калишцев возносятся на небо, а пройти путь между мирами живых и мёртвых им помогает Вечная Воительница, встречающая души всех воинов, отдавших жизнь за Кали и калишцев. В практике жителей планеты было обожествление национальных героев и почему-то не сомневался, что по прошествии определённого времени на Абесми появятся храмы, посвящённые Кимаену джай Шилалу по прозвищу Гривус, он и сейчас числится едва ли не в статусе святого.
   В назначенное время за мной прибыл генеральский шаттл, и мы вылетели на Абесми для проведения культового обряда закрепления клятв и подписания договора о создании ЧВК. За всю дорогу Гривус не проронил ни слова. Молчал он и когда мы поднимались по вырубленной в скале лестнице к нависающему над морем тёмному куполу храма, лишь бросал на меня заинтересованные взгляды, удивляясь блаженной улыбке, то и дело наползающей на моё лицо.
   Скажите, как тут не улыбаться, когда чуть ли не каждый камень острова дышал знакомым УЗНАВАНИЕМ? Конечно, при всей намоленности места оно даже в тысячной доле процента не могло сравниться с чертогами Миледи, но здесь, не напрягаясь и не впадая в транс, я впервые ощутил Её незримое присутствие.
   Местное светило медленно уползало за горизонт, подножие Храма накрыл мрак, а его купола утонули в сумраке, который едва-едва разгоняли многочисленные масляные светильники и факелы в фигурных факелодержателях. Стоило нашей группе подойти к высокой двустворчатой каменной двери, как по ушам ударили плывущие из тёмных глубин звуки невидимых гигантских тамтамов. Отразив красные отсветы светильников от полированных обсидиановых вставок, двери бесшумно отворились, и я шагнул под купол циклопического культового сооружения. Позади меня Гривус шумно втянул воздух ноздрями, остановленный тенями, которые потянулись ко мне со всех углов Храма. Воздух вокруг начал стремительно остужаться, а тени, сбившиеся в кучу, обретать плотность и объём, превратившись в высокую фигуру в саване.
   - Миледи. - опустился на одно колено я, оставляя на каменной плитке морозный узор. Тень качнулась, моего восприятия коснулся легкий колокольный перезвон довольного смеха. Богиня не смогла пробиться в иную вселенную, но присутствие в эмосфере обозначила. Стремительно проваливаясь в транс, я пытался дотянуться до Миледи, коснуться её хоть пальцем, но только бессмысленно пялился в недоступную тень, от которой ощущалось глубокое сожаление, приправленное надеждой на встречу. Прозвенев хрустальными ледяными колокольчиками, Миледи Смерть сумела донести до меня, что сообщит родным о том, что я жив. Да-да, я не секунды не сомневался, кого богиня использует в роли доброго вестника...
   - Я скучаю, - причём я сам не мог определиться, по ком больше: по жёнам и родным или по встречам с Миледи. Снежинка тоскливой печали коснулась моей щеки и развеялась. Богиня покинула Храм.
   - Что это было? - выдохнув пар изо рта, Гривус захрустел сапогами по ледяной корке, покрывающей пол вокруг меня в радиусе пяти метров.
   - Моя богиня ответила на мой зов, - не оборачиваясь, ответил я.
   - Твоя богиня?!
   - У неё много имён. На разных планетах и мирах разные. Вы её называете Вечной Воительницей, я предпочитаю звать богиню Миледи.
   Жрецы, Гривус и сопровождающие генерала калишцы в изумлении уставились на меня. Внезапно немая тишина разорвалась хриплым лающим треском - генерал самозабвенно засмеялся, хлопая себя по бокам и животу.
   - А я... А он... - хрипел Гривус, не обращая внимания на замершую в ступоре публику в церемониальных нарядах. - Ох, давно меня так не удивляли, очень давно.
   Стоит ли говорить, что предки благословили договор? Мои счета похудели на пятьсот миллионов, а Гривус, получив финансирование, рьяно взялся за дело, бешеным шершнем мотаясь по галактике. Верфи и заводы "Сиенара" получили большой заказ, вытянувший компанию из финансовой ямы, в которую она было начала скатываться на фоне всеобщей демилитаризации, наступившей после Набуанского кризиса. Несколько тысяч отборных извошра под командованием полковника в красном бурнусе вылетела со мной на Татуин, сформировав силовой костяк департамента безопасности в дополнение к полицейским, которых нам посчастливилось нанять перед открытием курортно-развлекательного комплекса. Гривус и Горан быстро нашли общий язык, распределив между собой обязанности. Грубо говоря, калишец не покушался на отряд наёмников, "ранкоры" не вмешивались в дела формируемой генералом эскадры.
   Через неделю после моего отлёта с Кали на планету прибыл Председатель Межгалактического банковского клана. Неясно какие цели преследовал господин Сэн Хилл, но ему пришлось убраться обратно несолоно хлебавши. Генерал выскользнул из загребучих ручек банкиров и их хозяина, так как планета выбралась из затянувшегося продовольственного кризиса и законных рычагов давления на Гривуса у них не осталось.
  
  
   Риста.
  
