Жанна д'Арк... (младшая).


(Золотая Вилья 5).


  
  
   Пролог
  
   - Строй! - скомандовал Чак, его доблестное войско тут же изобразило что-то вроде немецкой "свиньи" - скошенный клин, как у псов-рыцарей.
   - Что ждёшь, Ола?! Нападай!
   - Со своими клинками, - машинально коснулась рукоятей, - Да я же всех поубиваю!
   - Возьми наши!
   В коробе, где хранилось оружие "армии" Чаакрамендрана действительно оставалось ещё несколько "бесхозных" клинков. Причём среди них были не только железные, но и бронзовые, костяные и парочка деревянных... А-а, из золотолесской древесины... эллиенская магия... Ну тогда понятно! Наверное Чак "балуется", пытаясь найти наиболее эффективное магическое оружие, максимально безопасное для... пользователя.
   Не помню, рассказывала уже или нет, но мало завладеть супер-пупер зачарованным мечом, им ещё "овладеть" нужно. Стать хозяином. Не то один неверный шаг, и своевольная "железка" может запросто "выпить" незадачливого владельца. Случаи, как утверждают, бывали.
   Вот наши "светлые головы" и озаботились проблемой: как простым воинам с помощью различных "прибамбасов" противостоять "видящим". А то вдруг завтра война с Ровером, а мы к ней совершенно не готовы! Это вам не леворские заговорщики, какие-то "любители". Поневоле придётся столкнуться с настоящими боевыми "магами".
   "Маги" конечно в кавычках, потому что их "волшебство" особого рода.
   Как ни крути, с "видящими" проще сражаться "видящим", потому что... они хотя бы их "видят". Не то, что остальные.
   При удачном раскладе парочка невидимок легко сможет обратить в бегство, посеяв панику, довольно большой отряд. Прецеденты были... Что ж тут говорить про мирных жителей.
   Да я сама после таких схваток чудом осталась жива. И это когда противников было раз, два и обчёлся. А что будет, когда мы столкнёмся с Ровером, где, по слухам, счёт "видящих" идёт не на десятки, а на сотни. Нам о таком даже не мечтать!
   Вот и ломают головы Ворхем, Чак... ну и ваша покорная слуга в меру своих скромных сил.
   Ведь, вроде бы, проблема проста: только и надо, что своевременно заметить "видящего" и даже не убить его, а просто нанести повреждения. Достаточно серьёзные, чтобы злодей обратился в бегство. Пусть кинется со всех "ног" на свою "лёжку". Там его можно настичь и добить!
   Обнаруженный "невидимка" не так страшен, как его малюют!
  
   М-да-а, только это проще сказать, чем сделать.
   Попробуй-ка внушить даже опытному бойцу... а не какому-нибудь деревенскому олуху, что лишь пару дней в армии... что "видящих" бояться не стоит. Да одной невидимости достаточно, чтобы выбить из колеи видавшего виды воина. Попробуй-ка сражаться с тем, чего не видишь... а "оно" есть!
   Тут нужна собранность, чёткость и слаженность действий. Да не одного бойца, а всего отряда!
   Вот мы с Чаком и Ворхемом и пытались совместить теорию, новые приёмы боя... что порой приходилось выдумывать прямо на ходу... и учёбу личного состава.
   Но ведь получилось же!
  
   Кстати, не помню точно, кто придумал первым начать обучение с детворы... Скорее всего, это была я. Ну правильно, излишка свободных бойцов у нас никогда не было. Да и всяко лучше начать с ребятни. Им это вроде игры, а взрослых лучше обучать уже готовой технике боя. Так оно вернее.
   Короче, Ворхем изготовил амулеты, Чак подобрал подходящее "магическое" оружие. Детвора кое-как обучилась новым приёмам. И все вместе решили меня удивить.
   Что ж, не будем их разочаровывать. Взяла два учебных кинжала, не пожалев на каждый по капле крови, чтобы сподручней ими "работать". Закрыла крышку оружейного ящика и расстелила сверху плащ. Не на голые же доски мне ложиться. Если есть возможность, надо пользоваться хоть минимальным комфортом.
   Попадёшь вот так вот в глухое средневековье, сразу начинаешь ценить те блага цивилизации на которые раньше не обращал внимания: горячую воду из под крана, душ, шампунь, прокладки...
   Все демоны Бездны! О чём это я?!!
  
   В общем, я не выскочил, а так... вальяжно вышел из своего бренного тела, что осталось лежать на коробе.
   "Вы хочете песен? - Их есть у меня!"
   "Свинья", значит?
   Повёл плечами... ну-у... тем, что у меня вместо них.
   Что ж, ребятки, самое время проверить, чему вы научились.
   Последний раз окидываю взором, строй, ощетинившийся кинжалами и какими-то хитрыми дротиками. Видно, что мальчишки с девчонками волнуются, некоторые до дрожи в коленках, но не отступают, не бегут.
   Рывок! Метнувшиеся к земле кинжалы черпают, бросая в лицо детворе тучу придорожного песка и пыли. Не слишком большую, но вполне достаточную, чтобы под шумок прошмыгнуть между ног самых сильных бойцов из передних рядов и "материализоваться" среди ничего не подозревающих "аутсайдеров".
   Эх, развернись плечо, размахнись рука!
   Сильно никого не бил, но толкнул щупальцами сразу во все стороны не слабо. Бой у нас или нет?! Ребятня так и посыпалась на землю, а я тут же принялся их "дорезать".
   У каждого на груди и на спине болталось по деревянному кругляшу мишени. Да не простому, а зачарованному. Достаточно было поразить хотя бы один, чтобы противник считался "убитым". Чем я и занялся со всем упоением.
   А что? Я ж не по-настоящему, а понарошку! Зато будет мальчишками и девчонкам наука, что война - это не шутки!
   Не помню, сколько удалось "уконтрапупить"... По-моему, меньше десятка, прежде, чем главная ударная сила "врага" - Тира, Тын и Эйга с Хэрой - смогли, раздавая команды, а кое-кому и затрещины, перестроить свою "гвардию" фронтом ко мне.
   Честно скажу - не дал бы им шанса... противника надо крушить, не давая ему опомниться... если бы сзади на меня не напал Чак.
   Не то, чтоб у меня глаза на затылке, но бдительности не терял. Поэтому лезвие вертлявой "юлы" прошло мимо. Ну а потом уже я пнул зятя... или кто он там мне... "ногой" в живот так, что Эйвин жених полетел в одну сторону, а его... как его там... тырх-быр-сыр... или по-табирски - йолла... в другую!
   Надо было "добить" гада... или, хотя бы, наподдать посильнее! Вот же гад, хоть и будущий родственник! Сзади нападать!
   Казалось, "ушастый" отвлёк меня лишь на миг, но этого оказалось достаточно, чтобы мне в "спину" вонзился один дротик, а потом ещё... У-у-у, бл..., как больно!
   Клинки сами собой выскользнули из ослабевших "рук"... сознание помутилось, а весь дайхон поплыл перед "глазами"... Твою мать! Так и умереть не долго!
   Из последних сил рванул к моему бренному телу.
  
   Фу-ух! Жива! Слава Светозарному и Пресветлой!
   Попыталась сесть, но весь окружающий мир ухнул куда-то в сторону, и я, беспомощно взмахнув руками, полетела на землю.
   - Ола! Ола!.. Госпожа, что с вами?! - послышались голоса.
   - Все демоны Бездны! - только и смогла прохрипеть, пытаясь кое-как встать на карачки, - Вы меня чуть не убили! - и провалилась в вязкую пелену беспамятства.
  
   Очнулась только на следующий день... или через день?.. Не помню!
   Во рту сухость... Состояние... да я после похмелья в Хромгарде так себя не чувствовала!
   Вот демонщина! Ноги едва держат... хоть с костылями ходи! И ни согнуться, ни повернуться.
   Ворхем посмотрел и выдал неутешительный вердикт - две сквозные дырки в "душе". Эти "раны" быстро затягивались, но до полного выздоровления было ещё далеко.
   Спасибо мэтру, что надел на меня "корсет". Или очень широкий "бинт"... как посмотреть... всё из той же зачарованной "паутины" - драгоценных и полудрагоценных камней, соединённых золотыми и серебряными нитями.
   - Откуда? Вы будто всё наперёд знали?!
   - Это мы с вашими воспитанницами изготовили. А уж зная ваш характер... Неприятности не заставят себя долго ждать! Только и остаётся, что быть во всеоружии!
   - Спасибо вам, мэтр! - у меня не было слов, так несказанно полегчало.
   Подскочила к старику и, на радостях, чмокнула его в щёку... Хотя, какой он старик.
   - Поправляйтесь, Ола! - смутился наставник.
   И уже мне вдогонку, когда я чуть ли не вприпрыжку выскочила из его дома (дело было в Золотом лесу):
   - Только сильно не рискуйте!
   Ага, можно подумать, это я ищу неприятности?! Это они, противные, меня находят!
  
   Когда отправилась к морю, вся наша героическая ребятня - Тира, Тын, Эйга с Хэрой... кто на наргах, кто на тачпанах, тронулась вместе со мной.
   Ну я же им обещала показать корабли. Как раз первые фаревосцы причалили, развернув лагерь на нашем берегу реки. Хотя, как оказалось, лучше для швартовки подходил как раз противоположный. Но там, будто почуяв поживу, всё время сновали разъезды враждебных нам табиров. Даже сам Аш-Кийшарр, лайпар Урт-Илемский пожаловал. Но фигушки, ничего ему здесь не обломится!
   Погоди, наступят холода, этому деятелю с его изрядно поредевшей бандой так и так придётся сматываться. А всю территорию на том берегу, пригодную для строительства, мы бесплатно займём! Пусть только попробует нам помешать. Для этого лайпару придётся тут зазимовать. Тем лучше, как уйдут остальные табиры, я с ним с удовольствием довоюю то, что в прошлую зиму не довоевала!
   Собственно это я и объяснила Раиру, капитану паиссы... лёгкого быстроходного судна с двумя мачтами, не считая бушприта, оснащённых треугольными парусами. Чем было это судно по земной классификации, понятия не имею! Может быть, какой-нибудь караккой или фелукой? Или той лёгкой посудиной, что подобрала будущего графа Монте-Кристо, когда тот бежал из замка Иф? Как она называлась? Понятия не имею...
   Пробовала запомнить названия различных судов... особенно, когда у нас открылась навигацкая школа. Потом взглянула на простыни с рисунками, показывающие различные виды и типы кораблей и закрывавшие собой все стены. Едва не прослезилась... Их же там сотни! Аккуратно расписанные, какие в империи, какие в шармахаме. Каждый рисунок с ладонь, они были там чем-то вроде обоев... или драпировок! Ну-у... не считая таблиц... Но те были только для наиболее "ходовых"... в смысле, чаще встречающихся кораблей... где было указано всё: численность экипажа, характеристики... длина, ширина, число парусов... грузоподъёмность.
   Хотя, военные суда я более-менее выучила, особенно роверские... А остальные... Это оказалось выше моих сил! Так и осталась недоучкой! Впрочем, когда мне это мешало?
  
   Вот и сейчас мой новый знакомый капитан Раир как раз пытался втолковать, чем его "Ласточка"... это я так, на свой манер наименовала его паиссу... чисто фаревосский тип кораблей... коренным образом отличается от шармахамской наиры. По мне выходило, что у оппонентов почти всё то же самое, не считая четырёхугольного... вернее трапециевидного... паруса на корме:
   - Ну как же вы, госпожа, не понимаете?! - горячился мой собеседник, распаляясь всё больше и больше, - Моя "Чиви" (так по-фаревосски называлась эта посудина) - это не какая-то вам наира и, даже, не юркая таваса. Это же паисса! Посмотрите, какой у неё корпус, а какой ход! Одно слово - чиви! Да нигде в Фаревосе... Да что там!.. во всём Ровере лучше не сыскать!
   - Высокая скорость?
   - А то! Ни одному морскому разбойнику не угнаться!
   - И имперской галере?
   - Галере тем более!
   - Так вот какой товар ты возишь, почтенный Раир! Такой, что тебе приходится всё время убегать от роверцев!
   Мой собеседник мигом стушевался, запоздало прикусив язык.
   - А то... дорогой, ценный, скоропортящийся... Сказал бы прямо - что контрабанда!
   - Я-я-я... э-э-э... Вы не так меня поняли, лаэра!
   - Да всё я поняла! Для чего ещё нужны такие юркие и быстроходные суда... и отважные и опытные капитаны?! Да не бойся, Раир, я тебя не съем! Пока ты не нарушаешь леворских законов, к тебе никаких претензий! Да и когда нарушишь... Ты же знаешь поговорку: "не пойман - не вор"!
   Капитан хмыкнул:
   - Вас послушать, госпожа, так тут нашему брату вообще раздолье! И никакие законы не действуют!
   - Ну почему же... За провоз зёрен чешью или другой подобной хрени буду карать нещадно, как и за другие непотребства!
   - Например, провоз оружия мятежникам?
   - Да! Только нет у нас мятежников.
   - Почему?
   - Закончились! - пожала плечами.
   Похоже, этим мой собеседник был так удивлён, что следующий вопрос задал не сразу:
   - А как с товарами, запрещёнными к провозу Ровером?
   - А какое дело нам до империи?
   - Но у короля, вроде бы, с ними договор?
   - Вот пусть он его и выполняет!
   - На Западном перевале королевские эдикты выполняются неукоснительно!
   Ну это, скорее, сила инерции. Не могла же я официально заявить, что плевать хотела на все монаршьи чудачества!
   Ткани, сельхозинвентарь, инструменты, изделия из кожи, посуду... и много чего ещё... я вообще пошлиной облагать запретила. Торгуй свободно! Путь у моих подданных ни в чём недостатка не будет!
   Потом, может быть, введём поборы на ввоз, чтобы защитить "отечественного производителя", но пока это было смерти подобно! Дефицит был во всём!
   - Но я ж не могу нарушать законы королевства!
   А что ещё можно было сказать?
   Раир вновь хмыкнул.
   - И нечего тут хмыкать! - не сдержалась я, - Вот на золотолесском рынке можно торговать свободно! Уже были там?
   - Нет, но мне рассказывали. Пошлина у вас там смешная... камнями.
   - Это пока я строю крепость - камни важнее денег! - и, помедлив, добавила, - Берег Западной - это как бы тоже "ничейная" территория.
   - А Новый Фаревос? Как будет там?
   - Как ты сказал? Фаревосанти? - повторила, как бы "пробуя на вкус"... или точнее, на звук... незнакомое слово.
   - Ну да - Фаревозанти (так слово звучало правильнее). У нас так почти все его называют!
   Что ж, Фаревозанти, так Фаревозанти! Усмехнулась:
   - С ним ещё проще, как сами решите, так и будет!
   - И вы к нам... ни ваши воины и чиновники... ни ногой?!
   - А зачем? Живите, как хотите!
   - И никаких налогов?
   - За что мне с вас их брать?!
   - Так не бывает! - не поверил мой собеседник. И правильно сделал.
   Живите-живите, как душе угодно... до будущей весны. Как придут сюда полчища табиров, сами ко мне "под крылышко" запроситесь!
  
   Но не успела я в полной мере предаться своим коварным замыслам, как ход моей мысли прервал голос капитана:
   - Первая метка!
   - Что?!
   - Первая подводная скала... "зуб дракона"!
   - Где?!
   - Да вон, только что прошли! - Раир ткнул пальцем в бурлящую за кормой морскую пучину.
   - Ничего не вижу. - честно призналась я.
   - И не должны. Это же - "зубы дракона" - подводные скалы!
   - А-а,.. - заозиралась по сторонам, пытаясь запомнить ориентиры.
   Та-ак... на берегу понятно - смотровая вышка, не ошибёшься. А на море... то ли правый край ближнего острова... то ли левый край дальнего... Твою мать!
   - Раир, в следующий раз предупреждай заранее, чтобы я... Погоди, а как ты увидел скалу? Признавайся, у тебя ведь есть какой-то артефакт... Тот, что позволяет "видеть" подводные камни... Что молчишь?! Отвечай!
   - Э-э, ваша милость...
   - Ну-ка покажи свою "игрушку"! Она твоя?!
   Под моим гневным взором довольно внушительных габаритов капитан как-то весь сжался, а глаза предательски "забегали", как у пойманного с поличным воришки.
   - Что молчишь?!
   Но тут сверху заорали:
   - Тревога! Прямо по курсу шиги!
   - К бою! - взревел Раир.
   И нам сразу стало не до "магических" разборок!
  
   На палубе поднялся шум, гвалт, суета... все куда-то бегут... Проклятье, я такого даже на корабле Боринда не видела, хотя народу было раза в два... а то и три больше! Тут же всего Раир, его помощник Зом и пятеро матросов... И вот поди ж ты!
   - Все демоны Бездны! - взревел капитан, - Их два! - и принялся костерить ненавистных морских разбойников на все лады... Хоть бы меня постеснялся!
   Я же, подскочив к борту, вытянув шею, тоже смотрела во все глаза. На встречу нам скользил... да нет, просто летел по волнам величественный парусник... На первый взгляд, гораздо больший, чем каравелла моего давешнего знакомого... да и парусов поболе...
   Но, что явно не радовало в красоте открывшегося морского пейзажа... да, судя по крикам, не только меня одну... это чёрный парус преследовавшего корабль шига. Что ж он не смог оторваться? Один парус - не десять!
   Ах, вот оно что! Меж белых полотнищ мелькнуло то, что я сперва не заметила - уже по-хозяйски убранный и оттого едва заметный ненамётанному глазу ещё однн чёрный парус, такой же зловещий, как и тот, что нёсся за... бароллом... так, кажется, звался трёхмачтовый парусник.
   А что же с его экипажем? Ещё живы, или уже мертвы?! О нашей судьбе я в тот момент даже не подумала.
   Тяжело порой, знаете ли, переключиться, что перед тобой не исторический кинофильм снимают, а всё взаправду... в реале... И убить могут... тоже вполне реально.
   - Демоны Бездны! - вновь взвыл над ухом Раир.
   Надо бы его приструнить, но не время, ведь от него сейчас зависела жизнь не только его экипажа, но и моей команды: Эйга с Хэрой, Тын, Тира... Стоп, а Тирилерис точно была? Убей меня, не помню! Как и многих других из той группы ребятни... И "кой чёрт понёс нас на эту галеру"?!
   Не-е, вообще-то мы отправлялись в развлекательную морскую прогулку. О том, что нам придётся сражаться с давгами и речи не было! Демонщина!
  
   - Врёшь, не возьмёшь! - гаркнул кэп, налегая на руль, - Проскочим!
   Шанс разминуться с врагами действительно был. Вёрткое судёнышко подалось вправо, прижимаясь чуть ли не в плотную к берегу... Дальше уже торчали скалы... Не налететь бы на них... Хотя... Раир... с его амулетом... Надеюсь, он знает, что делает!
   Жаль, конечно, экипаж парусника, но с горстью кое-как вооружённых матросов, увязавшимся за нами Улардом, который "соскучился по морю"... Ну я и пошла навстречу взятому на службу старому морскому бродяге... А он успел к тому времени получить "вольную", или ещё оставался должен?.. Да какая теперь разница! Главное, что он был с нами... мной и почти десятком нашей золотолесской детворы, которую я взяла с собой покататься по морю...
   Опрометчиво?.. Легкомысленно?.. Возможно... К чему себя корить. Время не повернуть вспять и былого уже не вернёшь, как себя не грызи...
   Кто-то утверждает, что люди сами кузнецы своего счастья. Во многом, это действительно так, но бывают в жизни моменты, когда обстоятельства сильнее... намного...
   Как в тот миг, когда грёбаная давгская ладья повернула в нашу сторону.
   Что понадобилось морским разбойникам на нашем утлом судёнышке? Надеялись на богатую добычу? Хотели захватить рабов? Посчитали, что парусник... Как его?.. баролл... уже захваченным конкурентами, и им там ничего "не светило"?
   Не знаю по сей день... Но они отвернули...
   ОТВЕРНУЛИ!! Мать их ети!!!
  
   - Твою мать! ... (и далее в том же духе), - взвыл Раир, рвя на голове волосы... ну-у, то, что от них осталось, - Пипец! Мы все погибнем!
   - А ну тихо-о! - гаркнула, насколько это было возможно в поднявшемся бедламе, - Прекратить панику! Оружие к бою!
   Матросы, встав, как вкопанные, уставились на меня.
   - Держи руль! - шикнула, пхнув в бок, капитана, - Улард, на нос!
   - Э-э-э, давгара... Не в обиду, но я дрался во многих схватках... с носом ничего не случится, а вот кто захватит руль... Действительно, конструкция "Ласточки"... или как её... "Чиви" не давала двигаться кормой вперёд... если только очень медленно.
   - Хорошо, тогда я туда, а ты здесь командуй!
   - Но-о... я ж не "видящий", как же мне... против "теней"?!
   - С тобой остаются Тын и Эйга. У них амулеты, если что, подскажут! Эй, а вы что встали?
   - У нас даже щитов нет! - отозвалась за всех Чара.
   Не обращая внимания, на возмущённый возглас кого-то из команды, сорвала с петель трюмный люк. Довольно широкий и толстый.
   - Прислоните к мачте и прячьтесь за ним. Погодите, - обратила внимание на девчонок и мальчишку... совсем мелких, - у вас что, даже кинжалов нет?!
   - Нам не да-али, - протянула самая маленькая, белобрысая... вылитый ангелочек.
   - Тогда какого... А ну марш в трюм!
   - Но там темно и страшно, - заартачилась было всё та же... ангелоподобная.
   - Щасс тут будет ещё страшнее. А ну брысь! И без разговоров!
   Трое мелких... по-моему один парень и две девчонки опасливо стали спускаться вниз. Но мне уже было не до них, потому что в воздухе запели свою песню первые свиссы.
   - Эй, Раир, у тебя луки или арбалеты есть? Тогда к бою их... К бою!
  
   Но ни те, ни другие... к тому же было их у команды раз, два и обчёлся... нам не понадобились. Пока натянули тетиву, да зарядили... Может, Зом и сумел из своей "аццкой машины"... больше похожей на крепостной арбалет... сделать пару выстрелов... и даже в кого-то попасть... А вот горе-лучники... Одного, по-моему, убили сразу, а второй был ранен... но точно не скажу, потому что вся перестрелка длилась недолго и мне было совершенно не до неё!
   Несмотря на то, что оба экипажа убрали паруса, корабли стремительно сближались... пусть и не так шустро, как современные земные... но... с этакой неотвратимостью.
   В воздух взлетели абордажные крючья.
   - У-у-у! А-а-а! - взвыл молодой матрос, которого хищный "трезуб" пришпилил за ногу к борту.
   Ни один канат обрубить я не успела, потому что, не успели корабли столкнуться, как на палубу "Ласточки" стали перепрыгивать вражеские воины. Кто, как Тарзан, на верёвке, кто с какой-то подкидной доски.
   Вот вы смотрели фильм "И на камнях растут деревья"? А я в нём участвовал... ла!
  
   Всё усугублялось ещё тем, что борта нашей посудины были ниже, чем у "оппонентов". Не слишком... всего на локоть-другой... но в той абордажной схватке, что разгоралась на моих глазах, это было существенным преимуществом. Чем умело и пользовались враги, прыгая на нас сверху вниз.
   В первой волне штурмующих таких было трое. Как уже говорила, кто на тарзанке, кто с помощью подкидной доски, они ловко преодолели то небольшое расстояние, что отделяло борта кораблей, обрушившись со всей силой на и без того пребывавший в смятении экипаж "Чиви". Тут бы им всем и кранты, если бы не мы с Улардом... Ну и ещё Эйга с Тыном, оказавшиеся один на один... вернее, двое против одного, но силы были явно не в их пользу... против запрыгнувшего на нос адепта.
   Почему адепты... Ну-у, я так предполагаю... Злодеи были не в своей второй ипостаси... в виде вышедших из тел "теней". Да и оружие их... Например противник Эйги не смог перерубить выставленный ею прямоугольный щит. Возможно, он был слегка зачарован, но вражеское оружие его не взяло. Чему были удивлены и сама девчонка, и напавший на неё давг. Единственным, кто не растерялся, был Тынджаррэн, тут же полоснувший злодея кинжалом по руке. Тот на миг "завис", отступив на шаг, тут я его и прирезала.
   Минус один! Но расслабляться было рано, потому что раскидав матросов и лихо срубив голову пришпиленному крюком бедолаге, в центр нашей посудины влетел "Тарзан". Двое матросов рухнуло на палубу с разрубленными... кто головой, кто плечом. Умерли ли они сразу, или ещё помучились, не знаю, потому что, обернувшись, мне пришлось скрестить клинки со злодеем. Двое моих перекрещенных против его одного.
   От столкновения со Светом адепта слегка "заклинило", а тут ещё Чара ткнула врага в бок своим копьецом. Пробила ли его кожаную куртку с железными бляхами, не знаю, но злодей скривился. Тут уж я не оплошала, отбив в сторону меч и вспоров ему живот.
   Второй готов! Краем глаза заметила, как падает на палубу с разрубленной голой третий. Улард... Сорвиголова он там или нет... Кстати, а я ведь так его и не спросила... Всё как-то некогда!.. поверг на и без того залитые кровью доски ещё одного ур-рода!
   Три - ноль в нашу пользу! Хотя... какие к демонам "три - ноль"?! Вся палуба была завалена матросами "Ласточки". Одни были мертвее некуда, другие ещё дышали...
   Стоп! А где Раир?! Да и Зома что-то не видно!
  
   Минутная пауза... Мы застыли друг напротив друга: Улард, я, ребята... а на той стороне десяток давгов... даже, наверное, больше... Мы не ожидали, что вражеский натиск будет так легко отбит. Они - что это вообще возможно.
   Так и пялились... мы на них, они на нас...
   Воспользовавшись передышкой, обрубила верёвки у всех крючьев. Кроме одного, намертво впившегося у самой кормы. Трёхзубая "кошка" на цепи... не знаю, что с ней сделали, но "фонила" она так, будто её вынули из самой Бездны.
   Что крюк, что цепь не то, что мой кинжал, а зачарованный меч не смог бы перерубить... Если только Создателя...
   Мои скромные усилия вызвали бурю возмущения в стане противника. Ну как же, почти пойманная "дичь" нагло пытается сбежать.
   - Убейте девку! - взревел... да нет, даже истошно взвыл какой-то х... хренман.
   Едва сделала сальто назад, оказавшись за спасительной дверцей люка, которая не раз уже выручала Чару, как по дереву забарабанили свиссы.
   - Эй, ты чего не стреляешь?! - напустилась на незнакомую девчонку... наверное из табирок, хотя кто их теперь разберёт... сжавшуюся рядом с луком в руках.
   - Не могу натянуть, - шмыгая носом, пробормотала та сквозь слёзы.
   Вот же... Цепь зазвенела от напряжение. Нашу скорлупку дёрнули, как хозяин поводком непослушную псину. Рядом вскрикнула Чара, а я лбом едва в щит не впечаталась.
   Мать твою! Мы же тоже теперь на привязи!
   - Дай сюда! - буквально вырвала лук у девчонки, злясь на неё, на себя, на весь мир!
   Проклятье, что ж мне так не везёт! Надо ж попасть в такую заваруху! И когда?! Во время невинной морской прогулки.
   Попробовала тетиву.
   - Уй! - левое предплечье дёрнуло, будто током.
   Неглубокий порез... фиг знает, откуда... Кое-как стянула рану, насколько можно заглушив боль своей... эллиенской... "магией". А кровь... это даже хорошо. Выхватив три стрелы из колчана, макнула их в ещё не успевшую свернуться жидкость... а потом повозила ею по лезвию клинка, питая Светом... насколько это было возможно. Авось что получится... И тут же... одним выстрелом... отправила все три в толпу противника, как раз пытавшуюся подтянуть нас поближе.
   Блин! Они и вторую "кошку" успели забросить. На носу, напротив Эйги с Тыном. Поэтому следующие три свисса отправила в эту шайку злодеев.
   Демоны! Что за плеск?! Что-то упало за борт. У врагов? Краем глаза заметила подхваченный в последний момент меч. Напротив стоявшего на одном колене Уларда... правильно сделал, так ногу не прострелят... Так вот, там... над цепью, между наших кораблей... рядом с неловко взмахнувшим клинком Тьмы... раз, второй... "зависла" стрела...
   Блин! Это ж я кого-то подстрелила! Не раздумывая, подхватила с палубы "бесхозный" меч и рубанула крест накрест. Падающий клинок подхватила и рванула к себе.
   Чара вскрикнула, оборачиваясь. Улард тоже насторожился, развернувшись в мою сторону.
   - Спокойно! Трофей!.. Оба, - успокоила я их, вертя в руках тёмные клинки.
   Выходит, я кого-то ухитрилась подстрелить и зарубить... Дуракам везёт! Я ж их даже не "увидела".
   А, впрочем, ничего удивительного. Небо в дайхоне серое, море тёмно-серое, вражеский шиг чёрный, злодеи чёрные, их "тени" чёрные, оружие чёрное... Тьма на Тьме... Хрен чего разберёшь!
   Это я играючи вторую волну штурма отбила?
   Но почивать на лаврах было некогда, воспользовавшись тем, что корабли сблизились, прямо по цепям на нас ринулись новые "тени".
  
   Надеясь на то, что Улард отобьётся сам, бросилась на помощь Тыну с Эйгой. Но прежде, чем добраться до ребят, пришлось распластаться меж валявшихся тел на залитой кровью палубе. Перемазалась, как тряк, но оба свисса просвистели мимо. Впрочем, испачканная одежда была меньшим из зол, потому что сверху на меня обрушилась новая "тень".
   Не знаю, как отбила оба клинка "трофеями" не лишившись пальцев, а в грудь мне уже летел новый "подарок", который я приняла кинжал на кинжал. Свет против Тьмы. Противник ожидаемо "завис" на пару мгновений, и я "вспорола" ему "живот" уже тёмным клинком. По-женски коварно, но тут у нас не спортивный поединок.
   Жаль, что "дорезать" врага, даже с помощью Света не удалось... Вернее... не до конца. Уже говорила, что наиболее "продвинутые" "видящие" ухитряются "выходить из себя" не целиком, а оставляя немного "про запас", чтобы душу нельзя было развеять полностью. Вышедшая "наружу" сущность заметно слабее, зато "неубиваема". У порубленных "кусков" есть "якорь" - точка пространства, куда они могут в любой момент "отпрыгнуть". Возможно, не все... и не целиком... Но всё равно, такое "раздвоение" - искусство. Мне бы так научиться!
   Вот и противнику, хоть и получившему серьёзные повреждения, потерявшему "руки-ноги" со всем колюще-режущим, всё равно удалось смыться... какой-то его части...
   Ничего удивительного, у меня ж соратников едва не порезали. Лишь в последний момент сумела вмешаться.
   На Эйгу с Тынджаром налетел какой-то чертила-берсерк, мигом искрошивший щит девчонки... между прочим зачарованный... так, что от него едва ли половина осталась... и то вся изрубленная. Но когда один из клинков завяз, а вторую "клешню" у увлёкшегося злодея смогла срубить я, Тын, не растерявшись, тут же отчекрыжил кенжиком гаду вторую руку... или первую... смотря как считать.
   Добили мы "Чёрта" или нет, не знаю. Потерпев поражение, тот тоже в миг "улетучился", а мне самой срубили конечность. "Крайнюю левую"... Сперва даже не поняла, что к чему. Вот гады!
   Это я за девчонок вступилась - Чару и эту... как её, не сумевшую совладать с луком... Тару... Мару... Ладно, пусть будет Тарой... симпатичная, с каштановыми волосами и, кажется, голубыми глазами... Ну не запомнилась она мне... не запомнилась!
   В общем, пока Улард отбивал атаку одного злодея... вполне себе реального, из плоти и крови... с правого боку на него бросилась "тень". Хорошо, что девчонки были настороже... главным образом "шоколадка"... вовремя ткнув гада в бок своим копьецом... Ух, как он взбеленился! Копьё разлетелось в щепы, Чара полетела на палубу.
   Тут бы ей и трындец, но острое навершие лука вонзила в злодея Тара. Ей бы тоже не жить, но я успела выставить под удар свой меч. "Щупальце" дотянулось на излёте, едва-едва, а удар был достаточно силён, чтобы отброшенным лезвием засветить девчонке в лоб. Хорошо, что плашмя, а то б ей каюк! Но всё равно, несчастная рухнула на доски с рассечённым лицом.
   А тут ещё этот гад отсёк мне конечность вместе с мечом. Им сидящую на полу вжавшись спиной в борт Чару и "приголубило" рукоятью по голове. Рана пустяшная, а кровищ-щи.
   В общем, обе валяются на палубе, мертвее не бывает, кровь так и хлещет... ещё "рука"... Тут уж я взбеленилась, гада всеми клинками "искромсала" так... Этот-то уж точно никуда не вернулся...
   А тут ещё тот... горластый... разодетый давг как заорёт:
   - Что ж вы, дохлятины, с какой-то девкой не можете справиться! Во имя Тьмы, убейте эту тварь!
   Ах ты, мать твою! Щас-с я те покажу "девку", покажу "тварь"!
   Суда наши вновь разошлись, и цепи от натуги аж зазвенели.
   Но мне это не помешало, оттолкнувшись от них "руками", как от гимнастических брусьев, легко перелетеля разделявшее корабли расстояние.
   - Твою ж ма!.. - взвыл горлопан.
   Больше вякнуть он ничего не успел... даже меч выдернул не до конца... будучи пришпилен к мачте всем колюще-режущим, что у меня было.
   Один из трофеев так застрял, что даже выдернуть его не смогла. Пришлось позаимствовать оружие у противника. Ему оно точно уже ни к чему!
   И тут с диким криком и воем на меня с обеих сторон бросились опешившие было давги.
   Клянусь, плохо помню, что было дальше... колола, рубила, наносила удары и отбивала, вертясь, как юла... Будто бес в меня вселился или все демоны Бездны разом.
   Очнулась, только когда сквозь кровавую пелену прозвучало... да так проникновенно и звонко:
   - Госпожа! Ола!
   На миг остановила уже готовый обрушиться на очередную жертву удар, пытаясь сфокусировать взор...
   - Эйга? Тын? А вы здесь откуда?!
   - Госпожа, мы думали, вам нужна помощь?! - насупив брови, серьёзно произнёс парень.
   Помощь значит...
   - Ола! Берегись! - взвизгнула девчонка.
  
   Не знаю, как я тогда извернулась... В самый последний момент... на звериных инстинктах... как кошка... или, как вилья. Впрочем, с моими "щупальцами" сделать это было намного проще. И зачарованный дротик... скорее лёгкое копьё... пронеслось буквально впритирку, едва не вспоров одежду. Бездна! Хреново б мне было с такой фиговиной в спине.
   Сзади вскрикнула Эйга. Как потом оказалось, запущенное со всей силы, вонзившись в щит, копьё сбило с ног не только её, но и стоявшего позади Тына. Хорошо хоть, никто не погиб, даже не был ранен. Ребята отделалась лишь синяками.
   Тем более, что мне было не до них. Глянула в дайхоне, что оба живы, и ладно. У меня были дела поважнее. Не успела с одними давгами разобраться, как тут же налетели новые.
   Викинг в рогатом шлеме. Железная маска закрывает лицо. Классический вариант, только рыжие патлы видны. Невольно ухмыльнулась, но когда противник одним ударом секиры снёс оба выставленных меча, что их будто ветром унесло в море, сразу стало не до смеха. А когда мои кинжалы... ни светлый, ни тёмный... не смогли проткнуть его нагрудник... Тут мне совсем поплохело.
   Хотя от следующего взмаха... уже в обратную сторону... я смогла увернуться, отпрыгнув назад. Но сколько так можно отступать? Ещё два прыжка... от силы три... А дальше, не в силах подняться, ворочались Эйга с Тыном. Не меня убьёт, так их! Так что выбора у меня не было!
   Понимал ли это мой противник? Наверное, поэтому что, когда я прыгнула на него, рубанул с правого плеча сверху вниз наискось. Другому бы давно кранты, но я не стала парировать или отводить удар, а поднырнув под него, наоборот, придав ещё больше инерции, как и своему "оппоненту", кувырнувшись назад, швырнула его через себя.
   Секира со всего маха вонзилась в доски, а явно не ожидавший такой подлянки давг, перелетел через неё, едва не шмякнувшись затылком о торчащее лезвие своего же собственного топора. Только шлемом лязгнул. Он у него, похоже, тоже зачарованный.
   И тут меня осенило: на глазницах-то магической защиты нет! И я сдуру тут же вонзила в них оба клинка, и светлый, и тёмный! Не ну где были в этот миг мои мозги?! Тупая блондинка!.. Тупая... и еще тупее!
   Хорошо, хоть глаза зажмурить успела.
   Рвануло так... Та-а-ак!.. что едва кинжалы смогла удержать! Ещё б чуть-чуть, и их тоже унесло в море.
   - Тьфу-тьфу! - расплевалась я, пытаясь избавиться от той мерзости, что попала на губы...
   О лице, волосах, одежде я уж не говорю... Шибануло так... Бр-р-р... Даже думать об этом не хочется... А уж вонь...
   Сзади раздалось натужное хеканье...
   Демоны! Бой же ещё не закончен!
   К счастью, занесший надо мной меч давг... от которого я при всём желании вряд ли смогла увернуться... от меча, не от давга... рухнул на колени, а потом завалился бы прямо на меня, если б я вовремя не отпрыгнула.
   - Все демоны Бездны!
   - Вы целы, давгара? - осторожно спросил Улард, опуская топор.
   "Да", - хотела было ответить, но та мерзкая жижа... гадость, что стекала по лицу... едва не попала в рот.
   Я, часто сплёвывая, бросилась к борту. Скорее смыть эту дрянь. А привкус...
   Что у него в голове было вместо мозгов?! Были б мозги... У них всех!.. не стали б на нас нападать!
   Свесилась за борт... Демоны! Как же высоко!
   Зачерпнуть воды "рукой"? Она же с солью! Мигом "разъест"! Так можно вообще без конечностей остаться!
   Итак из-за отрубленного "щупальца" левую руку покалывает... словно током бьёт... как после неудачного удара локтем об угол... после чего конечность "сушит" и она ненадолго немеет.
   Если ещё и правую повредить... Демоны! Невольно приоткрыла рот и вновь начала плеваться.
   - Госпожа, погодите, я сейчас! Только за борт не плюйте, плохая примета! - попытался урезонить меня Улард, тем временем бросая что-то за борт.
   Давг потянул за верёвку... О-о, ведро! Полцарства за ведро!
   Э-э-э, нет... Полцарства, наверное, многовато... Но как же это приятно, смыть с лица кровь, грязь и... и всё остальное!
   Просто прелесть! Ну и пусть, что вода холодная и мокрая... Вот только волосы... Голову запросто можно застудить. "Ладно, потом домоюсь", - решила, проводя пятернёй по мокрой "гриве". Нет, всё-таки надо постричься...
   - Вот, возьмите... вытретесь! - сунул мне Улард в руки какую-то тряпку.
   Надеюсь, она достаточно чистая?
   Вытирая лицо и руки, услышала грохот, а затем плеск.
   - О-о, Морские боги! - с силой выдохнул рядом давг.
   Взглянула в ту же сторону и обомлела...
   Все демоны Бездны! Твою мать!
   Грёбаная "Ласточка" подняла парус и теперь "на всех парах" удалялась прочь...
   Да пожри вас всех Разрушитель! Прочь ОТ НАС!!
  
   - Демоны Моря! - выдохнул рядом Улард, - Это что же такое деется!
   Я только зубами заскрипела, ещё раз вытерев лоб и глаза. Мне так кажется, или на корме "Чиви" рулил сам Раир? Ну погоди, толстяк, мы ещё свидимся. Расскажешь, почему в самый ответственный момент дал дёру!
   - Поднимай парус... в смысле - опускай! - бросила я давгу.
   Хорошо, что наши "оппоненты" лишь подобрали чёрное полотнище, а не спустили его вместе с реей вниз! Хрен бы мы вдвоём с Улардом всю эту хрень потом подняли! Даже с помощью блока, на ребятню-то надежды никакой.
   - Всё равно догнать не успеем, - мотнул головой давг, махнув рукой в сторону быстро удалявшегося судёнышка - Эта фаревосская посудина слишком резвая!
   - А кто сказал, что мы рванём за ней?! Нам в другую сторону! - указав в направлении намертво сцепившихся и теперь медленно дрейфующих навстречу быстро надвигающемуся облаку тумана кораблей - баролла с шигом.
   - Хотите схватиться ещё с одной бандой головорезов?! - изумился морской волк.
   - А у нас есть выбор?! Тут - отвесные скалы, - ткнула пальцем в сторону берега, - там, - кивнула в противоположном направлении, - нам точно хана! С такой пробоиной, - указав мыском сапога на дыру, пробитую в днище незадачливым секироносцем, из которой маленьким "фонтанчиком" била вода, - далеко не уйти! А вы что стоите! - набросилась на Эйгу с Тыном, - Заткните её чем-нибудь!
   В общем, парус подняли... то есть - опустили. Секиру кое-как выдернули, дырищу мал-маля заделали... Вот только ветер... зар-раза!.. будто специально стих, не желая надувать паруса.
   - Дерьмо... морского беса! - как-то так помянул эту неизвестную мне зверюгу... или рыбу... давг, - Эй, давгара, вы что делаете?!
   Я как раз мазала кровью из небольшой ранки на левой руке рукояти вёсел. Не всех, лишь четырёх. Больше, скорее всего, мне при всём желании не потянуть!
   - Готовлю вёсла.
   - К чему?
   - К гребле... Ты чем грести собираешься? Голыми руками?! Ставь парус!
   - Сейчас, только рулевое весло переброшу... с правого борта на левый!
   - Давай, - а я, тем временем, попробовала налечь на вёсла.
   Получалось, прямо скажем, хреново... как-то вразнобой.
   - Давгара, давайте вместе, - раздав, как мог, распоряжения Тыну и Эйге, взялся за "заговорённое" весло Улард, - Вы их того, в воду глубоко не погружайте, мы ж ладью двигаем, не море, - хохотнул своей шутке давг.
   А может, у них так принято подкалывать гребцов-новичков.
   Как бы то ни было, мне удалось втянуться. Гребки стали размеренными, и мы быстро заскользили к своей цели. Только Тын не сразу врубился в команды "право руля", "лево руля"... я, честно говоря, тоже.
   Улард ругался на чём свет стоит, я, как могла, поясняла парнишке, куда следует тянуть рулевое весло на себя или от себя.
   Ещё толком не разобравшись с управлением кораблём, мы окунулись облако тумана, достаточно плотное, чтобы в нём потеряться. К счастью, мачты фаревосской посудины были достаточно высоки, чтобы не выпустить их из виду.
  
   Честно говоря, плана у меня тогда особого не было. Ввяжемся в битву, а там видно будет.
   Вышло всё как-то спонтанно... по-женски!
   И борт чужой посудины вынырнул из тумана внезапно... Да не фаревосского баролла, а давгской ладьи, с которой тут же заорали:
   - Стой, твою мать! Куда прёшь!
   Дальше разговоры разговаривать было некогда, выхватив кинжалы я прыгнула на адептов. Они и оружие выхватить не успели. Даже не поняв, почему погибли.
   - Пошли прочь, это наша добыча! - заорали сверху, но быстро заткнулись.
   Попробуй, поори с перерезанной глоткой.
   Дальше - больше. Вслед за горлодёром настала очередь сгрудившихся рядом подельников... Одного, второго, третьего... Лишь четвёртый попытался что-то изобразить, выхватив клинок. И тот не удалось обнажить до конца. Так и рухнул на палубу.
   Минус пять! Но радоваться было рано, на меня налетели "тени".
   Демоны Бездны! Как же тяжело оказалось с ними драться в тумане. Даже контроль дайхона не помогал. Мутная пелена казалась пореже, но "тени", они и в Африке "тени"! Несколько шагов в сторону, и на сером фоне маячит чуть более тёмный силуэт.
   Моё счастье, что у них не оказалось ни луков, ни арбалетов, или злодеи просто не догадались за них схватиться.
   Да и без того пришлось крутиться и вертеться, как ветряной мельнице. Сперва с двумя, а после... то ли с тремя, то ли с четырьмя противниками. Одного-двух точно "завалила", но потом подскочили ещё...
   Один бы меня точно "замочил", когда его меч вспорол веаллиер на спине. Я вроде бы увернулась, но это не слишком бы помогло, если б клинок продолжил движение, а не шлёпнулся, потеряв "привод" на доски палубы.
   Это мои соратники постарались... не знаю, кто - Улард, Эйга или Тын... очень вовремя зарезав физическое тело моего противника. А ведь там таких... "спящих" была полная ладья - десяток, не меньше. Возможно, к моему приходу фаревосцы кого-то из них уже упокоили... Не знаю, не проверяла... но и тех, что осталось, было для меня одной выше крыши.
   Ну да дуракам везёт!
  
   Жаль только, что Тынджаррэн погиб!
   - Эй, как вы там?! - крикнула, перегнувшись через борт, когда поняла, что бой, наконец, окончен, и нападать на меня больше никто не собирается.
   - Хреново! - послышалось в ответ, - Парень серьёзно ранен! В живот!
   Блин! "В живот" - это действительно фигово!
   - Давайте его сюда и сами поднимайтесь!
   Аккуратно втащила наверх завёрнутого в чей-то замагиченный плащ парня и Эйге помогла залезть. Улард с проворством кошки вскарабкался наверх сам.
   Оказалось, Тын помогал "нашему" давгу резать адептов Тьмы, окончательно упокаивая "спящих", когда один из "оживших" "трупов" полоснул его ножом в живот. Хорошо, что не зачарованным, тогда бы парню точно хана, но и сейчас его положение выглядело не лучше.
   Всё это, сбиваясь и глотая слова, поведала мне зарёванная "Снежинка".
   - Держи! - сунула я ей в руки свой лечебный амулет, - Надень ему на шею, может, поможет!
   - А как же вы, давгара?! - подняла она на меня свои огромные светло-голубые глазищи.
   - Обойдусь как-нибудь! Бой-то уже окончен. Нам бы до Нового Фаревоса дотянуть, а там найдём какого-нибудь знахаря! Держись, Эйга!
   - Это не мне, это Тынджаррэну держаться надо!
   - Вот пусть и держится, - покосилась на мечущегося в бреду парня. Ещё то зрелище!
  
   - Все демоны Бездны! Да что ж это за наказание такое! О боги, чем я вас прогневил! - взревел рядом Улард, да так, что у меня едва уши не заложило. Одно так точно!
   Я повернулась в ту же сторону, куда смотрел давг и обомлела...
   Нет, я действительно впала в ступор. Прямо по курсу... ну-у, может, чуть левее... величественно выплывая из тумана, на нас надвигалась скала.
   Именно так и казалось, не мы сами на всех парусах... к счастью, как потом выяснилось, всё-таки не на всех, а то хреново бы нам пришлось!.. а она на нас!
   - Улард, что ждёшь! Поворачивай! - первой опомнилась я.
   - Давгара, да хрен знает, как этой махиной править! Я никогда не пробовал!
   - А-а, демоны Бездны! - перепрыгнув через лежавшее на пути тело Тынджара, едва не сбив при этом Эйгу, кинулась к штурвалу, тут же закрутив колесо против часовой стрелки.
   Надеюсь, я не ошиблась, и тут рулевая система устроена так же, как и у Боринда, иначе мы в щепки разобьёмся. Крутанула штурвал, потом ещё.
   Ничего не происходило... Скала всё так же надвигалась на нас со всей неотвратимостью.
   - Морские боги, я ль не приносил вам обильных жертв, а вы-ы?! Демонские отродия Разрушителя - вот вы кто! В Бездну вас всех! Отрекаюсь!..
   Не знаю, кричал ли что-то ещё морской бродяга, но его слова потонули в диком треске и скрежете.
   Казалось, ещё чуть-чуть, и корабль непременно развалится. А звук был такой, что наизнанку выворачивало. Будто по душе демонским когтем!
   Весь мир вокруг замер, в предвкушение трагической развязки, а я стояла, чуть жива, мёртвой хваткой вцепившись в штурвал, боясь пошевелиться.
  
   Скрип и треск, ставший, казалось, ещё громче, неожиданно стих. Я даже не сразу поняла, что это значит, пока Улард не заорал:
   - И-ийхарг! Мы прорвались! Давгара, дайте я вас обниму! - кинулся ко мне этот медведь-шатун.
   - Поди прочь, брэц морской! Раздавишь! - запрыгала я вокруг штурвала на безопасном расстоянии и от огромных лапищ так некстати воспылавшего нежными чувствами давга.
   - Лучше бери колесо, будешь учиться управлять кораблём!
   - А-а-а... вы того... сами-то, госпожа, где этому учились?
   - Да ходила тут по морю с одним... кренделем. У него такое же рулевое управление.
   - Он вас и научил?
   - Не-а-а, просто смотрела.
   - Видеть и уметь - большая разница, - осторожно заметил викинг.
   - Не-е, - отрицательно помотала я головой, - смотреть и видеть - вот где смысл бытия! К штурвалу, воин! Вот построю такой же корабль, будешь его капитаном!
   - Так это ещё когда будет,.. - проронил Улард, принимая управление, - А с этим что будет?
   - Скорее всего, придётся отдать хозяевам.
   - Так их, небось, всех порешили.
   - Кто знает этих фаревосцев, может, по морю ходят одни, а владеют кораблём другие. И потом, всегда найдутся дети, родственники, какие-то наследники...
   - И вы что, так просто всё отдадите?
   - Ну почему же... Сначала нужно учесть и пересчитать весь товар, потом выяснить, кому он принадлежит. Если хозяев нет, заберу в казну. А вам выплачу соответствующую долю.
   - Эх, лучше всё забрать! Что к давгам попало - то пропало!
   - Ну мы ж - не морские разбойники, а наоборот - охраняем и защищаем бедных торговцев, за которых в этих водах некому заступиться!
   - Вот именно - бедных! Что с них возьмёшь!
   - Э-э-э, не скажи. Как узнают про вольный торговый город, сюда многие потянутся!
   - А вы их всех, значит, к ногтю?!
   - Улард, в ваших краях есть тщахры?
   - Кто?
   - Ну эти... мэ-мэ, - я показала рога.
   - А-а, они называются шагры, - засмеялся давг.
   - А перед тем, как их остричь, им дают обрасти шерстью?
   - Ха-ха-ха, - зашёлся заливистым смехом викинг, - Ловко вы их... Как шагров, значит! Ха-ха-ха!
   - Ул, ты не слишком далеко забираешь в море? Мы потом к городу дорогу найдём?
   - К Новому Фаревосу? Даже не сомневайтесь, давгара!
   - А не проще ли идти ближе к берегу?
   - Чтобы налететь на какой-нибудь "зуб"?
   - Да-а, "поцеловаться" сейчас со скалой было бы нежелательно!
   - "Поцеловаться"! Ха-ха, скажете тоже, давгара!
  
   Блин! Я же говорила: "Не надо было забирать мористее!" Но кто меня слушал. Нет, всё-таки Улард упёртый... почти как я! Но хрена спорить с давгом в его родной стихии?! Так что устье Западной мы благополучно проскочили. И не знаю в какие б дальние дали нас занесло, если б не Каменный сайгак... точнее, Скакун бога-отца... или как его там. Всё-таки эту огромную гору видно издалека.
   - Улард, чтоб тебя... Гляди! - указала я в сторону берега.
   - Сам вижу, - пробурчал давг, принявшись разворачивать корабль ещё дальше в сторону моря.
   - Куда?! Почему не к берегу?!
   - А если там скалы? - совершенно резонно заметил этот морской... Сусанин.
   - Может... парусов убавить, - через некоторое время заметила я, видя, как наша посудина слишком резво удаляется от берега.
   - Пожалуй... вон те... верхние...
   В общем, на следующие час... другой... у меня нашлось работы. Будь я обычной девчонкой, все руки бы ободрала, и не факт, что справилась бы. Впрочем, без помощи Уларда обойтись не удалось. Ну не умею я вязать эти морские узлы! Пришлось Эйгу на какое-то время ставить за штурвал. А девчонка всё:
   - А мы точно спасём Тына?! - и через какое-то время, - С ним точно всё будет в порядке?! - и так чуть ли не всю дорогу.
   Блин, да я-то почём знаю! Но "Белоснежке" приходилось говорить:
   - Да-да... Непременно... Иначе и быть не может!
   Успокаивало ли это её? Не знаю... Меня так точно нет!
   Наконец мы лавировали, лавировали и вылов... Тьфу!.. вылавы... Твою мать! В общем, куда-то точно доплыли, но, как назло, на устье Западной... где по твёрдому убеждению Уларда мы очутились... опустился туман... или выполз откуда-то... Змей подколодный!.. Но теперь всё вокруг было затянуто мутной серой пеленой.
   Нет, видно было, что левее, обрываясь в море, маячит Западная гряда, так что мы точно на месте, но о том, чтобы попытаться куда-то пришвартоваться, не могло быть и речи!
   - И что теперь делась? - озвучила рвавшийся с моих губ вопрос Эйга.
   - Свернём паруса, бросим якорь, а до берега доберёмся на шиге.
   Что ж, в его плане не было ничего нереального, вот только осуществить его нам не дали!
  
   Не успел якорь с громким плеском скрыться под водой, а я при помощи давга кое-как справиться с последним из полотнищ, которое всё никак не желало закрепляться, как буквально над нашими головами просвистела огромная каменюка.
   - Бубух! - взметнулся фонтан воды.
   Твою мать! До повторного выстрела считанные минуты, а мы, как на ладони!
   "Корректировщик у них что ли?.. Или это высокие мачты над туманом видны?" - пронеслись в голове мысли, когда Улард кинулся к лебёдке, чтобы поднять якорь.
   - Нет времени! Руби канат!
   - Но якорь...
   - Руби нахрен! - рявкнула, распуская узлы.
   Сначала на одном парусе, потом на другом. Расправившись, полотнища захлопали и затрепетали, наполняясь ветром. Парусник дёрнулся вперёд, медленно, но верно унося нас от грозящей опасности.
   - Ола, куда?! - запоздало вскрикнула Эйга, - А как же Тын?!
   - Если нас потопят, ему не поможешь!
   - Я верила в вас, а вы-ы...! - захлёбываясь слезами, девчонка, не закончив фразы... прямо, как была, не снимая сапог, бросилась в море.
   - Твою ж мать!
   Ну что за день?! Скорее всего я потеряла Тына... Бросила взгляд на раскинувшееся на палубе бездыханное тело... То ли жив парень, то ли нет. Последний раз, когда проверяла, жизнь в нём едва теплилась. А сейчас... даже не знаю... Совсем ничего не чувствую!
   Ещё и "Снежинка" за борт сиганула. Не хватало и её потерять... Что я родителям скажу?! Хороша получилась морская прогулка! А остальные...
   Сердце буквально сжалось... будто сдавленное чьей-то когтистой лапой...
   Но полностью погрузиться в пучину душевных терзаний мне была не судьба.
   Надрывный свист...
   - Бух! Хря-ап! - ещё один большущий камень, чуть ли не до основания срубив мачту... хорошо, что не на нашем баролле, а на давгской ладье... а то б вообще были кранты!.. плюхнулся в воду.
   - Все демоны Бездны!!! - взревела я. - В рот и жопу вас всех дери!!
   - Э-э-э... давгара... вы чего?! - ошарашено откликнулся викинг.
   - Да достало всё! И это грёбаное море! И эти долбаные стрелки! И эта бл... - в общем, в выражениях я не стеснялась!
  
   - Слышь, Улард, а мы на скалы не напоремся... в таком-то тумане? - через какое-то время спросила я, когда мы благополучно миновали спустившуюся в море Западную гряду.
   - Вообще-то не должны, а там... хрен его знает! - "утешил" меня наш "великий кормчий".
   Я покосилась на давга, рулил нашей посудиной он вполне уверенно.
   Ветер подул сильнее, скорость корабля увеличилась.
   - Может, один парус убрать? - озвучила я свои сомнения.
   - Сможешь?
   - Попробую.
   Куда деваться?!
   Только-только с большим трудом закрепила один из оставшихся парусов, оставив второй по-прежнему трепыхаться на ветру... Этак денёк-другой и я пару-тройку этих чёртовых узлов вязать научусь... Но тут...
   - Да все Боги Моря, за что ж я вас так прогневил!? - неожиданно взревел за спиной Улард.
   - А-а?! Что?! - заозиралась я по сторонам...
   - Мать моя женщина...
   На вершине обрыва... вроде бы раньше уже упоминала, что за грядой берег был выше, сразу обрываясь в море... Так вот, там, на вершине обрыва колыхалась толпа народа с факелами.
   Все демоны Бездны! И десятка этих х... хреновин хватит, чтобы нас спалить! Никаких гранат не нужно!
   Ещё проклятая пелена этого демонового тумана, предающая всему действу полную нереальность происходящего...
   У меня внутри всё аж похолодело, а по спине пробежала волна мурашек...
   Прямо аутодафе какое-то... Так стало хреново... Но не сдаваться же!
   В Бездну всё, и будь, что будет! Я выхватила клинки. Сколько-то горючих снарядов отобью, а там видно будет!
   - Эй, на шиге! - прозвучало с берега по-дагски, с жутким акцентом, но вполне понятно, - У вас никаких шансов! Сдавайтесь!
   - Юся, ты совсем охренела! - заорала я в ответ по-табирски, - Требуешь от своей джехи сдаться! Да я тебя за это,.. - и затопала ногами.
   Народ на берегу заволновался, и через какое-то время в нашу сторону полетел факел... Прямо в меня... От неожиданности, среагировала на него не сразу... К счастью, натренированное тело не подвело - рефлексы оказались быстрее мозгов. Толком сообразить ничего не успела, как оба лезвия уже впились с разных сторон в деревяшку. Подхватив факел рукой, помахала им в воздухе, посветила туда, сюда...
   Не знаю, увидели ли с берега моё лицо или валяющиеся на палубе тела врагов, но толпа кочевников на берегу взорвалась радостными возгласами.
   - Эй, вы, спускайте лодку! Ты и ты вниз, давгаре требуется помощь! - посыпались распоряжения.
   Поняв, что опасность миновала, а все аутодафе на сегодня отменяются, немного расслабилась... И тут на меня как накатит... и меланхолия, и апатия... Причём, безразличие было самым меньшим из возможных зол... Внутри словно что-то оборвалось... Какая-то струна... или нить... а может - стержень, что только и держал меня на ногах... Слёзы, будто прорвав плотину, хлынули ручьём...
   Остальное помню смутно... Кто-то ко мне подходил, что-то говорил... ноги совсем не держали... Помню, сижу на чьём-то трупе... ну не на палубу ж... в лужи крови... мне садиться... и рыдаю в три ручья.
   Потом добрые люди помогли подняться... Помню, как уткнулась в грудь отца Тынджаррэна:
   - Ламмар, прости меня... Я виновата... не уберегла твоего сына, - сбивчиво оправдывалась сквозь слёзы.
   При этом у меня зуб на зуб не попадал... Трясло, как в лихорадке...
   Никогда больше у меня не было таких "откатов"... ни до, ни после...
   Дальнейшее вообще не помню... даже смутно... Что-то прояснилось, когда уже была в замке... У себя... в Золотом лесу... Создатель, какое же это счастье!
  
   Тынджара мы похоронили на второй день... или всё-таки на третий?.. да нет, через день... кажется...
   Вот ведь, и до этого в битвах участвовала и после... и ранения получала более серьёзные, но почему-то никогда не чувствовала себя так погано... Или это от настроения?
   Вроде бы раны неглубокие... всего два серьёзных "пробоя", остальное - царапины... Ещё клок волос у меня отхватили... вернее я сама, когда зачарованный болт, едва не задев левое ухо, впился в мачту... ещё там, на "Ласточке"... намертво пришпилив прядь к дереву. Вот и пришлось её экстренно "ампутировать". Клок получился порядочный и его отсутствие сразу бросалось в глаза, несмотря на все ухищрения Иоры, Гэвы... и, по-моему, даже Фэры... Когда ещё волосы отрастут. Не фатально, конечно, но улучшению настроения точно не способствовало.
   Да, главное! На мне был "корсет", а то бы точно хана. И так Ворхем, когда меня осматривал, только головой качал... Похоже, в дайхоне я напоминала решето... или дуршлаг!
   Новые раны на старые? Да, наверное, в этом всё дело!
   Ещё и Эйга с её постной рожей... Смотрит... Если не волком, то близко к этому!
   - Что?! - повернулась я к девчонке.
   Я ж тоже не железная, ловить на себе такие взгляды.
   - О чём вы, Ваша милость? - было что-то в её тоне официально-приторное... пудрено-сахарное...
   Во-во, мозги пудрить!
   - В чём дело?!
   - Всё в порядке, Пресветлая госпожа, нет причин для беспокойства. Ваше Сиятельство...
   - Эйг, прекрати валять дурака и говори нормально! А не то не посмотрю что вымахала выше меня...
   Она действительно за прошедший год... что я жила в Золотом лесу... здорово подросла... как, в прочем и остальные дети... одна я... "затормозилась"... Так и комплекса неполноценности недалеко... Завидно ведь!
   - ...Как дам по уху, мало не покажется! - завершила начатую фразу.
   От таких слов "Снежок" малость при... прибалдела, уставившись на меня, вытаращив глаза... А через мгновение всё изменилось, в них полыхнула злость, смертельная ненависть берсерка... даже цвет изменился с небесно-голубого в светло-синий... Бр-р-р, даже не по себе как-то стало...
   - Вы должны были помочь Тыну! А вы бросили его умирать! Увели корабль! Тын в вас верил, считал чуть ли не богиней... А вы-ы!
   На большее девчонки не хватило, и вот уже вместо обличительной речи она рыдает без умолку... А я, обнимая дурёху, глажу её по голове, пытаясь утешить.
   - Ну как, полегчало?
   - Да что вы понимаете! - девчонка вновь "взбрыкнула", пытаясь вырваться.
   Вот же кобылица необъезженная!
   Тут уже я схватила её за грудки и встряхнула:
   - Это я-то ничего не понимаю?! Я потеряла отца, мать, брата... младшего... Старший до сих пор не знаю где! А сколько было тех, с кем я ела из одного котла, спала под одной крышей... вместе сражалась... Да проще пересчитать тех, кто жив остался!
   - Я ничего такого не хотела сказать... давгара... Просто... просто, вам, наверное, проще.
   - Почему это?
   - Вы привыкли посылать других на смерть!
   - Если кто не заметил, то я и сама сражалась!
   - Простите, - совсем тихо прошелестела Эйга.
   - Станешь старше и сама начнёшь командовать, убедишься, что это ничуть не легче!
   Девчонка глубоко вздохнула, понурив голову.
   - И потом, я вас на смерть не посылала! Вы в драку ввязались сами!
   - Но-о, вы бы без нас не справились. Тын бросился в бой, и я следом!
   - Это был взрослый выбор взрослых людей! Возможно, мы с Улардом вам жизнью обязаны. Но что сделано, то сделано, и поздно об этом стенать!
   - Но Тынджаррэн... Он был такой хороший!
   - А кто сказал, что Смерть забирает лишь ничтожеств и негодяев. Бывает, что гибнут лучшие из лучших, и с этим ничего не поделать! Мы можем сохранить только память о них!
   Девчонка вновь разрыдалась... Да у меня и самой глаза были на мокром месте. Слёзы так и катились по щекам.
   - Но, Ола, неужели ничего нельзя было сделать? Зачем было уводить корабль? Пожалели захваченное добро?! - новый укор.
   - Да хрен бы с ним! Но как бы мы, барахтаясь в воде, тащили к берегу тело Тынджара, когда и без него доплыть непросто.
   - Но я же добралась. Вам по-любому было бы легче. Вы сильная, вы бы справились!
   Приятно, конечно, что в тебя верят, как в богиню, но иногда это бывает чересчур. И вовсе не радует.
   - А я вот не уверена... Не веришь мне, спроси у Ворхема.
   - Но почему?! - совершенно искренне округлила глаза "Снежинка".
   - Потому что морская вода ещё опаснее для "видящих", чем обычная!
  
   С самими похоронами тоже всё вышло не... не совсем гладко. Не помню уже сейчас точно кто... Да нет, скорее всего Улард... кто же ещё... совсем не думая о последствиях... предложил похоронить Тына по морскому обычаю, как принято у давгов. Сам-то Ламмарылхаб собирался сделать это, как было заведено предками, - сжечь и развеять прах над сушей. Но я, воспротивившись этому, озвучила свои сомнения:
   - Думаю, это не правильно.
   - Мы так делали испокон веков! - недовольно буркнул драдмарец.
   - Да, но Тын-то погиб не на земле, а на море. Он мой первый офицер, погибший в морском бою! Я его именем хотела назвать корабль!
   - Именем мальчишки?! Корабль?! - изумился стоявший невдалеке давг, - Охренеть!
   - Улард, как тебе не стыдно! Мы вместе сражались! Возможно, он спас тебе жизнь... или мне!
   - Простите, давгара... вырвалось... Нет, ну обидно... Кривая каракатица их всех за ногу!
   - Ладно, я тебя понимаю... Слушай, Эйга, - спросила у крутившейся рядом девчонки, - а как у вас хоронят?
   - У нас?
   - Ну да, у вас... у белых давгов.
   - "Белых"?
   - Ну... как вы там себя называете... "снежных", "ледяных"... В племени твоей матери!
   Вытаращившись на меня, девчонка захлопала глазами. О-о-о, ёпэрэсэтэ! Она что, не понимает, о чём речь?
   - Но я,.. - протянула Эйга.
   - Ты всю жизнь считала себя драдмаркой! - констатировала я очевидное.
   Девчонка, не в силах произнести ни слова, только согласно закивала головой.
   М-да-а, тяжёлый случай в медицинской практике!
   - Всё равно, непременно спроси... Тебе самой будет интересно!
   - Угу, - кивнула "Снежок", тут же метнувшись прочь.
   - И всё равно, это не правильно. Заветы предков,.. - "завёл старую шарманку" Ламмар.
   О-о-о-ох... грехи наши тяжкие...
   - Кстати, а что по этому поводу думает твоя жена? - воспользовавшись паузой, задала вопрос.
   - А причём тут Нивмьерис?
   - Ну-у, это же и её сын. Вдруг у них в роду тоже есть какие-то старинные обычаи?!
   - Я об этом как-то не подумал. Надо бы спросить.
   - Так пойди и узнай. Всё равно, ты тут самый главный. Без тебя не начнут, как скажешь, так и будет.
   Тут в ворота... а дело было, забыла сказать, во дворе дома Ламмара... в Золотом лесу... тело его сына только что внесли в дом, и над ним сейчас безутешно рыдала Нива.
   В общем, в ворота... хотя... Какие там, к чёрту ворота, просто большая калитка!.. с шумом ввалился Грых... Грыхаммард... Э-э-э... нет, вру, он ещё не успел приехать. Тогда... это был... Эпш. Да точно, Эпшир!
   - А что это "Снежинка" вылетела от вас, как ошпаренная?! - спросил он, - Да, прости, Лам, мои соболезнования! Что ж вы, давгара, не уберегли пацана?!
   - Вообще-то я, Эпш, не на войну собиралась! Ладно, Улард, пойдём отсюда, не будем мозолить глаза хозяевам!
   В общем, поговорили...
  
   Тем страннее... или, как там, в сказке про Алису... "всё страньше и страньше" было то, что на следующий день со мной полностью согласились. Сама удивилась... Хотя, когда всё выяснилось, ничего удивительного в решении семьи Тынджаррэна не было. Его прадед или прапрадед... то есть дед или прадед Нивмьерис был адмиралом... или что-то вроде того... чуть ли не родоначальником роверского флота. Морского, разумеется... Речной у тогда ещё королевства уже был!
   Но ладно, об этих перипетиях имперской истории как-нибудь позже... В общем, оказалось, род Тына по материнской линии тоже богат военными традициями. И среди них был, как и у давгов... в том числе и белых, снежных, белоснежных... обычай сжигать предводителей, князей, вождей... а то и просто выдающихся воинов... вместе с кораблём...
   Во многих фильмах такое показывают. Ладью с телом умершего князя... или конунга... поджигают и отталкивают от берега. Величественное и торжественное зрелище, производящее неизгладимое впечатление. Есть в нём что-то такое божественно-мистическое, жизнеутверждающее... Хотя нет, не так... скорее, подчёркивающее неразрывную связь божественного и земного, навь и явь... или я вообще не о том?.. Давгары бы сказали "хариб", а у нас в леворе ответили "дейрир"...
   Да-да, "у нас"... похоже, мне скоро совсем трудно станет подбирать слова из той, прошлой, земной жизни!
  
   Но ладно...
   - А где вы возьмёте подходящий корабль... или лодку, - огорошил нас вопросом Улард, когда мы на следующий день торжественно привезли тело Тынджара к морю.
   Я так на него посмотрела.
   - Не дам! - тут же всё поняв, взвился давг, - Как же так, давгара, ведь вы обещали!
   Тут же принялась его увещевать. Сначала осторожно и ласково, потом всё твёрже и твёрже:
   - Ну, Улард, зачем тебе эта никчемная посудина?!
   - Но ведь это отличный шиг!
   - Может, он и был таким... когда-то... А сейчас?! На него же без слёз не взглянешь!
   - Корабль можно отремонтировать!
   - И как ты это сделаешь? Столько труда... и паруса у тебя нет!
   - Кто ж знал, что его камнем утащит на дно! У-у, гады! - это он так новофаревосцев, криворуких стрелков из парлисов, что нас едва не утопили.
   Не знаю, уж как получилось, но запущенная каменюка, перебив мачту, ухитрилась уволочь в морскую пучину ещё и парус. А это вам не носовой платок, хотя и с тем надо повозиться. А новый парус - это уйма труда и денег.
   - И потом, этот шиг проклят, на нём ведь ходили чёрные давги. Не дадут тебе морские боги удачи!
   - И всё-то вы, двавгвра, знаете, будто сами с ними говорили... Что, неужто беседовали?!
   - Нет, врать не буду... Потому что не умею... меня этому никто не учил! Но-о... ты и сам знаешь, что шиг насквозь пропитался Тьмой. Эту магию надо хотя бы нейтрализовать... без этого корабль бы вас убил!
   Давг горестно вздохнул.
   - Не переживай, будет у тебя новый! Вот построим "Тынджара"...
   - И отдадите его мне?!
   - Нет, пока не научишься такими управлять!
   - У меня ж получалось!
   - Это когда ты чуть не увёз нас в шармахам?!
   - Да вы что, давгара?!
   - Согласись, Улард, у тебя пока недостаточно опыта! Вот походишь помощником...
   - А кто будет капитаном?
   - Пока не знаю...
   - Только чтоб не этот... как его?
   - Раир?!
   - Он самый, крысёныш!
   Вообще-то викинг сказал шугёныш!
   В общем, вы поняли!
  
   - Повесить надо было гада! - вмешался в разговор Ламмар, - Это он во всём виноват! Тын погиб из-за него! Да и вы тоже... хороши! Что за нелёгкая вас понесла!
   - Но, Лам, мы же об этом уже говорили! Кто зал, что так случиться?! Я ж не воевать собиралась! Не с ребятнёй же! Кто знал, что появятся тёмные?! От такого никто не застрахован!
   - Всё равно этот... как его... трус и подлец... Сбежал!
   - Так он потому и сбежал, что торгаш, не воин! За что ж его казнить?! А Тын сам бросился в битву... повёл себя, как герой!
   Ламмарылхаб отвернулся, смахнув скупую мужскую слезу. Рядом тихо плакала Нива.
   - Корабль хоть хороший будет? Большой? - через какое-то время обронил драдмарец.
   - Нет! - помотала я головой, - Наоборот, небольшой, вёрткий и... зубастый! Чтобы запросто победить давгов один на один... а может, и сразу двух! - Улард при этом скептически хмыкнул, - Если больше - легко уйти и предупредить! Чтобы вёрткий, как Тын! Разведчик! В разведку ведь абы кого не посылают... только самых лучших! - последнее выдавила уже сквозь слёзы... Меня погладили по голове... приобняли... по-отечески... Потом это сделала Нивмьерис...
   Тем временем тела убитых давгов, что лежали на берегу, погрузили обратно на шиг... дрова... масло...
   Всё это сложили в погребальный костёр... Сверху положили тело Тынджаррэна, чтобы отконвоировал злодеев за Грань... Он единственный остался с оружием... На тёмных - лишь одежда и обувь... Хорошая, кстати... Сразу не успели снять, а потом уж было не до этого... тела окоченели... но так даже лучше... Торжественнее будет процессия...
   Ламмар самолично поджёг погребальный костёр. Я, утирала слёзы, держа за руку рыдающую Ниву. Ладья отчалила от берега и тихонько поплыла в море. Её сопровождали фаревосцы и давги... на двух лодках... чтобы толкнуть, если что, в нужном направлении. Но волны, будто повинуясь морским богам, сами подхватили шиг. И вот он уже, полыхая рвущимися ввысь огромными языками пламени, скользит по водной глади, уносясь всё дальше и дальше в море.
   Незабываемая торжественная и величественная картина... но до чего же печальная...
  