   Что я могу сказать о планете Риста - приятный мирок на границе Мандалорского сектора, вращающийся вокруг жёлтого карлика, напоминающего родимое Солнышко. К тому же и сама планета не очень отличается от старушки Земли, если взять её за единицу, то Риста по всем характеристикам превосходит наш голубой шарик на единичку после запятой, если не считать площадь суши. Континентов на планете всего три, да и разумных на ней проживает немногим более миллиарда. Наиболее заселён центральный, самый большой континент, на оставшихся двух производство организовано вахтовым методом, на два материка наберётся всего полтора десятка городов, напоминающих одноэтажную Америку за высокими крепостными стенами, защищающими жителей от диких обитателей джунглей и саванн.
   Основную массу населения составляют хуманы - где-то под восемьдесят процентов, они, можно сказать, титульная раса. Оставшиеся два десятка процентов между собой делят твилеки, тогруты, забраки и прочие, родственные людям обитатели космической Ойкумены. Нет-нет, я не в коем случае не намекаю, что планетой правят закоренелые видисты, просто так исторически сложилось, миграционные волны, захлестнувшие дикий, жадный до жизни мир, в основном состояли из хуманов, они же, по большей части, осели на благодатной планете, остальных занесло сюда гораздо позже.
   Мир не то, чтобы беден, если ориентироваться на количество жителей, но и не богат, так, крепкий середнячок по меркам Внешнего кольца. Относительно развитая промышленность с сельским хозяйством позволяют аборигенам не зависеть от внешних поставок, а довольно-таки приличные силы самообороны, считай планетарная армия, отбивают аппетит у всех джентльменов удачи, мечтающих поживиться рабами и другими богатствами мира. Сто тысяч наземных войск и около ста пятидесяти тысяч во флоте надёжно охраняют покой граждан Ристы - это не считая сил охраны правопорядка, численность которых колеблется около двух миллионов штатных единиц персонала. По галактическим меркам мир не то, чтобы милитаризированный, но зубастый. Для современной галактики это довольно серьёзные войска для заштатной планетки, ведь полиции раз плюнуть переквалифицироваться в армейские подразделения. Впрочем, памятуя галактическую историю, для создания и поддержания армии на Ристе были все предпосылки. Мандалорцы под боком с их крестовыми походами, ситхи, завоеватели и пираты различных мастей и прочие прощелыги, охочие до чужого добра. Ристе одновременно повезло и не повезло оказаться на перекрёстке нескольких региональных и секторальных гипермашрутов, имевших выход к Хайдианскому пути, так что им сама Сила велела держать бронепоезд на запасном пути. Вроде и мирок не велик, но сто лет назад армия самообороны Ристы хорошенько всыпала трандошанским пиратам и "вольным баронам" тех же кровей, которые ничтоже сумняше решили поживиться хабаром и дуваном на планете. Тысячи пиратов потом лет двадцать, пока не передохли от изнурительного труда, отрабатывали грехи на рудниках, приписанных к Коллегии исполнения наказаний Планетарного Правительства. После оглушительного разгрома ни одна пиратская лоханка не совалась в планетарный сектор, контролируемый ВКФ (военно-космический флот) Ристы.
   По меркам развитых миров флот не так велик: всего лишь десяток линкоров, три десятка фрегатов и столько же патрульных кораблей, но все это невеликое богатство постоянно обновляется, модернизируется и оснащается по последнему слову техники, причём боевые корабли доводятся до ума на собственных строительно-ремонтных вервях, расположенных на орбите газового гиганта - шестой планеты местной солнечной системы. И пусть здешняя промышленность не могла похвастать стапелями, на которых клепаются линкоры с крупными судами, зато она великолепно пекла пирожки истребителей, бомбардировщиков, штурмовиков и десантных судов, причём за недорого. Чуете, откуда и куда ветер дует? Правильно, последнее обстоятельство и стало причиной нашего личного визита в офисы местных фирм. А началось всё с Гривуса, который наткнулся в галанете и надолго залип в каталоге продукции "Риста милитари". Боевого генерала сказочно вдохновил прайс с ТТХ предлагаемого товара. Возбудившись аки молодой ранкор на выгуле, он прискакал ко мне белым козликом и закружил вокруг, пытаясь насадить на рога и выбить дополнительное финансирование на понравившиеся "игрушки".
   Забрав у калишца датапад с документацией и отправив его восвояси, чтобы не бодался и не мельтешил перед глазами, я погрузился в суть вопроса. Почитал, оценил и согласился с мнением генерала. Надо брать. А что, ничего так, очень даже ничего. Если верить изображенному на экране, ребятки с окраины галактики предлагают и адаптируют под любую гуманоидную расу кораблики ничуть не уступающие куатским и сиенарским аналогам, только без накрутки на знаменитый лейбл. Да, производство в сравнении с общепризнанными грандами почти кустарное, да, паровозы обрабатываются напильниками и полируются плевками с бархоткой, но выпускаемые местными Кулибиными боевые машинки оказываются столь же практичны, надёжны и просты в обслуживании, как старые добрые топоры. Куату и Сиенару не грех было бы поучиться у местных изобретателей, практически на коленках создающих шедевры. Инженеры Ристы творчески подошли к процессу создания военной техники, переработав мандалорское и ситхское наследство, дополнительно заполировав его образцами времён Руусана. Местные корабли максимально унифицированы, многие узлы и агрегаты на них взаимозаменяемы, что в разы облегчает и упрощает обслуживание и ремонт техники.
   Короче, не растекаясь мыслью по древу, я поскрёб по сусекам, насыпав в лукошко пятьдесят миллионов хаттских денежек и отправился с Гривусом на Ристу. Честно признаюсь, не усидел на месте, тем более космос тянул с непреодолимой силой, маня перемигиванием звёзд и цветных полос на чёрном фоне во время прыжков. Да и чего скрывать и врать самому себе, мне чертовски хотелось посетить как можно больше планет. Прямо какая-то мания образовалась. К тому же нашлась ещё одна причина побывать на планете. В дополнение к датападу калишца на мой рабочий стол лёг его собрат в дюрапластовом корпусе, подсунутый расторопным Неаро, успевшем покопаться в информационном океане.
   На новом носителе информации обнаружилась интересная подборка по курортным комплексам Ристы, которые располагались по берегам тропических океанов и морей, но не это было в них главное. Изюминка крылась в досье на троих хуманов. Ухоженная леди бальзаковского возраста и два джентльмена в самом расцвете сил. Мой главный разведчик, сунув кому-то денюжку, раскопал прелюбопытные материалы на оных личностей. Отмеченная твилеком троица, так и тянуло присвоить ей эпитет "святая", являлась основателем санаторно-курортного кластера, с нуля возведённого на тропических атоллах одного из южных морей. Но как часто случается в жизни, стоило их детищу начать приносить прибыль, сразу нашлись те, кому деньги оказались нужнее. Сначала доброхоты подгрёбли финансовые потоки под себя, оттеснив хозяев на задворки, а затем лишили их собственности через суды. В процессе смены собственности новые владельцы не брезговали ничем, действуя в лучших гангстерских традициях - угрозы, подкуп, шантаж, захват заложников и прочие милые сердцу захватчиков вещи, включая рейдерские захваты отелей. Несчастная троица чуть не разорилась на адвокатов, не вылезая из судов, оспаривая в них многочисленные иски и оплачивая бесконечные штрафы, сыплющиеся из контролирующих органов от купленных с потрохами инспекторов. Войну основатели проиграли. Апеллирование к планетарному правительству ни к чему не привело, жалоба, ушедшая республиканским юстициарам утонула в болоте рассмотрений, согласований и чиновничьего произвола. Нужные люди ждали, когда им "подмаслят", но у жалобщиков элементарно не осталось средств на взятки.
   Внимательно изучив досье, я подумал, что грамотные администраторы мне совсем не повредят. Пока компания друзей и единомышленников подавлена и не знает, за что хвататься, надо хватать её саму. Видимо твилек размышлял в аналогичном ключе. Что ж, меня бесконечно радует, что головы у нас работают в унисон, от этого повышается эффективность умственного труда. Впрочем, не стоит забегать вперёд, вдруг господа, на которых мы с Неаро положили глаз, откажутся от заманчивых журавлей на задворках галактики, предпочтя ощипанных синиц на родине. Не хотелось бы давить на них внушением, тем более господина Дагрона Рида твилек прочил себе в заместители, а людям его профессии ох как необходим ясный ум, чистые руки, горячее сердце и холодная голова. Ничего не могу сказать относительно чистоты рук, но холодная голова и горячее сердце у господина Рида наличествовали там, где им положено. Помните я упоминал о заложниках? Так вот, в их печальной роли пришлось выступить семье нашего героя, и в той непростой ситуации он не потерял голову, сумев выкрутиться практически без потерь, освободив жену с дочерями из плена. Руки там определённо замазались в крови, но голова осталась ясной. Силы правопорядка могли сколько угодно вытаскивать из морозильников в морге тела террористов и трясти коробками с прахом неопознанных киднепперов, но предъявить обвинение Риду не получалось в силу отсутствия доказательств и следов, ведущих к нему. Рид догадался, что нападение на его близких всего лишь отвлекающий манёвр, исключающий его из рядов друзей, занятых отстаиванием бизнеса, ведь его таланты аналитика и оперативного работника могли сыграть существенную роль на главном фронте противостояния, но обстоятельства оказались сильнее дружной компании. Что ж, два администратора... Опять спешу... один администратор, ибо госпожу Данею Лим стоит закрепить за финансовым сектором. Женщина она пробивная, это её усилиями привлекались инвестиции на строительство курорта, и пусть с последним у меня всё в порядке и радужно, но деньги, как известно, любят счёт и не любят лежать без движения. Признаю, Данея не финансовый гений, зато считать она умеет. С ней и вторым господином можно и нужно поработать магией, аккуратно и незаметно обеспечивая лояльность с верностью. Всё верно - это не те дроиды. Зато о спине голова не болит, точнее о ноже в ней. В любом случае работа найдётся всем. Чего-чего, а работы у меня навалом, море, можно сказать. На зависть рабам на галерах - грести не перегрести.
   Упав Гривусу на хвост, и раскрутив оного на отдельную каюту, я загрузился на крейсер "Гозанти" и отчалил в дальние дали. Новый корабль, не то, что муха не сидела - краска не обсохла, радовал глаза интерьером, гиперприводом первого класса вместо штатной "троечки", модернизированным энергетическим реактором и усиленным вооружением с дополнительными четырьмя пилонами под управляемые ракеты и двумя орудийными башнями, в которых размещались счетверённые артиллерийские установки. В целом "Гозанти" производил неплохое впечатление - невелик, но для охранных и сторожевых функций самое оно, а наш так ещё кусач и ершист сверх всякой меры. Гривуса кораблик тоже радовал, хоть он и не показывал своих чувств, зато калишский экипаж ими фонтанировал во все стороны, любовно, с придыханием, оглаживая руками штурвалы и органы управления судна, которому присвоили гордое имя "Память предков".
   Практически весь полёт я не вылазил из каюты, отдав личное время работе и учёбе. Обложившись стопками датападов я часами вникал в бухгалтерскую отчётность. Стоило в глазах появиться безумной чехарде из прыгающих цифр, бухгалтерия уступала место короткой медитации и ученическим дисциплинам, которые преподавались в Куатском техническом университете. Прошу вас не удивляться, но очутиться во вселенной, на многие тысячелетия опережающей родной мир, и не почерпнуть знаний из кладезя её мудрости, будет сравни преступлению, за которое дядя прокурор пришьёт пять лет расстрела без права помилования. Куат лишь начало, осилю его, возьмусь за флотскую академию, осталось только решить какую - Корулагскую, Рейтальскую или Республиканскую на Корусанте. Везде есть свои нюансы и не на все специальности имеет смысл замахиваться. На многие факультеты не принимают заочников, а очно поступать, сами понимаете... Ладно, не буду загадывать, дурное это дело, существующий гранит науки ещё грызть и грызть, одна теория гиперпространства чего стоит, а физика высоких энергий, вообще, полный улёт! Эх, мама, роди меня обратно, Кощеюшка, где твои жалящие, стимулирующие головной мозг через нижние "девяносто"? Старик, ты будешь в шоке, но ты бы знал, как мне сейчас их не хватает!
   - Красавчик! - заглянул как-то ко мне Гривус. - Ты, твоё лордство, только на мостик не поднимайся и в кают-компанию не выходи, а то весь экипаж, глядя на тебя, по спасательным шлюпкам разбежится. Собирай их потом по всей галактике.
   - И тебе не хворать, - отхлебнув давно остывшего кафа и поморщившись, я, откинувшись на спинку кресла, пирокинезом подогрел напиток. Другое дело! - Что, реально настолько хреново выгляжу?
   - Ну, почему хреново, это с какой стороны посмотреть. Если применить тебя вместо оружия массового поражения, самое оно. Выставить перед неймодианцами во время сеанса связи, они сами от страха передохнут.
   - Понял, - сдвинул я датапады в сторону. - Сменим деятельность. Ты, твоё генеральство, как насчёт позвенеть мечами?
   - Всегда, - усмехнулся Гривус, ласково касаясь рукой навершия рукояти клинка на поясе. - Жду через пять минут в трюме.
   Перед финальным прыжком меня начали терзать непонятные предчувствия, дергая тревожные струны в душе и пробуждая паранойю. Прикинув хвост к носу, я поделился предчувствиями с генералом. Возможно, я перестраховываюсь и напрасно дую на воду, ведь опасности нет, по крайней мере интуиция о ней молчит, скорее говорит о какой-то встрече, но лучше перебдеть, чем всё остальное. Аналогичного мнения придерживался генерал.
   - Хорошо, - кивнув, серьёзно ответил Гривус, - мы утроим бдительность. Не удивляйся, твоё лордство, только полный кретин отмахивается от предупреждений форсюзера.
   - Да, на кретина ты не тянешь, - коряво отшутился я.
   И вот мы на Ристе. Космодром Атрона, столицы планеты, ничем не отличался от виденных мною ранее. Такое же дюрабетонное поле с диспетчерской башней, комплексом зданий обслуживающих служб на окраине и пассажирским терминалом с несколькими посадочными площадками. Выделив двоих бойцов для охраны тушки некоего лорда, генерал с десятком подчинённых умотал на лендспидере в офис "Риста милитари", где его уже ожидали подпрыгивающие от нетерпения менеджеры и владельцы компании. Заказ обещался быть крупным по местным меркам. Три сотни истребителей, двести бомбардировщиков и столько же штурмовиков заказывают не каждый день. Да что тут говорить - не каждый год! К тому же добрый рептилоидный гуманоид ещё тянет лапки к десантным судам, коих ему требуется пятьдесят штук. Как не уважить такого приличного разумного, да за его деньги? Отдадим и продадим всё что ваша душенька пожелает, желательно задорого, а наша душенька мечтает заполучить кучу ништяков задёшево, осталось найти удовлетворяющий обе стороны компромисс.
   Я специально не путался у калишца под ногами и дистанцировался от его дел, дав ему полную самостоятельность в процессе подбора военной техники, комплектования подразделений и организации учебной базы ЧВК. Надо сказать, что генерал очень ценил такой подход и пока ни разу не заставил меня пожалеть о нём. Гривус оказался очень принципиальным и въедливым. Он с пеной у рта бился за каждый пеггат и датарий, а передаваемую производителями технику принимал со всем тщанием, проверяя её до последнего винтика и дохлых паразитов за дублирующими изоляционными задвижками на вентиляционных шахтах. Заводские техники и приёмо-сдатчики Сиенара, Куатта и Кореллианцев начинали рыдать стоило им только услыхать, что корабль у них будет принимать осточертевший до печёночных колик дотошный и придирчивый калишец, который обожает пить кровь несчастных, тянуть у них нервы и тыкать носом в недоделки, требуя немедленного устранения оных на месте. Не дай боги что-нибудь пропадёт из ЗИПа, он же всю душу вытрясет и вытрет о неё грязные лапы! Зато руководство выше названных компаний потирало руки, мысленно вознося благодарственные молитвы высшим силам за возросшее благодаря въедливому заказчику качество сборки. Фабрикантам Ристы ещё только предстоит познакомиться с этой непростой стороной характера генерала. Что ж, пожелаю им успеха на этом опасном и тернистом пути.
   Проводив Гривуса и отправив будущим подчинённым сообщения о том, что приватная беседа состоится через час, я вызвал воздушное такси и направился к одному из офисных зданий в центре столицы, где Неаро ещё с Татуина предусмотрительно арендовал переговорный зал. Сам твилек остался бдить на пустынной планете. Каких-либо секретных дел или переговоров не планировалось, поэтому таскать его туда-сюда не имело смысла.
   Удивительно, но Дагрон Рид, Грон Але и Данея Лим собрались в переговорной быстрее меня. Не удивлюсь, если будущий заместитель твилека успел навести справки о Лорде, собравшем его друзей и единомышленников. К бабке не ходи, компания до моего приезда строила гипотезы о том, что от них могло понадобиться владельцу курортно-развлекательного и игрового центра с хаттского захолустья. Приятно знать, что я не ошибся, услыхав громкие голоса за дверью переговорной. Акустические экраны и звукоподавление не было включено, поэтому решено было немного полюбопытствовать, до чего дойдут люди. Вероятно, понадобились они сами, выдвинул предположение Рид, я же, стоя за дверью, согласно кивал на его слова.
   - Думаешь? - с явным сомнением спросила Данея.
   - Сто процентов! - стреляя хрипотцой, ответил Рид. - Даня...
   - Данея, сколько можно тебе повторять?! Не называй меня Даней!
   - Не кипятись, дорогуша. Хорошо, Данея, уговорила. Так вот, Даня, - за дверью приглушенно зарычали, - нам просто нечего ему предложить. Наш курорт? Не смеши мои тапки, им и так щекотно, его у нас отобрали, вряд ли залётный господин согласится на бесперспективные судебные тяжбы. Зачем ему головная боль? Вложить деньги в бизнес? Тоже мимо, рядом с хаттами дураки не выживают, слизняки тупых разумных быстро укорачивают на голову, а наш визави выжил, значит, как минимум, с головой дружит и не дурак.
   - Тут мы все с тобой согласимся, - густой мужской баритон перебил хриплый монолог Рида, - с хаттами лучше держать ухо востро, но только мне кажется странным, что нами заинтересовались из другого конца галактики? Не того мы полёта птицы, Рид, чтобы за нами тысячи парсек из одного угла до другого гиперпространство хлебать. Седалищем чую, втянут нас в криминал, пикнуть не успеем.
   - Не думаю, Грон, - Рид продолжал гнуть свою линию, - поверь, подставных пешек у хаттов своих хватает, наш конфидент элементарно решает несколько попутных вопросов. Из логики событий попутными оказываемся мы.
   - С чего ты взял? - вновь включилась в разговор дама.
   - С космической верфи. Знакомые по секрету донесли, что их руководство ожидает крупного заказчика из компании, принадлежащей "Слизерин inc.", здесь нас собрал, ой, как интересно, на минуточку - тоже некий господин из той же конторы. Совпадение ни на что вас, уважаемые, не наводит? Как вы думаете, что ему главнее: мы или истребители?
   Усмехнувшись и сняв магическую прослушку, я толкнул настоящую деревянную дверь, украшенную затейливой резьбой, присутствующие в переговорной вскочили на ноги, приветствуя меня.
   Скажу кратко - мы договорились. Господа и дама не стали изображать святую невинность и набивать себе цену, видимо Рид заранее просветил друзей на что они могут реально рассчитывать, к тому же я также не обманул их ожиданий, озвучив свои хотелки под полные превосходства взгляды будущего безопасника, бросаемые им на друзей. Кулака Данеи, украдкой показанного мужчине, я предпочёл не заметить. Что мне понравилось - это чёткий деловой настрой и подход троицы. Описав, чем им предстоит заниматься и озвучив материальное вознаграждение, я задал присутствующим вопрос, готовы ли они перебраться на Татуин на озвученных условиях? Рид за всех троих попросил десять минут на раздумье. Кивнув, я покинул помещение, оставив друзей наедине.
   Согласятся, легилименция не врёт. Десять минут нужны для приведения мыслей в порядок и примирения с тем фактом, что страница жизни, связанная с Ристой, перевёрнута. Наступила пора новых страниц. Что они теряют? Ничего! По сути дела, они банкроты, едва-едва сводящие концы с концами, а моё предложение сменить вольные хлеба на чужие заливные луга, позволит им и их семьям выбраться из долговой ямы и не беспокоиться о хлебе насущном.
   Ответ, озвученный через отведённый промежуток времени, полностью удовлетворил меня. Мои новые подчинённые получили двое суток на сборы и приведение дел в порядок. Через указанное время мы улетаем. Семьи, если есть желание, можно взять с собой. Каждому будет предоставлен служебный коттедж.
   Закончив переговоры, я осведомился у Данеи, в каком заведении общепита можно перекусить без боязни прописаться где-нибудь в позе очень гордого орла. Похихикав, все дружно посоветовали ресторан "Звезда Атрона". Цены не грабительские, кухня выше всяких похвал, обслуживание на высоте и расположено заведение в соседнем здании. Поразительное единодушие. Подумав не искать добра от добра, я решил осчастливить ресторан своим присутствием. От ненавязчивого предложения составить мне компанию, новоприобретённые сотрудники дружно отказались под различными благовидными предлогами. Что ж, одну из неформальных проверок они успешно прошли, это радует, а мне действительно стоит чего-нибудь закинуть в желудок из нормальной стряпни, а не забить его корабельным сублиматом.
   К моей нескрываемой радости ресторан оказался настоящим рестораном, а не очередной репликой припортовой кантины с претензией на варварски шик и помпезность. Белые скатерти, фарфоровая посуда, живая музыка в исполнении людей-музыкантов, а не вездесущих битов. Барная стойка в углу и...
   Как хорошо, что я закрылся на все известные щиты ещё в гиперпространстве, потому что в тёмном углу на высоком стульчике в окружении батареи опустошённых бутылок и пустых рюмок методично надирался молодой джедай.
   Стараясь не показывать вида и личного интереса, я потёр глаза. Минуту подождал. Затем потёр ещё раз. Мрачный мираж помятого и побитого жизнью Оби-Вана Кеноби, занятого поисками истины в вине, не думал развеиваться. Интересно, а Квай-Гон Джинн и Скайуокер тоже здесь? Хотя сомнительно, если судить по количеству пустой тары рядом с Кеноби. Интересно, очень интересно, свербящее попу любопытство не заставило себя долго ждать, я, как кошка, которую это самое любопытство сгубило, подсел к бражничающему джедаю.
   Икнув, от чего из рта Кеноби вырвалось амбре, сделавшее бы честь неделю не просыхающему гному, он отработанным жестом, и не скажешь, что парень довольно продолжительно занимается поисками истины на дне бутылки, сунул мне в руки стакан, до краёв наполненный "Мандалорским ликёром" крепостью в восемьдесят градусов.
   - Твоё здоровье! - произнёс я тост, глядя в мутноватые глаза начинающего алкоголика.
   - Однако! - крякнул Оби-Ван на опустошённый в один мах стакан и демонстративное занюхивание пойла сухариком.
   - Повтори, - ткнул я бармену на бутылку пальцем. - Второй набор приборов на третий столик и побольше мясных закусок.
   - И-и? - угодливо протянул халдей.
   - И побыстрее, - грубо отрезал я, сбросив оплату с коммуникатора, следом левой рукой подхватывая бутылку ликёра, а правой цепляя Кеноби за вороник мятого табарда, - пойдём, поделишься горем.
   - Ик, а если я с радостью... радости пью? Не имею, ик, права? - пробулькал, несколько придушенный скрученным воротником, семенящий следом Кеноби. - Имею!
   - Имеешь-имеешь, - успокоил я джедая... или уже не джедая, усаживая его в кресло у своего столика, - только что-то рожа у тебя больно не радостная, парень.
   Наполнив пойлом стаканы, принесённые расторопным официантом, который со скоростью пулемёта метал на стол пиалки и тарелочки с мясными закусками, я придвинул Кеноби его порцию:
   - Чин-чин! - опрокинул я в себя продукцию мандалорских винокурен.
   - Ч-ч-тчин! - отсалютовал Кеноби, выпив всего лишь половину отмеренного. Вторая часть пойла нашла приют на табарде мечтающего нажраться в хлам джедая, но никак не доходящего до кондиции. Что поделать, Сила! Тренированный организм молодого человека автоматически, на одних инстинктах освобождался от хмельного, в том числе выгоняя алкоголь через поры кожи, от чего Кеноби благоухал ядрёней иной бочки из-под шотландского виски. Оби-Ван пил, организм сопротивлялся, тара пустела, но состояние риз никак не наступало, хотя внешне падаван Квай-Гона выглядел очень навеселе.
   Со стороны холла мелодично прозвенел колокольчик, возвещая о новом посетителе. Сторожевой контур, подвешенный мной заранее на входе, опасности не выявил, сигнализировав о появлении лица, входящего в близкий круг "своих".
   - Ого, твоё лордство, пьянствуешь без меня?! - нарисовался за спиной Гривус, от которого на милю вокруг несло довольством и желанием поделиться им со всеми окружающими. - Твоё лордство, не рано ли ты начал? - Гривус щёлкнул когтем по горлышку бутылки.
   - Присаживайтесь, генерал. А насчёт не рано ли, на моей родине есть поговорка: с утра выпил, весь день свободен.
   - Лорд, раньше ты иначе выражался, - скрипнул креслом калишец, принимая стакан, принесённый всё тем же шустрым малым, обслуживающим столик. Под мой молчаливый кивок и звякнувший коммуникатор, совершивший ещё один перевод средств, официант пополнил приборы на столе и добавил закусок. - Как там звучало, дай предки памяти, утром пьют или аристократы, или дегенераты.
   - Сейчас день, уважаемый, вечер на носу, какое утро, - плебейски отмахнулся я. - Имею право, тем более я аристократ. Молодой человек горе заливает, ему сами боги велели, ты тоже не похож на дегенерата.
   - С-сила в-велела, - выдавил из себя Кеноби.
   - Что? - переспросил Гривус.
   - С-сила, - повторил Оби-Ван. - Уч... учитель, ссс-с, - у воспитанного молодого джедая никак не поворачивался язык обозвать наставника самкой собаки. - И Й... Йода - зелёная ж жаба! Т-тухлый с-смрчок. Пшли они все б-банте под хвост!
   - Ого! - удивился Гривус льющимся откровениям. - Что, достали они тебя, парень?
   - А-а-а, - отмахнулся Кеноби, - с-сарлаку в зад их!
   Кое-как продрав глаза и разбавив градус обильной закуской, он пристально уставился на меня:
   - А я т-тебя, знаю!
   В ментале начало разливаться беспокойство, изрядно приправленное решительностью, интересом и глубинной яростью на собственный страх. К тому же меня действительно узнали, скорее всего запомнив мою аристократическую физиономию благодаря нескольким кадрам галактических новостей о судебных разбирательствах набуанской королевы Амидалы с криминальными типами, подчинёнными хаттов. Кеноби стремительно трезвел. Взвесив ситуацию со всех сторон и припомнив терзавшее меня в полёте предчувствие, видимо предупреждавшее о встрече с да давним знакомцем, я решил действовать на опережение, иначе существовала большая вероятность того, что собеседник закуклится, выколупывай его потом из скорлупы.
   - Взаимно, но заочно, Оби-Ван Кеноби, падаван мастера Гвай-Гон Джинна. Я, если вы не знаете или не интересовались именем из бегущей строки новостей, Гарольд Александр Слизерин, Лорд Слизерин, к вашим услугам. Моего товарища зовут Кимаен джай Шилал, прошу любить и жаловать. Кстати, молодой человек, перед вами настоящий лорд и не менее настоящий боевой генерал.
   - Квай-Гон, - нахмурился калишец, - Квай-Гон, слушай, твоё лордство, а это не тот самый, про которого ты рассказывал?
   - Он самый, - открыто улыбнулся я. - Знаете, Оби-Ван, ваш наставник знатно повеселил нас на Татуине.
   - Повеселил? - Кеноби, как улитка, начал втягиваться в домик, иносказательно, конечно, но в эмоциональной сфере он быстро возводил щиты вокруг сознания.
   - Скажите, Оби-Ван, у вашего наставника с головой всё в порядке? Вроде в Храме воспитание поставлено на широкую ногу, хотя джедаи всё равно несколько оторваны от мира, но элементарные вещи они должны знать.
   - Что вы имеете в виду? - сморщил нос Кеноби, со всей ясностью ощутив прущее от него амбре.
   - Первое, неужели вы думали остаться инкогнито, понадеявшись на тупость татуинцев? В вашем наставнике с первых минут признали джедая, как и в молодой девке королеву. Народ ставки ставил на то, когда тойдарианец этого дурня до трусов разденет. Смех, да и только
   - Так вы обо всём знали? - брови Оби-Вана поползли вверх.
   - Естественно, - иронично усмехнулся я, не оставляя у собеседника ни тени сомнения в собственной осведомлённости, как минимум. - Вы, джедаи, обладаете какой-то странной, избирательной слепотой. Это насколько же надо быть безглазым, чтобы не заметить обменного пункта через дорогу от лавки Уотто, и насколько не дружить с головой, чтобы побрезговать спросить у местных относительно обмена валюты. Джинн показал себя, так сказать, во всей красе и бытовой беспомощности.
   Кеноби от стыда закрыл лицо руками, кончики его ушей полыхали красным.
   - О, Сила... Лорд Слизерин, - Кеноби наконец проявил вежливость и отменные манеры, - скажите, пожалуйста, королева Амидала, вы упомянули, что её узнали тоже. Почему тогда никто не сдал её хаттам. Гангстерские боссы могли отлично заработать на ней.
   - Ха-ха-ха! - дуплетом рассмеялись мы с Гривусом прямо в лицо ничего не понимающего джедая.
   - Оби-Ван, вы плохо знаете хаттов и поэтому ваши неправильные выводы простительны. Давайте рассмотрим ситуацию их глазами: некие торговцы творят беспредел у границ их зон ответственности. Заметьте, неймоианцы совсем не друзья хаттам, а скорее конкуренты, стригущие бабки, которые те не прочь заработать сами. За блокадой Набу пристально следили все заинтересованные лица, поэтому нет ничего удивительного в попадании набуанского корабля в сети масс-детекторов Джаббы, но зачем ему королева? Сдать её Ганрею? Очень смешно, отдав набуанку, он не имел бы с этого ничего, кроме большого неймодианского спасибо, только собственными руками закрепил бы приоритет торговцев в соседнем секторе. А оно ему надо? Не надо! Тут, как я вижу, вы со мной полностью согласны. Идём далее и гипотетически представляем поимку королевы хаттами с попытками вытрясти с неё какие-нибудь преференции. Кто такая Амидала на момент поимки? Никто - беженка, а значит взять с неё нечего, всё давным-давно отжато торгашами кроме битого гражданского корыта, толку с которого в хаттском секторе ноль! По сути, у королевы за душой ничего нет, она даже танцевать не умеет, только царственно надувать губы и мазаться метровым слоем штукатурки. Куда её, в музее выставить и деньги брать? Так нет на Татуине музеев. Губы дуть Джабба и сам умеет, да и танцовщицы у него изумительные, не чета той же Амидале, так что она могла по Татуину хоть голой, хоть в царском платье бегать, а не рядиться нищей, забитой служанкой, всем на неё было плевать, кроме букмекерских контор. Зато Квай-Гон устроил представление почище залётных циркачей, по десять раз на дню бегать мимо обменника и в упор не замечать его. Сие деяние достойно занесения в анналы истории, как и возня с гоночным подом и ставками. Просто на всю голову красавчик!
   - Я говорил ему, говорил, - прошептал Кеноби, - но он, как всегда, не слушал меня.
   - Так он и глухой к тому же, - хохотнул Гривус, ткнув меня локтем. - У меня создаётся впечатление, что в Храме собрали настоящий паноптикум!
   - Друг мой, ты не представляешь, насколько ты прав, - поддержал я генерала.
   - И вам плевать, что перед вами джедай? - неожиданно проявил беспокойство Кеноби.
   - Выражаясь вашим языком, юноша, плевать. Лично я вижу перед собой не джедая, а...
   - Не джедая? - закрутил головой Оби-Ван.
   - ...а, молодого человека, оставшегося один на один со своими проблемами, - закончил я. - Не обещаю помочь, но выслушать и дать какой-нибудь совет, возможно дельный, в моих силах. Генерал тоже не останется в стороне и примет участие в вашей судьбе по мере сил и возможностей.
   - Запросто, - поддакнул Гривус, - пойдёшь ко мне вторым заместителем по боевой подготовке?
   - Так, давайте немного приведём вас в порядок, молодой человек, а то смердит от вас хуже, чем от портового пропойцы.
   Несколько неэнергоёмких заклинаний убрали последствия долговременных возлияний с одежды и кожи джедая, придав опухшей роже, на которой разливалось изумление, небольшой налёт свежести, а одежде вернув целостность и первозданную чистоту.
   - Что это было? - рука Кеноби потянулась к поясу с мечом.
   - Успокойтесь, молодой человек, неужели вы серьёзно думаете, что у джедаев и ситхов монополия на Силу? В таком случае должен вас серьёзно разочаровать и напомнить о коррелианских рейнджерах, темных пророках и датомирских ведьмах. К вашему сведению, в галактике каждой твари по паре, и джедаи всего лишь самая большая и важная жаба на большой корусантской кочке.
   - Простите, Лорд Слизерин, получается, вы владеете Силой?
   - Владею, и даже кое-что получается, хотя лично я, в отличие от вас, предпочитаю честный стальной клинок, а не световой меч. Ладно, свои секреты я вам открыл, поведайте же теперь вы, что привело вас к этому непотребству, - я подбородком указал на барную стойку с разнокалиберной тарой.
   Кеноби невесело усмехнулся, втянул ноздрями воздух, набираясь храбрости, и начал рассказ, сходу поставив нас с генералом перед фактом своего ухода из Ордена. Нормально он так начал, хорошо зашёл.
   Виновником громкого хлопка воротами Храма, как вы догадываетесь, стал небезызвестный поклонникам саги Квай-Гон Джинн. Со слов Оби-Вана наставник оказался не таким белым и пушистым, каким он преподносил себя публике.
   Кеноби не отказывал бывшему наставнику в достоинствах, Джинн был очень образованным и умелым джедаем, хорошим мечником: не мастером, как Ян Дуку или знаменитый афрогалакт Мейс Виндоу, но крепким середнячком. Джинн великолепно разбирался в традициях галактических рас и народов, как следствие в Ордене он слыл отличным дипломатом. Ещё наставник Оби-Вана обладал непревзойдённой связью с Живой Силой, обожал флору и фауну и, вообще, всё живое. Его усилиями Сады в Храме приобрели тот неповторимый вид и красоту, которые имеют сейчас, не оставляя равнодушным ни одного разумного, но назвать наставника хорошим человеком у Кеноби язык не поворачивался.
   Увы и ах, сокрушался парень, один из лучших дипломатов Ордена, прошедший горнила множества конфликтов во всех уголках Небесной реки, всегда добросердечный и безукоризненно вежливый к чужим, к своим относился откровенно наплевательски. Джинн был далёк и чужд от нужд и желаний ученика. Брошенному без присмотра Оби-Вану приходилось во многом заниматься самообразованием, самостоятельно изучая ту или иную дисциплину. Кеноби буквально брал измором Цина Драллига, целыми днями наседая на него, чтобы тот уделил мальчишке внимание и преподал несколько уроков фехтования и работы с Силой, потому что Джинн разочаровался в падаване из-за его отказа углублённо изучать Атару и отказывался заниматься с ним! Ну, не считал наставник другие стили достойными внимания и всё тут! Упёртая банта!
   Из рассказа Кеноби, всё подмечающего, но терпящего своего учителя, тот был типичным нарциссом и втихую любующимся собой эгоистом. Кроме того, мастер Джинн лицемерно ставил клейма всем окружающим, категорически не соглашаясь с чужими мнениями, так как мнение могло быть его и неправильное. Джинн требовал от падавана и прочих неукоснительно следовать Кодексу и соблюдать правила, зато сам легко нарушал их в угоду зачесавшейся левой пятки.
   А ещё Джинн был прижимист и скуповат. Цирк на Татуине мог быть устроен именно поэтому. Зачем платить, когда можно майн-триком выбить скидку в сто процентов, только на тойдорианцах воздействие на разум дало осечку. Если не копать вглубь, отрицательных черт у Квай-гона хватало с избытком, к тому же он потерпел фиаско, как наставник, заполучив в смертельные враги собственного ученика, с которым Джинн ранее носился похлеще, чем мышь с писаной торбой. К слову, Ксанатос и сам был далеко не подарок - спесивая, высокомерная свинья, как раз Джинновскому гусю товарищ.
   И надо же, крах на ниве наставничества ничему не научил Йоду, который не придумал ничего лучше, чем навязать нового ученика своему безалаберному гранд-падавану. Даже Дуку был против, чтобы Джинн брал ещё кого-то под крыло, но зелёный мухомор не желал ничего слышать, продолжая гнуть свою линию, каждый раз подсовывая Оби-Вана этому придурку, чем отвадил от перспективного юнлинга других рыцарей.
   Оби-Ван прекрасно чувствовал брезгливое отношение к своей персоне, в итоге угодив на Бендомир и на некоторое время примерив на себя шкуру раба. Только после того, как молодой юнлинг, не без помощи Джинна отправленный в Агрокорпус, вытащил задницу рыцаря из неприятностей, тот, не скрывая высокомерия, принял Кеноби в ученики. За годы ученичества было всякое. Обиды копились подобно снежному кому, и вроде как наставник начал исправляться в лучшую сторону в последнее время, но тут случился Татуин с Энакином Скайукером. В деревенский сортир забросили новые дрожжи. У Джинна дыхание спёрло от сладостных перспектив стать наставником нового Избранного.
   Пока Квай-Гону штопали дырочку в правом боку, Скайуокером занимался Кеноби, по-прежнему державшегося своей позиции, что нельзя необученному мальчишке сразу становиться падаваном. Прежде, чем кого-то закреплять за рыцарем, необходимо дать ему основы. Йода, прокручивая какие-то свои интриги, в целях создания давления на Джинна, а через последнего на Дуку, пристроил мальца к Оби-Вану, причём испытание на рыцаря с подачи зелёной жабы отложили на неопределённый срок. Мол, посмотрим, родимый, как ты справишься с обучением нового члена Ордена. Хитрость заключалось в том, что Кеноби всё это время продолжал считаться падаваном Джинна, а тот без зазрения совести постоянно лез процесс обучения мальчишки и грызся с учеником по любому поводу. Оби-Ван понимал, что подобным ходом старый хрыч с клюкой убирал очаг напряжённости в Храме. Как не крути, у Джинна было много последователей, а тут раздражающий фактор лёгким движением руки убирается на задворки.
   Кеноби терпел несколько месяцев, пока не сорвался на Джинна, потащившего мальчишку на какую-то миссию без согласования с ним. Оби-Ван был свято уверен, что мелкому не место на очередном локальном военном конфликте. Схлопотав в лоб фразой о яйцах и курице, молодой наставник кинулся искать правду у Йоды, но тот предпочёл спустить дело на тормозах, подбрасывая свежих дровишек в костёр противостояния Оби-Вана и Квай-Гона. В конечном итоге стороны принялись стучать по столу тем, чем в приличном обществе стучать запрещено. Оби-Вану на спешно собранном Совете поставили на вид излишнюю горячность (как мы знаем, всё что за и над рамками, всё на тёмную сторону ведёт), пригрозив выпереть оного с позором за ворота, если бузотёр не поумерит амбиции. Мал он ещё на наставника лаять, рыцаря для начала заслужи. А как заслужить, если вы даёте невыполнимые задания? Он обучает Энакина, но давайте, уважаемый Совет и уважаемый наставник вы не будете вмешиваться и вставлять палки в колёса. После сказанной обидной фразы про вмещательство у магистров подорвало седалища. Где это видано, чтобы падаваны ставили условия магистрам?! Опять слово за слово, Кеноби макнули мордой в грязь, наставник даже в мыслях не подумал заступаться за падавана, с каким-то извращённым удовольствием наблюдая за экзекуцией, хотя прекрасно понимал, что Йода и Совет опускают его собственную репутацию ниже плинтуса. Кеноби слушал бесконечные нотации, обречённо думая про себя, а надо ли ему это? Если надо, то на кой? В какой-то момент он пришёл к непреодолимому желанию крутить Орден вокруг штыря вместе со всеми магистрами. Приняв решение, он молча срезал падаванскую косичку, швырнув её на пол. Больше ничего его в Ордене не держало.
   Пока охреневшие магистры соображали, что это сейчас было, Оби-Ван заскочил в личную квартирку, закинул на плечо баул с вещами и вымелся из Храма через транспортный ангар, позаимствовав скоростной спидер. Замести следы оказалось проще простого. За годы скитаний он многому научился, перенимая опыт у всех, кто готов был с ним делиться. Деньги с документами удалось нагло выправить через тот же Орден, бюрократическая машина которого не успела набрать обороты. Получив искомое, начинающий "ледоруб" подтёр следы и грохнул сервера вместе с отчётами финансового отдела, а нечего оставлять доступ к работающим терминалам в заброшенных храмовых подземельях. Выбравшись на поверхность, Кеноби по подложным документам арендовал спидер представительского класса и снял номер в престижной гостинице в элитном квартале, примыкающем к Сенату. Скрыться среди богемы и мажоров было правильным решением. Молодой джедай легко втёрся в доверие представителям "золотой" молодёжи, покинув планету в компании с прожигателями жизни на частной яхте одного сенаторского сынка. Естественно, никаких списков пассажиров, покидающих столицу Республики, в природе не существовало. Через несколько дней и смен судов с маршрутами, бывший джедай осел в тёмном углу провинциального бара, откуда его вытащили мы с Гривусом.
  