   Ещё одна перевёрнутая страница моей жизни...
   Но время не стоит на месте и его не повернуть вспять. Похороны похоронами, а обычной повседневной рутины никто не отменял. Уже на следующий день... или всё-таки через день... боги в свидетели, уже не помню... В общем, мы с Раиром вышли в море. До начала штормов, пока есть время... а море могло разбушеваться со дня на день... следовало разобраться с рифами. Как максимум - их уничтожить, как минимум - найти и как-то обозначить... если не на карте, то хотя бы сделать описание ориентиров. Работы невпроворот!
   С оставшимися "зубами" мы разобрались в два дня. Помимо того, что мы обнаружили до встречи с тёмными давгами и памятного боя, их оказалось ещё шесть.
   Ещё неделя... или даже больше... ушла на подготовку первого подводного взрыва... Всё-таки дело незнакомое... как оказалось, не только для меня, но и вообще. Похоже, здесь подобного никто не делал...
   Пока придумали как заложить взрывчатку, пока воплотили задуманное в жизнь...
   Если вкратце, не бог весть какое изобретение - всего лишь две "звезды". Одна "лучами"... или точнее будет сказать "усами"... наружу, другая внутрь. Хитроумное порождение человеческой фантазии, техники и магии. Не то, чтобы очень сложное, но помучиться с ним пришлось изрядно.
   Один порох чего стоит. Набить его в бочонки... а вдруг намокнет? В кувшины... а вдруг разобьются? В конце концов остановились на кувшинах в оплётке. Эллиены "пожертвовали" пару старых. Оплётка на них в паре мест была повреждена, а собраться с силами, чтобы сплести новую, руки никак не доходили.
   - Этого будет мало, - скептически поджав губы, заметила я.
   - Вот ещё, добро переводить! - недовольно пробурчал Ниллимарон, выдавая искомое... не просто так, а по приказу самого владыки, - Пусть люди тоже внесут свою лепту!
   У-у-у, Плюшкин!
   Кстати, у других жителей Золотого леса подобных кувшинов вообще не нашлось. Или правда не было, или пожадничали. Пришлось выкручиваться: взять пару обычных и сплести для них на скорую руку что-то вроде коконов.
   Ну а кто мог с этим справиться лучше эллиенов? Те поругались, повозмущались, но просьбу мою выполнили. Видок у конструкции вышел ещё тот, но нам-то что за дело - не на выставку! Всё равно взрывать! Главное, кувшин не расколется, и внутри не болтается - напихали туда всяких тряпок, глины и ещё не знаю чего. Только бы всё сработало.
   Да... ещё "звёзды"... Не простые, а составные. Главное, "лучи"-"усы" у них были не прямые, а наклонные, 'закрученные' так, чтобы там... под водой... обязательно скрестились.
  
   Как назло, море два дня штормило. На третий, пусть стихия ещё не полностью успокоилась, я приказала начинать операцию. Некоторые из участников действа, особенно Раир, были против, но я отмела все возражения. Если не сегодня, то когда? А вдруг, погода вообще испортится, начнётся сезон штормов, и нужно будет ждать весны? Пока есть такая возможность, надо хотя бы попробовать!
   Дело рисковое, тем более, что мы... точнее сказать - я... выбрала самый проблемный участок... рядом с Неприступной скалой. Здесь горный хребет резко обрывался в море и затем тут же поднимался россыпью Зубов дракона, переходящих в цепь островов. Тут у нас намечалось целых две цели, с одной из которых следовало "разобраться" как можно быстрее, чтобы расширить безопасный проход.
   К счастью, море волновалось не сильно. Так... плескалось помаленьку... А значит, был верный шанс, что наше "мероприятие" пройдёт без сучка без задоринки.
   Да... сам Раир наотрез отказался иметь дело со взрывчаткой и людей своих не дал, пришлось брать эллиенов... старик Ниллимарон, каким бы занудой он не был, такое "веселье" пропустить просто не мог... драдмарцев... От табиров хотел было сунуться Даш, но я его не пустила... Пусть с берега наблюдает... Фаревосцы тоже участвовали, причём со своей лодкой... пожалуй, внушительнее той, что у Боринда... В сравнении с ней шлюпка Раира казалась жалкой скорлупкой...
   В общем, компания наша была внушительной... к команде "Ласточки" прибавилось ещё десятка полтора. Но и работа была непростой: собрать "демонское колесо"... так народ "окрестил" эту конструкцию... тем более, что к ней были прикручены тёмные артефакты - кусочки разбитого алтаря и части трофейных доспехов.
   Три составные части "колеса" разложили на небольшие плотики, соединили проволокой, а затем привязали кувшины с порохом. Каркас, хоть и достаточно толстый, опасно прогнулся, плоты чуть накренились... Наверное, их надо было сделать четыре, а не три... или число кувшинов убавить... Но, что сделано, то сделано.
   Пока раздумывала, набежала незнамо откуда взявшаяся волна, всколыхнув и без того накренившийся плот. Хлоп! Наше "чёртово колесо" шлёпнулось в воду одним краем.
   - Дёргай! - крикнула воину, держащему в руках верёвку, к которой был привязан "наш" плот, и, не дожидаясь, когда тот сообразит, что делать, сама дёрнула "рукой" что есть мочи.
   Конструкция соскользнула в воду. С противоположной стороны тоже не оплошали. Или железяка сама свалилась... Теперь уже неважно! Лишь бы она там... внизу... легла, как надо!
   - Что с верёвкой?! - крикнули на другой лодке.
   Забыли отвязать и теперь она уходит под воду...
   - А и хрен с ней! - махнула рукой.
   Раньше надо было шевелиться.
  
   Ладно, будем считать, что погружение взрывчатки прошло успешно. Остался внешний контур.
   Несмотря на больший диаметр "колеса" собирать его было куда легче. Тут и проволока тоньше и никаких кувшинов не было. Одни детонаторы из кусочков Света.
   Рабочие уже успели соединить два сектора и собирались взяться за третий...
   - Эй, стойте, - окликнула я их, - в какую сторону были направлены "лучи" на предыдущем... "демоновом колесе"?
   - Направо! - откликнулся Вас... бывший у фаревосцев кем-то вроде бригадира... указав рукой направление по часовой стрелке.
   - Вот именно! Значит, для того, чтобы "лучи" пересеклись, и на внешнем круге они должны быть направлены в ту же сторону!
   - Не может быть! - изумился фаревосец.
   - Ниллимарон, хоть ты ему скажи! - обратилась я за поддержкой к эллиену.
   - А я что? Я ничего! И вообще... я на ихнем ни бельмеса... Откуда мне знать, может вы, люди, так хотите испытать судьбу - "получится - не получится!"
   Вот же старый... хмырь!
   - И чего теперь... всё разбирать?! - недовольно пробурчал Вас.
   - Зачем? Достаточно просто перевернуть!
   - Легко сказать...
   "Загогулина" действительно была довольно длинной. На глаз... шесть или семь шагов... и не моих, а взрослого мужчины...
   Повинуясь приказу старшего, кто-то из подчинённых неловко потянул железяку на себя... Хлоп! Её конец стремительно ушёл под воду.
   Блин! Так и себя подорвать недолго! Мы ж над самым эпицентром будущего взрыва!
   - А ну, поберегись! - вцепилась "руками" в непослушную конструкцию.
   Выдернуть из воды её мне удалось легко... всё-таки хреновина "магическая"... И тут, будто в подтверждение моих мыслей, светлые артефакты как засияют... Да так ярко!.. Чисто лампочки дневного освещения... Что все вокруг тут же принялись осенять себя знаком Создателя... даже те, кто не особо в него верил...
   - Осторожно! - крикнула, поднимая дугу выше всеми "щупальцами".
   - Уй! - схватился за челюсть Вас.
   А нехрен "варежку" так широко разевать!
   - Что вцепился?! Отпусти! - ткнула вбок другого замешкавшегося работягу, что вцепился в проволоку мёртвой хваткой, - А ну, пригнись! - это я тем, кто находился в лодке... и крутанула над головой всю конструкцию... переворачивая и опуская... Плюх!
   - Эй! За плотом следите! - возмутилась чужой нерадивости.
   "Соседей" можно было понять, они там в восемь пар рук... кажется так... разворачивали свой сектор. Вполне успешно... Главное, что в воду не уронили! Да, но в это время крайний правый... от нас... плот успел "убежать"!
   Пока вернули беглеца на место, пока я опустила на него край "загогулины"... Та-ак, теперь вяжем... Мы один стык, они - другой! Пора заканчивать эту бодягу, а то что-то погода разыгралась... ветер подул... тучи собираются... Эй, а мы не сместились случайно в сторону?!
   С этим вопросом и обратилась к Раиру.
   - Всё в порядке, госпожа! - откликнулся тот.
   - Точно?!
   - Точно-точно!
   Ох, что-то слабо мне в это верится! Что-то темнит толстяк... вон, как вертится, будто уж на сковородке! По всему видно, хочет свалить отсюда, куда глаза глядят... как можно быстрее!
   Ладно, наши уже закончили...
   - Готово! - прозвучало с большой лодки.
   - У нас тоже! - эхом отозвался Вас, смешно "елозия" своей челюстью.
   - Ну что, Ниллимарон, пора вспомнить эллиенских богов? - кивнула я эльфу.
   - Да я, деточка, только на них и уповаю!
   - Ну, тогда с богом! Отходим! - подала команду.
   Будем надеяться, что мы не промахнулись!
  
   - Гото-овсь! - вскинула я руку... Все три верёвки, привязанные к плотам, натянулись... две к лодкам, третья прямиком к борту паиссы.
   - Тяни! - махнула участникам действа.
   Конструкция легко соскользнула с мокрых плотиков. Негромкий "Бульк!", и вот она уже вся ушла под воду.
   - На вёсла! - прозвучала команда у "соседей".
   А я-то что стою, чего жду?!
   - Ходу!
   Гребцов долго упрашивать не пришлось... Раир тоже не дремал, на корабле прозвучали команды, началась беготня... готовы рвануть прочь... Если он опять нас бросит, как тогда... в схватке с давгами... Не дай боги опять кто-то погибнет! Поймаю, отпилю голову тупой пилой... Собственноручно!
   Но тут...
   - Лови! - с "Чиви" бросили верёвку.
   Не забыли про нас? Позаботились? Это радует!
   Но не успели мы подойти к кораблю, ка-а-ак рванёт...
   - Бу-бу-у-ух! - столб воды взметнулся едва ли не выше мачты паиссы.
   Ну-у, может, чуть ниже... наверное, три человеческих роста... моих вообще пять... или шесть... не меньше.
   - Твою ж мать! - молодой парень, державший конец верёвки, уронил его в воду.
   Насилу успела подхватить "рукой"... Видимо, та была привязана к одной из железок, вот и "намагичилась"... Иначе, как бы я её поймала?
   И тут нас швырнуло, едва не перевернув, сначала прочь от места взрыва... потом обратно... снова прочь... а затем закрутило... завертело...
   К счастью, я вовремя дёрнула, остановив вращение, а гребцы помогли, навалившись на вёсла. Ещё несколько минут, и мы на палубе "Ласточки", а Зом с Васом, при помощи ещё пары матросов, уже деловито крепят лодку к корме.
   Капитан отдал команду, ветер наполнил паруса и судно, чуть наклонившись на левый борт, резво скользнуло в открытое море.
   - Раир, подожди! - подскочила я к хозяину "Чиви", - А мы что, ничего проверять не будем?! Как там внизу, разрушился "зуб" или нет?!
   - Госпожа, что хотите со мной делайте, но я туда сейчас не пойду!
   - Почему?
   В этот миг, будто в ответ на мой вопрос с вершины Неприступной скалы сорвались два довольно внушительных обломка и, подняв тучу брызг, с оглушительных грохотом обрушились в воду.
   - Не хочу прогневить морских богов!
   Ну ладно, тут особо не поспоришь...
   - Погоди, а фаревосцы, - я указала на удалявшуюся в противоположном направлении лодку... сидевшие в ней тоже спешили убраться куда подальше, - Мы что, им даже не поможем? Не возьмём на буксир?
   - Встретимся там, за островом, - махнул капитан рукой в ту сторону, куда уходили "соседи".
   Что ж, ему виднее.
  
   Можно сказать, на этом вся эпопея и закончилась... по крайней мере, её предварительный этап.
   Ах да, взрыв вызвал "лёгкую" панику на вершине Неприступной скалы. Гарнизон башни, побросав имущество, а кто и оружие, позорно дал дёру.
   - А что вы хотите, лаэра, - неловко оправдывался потом сорш... Дин или Рин... уже не помню, - Земля так и ходила ходуном, кто ж тут не испугается!
   Ну ладно, всё хорошо, что хорошо кончается!
  
   Лодку фаревосцев мы подобрали.
   - Раир, скажи, а завтра во сколько выходим?
   - При всём уважении, госпожа, завтра ничего не выйдет. В трюме, похоже, течь... "Чиви" - единственное, что у меня есть, я не хочу её потерять!
   - А послезавтра?
   - Честно, не знаю...
   - Но на место взрыва-то надо выйти, чтобы посмотреть, что... и как!
   - М-м, госпожа, я это хотел сделать... но без вас...
   Сказать, что я удивилась - значит ничего не сказать!
   - Тут такое дело... А ладно, всё равно ведь узнаете! Я пытаюсь подрядить к этому делу старшин фаревосцев!
   - В смысле?
   - Ну не бесплатно же мне работать! А ещё расходы... на продовольствие для экипажа... на ремонт корабля... Так и разориться недолго!
   "Разориться"... Вот жучара! Что-что, а это ему точно не грозит!
   - Ладно, делай, как знаешь... Но смотри у меня! - погрозила пальцем.
   - Да я, Ваша милость, приложу все усилия! Только и вы... того...
   - Чего?
   - Скажите у-у... эллиенам, чтобы они тоже не подкачали!
   - Уж в них ты не сомневайся. Всё сделают в лучшем виде!
   - Пусть поторопятся.
   - Это уж, как получится. Главное, чтобы "зубы" разрушились, как надо!
  
   До Нового Фаревоса... или как его теперь называют жители - Фаревозанти... мы добрались ещё засветло, а вот пока причалили, пока получила назад своего Фора... Как оказалось, меня тут уже ждали: Чойбилрит, Юся, отряд табиров...
   - Что-то случилось? - поневоле тут насторожишься.
   - Всё в замке! - сказал Чойб, как отрезал.
   - Что-то серьёзное?!
   - Не для лишних ушей, джеха! Я дал слово!
   О-о-о... Ну ничего, до Золотого леса рукой подать... Но в душе так всё и переворачивается...
   - Совсем хреново?! Ну хоть кивни, Чо-ойб!
   Можно подумать, от этого кивка стало легче.
   Вот и замок. Пулей взлетела по лестнице.
   - Госпожа, вас уже ждут! - встретила меня Иора.
   - Где?
   - В малом зале.
   А-а, том, где мы недавно... ну-у, относительно недавно... беседовали с королём.
   Вошла... даже, скорее, вбежала в дверь... Любопытство просто сжигало... Так хотелось услышать новости, какими бы они ни были, что никакой мочи ждать не было!
   - Фу-ух! - плюхнулась на стул.
   Хотела сказать что-то весёлое, но глядя на мрачные, осунувшиеся лица присутствующих... Ламмара, владыки, Фергюса... не помню ещё кого, но народу было больше... невольно прикусила язычок... шутить как-то расхотелось.
   - Рассказывайте уже! - произнесла, когда молчание затянулось.
   - Левор пал! - рубанул Ламмарылхаб.
   - Что-о?!! - клянусь, я не поверила собственным ушам.
   - Ола, мне тяжело это говорить, - взял слово Эрвендилтоллион, - но, как ты и предполагала, имперцы всё-таки напали. На данный момент достоверно известно следующее: столица захвачена, король, а вместе с ним и многие вельможи, взяты в плен. Кто-то из высоких дворян пытается организовать сопротивление, но пока безуспешно.
   - Твою ж... Прошу прощение за необдуманно сказанные слова, - тут же спохватилась я.
   - Ничего, тут... до твоего появления... ещё не то звучало! - не обиделся владыка.
   - Все демоны Бездны! Сведения достоверны?! Чей был гонец?!
   - Карраэлгара, - "успокоил" меня Ламмар, - Это предварительная информация, будут подробности!
   Надо думать... Значит, все сюрпризы ещё впереди!
   - Но это точно? Король же уехал от нас совсем недавно?
   - Очевидно, этого и ждали заговорщики! - отозвался лаэрииллиэн.
   Вот же ж... Твою мать! Б... бл@дь!
   Не-е... одно дело предполагать... догадываться... А тут... новости... Мать их!.. Как снег на голову!
  
   - Хорошо, - через какое-то время произнесла я, когда инфа... в которую никак не хотелось верить... кое-как улеглась в голове, - У нас вроде бы был какой-то план?
   - Он не был детально проработан, - заметил Эрвендилтоллион.
   - Это и невозможно, без достоверных сведений о противнике, - буркнул Ламмарылхаб, - Когда они ещё появятся?
   - А сейчас-то нам что делать?! - спросил кто-то из друидов.
   - Собирать ополчение, вооружаться, готовиться к боям... Продовольствие и фураж надо сложить в безопасное место, чтобы их не лишиться.
   - Это уже делается, - заверил меня владыка, остальные согласно закивали.
   - А сможем ли мы одолеть имперцев? Экая силища! - неуверенно протянул кто-то из-за чужих спин... я даже не разглядела.
   - И что теперь, сдаться без борьбы?! Вспомните о жёнах и детях, роверцы никого не помилуют!
   - И всё-таки, как мы будем воевать, что мне сказать солдатам? - честно глядя в глаза, спросил Хорх... Хорхиллирэнн Оррул Элаваррин, нэд Чёрно-Хрустального ручья.
   - Сейчас наша первейшая задача отбить первый натиск, с какой бы стороны он не последовал! Хоть с запада, хоть с востока! Мы должны выстоять!
   - А дальше?
   - А дальше - продержаться до зимы! Роверцы - южане, к нашим холодам непривычны! К тому же, большую армию надо кормить.
   - У них ресурсы всего королевства, - напомнил лаэрииллиэн.
   - Вот только сумеют ли они ими воспользоваться? Крестьяне - не дураки, отдадут продукты - сами помрут голодной смертью! Нам надо их только поддержать - уничтожать вражеских фуражиров, нападать на мелкие отряды. Если нельзя отобрать припасы, их надо сжигать!
   - В городах большие запасы и, если имперцам их не хватит, они начнут отнимать съестное у населения! - покачал головой Лам.
   - Ну и что, они же будут отнимать, не мы! - стукнула я кулаком по столу, вскочив с места, едва не опрокинув тяжёлый стул.
   - Люди будут умирать от голода, - вздохнул владыка.
   - И что из того? Война без жертв не бывает! И не все они на поле боя! Нынче много развелось леворцев, кто считает, что с приходом имперцев ничего не изменится, а может, даже станет лучше. Ведь они все такие просвещённые, цивилизованные, культурные, светочи Истинной веры... Пусть узрят их звериный лик!
   - Это жестоко...
   - А я никого жалеть не собираюсь! Ни себя, ни врагов! Пусть все отступятся, я не отступлю! Одна буду сражаться! За короля, за наш Левор!
   - Лаэра, вы не одна! - воскликнул... по-моему, Хорх... остальные одобрительно зашумели.
   - И мы не одни! Я верю... Нет, я знаю!.. что мой дед - лаэр Вечнозелёного леса - тоже собирает войска! Ему тоже есть что терять! Бивали мы врагов прежде, побьём и ныне! На том стояла и стоять будет Леворская земля!
  
   Каюсь... неприкрытый плагиат, хотя и неведомый местным аборигенам. Зато как прозвучало! Народ вдохновился!
   Дальше был путь к восточной границе моих владений, к Вратам Надежды...
   Карета оказалась почти полностью разобранной, во всяком случае её ходовая... рессоры там, колёса... Не знаю, что мастера ремонтировали, а может... просто проверяли... быстро собрать эту груду дерева и железа не было никакой возможности. Неужели всю дорогу от Леса до Врат скакать в седле? Замумукаешься! И тут меня осенило - море!.. Раир со своей "Ласточкой"!
   На следующий день с рассветом отправилась в Новый Фаревос. Капитан "Чиви" нашёлся не сразу. Всё-таки Фаревозанти рос, как на дрожжах, и сейчас напоминал большущий цыганский табор, в котором наспех возведённые деревянные постройки соседствовали с разнообразными шатрами и навесами.
   - Доброго дня, Раир! - приветствовала я "морского волка", с утра пораньше придирчиво осматривающего свою вытащенную из воды посудину.
   - Госпожа, - недовольно пробурчал он в ответ, - я же говорил - судну требуется ремонт! Решили самолично удостоверится, что я вас не обманываю?!
   - Да нет, Раир, дело не в этом, - попыталась объяснить я цель своего визита, - За сколько дней ты можешь добраться до Хромгарда? Или до Скальной тверди?
   - Хромгард - это Каменные острова? А Скальная твердь?.. Проклятый остров?!! Что хотите со мной делайте, туда не пойду! Лучше прямиком в Бездну!
   - Ну-у, за Грань ты всегда успеешь! - "обнадёжила" я капитана, - Мне нужно срочно добраться до Ворот Надежды... Как можно быстрее!
   - К ним подходят имперцы? Не может быть! - поднял на меня встревоженный взор фаревосец.
   Быстро же распространяются слухи, а ведь тут ни то, что радио, телеграфа... даже самого примитивного... никто не изобрёл!
   - Пока нет, но надо успеть подготовиться к обороне! Времени мало! Мне нужно высадиться как можно ближе к Вратам! Есть там удобное место, чтобы пристать к берегу?!
   - Надо будет посмотреть,.. - задумчиво почесал подбородок толстяк, - Когда собираетесь отправляться?
   - Чем раньше - тем лучше!
   - Как видите - здесь много работы, - указал он на свою "Ласточку", - Раньше завтрашнего полудня не управимся!
   - Устраивает! Так через сколько дней будем на месте?!
   - Дней шесть-семь, - почесал затылок фаревосец, - Раньше никак! И то... если повезёт. Над стихией - ветрами и морем - я не властен!
   - Значит, завтра в полдень?!
   - Давайте, ближе к вечеру. Ремонт... штука такая... спешки не любит. А то... не дай Морские боги!.. в пути откроется течь... Лучше тщательнее подготовиться... А там... домчу вас с ветерком! Вжик - и уже на месте! Даже не сомневайтесь!
   - Тогда до встречи!
  
   На следующий день, когда Алэма уже клонилась к закату, мы всей компанией прибыли в порт. "Компанией", потому что одну... наученные горьким опытом... меня никто отпускать не собирался! От десятка... Слава богам!.. кое-как отбрехалась, но меньше, чем на пятёрку охраны мои союзники не соглашались. Пообещала взять табиров.
   Вот всей гурьбой мы и заявились к Раиру. Тот схватился за голову. Не ругался только потому, что с вооружёнными воинами... табиры они или кто... особо не поспоришь.
   - Госпожа, - взмолился фаревосец, - столько народу нельзя, да ещё со скотиной. Мы ж потонем!
   - Это кого он скотиной обозвал?! - возмутился Чойбилрит, - Это ж благородные тачпаны - боевые скакуны, первейшие друзья человека!
   Не без труда утихомирила праведного в своём гневе воина, но и мнения Раира игнорировать не стоило.
   - Возьму только двоих! - вынесла свой вердикт, ни мгновенья не сомневаясь, что последует шквал возражений.
   - Меня тоже! - Чойб был непреклонен.
   - И меня! - появился неизвестно откуда радостно скалящийся Улард, хлопнув Раира по плечу так, что тот аж присел, - Я присмотрю за нашим другом, чтоб он опять чего не накосячил!
   Возражений у фаревосца как-то не нашлось!
   С шумом и криками мы кое-как погрузились на судно. Захлопали и затрепетали наполненные ветром паруса.
   Что можно сказать про наше путешествие?
   Действительно, что?.. Не ругаясь матом.
   Это был кавардак и бедлам! Полный трындец!
   Непривычные к морской качке, тачпаны обгадились, а потом ещё и блевали за борт, как люди... стоявшие тут же рядом. Только один Чойб как-то держался.
   Видя всё это Раир орал и ругался уже никого не стесняясь. Его счастье, что мои воины не понимали по-фаревосски... как и я тогда... Иначе, ему бы не жить!
   Я была чернее тучи, а Улард смеялся. Просто-таки покатывался со смеху! Всё ему, морскому чёрту, нипочём!
   В общем, когда толстяк уже охрип, ругаясь, сунула ему в руки серебряную монету... ту самую... Я о ней рассказывала? Тогда расскажу... чуть позже... А сейчас... Раир сразу заткнулся...
   - Это тебе... Так сказать: "в компенсацию ущерба"...
   А когда через четыре долгих-предолгих дня, когда высаживались на берег, напомнила:
   - Со мной, Раир, ты в расчёте, а вот с другими...
   - Они жаждут моей смерти?! - задёргался толстяк, - Горцы!
   - А ведь я видел парочку в порту... когда отплывали... потому за вами и увязался, - "вынырнул" из ниоткуда вновь незаметно подкравшийся давг.
   - Тогда продолжай всем говорить, что мой должник... Но "зубы" чтобы взорвали! Да, ещё... у наших... эллиенов... кончились большие кувшины под порох. В Фаревозанти их достать можно?
   - Не знаю... Именно кувшины? А бурдюки из-под вина не подойдут?!
   - Возможно... Поговори со взрывниками... с эллиенами
   - Я ж никого из них не знаю!
   - Улард тебе поможет!
   - Так и я тоже,.. - возмутился было варяг.
   - Найди Дара... или кого-нибудь из Золотого леса! Скажи: "Дело срочное... государственной важности..." Тебе помогут! Ну всё, мне пора!
   Попрощалась, махнув рукой, вскочила на Фора и была такова.
  
  
   Часть первая.
   Нашествие.
  
   Глава 1.
  
   Да-а-а-а, и вот теперь я у Ворот Надежды.
   - Ти-и-и-и-у! Бубух! - огромное каменное ядро, запущенное с противоположного берега реки, зловеще просвистев в воздухе, с грохотом впечаталось в скалу.
   Хоть мы и были не снаружи, а укрывались в древо-земляном блиндаже, невольно пригнулась. Одно дело читать всякие там расчёты и графики, в которых написано, что укрепления непременно выдержат вражеский обстрел, другое - оказаться вот так... на передовой... "в непосредственном соприкосновении с противником", - как написали бы в военном трактате...
   - И что они хотели этим сказать? - недовольно буркнул нэд Чёрно-Хрустального ручья, - По скалам лупить!
   - Наверно пристреливаются, - отозвался сопровождавший нас Дар.
   - Надо будет сказать Кару.
   - Он и сам, скорее всего, в курсе, недаром в академиях учился! - возразил нэд Надвратной башни.
   - Всё равно, нужно обсудить... Один ум хорошо, а несколько - лучше!
   - Созвать совещание? - спросил Хорх.
   - Не помешает.
   - А ЭТИХ звать будем? - кивнул он головой на раскинувшийся "табор".
  
   Нда-а, проблема...
   С началом роверского вторжения в наши края хлынули толпы беженцев. Не сразу правда... Большинство дворян по привычке надеялось отсидеться за стенами своих замков. Крестьяне и горожане не желали бросать хозяйство... С собой-то его не унесёшь. Бежать, сломя голову, на край света, оставив почти всё нажитое имущество, никому не хотелось! Пусть небо падает на землю, не каждый на такое решится!
   Самыми сообразительными и быстрыми на подъём оказались представители благородного сословия. Точнее - представительницы. Причём, не из последних... Можно сказать, из сливок леворского общества, которые "прискакали" сюда аж из самой столицы.
   Уже на второй... или на третий день столкнулась с Кирой... Кирриаль - женой туэра Муффэра... и Нирой... Нирриенн - молодой женой, а теперь, по всей видимости, вдовой нирта Ильгемона - Моорон-Нарга. По прибытии в столицу они только-только успели обручиться... даже медовый месяц не успел подойти к концу... и вот Нира, скорее всего, вновь осталась без мужа. Враги, как по волшебству, оказались у ворот Левора, и обеим женщинам с небольшим сопровождением пришлось бежать. По дороге на них ещё напали, так что им чудом удалось уйти от погони!
   Жаль, но мои попытки разузнать хоть что-то... так сказать - "из первых рук"... не увенчались успехом. Видимо, мои собеседницы и так мало что знали, а стоило их спросить о судьбе супругов, как обе в слёзы. Кира-то ещё держалась, а вот Нира... мало того, что потеряла мужа, так ещё о сыне Лире... Лирионе, посланном накануне из столицы с каким-то поручением... неизвестно к кому, неизвестно куда... не было никаких вестей... И кто знает, будут ли когда...
   От таких известий у меня самой слёзы на глаза навернулись...
   Возможно, будь здоров и невредим сопровождавший женщин гаар Ором, он бы пролил свет на это тёмное дело, но воин получил серьёзное ранение и теперь валялся в бреду в бараке среди таких же бедолаг. Там Кира с Нирой за ним и ухаживали, как, впрочем, и за остальными.
   Да-а... надо бы тут настоящий госпиталь организовать, а то всё как-то слишком стихийно... Надо бы нары поправить... а кое-кто из раненых вообще на голых досках, ни тюфяков, ни белья, не говоря уж о подушках и одеялах. У хозяйственных крестьян всё было с собой, как уехали - всё забрали...
  
   - Нира, иди спать, сейчас твоя очередь, а я пока подежурю, - прервала мои размышления Кирриаль, - Одна справлюсь, не впервой!
   - Простите, лаэра, заболталась я с вами, - склонилась в вежливом поклоне Нирриенн, - Я знаю, у вас государственные дела, оборона страны... Куда там мне со своими несчастьями, - уже в который раз шмыгнула она носом.
   - Тут вы не правы, нирта, - не согласилась я, - Судьба государства и складывается из судеб отдельных людей. Не заботиться о них... о чём же тогда заботиться?! Государство без людей мертво!
   Меня поблагодарили... осыпали комплиментами, отдавая должное недюжинным не по годам уму и сообразительности... Потом Нира ещё раз извинилась, отправившись в дальний угол барака, а Кира потрогала лоб наконец забывшегося в тревожном сне гаара...
   Я так понимаю, что это тонкий намёк на то, что пора бы мне закругляться, надо и честь знать, а то, понимаешь, отвлекаю людей от дел. А у них их невпроворот.
   Собралась уже уходить, как заметила, что Нирриенн собирается укладываться там, где только что перебирала какие-то вещи. Быстро разделась, и вот она уже под стареньким, видавшим виды одеялом. Так они что, спят в бараке вместе с ранеными?! Даже без всяких шторок?!
   Это меня так поразило, что я даже дар речи потеряла, оттого и не ответила на вопрос Кирриаль... Сейчас даже уже не вспомню, на какой...
   - Так вы что, прямо тут и спите?! - поразилась я.
   - А где же нам ещё спать? - последовало в ответ.
   - Как где?! В гостинице! - моему удивлению не было предела, - Где же ещё! Нет, если у вас нет денег, не беда! Я распоряжусь, и вас поселят под мою ответственность! А деньги, с этим потом разберёмся!
   - Ах, лаэра, вы так добры, - как мне показалось, с изрядной долей сарказма... или это была горькая усмешка?.. ответила женщина, - но дело не в деньгах. Просто все помещения в гостинице заняты.
   - Так уж и все?! - не поверила я собственным ушам, - Не может быть!
   - Ещё как может! Там лаэра Западных пределов со своей сестрой все комнаты заполонили!
   - А не жирно ли им будет?! Вдвоём! Вам, дворянкам из королевского окружения могли бы найти место!
   - Так у них свиты со всякими прихлебателями десятка два, не меньше! Ещё и слуги! Не протолкнуться!
   - Ладно, посмотрю, что можно сделать... Завтра,.. - но взглянув на разом посмурневшее лицо собеседницы, решилась, - Хотя нет, прямо сейчас!
  
   Все демоны Бездны!
   Видала я пьянки, сама в них участвовала... Ну-у... слегка... Но такое видела первый раз!
   Дым стоял коромыслом... Вернее, дыма, как такового не было... Курение в этих краях как-то не прижилось, но духан в кабаке был... Хоть закусывай!
   Впрочем, а каким он должен быть?.. Но в этот раз тянуло спиртярусом... весьма ощутимо... или мне так только кажется?
   Принюхавшись, затормозила в проходе и едва не была снесена каким-то громилой.
   - О-о! А это ещё кто?! - удивлённо уставился на меня хренман.
   - Кто надо! - огрызнулась в ответ, - Иди, куда шёл!
   Но этот чел не внял дельному совету:
   - Да я,.. - протянул он ко мне свою "клешню"...
   Дальше всё, как по нотам: захват, рывок на себя, уворачиваюсь от бегущего на меня тела, и завершающий "композицию" пендаль "коленом" под зад... для ускорения.
   С последним я, по-моему, "слегка" переборщила, потому как громила с грохотом впечатался лбом в входную дверь. Но ничего, она у нас крепкая, и не такое выдерживала!
   Споткнувшись о порог и завалившись на четыре кости посреди прохода, чувак было попытался развернуться и возмутиться, но я наподдала ему ещё... Да так, что он вылетел наружу. Нифига страшного, крыльцо у нас низкое, авось шею не сломает. А и сломает, не велика беда! Будут тут всякие алкаши бухтеть что-то в мой адрес!
   Оглянулась по сторонам, большинство присутствующих даже не обратило на инцидент ни малейшего внимания, занятое своим делом... выпивая и закусывая... но некоторые головы всё-таки повернули. Пока не "взбрыкнул" кто-то ещё, быстренько миновала зал, плюхнувшись на высокий табурет у стойки.
   - Давно тут так, - обратилась к Шуввэрру, кивнув в сторону "гудящей" "аудитории".
   - Да почитай уже вторую неделю,.. - напряжённо оглядывая "подведомственный контингент", проронил усач, - Сперва тихо было, а теперь народ всё прибывает и прибывает... Крайняя партия сегодня утром.
   - А пьют на что?
   - Сперва, вроде как, платили, а теперь даже не знаю...
   - Всё в долг?
   - А куда деваться... Не от хорошей же жизни пьют! Оттого, что из роверских когтищ вырвались! Кто еле живые! С таких даже деньги брать совестно!
   - Ты всё едино пиши... там у себя... Потом сочтёмся!
   - Знамо дело!
   - Что, и "господское" вино уже в ход пошло? - спросила, перейдя на шёпот...
   Так, на всякий случай... Интересно же!
   - Не-е, - замотал головой Шув, - Как можно?
   - А что это за запах? Не иначе, как фивт. Думала, бодяжишь помаленьку.
   - Ну-у, ваша милсть, не без этого... Тут его осталась... эллиенской штуки вашей... малая толика... вот я и развожу... помаленьку... с соками разными... компотами... Народ не против!
   - И пишешь за вино?
   - А как же! По крепости!
   Ну хитёр бобёр! Бармен доморощенный! Самородок!
  
   Бросила взгляд в зал... Народ там пил, как в последний день Помпеи... или Помпей... уж и не помню, как правильнее...
   И настрой был такой... То ли всем присутствующим вот-вот предстояло отправиться в Бездну, то ли они только что оттуда вырвались!
   - ...Так вы не против, госпожа? - спросил Шуввэрр.
   - Что? - повернулась к собеседнику... Похоже, я что-то прослушала.
   - Что сегодня... с вашего позволения... мы поем всех бесплатно.
   - Почему?
   - Я же говорю - Ореливор пал!
   - Что?! Па-а-ал?! Замок лаэра Западных пределов?! Да ну нах...!
   Шув только молча кивнул.
   Зато за моей спиной кто-то... без сомнения слышавший мои слова... громко возвестил:
   - Помянём же славных защитников твердыни! Слава героям Ореливора!
   - Вечная память!..
   - Пусть земля им будет пухом!..
   - Воины живы, пока о них помнят! - раздались возгласы.
   О-о блин! Выходит, я не ослышалась... Всё так и есть...
   Тогда выходит... Роверцы от нас в нескольких днях пути?!
   Нихрена себе! Широко шагают ребята...
  
   Да-а... широко... Как бы штаны не порвали!
   - Что? - переспросила, не расслышав вопрос Шуввэрра.
   - Я говорю, госпожа, не грех бы помянуть погибших... Вы будете?
   - Да-да, конечно...
   Как там...
   "Выпьем с горя; где же кружка? Сердцу будет веселей..."
   Вот только будет ли... Гложут меня смутные сомнения...
   - И на мою долю налейте, - послышалось с лестницы.
   Кто там? О-о! Даимбер - младший сын лаэра Западных пределов. Подошёл нетвёрдой походкой и плюхнулся на стул рядом со мной.
   - Светлая память защитникам Ореливора! - слегка заплетающимся языком произнёс он тост, сграбастав стакан.
   - Во веки веков! - поддержал тост Шув.
   - Земля им пухом! - внесла я свою посильную лепту.
   Выпили не закусывая. А что тут закусывать? Вино, даже не креплёное, скорее сухое... Но я его лишь пригубила. Уж слишком щедро плеснул мне в стакан "живительной влаги" Шуввэрр. Как бы не захмелеть. А у меня у трезвой дури... а уж у пьяной...
   - Так что там было, Даимбер? - спросила, сделав очередной глоток.
   - В Ореливоре?
   - Ага.
   - Сам толком не знаю, - произнёс лаэрин, залпом допивая остатки вина, с грохотом ставя стакан на стол.
   Шув тут же его наполнил, не забыв и себя.
   - Мы ведь покинули замок накануне, - пояснил Дай, - Отец, как предчувствовал, - при этом голос рассказчика дрогнул, - отослал всех женщин... мою матушку, её сестру... Илькароном шёл с главными силами, с обозом... Так сказать, в авангарде... я же с остальными прикрывал отход.
   - Прошли удачно?
   - Да, без потерь! Чего не скажешь об оставшихся, - лаэрин запрокинул голову, разом осушив стакан, да так резко, что струйки по подбородку потекли, - Ещё! - бросил, стирая пролитое вино с усов и губ ладонью левой руки.
   Может, бедняге и не надо было так резко налегать на горячительные напитки, но кто ж его осудит? И потом, я хотела услышать последние вести... А воспитывать... Пусть этим его мать занимается, если сможет!
   Тут в пору самой напиться, потому что положение наше было аховое...
   А пока вместо меня усиленно "накачивался" младший сын лаэра Западных пределов. Остановить его? А нафига? Он вполне взрослый молодой человек, который сам в ответе за свои поступки. Кто я ему? Воспитательница? Гувернантка? Дуэнья?
   - Так что там случилось... в Ореливоре? - как бы про между прочим заметил Шуввэрр.
   - Тебе-то что за дело?! Ты знай - наливай! - огрызнулся Даимбер.
   О-о, как его понесло... или он всегда был таким, я просто не замечала.
   - Прошу прощения, лаэрин, но мне тоже интересно. Замок пал? Как быстро это произошло? Как вы понимаете, это не праздный интерес. Нам нужно знать, к чему готовиться!
   - Что? - заплетающимся языком произнёс собеседник, широко распахнув глаза, которые "сами собой" уже начали закрываться, - Надеетесь остановить роверскую армию? Чего не смогли стены Ореливора?!
   Хотела ему сказать, что крепость стен равна мужеству его защитников, но в память павших... Да и собачиться неохота!
   - И кстати, Ола, я теперь не лаэрин, а лаэр, - стукнул себя в грудь кулаком Дай, - Зап-п-дных прделов. Но видят боги... Светозарный и Прсветлой... я не хотел так становиться лаэром, - стукнул он уже по стойке так, что стаканы подпрыгнули, - Лучш б отец с братом остались живы!
   - Они точно погибли? - подалась я вперёд.
   - Да, тому были свидетели. Остались погребены под руинами замка.
   - Что, никакой надежды? Бывают же случаи...
   - Не в этот раз! Вся башня рухнула, у них не было ни единого шанса!
   - Печально, соболезную лаэр, - похлопала я парня по руке чуть выше локтя, тот кивнул, вновь приложившись к стакану.
   - И всё-таки, как пала твердыня? - через некоторое время задала мучавший меня вопрос, - Трубами порушили? - вспомнился эпизод из Библии.
   Как, бишь, звали тот город?.. А-а, Иерихон!
   - Откуда вы знаете?! - вытаращился на меня Даимбер.
   Да и Шув тоже... даже рот приоткрыл.
  
   - Э-э-э, - от неожиданности я потеряла дар речи, а потом... Была - не была!.. принялась врать напропалую, - Мне мама рассказывала сказку... в детстве...
   - Считаете, оно у вас уже закончилось? - с усилием распахнув глаза, криво усмехнулся новоиспечённый лаэр.
   - Судя по тому, что твориться вокруг - да!
   Мой собеседник не нашёл, что возразить.
   - Так вот, там была история про колдуна...
   Да не обидится на меня Иисус... Как его?.. А-а, Навин!.. А и обидится... Не велика беда! В этом мире другие Боги! Со своими святыми и угодниками!
   - ...И у него были трубы... Какие, я толком не поняла, но стоило в них задудеть, как пали стены,.. - чуть не сказала Иерихонские, - города... А что? Под Ореливором тоже были трубы?!
   - Были, - тяжело вздохнул Даимбер, когда Шув наполнил очередной стакан, но в этот раз молодой лаэр не спешил его опрокидывать, - Мы с Илом сперва не поняли. Даже посмеялись над имперцами, что вместо камнемётов приволокли под стены замка какие-то уродливые конструкции на огромных колёсах раза в два, если не в три больше тележных.
   - Такие большие?
   - Если честно, особо не приглядывался.
   - А Ил? В смысле - нирт Илькарон?
   - Мы наблюдали за ними издалека. На следующий день, как покинули замок. Вряд ли Ил смог рассмотреть их лучше.
   - А какие они из себя? Эти трубы... Как крепились к колёсам?
   - Там снизу была такая... конструкция... из дерева.
   - То есть, основа деревянная, - пришла я на помощь незадачливому рассказчику, что никак не мог подобрать подходящие слова, - как ложе арбалета... Только вместо жёлоба и лука сверху металлическая труба... Трубы, кстати, какие были? Бронзовые или железные?
   Мои собеседники уставились на меня квадратными глазами. И шум в зале тоже потихоньку начал стихать... по крайней мере у ближайших столов...
   И что такого? Что это они?
   И тут у меня в голове будто щёлкнуло. Твою мать! Это я воспринимаю пушки... А это без всякого сомнения были именно они! Что же ещё?!.. как само собой разумеющееся. А в этом мире их не то что никто не видал, но даже слыхом не слыхивал о чём-то подобном.
   И всё-таки долбаные пушки... огромные... на колёсных лафетах... Ёкарный бабай!
   Ну ладно, стены замка они разрушили... Да, похоже, не его одного... И чем это нам грозит? Разнесут "Врата надежды"? Да и хрен с ними... с этим деревянным "сараем"! Потом новые отстроим, ещё лучше прежних!
   А скалы? Смогут ли они пробить скалы? Это вряд ли, тут им даже ракеты земля-земля не помогут...
  
   - Что? - очнулась я от раздумий, пропустив заданный Даимбером вопрос.
   - Откуда вы узнали, Ола... про эти трубы?
   - Если я скажу, что видела их во сне?! Вы мне поверите?!
   - Я уж точно ничему не удивлюсь, - буркнул себе под нос Шув, наполняя очередной стакан, пока лаэр "тормозил" с ответом.
   - А трубы работали как? Был огонь? Грохот?.. От чего разрушились стены?
   - Даже не знаю, - опрокинув очередной стакан, покачал головой собеседник, - Грохот был точно, да такой, что хоть мы и находились в полутора переходах от замка, наргов едва успокоили... А огонь?.. А-а, вон Газ! Он всё видел, щасс всё объяснит!
   Я развернулась в указанном направлении... И кто бы, вы думали, предстал пред моим взором?.. Да тот громила, которого я буквально пару минут назад вышибла пинком за дверь! И это главный свидетель? Очевидец событий?
   О боги, чем я прогневила вас на этот раз?!
   - Ты-ы, пигалица! Меня-я роняя-я-ять! Да я тебя!.. - раненым наргом взревел бычара.
   Похоже, мой урок прошёл для него даром. Чувак так ничего и не понял. Жаль.
   Если и сейчас не угомониться, то... О покойниках или хорошо, или ничего!
   Не успел громила сделать и пары шагов, как я ухватила его "рукой" за горло. Обычно на буянов это в момент срабатывает, как ушат холодной воды на голову. Но в данный конкретный момент этому Гаду... или как его там... мой захват оказался, как слону дробина... Детина не только не испугался, но ухватив мою "лапку" обеими своими грабищами... Не знаю, уж как это ему удалось?.. но он принялся с ней бороться. И что самое удивительное... У него получалось!
   Сказать, что я была в шоке? Скорее нет... но близко к этому!
   Оправившись от минутного замешательства, перешла в наступление... Толкнула злодея назад, а когда тот навалилися на мои "конечности" всем телом, резко убрала их, подставив подножку. Бугай грохнулся перед нами на все четыре кости.
   - Видящая? - прохрипел он, тяжело дыша.
   А то сразу не видно!
   - Газ, имей уважение! - произнёс Даимбер, - Перед тобой лаэра... лаэра,.. - нахмурился, запнувшись этот Цицерон, - Ол, напомни, каких пределов ты лаэра?
   Ну вот, похоже наш новоиспечённый властитель Западных пределов уже "дошёл до кондиции".
   - Я - Золотая Вилья! Так проще!
   - Верно! - кивнул головой Дай, берясь за очередной стакан.
   - Прошу прощения, элгара, - с трудом поднявшись с колен, согнулся воин в глубоком поклоне, - Виноват, не признал.
   О-о, да он - просто душка! Можно сказать - сама галантность!
   - Газ, - качнувшись на стуле, выпалил Даимбер, - лаэра... Нет, мы вместе хотим знать, как пали стены Орель-львора!
   Опять у него язык стал заплетаться... Причём, не по-детски!
   - Э-эм, высокие господа, элгары, а нельзя ли стаканчик, горло промочить, а то совсем ссохлось!
   От такой заявы Дай потерял дар речи, а я только заливисто рассмеялась.
   Ну хитёр бобёр! Палец ему в рот не клади!
   - Что ж, Шув, налей нашему новому знакомому, раз такое дело.
   - Сейчас, вашмилсть! Где же оно? - полез он куда-то под стойку.
   - Да ладно, из того кувшина налей, - кивнула на тот, из которого пили мы с Даимбером... ну и усатый хитрован за компанию.
   - Отсюда? Ему? - прохиндей скорчил рожу, будто это вино у него из сердца выцеживают.
   - Ладно тебе, Шув, один стаканчик.
   - Ну если только один, - "смилостивился" строгий бармен.
   Передала стакан воину и взяла свой:
   - Светлая память защитникам Ореливора! - произнесла тост.
   Меня горячо поддержал весь зал.
  
   - О-о! - выдохнул Газ, - опорожнив полученную ёмкость, - Так у вас тут не вино, а амброзия! Нектар! Пища богов!..
   Ладно, слегка привираю, его слова были несколько иными, но смысл - тем же самым.
   - Так как пал замок лаэра Западных пределов?! - задала мучивший меня вопрос, - Спешу услышать во всех подробностях.
   - Сожалею, элгара, но тут я вам помочь не могу, - пожал плечами воин, - потому что...
   - Да что ж это такое?! - не выдержала я, - Есть хоть один очевидец событий, кто видел всё собственными глазами?!
   Даимбер рядом... которого уже давно клонило в сон... встрепенулся и вытаращился на меня, как и половина... Да что там!.. большая часть зала.
   Может, рассказчика тоже проняло, но виду он никакого не подал и присутствия духа не потерял:
   - Не велите казнить, элгара, велите слово молвить! - склонился он в поклоне, - Расскажу всё, что знаю.
   - Хорошо, излагай, - "смилостивилась" я, - Только, Шув, - повернулась я к "бармену", - Газу больше вина не давай... Только сок!.. а то мы так и не услышим, - чуть не брякнула "начальника транспортного цеха", но вовремя одумалась, - ...окончания рассказа.
   - О-о, это вы хорошо придумали! - тут же поддержал меня усатый прохиндей... в смысле - Шуввэрр, потому что у Газа тоже были усы, только не такие длинные и пышные, как у моего компаньона, совладельца "заведения".
   Шув тут же откуда-то нацедил стакан. Принюхалась... Что за знакомый запах? Так и бьёт в нос!
   - Сок кинты?!
   "Бармен" кивнул. "Бр-р-р!" - меня от избытка чувств аж передёрнуло. Как оказалось, не меня одну!
   - Будешь? - предложила напиток рассказчику.
   Тот отрицательно помотал головой.
   - Как знаешь. Я слушаю.
   - С чего начинать-то?
   - Да начни уж, хоть с чего-нибудь!
   - С самого начала, - поддакнул мне Даимбер.
   - Ну-у, от сотворения мира будет далековато, - схохмил Газ...
   Ну, шут гороховый, дождёшься у меня!
   - Так что начну, пожалуй, с себя. Зовут меня Газзаивир...
   - Что-то странное какое-то имя, первый раз слышу! - прервала я рассказчика.
   - А по мне так нормальное, - не согласился со мной "оппонент", - Назван в честь деда, обычай такой в семье! - пояснил он.
   - Ладно, продолжай! - махнула рукой.
   - Командир обороны Передовой башни...
   - И никакого нэда над вами не было? - удивилась я.
   - Не-е-а, только я. Может, раньше и был, но я уж почитай двенадцать лет на службе. Пять командиров сменилось, и все из простых солдат, не дворяне!
   И вот где-то здесь... или чуть раньше... он должен был сказать, что не сорш, а королевский гаар. Но я то ли не обратила тогда внимания, то ли просто прослушала... Ладно, обо всём об этом позже.
   В общем, Газ рассказал о своём неполном десятке - всего восемь бойцов... С ним получается девять...
   Как-то негусто для башни... Но, может, она совсем маленькая... передовая...
   - Погоди, Газ, а почему ты сказал, что не видел обстрела?! Ведь твоя башня на острие главного удара?!
   - Ха! Не всё так просто, элгара, - усмехнулся, ничуть не смутившись, воин, - Она называется Передовой, а ещё Пограничной, потому что обращена к границе Левора, то есть к горам и лесу.
   - Значит, роверцы подошли как бы с тыла, а ты со своей Передовой башней сам оказался в тылу, когда фронт стал тылом, а тыл фронтом.
   - Это вы, элгара, точно подметили. Разбираетесь в нашем, в военном деле.
   - А то, работа у меня такая!
   Все кто слышал мой ответ дружно засмеялись. Те, кто не слышал, тоже... за компанию.
  
   - То есть, ты ничего не видел? - с сожалением констатировала я вроде бы очевидный факт.
   - Сперва нет, - не стал отрицать Газ, - Как началась осада, мне стало не до этого. Надо было людей по стенам расставить, ворота закрыть...
   - Ну да, мост через ров поднять, - поддержала я.
   - Э-э, нет, - помотал головой воин, - с нашей стороны его не было!
   - Чего не было? - не поняла я.
   - Ни моста, ни рва.
   - Погоди, а почему с другой стороны всё есть? Я же помню, мы с Клэром проезжали и ров, и мост, и ворота с решёткой!
   Боже, когда это было! Похоже, целая вечность прошла...
   - Раньше, может и было,.. - протянул Газзаивир, - но тут такое дело. Когда расширяли крепость...
   - Давно?
   - Да уж полвека тому, если не больше. Тогда роверцы...
   - А они-то тут причём?!
   - Так они перестраивали крепость... имперские инженеры.
   - Вот оно как... И что?!
   - Стены сделали на совесть. И башни и ров... Вот только подкопали гору.
   - И?
   - Ну и на следующий год... а может, через пару тройку после завершения строительства... от сильных дождей или таяния снегов произошёл оползень. Мост повредило, ров завалило. Повреждения исправили, но на следующий год... или через один... всё повторилось.
   - И что со рвом?
   - Да нет теперь ни рва, ни моста. Так, придорожная канава.
   - А мост?
   - Его ещё до меня убрали. И подъёмного механизма теперь нет. Один барабан с цепью для ремонта главных ворот забрали. Да так и не вернули. Второй разобран и не крутится. Цепь отдельно висит...
   - Так моста что, совсем нет?
   - Не-е, там насыпь, а чтобы вода стекала, внизу старые бочки без дна закопаны. Дре... Дре-енышш называется!
   Я только посмеялась.
  
   - Так вот,.. - меж тем продолжал Газзаивир, - Как противник подошёл... имперцы, стало быть... объявили тревогу. Я парней по стенам расставил, а сам к воротам. Еле закрыли. Брус новый... второй, дополнительный... не лезет. Под створку камешек попал, совсем маленький... Пришлось самому выбегать и выковыривать... В общем, было, чем заняться.
   Газ, бросив взгляд на стоящий на стойке стакан с кислятиной, горестно вздохнул, героически продолжив своё повествование:
   - После поднялся на башню, чтобы оглядеть окрестности... Тут такое дело, ваши милости, не моего, конечно, это разумения... Но вот что скажу... Хрень это какая-то!
   - Э-э! ту поосторожней-то со словами! - напустился на рассказчика Шув.
   - Дствитльно! - вторил ему Даимбер, - Тут, межд прочм,.. - замолк он, оборвав себя на полуслове и так и не сказав, что тут "между прочим", вновь погрузился в какую-то полудрёму.
   - Да ладно вам! - заступилась я за Газа, - Говори, как есть!
   - Вы простите, ваша милость, я во всяких учтивостях не силён. Могу и брякнуть что не так!
   - Пустяки, я чай, тоже не при королевском дворце воспитывалась. Ты, главное, по делу говори!
   Понукаемый таким образом, воин бросил грустный... ну о-о-очень грустный взгляд на "кислятину" и, глубоко вздохнув, продолжил повествование:
   - Тут такая фигня, вашмилсть, не знаю, кто всему виной... дураки, иль предатели... но обвели наших властителей вокруг пальца, как мальчишек!
   - Но-о! - очнувшись, взбрыкнул новоиспечённый властитель Западных пределов, - Да как ты смеешь так про отца, про брата... про короля, наконец!
   - Так они что, сами тот... прожект... рисовали?! - ничуть не растерявшись, запнулся Газ лишь на малознакомом слове.
   - П-почему... Р-роверцы... не иначе, - нахмурив брови, честно признался Дай.
   - Вот, их злокозненные происки!
   - И что они "наворотили"?! - подалась я вперёд в предвкушение ценных сведений.
   - Судите сами, госпожа... Наша... пограничная... крепостная стена оказалась ниже стоящей напротив скалы. Той, в которую она... фактически упиралась.
   - Ну эт ты загнул, - замотал головой Даимбер, - Башня выше!
   - Немного... Зато стены намного ниже! Вражеским лучникам засыпать их стрелами со скалы было б раз плюнуть!
   - Оттуда так просто не подойдёшь.
   - Эт верно! А всё потому, что покойный нэд Надор...
   - Так он помер?
   - Сам видел, вашмилсть, я ж вам говорил!
   - Наверно... Не помню,.. - скупо проронил Дай, вновь берясь за стакан.
   - Так что там со скалой? - напомнила я, не желая, чтоб так некстати прервалась тонкая нить повествования.
   - А-а... нэд, мир праху его... А не помянуть ли нам сего славного воина? - с надеждой спросил Газзаивир, вертя в руках пустой стакан.
   Пришлось дать "добро", чтобы его наполнить... Ясное дело не вином, а "коктейлем", который тут же сварганил Шув. Но и эта "аццкая смесь" пошла на ура!
   - За отважного нэда Надор и других защитников Ореливора! - гаркнул Газ.
   Пришлось "в меру сил" поддержать его начинание.
  
   - Так чем там отличился этот нэд... ты так и не сказал, - попыталась я вернуть разговор в прежнее русло, после того, как мой собеседник "утолил жажду".
   - А-а,.. Уговорил батюшку евонной милости - кивнул воин на опять "впавшего в задумчивость" Даимбера, - не рубить поросль на горе... ни деревья, ни кусты.
   Наверное, моё выражение лица выглядело настолько удивлённым, что Газзаивир решил пояснить:
   - Там такое дело, вашмилсть... Землю смыло, а корни так переплелись, что торчали над камнями во все стороны. Ну а элгар Фортрар... властитель наш... приказал очистить территорию перед стенами. Такое всегда делается, чтобы...
   - Я знаю, чтобы вражеские лазутчики и всякие соглядатаи не могли подкрасться незаметно. Опять же, как ты говоришь, лучники.
   - Воистину так, - согласился Газ, взмахнув стаканом, - Вот Надор и сказал его милости, что не надо рубить поросль. Наоборот, она так разрослась, а эти горные деревья и кусты такие цепкие, а корни настолько сильны, - я молча кивнула, - что вражеские солдаты запутаются в них, как мухи в паутине.
   - Ха, действительно! Что, так и произошло?!
   - Куда там. Имперцы подошли с другой стороны и ну рушить стены...
   - И ты тут же дал дёру, - скорее утвердительно, чем вопросительно буркнул Шуввэрр, глядя на протянутый рассказчиком пустой стакан.
   - Половину! - указала я на подсунутую посудину.
   - Ну-у, Ваша милость...
   - Никаких "вашмилстей", - отрезала в ответ, - а то щасс напьёшься и вообще ничего не скажешь!
   Как там... у классика... "Как жаль, что мы так и не услышали начальника транспортного цеха"...
   - Да не в жись! - воскликнул, одним махом опрокидывая в себя до половины наполненную ёмкость мой "оппонент".
  
   - Ну что там дальше? - не выдержав, спросила Газа, с задумчивым видом рассматривающего опустевший стакан.
   - А? Ах да... Мы всё-таки открыли ворота, и тут нэд Надор приказал седлать наргов... тех, что ещё не были осёдланы... и отступать.
   - Нэд тот, который погиб?! - вмешался в разговор Шув.
   - Он самый... Мир праху его!
   - Удобно всё валить на мёртвого!
   - Слышь, мил человек! - не сдержался Газзаивир, - Не помню, как тебя звать-величать. Ты говори, да не заговаривайся!
   Слегка ошарашенный таким напором, Шуввэрр удивлённо воззрился на возмущённого воина:
   - Виданное ли дело - на войне отступить без приказа!
   - А кто сказал, что без приказа?! Ты чё, глухой?! Я же сказал, нэд Надор...
   - А?! - неожиданно встрепенулся Даимбер, - Где Над?! Мне срочно нужно с ним пр-гыр-гор-ворить!
   - Я ж вам уже сказал, вашмилсть. Погиб он, пытаясь спасти раненых... Возможно вашего отца или брата... Но не судьба, - развёл руками воин, - Главная башня рухнула, похоронив и нэда, и повозку, и всех, кто находился в донжоне.
   На эти слова Дай лишь молча кивнул, вновь впав "в задумчивость".
   - А ты что? - спросил Шув.
   - А что я?! - откликнулся Газ, - Собрал всех, кто остался, посадил на наргов и с женщинами и детьми...
   - Какими ещё детьми?! - вновь встрепенулся новоиспечённый властитель Западных пределов, - Мы с Илом всех вывели! До пследнего!
   - Вашмилсть, после вашего ухода в крепость и из города, и с деревень окрестных ещё больше народу набежало... Раз так в пять, если не в десять...
   - И как же они все в замке поместились... такой оравой? - недоверчиво протянул Шуввэрр.
   - Не-е, - замотал головой Газзаивир, - внутрь... до того, как ворота закрыли... успела войти самая малость. Остальные же притаились за стеной... как раз за нашей Пограничной башней... там, под горкой... Мы как ворота открыли, а та-а-ам... Мать честная!.. и женщины, и старики, и дети... с повозками, со скарбом, со скотиной...
   - Так чего ж они там все скопились? - недоуменно уставился на рассказчика наш "бармен", - Бежали б в лес, он же рядом.
   - В том то всё и дело, - хмыкнул Газ, - в лесу уже были табиры... имперские... в чёрных шапках.
   - Да ну!
   - Вот те и "да ну"! Мы с ними столкнулись на лесной тропе... Наш разъезд против ихнего... Они за луки, мы за арбалеты... Я пришпорил своего скакуна, но не догнал, уж больно они вёрткие... В бегство мы их обратили... может, кого и подстрелили... А у меня нарга убили... сразу тремя стрелами... Я на всём скаку в кусты и улетел... Попалось бы на пути дерево - разбился б нахрен!
   - Ага, а были б мозги - было бы сотрясение! - подначил Шув.
   - Точно! - хмыкнул Газзаивир, - Были б у меня мозги, не бряцал бы железом, неся службу, а сидел бы в кабаке, держа жопу в тепле, обирая честных солдат до нитки, бодяжа при этом добрую выпивку нарговой мочой... или что там у тебя вместо неё... то, за что ты дерёшь втридорога?!.. А-а, усатый?!
   - Да ты,.. - начал было Шуввэрр, поднимаясь из-за стойки.
   - Погоди,.. - остановила я его порыв, чуть приподняв ладонь, - Ты, Газ, может не в курсе, но Шув - мой сорш!
   - Бывший?
   И, по-моему, тогда я выдала сакраментальную фразу:
   - Запомни, бывших соршей не бывает!
   - Ха! - обрадовано крякнул Шуввэрр, а в ответ одобрительно захмыкал Газзаивир.
   - Тем более, сейчас война! Каждый человек на счету! - пояснила свою мысль.
   - А-а, это он так воюет... За стойкой! - "понятливо" закивал доставшияся мне в собеседники этот остряк-самоучка.
   "Бармен" скорчил недовольную рожу, а я в ответ лишь рассмеялась:
   - Шув тут тоже при деле... Присматривает за нашей совместной собственностью... занимается снабжением...
   - Блин! Где бы мне так устроиться... по снабжению!
   - Уметь надо! - ухмыльнулась в ответ, - Это тоже дело непростое! Погоди, вот война закончится, может и тебе найдётся... хлебная должность!
   Воин только головой покачал.
   - Так что там дальше, Газ, ты так и не сказал, - напомнила я ему.
   - А что говорить, вашмилсть, подобрали меня, усадили на повозку... На том моя война и закончилась...
   - Что?! Совсем?!
   - Типун вам... О-о-о! Прошу прощения, вашмилсть, оговорился! - огорчение Газзаивира было неподдельным, я это чувствовала... Не знаю как, но чувствовала!
   Что ж простим бедолагу и на этот раз...
   - Да ладно, - махнула рукой, - Бывает... Ты лучше продолжай... А то, не будет рассказа - не будет и лечения!
   - Так меня, вроде, лечили, - не сразу "врубился" воин, - Там... ваши барышни... Посмотрели ногу, помазали какой-то дрянью, сказали - ничего страшного, ушиб, скоро сам пройдёт, - подвигал Газ правой ногой, сгибая её в колене, - Уй!
   - Что, болит? - участливо спросила я.
   - Есть немного, - поморщился воин.
   - Это оттого, что неправильно смазана, - заметила со знанием дела.
   - Почему это?
   - Тебе её как смазали? Снаружи? - Газзаивир кивнул, - А надо было ещё изнутри!
   - Как это?
   - А вот так! Вот Шув - специалист! Он знает! Наливай! - махнула рукой.
   - Полный? - с сомнением покосился на Газа Шуввэрр.
   - Не-е-е, половину! - замотала я головой, - Он нам ещё нужен! - кивнула на "ценный источник информации", пояснив, - А то окончания истории мы так и не услышим!
   - Так я, вроде, всё рассказал, - пожал плечами воин, с расстроенным видом беря до половины наполненный стакан.
   - Остались ещё вопросы... Слушай, а где твой десяток?
   - Лар вон, в углу сидит... Он в руку ранен, - указал Газ, - Остальных нирт Илькарон забрал. Они с нэдом Виторионом... ещё не рассвело... отправились к Ореливору посмотреть, вдруг кто живой остался.
   - Серьёзно?
   - Дурь это! Роверцы наверняка всех зачистили! - поддержал меня Шув.
   Вновь очнувшийся Даимбер бросил на нас недовольный взгляд... Хотел было что-то сказать, но передумал.
   - Начальству виднее, - пожал плечами Газзаивир.
   - Они так до сих пор и не вернулись? - уточнила на всякий случай.
   - Да нет, ходя уже должны.
   Будто в подтверждение этих слов, дверь гостиницы распахнулась, и в помещение ввалилась тройка воинов. Двое сразу плюхнулись за стол, третий... тощий... зачем-то сунулся к соседнему столу и... то ли заговорил, то ли заспорил с сидящими там... энергично жестикулируя и размахивая руками.
   Что ж, на ловца и зверь бежит! Я уже было открыла рот, чтобы узнать последние новости, но замешкалась, не зная к кому обратиться... Оттого Газ меня и опередил:
   - Сурм, вернулись?! А где начальство... нирт Илькарон, нэд Виторион?!
   - Они там какого-то преступника поймали.
   - Какого ещё преступника?
   - Да этого, как его... Дурацкое прозвище у него такое... Из-за уха, - воин показал какое ухо. - А-а, его так и зовут "Ушастый"!
   - И куда его поволокли?! - спросила я.
   - Знамо дело куда! Вешать!
   Вешать?! Ушастого?! Твою ж мать!
   - С дороги! - взревела я раненым наргом, кидаясь к двери.
  
   "Все демоны Бездны! И куда теперь бежать?!" - оказавшись на улице, беспомощно заозиралась по сторонам.
   Так... Без паники! Впереди, через дорогу лагерь... Хотя, какой там лагерь?!.. Того и гляди, скоро вырастет посёлок, которому придётся давать название... А там, глядишь, и целый город... Туда бедолагу потащили бы вряд ли... Сзади, за гостиницей деревня... Туда тоже соваться банде Илькарона ни к чему... Мало ли... А уж через охраняемые Врата Надежды и Каменный мост тем более...
   Значит Ушастого... или как его там... Горта... Нет, Нара!.. поволокли налево, в лес...
   И что? Мне за ними пешком бежать?! Демонов Фор, где ты, когда ты так нужен?!
   В тот же миг, будто по мановению волшебной палочки сзади раздалось тихое насмешливое фырканье.
   Ёшкин кот! Мой непутёвый тачпан словно "соткался" из воздуха. Только что не было, и вот он уже здесь!
   - Ах ты мой хороший! - раскинула я ему руки, как родному... обняла за шею...
   Ох ты ж! К демонам телячьи нежности! У меня ж там Ушастого вешают!
   Миг, и я уже на неосёдланной спине скакуна... Извини, милый, но на это нет времени! Надеюсь, с твоей ценной шкуркой ничего не случится... Вперёд!
  
   Чуть отъехав от гостиницы, встретила двух мальчишек с корзинками:
   - Эй парни, солдат видели?!
   - Туда поехали, - указали оба на сворачивающую к лесу дорогу... ну как дорогу... хорошо заметную лесную тропу.
   - Спасибо! - вскинула руку, пуская точпана в галоп.
   Надеюсь, я успею!
   А не успею... Клянусь! Кто из злодеев останется жив... включая и Илькарона... Хватит! Чаша моего гнева уже переполнена!.. Так вот... Кто останется жив, позавидует мёртвым!
  
   Ринувшись по тропе в указанном направлении, я, обогнув куст, вихрем вылетела на поляну.
   Ну как "на поляну"... свободное пространство перед раскидистым деревом... чем-то напоминавшим наш земной дуб... со стороны дороги прикрытое кустами... Правда справа от меня, со стороны, Западной реки, их почти не было...
   Да, в общем, пофиг, главное сейчас под этим самым "дубом" и происходило всё действо... Настолько яркое и запоминающееся, что так и отпечаталось в памяти...
   Сидящий на нарге со связанными руками Горт... в смысле Нар... на шею которого какой-то темноволосый бородач в цветах лаэра Западных пределов, свесившись с ветки, сноровисто накидывает верёвочную петлю... И тут ещё Илькарон... Мать его!.. Привстав в стременах, что-то со знанием дела указывает главному вешателю...
   И такое зло меня взяло... Все демоны Бездны! Вешать моих подчинённых?! Без моего на то согласия?!
   Поубиваю нахрен!
   Пулей пронеслась между двух воинов и, подлетев к Ушастому, зарядила "кулаком" по уху "скворцу", сидящему на суку, отчего тот кубарем слетел со своего "насеста" в росшие под деревом кусты. Я же, не разбираясь, жива моя жертва или нет, спрыгнула со своего скакуна и, подскочив к нирту Малой Южной гряды, и, особо не церемонясь, схватив его за грудки, выдернула из седла:
   - Каких демонов, Ил?! Я же тебя предупреждала! - зарычала в лицо дворянину, успевшему доставить такое множество хлопот.
   И пары месяцев не прошло, как он нас покинул, и вот опять!
   - Ола!.. Лаэра!.. Я тут совершенно ни при чём! - воскликнул этот... этот... высокородный прохиндей!
   - А кто причём?! По-твоему, это я вешаю Ушастого?! - в очередной раз встряхнула я дворянина.
   То ли от моего крика, то ли от решительных действий, скакун Илькарона дёрнулся прочь, едва не потянув его за собой, потому что левая нога злодея так некстати запуталась в стремени.
   - Ола! Нога! - только и успел воскликнуть нирт.
   Я рубанула кинжалом, перерезая кожаный ремень, на котором крепилась скоба.
   - Ух! Спасибо! Хоть так...
   Фигня! Сбруя - не конечность! А что до жизни и здоровья негодяя, спасённого в очередной раз... Так я ему ногу отрывать не собиралась... Если уж убивать - то целиком!
   Но тут приключилась новая напасть. Теперь уже рванулся прочь нарг Нара:
   - Стой! Куда! Тупая ско,.. - попытался остановить животное бедолага, как тут же захрипел перетянутым верёвкой горлом.
   Палача хоть я с ветки и сшибла, но своё чёрное дело тот сделал и петлю накинуть успел.
   И болтаться бы парню, раскачиваясь на суку... Хотя, какой он парень? Уже вполне себе женатый мужик, глава семейства... Не помню, успел у них с женой родиться уже кто-то к тому времени... Наверно, вряд ли...
   В общем, "кранты" этому главе, если б я не успела вовремя подхватить его своими "щупальцами", запоздало сообразив, как это выглядит со стороны. Вот Нар висит, а вот уже "парит", дёргая головой, покашливая и прочищая горло... да и верёвка ослабла.
   Так что, бросив бренное тело одного несчастного, поспешила броситься к другому.
   - Уша... Нар! Что за дела! - воскликнула, обхватив его за ноги, - Тебя и на пару мгновений нельзя оставить! Стоит отвернуться, как тебя уже вешают! - обрубила верёвку и спустила бедолагу "с небес на землю".
   - Кхы! Кхе-кхе! Лаэра... Вашество, я здесь ни при чём! Это всё они! - указал он на злодеев, потирая запястья, верёвки на которых я успела срезать.
   - За что хоть тебя?
   - Старый поклёп, лаэра. Я ж вам говорил!
   - Значит, без Ланриль опять дело не обошлось?
   Нар не успел ответить, как наш диалог прервали:
   - Я бы попросил не трепать попусту светлое имя нирты Малой Южной гряды Ланриль Отерр Нинроль! - сказала... Нет!.. скорее возвестила до того недвижно стоявшая и вытаращенными глазами взиравшая на мою беготню и половецкие пляски с кинжалами конная статуя командора. - Да и вообще... Кто ты такая?!
   - И-ил, это ещё что за "фрукт"? - спросила у поверженного нирта, который так и остался лежать на земле, даже плащ расправил и голову рукой подпёр, чтобы было комфортней.
   - Этот, как вы выразились, "фрукт" - нэд Виторион, - пояснил Илькарон, - Вит, напомни, как там тебя полностью!
   - Что?! Новый местоблюститель постели вашей матушки?! - невольно вырвалось у меня.
   При этих словах стоящий рядом Ушастый хохотнул, остальные же, похоже, потеряли дар речи.
  
   На пару минут в воздухе повисла гнетущая тишина, которую первым прервал Илькарон:
   - Ола, вам не говорили, что порой вы бываете совершенно несносны?! - сейчас в словах дворянина не было и тени той игривости и весёлости, что раньше, при нашей пикировке... скорее затаённая обида и едва прикрытое недовольство... Нирт был на редкость серьёзен.
   Н-да-а, похоже, я опять "слегка перегнула" со своими шуточками-прибауточками...
   - Прошу прощение, Ил, я просто спросила... Видимо, мой вопрос был сформулирован не слишком удачно... Я...
   - Да что ты слушаешь эту малявку?! - неожиданно раненым наргом взревел "каменный гость", - Надрать ей уши, и пусть жалуется кому угодно! Соплюшка!
   Ну нихрена себе "заявки"! Я даже растерялась на несколько мгновений.
   - Ларг, Бер, арбалеты к бою! А ты что ждёшь, Ширт?! Тебе что, особое приглашение требуется?! - продолжал раздавать приказы разошедшийся "бычара".
   - А ничего, нэд, что у леди зачарованные клинки?! - отозвался поджарый мужчина в годах с чуть тронутой сединой шевелюрой и бородой... по-видимому сорш.
   Сразу я их... его и ещё двух воинов помоложе, скрытых со стороны дороги кустами... даже не заметила.
   Тем более, что эти всадники так и остались с краю поляны, не принимая участия в общем "веселье". Да и сейчас, получив приказ, как-то не очень спешили обнажать оружие.
   - Кинжалов испугались?! Чтоб вас! Это ж девчонка-малолетка, что она может?! Только в куклы играться! Щазз я ей покажу! Что за дела?! Нас много, она одна!
   - Нэ-эд, - попытался увещевать бузотёра седовласый, - не стоит нападать на лаэру Западной реки посреди её владений и её армии.
   - К-какая ещё л-лаэра?! - мне показалось, или язык "командора" заплетается, - У неё зачарованные ножики, а у меня - меч! Я её "железки" мигом посшибаю!
   Ну хватит! Мне уже нас... порядком надоел этот балаган! Похоже, дело миром не решить! Вон, уж и "кабан", обнажив свою "оглоблю", попытался сбить один из моих клинков... Мимо! Теперь второй... Опять мимо!
   Возможно, мой противник в этой забаве и преуспел, но не дала ему такой возможности.
   Играть честно я тоже не собиралась... Захват нарга за ноздри... Вправо вверх!.. Тот встаёт на дыбы, поворачиваясь боком, а я, используя инерцию разворота, легко выдёргиваю за шиворот незадачливого седока из седла! Просто, как две копейки! Труднее объяснить, чем сделать!
   "Бычара" с грохотом валится на землю, а выроненный им меч, отлетев, стукается в грудь не успевшего отскочить Илькарона. К счастью, рукоятью, а не остриём!
   - Проклятье! Вит! - вскакивает нирт Малой Южной гряды, - Ола, вы убили его!
   - Надеюсь, что нет! Хотя... Если честно - не жалко!
   Видя такое дело, подчинённые бузотёра вступать в бой не спешат. Илькарон склоняется над телом. Тем временем поймавший чужого нарга Ушастый ловко запрыгивает в седло.
   - Эй, это чужой скакун! - спохватывается нирт Малой Южной гряды.
   - Верните мне моего, и я, может быть, верну вашего... за соответствующее вознаграждение! (Ну и жучара!) Ведь я в своём праве, вашмилсть! Верно?! - весело... даже слишком весело для недоповешенного... а может, это он так на радостях... откликается Нар.
   Киваю ему. Всё верно.
   Воин, меж тем, направляется к двум арбалетчикам из окружения поверженного злодея... что так и не убрали оружия. Что в его поступке больше... смелости или глупости?
   "Сладкая парочка" не стреляет... настороженно посматривая на меня...
   - Меч я вернул! - потрясает своей собственностью Ушастый... Когда только успел? А-а... наверное, у с трудом вылезшего из кустов бородача отобрал, - Где пояс и шлем?!
   Ему послушно возвращают искомое...
   - У-у-у! - грозит Нар кулаком им обоим, - Ваше счастье, что наша лаэра такая добрая и жалостливая, не то б вам давно трындец! - и чиркает себе ладонью по горлу, изображая, каким должен быть этот "трындец", - Ведь верно, Ваша милость?!
   "Наша милость" в ответ уже в который раз согласно кивает.
   - Эй, а где плащ?! - кричит Нар, направляя нарга уже в сторону троицы.
   Я невольно напряглась, те тоже... Но вот один из них бросает Ушастому свёрток. Тот разворачивает...
   - Спасибо, люди добрые, что сохранили имущество, - не без толики шутовства раскланивается этот артист погорелого театра.
   М-да-а... Что тут скажешь?.. Цирк уехал - клоуны остались.
   "Три мушкетёра" в ответ хмыкают, перебрасываются шутками, обстановка немного разрежается...
   Убираю до сих пор парящие в воздухе кинжалы в ножны, подзываю Фора, запрыгиваю в седло. По-хорошему, нам с Наром тут делать нечего... Хотя...
  