   Глава 18. Страсти по Оби-Вану.
  
  
   - Да-а, парень, - протянул Гривус, - попал ты, как банта на скотобойню. А ты что думаешь, твоё лордство?
   - Что я думаю? - откинулся я на спинку стула. - Йода "обул" всех, вот что я думаю. Старый хрыч, щёлкнул по носу падавана, сиречь Дуку, макнул в грязь, выставив в некрасивом цвете Джинна так, что теперь ему ни один нормальный наставник руки не подаст. Поделом, впрочем. Молодому поколению простительно, Оби-Ван вон не понял и не заметил практического разгона орденской оппозиции, которая шла за Джинном, прилюдно севшим в лужу и оставшемся не у дел. Твой бывший наставник сам себя скомпрометировал, Йода лишь подтолкнул его в нужном ему направлении, между делом показав Яну Дуку, что рано тому заниматься планетой Серено и метить в кресло гранд-магистра. Не дорос ещё! Но гонор... понимаешь, Оби-Ван, гонор... Либо Йода категорически не умеет выбирать учеников, либо за столетия растерял хватку. Во второе я не верю... Из всех лиц, задействованных в конфликте, он выиграл больше всех. Тактически он победил, показав молодёжи её место, но стратегически старик проиграл. Конфликт с падаваном и гранд-падаваном подрывает доверие к Йоде. Что он за наставник, если не может дать ума подопечным, понимаешь? Старый пень не понимает или не хочет понимать, что постепенно теряет нити управления Орденом. Храм покрылся плесенью и стагнирует не первое столетие. Гранд-магистр слишком держится за власть, хотя ему давно пора на покой нянчить юнлингов. Участь Ордена печальна. Не удивлюсь, если через пару десятков лет его разгонят или реформируют тем или иным образом. Храм не развивается, превратившись в застоявшееся болото, так что, Оби-Ван, не убивайся, ты ничего не потерял, покинув это тухлое местечко. Знаешь, мои предки, попав в окружение во время войны, говорили, что окружение хорошо тем, что наступать можно в любую сторону. Ты тоже можешь двигаться в любом направлении, без оглядки на орден и наставника, который в себе-то разобраться не может, а берётся судить других.
   - Легко сказать, - повесил нос Кеноби. - Куда мне двигаться, не подскажите?
   - Ну-ну, парень, - Гривус хлопнул джедая по плечу, - неужели у тебя совсем никого нет? Подумай, у меня, к примеру, есть тёплый бочок, к которому можно подкатиться в тяжёлые времена.
   - Ну-у, - неуверенно промычал бывший падаван, залившись красной краской.
   - Оп-па, твоё лордство, ты глянь на этого краснокожего безрогого забрака! Наш человек! - на весь ресторан расхохотался калишец. - Правильно, парень, не менжуйся! Мужику завсегда нужна баба и жена! Бабы - это наш надёжный тыл. Семья! Кто мы без семьи? Похоже, тыл у тебя есть, так кто она?
   - Прш-шш... зз... - невнятно буркнул Кеноби, заливаясь красным пуще прежнего.
   - Парень, у тебя точно забраков в предках не отметилось? - проникновенно осведомился генерал у Кеноби. - Рога ведь отпилить можно и зашлифовать. Бж-жж, - Гривус жестом показал, как шлифуются рога. - Я так и не понял, по кому ты сохнешь? Давай на ушко, если стесняешься.
   - Герцогиня Крайз, - закрыв глаза, прошептал Кеноби с таким видом, будто с головой бросается в ледяной омут.
   - Банта меня забодай, а ты на мелочь не размениваешься! - сказал потрясённый до глубины души Гривус. - Когда это вас угораздило? Ладно-ладно, это не моё сарлачье дело, сами разберётесь, но, ты попал, парень.
   - Как это попал, куда попал? - закрутил головой Кеноби, столкнувшись с непонятным выражением, которое Гривус успел подхватить от меня.
   - Серьёзно попал, - в костерок подлил керосинчику я, - не дотягиваешь ты, Оби-Ван, уж прости за откровенность, до герцогини, никак не дотягиваешь. Вряд ли её окружение одобрит подобный мезальянс.
   - Почему? - на Кеноби было жалко смотреть. Не успел он обрести надежду, как её сразу отобрали и выбили землю из-под ног.
   - С древнейших времён существует незыблемое правило.
   - Какое?
   - Короля играет свита. Запомни, Оби-Ван. Правительница целого сектора галактики, как бы она тебя не любила, не сможет принять тебя под своё кх-м, кх-м, скажем так, крыло. Свита не позволит! Всё могут короли, и судьбы секторов вершат они порой, но жениться по любви не может ни один король. К твоей ненаглядной герцогине это тоже относится. В данный момент ты никто, величина около нулевая, тебе элементарно нечего предложить своей женщине. Тебя не примет её окружение и ты, встав за её спиной, только ослабишь её позиции, как это не печально признавать.
   - И что мне делать?
   - Как что?! Стать величиной, отличной от нуля! - перехватил нить разговора генерал. - Если не сдрейфишь, папа Гривус научит тебя тактике, стратегии, а то у вас, джедаев с этим совсем швах. Одиночные диверсии ещё куда ни шло, а уже начиная с действий малых диверсионных групп, не говоря о фронтовых операциях, полный завал. Его Лордство обтешет, если попросишь, по этикету и наведёт аристократический лоск, чтобы ты не выглядел серым деревенским ослом рядом со своей дамой. Высшее общество, парень, это такая клоака, поверь мне, они тебя мигом пережуют и выплюнут, если ты не будешь соответствовать их стандартам или не сможешь заткнуть все пасти разом, повыбивав этому гадючнику все ядовитые зубы, но для последнего ты должен стать сильным настолько, чтобы одно твоё имя нагоняло страх на всех дворцовых левреток. Заранее прошу не обижаться и слёз не лить, я, как говорит Его Лордство, семь шкур с тебя спущу, но в люди выведу. Ну, так как, парень, не побоишься крови и пота, полетишь с нами?
   - Полечу! - расправив плечи и выпрямив спину, твёрдо ответил Кеноби, прямо взглянув в глаза Гривуса.
   - Правильное решение, - убрав из голоса мнимую иронию и юмор, жёстко сказал генерал, поймав взглядом мой утвердительный кивок. - Предлагаю выпить за это, но, - когтистая рука смяла ворот табарда Оби-Вана, - это последняя твоя выпивка без нашего разрешения. С завтрашнего дня ты даже спать будешь по команде "сомкнуть веки"! Понял меня?
   - Да!
   - Неправильный ответ.
   - Так точно!
   - А вот это - правильный ответ! - острозубо, белой акулой улыбнулся Гривус.
   - Великая Сила, на что я подписался? - воздел очи горе, Кеноби.
   - На кровь, пот и пафосное превозмогание, - улыбнулся я, но Кеноби почему-то зябко повёл плачами, взглянув в мою сторону. - С первым и вторым я не шутил. Тебя бы к моему деду отправить...
   - Уважаемый Лорд Слизерин, я согласен на вашего деда, если переживу генерала, - сглотнул Оби-Ван.
   - А-ха-ха-ха! - кореллианским жеребцом залился Гривус, разливая мандалорский ликёр по стаканам. - Ну, за тебя, парень! Вздрогнули!
  

*****


  
   Да-а, всю обратную дорогу до Татуина у меня из головы не выходила картина с кровавыми тушками раздавленных в лепёшку тираннозавров. Это как я по канону потоптался-то! Кеноби в учениках у Гривуса! Сюр! Только сюрреализм разгоняется одним видом занятной пары. Генерал сдержал слово, с утра по корабельному времени взявшись за воспитание блудного джедая. Я как-то убрал эмпатические щиты, пытаясь для себя выяснить, что подвигло сурового калишца взяться за воспитание беглого джедая. Выяснил. Поднял щиты обратно. Долго думал после этого. Я искал какого-то подвоха, чего-то необычного, но всё оказалось намного проще. Нашему суровому, битому жизнью сухарю просто понравился Оби-Ван. Глубже в вопрос я не погружался, не пытаясь понять, чего калишец в человеке увидел, но за его обучение он взялся с полной самоотдачей. От всей души.
   Возвратившись на Татуин, я отдал своему разведчику приказ заняться подбором информации по "Дозору смерти" и связанному с ним "Чёрному солнцу". Чувствую, когда Гривус выпустит Оби-Вана из своих когтистых лапок, "нарытые" сведения очень пригодятся последнему. Штурм своей ненаглядной зазнобы ему лучше всего начинать через разгром официальной и тайной оппозиции, тем более та замазалась в таком, извините, дерьме, что не приведи Сила - пиратские нападения на торговые суда, наркотики, работорговля, захват заложников, незаконный оборот редкоземельных металлов, не говоря уже о содержание незаконных вооружённых формирований и неуплате налогов. Господин Визсла с подручными заработали не на одно повешенье без права помилования. Чем дольше я прорабатывал вариант с уничтожением "Дозора", тем больше мне нравилась эта идея. С поддержкой ЧВК и присоединяющихся к Кеноби мандалорцев существует реальный шанс познакомить компанию Визслы с умножением на ноль, тем паче не стоит сбрасывать со счетов вариант с Тёмным мечом, которым сейчас владеет Тор Визсла. С данным артефактом, попади он в руки Оби-Вана, его шансы закрепиться во властных структурах возрастают многократно. Гривус сейчас успешно выбивает из головы бывшего падавана пацифистическую дурь, к тому же я периодически капаю на усталые мозги с ненавязчивыми идеями, что мир - это хорошо, но мирный ранкор и беззубый ранкор - это два совершенно разных зверя. Беззубый страшен только внешне, правда состоит лишь в том, что любой охотник убьёт хищника без особого труда, зато второго лучше не трогать, ибо последствия могут быть пренеприятнейшими, даже смертельными для самоуверенного любителя экзотической дичи. Вот и власть на Мандалоре должна быть как ранкор из второго варианта. Пусть он мирно лежит на камушке и греется на солнышке, зубы и когти следует показывать только во время нужды, но если показал, то драть врага насмерть, чтобы неповадно было. А что делает Сатин? Да-да, Оби-Ван, твоя любовь пытается выдрать у зверя зубы и сточить когти! Где-то по-своему она права, Мандалор необходимо встраивать в республиканскую систему и делать привлекательным для инвестиций и так далее, и тому подобное, и много ещё чего, но не превращать его в желанную добычу для галактических хищников. Сейчас капиталистические акулы опасаются рвать лишний кусок в Мандалорском секторе, так как боятся нарваться на гнев кланов, но принудительная демилитаризация ни к чему хорошему не приведёт. Стоит только показать слабину, и... Что "и", Кеноби додумывал сам, я не мешал его буйной фантазии цвести и пахнуть. Додумав, Оби-Ван начинал тренироваться и заниматься с утроенной силой. Мотивация в действии, товарищи, а хорошо мотивированный форсъюзер свернёт горы вместе с планетой, на которой они расположены.
   Некоторые из читателей могли обратить внимание на ремарку о мандалорцах, присоединяющихся к Кеноби. Я не просто так остановился на этом факте, так как через неделю после прибытия на татуин выяснилось, что после миссии, выполненной некогда Квай-Гоном и Кеноби на Мандалоре, герцогиня посвятила молодого человека в почётные мандалорцы, даровав ему право основания клана и презентовав герою настоящий именной бескар`гам. Видимо Сатин в то время не была конченой пацифисткой. Рачительный падаван как чуял, что не стоит сдавать броню на склады Ордена, где её раздербанят по винтику и по пластинкам - жалко, тем более это первый подарок от всего сердца, полученный им после множества мытарств и войны на Мелида-Даан. Наплевав на осуждения наставника, Оби-Ван арендовал ячейку в одном из банков, где броня продолжала пылиться по нынешний день. Узнав подробности, Гривус организовал натуральную диверсионную операцию по извлечению костюма из хранилища, минуя возможное слежение джедаев за банком. Кеноби, загримированный обычным театральным гримом с небольшой исаламири за пазухой, скрывающей его в Силе, по генокоду получил допуск в ячейку. От дверей банка бывшего падавана эвакуировали с соблюдением всех мер предосторожности, несколько раз меняя маршруты и меняя средства передвижения. Возможный хвост остался с носом. Следил ли кто за банком осталось неизвестным, в любом случае зацепок ему не осталось. Гривус и Кеноби сработали чисто.
   Бескар`гам почистили, смазали, подогнали по размеру и нанесли на него герб - оскаленную морду мандалорского песчаного фелинкса. Несколько лет назад Кеноби взял его в шутку и забыл о факте занесения дотошными чиновниками несуществующего клана Фелинкса в официальный секторальный реестр, но жизнь и перипетии судьбы расставили всё по своим местам. Шуточный клан стал настоящим, а бывший джедай, усилиями Гривуса, день за днём перековывался в настоящего воина, воина, которому не считали зазорным подчиняться нанятые хитроумным генералом инструкторы-мандалорцы, но случилось это примерно через полгода после исторической пьянки в ресторане. До этого дня Кеноби нарабатывал авторитет, слова про пот и кровь нестираемыми скрижалями врезались в разум молодого человека. Гривус направлял отряд джедая на самые рисковые операции, я лепил из него аристократа, устраивая званные вечера, балы, обеды и завтраки, каждый раз меняя тип встречи и применяемого этикета: дипломатический, дворцовый бал, званный обед в аристократическом семействе. Прилетая с войсковой операции, пропахший кровью, кишками и плазмой Кеноби брался за изучение риторики, правил этикета, учил танцы.
   С последними несказанно помогала Клио, наш незаменимый специалист и инструктор танцев.
   - Живьём закопаю, если тронешь её хоть пальцем! - состроил зверскую рожу Горан, поймав джедая в тёмном уголке перед первым уроком.
   - Закапывать не буду, - зубасто улыбнулся Оби-Вану Неаро, подловив того в следующем тёмном месте, - просто отравлю.
   Следом отметилась Адара, считавшая девушку младшей сестрой, за ней несостоявшемуся рыцарю пригрозил профессор, погрозив каким-то экспериментом.
   Одна пробегающая мимо Асока ничего не сказала, но её взгляд обещал адские кары, если здоровый дядька, не дай Сила, обидит любимую нянечку и наставницу. Молчаливой угрозы Кеноби испугался больше всего. С твилеком и пилотом куда ни шло - подраться и разобраться, от Адары и профессора отбрехаться, а девочку попробуй тронь, сразу отравят, закопают, скормят сарлаку и четвертуют. Б-р-р!
   Сверх описанной выше нагрузки бывший джедай занимался со мною и малышнёй фехтованием на световых мечах и преподавал техники Силы. Не слишком часто, как хотелось, но материал он выдавал регулярно. Столь же регулярно он оставался вечерами в детском корпусе послушать сказки, которые я рассказывал младшему поколению. Замечу, через три месяца после появления в наших пенатах сей заблудшей овцы, количество воспитанников, владеющих силой, перевалило за два десятка. Оби-Вана поначалу смущали темные и серые одарённые, но где-то через полтора месяца он перестал обращать на цветовую или световую палитру внимание, так как благодаря мне и Гривусу сам изрядно окунулся в тёмную сторону, пройдя по грани. Война даже под эгидой ЧВК оставляет на людских душах неизгладимый след. Кеноби тоже не избежал данной участи, а памятуя рабство и Мелиду-Даан, Оби-Ван перестал считать себя светлым, тем более он оказался великолепным учеником, прекрасно усвоив данные мною уроки по управлению эмоциями и усилением с их помощью.
   Человек не машина, неустанно повторял я. Джедаям в Ордене беспрестанно купируют эмоции, превращая пользователей Силы в эмоциональных инвалидов, эдаких дроидов без радости, горя и совести, поэтому "падения" оказываются настолько страшны, что павшие не знают, как справиться чувствами и идут у них на поводу. Подобную ошибку, только с обратным знаком допускают ситхи, целиком и полностью отдавая себя различным порокам, качая силы из эмоций. Чтобы справиться с этими качелями, взяв "плюсы" обоих подходов, требуется встать посередине. Я не Кащей, методика у меня попроще, но молнии натренировал по полной программе, как и магию, так как мне пришлось неоднократно вытаскивать Оби-Вана на свет божий после его падений во Тьму. Пару раз я его чуть до хрустящей корочки не прожарил, пусть теперь Силе молится, да бакто-камере свечки ставит за отсутствие шрамов и натренированный контроль.
   Из всех моих близких людей только Шми каждый раз тяжело вздыхала при встрече с Кеноби, который, взятый ею в плотный оборот в первый же день пребывания на Татуине, высыпал на женщину ворох Орденских новостей и рассказал о сыне с его ново-старым наставником. Как-либо повлиять на ситуацию мы не имели возможности, посоветовав надеяться на лучшее. Энакин не пропадёт, не того он поля ягода. Кто-нибудь другой на его месте давно бы склеил ласты или задал дёру, только не тот, кто прокалён Близнецами и пропесочен песками Татуина. Скорее Квай-Гон Джин загнётся, чем Энакин почешется.
  