   - Что там, нирт? - тронув тачпана, подъехала я ближе к поверженному мордовороту, с которого только что один из его подчинённых, встав на колени, осторожно снял шлем, - Жи-ив?
   - Кажется да, - произнёс опустившийся рядом Илькарон, осторожно трогая лоб и шею нэда, - Хорошо вы его приложили.
   Грохнуться с нарга? Любому не позавидуешь... Мне даже как-то неловко стало... Но тут ушибленный мной оземь что-то забормотал и завозился, пытаясь улечься на бок, подложив ладони под голову.
   "Что это с ним?" - только успела подумать, как над поляной разнёсся громкий заливистый храп.
   Ну нихрена себе! Склонилась пониже... насколько возможно... Я ж без седла!.. и осторожно принюхалась, примерно представляя, каким будет результат... Как говорится: "Сомнения меня не обманули"...
   Твою ж мать! Да он, скотина, пьян, как павиан!
   - И-и-ил! - теперь уже взревела я... ну-у, насколько это было возможно в моих силах, - Твой Вит пьян, как тряк! Ща-а-асс слезу и отпинаю гада! Да и тебя заодно!
   - Ола не надо! - вскочив на ноги, примирительно поднял ладони властитель Малой Южной гряды, - У него уважительная причина. У Вита горе.
   - Что?! Деньги на вино кончились?!
   - Ола! Как вам не стыдно?!
   "Стыдно?! Мне?!" - я аж задохнулась от возмущения. - "Да они что?! Совсем охренели?!"
   - У Вита жена с сыном пропали! - завершил свою пламенную речь Илькарон.
   - Так они разве были не с вами? Сам же говорил, что всех женщин и детей из крепости забрали.
   - То из Ореливора, - пояснил нирт, - А это из нашего замка - У-Малой-Южной-гряды...
   А дальше он рассказал, что же там произошло...
  
   Каюсь, половину действующих персонажей, их имён званий и мест обитания, несмотря на знатность, я забыла сразу же. Вторую... чуть попозже. Уж больно много инфы вот так и сразу вывалил на меня Илькарон. Будто самосвал разгрузил.
   Моей нежной девичьей памяти такая перегрузка оказалась не по силам. Да и нафиг! Будто мне мозги занять было нечем! Всё-таки на дворе война с Ровером.
   Что меня по-настоящему взволновало, так то, что неглупые вроде были люди, знающие, с какой стороны браться за меч и умеющие с ним обращаться, смогли профукать замок, который штурмом и целой армии взять было непросто.
   Как и предполагала, дело не обошлось без Бедрониса. Ведь не из-за прелестей нирты Ланриль... точнее, не только из-за них... а там было за что ухватить... проник он в неприступный замок, который и с помощью артиллерии было не взять... В чём я воочию смогла убедиться. Впрочем, не будем забегать вперёд.
  
   - Так что там с этим патером?! - не выдержала я, утомлённая путанными словесными кружевами Илькарона, - Имперца схватили?!
   Всё оказалось не так-то просто. У слуги божьего оказался зачарованный кинжал, который тот не преминул пустить в дело. Один из пытавшихся его схватить умер сразу, другой чуть погодя. Остальные невольно отпрянули. Бедронис успел выскочить во двор, но тут его остановил выстрел из арбалета.
   - Хорошо, что был без доспеха, - прокомментировала я смерть роверца, сделавшего своим благодетелям так много "хорошего" и "доброго".
   - Доспех у него был, но лёгкий, - откликнулся Ил.
   Ну хорошо, хоть не кольчуга. Впрочем, её всё время не потаскаешь.
   Правильно ли сделал стрелок, прервавший бренное существование шустрого патера, или нет... сколько ещё народу мог положить этот деятель... Сие великая тайна есть. В своих размышлениях даже пропустила мимо ушей, поощрили ли его убийцу или наказали...
   Нет, допросить этого прохиндея не помешало б... По всему выходило, что это он выпер Нара... или как там раньше звали Ушастого... из постели госпожи, заняв его место... Толком так и не расспросила Нара... а уж Илькарона тем более... Да и неудобно маленькой девочке задавать такие вопросы... Мне-то пофиг, а вот со стороны выглядит как-то не очень...
   Впрочем, какое мне, нахрен, до всего этого дело! Просрали свой замок и просрали!
   Хреново, что именно мне пришлось его потом отбивать...
   Ну, в общем, всё как всегда!
  
   Да... так вот... Что, собственно, произошло... Бедронис оказался не один. Он, как я понимаю, целую шпионско-диверсионную сеть успел организовать. Подбив к измене как минимум двоих, а то и троих слуг... Или помог внедриться... А ладно!
   Кончилось всё тем, что в одну прекрасную... или ужасную... для кого как... ночь десяток... возможно неполный... человек семь-восемь... то ли наёмников, то ли имперцев, хорошо знавших леворский язык, по тайному ходу, любезно открытому изнутри, проник в замок. Ланриль ли выболтала Бедронису секрет, или он узнал его от кого-то другого... не знал и сам Ил.
   Короче, нашёлся подлый кто-то, кто сумел открыть ворота, и пустить врагов в крепость. А дальше хозяйке замка... точнее, уже бывшей его хозяйке... с Витом и его семьёй, служанками и слугами пришлось бежать с верхнего этажа почти захваченного злодеями донжона.
   Как-то я слабо представляю... Ланриль спрыгивает с третьего этажа... или она по верёвке спускалась?.. Странно другое... А что, гарнизона у этого... У-Малой-Южной-гряды вообще не было? Как-то странно, в предвоенное-то время... Или нирта о своей безопасности совсем не заботилась?.. А может, нападавших было больше?
   Этими вопросами я буквально засыпала Илькарона, но ответов не получила:
   - Ола, я не знаю. Честно, не знаю. Меня в замке тогда не было. Окажись по-другому, может, всё было бы иначе!
   Что ж, вполне возможно... И как удачно всё сложилось... в смысле, для шпиёнов и диверсантов...
   А кто вообще накануне "наладил" Ила из замка? Чья это была идея? Уж не Бедрониса ли?
   Нирт честно сказать не мог... То ли его, то ли матушки...
   Получив кошмарные вести из столицы... об её захвате роверцами, пленении короля, повальном предательстве... хозяева У-Малой-Южной-гряды всполошились не на шутку... Такое просто в голове не укладывалось...
   Как быть?! Что делать?!
   Илькарон бросился за помощью в Ореливор... Ему требовались не только людьми, хотя гарнизон замка для обороны такой твердыни... на сколько важной в стратегическом отношении и сейчас сказать не возьмусь... был явно недостаточен.
   Но, как уже сказала, Ил рванул к дяде и сюзерену не только за помощью, но и за информацией, указаниями и просто советом... Что делать?! Как быть?!.. Впрочем, об этом я уже упоминала.
  
   - А не подскажете, нирт, сколько народу вы взяли с собой? - спросила у дворянина.
   - А? Что? - на миг оторвался от тяжких раздумий Ил.
   - Я говорю: "Сколько солдат вы взяли с собой?"... В Ореливор.
   - А? Да... Пятерых или шестерых... сейчас точно не помню... Вообще-то я хотел ограничиться двумя, но мать настояла.
   Ну правильно, услать как можно больше солдат из крепости...
   - И Бедронис тут был совершенно ни при чём? - спросила чисто риторически, ещё больше озадачив своего собеседника.
   - А скажи-ка, Ил, а после того, как патер появился в вашем замке, вы там с его подачи никаких новых людей не нанимали?.. - нирт удивлённо уставился на меня, - В смысле воинов-наёмников... ну и слуг-мужчин заодно.
   Вряд ли женщин... их ценность в бою невелика... хотя, если видящие... или подослать служанку, чтобы опоить чем-нибудь или отравить пищу...
   - Мать наняла троих или четверых,.. - откликнулся Илькарон, - вместо Ушастого, Горта... Сказала, со стороны брать даже лучше, чем деревенских олухов. Чужаки в окрестных селениях родни не имеют, привязанности ни к кому не испытывают. К тому же и учить их не надо, всем воинским премудростям уже обучены...
   Ага... в роверской армии.
   Ну что тут скажешь? Кого бог хочет наказать - лишает разума!
  
   - Так что там дальше, Ил, я не поняла? Всем удалось спастись?
   - Я же вроде говорил, у Вита жена с маленьким сыном пропали.
   Ну да, кивала я... Ночное бегство, во дворе идёт бой... Кто с кем сражается, кто за кого... ни черта не разберёшь... А у Витора толпа баб, слуг детей... Все орут, мечутся... Уходить пришлось без кареты, верхами... Нэд дал указания жене, прижимавшей к себе сына, подсадил на нарга... схватил в охапку бьющуюся в истерике Ланриль, которую ещё пришлось успокаивать... Распорядился насчёт служанок... И все, кто остался верен сюзерену... а таких осталось раз, два и обчёлся... пошли на прорыв...
   В таком бардаке не то что жену и сына, себя можно было потерять!
   А что жена? Как, кстати её звали?.. Ну или зовут, если ещё жива... Мало ли, нечего раньше времени хоронить пропавших!
   Лориаль?.. Красивое имя...
   Хрен знает куда её понесло... Да... да...
   - Ил, а откуда, вообще, она? Не-е, ну может, Вит сказал: "Едем к родичам!" Она и поехала, да не к тем... Не-е, ну может быть такое?
   Хотя бы чисто теоретически.
   - Только вы Виту не говорите, - отозвался нирт, - Он сейчас сам не свой!
   А-а... ну да... Нет! Ну теперь понятно, какого хрена его "переклинило"!
   Пока одну истеричку спасал - жена потерялась! Да не одна, с сыном!
   Получил дурацкий приказ "Вешать!" - а тут я со своими "ножичками" - "Не сметь!"
   Вот в "лёгком подпитии" мозги и "зашкалило"... "Все бабы дуры!", "Мозги с горошину!", "Ничего доверить нельзя!"... И всё такое прочее в том же духе... Да-а...
  
   - Ола, вы на Вита зла не держите, - попытался заступиться за товарища... соратника... подельника... Илькарон, - Это не он, это вино виновато!
   Ага, а мечом вместо него тоже вино размахивало? Или Бахус собственной персоной?
   - Вот что, Ил, ты мне зубы не заговаривай и сказки не рассказывай! Я уже взрослая девочка!
   - В самом деле? - оглядел меня с ног до головы нирт, да так пристально, что даже как-то неловко стало, - А по виду не скажешь!
   - Вот, и у вас тоже по виду не скажешь, что вы маленькие глупые мальчики! - не осталась я в долгу, - Так что не прикидывайтесь! Вино же где-то раздобыть сумели!
   И не мало. Такого кабаняру, как Вит парой стаканов не проймёшь... Даже, наверное, парой кувшинов... Вот ведро...
   Наверное последнюю фразу я произнесла вслух, потому нирт Малой Южной гряды и встрепенулся:
   - Ведра не было, был мех.
   - Что был? Чей мех?! - не поняла я.
   Илькарон принялся объяснять... А-а-а... бурдюк... Ну так бы сразу и сказал!
   - У нас его называют мех! - обиделся мой собеседник.
   Ну мех, так мех.
   - И велик ли он был этот ваш мех? - а то вдруг из шкуры нарга.
   Это ж сколько в него поместится вёдер?
   - Да не так уж чтоб, - откликнулся дворянин, отведя взор...
   Ох, темнишь ты, парень!
   - И где это вас так напоили? Неужто имперцы в Ореливоре? Всей толпой?
   - Скажете тоже, - хмыкнул нирт, - Но там их действительно скопилось, как тапасов нерезаных! Так что к руинам мы тронуться не решились. Попробовали проскочить мимо по горным тропам, но тут нарвались на табиров... не наших, имперских... с чёрными повязками.
   Ну да есть такое... чёрные шапки... В данном случае - банданы... Кочевники, отринувшие законы Степи...
   - Так это они вас напоили?
   - Нет, скорее мы их... Кровью!
  
   В общем, всё как всегда... Степняки остановили обоз с беженцами и давай его "потрошить"... Мужчин, что пытался оказать сопротивление, поубивали... остальных повязали, как женщин и детей... молодух тут же взяли "в оборот", разложив кого где... Ну, кому грабить, а кому насиловать...
   За этим "весёлым" занятием и застали их Ил с Витом... А уж как обрадовался их воины, что есть на ком отвести душу... Табиры не то что оказать сопротивления, бежать никто не успел... А далеко ль убежишь со спущенными штанами?
   - Одного Витор разрубил чуть ли не до седла... Ну и я не отставал! - похвалился нирт Малой Южной гряды.
   Что ж... Молодцы!
   - А вино откуда?
   - Так тут же и было... в телеге. Мех стрелой пробило, не пропадать же добру!
   - Это вам повезло...
   - На-ам?! Ола, это вы не видели, как крестьяне были рады! Староста ихний так вообще, чуть в пляс не пустился, хоть и старый совсем!
   Что ж, хоть кому-то повезло на этой войне... Впрочем, почему "повезло"? Им пришлось бросить дом, нажитое добро, бежать неизвестно куда... Наверняка из родных и близких кто-то погиб...
   С другой стороны, потерять почти всё и сохранить хоть что-то... жизнь, оставшееся имущество... Луч света в тёмном царстве!
  
   - Ладно забирайте вашего спящего красавца! - махнула рукой, глядя на тщетные попытки подчинённых поставить в вертикальное положение своего господина, - Протрезвеет - поговорим! Со всеми с вами поговорим!
   - О чём же? - насторожился достаточно хорошо меня знавший Илькарон.
   - Обо всём! О том, что вы находитесь на моей земле, и я, как и любой другой сюзерен не позволю кому бы то ни было... Будь то хоть король!.. вешать своих людей без суда и следствия! МОЕГО суда и следствия!
   - Но Ола...
   - Ил! Я не собираюсь пререкаться и спорить о своих правах ни с вами, ни с кем-либо ещё! Ваше счастье, что я хорошо знаю вас и ваших родственников и не собираюсь усугублять и без того непростые отношения с вашей семьёй! Иначе бы на том суку, - указала я на сиротливо раскачивающийся на ветру обрывок верёвки, - уже кто-нибудь болтался! И не обязательно из простолюдинов!
   Нирт, скорчив недовольную рожу, только головой покачал.
   - Это ясно?! Не слышу ответа!
   - Ясно, - буркнул Илькарон, повернувшись к "такелажникам", у которых по-прежнему не получалось взгромоздить свой нетрезвый груз на нарга.
   Сам "негабарит", поднятый, но не разбуженный, как раз что-то громко замычал, пытаясь отмахнуться руками от надоедливых грузчиков.
   - Эй, держите его! - воскликнул нирт, когда Витор опасно покачнулся, едва не рухнув наземь, - А ты, Ширт, что ждёшь?! Тебе особое приглашение требуется?! Помоги!
   Да-а... нелёгкая это работа - из болота тащить бегемота!.. А уж посадить его на нарга...
  
   - Элгара, - прозвучало совсем рядом, и, отвлекшись созерцанием погрузки "кабаньей туши", я едва не вздрогнула, нельзя так подкрадываться, - не держите на нэда Виториона зла, - кивнул седоватый на бренное тело дворянина, которого общими усилиями, как мешок с гов... ладно, пусть будет с картошкой... всё же удалось перекинуть поперёк седла.
   "Тело", однако, не угомонилось и то и дело дёргало то рукой, то ногой, что-то невнятно мыча... В общем, делало всё, чтобы непременно свалиться с нарга обратно на землю... Вот же неугомонный!
   Впрочем, не мои это проблемы!
   - Что-то много защитников у Вита выискалось! Когда он на меня накинулся, у меня ни одного не нашлось! И, кстати, Ширт... Тебя ведь так зовут?.. Почему ты сам не выполнил приказ нэда?! Или он вашей троице не начальник?!
   - Как сказать...
   - Как есть, так и говори!
   - Видите ли, элгара, нэд Виторион из замка У-Малой-Южной-гряды, а мы - воины элгара Фортрара, лаэра Западных пределов. И коль властителем этих земель теперь является его сын Даимбер, мы служим ему.
   - Так какого же хрена тут распоряжался этот мешок с дерьмом! - рубанула я, провожая взглядом, как "с поля боя" осторожно увозят этот самый "мешок".
   - А кто, элгара? Лаэр Даимбер сейчас... как бы это лучше сказать...
   - Пребывает в раздумиях... э-э-э... в трауре.
   - Да... как-то так... Нирт Илькарон подошёл к нему, прося помощи, лаэр и кивнул.
   - А вы что?
   - А что мы? С начальством не поспоришь! Да и ближние родственники они... И потом, мы сами хотели узнать, что с Ореливором. Там у многих родичи остались, судьба которых неизвестна.
   - Узнали?
   - Какое там, нарвались на табиров... Хоть душу отвели!
   - Ясно... А теперь слушай, Ширт, зла я ни на кого не держу и не собираюсь. У меня всё просто - или казню, или нет! Считайте, что в этот раз вы все проскочили... Горе, потеря близких и всё такое... Но в следующий, если что-то подобное приключиться... Пощады не ждите! Казню и тех, кто самовольно творил беззаконие, и тех, кто близко стоял, но не предотвратил это безобразие! Всех! Понятно?!
   - Понял, - нахмурившись, кивнул головой воин, - Как не понять... Вот только... вы уж простите мне мою прямоту, но не слишком ли сильно... как у нас, стрелков, говорится... забираете вы прицел к ветру, элгара?! Мы ведь вам не враги! Уж больно вы стали жестокосердной! Когда в прошлом году с мужем в нашем замке гостили, а мы с Мэвэрром вам арбалеты заряжали, вы такой не были! Куда делась та милая беззаботная девочка, что осталась в памяти?!
   "С Мэвэрром?" - пронеслось в голове... Честно говоря, одного его тогда и запомнила. Все остальные... в шлемах - как на одно лицо... На всё же остальное только усмехнулась:
   - Может, у себя в Ореливоре вы не заметили, но для меня прошлый год - целая вечность! А что до беззаботной девчушки?.. Не забыли, с кем шлялся тогда мой муж по замку под ручку, никого не стесняясь... как привязанный... И не надо на меня так смотреть, будто я ничего не понимала и не понимаю!
   - И как же тогда? Он действительно был... будто заколдованный... опоенный!
   - Так оно и было!
   - На самом деле?
   - Нет ничего тайного, что не стало бы явным!
   - И что же стало с той рыжей девицей, когда ваш муж погиб... Кстати, мои соболезнования, элгара, - склонил голову воин.
   Я кивнула:
   - А что с ней станется? Выдала замуж... Не пропадать же добру!
   - Повезло ей.
   - Как сказать. Может и станет хорошей женой и матерью!.. Что до всего остального... Это у вас в Ореливоре, как и в столице была тишь да гладь да божья благодать, у нас же в пограничье всё по-другому! Что у Серебряной реки, что у Западной... Как там в пословице: "Тлальм - не птица, столица - не граница!" У меня же... когда приехала в ваш замок... за спиной уже была оборона форпоста У-Серебряной-реки... алтарь адептов Хаоса, с которого мне чудом удалось сбежать... да много чего ещё... Я убивала, и едва сама не была убита!.. Ещё это несуразное замужество... Жаль, что Клэрион погиб! А ведь я ему говорила! Предупреждала! Впрочем, как короля и элгара Фортрара!
   - О чём, Ваша милость?!
   - Обо всём! Клэра о том, что нефиг тащить в замок малознакомых и вообще незнакомых дворян с толпой слуг и охраны! Короля и лаэра о том, что враг у ворот, роверцы не дремлют и со дня на день следует ожидать нападения!
   Сорш удивлённо посмотрел на меня:
   - Так им и сказали?
   - Примерно... Зимой имперцы участвовали в нападении на Золотой лес вместе с табирами.
   - Я слышал была орда кочевников.
   - Да-а?! А ты знаешь, чтобы у степняков были парлисы?! Не-ет? А я их видела! И тех, кто из них стрелял тоже! И на табиров они были как-то не очень похожи! Можно сказать, вообще не похожи!
   - Говорили, что это были наёмники, - осторожно заметил сорш.
   - Ширт, я тебя умоляю, не смеши меня! Прислуга камнемётов нанимается вместе со своими демонскими машинами... "Наймите нас Создателя ради!" Это даже не смешно! Вернее было бы смешно, если не было бы так грустно!
   - Да-а, - почесал затылок воин, - Когда вы, элгара, так излагаете, поневоле хочется верить!
   - Ха! Не хочешь - не верь! Как не верили Клэр, Ореливор Третий, Фортрар... И где они теперь?! Клэрион убит; Его Величество, судя по всему, в плену и не известно жив ли ещё; лаэр Западных пределов вместе со старшим сыном - наследником скорее всего погибли!
   - По-вашему, они могут быть живы? Лаэр Фортрар с Тамаронном? - выхватив из моих слов самое важное для себя воин, с надежной воззрившись на меня.
   - Так ведь их мёртвых тел никто не видел. Разве нет?.. Так чем Разрушитель не шутит!
   - Не поминали бы вы его всуе, элгара!
   - А что, может быть хуже? Куда ж ещё! Все высокие дворяне - элгары иных уж нет, а те далече. А те, что остались... Да не оставят нас Создатель с Пресветлой!.. Лаэр Даимбер пьёт, как в последний день (чуть не брякнула Помпеи) перед приходом Конца Света. Илькарон вон с Витором, - кивнула я на вешателей, чья процессия потихоньку выползала с поляны, - не придумали ничего лучшего, чем казнить моих солдат. Будто у них других занятий нет! Куда?!
   Обожгла я взором притихшего сержанта.
   - Вот ты, Ширт, говоришь, что я должна быть добра и милосердна и смотреть сквозь пальцы на творимый пришлым сбродом... потому что на войско это мало похоже... безобразия...
   - Да я...
   - Погоди, я не закончила, - вскинула я руку, - Ваше счастье, что у меня каждый боец на счету... свой ли, чужой ли... лишь бы готов был сражаться с роверцами! Потому что никто не знает, сколько их сюда со дня на день припрётся. Но произволом и беззаконием я буду бороться нещадно, несмотря ни на какие заслуги и титулы, потому что без дисциплины нет армии. Закон и порядок - основа всего, и никакая вооружённая сила без них существовать не может! Понятно?!
   Сорш согласно кивнул.
   - Ладно, езжай, догоняй своих, - кивнула я на покидавших поляну последних воинов Илькарона... тогда как оставшиеся два "мушкетёра" пока оставались на месте, видимо, ожидая возвращения своего командира, - И вот ещё что, - остановила сержанта, - ты там старший из соршей лаэра Западных пределов, или над вами ещё есть дворяне?
   Ширт отрицательно покачал головой:
   - Если только Корг... Он тоже сорш, но старше меня по возрасту,.. - пожал плечами воин.
   - Тогда соберитесь с ним и приведите в чувство лаэра Даимбера, а то враг у ворот, а он всё пребывает... в раздумиях! И остальным скажите, тех, кто сегодня-завтра не протрезвиться, покидаю, нахрен, в воду с Каменного моста!.. Выплывут - хорошо, а нет - тем лучше! На нет и суда нет! Всё! Удачи!
   - И вам, элгара, - склонил голову сержант, быстро развернул нарга и, махнув своим подчинённым, поспешил скрыться как можно быстрее.
   Пора бы и нам с Наром честь знать... Что-то разболталась я, как старый Мазай... И чего ради перед каким-то сержантом изгалялась... Но накипело... А сейчас... словно плотину прорвало... Так захотелось выговориться... всё равно перед кем... Прямо гора с плеч!
  
   Тронула было своего скакуна к дороге, но тут...
   - Младшая! - окликнули меня на эллиенском.
   Ну вот, не было печали... как "нарисовался" мой "благодетель"... а с некоторого времени ещё и навязчивый собеседник.
   - Слушаю, старший, - отозвалась почтительно на языке детей леса.
   - Ола, сколько раз повторять! Нельзя ходить одной без охраны. Да тебе, как правительнице, она просто положена по статусу! А вдруг с тобой что-нибудь случиться?! Эрвенд меня живьём съест!
   Ха! А вдруг не съест... подавится?! Но вслух я сказала другое:
   - Уважаемый Мирлиинарлин, мы же это уже обсуждали. Я не могу взять телохранителями эллиенов! Хотела бы, но не могу! Людям это не понравится, пойдут всякие слухи... Один нелепее другого! Оно мне надо? А вам, всему Золотому лесу?
   - Тогда возьми охрану из этих... людей, - недовольно скривил губы эльф.
   - Кого я возьму? Все сколько-нибудь умелые воины заняты - готовят пополнение. Пытаются хоть чему-то обучить деревенских балбесов. "Сено" - "солома"! Ты ж сам видел, дядя!..
   На "дядю" Мирл слегка поморщился, но ничего не сказал. Ерунда, не пройдёт и полсотни лет, как привыкнет... Да нет, два десятка хватит!
  
   Что же до "сена - соломы"... Да-а, это отдельная песня...
   Короче, не помню, как точно назывался тот рассказ детского писателя... как его имя и фамилию, но сюжет в своё время меня позабавил...
   В общем, доверили как-то Суворову... или Кутузову... или какому-то другому известному полководцу... имя и фамилию сейчас точно не помню... Читал-то рассказ я ещё в школьные годы, так что ничего удивительного... Да и так ли это важно? Потому что сути повествования не меняет.
   Факт, что был тогда знаменитый полководец в невеликих чинах... может майор, а может капитан... или вообще поручик или летёха... когда ему доверили обучение молодого пополнения. Ну как молодого... Народ в вооружённые силы Российской империи брали тогда по рекрутскому набору... после двадцати... Некоторые, наверно, уже были женаты...
   Короче, фиг знает, как всё было в точности, но народ в тот полк попался в подавляющем большинстве своём деревенский... от сохи... В общем, всё как у нас... вот тут в Леворе, у Каменного моста!
   И только началось обучение, как выяснилось, что "молодые бойцы" не то что не умеют читать, писать и считать, а весьма смутно представляют, где у них правая нога, где левая.
   Не-е, а вот действительно, если задуматься, зачем селянину знать где право, где лево? Нет, вот с ремесленниками всё понятно. Портной, например, когда шьёт костюм... или простую рубаху... правый рукав от левого отличает... Или сапожник... Правда, вроде доводилось читать, что в стародавние времена правые башмаки ничем не отличались от левых. Ну, не знаю, как там было на Земле, а в мире Аврэд... у меня лично левая туфля от правой очень даже отличается... зеркально... как и сапоги...
   Да-а... Но вернёмся к нашим баранам... то есть "молодому пополнению"... Хотя, что греха таить, сперва они действительно напоминали отару. Хорх с соршами все глотки посрывали, пытаясь чему-то научить это бестолковое стадо.
   Для начала хотя бы ходить в ногу. Без этого в строю никак! Всё должно делаться синхронно, по команде. Вроде бы уже рассказывала, что именно за счёт лучшей организации армии... да и вообще командно-административной системы... и давили своих врагов имперцы. Значит, и мы должны не отставать, иначе каюк. И тут такой облом.
   Новобранцы, хорошие парни... в большинстве добровольцы, готовые жизнь отдать за Родину... не знали элементарных вещей! Какое там "ать - два" или "раз - два - три", не говоря уж о тождественных драдмарских "хэйб - выр" и "хэйб - выр - дуум"... Они не знали, где у них лево, а где право!
   Вот тогда я в полушутку-полусерьёз и предложила сменить команды на "сено - солома".
   - Вы это серьёзно, элгара? - удивлённо уставился на меня Хорхиллирэнн.
   - А почему бы нет? - пожала плечами, самой стало интересно, - Вот ты, Хорх, сено от соломы отличаешь?
   - Д-да, - слегка запнувшись, кивнул нэд Чёрно-Хрустального ручья.
   - И я отличаю... А они?
   - Ну им сами Создатель с Пресветлой велели! - обрадовался мой сенешаль. - Да, но как это сделать?
   - Чего уж проще: привязал к одной ноге сено, к другой солому... и командуй себе!
   - А повороты? А руки?
   - К рукам привяжи... или к плечам...
   - Они будут выглядеть, как чучела... Все... вот эти,.. - кивнул Хорх на раскинувшийся за гостиницей импровизированный лагерь всё прибывавших и прибывавших дворян и их свиты, - будут ржать, как нарги!
   - И хрен с ними! Нам с этой "гвардией", - кивнула на "молодых бойцов", - королевского дворца не охранять! Тем более, что мы его потеряли... как и столицу!.. В любом случае, хуже уже не будет! А что до насмешек... Первый же бой покажет, кто чего стоит!
   - Ну не знаю... А-а-а, - махнул рукой Хорхиллирэнн, - Как вы говорите элгара? "Пропадать, так с музыкой!"
   Вот с того дня и началось наше "сено - солома" - "эрийе - хойла"! Хотя... Это эрийе - солома, а хойла - сено, так что "солома - сено"! Впрочем, какая разница! Факт, что прогресс был налицо. Бойцы перестали путаться, и их обучение пошло вперёд семимильными шагами.
   Потом, конечно... по мере привыкания... всё чаще и чаще стали использоваться "правильные" команды и "сено - солома" сама собой сошла на нет... Но как только прибывало новое пополнение из таких же "незамутнённых разумом" селян, всё начиналось по новой... Благо, что опыт уже был!
  
   Да, вот об этой "соломе - сене" я и напомнила Мирлиинарлину...
   - Но вы, дядя, не переживайте, - попыталась "успокоить" я его, - Я что-нибудь придумаю.
   Наверное тогда я впервые всерьёз пожалела, что отпустила Грыха... Он же мне личную присягу давать собирался. Вполне искренне... я почувствовала... Но тут беременная жена... Не разорваться же ему!
   И потом, он же не в отпуск поехал, а обустраиваться в крепости на Западном перевале... или в Золотом лесу... Как получится... К тому же по морю быстрее... до начала штормов успеет обернуться...
   Подумала, как о само собой разумеющемся и тут же испугалась, что не вернётся... Но Ушастый же... то есть Нар... возвратился, оставив молодую жену... Как он сказал:
   - Я не пойду - другие не пойдут! Мы вам, госпожа, до конца жизни обязаны!
   - Ну-у, ты скажешь, Нар,.. - попыталась ему возразить, - Эта война - наше общее дело!
   - Вот именно, элгара! Общее! - воскликнул воин.
  
   Так что с ворчливым эльфом я спорить не стала, во всём с ним согласившись, и обещала подумать.
   Действительно, так привыкла всех вокруг считать своими... товарищами, соратниками, единомышленниками... что вот эти грёбаные беженцы... о простом люде я не говорю... о благородных... и главное об их слугах, воинах, охране... По-моему уже где-то обмолвилась, что чем меньше начальник, тем больше он выё... корчит из себя!.. Того и гляди, всё-таки придётся кого-нибудь повесить!
  
   С этими мыслями я и добралась до лагеря, и тут только вспомнила, что в гостинице ни с лаэрой Ирроиль, ни с её сестрой так и не переговорила, и о проблемах Ниры и Киры даже не вспомнила! Вот дерьмо! Пришлось идти "сдаваться"!
   - О! Лаэра, что-то случилось?! - сразу поняла Кирриаль, что что-то не так, по моему хмурому виду.
   - Извини, но сегодня ваш вопрос решить не удалось, - буркнула в ответ, не зная, посвящать ли туэру в подробности моих похождений, или всё же не стоит.
   Наверное, всё-таки нет...
   - А где Нира? - спросила больше для того, чтобы перевести разговор на другую тему, раз с этой глухо, как в танке.
   - Пошла в гостиницу. Там ей чистое бельё обещали. Пусть и не новое, но куда лучше этого, - кивнула женщина на забрызганные кровью, грязью и вообще неизвестно чем тряпки, на которых валялись раненые.
   Блин! Если тут уже сейчас хрен чего, то что ж будет, когда начнутся настоящие бои?!
   - Ну там ещё лекарства взять, настойки... Сорш Шуввэрр ещё фивт обещал.
   - Что? - удивилась я, - Спирт-то вам зачем?
   - Как, вы же сами сказали: обеззараживающее, раны протирать, ножи, иглы... Опять же вовнутрь...
   - Угу, - кивнула я, - Только вы этим "вовнутрь" не увлекайтесь! А то вместо одной болезни получится сразу две!
   - Нечто мы, элгара, не знаем! Только сил нет порой слышать их крики! Да и мы потихоньку... разбавленный...
   - Ну если так...
   Что тут можно возразить? А если дальше раненые начнут пребывать? Чем их лечить? Как создавать медицинскую службу на пустом месте?
  
   - А вот и я?! - донеслось с порога, - О-о, элгара, как ваши успехи?!
   - Да не очень, - пробурчала, глядя на сияющую Нирриенн.
   - А мне Шув кроме лекарств и белья ещё и кровать выдал, только не знаю, куда её поставить! - поделилась своими житейскими радостями нирта.
   Как там говориться... Если у человека отнять всё, а потом вернуть хоть малую часть, он будет счастлив!.. Впрочем, что это я бурчу и куксюсь, может Нире ещё в тысячу раз хуже, чем мне... У неё и сын пропал, и муж... Может она из последних сил пытается отвлечься, чтобы окончательно не рухнуть в бездну отчаяния?
   - Где кровать?!
   - Вон несут, - указала Нирриенн.
   - Тащите сразу в мой домик! - решение созрело мгновенно, будто по наитию.
  
   Блин! Пришлось при всех доставать из потайного места ключ. Ладно, фигня, потом перепрячу куда-нибудь ещё. Надо будет только Иору предупредить...
   Да, а с этими подругами как?.. А-а, ладно, потом разберёмся!
   - Заносите!.. Туда! - указала незнакомым не то воинам, не то крестьянам на свою "спальню".
   Сама же тем временем взялась за ревизию письменного стола. Фиг знает, как там повернётся с Нирой и Кирой, но оставлять в "проходном дворе" что-то важное не хотелось.
   О-о! Вот те на! В нижнем ящике нашлись зачарованные жемчужины. А я-то их искала... Причём в Золотом лесу! А они тут меня дожидаются! Сгребла маленький мешочек, в котором они лежали, и сунула к себе в кошель.
   - Проклятье! Все демоны Бездны!
   Вы думаете, это я пошла ругаться на чём свет стоит? Нет, это была Нирриенн.
   - В чём дело?! Что случилось?! - спросила, настороженно выглядывая из дверного проёма.
   - Проклятье! Мало того, что с этой кроватью тут не развернуться, так она ещё и мала! - бушевала нирта, - Бездна задери этого Шува! Подсунул, гад! Да я его сейчас!
   Двое мужиков, притащившие мебель, вызвавшую такую бурю негодования, уж и не рады были, что взялись за эту работу.
   - Разбирайте, несём обратно! - взмахнула рукой Нирриенн.
   - Погоди, Нир, - остановила я её разбег, - Давайте маленькую кровать поставим ко мне, там где стол, и поменяем бельё: моё туда, а вы с Кирой расположитесь здесь.
   - Ох, Ола, - обрадовалась женщина, но запоздало опомнившись, бросив мимолётный взгляд на мужчин, поправилась, - Спасибо, элгара! Вы просто не знаете, как я вам благодарна! Мы благодарны!
   - Пустяки, - махнула рукой, - вот налажу отсюда высоких дворянок - вся гостиница будет в вашем распоряжении!
  
  
   Глава 3.
  
   К сожалению в ближайшие дни выполнить своё обещание мне не удалось... хотя и по уважительной причине... потому что буквально на следующий день... или через день... теперь уже точно не вспомню... на другом берегу реки показались роверцы.
   Нет, дозоры служащих Империи табиров маячили за рекой и раньше, то теперь на берег выехали какие-то разодетые личности. Вроде бы в позолоченных доспехах... Со смотровой площадки, расположенной на скале, немного левее Врат Надежды, невооружённым глазом мне их было не разглядеть.
   Эй, а куда девалась моя подзорная труба?! Вот бы опробовать её в действии! Хорошенько рассмотреть, кого там нелёгкая принесла!
  
   Да, я не говорила? Я тут, между прочим, эту самую трубу вместе с микроскопом "изобрела"! Ну, не так, чтобы совсем микро, а так, скорее... мелкоскоп. Так его, в общем-то эллиены и обозвали - тортироллионт... Нет!.. тирторроллионт... Кажется так... "Трубка, которая делает маленькое большим"! Соответственно подзорная труба -... А-а, нафиг читателям голову забивать! К чему им эти эльфийские наименования?.. В общем - "трубка, которая делает далёкое близким". Вот так, без затей, одним длиннющим словом, как у немцев... Все эти названия "Лимон" придумал.
   На самом деле Лимминнион - довольно вредный старикашка... Ну не то, чтобы вредный, но весьма желчный тип. И минуты рядом с ним невозможно было провести, чтобы этот гад меня как-нибудь не поддел и не подколол! Видно любит надсмехаться злодей над юными невинными девушками! Старый хулиган!
   И ведь не пошлёшь его, хорька! Уж больно эллиены обидчивы. Особенно такие древние... как мамонты! Старше самого Эрвендилтоллиона! Чуть что, бежит на "эту пигалицу" жаловаться! Ябеда-корябеда!
   Радует одно, что своё дело - изготовление, шлифовку и полировку прозрачных стёкол любых размеров и выпуклости - этот хмырь знал в совершенстве. И другого такого мастера в Золотом лесу... да что там, вообще в Леворе... не было! Не знаю, нашлись бы такие в Империи... но очень сомневаюсь!
   Что характерно, сам Лимминнион, несмотря на преклонный возраст, никакими учениками, подмастерьями и младшими мастерами обзаводиться не спешил. В принципе, я его понимаю - нахрена самому плодить конкурентов. Ремесло же его... или точнее - искусство, по-другому и не назовёшь... было весьма трудоёмким, требовало много времени и кропотливой работы... И не то, чтобы плохо оплачивалось, но было маловостребованным.
   Ничего удивительного, какая, нафиг, оптика в средневековье, в таком полумагическом мире, как Аврэд?! Какие тут могут быть приборы? Если только подзорные трубы... И то, морского флота у нас не было, как и торгового... Может со строительством Фаревозанти - Нового Фаревоса - города в устье Западной реки дело пойдёт на лад.
   Правда были ещё линзы к очкам... или моноклям... такое в Леворе, как и в Империи, тоже практиковалось. Увеличительные стёкла, как и специальные очки, ещё использовали ювелиры... Да, в общем, и всё... Ни о каких физиках, биолухах, химиках... или кто там ещё пользуется точными оптическими приборами... Да что там физики-лирики, тут о часовщиках в помине не слыхали!
   Какие там телескопы - микроскопы, нивелиры - теодолиты, не говоря уж об оптических прицелах... тем более ночных... простая подзорная труба, с которой я пришла к "Лимону", была верхом технической мысли.
  
   - И зачем ты заявился, Эрвен? - после взаимных приветствий сварливо пробурчал Лимминнион, - Да ещё девчонку приволок. Всё-таки понадобились мои изделия? И какие очки хочешь заказать? С одним окуляром, с двумя?
   - Не-е-е, такое "украшение" мне пока ни к чему, - покачал головой владыка.
   - Тогда чего припёрся и эту соплюшку притащил? - как уже сказала, хозяин "заведения"... где у него находились и дом, и мастерская... был "сама любезность".
   - Па-ап, а чего он такой злой? - "невинным" голоском... ну я надеюсь, что "невинным"... спросила у Эрвендилтоллиона, - И почему на нас рычит?
   - Рычу, значит? - в кривой ухмылке скорчил рожу старикан, - Смотри, девка, ещё и покусаю!
   - Ой! - воскликнула в том же тоне... Играть, так играть! - А можно я его тогда на цепь посажу... как тапасика?! А то у Иоры целая стая, а у меня одного даже самого завалящего нету!
   От такой "заявы" рот владыки приоткрылся, а глаза сделались квадратными. О "Лимоне" уж не говорю, тот едва со стула не рухнул!
   - Бубух! - послышалось от двери, это то ли внучка, то ли правнучка хозяина, огорошенная мной, что-то уронила на пол.
   Грохот будто разбудил Лимминниона, к которому вернулся дар речи:
   - Совсем спятила дура?! - взвыл было он, но тут же захрипел, стиснутый за горло моим "щупальцем".
   - Где ты тут дуру увидел, старик?! Па-ап, - вновь обратилась "нежным голосом" к впавшему в ступор от моего "концерта" Эрвендилтоллиону, - а можно я его немного допрошу... совсем чуть-чуть... в пыточной?! - произнесла, равномерно раскачивая сидящего старикана... боявшегося не то пошевелиться, а даже вздохнуть лишний раз... на задних ножках стула, тогда как его передние парили в воздухе.
   - Зачем же ты так, Ола? - наконец выдохнул владыка, - Ведь Лим наш родственник, мой двоюродный... или троюродный... дядя.
   - Тогда чего он с нами так груб?! "Кто такие? Чё припёрлись?" Будто мы ему не родные?!
   Похоже, "Лимон" что-то хотел вякнуть в своё оправдание, но из пережатого горла вырвался лишь хрип.
   - Действительно, как-то невежливо с его стороны,.. - "задумался" Эрвендилтоллион.
   - Вот и я говорю... Цепи, колодки, пытки... Глядишь и сделаю из него человека... в смысле - эллиена!
   - А не слишком ли это жестоко? Вот так вот... сразу?!
   - А чё? По мне, так нормально! Он же нас не то что за родственников, за лю... эллиенов не считает! Так что без пыток никак! - помотала я головой.
   В коридоре снова раздался грохот, видно опешившая от моих слов девчонка вновь что-то разбила.
   - Ладно, собирайся! - бросила старику, возвращая стул в нормальное положение, - Поедем в тюрьму!
   - Зачем?
   - Ты же слышал. Пытать тебя будем!
   - За что-о?!
   - Было б за что, я б тебя сразу убила!
   - Но-о... Так не делается!
   - А как делается?! - зловеще усмехнулась я, - Мы пришли к тебе... старому... как к близкому и родному... со всем уважением... А ты? Ведёшь себя... Так порядочные эллиены не поступают!
   - А как поступают?
   - Как мы! Пришли посоветоваться... по-родственному... как изготовить такую вот штуку, - положила я на стол Лимминниону в творческих муках "изваянный" накануне чертёж... вернее схему... или даже эскиз... Уж и не помню точно, как по-научному обзываются эти каракули.
   - Хм! - хмыкнул хозяин "заведения"... потом ещё раз и ещё. - Сама рисовала?
   - Кто же ещё... поперечный, так сказать, разрез...
   - Продольный.
   - Что?
   - Продольный, - терпеливо повторил старик.
   - А? Ну да... вдоль, - провела я ладонью по воздуху, как бы указывая направление, - Изготовить такую трубу сможешь?
   - Попробовать можно... Только результат вряд ли тебе понравится!
   - Перевёрнутое изображение?
   - Откуда знаешь?! - впился в меня взглядом "Лимон", будто хотел прожечь дыру.
   - Слышала от отца, - старый эльф с удивлением воззрился на владыку, - От своего родного, - тут же поправилась я, - нэда Арида... Ещё там, в форпосте У-Серебряной-реки.
   - У тебя их теперь два? - удивлённо приподнял брови Лимминнион.
   - Кого? - не поняла я.
   - Отца! Неплохо устроилась! - скривился в мерзкой ухмылке старый хрыч.
   - Нэд Арид погиб... умер от ран... после боя с давгами, - глухо проронила я, став чернее тучи, - Кто б иначе меня удочерил... при живых-то родителях!
   - Извини, - в примирительном жесте вскинул ладони старик, - Не знал. Значит, матери у тебя тоже нет?
   Мда-а, сама тактичность!
   - Мама погибла вместе с младшим братом... ещё раньше... Тоже во время налёта давгов!
   Лимминнион кивнул несколько раз, думая о чём-то о своём.
   - Что поделать, когда враги нападают со всех сторон, - пожала плечами.
   - Думаешь, эта штука чем-то поможет, - кивнул старик на схему подзорной трубы.
   - Возможно, - я вновь повела плечами.
   - И всё-таки, кто тебе про неё рассказал?
   Ну вот, снова здорово!
   Пришлось как-то объяснять, наводя тень на плетень... Мол приходил к отцу его знакомый, которого я не знаю... не помню... Короче, не знала, да ещё и позабыла! И был он то ли военный, то ли моряк... В общем, фиг его знает!
   Но про подзорную трубу точно рассказывал! Почему запомнила? Так у отца ещё с братом разговор был на эту тему... и про трубу, и про шармахам... Там, кстати... как говорят знающие люди... они в большом ходу. И изготавливать их умеют... Вот только делают кожаными, вроде чулка... или голенища сапога...
   Не-е, мне такая фигня и даром не нужна! Хочу трубу раздвижную, телескопическую... как на моём рисунке! Это возможно?!
   Как выяснилось, оба моих собеседника знали и о шармахаме, и об изготовляемых там трубах. Эрвендилтоллион, понятное дело, слышал лишь краем уха. Зато Лимминнион, похоже, обо всём, что там творится... по его "оптической" части... несмотря на разделяющее нас расстояние, был достаточно хорошо осведомлен.
   Вот же гад! Морочит головы маленьким невинным девочкам! То есть мне!
   Ладно, хоть заказ принял... Но быстро сделать не обещал... Ну и фиг с ним! Главное, чтобы труба нормально работала!
  
   Но тут "в полный рост" внезапно "нарисовалась" другая "тема"...
   Вот всем хорош владыка! И как он мне только не помогал... Иногда замираю от ужаса, будто в ледяную воду с головой, как представляю что бы я без него делала!
   Только есть у него "пунктик"... впрочем, как у всех эллиенов... это их семейные отношения. Иногда, на мой взгляд, слишком гипертрофированные.
   Вот и сейчас, едва речь зашла о моём брате... Лоннэре - старшем брате Олы... той несчастной маленькой девочки, чьё тело я занял. Ну а поскольку частица её души во мне всё-таки осталась... не говоря уже о плоти... то и моего брата тоже.
   Только наше общение, даже эпистолярное, не сулило мне нынешнему ничего хорошего. Ну не может быть такого: жила-была девочка, играла себе в куклы, никого не трогала... и тут... Бац! Трах-бабах!.. Она уже во главе войск, штурмует замки, ставит условия королям... и те, что характерно, их принимают... или почти принимают... По крайней мере делают вид, что на всё согласны.
   Честно говоря, у меня такое порой в голове не укладывается... или я чего-то важного не знаю? Даже патер Фергюс к моим "закидонам" относится вполне нормально. Про эллиенов с драдмарцами и язычниками уж и не говорю, им мои "чудачества" только на руку.
   Так что мне крупно повезло, что все те, кто хорошо меня знал... вернее, прежнюю Олу... иных уж нет, а те далече... Фиду, конечно, жалко, она за меня жизнь отдала... и отца нэда Арида... да и других, чьих имён никогда не знала, а тех, что слышала, многих уже успела позабыть. Да и как запомнить, если моё нынешнее житие-бытие, как калейдоскоп, в котором я ещё и кручусь, как белка в колесе!
   Да-а... Куда хуже было... хоть и грех так говорить, но своя-то рубашка ближе к телу... если б все родные и близкие Олы остались живы... А ну, не ровен час, втемяшится кому, что на мне порча... или того хуже - одержимость... да и подбить Фергюса на изгнание бесов... или что тут практикуется вместо экзорцизма... Тут и до костра недалеко!
   Так что ну его нафиг! Успею с Лони встретиться... Годика так через два-три... или больше... Чем позже - тем лучше!
   А там, глядишь, ему невесту подберут. Любовь - морковь, пестики - тычинки, пелёнки - распашонки... Семейная жизнь в полный рост... И станет брату не до его ветреной авантюристки-сестры... как и до её приключений.
   Правда, последнее всё более и более маловероятно, уж слишком я становлюсь известной. Но ничего страшного, всем моим успехам и победам Лоннэр может порадоваться и на расстоянии.
   Даже не знаю, что делала бы, окажись он рядом. В лучшем случае мешался бы под ногами. Не убивать же его в самом деле! Вот, стоит только подумать о брате, как всякие дурацкие мысли так в голову и лезут!
   Так что пусть Лон лучше остаётся с дедом, под тёплым крылышком лаэра Вечнозелёного леса. Так всем будет спокойнее, и ему и мне... а я уж как-нибудь сама. Пройдёт пара-тройка лет, и из моих прошлых знакомых... когда-то окружавших Олу... уж никто и не скажет, что с девочкой что-то не так... Хотя... может и скажут, но совсем по другому поводу... Лишь бы ко всякому "вселению" и "попадалову" это не имело никакого значения!
  
   Но обо всём этом я, естественно, Эрвендилтоллиону говорить не стала. Пожаловалась лишь на то, что не знаю точного местонахождения брата... Куда писать-то?! "На деревню дедушке?" Да и зачем? В смысле... почему я? Пусть он первый напишет! Меня же проще найти... разве нет?
   - Вот вечно вы, женщины, всё усложняете! - неожиданно вспылил владыка.
   Хотя почему "неожиданно"? Я тут уже который час номера "откалываю"... Хотя, а чё я, собственно, сделала?! Это "Лимон" во всём виноват! Ну не я же, право слово! Ведь я такая добрая, милая, застенчивая... обаятельная и привлекательная... белая и пушистая... воды не замучу... Разве можно на меня обижаться?!
   - Что вы сказали? Я не расслышала! - запоздало опомнилась я, легкомысленно пропустив очередной пассаж Эрвендилтоллиона.
   - Ола, ты совершенно меня не слушаешь!
   Ещё бы я слушала... У меня б от этих нотаций уже давно бы уши завяли... или свернулись... в трубочку!
   О боги! Я брякнула это вслух?! Твою ж мать!.. Ну вот, владыка точно обиделся.
   - Лаэр Эрвенд... Па-ап? Ну что ты... в самом деле?! - состроила я умильную рожицу... ну-у, такую, как смогла... невинную и просительную одновременно...
   Зря что ли перед зеркалом чуть ли не каждый день тренируюсь!
   - Ола, с тобой совершенно невозможно стало разговаривать! Тебе говоришь, а ты...
   Ну вот, опять понеслось... О, Господи, за что мне всё это?!.. Помоги мне Создатель и Пресветлая!
   Итак, нервы на пределе... Всё! Пора переходить от обороны в наступление!
   Глубоко вздохнула...
   - Хорошо, пап, я так и сделаю! Непременно напишу Лони! Нет, лучше съезжу в Вечнозелёный лес... как-нибудь... Заодно и с Лилиантолиэль познакомлюсь... и с её мужем... как его... А-а-а... Дарком!.. Э-э-э... Даркеллиолионом!
   - Ола! Сколько раз тебе говорить! Нет у меня дочери! И зятя этого - проходимца... Знать не желаю!
   - Да-а... Обидно... А спорим, пап, что не пройдёт и тыщщи лет, как вы с Лилиантолиэль помиритесь!
   Владыка удивлённо воззрился на меня.
   - Ну ладно... Согласна... Тыщща - это много! Тогда сотня... Ну за сотню-то вы помиритесь?!
   Эльф недовольно посмотрел на меня, всеми фибрами души излучая недовольство... и в то же время чувствуя какой-то подвох... Ну а чего вы хотите? С лёгкостью обвести вокруг пальца почти тысячелетнего старика?!.. Мне?!.. Три раза "Ха!"
   Зато сбить его менторский настрой мне вполне удалось, как и довольно легко увести разговор в сторону от "скользкой" для меня темы.
  
   Подзорную трубу я, кстати, получила... где-то через полгода... аккурат к имперскому вторжению, вот только радовалась ей недолго. А всё Кар-злодей, только увидел у меня новую "игрушку", как тут же её "прихватизировал", отняв, как у ребёнка конфету! Мол, это он у нас тут главнокомандующий, ему она нужнее. Ну что за вселенская несправедливость!
   Невольно покосилась направо, где за Вратами Надежды возвышались развалины замка У-Каменного-моста, превращённые нашим "Александром Македонским" в смотровую башню. Не навернулся бы он оттуда, а то кто потом войсками командовать будет?! Хорх, если честно, вряд ли потянет, а у меня элементарно нет необходимого опыта. Наглости, может, и хватит, а вот умений...
   Только и остаётся, что уповать на знания и боевые навыки Карраэлгара. Надеюсь, он нас не подведёт! А что до трубы... Подарю ему эту, а "Лимона" попрошу мне новую сделать... Ещё лучше прежней! Уверена, старый пройдоха мне не откажет.
  
   Тем временем один из разодетых имперцев... знать бы ещё, кто это... взмахнул рукой, подав какой-то сигнал. Не прошло и пары минут, как на дорогу вылетел отряд табиров. И пока я прикидывала, сколько в нём воинов... по всему выходило, что никак не меньше полусотни... кочевники с гиканьем и свистом миновали Каменный мост, ринувшись к Вратам, которые никто и не думал хоть как-то перегораживать.
   По крайней мере, пока. В принципе, так и было задумано: враги прорываются через незащищённые ворота... ну это они так думают, что прорываются... и тут же попадают в "коридор смерти" - неширокое пространство между двумя стенами, с которых их расстреливают из луков и арбалетов, закидывают камнями и поливают кипятком наши воины.
   И деваться противнику некуда, потому что дальше, спрятавшись за рогатками... не теми, что для стрельбы, а заграждениями из перекрещенных и связанных между собою деревянного бруса и заострённых кольев... построилась наша немногочисленная регулярная пехота, которую не стыдно и в поле вывести. Впереди драдмарцы с щитами и мечами, сзади их поддерживают леворские регуляры с вриннами, а в последних рядах - наскоро обученные крестьяне с копьями и пиками. В общем, построение, успешно опробованное в битве с кочевниками на Поле Мёртвых.
   Надеюсь и тут, как у Западной реки, нам будет способствовать удача!
  
   Короче, влетев со всего маху в ворота, имперские табиры оказались в ловушке, которая быстро захлопнулась...
   Стоп! А нахрена тогда мой редут?!
   Ну это я так про себя назвала... Уж очень сильно это сооружение было похоже на выдвинутого хрен знает куда на Бородинском поле его Шевардинского "тёзку".
   Конечно, может и зря я эту хреновину городила, сидели бы мы все за каменной грядой на попе ровно, не дразня роверских гусей и ждали прихода зимы... Но уж слишком удачно, как мне показалось, были расположены слева от дороги... если смотреть от Ворот Надежды... эти два холма.
   Вернее... бывших холма... Не знаю, что в них добывали... камень какой-нибудь или известь... но с нашей стороны... то есть противоположной реке, за которой сейчас находился противник... эти выпуклости рельефа были основательно "подгрызены". А для удобства работ... наверное... чтобы не прекращать их в непогоду... или просто, чтобы не делать лишней работы, убирая наружный слой земли... В общем, не ведаю точно, по какой причине, но сделаны были навесы, превратив тем самым место выработки в некое подобие неглубокой шахты.
   Тут уже за дело взялась я... "Норы" были углублены и расширены, а навесы отремонтированы, усилены и удлинены наружу. Сверху же обсыпаны землёй, камнями и обложены дёрном, чтобы ничто не нарушало, так сказать, "ландшафтный дизайн". Я даже... для "полноты картины"... приказала на месте новодела воткнуть небольшое корявенькое деревце, чтобы ничем не отличалось от той пары кустов, что росли по бокам на холмах изначально.
   Карраэлгар же, видя мои "декоративные изыски", поинтересовался, чуть приподняв одну бровь:
   - И нафига это?
   - А шоб никто не догадался! - было ему ответом.
   Драдмарец только головой покачал.
  
   Как бы то ни было, в результате не слишком больших усилий выделенной для моих "чудачеств" команды... и довольно быстро... где-то за месяц, может быть чуть побольше... нудные осенние дожди ещё толком не успели начаться... было готово два "гаража" для парлисетт.
   Ах да! Про парлис я уже рассказывала, а вот про его "младшую сестрёнку", скорее всего, ещё нет!
   Тогда напомню, для тех, кто забыл, что "старший брат" - это такой камнемёт, состоящий из лежащей на земле прямоугольной рамы с воткнутыми по середине продольных брусьев двумя вертикальными стойками, со связывающим их сверху лормисом-отбойником. Ну и ещё, раскачивающееся посреди этого "великолепия", коромысло-салис с пращёй и противовесом... Это не считая всяких укосин-раскосин, механизма взвода и прочей "мелочёвки".
   В общем, довольно массивное и громоздкое осадное орудие.
   Парлисетта же... или как её величают в Империи - парлисеттен... - уменьшенная копия её "братана-громилы". Не то, чтоб совсем миниатюрная, но всё познаётся в сравнении. Если на глаз, то эти "красотки" были раза в два меньше доставшихся нам их трофейных "собратьев".
   Всё объясняется просто: если парлисы были предназначены для обстрела укреплений, разрушения стен и башен, то их более миниатюрные "сестрёнки", наоборот, были призваны их защищать, осыпая сверху камнями идущего на штурм противника. Отсюда и размеры: это внизу "есть разгуляться где на воле", на стены же и башни что-то по-настоящему крупное не взгромоздишь. Здоровой "каракатице" там просто негде развернуться. Она же не для красоты, из неё ещё стрелять надо.
   С другой стороны, бросать что-то сверху вниз гораздо легче и проще, чем снизу вверх. Так что разница в весе снаряда, который можно метнуть с помощью "сестрёнки"... по сравнению с "братом"... куда меньше, чем в размерах.
   Ещё одно существенное отличие - колёса. У парлисетты задние... те, что расположены со стороны пращи... позволяют перемещать камнемёт не только вперёд-назад, но и в бок, занося его задницу то влево, то вправо. При этом перед фиксируется на неподвижной стойке, вокруг которой и происходит вращение всей конструкции.
   Нет, стопорные винты, железные "пятачки" под них и деревянные подкладки никуда не деваются, но повернуть "красну девицу"... хоть на девяносто градусов, хоть на сто восемьдесят, а то и триста шестьдесят... смотря где она установлена... куда проще, чем сдвинуть на пару ладоней... пердячим паром с помощью ломов, катков и такой-то матери... её неповоротливого "собрата"!
   На некоторых укреплениях... Сама видела!.. чтобы легче было катать парлисетту туда-сюда, для колёс в каменной кладке сделан специальный жёлоб!
   И да!.. Самое главное! Всё вышеперечисленное не имело бы совершенно никакого смысла, если бы нам в руки в замке У-Извилистой-реки не достались бы в качестве трофеев две почти новые, не побывавшие "в деле" "игрушки".
   Установить их на уже имеющиеся укрепления было нереально. По крайней мере, без существенной переделки оных, строительства специальных площадок или новых башен... Встроить парлисетты в наш новый рубеж обороны вдоль реки Тихой по тем же причинам тоже было непросто.
   Оставлять их на земле было бессмысленно... хорошо если камень через стену перекинут. В перестрелке же с вражескими парлисами из-за малого веса снаряда у "сестрёнок" не было никаких шансов.
   Не, можно было бы понагородить каких-нибудь деревянных площадок... соорудить бетонные или каменные в сжатые сроки было нереально... и установить их там. Только сколько времени понадобится, чтобы их сбить пристрелявшемуся противнику? И не рухнут ли сами парлисетты со всей расшатавшейся конструкцией после нескольких брошенных камней?
   Не то, чтобы Дармьерр строил всё "на глазок", но от его примитивных схем и расчётов до всяких там сопроматов, СНиПов, эпюр и прочей хрени... без которой невозможно никакое строительство в моём прошлом мире... было как до Луны... или вернее - до Алэмы с Омлой!
   Ничего удивительного, что на этом фоне идея построения подобных полевых укреплений, которые Кар "окрестил" регутами...
   На самом деле регуит... или по-имперски регуитис - вал со рвом, которым роверцы окружают свой лагерь, втыкая сверху ещё и частокол. Почти всё в точности, как в Древнем Риме... Два хищника, с жадностью пожирающие и переваривающие своих жертв, высасывая из них все соки! Ничего удивительного, что их армии, как и всё государственное устройство, так похожи!
   Единственное...
   - А почему регут? - удивился Карраэлгар, - Ведь ничего общего!
   - А чтоб никто не догадался!
   Ну не тэгмерисом же их называть! То - предмостное укрепление, а это, так сказать, - околомостное!
   Примерно это я и попыталась втолковать драдмарцу.
  
   Короче, если не обращать внимания на едкие замечания и вполне обоснованную настороженность некоторых скептически настроенных соратников, мне моё новаторство в построении укреплений на поле боя, значительно опережающее своё время... ну, это я так считала... насколько обоснованно, не знаю... казалось если не гениальным, то хотя бы - выдающимся!
   Ну а как иначе? Стоят у дороги два неприметных холмика... С той стороны реки и не видно, что у нас тут под землёй... Имперцам и невдомёк, они себе неспешно разворачиваются для атаки... И тут осторожно выкатившиеся и уже заряженные парлисетты дают залп... один, второй, третий... Ну не так быстро... Что-то я размечталась! Но первый неожиданный будет точно в цель, а там, при общем замешательстве противника, можно дать и второй... Третий да, удастся вряд ли... Но первых двух... даже одного, окажется достаточно, чтобы натиск врага был отбит!
   Каково же было моё удивление, когда орава табиров с дикими воплями и улюлюканьем вихрем пронеслась мимо моего уже готового к бою тайного оружия к вратам, а наш величайший полководец Карраэлгар не то что не подал никакого сигнала, даже жопу не почесал!
   Нет, может и почесал, но с того места, где мы с Мирлиинарлином стояли, этого видно не было...
   Твою ж мать! Какого х... хрена!! Столько трудов и всё напрасно! Сколько усилий, и все псу под хвост!
   Чтобы разнести в пух и прах завывающую дурным голосом банду достаточно было парочки выстрелов...
   А теперь... Ёкарный бабай! Мать твою за ногу!
   Ладно... Глубокий вдох - выдох... Ещё раз... и ещё...
   Я честно попыталась взять я себя в руки... Ещё не всё потеряно... Может, этот сукин сын ведает, что творит... Будем надеяться...
   Хоть бы сигнал какой подал...
   Причём, его ждала не только я... Расчёты выкаченных для стрельбы парлисетт тоже пребывали в полном недоумении. Они начали меж собой переговариваться... всё громче и оживлённее... размахивая руками...
   С моего места не было слышно слов, но вряд ли там говорилось что-то лестное по поводу командиров и начальников.
   Потом кто-то из солдат заметил на стене меня. Все взоры тут же обратились в эту сторону...
   Глаза в глаза... Так мы и смотрели... казалось, целую вечность... я на них, а они на меня...
   Клянусь, в тот миг я готова была провалиться сквозь землю!
  
   А тем временем в "коридоре смерти"... жаль мне этого видно не было... уже вовсю кипела сеча. Табиры влетели в проход, и тут ловушка захлопнулась. Обернувшись на шум, я как раз стала свидетельницей, как перед носом почти прорвавшихся кочевников, наши пехотинцы свели рогатки, перекрыв им дорогу.
   Грохот, крики... Наваждение спало...
   Мне хорошо было видно... пусть сбоку и немного сзади... как скакавшие первыми степняки попытались затормозить, сбросив скорость, но куда там, сзади навалились остальные... Невообразимая свалка... Тачпаны на полном скаку врезались в колья, всадники летели через головы своих скакунов... Те животные, что вставали на дыбы, получали или вринн, или копьё в брюхо... Упавших табиров кололи и рубили, убитых и раненых нещадно топтали копытами... Те кто пытался развернуться, чтобы вырваться из этого ада, получали или болт, или стрелу в спину.
   Атака кочевников захлебнулась, но напиравшие сзади ещё не поняли этого... Не представляю, как так могло случиться, но, похоже этим "буйством стихии" никто не командовал! Всё управлялось как-то само собой... Вот только сбавлять напор враги не собиралась.
   Чтобы охладить пыл нападавших, сверху из "скворечника"... крытой надвратной надстройки с бойницами... в них летели большие и малые свиссы... камни... Не знаю, лился ли кипяток, но похоже, что нет.
   Возможно, убитых было и не так много, как хотелось бы нам, но число раненых стремительно увеличивалось... И самое главное, наступление захлебнулось, первый натиск был отбит... Уцелевшие в бойне счастливчики, как ошпаренные, выскакивали из "коридора смерти".
   И тут эти гады заметили мою "заначку" - парлисетты с расчётами. Озлобленные неудачей кочевники просто пылали жаждой мщения. Теперь у них появилась цель.
   - Оружие к бою! - запоздало заорала я.
   Но стоящие внизу воины, похоже, и сами осознали грозившую им опасность, схватившись за мечи и копья... Ну и вринны, у кого они были... Как же без них!
   А проклятые табиры меж тем... будто нехотя... почти не обращая внимания на летевшие в них с наших позиций камни и свиссы, не спеша развернулись и хлынули к холмам. Сначала тоненьким ручейком, а затем всё более и более полноводным потоком.
   Ясное дело, чего им спешить, жертва ведь никуда не денется.
   Наши бойцы сгрудились у камнемётов...
   Только сейчас я осознала, что почти приговорила этих наскоро обученных деревенских парней к смерти.
   У них же там ни оружия нормального, ни доспехов, ни опыта боевого... Не было, нет и уже никогда не будет!
   Твою ж мать! Мать его! Мать!
   Их же сейчас всех перебьют! Проклятый Кар! Ну погоди, доберусь я до тебя!
   Хотя... он же мне говорил такой, растакой, разэтакий... Рогатки надо было выставить, колья там... или ров какой... Или хотя бы эти... как их... колючки рассыпать...
   А я: "Демаскировка, демаскировка"... Вот и додемаскировалась... Мать его!
  
   - А ты чего ждёшь... дядя?! - запоздало спохватилась я, напустившись на стоявшего рядом Мирла, - Их же всех перебьют!
   - Раньше надо было об этом думать... племянница! - рыкнул мне в ответ... "родственничек".
   Блин! Раньше бы я поспорила, а теперь всё говорило о том, что он прав!
   "И что же теперь делать?" - пронеслось в голове... Блин! Похоже, я ляпнула это вслух, потому что вредный эльф презрительно хмыкнул. Это-то меня и взбесило.
   - Всё приходится делать самой! - рявкнула по-эллиенски, подхватывая один из сложенных рядом камней, с силой запуская его в спину кочевника, который в это время, изловчившись, успел подцепить копьём с крюком какого-то бедолагу, и теперь выволакивал его за ногу из толпы, чтобы легче потом было добить.
   К счастью для несчастного, мой бросок, хоть и пришёлся по касательной и злодея из седла не вышиб... попробуй ещё выбей такого бугая - упаришься!.. заставил того склониться. Тут кто-то из оборонявшихся и ткнул его копьём или вринном. Тело табира ещё сильнее начало клониться вбок... наверное последовала ещё пара ударов... и вот уже степняк валяется на земле... Его несостоявшуюся жертву скорее всего успели утащить...
   Жаль, что я это не видела, потому что, не успев запулить во врагов второй камень, тут же была буквально засыпана стрелами... Ну, не то чтоб дождём... и не я одна... Но два свисса пролетели в опасной близости от моей головы, едва не задев волосы!
   Пришлось "нырнуть" за каменный бортик... и затаиться...
   - Что ждёшь, младшая?! - напустился на меня теперь уже Мирлиинарлин, - А ну бегом за доспехом! И чтобы без него не возвращалась! Иначе на стену не пущу! А то, что случись, Эрвенд с меня голову снимет!
   - Хорошо, старший, - склонила голову, демонстрируя саму покладистость.
   В общем-то он прав... И я тоже хороша... Веду себя, как дура! Блондинка блондинкой! Попёрлась на войну, не одев ни кольчуги, ни шлема...
   - Вы тоже тут... поаккуратнее, - бросила в ответ, - Из-за кустов стреляйте или нор... как вы их называете.
   Это я про поросль на гребне, которую запретила вырубать и присыпанные землёй дзоты с бойницами, которые эллиены насмешливо "окрестили" "земляными норами".
   - Мы учтём, младшая, - вновь ухмыльнулся Мирл, но уже не как в прошлый раз, а как-то... по-доброму что ли, - Спасибо за заботу!
   Но я его уже не слушала... В три прыжка, помогая себе "конечностями", спрыгнула на землю, и что есть мочи рванула к своему домику.
   Время не ждёт!
  
   Как назло, дверь оказалась закрыта, а ключа в условленном месте не оказалось! Будто специально! Ну не ломать же замок! Всё-таки там моя "канцелярия".
   Эх! Пустишь вот так, по доброте посторонних баб в дом... Хотя... А я им говорила, куда прятать "открывашку"?
   Ладно, потом разберёмся! Чья там была очередь отдыхать после смены... Да какая разница! Всё равно обе в "госпитале".
   Виновницей оказалась Нирриенн, именно она утащила ключ с собой. Ну не казнить же её за это...
   - Только прилегла отдохнуть, а тут "Тревога! Роверцы у ворот!" - сбивчиво объясняла женщина.
   Блин! А "открывалка" лежала у меня на столе. Она её схватила, дверь заперла, а куда прятать не знала. Вот и забрала в "госпиталь", думала, что я догадаюсь и приду... Ну да, в общем, так и получилось...
   - Хорошо, идём со мной, поможешь одеть кольчугу!
   - А как же раненые?
   - А что с ними? - удивилась я, - Они от тебя никуда не сбегут, - каюсь, шутка была не к месту... дурацкой в общем...
   - Я не умею, - пряча глаза, обронила Нира.
   - Что не умеешь?
   - Надевать доспехи, - уже громче сказала она, вскинув подбородок.
   - А тебе и не нужно их надевать. Просто там на поддоспешнике ремни и шнуровка с боков... Мне при всём желании не затянуть!
   - Хорошо, Ола, я помогу! - вмешалась Кирриаль, - Я и мужу латы помогала надеть, и братьям... Остаёшься за старшую! - бросила она Нире.
   - Но как же раненые? - продолжала "тупить" та, - Они же сейчас хлынут потоком!
   - С чего бы это? - легкомысленно откликнулась я, взмахнув рукой, - Первый натиск отбит, второй будет нескоро... Да вон, хоть у раненых спроси!.. Ведь верно?!
   - А то, вашмилсть! - тут же откликнулся бодрый усач, которому только что из левого предплечья вытащили стрелу и теперь бинтовали руку, - Их милости степняков роверских так погнали... так погнали... Только пух и перья полетели! Поди уж щасс за мостом... А там и до Гранички недалеко!
   - Какие ещё милости? Какой мост? Какая "граничка"? - чуть не "выпала" я "в осадок".
   - Так это,.. - чуть смешался воин, - Их милости - стало быть, дворяне. Как врубились на своих наргах в поганых кочевников, как пошли их крошить... мы едва отскочить успели... Сейчас поди уж у Каменного мосту...
   - Твою ж мать! - воскликнула, пулей вылетая из "госпиталя".
   - А Граничка - то река Пограничная!.. - донеслось мне вслед.
  
   Надо ли говорить, что одевалась я, как на пожар...
   Вернее... сперва пришлось раздеться до пояса... Куртка, сорочка верхняя, сорочка нижняя... И чего мне порой кажется, что местные... даже летом... одеваются, как на северный полюс!.. Все эти крючки и пуговицы... Чуть не поотрывала их сгоряча!
   Потом попыталась взять себя в руки... глубокий вдох... выдох... потом ещё...
   Вроде руки уже не тряслись и в застёжках не путались.
   Достала рубаху... которую я называла "боевой"... из плотной ткани. С "парадными" сорочками не сравнить. Пусть чуть грубовата, зато пот хорошо впитывает... С собой у меня было ещё две таких. Парочка осталась в замке, в Золотом лесу. Были ещё... порвались...
   Вытащила из чехла стегач и невольно залюбовалась. Это старый был ватник ватником, этот же... Да-а, лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать! Нет, вот умеют же эллиены! И ведь не скажешь, что этот шедевр... не побоюсь этого слова... собран из отдельных кусочков, как лоскутное одеяло! Скорее внешний слой... не знаю, как там внутри, скорее, ничего особенного... напоминал собой искусно сложенную мозаику. Настолько естественным и органичным был подбор "королевских" цветов - от тёмно- к светло-синему и голубому... и обратно! У шеи и на плечах - золотое тиснение и вышивка. Немного, но смотрится потрясающе!
   - Ух ты! Вот это да! - выдохнула с порога восхищённая Кира.
   - А то! Фирма!
   - Что? - не поняла женщина.
   - Я говорю - ни с чем не сравнимое творенье лучших мастериц Золотого леса, Левора... и окрестностей! Ну-у, Роверов там всяких... шармахамов.
   - Что? Хи-хи! - прикрыла рот ладонью Кирриаль, - Скажете тоже!
   - Да это так... шутка юмора! Как выгляжу?
   - Потрясно!.. Но не слишком ли вам жарко будет в этом камзоле? - огорошила меня следующей фразой туэра, - Или это какая-то особая эллиенская одежда, названия которой я не знаю?
   - Кира! Пресветлая с Создателем!.. Это же - стегач! Обычный поддоспешник!
   - Это?! Поддоспешник?! - клянусь, изумление моей собеседницы было неподдельным.
   - Конечно, вот потрогай, - подошла я ближе, протягивая рукав, - Чувствуешь... многослойный!
   Женщина потрогала и кивнула:
   - Эллиенский?
   - Ага!
   - Вот бы мужу такой заказать!
   - Он что, уже вернулся? - удивилась я.
   - Нет, и это меня пугает.
   - И никаких вестей?
   - Нет, - женщина быстро смахнула невольно набежавшую слезу.
   - Он обязательно вернётся! - заявила решительно.
   - Думаешь?
   - Иначе и быть не может! Надо надеяться и верить!
   Ну а что я ещё могла сказать? Отправив жён из столицы туэр Муффэр вместе с ниртом Ильгемоном - Моорон-Наргом остались подле короля. Попали ли они с ним в плен, были убиты или смогли бежать - оставалось загадкой!
   Кирриаль держалась молодцом, не только не выдавая своих печали и тревоги, ещё и Ниру поддерживая. Я вообще думала - кремень, а не женщина. А тут, вроде бы от моих ободряющих слов, вы не поверите, разревелась в три ручья! Будто плотину прорвало!
   А я стояла, как дура, не зная, как её утешить! Хотя... может, так даже лучше. Кто-то сказал, что слёзы очищают душу... Возможно, так оно и есть... Смывают страхи, обиды, горечь потерь... Гораздо хуже, когда это всё копится внутри, грозя разорвать сердце... Да и что бы я сказала несчастной женщине?..
  