*****


  
   Шесть месяцев пролетели, как одно мгновенье. Вроде только-только мы баловались мандалорским ликёром в приснопамятном ресторане, как пришло время выводить нашего бравого джедая в люди.
   За прошедшее время СБ моей фирмы под чутким управлением Неаро успело немало накопать на различных фигурантов Мандолорского сектора и слить кое-какую информацию "Дозору Смерти". Частный заказ на услуги инкассаторов, перевозящих несколько тонн фрика и ауродия. Жирный кусок. Дозорные проглотили наживку, устроив засаду на гипермаршруте, а мы устроили засаду на засадников, а за ними приготовились к зачистке всех выявленных баз тварей, прячущихся за именем Вечной госпожи. Мне доподлинно известна нелюбовь Миледи к подобному пафосу. Смертожранцы, теперь Дозорные. Одних примерно наказал, теперь вторым пора сделать ай-яй-яй, тем боле они нацелились на мой кораблик и мои деньги, так что право имею, а то, что под наказание попадёт куда больше народа, так то щепки из-за рубки леса, да и на имя с репутацией Оби-Вана требуется хорошо поработать.
   Предвижу вопросы, а зачем мне помогать бывшему джедаю и сводить его с Сатин Крайз? А "Мандал-моторз", а "Металлы Мандалора", да много чего вкусного, что раньше казалось недоступным, станет намного ближе. Двигатели, боевые машины, технологии, инструкторы. Хотя в части армии, офицеры и солдаты Гривуса дадут фору даже мандалорцам. Как спецназ, мандалорцы вне конкуренции, только давайте не будем забывать, что Сила на стороне больших батальонов и войны спецназом не выигрываются. Оби-Ван ныне у нас в звании полковника, и батальоны у него под рукой очень большие, обученные и спаянные железной дисциплиной. По боевым качествам армия Гривуса намного превосходит вооружённые формирования "Дозора", вследствие чего я не предвижу больших проблем во время десантных операций. Сложнее всего свести Кеноби с Тором и Пре Визслой. Ему для репутации требуется уконтропупить или серьёзно покалечить обоих. Второй исход мне больше по душе, так как в планах есть мысль пошерстить по мозгам главарей, а после они умрут своей смертью от потери крови или ещё чего-нибудь менее радикального, но смертельно опасного. Не выдержат мук совести, к примеру, где в роли совести выступит ваш покорный слуга.
   Да, со своей авантюрой я влезаю в гадюшник галактической политики - настоящий серпентарий, но, заметьте, тут же вылезаю, выставив на передний план талантливого форсъюзера и бывшего джедая, которого прочили в магистры. Разве кто-то будет сомневаться в талантах Кеноби, когда тот свяжет себя узами брака с герцогиней Крайз? Да и кто не поверит тщательно скрываемым документам, в которых аурбешем по цифровому полю толкуется о приёме некой личности в наёмники частной военной компании, где таланты бойца развернулись во всю ширь и глубь. Ледорубы заинтересованных лиц обязательно доберутся до сервера и стянут контракты, просто не могут не добраться несмотря на ожесточённое сопротивление коллег, защищающих цифровые массивы от взлома. И мы даже кого-нибудь уволим, приняв потом обратно на другие места или даже с повышением. Посмотрим, как отыграют сцену. Короче, заинтересованные лица упрутся в майн-трик и ментальные техники джедая, позволившие ему подняться за полгода из рядовых до полковника, а также в старый реестр и герб нового клана мандалорцев. Далее пусть копают в том направлении и пытаются раскрутить интригу, которую Сатин закрутила много лет назад (ниточки мы благоразумно оставили, хотя в первом и во втором приближении никаких следов не видно - работали не за страх, а за совесть). Со стороны будет казаться, что герцогиня уничтожает надоевших конкурентов и ультрарадикалов, что, несомненно, прибавит ей очков популярности в глазах граждан сектора. А мы просто мимо крокодилы, то есть проходили. Невинные агнцы, которыми воспользовался хитроумный джедай. Бывший джедай. Кеноби из грязи попадает в князи, становясь фигурой, к которой Орден постесняется на кривой козе подъезжать из страха оказаться посланным в неизведанный космос. Да и "убирать" Кеноби, кстати после этого им не с руки, ибо все сразу покажут пальцами на виновников. Сразу грязь со всех щелей польётся, не отмоешься. Как итог: Сатин счастлива, Оби-Ван счастлив, все счастливы, плюс протекция... Денег я не прошу, мне бы услугами взять...
  
  

*****


  
   - Всю мощность на передние экраны, - заложив руки за спину и полуприкрыв глаза, Кеноби отстранённым голосом отдавал приказы подчинённым. Оби Ван, с подачи Гривуса и меня, на практике осваивал боевую медитацию. Мы с генералом исходили из того, если у тебя есть возможность безнаказанно пользоваться небьющимся козырем, то её незачем игнорировать. В бою с врагом все средства хороши.
   В боевой рубке флагмана эскадры бывшего джедая царила рабочая атмосфера. Люди и калишцы работали деловито, без лишней суеты, от "аз" до "ять" зная свои функции и обязанности. Чёткость их действий поражала, порой создавая впечатление будто за пультами и в ложементах находятся не живые разумные, а роботы или андроиды. Да, Гривус - это сильно, не каждому дано настолько вышколить бойцов.
   - Выпустить бомбардировщики, канонеркам приготовиться к обстрелу "болванками", - Кеноби подошёл к чёрной бездне, сверкающей иглами звёзд за невесомо-хлипким полотном транспарастила. - Боевым расчётам орудий ввести координаты...
   "Болванками" на нашем флоте прозвали стальные полуторатонные ядра, отстреливаемые по планетам с помощью рельсовых орудий со специальных кораблей-канонерок, сляпанных на скорую руку на верфях Ристы. Пепелацы вышли неказистые, маневренность у них ни к чёрту, автономность аховая, скорость никакая, зато они дешевые до безобразия и обслуживания почти не требуют. Отлетали пять лет и добро пожаловать на иголки. Фактически инженеры Ристы по заказу Гривуса слепили эдакие космические самоходки ДДГешного разлива. Грации в них ноль, да и какая может быть грация у беременного утюга, облепленного спичечными коробками теплообменников, с кормой, распёртой кольцом реактора. Едва ли не единственная функция этого выкидыша сумрачного калишского гения - обстрел крупных объектов на поверхности планет. Пользы от "утюгов" в эскадренном бою абсолютно нет, если только их в качестве брандеров использовать или создать видимость массовости флота на радарах противника, зато под защитой других кораблей, да проекторов энергетических и корпускулярных щитов, детища генерала идеально вскрывают консервные банки планетарных щитов. Железа в галактике до черта и больше, как и отходов в результате его производства...
   Так, о чём я? О ядрах и "болванках". Зайду издалека, как всем известно, штурмовать наземные объекты, прикрытые батареями ПКО и планетарными энергетическими щитами, без их уничтожения или подавления станет только безумец. А наш джедаистый Убиван им отнюдь не был и по заслугам оценил находку командира, друга и наставника, ну, и собутыльника, чего уж теперь скрывать. Желчный гуманоидный ящер научил парня всему - "хорошему" и "плохому". Бомбардировку наземных объектов стальными чушками, разогнанными до тридцати километров в секунду, Гривус в первый раз применил на жуках лет десять назад, в пух и прах расхристав одну их баз захватчиков, впрочем, тогда и не чушки были, а каменюки побольше. Мысль устроить локальный геноцид подобным варварским способом пришла ему от элементарной нищеты. Как выяснилось, у калишцев напрочь отсутствовали средства вскрытия укреплённых объектов, с бомбардировщиками тоже было худо, куда не кинь, всюду клин, а дело делать требовалось едва ли не вчера, так как подлые оккупанты на девяносто девять процентов зарылись в землю в ожидании помощи и прикрылись куполами. Голь, как известно, на выдумки хитра, вот и дети Кали не стали мудрствовать, а тупо захватили несколько десятков шахтерских корабликов, словно пиявки присосавшихся к металлическому астероиду на окраине местной системы. Каждая "пиявка" в грузозахватных клешнях держала по здоровенной глыбе в несколько сот или тысяч тонн весом. Согнанные на орбиту атакуемой планеты, шахтёрские лайбы разгонялись до второй космической скорости, ныряли в верхние слои атмосферы, где глыба получала свободу, по всемирному закону тяготения устремляясь к поверхности планеты. Щиты жуков окончательно просели на двадцать седьмом куске астероида, следующие две "бомбы" воткнулись в землю в пяти и двадцати километрах от укрепрайона, но ему хватило с избытком. Две мощных ударных волны напрочь снесли антенны энергопроекторов вместе с самими проекторами и генераторами, попутно основательно проредив расчёты батарей ПКО...
   С тех пор военно-инженерная мысль шагнула вперёд, сменив шахтёрские подгузники и ползунки на детские штанишки в виде монструозных неповоротливых рельсотронных орудий с ленточной подачей металлических болванок. На одной канонерке размещалось по два "ствола", впихнуть больше не позволяла мощность реактора, а строительству судов больше размером препятствовала экономическая эффективность и целесообразность, точнее их отсутствие. Стоимость мгновенно возрастала по экспоненте. Усложнялся проект, требовалось монтировать оборонительное вооружение, сразу возрастала численность экипажа, и так далее и тому подобное. Короче, овчинка не стоила выделки. Как эрзац-ковырялки канонерки ещё оправдывали себя, а дальше превращались в гружёный камнями саквояж без ручки. Впрочем, генерал не перегружал эскадру сляпанными "на коленке" вундерваффе, трёх-четырёх корабликов хватало создать плотность огня, сравнимую с пулемётным обстрелом, на этом амбиции кровожадного калишца достигали границ возможного и успокаивались. На форпостах и простых крепостях никто в здравом уме не размещает мощные энергостанции, ограничиваясь обычными реакторами, способными поддерживать работу щитов до пятисот единиц плотности энергозащитного поля на сто квадратных метров площади. Несколько минут "пулемётного" обстрела перегружают энергосистему напрочь, засим объект остаётся с голым задом против вил, и за него берутся штурмовики с бомбардировщиками, либо звучит приказ "База-дельта-ноль" и искусственный метеоритный дождь превращает окультуренный ландшафт в первозданную целину. Всё зависит от того, что вы желаете получить. Кеноби желал получить сдавшегося врага, угодившего в жернова правосудия, а не пустыню, усеянную метеоритными кратерами, хотя после штурмовиков и бомбардировщиков судить тоже будет некого, но тут дело принципа. Всегда можно сказать, что противнику предлагалась почётная капитуляция, засвидетельствованная в записях голографических переговоров. Если что, они сами виноваты. Как-то растерял Оби-Ван знаменитое на всю галактику джедайское человеколюбие. Кеноби день за днём всё больше становился похожим на классического мандалорца. Мандалорец со световым мечом, как тот же мандалорец, но без меча.
   А что вы хотели, на мандо`а Кеноби трещит так, что не остановишь, доспех носит, собственный клан поддерживает и защищает всех, кого считает семьёй, себя тоже не обижает. Пять деяний это вам не фунт изюму слопать. Шестое - откликаться на зов лидера всех кланов, пока остаётся в подвисшем состоянии, но так и лидера у кланов не имеется. Зато он имеется у Клана Фелинкса, который медленно, но верно разросся до неприличных размеров, вобрав в свои ряды сотни одиночек и семей. Кеноби с самого начала решил строго придерживаться традиционного мандалорского уклада, не разделяя разумных по расам и видам. Соблюдаешь резол`наре - главные принципы каждого мандалорца, в работорговле и наркотиках не замешан, тогда ходи моя сторона. Будь ты хоть забраком или волосатым вуки (последним делали скидку на мандо`а), хоть коруном преклонных годов, клан примет любого, кто готов верой и правдой служить ему, защищая честь и достоинство.
   На первом этапе все телодвижения новоиспечённого мандалорца со световым мечом строго вписывались в тщательно проработанную концепцию нового взгляда на старый мир, к созданию которой приложили руки и мозги Неаро, Айван Чи Лая и ваш покорный слуга. Наш главный пиарщик - синекожий "беженец" из медиахолдинга, предложил не лезть в медиапространство Мандалорского сектора, а на первых порах работать посредством "сарафанного радио", в его переложении - "бабушкиной голографии". Слово там, слух здесь, трёп специально нанятого разумного в припортовой кантине... Когда свободу языку и мысли даёт один разумный, последствий можно не ждать, но, когда их несколько сотен на десятках планет, возникает потрясающий кумулятивный эффект. Новости и сплетни начинают муссировать все, кому не лень. Джедай, ставший мандалорцем и объявивший крестовый поход против криминальных бонз, не чурающихся самых грязных делишек и работорговли (последнее особенно пикантно, так как разумные в Республике исстари привыкли, что форсъюзеры рабов не освобождают, а тут такая громкая заявка), быстро оказался на слуху. Криминальных авторитеты и шишки с "Дозором смерти" во главе сначала высокомерно ухмылялись и пытались купировать проблему с помощью наёмников и охотников за головами. Ничего не вышло. Киллеров брали ещё на подходе, после чего я устраивал им чистку мозгов легелименцией и усекновение голов клинком. Отделённые верхние части тел отправлялись нанимателям в виде предупреждения... У некоторых срабатывала интуицияс сразу начинало чесаться пониже спины. Недолго думая, самые осторожные бросали нажитое непосильным трудом, растворяясь в закате, к упорным и мнящим себя бессмертными являлись извошра, закованные в экзоскелетные доспехи и сталь с бескаровым усилением. Удрать выходило не у всех, так как безжалостных штурмовиков поддерживала бронированная техника, авиация и эскадры, зависшие на орбите и напропалую сбивавшие всё, что не отвечает на условленный сигнал "свой-чужой" и не желает останавливаться.
   Очень скоро главарям и тем, кто их покрывает, стало не до шуток, а Кеноби продолжал давить по всем фронтам, нагло игнорируя громкие окрики воззвания от Сатин Крайз прекратить бесчинства. В ответ к герцогине отправлялась подробная информация на каждый "зачищенный" объект и каждого актированного мерзавца. Кого, за что и почему. Особенно даму "вдохновил" пакет о деятельности "Дозора" с выявленными планами захвата власти, а также ей совсем не пришёлся по вкусу аналитический доклад о последствиях планируемой расовой и видовой чистки в рядах мандалорцев, планы коей витали в правительстве сектора. Оби Ван как бы любя предупреждал: "Успокойся, дура!". Разрушение устоев грозило натуральным коллапсом и разрухой всего и вся. Кланы уйдут, бросив нажитое, отряды мандалорцев-наёмников снимутся с места. Рухнет промышленность, погибнет сельское хозяйство и добывающая отрасль, так как не останется защитников и тех, кто инвестирует деньги в производство, а это кланы. Стоит исчезнуть последним, как Техносоюз, Коммерческая гильдия и прочие "зубры" мигом раздавят остатки былой роскоши, ведь им нужны зависимые от них покупатели, а не промышленники. И будут оставшиеся потомки гордых воинов и завоевателей влачить жалкое существование, горбатясь за копейки и жидкую похлёбку. Неаро провёл не одну бессонную ночь, анализируя информацию по Мандалорскому сектору, чтобы до серого вещества в голове герцогини Крайз дошёл посыл куда ведут дороги, вымощенные благими намерениями.
   Мысль материальна, только чаще всего она очень неплотна и совсем неосязаема, но случается и такое, что мысль сдвигает горы, закручивает в хороводы звёзды и низвергает в бездну разумных, ошибочно считавших, что держат бога за бороду. Я не знаю, кем считали себя Сатин Крайз с господами Пре и Тором Визсла, но сейчас последние точно дискутировали о том, что не всё будет фелинксу масленицей. Может и не всё, но в данный момент именно глава Фелинксов держал в кулаке их жалкие душонки, в клочья разрывая планетарный щит над базой "Дозора смерти".
   Информация о месте нахождения главарей осточертевшей компании обошлась мне в четверть миллиона звонких хаттских денежек. Что ж, информатор отработал гонорар сполна и успел свалить с обречённой базы бывших работодателей пока её не разнесли в хлам. Кеноби с Гривусом е оплошали, накрыв гнездо плотной завесой и разбомбив чужие корабли первой же атакой до включения щита. Осталось только добить подранков. Куда им с подводной лодки деваться? Хотя, если верить досье, Визслы способны на неожиданные выходки и не чужды импровизации, поэтому я и напросился в рейд с Кеноби, поэтому сижу в тёмном углу боевой рубки, с первого ряда наблюдая за представление.
   - Командующий, вызов с планеты, - негромко сказал главный связист, оторвавшись от пульта.
   - Выведи на центральный стол, - человеческое лицо, отраженное в тёмной глади транспарастила, удовлетворённо усмехнулось. - Послушаем...
   Резко развернувшись, Кеноби направился к проекционному столу голосвязи над которым возникло изображение бритоголового человека со светлыми бровями, чуть удлинённым лицом с твёрдым подбородком, узкими, сжатыми в нитку губами и серыми, прищуренными глазами в глубине которых полыхала ничем не замутнённая ненависть. Тор Визсла собственной персоной.
  