   И тут снаружи... из-за неплотно закрытой двери нам хорошо было слышно... как заорут!
   Все демоны Бездны! У нас тут вообще-то война! А я то философствую не к месту, то тряпками любуюсь!
   - Кира! Помогай! Мне одной не справиться! - одёрнула я женщину.
   - Сейчас, элгара, - едва слышно откликнулась та, вытирая глаза платком и пряча его куда-то в складки одежды.
   - Чего вдруг так официально?
   - Прости, Ола... Прости,.. - в очередной раз шмыгнула носом туэра.
   В общем, не знаю, чтобы я делала, если б не её помощь... ну ладно, шнуровка на стегаче - ещё полбеды... и кольчугу бы сама одела... Поножи - без проблем... А вот наручи... Одной бы мне точно не справиться!
   - Спасибо! - бросила через плечо, выбегая на улицу, на ходу одевая пояс с кинжалами.
   Проклятье! Я ж растолстела, как Винни-Пух, который успел "вовремя подкрепиться". Всю "сбрую" надо по новой сдвигать!
  
   На "крепостную стену" я взлетела, как белка... или вернее, как вилья... буквально в три прыжка. Раз! - и уже там.
   Что же предстало моему взору?
   Бой догорал... Вернее так, в нём наступила некая пауза... передышка.
   На нашей стороне противник был разбит... Справа... там где возвышались развалины замка У-Каменного-моста... преследуемые нашими всадниками последние из оставшихся в живых табиров либо бросились вплавь через разлившуюся от дождей речку Тихую, либо пытались уйти от наших, более тяжёлых всадников по его топкому берегу... Некоторым это даже удалось...
   С нашей же... левой... стороны... Хотя... надо, наверное, всё рассказать по порядку!
  
   Как уже говорила, кочевники вылетели из Ворот Надежды, как пробка из бутылки... Или вернее, как выплеснутая из ведра грязная вода, быстро растёкшаяся в разные стороны.
   Назад по дороги им пути не было, ведь там ломила вперёд ещё не успевшая получить свою порцию пи... подарков толпа их братье по разуму. Так что уже огребшим люлей... сынам Степи... вернее тем, уже перестал ими быть... ничего не оставалось, как ломануться вправо... таких оказалось не так много... Либо же, горя жаждой мести, броситься к моему "редуту", где сгрудился у парлисетт, отчаянно обороняясь, его немногочисленный гарнизон.
   В этот миг со своего наблюдательного пункта меня бесцеремонно прогнал Мирлиинарлин, так что о последующих событиях могу судить лишь с чужих слов. А они... в смысле события, а не слова... развивались следующим образом...
   К счастью для меня... и ещё, наверно, большему сражавшихся внизу воинов... натиск кочевников быстро ослаб. И не только потому, что в них со "стены" стреляли и кидали камни, просто к "общему веселью" вовремя подключился Даш.
   Если подробнее, то отряд хитрого табира, воюющего на нашей стороне, спрятался в небольшом леске... или правильнее сказать рощи... рядом с развалинами замка У-Тихой-протоки.
   Укрыв в зарослях своих воинов, Дашмиршар "для затравки" послал на врага десяток, который, осыпав противника стрелами, тут же дал дёру. Ну а у табиров, как уже наверняка говорила... отринули ли они Законы Степи или нет... порядок один: враг убегает - ты догоняешь! Надо ли сомневаться, что "чёрные шапки" без всяких команд тут же бросились в погоню. Ну а Дашевы "центральные налетающие", сделав своё "чёрное дело", поскакали не абы куда, а к основным силам отряда!
   Дальше произошло вполне очевидное: гнавшиеся во весь опор за ускользающей дичью охотники сами стали добычей. Их расстреливали из луков, кололи копьями, рубили саблями. Не то чтобы всех перебили, но десяток положили точно. Не меньше было убито выстрелами со стены и в рукопашной с защитниками редута и выскочившими на простор нашими кавалеристами. Они тоже бросились кто вправо, кто влево, преследуя степняков. И, несмотря на то, что тачпаны скачут куда резвее наргов, тех всадников, чьи скакуны захромали, были ранены или получили иные повреждения, а так же "везунчиков", нарвавшихся на отряд Даша, вполне удалось достичь.
  
   Тем временем на острие главного удара - вдоль "шоссе" - наша кавалерия, как говориться, "ломила стеной". Облачённые в железо всадники на покрытых доспехами наргах, возвышаясь чуть ли не на две головы над своими противниками крошили их палицами, кололи и рубили мечами и вриннами. Убитых и раненых людей и животных либо спихивали с дороги, либо безжалостно затаптывали.
   Судя по всему, ожесточённая бойня продолжалась недолго. Легковооружённые табиры быстро осознали, что тягаться с закованными чуть ли не с головы до ног в броню противниками им не по зубам. И пока сзади напирали рвущиеся в бой, ещё не получившие как следует по мозгам, самые сообразительные или трусливые уже спешили вырваться из мясорубки, пускали своих скакунов с насыпи, рискуя сломать им ноги, а себе шею.
   Оставшиеся же в центре кровавой сечи, растеряв самых отчаянных и храбрых ... или, скорее, глупых... как посмотреть... не преминули развернуться и дать дёру, пока их всех не перебили. Наша кавалерия преследовала их по пятам, но без особого успеха.
   Тяжёлому всаднику догнать лёгкого и на лошадях непросто! Что уж тут говорить, когда один на нарге, а другой на тачпане!
  
   В этот судьбоносный момент я и вернулась на "стену"...
   Справа враг удирает, только пятки... точнее копыта... сверкают.
   Слева... прямо передо мной... за холмами... сбившись в кучу, роверские табиры ещё пытаются оказать какое-то сопротивление... Тяжёлым всадникам их там было не достать... Неужто будут атаковать отрад Даша, пытаясь прорваться?
   Но Дашмиршар не собирался "ждать у моря погоды", отдав всю инициативу противнику. Едва "чёрные шапки" сбились в плотную кучу, как туда тут же полетели гранаты. Взрыв! Второй! И деморализованные "отринувшие", не разбирая дороги, бросив убитых и раненых, кинулись в реку.
   Несколько смельчаков, правда... не больше десятка... попытались организовать хоть какое-то сопротивление, но были быстро перебиты.
   На этом, в общем, все боевые действия на нашем берегу закончились, и можно было бы праздновать победу, если бы не одно "но" - оказавшиеся за Каменным мостом наши "наргисты". Потому что противостоявшие им степняки окончательно рассеялись кто куда, и теперь против замерших на дороге леворских всадников медленно, но верно разворачивалась регулярная роверская кавалерия.
   Твою ж мать!
  
   - Эй, Каз! (или Касс... сейчас уже точно-то и не помню), - крикнула бывшему королевскому гаару, командовавшему сейчас гарнизоном "редута", - Чем вы там нахрен занимаетесь?! Хорош мародёрить! Грабить потом будете!
   - Вашство! - ни мало не смутившись, откликнулся воин, - Сколько ж раз повторять, Вашмилсть, - не грабить, а брать законную добычу! Как же в нашем деле без этого?!
   - Блин, щазз сдам вас всех Хорху! Уж он вам покажет!
   - А чё он нам смогёт показать?! - непонимающе свёл брови бородач, - А-а-а, понял! Как правильно грузить добычу! Да-а-а, всё верно! На телегах-то оно, конечно, сподручнее!
   - Каких!.. ещё нахрен... телегах, - последние слова... после того, как будто ком встал поперёк горла... я еле просипела, широко распахнутыми глазами взирая, как из Врат потянулась одна подвода... затем вторая... а потом показался и сам нэд Чёрно-Хрустального ручья со всей бандой.
   - Хо-орх! - только и смогла простонать, как Цезарь "И ты, Бру-ут".
   Грабёж... ладно, назовём его более терпимо - "сбором трофеев"... меж тем шёл своим чередом. На одну телегу грузили снятое с врагов барахло, на другую - туши убитых тачпанов, которых тоже оказалось немало. Чтобы собрать всех козлов, раскиданных то там то сям, и речи быть не могло, но те, что валялись у самых ворот, мигом были погружены на повозки.
   А чё? Двумя руками за! Лишний провиант совсем не помешает. Не пропадать же добру!
   Вот только имперцы за рекой тоже не дремали, и пока наши "санитары леса" занимались сбором трофеев, успели перестроиться в нечто похожее на конную фалангу Александра Македонского.
   - Ка-аз! - вновь заорала я, пытаясь привлечь к себе внимание, - Ты воевать будешь?!
   - Да чё вы так всполошились, Вашмилсть?!
   - Как "что?" Их же щасс всех перебьют! - указала я в сторону горстки наших кавалеристов.
   К чести остальных леворских всадников... перед этим успешно "разобравшимся" с вражескими табирами... "командору"-Виториону и прочим... никто из них под каким-либо благовидным предлогом не стал уклоняться от схватки с роверскими регулярами, спеша присоединиться к основному отряду... положение которого (на мой взгляд) становилось критическим.
   - Да сделай хоть что-нибудь! - истерически воскликнула, как какая-нибудь взбалмошная девица... впрочем, мне-то как раз простительно... когда вражеские кавалеристы, опустив копья, разом пустили своих скакунов рысью.
   - А чё?!
   Блин, хотелось мне крикнуть, что ему там "в очё"! Да, блин... как-то неприлично... юной деве... да ещё представительнице благородного сословия... не из последних...
   - Да ниччё! - крикнула в ответ, - Какого хрена не стреляешь?!
   - Тык это,.. - судя по всему, смешался от моего напора бывший гаар, - Стрельнуть-то конечно можно...
   - Тогда какого... хрена?!
   - Тык попадём-то мы аккурат по нашим всадникам, что там у мосту... Вы ж сами видели эти... парлисити в деле... Дальше мосту ну никак не можно!
   - А меньшим зарядом?
   - Смеётесь что ли, Вашество, двумя камнями по толпе!
   "И то верно!" - промелькнуло в голове, - "Так можно и своих перебить! То-то роверцы обрадуются!"
   - Эй, внизу! Парлис заряжен?! - развернулась я к стоявшей по другую сторону "стены" "адской машине".
   Расчёт, кажется, меня заметил, подняв головы... и только... Больше нихрена!
   - Каких демонов! Хр-р,.. - вновь крикнула в сердцах, едва не сорвав голос.
   - Госпожа что-то желает? - "нарисовался" рядом седоватый коренастый воин весьма хмурого вида, которого я раньше никогда не видела... как мне кажется... Иначе бы точно запомнила.
   - Ты командир парлисов?
   Воин молча кивнул.
   - Тогда чего не стреляешь?
   - Сигнала не было.
   - Сигнала?
   - От Кара.
   Твою ж мать! Чёртов "академик"! Чего он ждёт?! Все демоны Бездны!
  
   Кажется, я выругалась вслух, но мой возглас потонул в грохоте сражения. Две тяжеловооружённые конные... вернее нарговые... массы столкнулись стенка на стенку!
   - Стреляй немедля!
   - Чей это приказ? - ещё больше нахмурился воин.
   - Мой!
   - Без приказа Карраэлгара никак нельзя! Он всё-таки - главнокомандующий!
   - Ты ведь - драдмарец! - скорее утвердительно, чем вопросительно произнесла я... акцент, манера говорить... и всё такое, - Я - твоя дрархурама! Я приказываю!
   - Госпожа, при всём уважении...
   - Каких демонов?! Пока мы с тобой спорим, их там всех перебьют! - указала я в сторону ожесточённой схватки.
   - Ну-у... это вряд ли! - отрицательно помотал головой мой собеседник.
   Действительно, мои пессимистичные прогнозы не сбылись, и леворские всадники не были смяты в первые же минуты боя. Некоторым из них верные оруженосцы даже успели передать копья, а сделанные на заказ доспехи... что у людей, что у животных... были куда прочнее роверского "ширпотреба".
   В общем, наши пока бились на равных, а ширина "шоссе"... где и четырём всадникам в ряд было не разминуться... к тому же с такими крутыми склонами... не позволяла имперцам в полной мере использовать своё численное преимущество. Иначе наших кавалеристов давно бы окружили и перебили.
   Блин! Но это вовсе не значит, что мы побеждали. Сила солому ломит...
   Не знаю, в какой очерёдности менялись наши бойцы, но то один из них, то другой из них... в сопровождении слуг, или боевых товарищей... получив ранение, отделялся от общей группы, отправляясь в тыл... Раз из Ворот даже послали телегу, чтобы забрать двух тяжелораненых.
   Так долго продолжаться не могло... Наши силы таяли, а враги всё прибывали и прибывали... Коварные и подлые имперцы, пока их первый ряд рубился, из второго так и норовили уколоть копьём... и не без успеха... Кроме того справа в низине собрались табиры, которые, понукаемые разодетым, как павлин, роверцем, принялись обстреливать нашу наргицу из луков.
   Сама видела, как бившийся крайним справа всадник... наверно чей-то оруженосец или простой солдат... в кожаном доспехе с железными пластинами... таких владельцев "малобюджетной снаряги" среди леворских кавалеристов было немало, а уж в пехоте вообще пруд пруди... когда его почти ничем не защищённый скакун получил несколько ранений, был сброшен с откоса в воду. Бедняге чудом удалось перебраться под мостом на нашу сторону, где он был выловлен... теперь уже нашими табирами... арканом... и, кажется, не одним.
   Короче, со всем этим бардаком срочно надо было что-то делать!
  
   - Как тебя хоть звать, воин?
   - Полусотник Ывор, Ваша милость.
   - Хорошо, Ыв, не хочешь стрелять по роверским кавалеристам, пугни хоть эту шантрапу! - указала на мечущих стрелы степняков.
   Совсем обнаглели суки!
   - Я, госпожа, стрелять не отказываюсь! - недовольно пробурчал воин, - Были б они хотя б на мосту, а так я вместо роверцев своих перебью! Случись что, вы с Карраэлгаром потом с меня голову снимите!
   - Но по тем-то хоть стрельни! - вновь махнула я в сторону табиров.
   - Это мы щасс, Ваша милость... Кары-ым! - обернувшись, заорал мой собеседник, принявшись раздавать команды.
  
   Во блин! Выстрел был даже удачней, чем ожидалось. Выпущенные разом несколько камней угодили прямо в центр группы, откуда руководил стрельбой "павлин-мавлин". Сам "тлальм ощипанный" рухнул на землю вместе с наргом. Насмерть убит не был, но по слухам что-то себе точно сломал.
   Вражеские степняки, как стайка испуганных птиц, порскнули в стороны, и хоть нет-нет, да постреливали в нашу сторону, для каких-нибудь совместных действий в кучу уже не собирались!
   Сильно ли это помогло нашим всадникам? Без понятия, но они по-прежнему продолжали удерживать свою позицию за мостом.
   Чёрт! И какого лешего Кар не подаст им сигнал об отходе?!
   Но тут мои раздумья бессовестно прервали:
   - Ыво-о-ор! - заорал снизу молодой всадник, - Командующий хочет знать, какого демона ты открыл стрельбу без приказа?!
   - Ну вот, началось, - буркнул себе под нос воин, - Госпожа, вы уж меня не подведите!
   - Не дрейфь, Ыв, - хлопнула его по плечу, - Я от своих слов в жизнь не отказывалась!
   - Эй, что молчишь?! - вновь закричали снизу, - Отвечай, не то с тобой разберутся по всей строгости!
   - Эй, ты там! - крикнула горлопану, - Передай Кару, что я сама с ним разберусь!
   - Кто это хочет со мной разобраться?! - послышалось от ворот.
   О-о, вот и сам "генералиссимус" пожаловал!
   Что ж, любишь кататься - люби и саночки возить! Хочешь командовать - умей и ответ держать!
  
   Буквально в три прыжка оказалась на земле, решительно шагнув навстречу недовольному драдмарцу.
   Его отягощённое раздумьями "табло" было так забавно, что я невольно улыбнулась, что не укрылось от моего визави.
   - Ей ещё и смешно! - возмутился Карраэлгар, - Ола, что происходит?! Каких демонов...
   - Это я хотела узнать, в чём дело! - оборвала я его на полуслове, - Какого хрена ты послал вперёд кавалерию, а теперь не хочешь её отзывать?! Их же там всех перебьют!
   - Я их не посылал!
   - А кто?! Я что ли!
   - Не знаю... Может, они сами...
   - Нэд, вы вообще командуете войсками, или нет?!
   - Если не нравится, ищите другого дурака, кто будет командовать этим бардаком! - воскликнул этот несостоявшийся Наполеон Буонапартий, разворачивая нарга...
   Но не тут-то было...
   - Стоять! - рявкнула я, схватив "рукой" за узду, отчего скакун драдмарца едва не встал на дыбы, - Разговор не окончен!
   Не то чтобы охотно, но нарга своего Карраэлгар всё-таки развернул. Чем я и воспользовалась, подойдя ближе.
   - А ты рот закрой! - бросила застывшему столбом с открытой "варежкой" молодому горцу.
   Видно не привык ещё бедняга к моим выкрутасам! А кстати, откуда он взялся?..
   Ладно, потом... Всё потом! У нас тут, вообще-то, сражение в полном разгаре!
  
   - В чём дело, Кар?! - придвинулась ещё ближе я к набычившемуся главнокомандующему... Или теперь уже бывшему главнокомандующему?
   Тот покосился на молодого воина...
   - Эй! Как там тебя? - повернулась к юноше, ещё толком не зная, что ему сказать, чтобы убрался отседа всё равно куда...
   Да, я ж не сказала, вся перебранка Ывом, а теперь с Карраэлгаром шла у нас на драдмарском... Окружающие хоть и видели... и даже что-то слышали из нашего спора... всё равно оставались о нём в полном неведении.
   Другое дело этот малый... то ли по незнанию, то ли от любопытства... оставшийся по-прежнему рядом, всё хорошо слыша и понимая... Нам с Каром подобные "лишние уши" были совсем ни к чему!
   - Лётын, поди посмотри, очистили от трупов проход к воротам? Как закончат, доложишь!
   - Слушаюсь! - бодро отозвался "добрый молодец", пуская нарга вскач.
   Кем бы он ни был, "выдрессировали" его на совесть.
   - Ола,.. - начал было драдмарец, но был бесцеремонно прерван:
   - Кар, тебе должно быть стыдно! - лучшая оборона - это нападение! - Это мне позволительно закатывать истерики, как взбалмошной девице! Ведь я и есть эта самая девица! - при этих словах Карраэлгар хмыкнул...
   А вот веселиться нехрен, потому что весёлого у нас мало, о чём я не преминула напомнить:
   - Зато кто-то, получив власть, в своих заоблачных высях явно забыл, что командует не драдмарцами, которые понимают его с полуслова, а весьма разношерстной толпой, которую-то и войском назвать можно с большой натяжкой!
   - Я рад, Ола, что вы всё понимаете...
   - То, что я понимаю, ещё не значит, что весь этот бардак мне в радость! И ещё, мне это не нравится, но я вынуждена это сделать! Пусть наргов на переправе не меняют, но вы, нэд Карраэлгар, как несправившийся со своими обязанностями снимаетесь с должности командующего!
   Сказать, что Кар был удивлён - значит ничего не сказать!
   - И кто же теперь займёт сию высокую должность?!
   - Я - Олиенн Вайрин Эсминн, лаэра Западной реки и дьерга Западных пределов!
   - Хм-м,.. - скептически скривился мой собеседник, - Вроде ваши права никто не оспаривал...
   - Согласна. Вот и посмотрим, хватит ли моего авторитета для руководства всей этой вольницей. Вашего явно оказалось недостаточно!
   При этих словах Карраэлгар нахмурился ещё сильнее:
   - И куда ж мне такому несправившемуся теперь податься? Куда вы меня изволите сослать?! На Западный перевал... или Золотой лес?
   - Ещё чего! А здесь кто воевать будет?! Я одна?!
   Кар удивлённо вздёрнул левую бровь.
   - Слушайте мой приказ! Вы, нэд Кэлр-этшский, назначаетесь моим первым заместителем, начальником штаба, главным военным советником и руководителем разведки и контрразведки Восточного направления.
   По мере перечисления брови моего собеседника поднимались всё выше и выше:
   - А не многовато ли это... для моей скромной персоны, - наконец выдал он.
   - Да, и самое главное, - напрочь проигнорировав его заявление, "припечатала" я, - в настоящий момент вы командуете правым флангом нашей обороны... и присматриваете за центром.
   - Что значит - "присматриваю"? - недовольно буркнул Кар.
   - А то и значит... Там же много драдмарцев... Их придётся менять... тех, кто устал или ранен... Потом, надо какой-то резерв, чтобы в случае чего мог прийти на помощь... Мне ли вам объяснять, что прорыв врага через Врата может иметь фатальные последствия.
   - Катастрофические вряд ли,.. - задумчиво протянул мой собеседник.
   - Но лучше их предотвратить в самом зародыше!
   Карраэлгар согласно кивнул.
   - Возражения есть?!
   - Нет! Служу моей дрархураме! - полусерьёзно-полушутя... знать бы ещё насколько... стукнул он себя в грудь кулаком.
   - И во имя Светозарного с Пресветлой! - взмолилась я, - Отзовите с моста эту банду на наргах!
  
   - Я не могу это сделать, - недовольно пробурчал драдмарец.
   Ну вот, началось!
   - Каких демонов, Кар?!
   - Выслушайте, госпожа...
   - Это ты меня выслушай! - бесцеремонно перебила я теперь уже бывшего главнокомандующего, - Там, - указала рукой, - сейчас гибнет цвет леворского рыцарства! Мне... нам... нам с тобой, Карраэлгар, это не простят по гроб жизни! Поэтому! Я приказываю! К Разрушителевой бабушке! ОТОЗВАТЬ! ИХ! НЕМЕДЛЯ!
   - Да выслушай же, Ола! - рявкнул горец, - Я! НЕ МОГУ! ЭТО! СДЕЛАТЬ!.. Я не знаю ваших сигналов, и никто из наших их не знает!
   - Какого демона?! До них же рукой подать! Пошли гонца!
   - Уже посылал. Но эти долбаные придурки его не слушают!
   - Хо-о-орх! - заорала, увидев своего сенешаля по эту сторону ворот, - Пошли гонца на мост с приказом на отход!
   - Уже посылал, - откликнулся мой чёрно-хрустальный нэд.
   - Мы вместе посылали, - подтвердил драдмарец.
   - Все демоны Бездны! Хорх, ты же знаешь сигналы. Не можешь не знать!
   - Ну-у... не так, как хотелось бы, - отозвался воин, подъезжая поближе.
   - Воспроизвести сможешь?.. Продудеть самостоятельно?!
   - Я бы попробовал но у меня нет,.. - как он его обозвал... этот местный рожок... или горн?..
   Да Бездна с ним!
   - Так дуди! Какого хрена?! Ка-а-ар, выдай ему дудку! Чтобы через пять минут все были здесь! Иначе, клянусь, я их сама камнями закидаю! - выдала ценные указания, разворачиваясь к "стене".
   - Да, и ещё! - обернулась буквально на втором шаге, - Надо нам общую сигнальную систему сделать. Звуки трубы, сигнальные флаги там... как у моряков.
   - Про флаги в имперском флоте откуда знаете? - насторожился Карраэлгар.
   - Та-ак... А почему "в имперском"? Сигналы есть у давгов... да и табирам в степи без них не обойтись! Что мы, глупее их что ли?!
   - Тогда почему этот вопрос раньше не возникал? - не сдавался драдмарец.
   - Ну-у... у нас не было этого... как его... зоны видимости... поля зрения... или как это в роверских академиях называется?
   - Визуального контакта, - нашёлся Кар.
   - Во-во, именно его... Какой там контакт? Кругом одни горы!
   Драдмарец на меня так подозрительно посмотрел... Так что я поспешила убраться от греха как можно быстрее!
  
   И вот я уже опять на своём наблюдательном пункте... Сигнал... сперва не очень уверенный, а потом всё лучше и лучше... видимо Хорх старался на совесть... уже прозвучал... раз, второй, третий... а нашим доблестным рыцарям хоть бы хны!
   Как они бились за мостом, так и не отступили ни на шаг... Правда, число наших всадников уменьшилось... и постепенно продолжало убывать... Но не так, чтобы очень фатально...
   И тут передо мной вставала проблема - что делать дальше?
   Будь я на месте Кара, она б меня вообще не затрагивала! Ну не хотят придурки отступать, и хрен с ними! Пусть хоть все окочурятся!
   А что? Не подчинились приказам - другим будет наука! На войне выживают не самые умные, а самые дисциплинированные! По крайней мере - в теории!
   Я же - иное дело... Мне не только о победе думать надо, но и какой ценой она достанется! Политика, мать её!
   Сейчас там на мосту в гуще схватки оказались и Даимбер - новоявленный... после гибели отца и брата... лаэр Западных пределов, и его двоюродный брат Илькарон, матерям которых я собиралась пообещать приглядывать за сыновьями... А они вон как!.. Или тот же "командор"-Виторион... Что я скажу его семье... жене с сыном... если... Кой чёрт!.. когда я их найду?!.. А остальные?.. А их родственникам?!
   Твою ж мать! Так отступят эти гады, или нет?!!
  
   Похоже, последние мысли я произнесла вслух, потому что стоявший рядом полусотник недовольно пробурчал:
   - Что ж вы их так костерите последними словами, дрархурама? Они ж, вроде, представители благородного сословия... И вы... княжна... и такими словами...
   - Ах оставь, Ыв... Просто бесят! Сил никаких нет!.. Хотя погоди... Они что, отступают?! Ну наконец-то!
   За своими невесёлыми раздумьями, я как-то пропустила момент, когда "лёд тронулся", и наши кавалеристы попытались отойти к Вратам.
   Вот только фиг им с маслом! Не тут-то было... Будто почуяв слабину, враги навалились с удвоенной силой! Как говориться: "Пошли ломить стеною"!
  
   Вот схватка кипит по ту сторону моста... А вот, не успеешь оглянуться, она почти на середине...
   - Слушай мою команду!.. - воскликнула я было, но тут же осеклась, - Нет, погоди... Ыв, ты ведь знаешь... ориентир... рубеж на котором мы точно не накроем нашу кавалерию?!
   - Ну-у... госпожа...
   - Вы что, не пристреливались?!
   - Пристреливались, как же без этого! Но одно дело точно попасть по врагу, а другое - не попасть в своих!
   Да, это верно...
   - Так что никаких гарантий дать не могу.
   - А когда схватка перекинется на эту сторону моста?
   - Даже когда сдвинется ближе к середине... но не поручусь...
   - У тебя камни большие?
   Мой собеседник кивнул... Да, "засветить" таким бульником в спину тому, радея о чьих жизни и здоровье ты только что так рьяно распиналась...
   - А там внизу... у Каза? У него как?
   - Без понятия, - пожал плечами Ывор, - он мне не подчиняется!
   - Ка-а-аз! - заорала со "стены", - Хорош барахло делить, ты воевать собираешься, или нет?!
   Воин тут же выглянул из своего "бомбоубежища":
   - Так это... Вашмилсть... Команды не было! - тут же нашёлся старый пройдоха.
   - Так вот тебе команда... Расстояние подходящее?! Своих не побьём?!
   - Вообще-то не должны, - почесав "репу", отозвался сорш.
   - Тогда чего ждёшь?! Стрельба по готовности!
   - Чего расселись?! - прикрикнул Каз на своё воинство, - Хорош дуван дуванить! После с ним разберётесь! Все по местам!
   Нельзя сказать, что "метнувшись мухой", но довольно споро расчёты заняли свои места. Бывший гаар глянул на меня, я в ответ ободряюще кивнула.
   - Первы-ый пошё-ёл! - махнул рукой сержант, - Второ-ой пошё-ёл! - и новый взмах руки.
   Повинуясь им одна, а потом другая тучи камней взмыли в воздух, чтобы через несколько мгновений с грохотом обрушиться на имперскую конницу... то есть - наргицу... Хотя, если честно, грохот тут же потонул в пронзительных криках и стонах раненых людей и животных!
   Дальше, наступил такой бедлам... Прям, как в поэме - "смешались в кучу кони, люди"... ну а в нашем случае - нарги... Поражённые камнями животные бросились в стороны, крайних спихивали с откоса, другие сами кидались вниз, ломая ноги. Выброшенные из седла всадники валились под копыта своих скакунов, летели через их головы...
   Натиск роверцев ослаб...
   - Что встали! Заряжа-а-ай! - заорал Каз, и его подчинённые ещё быстрее закрутили вороты натяжных устройств, - Ох, дьявольщина! Разрушитель вам в печень! - не смог удержаться от ругательств бывший гаар, когда наша немного численная кавалерия с криками: "Левор! Левор! Наша берёт! Бей гадов!" - ринулась на врага.
   - Все демоны Бездны! - выругался стоящий рядом Ыв.
   - Твою ж мать! - не осталась безучастной я.
   Мы ж в этих "ероев" едва парлисы не разрядили!
   - Не пристало так выражаться благородной юной леди! - назидательно заметил полусотник.
   - А вам, значит, при этой невинной деве ругаться можно?! - не осталась я в долгу.
   Драдмарец мудро промолчал, ну а я тоже не горела желанием развивать "тему". У нас обоих сейчас была боле интересная... Просто захватывающее зрелище!
  
   Воспользовавшись тем, что мы из парлисетт "слегка проредили" вражескую кавалерию, И, что самое главное, полностью смешав её ряды... Часть бросилась вперёд на мост, часть - в стороны с насыпи, оставшиеся назад к основным силам. В общем, большая часть роверцев или отступила, или была в полном расстройстве, на пути же нашего отряда остался хлипкий заслон - всего дюжина, в крайнем случае - десятка полтора всадников против наших как минимум двух, если не больше.
   А учитывая то, что наши навалились на врага с удвоенной, если не утроенной силой... Оставшиеся на мосту имперцы были буквально сметены. Затем настало очередь раненых, оглушённых, пытавшихся справиться с ранеными скакунами... Короче, всех тех вражеских кавалеристов, кто по каким-то причинам застрял на дороге, не успев вовремя сдриснуть, попавшись под горячую руку нашим разошедшимся всадникам. Участь этих роверцев была печальна: их безжалостное истребление и обращение в бегство оставшихся заняло считанные мгновения!
   Мало того, разошедшиеся леворцы на плечах отступающего противника в мгновение ока достигли стоявшего в отдалении следующего наирэна... застывшего в ожидании приказа... врубившись в его ряды!
  
   Тут надо, пожалуй, кое-что уточнить. Если о роверской пехоте я уже упоминала... обо всех этих вортах, маррабах и ламайринах... То, вроде бы, о наирэне - "эскадроне" в шестьдесят всадников - речь не зашла ни разу.
   Почему именно шестьдесят? Мне и самой, едва услышав это число, стало интересно. Оказывается такое количество всадников легко можно построить в прямоугольную колонну по два, три, четыре, пять, шесть... и так далее... или фронтом во столько же рядов... Правда, как при этом учитываются сержанты и младшие офицеры, и где их место в общем строю, так до сих пор толком и не выяснила. По-моему, в каждой из одиннадцати имперских провинций своё штатное расписание - "в каждой избушке свои погремушки" - как-то так!
  
   Вот в такой эскадрон-наирэн, стоящий следующим и врубились с разбега наши всадники.
   Ну как "врубились"... Стояла себе роверская кавалерия никого не трогая, а навстречу ей летит другой... передовой... отряд, обращённый в бегство нашей наргицей. Беглецы растекаются в стороны, и из-за их спин по не успевшим опустить копья имперцам... потому что никто не удосужился им это приказать... наносят удар своими пиками... которые они как раз опустить успели... наши... леворские всадники.
   Кстати, а откуда у них взялись копья? Разве они не переломали их в самом начале сражения?
   А-а-а, это наверняка трофейные, "потерянные" роверцами, которые вовремя успели собрать наши оруженосцы!
   Короче, как выяснилось, к этой стремительной атаке наши всадники оказались подготовлены куда лучше вражеских... в первый момент растерявшихся. Первые два, а то и три ряда противника были смяты, остальные смешались.
   Находящийся на передовой линии "грек" - видимо командир наирэна... Этакий спартанский царь Леонид в пластинчатом доспехе с рельефным нагрудником, в налокотниках... поножи мне видно не было, но, наверное, были... в алом плаще и греческом шлеме с личиной и алым же гребнем...
   Так вот, когда наши налетели вихрем, они "уронили" и этого "Александра Македонского".
   Твою ж мать! Там что Даимбер с Илькароном и этим... Витором... совсем очумели?! Решили своими двумя десятками всадников... ну пусть не двумя, а чуть больше... разгромить всю имперскую кавалерию?!
   К счастью, когда всё казалось потерянным, гибель нашего малочисленного отрядика была неизбежна, а мне хотелось рвать и метать... метать и рвать! Карраэлгар додумался дать сигнал к отступлению, и, что самое главное, наши лихие рубаки на него откликнулись, довольно споро развернув наргов! Первые пару-тройку минут их даже никто не преследовал.
   Потом "воскресший из мёртвых" и кое-как взгромоздившийся на нарга "царь Леонид", отчаянно оря и размахивая мечом, повёл свой наирэн вдогон!
   Получившие люлей имперцы горели жаждой мести. Расстояние между ними и улепётывающими нашими стремительно сокращалось.
   - Ка-а-асс! - заорала я, воин обернулся, - Стрельба по готовности!
   Сорш молча кивнул.
   - Ты как, Ыв?! - повернулась к стоящему рядом полусотнику.
   - У нас всё готово, - отозвался тот.
   Ну только бы они проскочили... Только бы проскочили заветную черту... Только бы какому-нибудь му... чудиле не пришло в голову развернуть раньше времени нашу немногочисленную кавалерию...
   Я оглянулась на парлисы, у которых орудийная прислуга... они же метательные орудия, разве нет?.. терпеливо ждала своего "звёздного часа"... Оттого и пропустила момент, когда бывший гаар негромко отдал команду.
   Развернулась только на глухой, почти слитный удар коромысел об отбойники, когда тучи камней взметнулись в воздух, чтобы потом обрушиться на вражескую наргицу.
   Мне показалось... или так оно и было... что этот выстрел оказался даже сокрушительнее предыдущего, потому что бульники оказались значительно крупнее, хоть их и было гораздо меньше.
   Камни разбивали головы, вышибали из сёдел, ломали руки и ноги. Раненых оказалось немного, зато все тяжёлые. Убитых тоже было немало.
   И если предыдущий залп был скорее предупреждением-пристрелкой, то этот - форменным истреблением, ударом на поражение.
  