   Интерлюдия.
  
  
   Как всегда, в минуты волнения Оби-Ван едва заметно покачивался с пяток на носки. Скрытые полами длинного, до пола, плаща, чуть слышно поскрипывали сапоги из кожи крайт-дракона и, из-за ослабленных креплений, терлись края бронепластин наплечников. Возложив шлем с Т-образным визором на сгиб локтя левой руки, Кеноби хотел пригладить короткий ёжик волос на голове, но вовремя одёрнул себя. Не время показывать волнение и слабость. Тор умеет читать по лицам и язык жестов для Визслы тоже не тайна за семью печатями. Стоит ему нащупать слабое место, он непременно туда ударит, фигурально или иносказательно, но бить будет словно опытный снайпер, укладывающий пули или бластерные болты точно в центр мишени. Оби-Ван прищурился: как жаль, что они по разные стороны баррикад, он бы ни за что не отказался от подобного союзника, не пересекайся их интересы столь остро и не замарайся Тор во всём этом дерьме. Слишком много грязи на Визсле и его людях, слишком много смертей. Впрочем, Кеноби не обманывал себя, на нём, несмотря на молодость, смертей как бы не больше, но не грязных, отдающих гнилью, жаждой наживы, человеческими пороками и желанием поглумиться над страданием жертв. Визсла с возглавляемым им "Дозором" давно переступили все возможные линии с чертами, подписав себе приговор. Поначалу мандалорские кланы осуждали выскочку со световым мечом, что напялила на себя бескар`гам, то спустя месяц мнение большинства мандалорцев поменялось на противоположное. Оби-Ван показал себя большим мандалорцем и ревнителем традиций, чем главы и старейшины кланов. Не удивительно, что народ и воины начали пристально приглядываться к лидеру нового клана, а потом потянулись под его руку. Сначала по одному, потом семьями и родами, пока капли не превратились в ручейки, которые позже начали сливаться в полноводную реку. В одночасье Оби-Ван Фелинкс-Кеноби превратился даже не в фигуру, а в значимого игрока Мандалорского сектора. Не сам, ему помогли, подсказали путь, но потом, к удивлению самого Оби-Вана, помощники, возглавляемые Лордом Слизерином, дистанцировались от набирающего вес Кеноби, оставив за собой только силовую поддержку. На закономерный вопрос Лорд ответил, что ему нужен друг, а не марионетка. Нет, он не бессеребренник и не меценат, направо и налево занимающийся благотворительностью. Оби-Ван не сомневался, что Лорд Слизерин всегда действует к собственной выгоде, так оно и есть на самом деле и он ещё покажет себя в будущем, оттяпывая вкусные куски, но Гарольд никогда не врал, заглядывая в глаза и ковыряя душу. Лорд всегда объяснял, почему он поступил так или иначе, каждый раз приводя твёрдые и убойные аргументы в обоснование своих действий с поступками, заставляя Оби-Вана учиться на его примере.
   Второй наставник, он же суровый учитель, скорый на язык и расправу, полный желчи, сарказма и ядовитых словечек, гонял бывшего джедая в хвост и гриву, обучая ратному делу. Оби-Ван затруднялся ответить себе, кто ему больше дал: Орден или Лорд с Гривусом? Всё же последние. Они пришли на помощь в трудную минуту. Подставили плечо, протянули руку, не оставили одного, чего нельзя сказать об Ордене... Как же это всё грустно и печально...
   Генерал тоже никогда не лгал и ничего не умалчивал, полностью отвечая на задаваемые вопросы, рубя правду-матку с плеча и заставляя ученика сгорать от стыда из-за допускаемых ошибок, потому что их цена многократно возрастает, обрастая жизнями разумных существ. Генерал не уставал повторять, что только мертвец не задаёт вопросов, ибо ему всё равно, ведь мёртвые сраму не имут, а ученик и подчинённый в одном лице просто обязан спрашивать и спрашивать, затыкаясь только перед боем и в бою, там ему вменяется исполнять приказы командования и то не тупо, а сообразуясь с обстановкой. Если Гривусу будут нужны тупые исполнители, он купит пару миллионов дроидов, которых пустит на металлолом во время атак и штурмов вражеских позиций. Воины отличаются от железяк именно наличием думающих голов на плечах, а не зашитыми в мозги программами. Оби-Ван кивал и учился денно и нощно, работая на износ и повторяя, что наука, которой с ним щедро делятся добровольные наставники, не один раз пригодится ему в будущем. В будущем, которое он построит сам. Сам!
   Ни Орден, ни Йода, ни Квай-Гон, никто больше не влезет в его будущее и душу грязными ногами. Хватит! Они достаточно потоптались по его чувствам и душе сапогами, измазанными в дерьме банты.
   Храм... Орден... Орден должен был стать семьёй, а стал мачехой - машиной, перемоловшей мальчишку, забранного джедаем-рекруотером у родителей. Папа и мама, Оби не помнил их лиц, не помнил, с какой он планеты, в памяти остались только теплые объятья и ласковые колыбельные, сменившиеся безучастными голосами нянь в яслях юнлингов. Мягкая кроватка с воздушной подушкой из ускользающих снов превратилась в жёсткий полосатый матрас и твёрдый валик. Потом были Бендомир с рабским ошейником и Мелида-Даан, полные крови, боли и страданий. Учитель, по сути, бросивший падавана на произвол судьбы. Первая война...
   Мелкий недоджедай с опалённой душой, принял идеи Молодых близко к сердцу. Их устремления были понятны ему, он был понятен им. Именно на Мелиде-Даан, среди крови и страданий у Оби-Вана появились первые настоящие друзья. Именно там он познал настоящий Ад на земле и первую настоящую боль потерь, но она не сломила его, а только закалила, заставила идти вперёд к поставленной цели. И он шёл, пёр подобно ранкору, тропящему добычу, а дети, уставшие от вечной войны и похорон, шли за ним в бой, каждый день погибая в надежде на мир. Оби-Ван хоронил друзей, над каждой могилкой давая клятву победить и завоевать мир. Они победили и завоевали мир, но какой ценой! До конца дней Оби будет помнить детские глаза с отражающимся в них небом с облаками... Мёртвые глаза, которые он навсегда закрывал своей ладонью. На Мелиде-Даан он подарил Молодым надежду и он же воплотил её...
   Потом было возвращение в Орден и учитель, который не вынес абсолютно ничего из преподанного жизнью урока. Квай-Гон всегда был на своей волне - не от мира сего... странно, почему Оби-Ван столько лет терпел его выкрутасы?
   Потом... потом много чего было, Мандалор в том числе. Как давно это было, наверное, в другой жизни. Вероятно, это кто-то другой почти год ходил по лезвию бритвы, спасаясь от убийц и спасая Сатин от неминуемой смерти, поджидавшей её за каждым углом. Ему пришлось выучить язык, примерить шкуру мандалорца на себя, срастись с ней, начав думать, как мандалорцы. Здесь он впервые надел доспех и здесь же по-настоящему влюбился. Сатин... Интересно, примет ли она обновлённую версию Оби-Вана? Какая она сейчас? Досье, переданное Гарольдом, не радовало, если честно. Сложно поверить в то, что герцогиня м-м, мягко говоря, не любит свой народ и приходит в ярость при виде вооружённой охраны в традиционных доспехах. Дошло до того, что Сатин на этой почве разругалась с сестрой и Бо-Катан подалась в "Дозор Смерти"... Существует большая вероятность того, что Бо сейчас находится на штурмуемом объекте... Простит ли его Сатин, если Бо погибнет? Вопрос пока не имеет ответа.
   Потом была мутная миссия на Набу с упавшим на край плаща довеском в лице ушибленной на голову королевы, правившей миром из параллельного измерения, перелёт на Татуин, Энакин и возвращение на Набу с обходом через Корусант. Кстати, голову истеричке так и не подлечили. Затем у Оби-Вана появился ученик, вокруг которого закрутились хороводы интриг и молодой наставник, не нюхавший рыцарской плазмы, оказался не ко главному шпилю Храма и не ко двору Ордена.
   Что ж иногда как с ним, движение вперёд является следствием мощного пинка под зад. Пинка ему, стоит признаться, зарядили отменного, правда сейчас кое-кому знатно икается, но это уже другая история...
   Обо всём этом Оби-Ван отстранённо думал, слушая разглагольствования Визслы, который завуалированно поливал его грязью, попутно намекая, что джедайская погань никогда не будет признана настоящим мандалорцем. Поганые ублюдки не ведают чести и способны только на подлое убийство! Вспомнить Галидраан...
   - Да ну, - иронично усмехнулся Оби-Ван, Визсла затнулся, мгновенно осознав ошибку, - Галидраан говоришь, честь говоришь. Тебе дети и женщины по ночам не снятся? Это ведь вы с губернатором натравили Сенат и джедаев на Истинных мандалорцев и Джанго Фетта. Так что мы только что определились у кого отсутствует честь и это не я. Что-то мы задержались со штурмом. Мои условия вы знаете, даю на раздумье пятнадцать минут.
   - Предлагаю решить вопрос поединком. Дуэль. Победитель получает всё, - Визсла подошёл вплотную к камере. - Проиграю я, мои люди принесут клятву верности. Сдохнешь ты, наёмники убираются отсюда восвояси. Сражаемся на простых мечах без всяких ваших джедайских штучек.
   - Бла-бла-бла, держите меня семеро, - тихо раздалось за спиной Кеноби. Казалось, Лорда Слизерина бесконечно забавляет данное цирковое представление. Загнанная в угол крыса решила показать зубы, запамятовав, что ей их выбили. Благо шумоподавитель отсекал посторонние звуки и в эфир экспрессия не вышла. - Оби-Ван, снеси уроду башку, надоел уже хуже горькой редьки.
   - Принимается, - снисходительно ответил бывший джедай, насмешливо глядя на врага, потерявшего берега. Откуда тому знать, что Гарольд предвидел подобную импровизацию и ставку с вызовом на дуэль, посоветовав заранее приготовить корабль с объёмным трюмом и большим количеством камер для надлежащего освещения поединка в эфире. - Мои условия... Тёмный меч, принесёшь его с собой.
   - Нет!
   - Нет так нет. Открыть огонь! - пулемётная очередь полуторатонных болванок расчертила пространство. Планетарный щит далеко внизу замерцал всеми цветами радуги.
   - Стой! Я согласен.
   - Отставить огонь, - лениво махнул рукой Оби-Ван. - Время и условия не меняются. Не явишься через пятнадцать минут на транспортник, батареи открывают огонь с приказом на полную зачистку.
   "Арена" для боя была готова точно через отведённое время. Грузовой автоматический транспортник завис над планетой в трёхстах километрах, и принял в ангар два одноместных истребителя. Зрелища не получилось. Скорее всего Визсла надеялся на беспомощность джедая в поединке на классических стальных клинках, но противник лишил его этой надежды, через тридцать секунд после начала боя обезглавив главаря "Ночного дозора". Молодость и бесконечные тренировки победили заросшую жирком старость, отягощённую высокомерием и самомнением. Не зря, ох не зря Гривус настаивал на тренировках и фехтовании обычными мечами.
   Склонившись над поверженным врагом, Оби-Ван с благоговением на лице отстегнул от пояса Тора Визслы старинный световой меч... Препятствий для свидания с Сатин Крайз больше не осталось.
  
   Конец интерлюдии.
  
  
   Глава 19. Отцы и дочки, тире и точки...
  
   Никогда не думал, что влюблюсь в закаты в пустыне. Впечатляющее зрелище. Вид раскалённого светила, опускающегося в кипящее марево, клубящееся над раскалённым дневным жаром песком, никого не может оставить равнодушным, а уж когда их два... Воистину незабываемая картина, оставляющая неизгладимый след в памяти.
   - Пап! Па-ап! - навалившееся детское тело чуть не снесло меня с уступа. Не смертельно, тут всего-то метров сто пятьдесят строго вниз по вертикали, спланировал бы на магии и Силе, но приятного мало.
   Тонкие, но неимоверно сильные детские ручонки крепко обхватили меня за шею:
   - Задушишь! - прохрипел умирающий лебедь прежде, чем распластаться на камне бессильной тушкой.
   - Папа, - руки с шеи исчезли, зато "лебедя" попинали ножкой. - Ты не умер!
   - Нет, умер, - не согласилась тушка замогильным голосом.
   - А я тебя сейчас оживлю... - топ-топ, дробный перестук ножек "реаниматора" затих где-то на противоположном конце уступа.
   Не буду подглядывать... Крепко зажмурив глаза, я по-прежнему изображал свежую падаль, на которую вот-вот спланируют кружащие в небе падальщики. Топ-топ-топ, скорая помощь и реанимация несётся к почившему пациенту и... выплёскивает на него из трёхлитрового пластикового ведёрка стылую родниковую воду. Не помогло... Хотя как сказать - приятно освежило.
   - Ну папа! - о-у, теперь и ведёрко пошло в ход, приложившись несчастной жертве в моём лице по лбу.
   Откуда-то из-за парапета послышался приглушенный женский смех. Так смеются, когда плотно прикрывают рот ладонью, чтобы конское ржание, недостойное истинной леди, не разносилось по всей округе. Раскинув ментальную сеть и расширив восприятие, я замечаю добавившиеся к светящимся огням постовых калишцев и полыхающему солнцу дочери, две новые яркие засветки. Какой знакомый смех..., а где обязательный бубнёж сопровождающего лица мужеского полу? Смеха не слышно, но царящее в ментале веселье от меня не скрыть. Гость сегодня несказанно осторожен - стреляный воробей, но ничего, я ему отомщу!
   - Тётя Бо! - моя мучительница, разглядев новых жертв гостей, навернув меня ведёрком "на посошок" и бросив его у поверженной тушки, умчалась окучивать новую цель. Вскоре до моего слуха донеслись восторженные возгласы мелкой оторвы и стоны её добычи, осознавшей в какую западню она угодила. - Дядя Оби, там папа помер, надо его оживить. Пойдёмте, поможете его отпинать!
   - Отпинать - это я завсегда, - едва слышно буркнул "дядя Оби", но недостаточно тихо, чтобы я его не услышал. Запомним. - Правда, как бы самого не отпинали.
   А вот это правильно! За мной не заржавеет показать всю глубину любви к миру. Оби-Ван прекрасно осведомлён об этой милой особенности, он лично не раз и не два сталкивался с тёмной стороной моего характера. Прочувствовал, так сказать, на собственной шкуре.
   Бо-Катан больше не смеялась, в её глазах поселилась тоска и отражалась неосуществимая мечта отвязаться от мелкого клеща, вихрем носящегося вокруг боевой амазонки.
   - Тётя Бо, пойдём на стрельбище постреляем... тетя Бо, а давай с джет-паком полетаем... Тётя Бо...
   "Тётя Бо" слетало с языка мелкой оторвы быстрее, чем сыпется горох из дырявого мешка. Посмотрев на меня взглядом голодного котёнка, девушка тяжело вздохнула, смирившись с неизбежным, ведь её надежда избавиться от реактивной пиявки разбилась о моё ледяное сердце. Месть, особенна та, которая не требует никаких усилий с твоей стороны, вдвойне приятна. Оби-Ван, дабы не быть раздавленным паровым катком имени моей дочери, малодушно бросил супругу на растерзание мелкого ранкора и, бочком-бочком, двинулся вдоль парапета, пытаясь скрыться за углом. Страху бывшему джедаю добавил мстительный огонёк, встреченный им в моём взгляде, пронзающем его насквозь. Оби-Вану ничего не стоило догадаться, что некоторые ожившие мертвецы, принимающие ванны на свежем воздухе, хвала Силе, хоть ни в чём мать родила, обладают прекрасным слухом и обожают извращённую месть. Пластиковое ведёрко, подхваченное телекинезом, посвистело над головами успевших пригнуться Кеноби и постового калишца за его спиной. Смачно встретившись со скалой, детская тара разлетелась на несколько осколков.
   - Фух, - расслабленно выдохнул обладатель достойной реакции и владелец грозного титула манд`алор, но зря это он. Не стоило расслабляться в моём присутствии и выпускать из внимания ручей, срывающийся со скалы в десяти метрах за его спиной, с которого моё неугомонное горюшко несколькими минутами ранее принесло воду.
   Захватив куба полтора жидкости Силой, я от всей души окатил ею гостя. Сбитого с ног Кеноби магией и потоком воды принесло ко мне. Впрочем, и я на ногах не устоял. Мерзский мандалорец джедайского разлива сумел как-то хитро вывернуться, направив в мою сторону силовой толчок, которым прикрыл "подсечку". Если с толчком я справился, то удар под ноги халатно проморгал. Один - один. Теперь мы в два рыла, подперев ладонями головы, под ментальный ржач калишской гвардии и двух леди, одна из которых пока что два вершка в прыжке с табуретки, возлежали друг напротив друга будто на древнегреческом симпосиуме, только корзины фруктов и вина не хватало.
   - Какие вселенские нужды, уважаемый манд`алор, привели вас в адское пекло Татуина? - со всем великосветским апломбом, подпирающим подмоченное достоинство, спросил я.
   - И вам не хворать, ваше Лордство, - поковырялся пальцем в ухе Кеноби и приподнял вверх левую ногу, выливая воду из сапога. - Ты не поверишь, просто в гости.
   - Почему же, поверю, - не согласился я, осторожно прощупывая Оби-Вана ментально. Как оказалось, парень буквально ходил по грани и только чудом не пал на тёмную сторону. Вулкан страстей не просто клокотал в душе бывшего джедая, он выплёскивал лаву раздражения и пепел гнева во все стороны.
   - Сильно достали? - участливо спросил я.
   - У-у, - провыл Кеноби. - Ты не представляешь. Если бы не Бо, я бы половину гражданского правительства сектора собственноручно пустил на фрикассе, а вторую запихал под дюзы стартовых двигателей линкора и взлетел на форсаже.
   - Ты крут, парень, как я посмотрю. Может не стоит настолько радикально?
   - А как? - Кеноби вылил воду из второго сапога.
   - Собрал всех, вызвал к себе самого провинившегося и прилюдно выпустил из него кишки, а голову насадил на пику. Ты не поверишь, остальные мгновенно станут шёлковыми.
   - Как говорит Учитель Гривус - это не наш метод, но предложение мне нравится новизной и некой отсылкой к древним традициям. Руки так и чешутся. Ты, твоё лордство, даже в дурном сне не представляешь, какую Сатин развела клоаку, дерьмо на дерьме сидит и дерьмом погоняет, и как разогнать эту камарилью без рек крови я ума не приложу.
   - Хм-м, -почесал я маковку от мелькнувшей в голове мысли.
   - Х-м? - заинтересованно хмыкнул Кеноби, свет от зажёгшейся надо мной лампочки.
   - Идея, как всегда, завиральная, не уверен насчёт новизны, но именно с мандалорским менталитетом должно сработать. С кем-то другим не прокатит, но мандалорцы слеплены из особого теста.
   - Так-так-так, - подался вперёд Оби-Ван.
   Там же, лёжа в луже, я поведал Кеноби идею о ГТО (готов к труду и обороне) - комплекса, предусматривающего подготовку к выполнению и непосредственное выполнение населением различных возрастных групп установленных нормативных требований по разным уровням трудности. Мандалорцы просто обязаны проглотить подобный законопроект, в который, пользуясь волной патриотизма и на основании пропаганды здорового образа жизни и великих деяний, можно включить очень многое из физических, интеллектуальных и военных нормативов всяческих градаций. Граждане сектора элементарно не поймут правительство, если оно зарубит подобное начинание. Зато потом, имея на руках подобный инструмент, можно подвести оплывших жиром зажравшихся чинуш под монастырь и вычистить авгиевы конюшни.
   - Дело, чего уж говорить, не быстрое, зато позволит обойтись без лишних репрессий с драконовскими мерами и кровищей. Лавное красиво завернуть и подать невзыскательной публике в правильном свете, но этим займутся подконтрольные тебе с Крайзами СМИ и я своего синекожего гения подключу.
   Кеноби поднялся с лужи, взгляд его на мгновение помутнел от погружения в Силу, от чего по нему, от головы до пяток прошла невидимая тёплая волна, моментально просушившая плащ, сапоги и бескар`гам.
   - Эй, а меня?! - картинно-показательно возмутился я. - Сухой мокрому не товарищ, понимаешь.
   Повторив манёвр с отрыванием пятой точки от поверхности и утвердившись на своих двоих, я показательно надул губы, проведя рукой перед собой. Немного магии и вуаля, я не только сух, чист, отглажен и приятно пахну. Ветерок, ласково коснувшийся головы, уложил порядком отросшие пряди в простую аккуратную причёску.
   - Завидуй молча, - бросил я свысока оторопевшему Оби-Вану, поражённо взиравшему на якобы невероятные навыки в Силе. - А теперь, друг мой лепший, поведай мне реальную причину визита высоких государственных личностей в наше замшелое задворье.
   - Хатты, - односложно приоткрыл секрет Кеноби.
   - Ага, хатты, и что с ними?
   - С ними ничего, а от них нужны деньги. Много денег! И желательно под минимальные проценты.
   - Стало быть Межбанковский Клан зажал финансовый ручеёк, увязав кредитование с какой-нибудь уступкой или заранее невыполнимым требованием, чтобы Мандалор и Сектор в целом пошли на попятный, согласившись на определённые преференции. А я тебя предупреждал, что канцлер так просто не оставит твоё желание обзавестись нормальной армией и модернизированной промышленностью. Ему невыгодно усиление сектора от слова "совсем", - покачал головой я.
   - Это-то понятно, если бы всё так просто было, так ещё Сатин фрондировать начинает. Я начинаю подумывать, что решение сплавить её сенатором на Корусант было не лучшей идеей. Палки в колёса она вставляет мастерски.
   - Что ты хочешь от обиженной женщины...
   Я думаю, пришло время чуть-чуть отвлечься, поведав немного о жизненном пути взятого под крыло джедая и откуда у меня появилась дочь. Начну, пожалуй, с Кеноби.
   Для тех, кто хоть немного разбирается в менталитете мандалорцев и откровенно не плавает в галактической политике, яснее ясного предстаёт пред глазами широчайший резонанс обретения Тёмного меча и появления Манд`алора, взявшего титул по праву силы. Кеноби в один миг превратился во вторую, если не в первую величину по авторитету и политическому влиянию в Мандалорском секторе Внешнего Кольца. Готовность встать под его знамёна заявили политические течения для краткости называемые консерваторами, традиционалистами и милитаристами. Пацифисты Сатин Крайз в одночасье лишились поддержки в массах, естественно герцогине это не прибавило спокойствие и явление бывшего (да-да, бывшего) пред очи красавицы ничего, кроме истерики вызвать не могло. Обвинённый во всех грехах, Оби-Ван был выставлено прочь. В это же время на Артам - одну из сельскохозяйственных планет сектора, напали трандошанские пираты и Кеноби возглавил рейд карательного флота, объеденив под своим началом эскадры кланов Ордо, Фелинкса, Скирата, Визсла, Грязерога, Беройя и Элдар. Выделять корабли клана Крайз герцогиня отказалась категорически. В усиление Оби-Ван взял у Гривуса несколько ударных крейсеров, укомплектованных смешанными экипажами. Наголову разгромив в эскадренном сражении пиратский флот и зачистив больше десятка баз, мандалорский флот молнией с небес свалился на Зайгеррию. Кошкоподобные гуманоиды абсолютно не ожидали подобного афронта, проморгав сосредоточение чужого флота на окраине звёздной системы. Мандалорцы огнём и мечом, прошлись по невольничьим ранкам Зайгерии, освобождая невольников, из которых более двух миллионов разумных являлись гражданами Мандалорского сектора. Мало того, что мстители уничтожали инфраструктуру планеты, они откручивали и отвинчивали всё более или менее ценное и наложили жестокую контрибуцию на правителей "кошек". Денег, выбитых с работорговцев, Кеноби хватило на формирование армии, основание нескольких кадетских школ и военных училищ, а также на инвестирование в экономику, загибающуюся усилиями Сатин.
   Герою, вернувшемуся с победой, лавров не досталось. Опять его накормили обвинениями в излишней жестокости несмотря на то, что Оби-Ван освещал поход посредством основных галактических сми, показав на экранах все ужасы и несчастья, которые приходилось терпеть зайгерианским рабам и пленникам трандошанцев, которых зачастую жрали живьём на глазах у остальных, чтобы они были покладистыми.
   Говоря простым языком, скоро герцогиня Сатин ничего, кроме глухого раздражения и откровенной неприязни у Кеноби не вызывала, зато его стали часто замечать в компании с Бо-Катан. Похожие внешне сёстры кардинально отличались характерами. Если одна стремилась превратить родную планету в мирную овцу, то вторая мечтала видеть другого зверя. Пусть он будет мирно нежиться на солнышке, но не с травкой во рту, а с куском добычи в клыкастой пасти. Неудивительно, что Оби-Ван и Бо-Катан быстро нашли много общего друг у друга и сошлись характерами, незаметно став единомышленниками. Сатин, видя сближение сестры с подлым джедаем, злилась ещё больше, устраивая безобразные истерики.
   В клане Крайз быстро сообразили, что укрепить пошатнувшуюся власть им поможет брак молодых людей, только вот юная герцогиня никак не вписывалась в формируемый политический расклад. Кланы и народные массы не поддерживали пацифистскую политику и провоцировать их красной тряпкой с нарисованной на ней Сатин становилось смертельно опасно. Кеноби прекрасно видел, к чему идёт, но устранять физически бывшую возлюбленную был категорически несогласен. От смети герцогиню спасла рокировка, предложенная манд`алором. Вместо поста правительницы сектора, передаваемого сестре, герцогине предлагалось занять кресло сенатора в Республиканском сенате. Разумный выход обрадовал все заинтересованные стороны. Крайзы сохраняли номинальную власть, безболезненно убирая точку напряжённости, остальные кланы получали возможность сохранить тысячелетний уклад, избавляясь от разрушительной принудительно "пацифизации" с яростной сегрегацией по расовому и видовому признаку. Экономический блок получал возможность развития промышленности, военное крыло облизывалось на восстановление армии и флота вместо куцых и беззубых сил самообороны.
   Не всё было светло и радостно в королевстве Датском. Стоило взойти звезде Кеноби над горизонтом, как в сектор повалили личности разного пошиба наставлять Оби-Вана на путь истинный. Первым, как снег на голову, свалился Квай-Гон Джинн. Бывшего наставника с порога отправили лесом, между делом обласкав и облобызав падавана оного, попутно организовав ему свидание с матушкой. Постучав лбом о непробиваемую стену, Джинн, скрылся в тумане, но он оказался не единственным, кто стремился на аудиенцию к молодому, да раннему политику и военному лидеру. Следом за Джинном увещевать заблудшую овцу явился знаменитый афрогалакт с фиолетовой светошашкой наперевес. Магистра Виндоу встретили со всем почтением: выслушали, накормили, напоили до изумления и пока он не пришёл в себя, спровадили в е..., загрузили на корабль и отправили обратно. Следом принёс свою зелёную сморщенную попку лично магистр Йода. Чебуратору не понравилось начинание рекрутских контор, которые частым гребнем прошли по планетам сектора, выявляя одарённую молодёжь или тех, кто немногим не вытягивал до их уровня. Две и три тысячи медихлориан в крови на единицу объёма ещё не приговор. Да, им не стать рыцарями и даже падаванами, зато они легко обойдут простых людей по всем показателям, а воспитать такого молодого человека в правильном ключе... Естественно, главному магистру ордена очень не понравилось подобное начинание. От него Кеноби отбивался фрикассе из жаб, чаем из мухоморов и компотом из поганок. Выедать строптивому юнцу мозг чайной ложечкой Йода не решился, почувствовал, что парень вот-вот закипит, он и так ходит по грани, поэтому лучше веток не рубить и дрова не ломать, а тихо свинтить до любимой подушечки в Храме. Йода - монстр, несмотря на кукольный рост и сморщенную ушастую физиономию, ом мог задать перцу, но сотни обозлённых мандалорцев, в случае чего, наделают дыр и в таком профи. Лучше их не провоцировать, как бы не хотелось избавиться от раздражающего фактора.
   За Великим Чебуратором хлебосольные сени Мандалора почтил вниманием граф Дуку. Непонятно, чего хотел бывший брат по Ордену, он же гранд-наставник и ученик по линии Йоды, но покидал планету потомственный аристократ чрезвычайно довольным. С Ордена он ушёл давно, хлопнув при этом дверью, после чего занялся какой-то мутной деятельностью (я-то знал, какой), мотаясь из одного конца Галактики в другой. Другое дело, что Кеноби изрядно присел Дуку на уши, посетовав, что наставник у графа полной отморозок, а знаменитый ученик больной на всю голову придурок, ушибленный Живой Силой. Как ни странно, в данных аспектах бывшие джедаи нашли полное взаимопонимание.
   Между выматывающими нервы визитами Оби-Ван со товарищи занимался формированием армии, попутно добившись в правительстве заключения военно-политического союза с Кали. Не успели просохнуть чернила на бумаге, как с Кали на Мандалор хлынул поток армейских инструкторов-калишцев. Кланы прекрасно видели своё слабое место, они оказались неспособными создать настоящие армейские части на первых порах - растеряли опыт за последние столетия. Как спецназ и подразделения быстрого реагирования мандалорцы были выше всяких похвал, но единицы выше полка начинали вгонять клановых офицеров в некоторый ступор и проблему приходилось срочно купировать и исправлять. На общем собрании глав и старейшин кланов было решено сформировать миллионный сухопутный контингент и полумиллионную флотскую группировку численного состава. В пятилетний план заложили покупку и строительство трёх сотен новых боевых кораблей, включая линкоры, крейсера, фрегаты и корветы и модернизацию и восстановлением старых орбитальных крепостей Истребителям счёт шёл на тысячи. В общем, Кеноби и Бо-Катан крутились как могли. Из приятного - между делом с Кеноби связался некий Фимор, оказавшийся первым учеником Джинна. Здоровенный улыбчивый дядька под два метра ростом тоже не очень жаловал Орден и царящие в нём порядки тухлого болота. Фимор давно разочаровался в учителе, Ордене и тяготился навязанной ему судьбой, которую решил сломать через колено. Сказано - сделано! Тёмной Бендомирской ночью со стартовой площадки одного из космодромов стартовал лёгкий грузовой кореллианский челнок YT-1300 с тридцатью пяти пассажирами на борту. Фимор уходил не один, прихватив из Агрокорпуса "нескольких" несогласных с политикой Ордена. Надо ли говорить, что беглецов встретили с распростёртыми объятиями? Тут и я прискакал, оттяпав под сурдинку две трети беглецов. Два десятка джедаев-"огородников". Мама мия! Тупоголовые бараны в центральной башне-шпиле Храма не осознают всей ценности этих ребят. Тупые, замшелые пни! Оби-Ван и Фимор поначалу тоже не поняли, от чего я трясусь над нежданным-негаданным приобретением, будто гору фрика увидал, а потом я им объяснил всю ценность форсъюзеров, профессионально работающих с растениями и животными. Тут и они осознали, какое чудо у них в руках, но отобрать назад угодившее в мои загребущие лапки не сумели. Не на того напали! Описав фронт работ прибывшим на Татуин джедаям, я радовался блеску в их глазах и настоящему, а не показному энтузиазму. Едва ли не в первый раз в жизни, взрослые и дети, ощущавшие себя на обочине жизни и в глухой периферии, почувствовали свою нужность, получив настоящее дело, связанное с озеленением планеты и формированием полноценной биосферы из того огрызка, что она представляет сейчас.
   Возвращаясь с Мандалору и Кеноби, планов у него было громадьё и на всё требовались деньги и тут на орбите нарисовалась личная яхта Канцлера, до глубины души обеспокоившегося милитаризацией сектора и принявшего на себя всю боль сенатора Сатин Крайз, которая искренне переживала за несчастных граждан, загоняемых под бластеры новым кровожадным правительством сектора.
   Палпантина встретили со всей помпой и почтением, с фанфарами и позументами. Чай не каждое десятилетие, а то и столетие на Мандалор канцлеры прилетают. Событие года, не хухры-мухры! Палпатин улыбался, раздавал обещания, расточал комплименты, выслушивал жалобы, обещал помощь, пророчил радости с невзгодами, если будет не по его, и давил, давил с неукротимостью асфальтоукладчика. Харизма у набуанского гада была бешеная. Оби-Ван и Бо-Катан едва устояли под его напором. Им повезло, что в то время я находился на планете, так сказать, с неофициальным визитом и ежевечерне чистил парочке мозги от мусора, тщательно трамбуемого словоохотливым Палпатином. Силён, гад! ДДД - добрый дедушка Дамблдор в сравнении с няшкой Шивом просто сопливый юнец. А ещё я, находясь под разными личинами, легилиментил напропалую всех подряд, особенно тех, кого причисляли к окружению канцлера или видели около него и его свиты. Нарыл столько, что службе безопасности, подчиняющейся Оби-Вану, год не разгрести. В самой СБ тоже "нарыл". Некоторых после этого зарыли, причём двоих Оби-Ван прихлопнул собственноручно. Часть из агентов вскрытых шпионских сетей (канцлерская сеть оказалась не единственной, к ней добавились агенты Ботанов, торгашей, гангстеров и каждой твари по паре) отправились кормить червей, какое-то количество взятых за глотку и причинные места согласились сотрудничать с СБ, став двойными и тройными агентами. Узловых резидентов не тронули, но держали под плотным колпаком, скармливая им дезинформацию. Кто-то растворился в космосе - ушёл в гиперпрыжок и не вышел. Что поделать, случается и такое. Те, кто обладал всей полнотой информации, знали, что "гиперпотерящек" до донышка выпотрошили в неких секретных тюрьмах, но предпочитали держать язык за плотно сомкнутыми зубами. Грязь и подковёрные игры разведок никто не отменял.
   Канцлеру на пальцах доказывали, что без армии никуда! Шив соглашался, вздыхая сокрушённо, что юстициары вообще мышей не ловят, да и сколько их в секторе, смех, да и только. Не они пиратов гоняют, а те их. Трандошанцы совсем обнаглели (ага-ага, расшалились, гады, на изюмском шляхе), контрабандисты границ не видят, гангстеры и мафия лезут со всех сторон, а у них оружие новое и они, к сведению, ничем не чураются! Эх, ему бы кто полномочий добавил и власти подкинул, тогда бы он ЭХ, одним махом семерых побивахом! У-у, он бы задал преступным элементам на орехи, но Сенат! Политика - это искусство возможного и не всё в руках канцлера. Что вы, что вы, он и без подсказок в курсе, что полуторамиллионная армия на тысячу планет - это совсем ни о чём! Это чтобы последние штаны не сняли и прикрыть очередную дыру в тришкином кафтане! У Торгашей боевых дроидов десятки миллионов и ничего, душа ни у кого не болит. А тут два миллиона рабов, своих граждан освободили, сразу весь Сенат истомился. Надо же, какие нежные! Но, Вельт политик диктует своё видение. Вот если бы многоуважаемые Оби-Ван и Бо-Катан пошли навстречу, согласившись поумерить аппетиты юношеского максимализма, он бы похлопотал на очередной сессии и доказал неверующим, что Мандалор абсолютно не угрожает Республике! На приведённые доказательства, подтверждающие защиту планеты и сектора от внешних и внутренних совсем не наигранных угроз, Палпатин покивал, поулыбался и, не добившись приемлемого результата при объявленных официально целях государственного визита и переговоров на снижение милитаристических угроз, улетел, сделав ручкой.
   Не успел остыть дюрабетон от выхлопа дюз канцлерской комфортабельной яхты, как сразу начали проявлять активность банкиры, корпораты и торгаши. Последние взвинтили цены на транзит и доставку товаров, у вторых возникли непонятные проблемы с исполнением заказов, первые отказали в кредитовании.
   - Да, тяжела ты, Шапка Мономаха, - резюмировал я, выслушав не такие уж откровения Кеноби. А как он хотел? Политика! Жри или тебя сожрут.
   - Какая-какая шапка? - вздёрнул брови Оби-Ван.
   - Не бери в голову, - отмахнулся я. - Я думаю хатты, по крайней мере клан Десилиджик, откроют вам кредитование. Вам есть, что предложить слизнякам без залезания в стратегическую часть и кошельки кланов. С утра поедем к Джаббе, а пока приглашаю ко мне отужинать.
   Торгаши, задравшие цены на перевозки в Мандалорском секторе с подачи осмелевшего Нута Ганрея, видимо получившего какие-то гарантии и поддержку от сильных мира сего (если подумать, становилось понятно, откуда и от кого ветер дует и кого мог заинтересовать один окраинный лордишка) и, как выяснилось буквально этим же вечером, разорвавшие договор со мной, правда оставив в виде компенсации пять "Барышников" со всеми строительными дроидами и пустотной группировкой, разбиравшей ледяные астероиды, не ожидали молниеносного ответа на свои действия и жестокого наказания за попрания договоров.
   Забегая вперёд, скажу, всё у нас выгорело. Я предложил Оби-Вану обложить суда ТФ дополнительным налогом, увеличенным на разницу между старым и новым уровнем цен торговцев, а также ввести транзитную пошлину. Чтобы привлечь в сектор перевозчиков, наоборот, ввести налоговую льготу на ту же сумму. Те же хатты с удовольствием откусят приличную долю рынка и грузооборота внутри сектора. А добивающим аккордом должен стать своеобразный аутсортинг, тут я, плотоядно усмехнувшись, повернулся к Джаббе, предложив его аффилированным структурам взять на себя роль фискальных органов, контролирующих гиперпространственные маршруты. Округлив глаза-плошки до состояния круглых подносов, хатт поинтересовался выгодой. Мол, на кой ему сдался этот геморрой? Оби-Ван и Бо-Катан сидели истуканами, доверив мне переговоры и поэтому никак не выразили своих чувств, так как ранее я им на пальцах объяснил, что до настоящего времени сектор никак не контролировал транспортно-грузовой транзит, поэтому и денег с него никто в глаза не видел, то есть, отдавая данный кусок пирога на откуп хаттам, Кеноби ничем не рискует, денег-то и так нет, а тут появляется возможность монетизировать вакуум.
   - Сорок процентов от собранного дохода, - мефистофельски улыбнувшись, озвучил я процент вознаграждения.
   - Шестьдесят! - тут же поднял ставки хатт.
   - Сорок семь с половиной процентов, - качнул головой я, ставя решительную точку в едва начавшихся торгах. - Столько же отходит Мандалору и пять процентов мне, как посреднику, причём из них я заплачу двадцатипроцентный налог. Интересно, кому я его заплачу?
   Отбросив официоз, Джабба весело расхохотался. Он и не мечтал получить официальный доступ в сектор, а тут ему такое счастье само в руки привалило. Правда хатты изрядно выложились, оплачивая следящие масс-детекторы и гравитационные радары, способные считывать характеристики двигателей космических кораблей. Через пару месяцев мандалорский сектор опутала натуральная следящая сеть, проскочить через которую не могло ни одно крупное транспортное судно. Естественно, половина персонала на диспетчерских детекторных сетей и радаров составляли мандалорцы. О безопасности Оби-Ван никогда не забывал. Торгаши натуральным образом взвыли, но ничего поделать не могли. Кеноби разводил руками, хатты сверкали глазищами и грозили исками, если неймодианцы откажутся платить положенную законом мзду. Суммы там получались астрономическими, а затраты на разведку обходных маршрутов, вообще, грозили зарвавшимся ксеносам разорением. Попытки апеллировать в республиканскую комиссию по торговым спорам ни к чему не привели. Сектор вроде, как и числится в Республике, но большей частью номинально. Налогообложение у него полностью своё. Центральное финансирование никак не подкреплено законодательными актами - этот атавизм остался ещё с времён Мандалорских войн и последней войны с ситхами, когда Республика вовсю гнобила побеждённых, разоряя их различными экономическими санкциями, многие из которых действуют до сих пор, из-за чего стал возможен данный финансовый и правовой казусы. Так что неуважаемые господа из ТФ, платите или летайте другими маршрутами. Скрипя зубами, неймодианцы согласились со всеми требованиями, в том числе и с перечислением средств в ауродиевом эквиваленте на счета хаттских банков.
   Да, кстати, кредитную линию Мандалору хатты тоже открыли. О последнем Кеноби и Джабба договаривались сами, без моего участия. В процессе подписания договора между Правительством Мандалорского Сектора и правителем Татуина я не участвовал, знаю лишь только, что речь там шла о триллионах, причём под смешные проценты. Разницу слизняки добирали различными налоговыми льготами при инвестициях в экономику сектора и охранными мандалорскими эскадрами на внешних границах хаттского сектора. Джабба круто встрял у себя, пробив транш, но одно условие Кеноби поставил жёстко - никакого криминала! Вам, уважаемые, и так достались сливки, не надо портить взаимное доверие теневыми и грязными делишками. Органы правопорядка Мандалора получат самые подробные инструкции на сей счёт. Не обижайтесь в случае чего. Мандалору плевать, где и как заработаны деньги, е