   Вражеская кавалерия ожидаемо смешалась. Задние ряды притормозили, и только вырвавшийся вперёд авангард налетел на наших разворачивающихся всадников.
   Столкновение произошло по эту сторону моста, которую почти всю успели очистить от трупов людей и животных... И вот опять!
   Как и в прошлый раз имперцы оказались в меньшинстве, но "Леонида" это не остановило.
   Возможно, он надеялся на скорую помощь, потому что на том берегу реки другой командир уже в синем плаще... хотя его шлем имел обычную для роверцев округлую форму... спешно перестраивал остатки "красного" наирэна... которые с пути его "синего" никуда деться не могли... во что-то пригодное для атаки.
   Но тут уже не сплоховал стоящий рядом со мной Ывор:
   - Оба! Разом! - заорал он, да так, что у меня уши едва не заложило.
   И я машинально втянула голову в плечи, когда над головой, со свистом рассекая воздух, в сторону противника пронеслись смертоносные снаряды, ни один из которых не пропал даром. С силой запущенные камни произвели ужасающее опустошение. Оба наирэна потеряли разом десятки скакунов и всадников, в том числе и своего "синего" командира. Уцелевшие люди и животные в панике бросились кто куда, не разбирая дороги.
   И в это время...
   - Левор! Лево-ор! Бей! Бе-ей! - наши кавалеристы с новой силой навалились на остатки вырвавшихся вперёд роверцев.
   К его чести, "царь Леонид" с мужеством отчаяния отбивался до конца и пал одним из последних. Тем большую радость это вызвало среди наших воинов. Что на мосту, что у Врат, что на стенах. Орали так, что
   Слегка помятый шлем "Леонида" был водружён на обломок копья и, размахивая им и отчаянно вопя и потрясая оружием, отряд всадников неспешно двинулся к Вратам, приветствуемый чуть ли не всей армией.
   Что греха таить, и я что-то приветственное орала во всё горло. Думала, непременно охрипну... Но нет, вроде бы обошлось...
   Всё-таки мы победили... во всяком случае, не проиграли. Первый приступ врага был успешно отбит со значительными для него потерями. Минимум три десятка кавалеристов... даже, наверное, четыре... тяжёлых и лёгких... Не считая легко и тяжело раненых. Захвачено несколько наргов... оружие, доспехи...
   Для их сбора и выслал вперёд Хорх команду трофейщиков.
   Прикрывая их, из Врат Надежды выступил отряд нашей пехоты, где-то в три десятка бойцов. Впереди щитоносцы с ростовыми щитами... по-моему большинство из них были драдмарцами... следом - наши леворцы, а сзади - наиболее обученные копейщики из крестьян... помимо них ещё несколько лучников и арбалетчиков, чтоб не давать спуску вражеским стрелкам.
   Действительно табиры было попытались обстрелять наш авангард, когда он решительно перешёл мост, оказавшись на той стороне. Но тут...
   - Ка-а-асс! - крикнула я командиру парлисетт, - Не спи! Уменьшь заряд!
   Но бывалый воин и сам знал, что делать, и только кивнул, отдавая распоряжения.
   Тут же правая парлисетта развернулась против табиров, бесчинствующих по ту сторону за дорогой, а левая против тех, что по эту.
   Всего по одному выстрелу того и другого устройства оказалось достаточно, чтобы степняки "взялись за ум" и наш заслон больше не донимали.
   Тем временем "мародёрка"... пардон, дико извиняюсь, а то всё время меня одёргивают... законный сбор трофеев... шёл полным ходом!
   Телеги аккуратно подгоняли задним ходом, загружая на них трупы людей и животных... потом рассортируются!
   Не помню, говорила иль нет, но бросать врагов на поругание даже в Степи не принято. Гниющие трупы, что людей, что животных - верный источник распространения заразы и всяческих заболеваний, которые в современных средневековых условиях могут косить и людей, и животных... своих и чужих... почище боевых действий.
   Так что все трупы, в том числе и животных (не годные в пищу) будут сожжены. Правда, те, что упали в реку, могут потом всплыть. Но тут уж ничего не поделаешь!
   Имперцы, кстати, тоже занялись тем же самым, стаскивая погибших в большие костры: отдельно роверцев, отдельно табиров, отдельно скакунов... Там тоже резали погибших животных на мясо, пока оно не протухло...
  
   Да, про тело "царя Леонида"... Кажется Даимбер... который теперь лаэр Западных пределов... хотел обменять его доспех... по праву победителя... и урну с прахом... ну как, старый кувшин с пеплом... на останки своих родичей...
   Но даже не знаю, удалось ли ему это... Как-то не до того мне было в эти суматошные дни.
  
   В общем, тела были убраны, и наш заслон благополучно вернулся в крепость. Но этого момента я не увидела, не до того было!
   Вы думаете, с окончанием боевых действий все мои треволнения кончились? Не тут-то было! Всё "веселье" только начиналось!
   "Мародёрка"... Да-да, извиняюсь!.. законный сбор добычи был в полном разгаре, как к моему наблюдательному пункту прибежал запыхавшийся парнишка:
   - Вашество! Вашество! Там!.. Там!.. - едва смог он произнести, тыча пальцем куда-то в сторону гостиницы.
   - Да что "там"?! Говори ты толком!
   - Там!.. Война! Сейчас! Начнётся! Там!.. - шумно дыша, только и смог выдавить он.
   - Веди! - велела, спрыгнув со стены... чуть ли не ему на голову.
   - Кары-ым! - крикнул сверху Ывор, - Боевое охранение с ней!
   - ...И-ин! (полностью не расслышала имя) - проорал в свою очередь Мирлиинарлин, - Со своим звеном с ней!
   По пути к нам присоединились ещё какие-то бойцы, так что к гостинице мы подошли толпой не менее двух десятков человек... и эллиенов.
  
   - Эй, посторонись! - войдя в дверь, принялась я расталкивать тех, кто стоял на пути.
   Не то, чтоб здесь уже вовсю кипела драка, но напряжение так и витало в воздухе.
   - Э-э! А ты куда целишься?! - ткнула под ребро долговязого арбалетчика, направлявшего своё "орудие труда" в сторону лестницы на второй этаж.
   - Вашество! А он чего! - не особо чинясь, указал тот на притаившегося за перилами стрелка... своего "коллегу"... которого я сперва не заметила.
   - Аст! Смотри мне бошку не прострели!
   - Как можно, Ваша милость! - откликнулся старый вояка.
   - У вас тут война что ли?! - отчаянно ругаясь и пихаясь, продолжила я ломиться к стойке.
   Где там, блин, Шув?!
   - А вам, лаэр Даимбер должно быть стыдно! И вам, нэд Виторион! - заявила, заметив впереди фигуры в знакомых доспехах, - Вы что, у Каменного моста не навоевались?! Так я могу вам устроить!.. Ну ниху@ себе! - в следующий невольно вырвалось у меня, когда я глянула в просвет между туловищами дворян.
   И дело даже не в кусающем ус Шуве, целящемся в лаэра из нехилого крепостного арбалета, который он для удобства... чтобы не вырвало из рук... упёр в стену.
   Охренеть, не встать! Рядом с моим интендантом из подсобки выглядывал... Чтобы вы подумали?.. барбидол... или как его там?.. Здоровенный станковый метатель... чуть поменьше каралара... стреляющий сразу несколькими болтами... пятью или шестью... по числу прорезей в направляющей планке и пазов в ложе.
   - Это что?! Барбидол?! - спросила, кое-как протиснувшись меж Даимбера и Витора.
   - Барбидат! - откликнулись из подсобки.
   - О-о, это никак ты, Фим?!
   - Точно так, Ваша милсть! - послышалось из полутёмного помещения.
   - Вы тут что, штурм отбивать собрались?!
   - А у нас, Ваша милость, после того, как вы свой "сухой закон" объявили, тут каждый день приступ! - огрызнулся Шуввэрр.
   Воспользовавшись всеобщим "оцепенением" проследовала к стойке, запрыгнув на высокий стул с помощью "конечностей".
   - Тогда хоть мне соку налей, на него же закон не распространяется!
   - Это мы завсегда пожалста! Только чегой-то они сегодня агрессивно настроены! - так и не тронувшись с места, кивнул усач на набившихся в зал кавалеристов.
   - Есть немного,.. - обвела я взглядом нахмуренные лица, - Погоди, у тебя что, этот барбидат двойной?!
   Под одним гиганским многозарядным арбалетом действительно располагался второй такой же, которого мне сперва из-за барной стойки видно не было.
   Это ж сколько народу из него сразу можно положить?! На таком близком расстоянии - дюжину, не меньше!
   - А чего он здесь, а не на стене?
   - А мы с ребятами его только собрали... из двух сломанных. Вот и пригодился!
   - Лучше б по врагу из него стреляли, а не в нас целились! Вояки! Шуги тыловые! - не выдержав, взорвался Даимбер.
   - Во-во, - поддержал его стоявший рядом Виторион, - То камнями чуть не закидали, то из барбидатов хотят расстрелять! Вы, лаэра Олиенн, за кого вообще воюете?!
   - Мне камнем по шлему попали!..
   - А мне в спину! - выкрикнули из задних рядов... Кто?.. Мне видно не было.
   - А нефига лезть вперёд без приказа! И выполнять их надо в точности! Дудят атаку - атаковать, отход - отходить! В следующий раз вообще каменюками закидаю! Ваше счастье, что дорога была пристреляна!
   - Не ожидал таких речей от вас! - буркнул лаэр Западных пределов.
   - Ещё не то услышите! Ваше счастье, что победителей не судят! - огрызнулась в ответ.
   - Ну знаете...
   - Знаю!.. Кстати, а где нирт Илькарон? Вроде возвращался вместе с вами живой и невредимый?!
   - Лаэра Олиенн! Меня тут ваши головорезы арестовали! - послышалось сверху, со второго этажа.
   - Спускайтесь сюда! - махнула ему рукой.
   - Просто возмутительно, как ведут себя ваши люди с представителями благородного сословия! Я б за такое,.. - вновь вспылил Даимбер.
   - Они, лаэр, выполняли мой приказ! - оборвала я его тираду, - Будете у себя в Ореливоре - хоть на ушах стойте! А здесь извольте поступать, как вам говорят!
   - А то что?! - прогудел стоящий рядом Витор, так и не снявший ладони с рукояти меча.
   - А особо непонятливых буду призывать к порядку с помощью барбидолов... то есть этих... барбидатов! - кивнула на "адскую машину".
  
   - Так значит нам чего? Отсюда выметаться?! - спросил кто-то из задних рядов.
   - Отчего же! - сменила я гнев на милость, - Всё-таки мы победили! Можно и пропустить по стаканчику,.. - я посмотрела на окружающие меня унылые рожи, - А лучше по два! Наливай, Шув! За счёт заведения!
   Кавалеристы радостно зашумели, но их веселье прервал лаэр Западных пределов.
   - Мы и на свои выпить можем! Вот она - добыча! - подняв вверх руку, зазвенел он содержимым зажатых в кулаке трофейных кошелей.
   Даже не знаю, сколько их было то ли три, то ли четыре... Ну и фиг с ним, на свои, так на свои. Что мне жалко что ли?!
   - Шув у тебя вино ещё осталось? - спросила, допивая сок.
   - Совсем мало, - придвинувшись поближе, негромко ответил пройдоха, - Есть правда бочонок, но там такая кислятина.
   - А ты вон дай благородным господам попробовать, пусть оценят! Да и я б от половины стаканчика не отказалась!
   - А не рано ли детям пить вино?! - назидательно прогудел Виторион, - Я б за такое...
   - А где вы тут детей увидели, нэд? Или это вы про себя? Так вы вроде бы уже взрослый мальчик, правда глупости делаете всякий раз, как дитё малое!
   Пусть я говорила не слишком громко, но мои слова были услышаны, и то там, то сям раздались редкие смешки и хмыканья, что не на шутку "раззадорило" дворянина. Он вновь стал красным, как свёкла, я даже испугалась, не хватит ли его удар... ноздри раздувались, как у взбешённого быка... на скулах заходили желваки... а правая ладонь стиснула рукоять клинка, который медленно начал выползать из ножен... Пофиг, я всё равно окажусь быстрее...
   - Ну-ну, Витор, - хлопнул знакомого кое-как протиснувшийся меж моих людей и наконец спустившийся с лестницы Илькарон, - не обижайся на нашу гостеприимную хозяйку! Это она так тебя любя.
   - "Любя"?! - удивлённо поднял брови нэд.
   - Конечно, ты просто не видел, что стало с теми, кто посмел вызвать её недовольство!
   - Но вы-то, нирт, до сих пор живы и здоровы! - не удержалась я от колкости.
   - Верно! Меня вон и сейчас, даже не побили и оружие не отняли! И всё оттого, что я никогда не испытывал вашего терпения.
   - Да неужели?! Помнится, один раз вы чуть не довели меня до белого каления!
   - Не может быть! Я же такой обходительный и чуткий!
   - Ну-у... подозреваю, что вы иногда бываете просто несносны... и не раз обманывали таких невинных и доверчивых девушек, как я, - произнесла, похлопав глазками.
   Тут Ил, уже не сдерживаясь, заржал, как конь... или как нарг:
   - Ты только посмотри, Вит, - ткнул он в бок локтем удивлённо взиравшего на меня "квадрата", - ну разве она не прелесть?! Лаэра Олиенн, вы просто неподражаемы!
   - Что-то мне подсказывает, нирт Илькарон, что из ваших уст это звучит, как весьма сомнительный комплимент!
   - Ваше вино, Ваши милости! - произнёс за моей спиной Шув, - А остальным что?
   - А им что попроще! - отозвалась я, - Из твоих смесей!
   - Это мы в миг, вашество!
   Тут откуда ни возьмись "вынырнули" служанки, принявшись обносить стаканами и кувшинами успевших рассесться кавалеристов.
  
   - Шарэтское? Из империи?! Откуда оно здесь?! - удивился Даимбер, вертя стакан в руках, присматриваясь к его содержимому и принюхиваясь.
   Ил тоже с умным видом рассматривал напиток, но мне показалось, что не как ценитель, а больше "за компанию". Один Витор был прям, как лезвие меча: отхлебнул, скривился, но всё-таки выдул не особо понравившееся пойло.
   - Что, нэд, напиток пришёлся не по вкусу?! - поддела я его, - Шув, а налей-ка этому доблестному рыцарю что-нибудь из твоих фирменных смесей.
   - Это мы всегда пожалста, - тут же откликнулся усатый прохиндей, не заставив себя долго ждать.
   - Надо бы матушке дать попробовать, - словно размышляя сам с собой, проронил Дай, продолжая разглядывать содержимое стакана, - Помнится она его очень нахваливала.
   - А я-то уж и не знал, куда его девать?! - обрадовался Шуввэрр, - Вино-то, поди, дорогое? Не дешевле того сладкого, что ваша мамуля с сестрой полбочонка успели "уговорить".
   - Слышь ты! - мигом вскинулся Даимбер, - Да я тебя, морда, за такие поносные слова мигом порешу!
   - А что я такого сказал?! - совершенно искренне удивился усач.
   - Может ты не допёр, милейший, - достаточно зловеще следом проронил Илькарон, - но ты не про своих деревенских речи ведёшь! Это про них можешь вякать, что хочешь! А про высоких элгар думай, что говоришь, иначе тебя никакая лаэра не спасёт! Даже Золотая Вилья!
   - Господа, если б вы не щёлкали зубами и рычали, как брецы, то заметили бы, что Шув не хотел никого оскорбить или обидеть, а лишь обратил ваше драгоценное внимание на непропорционально большой расход вина, - вступилась за подчинённого, пока того действительно не убили.
   - Вам его жалко что ли! - крякнув после залпом выпитого стакана, рубанул Витор.
   - Да хоть всю бочку заберите, мне же проще! - махнула я рукой, - В принципе, не моё дело, кто что пьёт и сколько! Вот только кажется странным, что две благородные дамы за пару дней выпили больше, чем взвод королевских гвардейцев?! И не плохо бы выяснить, нет ли в окружении высоких элгар ушлых слуг или служанок, что присваивают себе их благородные напитки... или сбывают куда на сторону... Всё-таки запасы приличных напитков не беспредельны, а новых взять неоткуда! Чем потом угощать благородных дворян?! Ключевой водой?!
   Я посмотрела на "командора", кустистые брови которого сейчас жили собственной жизнью, видимо отражая гамму чувств от только что испробованного напитка.
   - Если только нэд Виторион не даст добро на использование какой-либо из приготовленных смесей. А ну-ка, Шув, дай ему попробовать ту, из лайтового варенья.
   - Оно вроде бы забродило,.. - с сомнением протянул усач.
   - Может, это и к лучшему!
   - Уж не отравить ли вы нас собрались, лаэра? - вкрадчиво заметил Илькарон.
   - А разве каждый уважающий себя кавалерист не должен пить, что горит, и трахать, что движется?! Или это про королевских гвардейцев?! - откликнулась вопросом на вопрос. И пока мои собеседники, приоткрыв рты, ошарашено хлопали глазами, добавила, повернувшись к Шуввэрру, - И мне налей малость на пробу этой мутной воды... Только фивта поменьше!
   Дури-то у меня и у трезвой хватает!
   Блин! А не брякнула ли я это вслух?! Потому что...
   - Ну и шуточки у вас, Ола! - наконец обретя дар речи, проронил Илькарон.
  
   - Ик! - а ничего так посидели... душевно, - Ик!
   "А-а чёрт!" - я оступилась и едва не свалилась с крыльца, если б не дополнительные "конечности". Только спустилась, как меня снова повело вбок, и лишь только с помощью "ного-рук" вновь удалось принять вертикальное положение.
   Твою ж мать! Вроде выпила всего ничего!
   - Ик!
   Ещё икота эта дурацкая. Я глубоко вздохнула-выдохнула.
   Все демоны Бездны! Вроде садились за стол... вернее барную стойку... если её так можно назвать... засветло... А теперь темно, хоть выколи глаза!
   Хотя... может я ещё не привыкла - со света да в темень? И кстати, куда это все подевались... в смысле мою сопровождение... была ж толпа народа... Наверно слишком долго мы с Даем, Илом и Витом дегустировали всякие-разные смеси. Шув, между прочим, тоже... если и отставал от нас, то не сильно, пробуя напитки собственного изготовления... Специлист, блин!
   Что-то язык у меня заплетается... Вот что значит непривычное к употреблению горячительных напитков детское тело... к тому же девичье... Хотя, как там писал классик... Есть женщины в русских селеньях... которым и полведра самогонки на один зуб... чтоб только "слегка захмелеть"... Сам таких не видел, зато много слышал... слышала...
   Блин! Не "проколоться" бы! Та-а-ак! Берём ноги в руки... э-э-э, в смысле... себя в руки и идём... А куда это, кстати, я иду?.. Домой или на "стену"?.. Дилемма однако...
   Так, гостиница сзади... импровизированный лагерь - чуть левее спереди... Едва не свалившись в канаву полную грязи, я "вырулила" на "шоссе". Где-то тут должна быть тропка, ведущая прямиком к моему домику, но в потёмках её хрен найти! Надо было захватить "светляк"! Блин, вот же засада!
   Ладно, от Врат в нужном мне направлении пролегает другая тропа, идущая вдоль "крепостной стены". Кстати, довольно широкая! С ней я точно не заблужусь. А там уж решим "куды бедному крестьянину податься"!
   И я уверенно потопала к горящим у Ворот факелам.
  
   - Эй, народ! Как там противник?! - окликнула стоящих в карауле бойцов.
   - О-о, смотри, кто к нам пожаловал! - выступил из темноты по другую сторону от прохода Карраэлгар.
   "Епическая сила! Угораздило же меня так нарваться!" - выругалась я мысленно, задницей чуя, что эта встреча ничем хорошим для меня не закончится.
   Как там пишут в таких случаях в любовных романах... "Предчувствия её не обманули..."
   - И как это понимать, Ола?! - не успев подойти, тут же накинулся на меня драдмарец.
   - Чего?! - не зная толком, о чём пойдёт речь, поспешила я уйти в "глухую несознанку".
   - Да вот это, нахрен, всё! - повёл Кар рукой, обводя круговым движением и гостиницу, и лагерь... и да и вообще весь тыл нашей обороны.
   - И чё?! - не поняла я.
   - А ни чё! - огрызнулся мой начальник штаба, - Это что за бардак, я спрашиваю?!
   - Где?
   Не-е, ну в общем понятно, что он имел в виду... Пока наша кавалерия гужевала в кабаке, остальные леворцы тоже не сидели без дела... Не знаю, старые ли это были запасы, или народ успел "затариться" у Шува... или кого-то ещё... Короче, вино и всякие другие горячительные напитки полились рекой.
   Как же, господа вона гуляют, значит и нам можно! К полуночи лагерь гудел, как растревоженный улей... По всей территории горели костры, у которых звучали песни, а кто-то вообще пустился в пляс. То там, то сям что-то крича и ругаясь, шатались пьяные мужики, оглашая окрестности воинственными криками и горланя что-то невпопад.
   Создавалось впечатление, что это не мы припёрты к стенке, большая часть страны захвачена врагом и за мостом топчутся его несметные полчища, готовые нас смести с лица земли, а это мы наголову разбили противника и теперь празднуем победу на развалинах Ровера!
  
   - Ола! Вы вообще меня слышите?! - придвинулся чуть ли не вплотную драдмарец.
   - Слышу, слы... Ик!
   - Твою ж!.. - поведя носом, воскликнул мой заместитель, - Все демоны Бездны! Да вы пьяны!
   - Ик! Да не так уж... чтоб... Ик! - развела я руками.
   - О боги! Где были мои мозги, когда я доверил бабе командовать войсками! Это полный трындец! Вместо того, чтобы остановить бардак, вы решили его возглавить! Как тогда вы мне объясняли?! Да-а?!
   Блин! И дёрнуло же меня тогда на откровения... Уже не раз говорила, и ещё раз повторю: "Язык мой - враг мой!"
   - Не-е-е!.. - замотала головой, - Не собиралась... Но могу! - честно призналась я.
   - О боги! - воскликнул Карраэлгар, возведя очи горе, - О-о, Верховный владыка Ийлаф и Файрин Пресветлая, не оставьте в сей тяжкий час нас несчастных и вразумите эту безответственную... девчонку! - и уже мне, - Вражеская армия в двух шагах, кто её остановит, если весь лагерь пьян?!
   Тут надо отдать должное моему заместителю... Он не стал меня публично позорить при леворцах, ругаясь исключительно на драдмарском. А потом, взглянув в темноту по правую сторону от Ворот... где стояли его земляки... вообще перешёл на роверский... Поэтому я не поняла и половины его слов... очевидно - ругательств... а потом о них могла только догадываться.
  
   - Но мы-то здесь! - почти не запинаясь, громко возразила в ответ.
   - О боги! - схватился за голову Кар и, наверное, что-то хотел возразить, но тут...
   - Да здравствует Золотая Вилья!..
   - Слава великой воительнице! - гаркнули чуть ли не над ухом в два голоса.
   Не была б выпимши, наверное б отпрыгнула в сторону сразу на два метра... или ткнула бедолаг зачарованным кинжалом... а так лишь удивлённо воззрилась на индивидов, взаимно подпиравших друг друга и размахивавших один бурдюком, а другой чей-то подгрызанной ногой...
   В отсветах горящих костров они так напоминали незабвенных Дранкеля и Жранкеля из "Каламбура", что меня невольно пробило на смех.
   - Чё орёте, как оглашенные! - набросился на "доблестных вояк" подошедший со стороны Ворот Газзаивир, - Пужаете, Её милость! А ну пошли отседова!
   - И вовсе мы не...
   - Её милсть ничем не испугаешь!..
   - Она никво не боиса! - возразили Газу сразу на два голоса.
   - Один х... хрен, - вовремя поправился гаар, - Неча тут шататься! Идите пить в другое место!
   Его "оппоненты" что-то недовольно пробурчали, прямо тут "не отходя от кассы" "промочили горло", и уже "заправившись горючим" развернулись и потопали в сторону лагеря.
  
   - Что, лютует? - через какое-то время едва слышно спросил Газ, когда буквально излучавший недовольство всеми фибрами своей души Кар отошёл к своим драдмарцам.
   - Да не то слово! - охотно пожаловалась на судьбу, - Отчитал меня как какую-то девчонку... Впрочем, я девчонка и есть... и в чём-то он, наверное, прав...
   - Госпожа, Ваша милость...
   - Ах, оставь, Газ, пока мы с тобой вдвоём, без посторонних, можешь звать меня Ола... Ну или в бою, когда нужно срочно окликнуть.
   - Стало быть, вы включили меня в ближний круг... для особо приближённых.
   - Если хочешь, можешь и так считать... На самом деле просто до смерти надоели эти придворные политесы!
   - Осмелюсь уточнить, а вы всегда тех, кого приближаете сначала бьёте пока не упадут?!
   - Не-е-ет,.. - я ошарашено посмотрела на гаара... Всерьёз так думает или прикалывается... но по его хитрой усатой морде... к тому же впотьмах... что-то пытаться определить было без толку,.. - Впрочем, тебе ли не знать, что ударом по уху и добрым словом можно добиться больше, чем просто добрым словом.
   Когда я выдала этот спич, Газ пару мгновений хлопал глазами, а потом заржал... как нарг... Да так заразительно, что к Вратам Надежды мы подходили, ухахатываясь, как ненормальные.
  
   - Вино пить будете? - неожиданно предложил Газзаивир, когда мы очутились на месте.
   - Не-е-е, - замотала головой, - Мне хватит, Шув и так "хватил лишка", подливая мне в сок фивта.
   - Ну как знаете, - откликнулся воин, берясь за поданный бурдюк и прикладываясь к нему прямо из горла.
   - А вам-то можно... на боевом посту? - запоздало спохватилась я.
   - А мы не пьём, а лечимся! - тут же отозвался острый на язык сержант, - От простуды!
   - Смотрите, не переусердствуйте с "лечением".
   - Никак не можно! - заверил меня гаар, подкручивая усы... сначала один, потом второй... которые стали топорщиться как у супермыша Рокфора, стоило тому почуять Сы-ы-ы-ырр!
   Или нет, я вспомнила этот жест... в фильме с Одри Хепберн... Как же он назывался?.. А-а-а... "Как украсть миллион"!.. Именно там ушлый охранник, стыривший бутылку вина, после каждого "подхода к снаряду" так же пытался "навести лоск"!
  
   Блин, не помню, о чём мы ещё говорили с Газом, но убедившись, что "граница на замке" и "враг не пройдёт"... Ну и что, что народ "выпимши" - там половина спит, половина несёт службу. Всего и делов - в случае чего сдвинуть рогатки и дождаться подкрепления. Что оно будет... в смысле - подкрепление... сержант ни минуты не сомневался: драдмарцы тоже на ногах, эллиены в пьянке не участвовали, а когда пробьют тревогу и наступит угроза жизни, тут и даже самый пьяный мигом протрезвеет.
   В эти заверения я особо не поверила, но Газзаивир стоял на своём: "мы привычные", а на улице действительно было холодно, со дня на день могли начаться заморозки...
   Как раз произошла смена караула. Спящих разбудили, и они, разминая мышцы и ёжась, пропустили по глотку, как сказал Газ, "для сугреву".
   Я уж сама подумывала, а не приобщиться ли, грешным делом, в этой Ореливорской традиции? Но вовремя вспомнив, что мне наверняка ещё и с Мирлиинарлином разговаривать... Вот же противный эльф, наверняка весь мозг выест!.. Но деваться некуда, на облюбованном мной наблюдательном пункте на "крепостной стене" оставались мои шлем и плащ.
   Можно было плюнуть на всё, и завалиться спать в домике, но тогда эта мысль показалась мне неправильной.
   "Лишь бы Мирл не слишком занудствовал"! - подумала, в несколько прыжков "вскарабкиваясь" на "стену".
  
   "Дядю" Мирлиинарлина я встретила, где ожидала, он как раз через амбразуру всматривался в ночную темень, пытаясь там что-то разглядеть. Повернувшись, смерил меня взглядом, потом принюхался, скорчил рожу... но ничего не сказал. Я даже удивилась... до того, что едва не запнулась о лежащие на полу доски, на которых кто-то, положив на них плащ, приготовил себе лежанку...
   - О-о, лежак?! Для меня?! Дядя, пожалуйста, помоги снять доспехи! - повернулась к нему спиной, быстро расстёгивая ремни на наручах, те, что сзади стягивали доспех, мне было не достать.
   Ошарашенный Мирл чисто машинально помог мне разоблачиться...
   - О-о, спасибо! Спасибо большое, дядя! Что бы я без тебя делала! - проворковала, скидывая наручи, а затем и остальную броню у изголовья, - Спасибо, дядя! Как же я тебя люблю! - подскочила и, приподнявшись на "ногах", чмокнула ошарашенного эльфа в щёку, а потом развернулась и, пока "родственник" не передумал, вильей метнулась к ложу.
   Миг, и сапоги летят на пол... Едва завернулась в собственный плащ и преклонила голову на какое-то подобие подушки, как тут же провалилась в тёмный омут сна.
  
   - Ола! Эй, Ола! Проснись! - кто-то немилосердно тряс меня за плечо.
   - А-а... чё?! - с превеликим трудом разлепила глаза.
   - Ола! Тревога! Да проснись же ты! - не унимался Мирлиинарлин.
   - Что?! Что случилась?! - рывком села на ложе, ещё толком не понимая, где нахожусь.
   Глаза кое-как привыкли к сумраку... Ах да, это же мой НП!
   - Дядя, а в чём дело-то? - спросила, натягивая один сапог, затем другой.
   - Не знаю, кто-то движется от реки, но ничего не видно.
   - Роверцы?! Разведка?! Диверсанты?!
   - Сама взгляни!
   Подскочила к амбразуре и встала на мыски... Блин! Когда же я, наконец, вырасту! Если б не "щупальца", фик бы дотянулась до нужной высоты! Того и гляди, пришлось бы всюду таскать с собой табуретку!
   Вгляделась в предрассветную мглу... Твою ж мать! Да тут ни зги не видно! Всё закрывала тянущаяся от воды плотная пелена тумана.
   Перешла в дайхон... Все демоны Бездны! Как было кругом серым-серо, так и осталось... Нет, какие-то контуры всё-таки проглядываются...
   Вот они! Кто-то действительно двигался со стороны реки... Но "искорки" держались вместе... единой группой... и были, как бы "размыты"... Под амулетами что ли идут?.. И тут от "пятна" отделилась одна "звёздочка", потом вторая... направляясь...
   Твою ж мать! Они же сейчас расчёты парлисетт будут резать!
   Ведь там мои солдаты! Я должна их спасти! Во что бы то ни стало!
   В следующий миг моя "душа", подхватив кинжалы, рванулась вперёд через амбразуру, не обращая внимания на падающее позади тело!
  
   Вообще-то, это я рванулся!
   И совсем позабыл о моём таком уязвимом нежном девичьем теле!
   Между прочим, оно моё тоже!
   Вот именно!
   Ладно, каюсь, грешен... перед тем, как выскочить из тела, ничерта о нём не подумал... Надо было куда-нибудь усадить свою "тушку"... или положить... Каюсь... Забыл... Два раза помню, на третий забываю... Привык, что меня страхует Иора, которой сейчас рядом не было...
   Интересно, как она там без нас?..
   Об этом позже... Ближе к делу!
   Подальше от тела!
  
   Выпрыгнув из "окна", лишь раз слегка оттолкнувшись от скалы, приземлился на каменистую почву, и ещё не коснувшись земли, выбросил обе "руки" вперёд, целя остриями кинжалов в силуэты "теней", напавших на обслугу парлисетт, и тут же бросился следом.
   Правого "подрубил" на редкость удачно, пронзив центр "души", тут же рубанул злодея крест-накрест, отчётливо видя, как тот корчится, распадаясь на части. А вот с левым роверцем вышел облом.
   То ли почуяв меня... судя по всему, этот гад был более опытным, чем его незадачливый напарник... вражина... успевший зарезать троих парней из обслуги камнемёта, и едва не укокошивший четвёртого... как-то смог извернуться и отразить удар. Хуже того, мне отсекли держащую кинжал "руку", а через мгновение в мой левый бок вонзился светлый кинжал... Ещё два таких же были "на подходе", в том числе и мой, захваченный врагами... Я запоздало понял, что их двое...
   Да похрен!
  
   Тут надо кое-что прояснить... Как уже говорил, я обычно сражаюсь... в правой "руке" клинок Света, в левой - Тьмы... Левой отбиваю удар, на миг "парализуя" светлого противника, правой "дорезаю"... Как правило... Но не в этот раз, когда схватил кинжалы не глядя. Поэтому получилось всё наоборот: в левой - Свет, в правой - Тьма... Может, оно и к лучшему, потому что я успешно отбил тёмным клинком летящие ко мне светлые и обратным ходом отсёк "руку", вонзившую мне в бок кинжал.
   Все демоны Бездны! Потом я вырвал торчавшую в теле дрянь... Её попытались перехватить... Я тоже стремился отобрать вражеские клинки... или хотя бы блокировать удары... Непременно вернуть подарок владыки... Заодно пустил в ход доставшийся боевой трофей...
   Клинки мелькали то там, то сям... За ними невозможно было уследить... Схватка превратилась в какую-то сумасшедшую пляску зачарованного оружия, выписывающих демонические узоры, каждый из которых грозил смертью.
   Неожиданно выяснилось, что моих противников уже не двое, а трое... не считая поверженного в самом начале схватки... и "на подходе" ещё двое, пока не вступивших в битву.
  
   Ну как тут не вспомнить строчки незабвенного Владимира Высоцкого:
   И как-то в осень, и как-то в осень
   Иду с дружком, гляжу - стоят,
   Они стояли молча в ряд,
   Они стояли молча в ряд -
   Их было восемь.
  
   Со мною - нож,
   решил я: что ж,
   Меня так просто не возьмёшь,
   Держитесь, гады! Держитесь, гады!
   К чему задаром пропадать?
   Ударил первым я тогда,
   Ударил первым я тогда -
   Так было надо...
   - дальше не помню... Да и пофиг! Окажись этих тварей столько, сколько в песне, и вспоминать бы о ней уже было некому!
   А так... Подумаешь, фигня какая! Всего шестеро на меня одного!
   Вот только не подстрели Мирлиинарлин... Или кто там был рядом с ним из эллиенов?.. парочку тёмных... Да-да, я не оговорился, двое, стоявшие в резерве, были тёмными и кинжалы у них были напитаны Тьмой...
   Пусть кто-нибудь объяснит мне, как это возможно в Империи, которая считает себя лучом Света в царстве Тьмы! Полный пи... пипец!
   Нет, я-то конечно понимаю... Каждое лыко в строку. Раз тёмных "видящих" не перековать и не переделать, так не убивать же! Пусть лучше послужат Империи... Да возвеличится Ровер, да сгинут наши имена!
   В общем, пусть воюют не за страх, а за совесть! Хотя страх, наверное, тоже играет не последнюю роль... Главное, пусть сражаются за того, за кого надо!
  
   Вот и эти пытались, пока их не подстрелили.
   Очень удачно получилось... Я как раз расправился со своими противниками... Как? Убей меня, не помню! Помню кинжалы, кинжалы, кинжалы... смертоносные лезвия там - смертоносные - тут... нападаю-отбиваю, отбиваю-нападаю... В этой круговерти забудешь, где чей клинок, и сам себе того и гляди "руку"-"ногу" отрежешь!
   К счастью, обошлось!
   Наша взяла! Но радость была недолгой.
   Из "проткнутой" в нескольких местах моей несчастной "души" жизненная сила вытекала, как воздух из проколотого футбольного мяча! Пусть не слишком быстро, но неумолимо...
   Ещё не добив окончательно последнего "гаврика", понял, что если срочно не вернусь обратно в тело, возвращаться уже будет некому! Только и успел, что подхватить трофеи - клинки Света и Тьмы... и "сороконожкой", "сороконожкой" на скалу и в "нору"...
   Последние воспоминания... уже знакомая амбразура... шарахнувшиеся в сторону люди... и, видимо, не только люди... звон падавшего на камни железа... Кинжалы?.. Пофиг я отрубился!
   Это я отрубилась!
   Всё равно пофиг!!
  
   Следующее моё пробуждение было ещё хуже предыдущего.
   Я сперва даже не мог понять... Кто я? Где я?.. Иде я нахожусь?!
   Всё тело болело... Голова просто раскалывалась!
   Добейте меня, чтоб не мучиться! Почему я не умер вчера?.. Не умерла?
   Все демоны Бездны! Вот так и "засыпаются" всякие там радистки Кэт, будучи в неадеквате... На ровном месте!.. Ну или почти... Пить надо было меньше!
   Хотя стоп! Причём тут пьянка?! Я же дралась с хреновой тучей имперцев... И при том "видящих"! И как они только меня на ленточки не порезали?!
   От осознания этого факта меня тут же затрясло не по-детски! А может, это какой-то магический откат... или что там бывает у местных одарённых?!
   Ладно, пофиг! С этим можно разобраться позже!
   Сейчас меня волновали другие проблемы... Левая рука не поднимается и вообще не работает! Висит плетью! Правая шевелится, но стоит только её согнуть, мозг тут же пронизывает жуткая боль!.. Кстати, голова тоже пострадала - сзади на затылке большущая шишка. Твою ж мать!
   Я что, в мясорубку попала?!
   С какого х... хрена я не подумала о том, чтоб аккуратно положить свою бренную тушку хоть куда-нибудь?!
   Вот именно, что ни с какого!
   Тогда неча на зеркало пенять, коли рожа крива!
  
   Я попыталась сесть... Неудачно!.. Ещё раз... Только на третий с помощью "рук", которые тоже здорово ослабли, мне удалось удержаться в сидячем положении.
   Что же за хрень такая?! В чём дело?! Взглянула на себя в дайхоне, и чуть в обморок не упала! Из обрубка левой "руки"... хотя реальная была на месте... из меня тоненькой струйкой... хорошо, что не ручьём... вытекала жизненная сила! Оттого и слабость... и, видимо, сбой в управлении "руками"-"ногами"!
   Демоны Бездны! Мало того, все волосы грязные... Наверное, когда упала на пол, испачкалась... Теперь и вся кровать извазюкана... и наволочка, и простыни... Одежда вон валяется... прямо на полу...
   А кто меня принёс домой и раздел? Вернее, оставил в одной рубахе... тоже грязной! Хоть бы волосы протёрли! Ёкарный их бабай!
  
   Вставала с кровати целую вечность... Даже не помню, со скольких попыток... Наконец "ноги" перестали разъезжаться...
   Кстати, куда я собралась... А-а-а, в туалет... А где все?.. Не-е, ну и какого... Принесли, бросили... Никому и дела нет!
   Бл@дь! Ещё и дверь не открывается! Закрыта, что ли, на ключ?! И как открыть?
   Мне что тут теперь уссыкаться что ли?!
   От злости на себя, на свою немощь, на бестолковое окружение, на весь Белый Свет так саданула "ногой" в дверь, что весь дом, казалось, вздрогнул!
   И какого хрена?! Вовсе не ожидала такого эффекта!
  
   Дверь неожиданно распахнулась:
   - Ола?! Ты уже встала?!
   - И тебе не хворать, Кира.
   - Как самочувствие? - ухмыльнулась женщина.
   Не поняла, это она что меня сейчас подколола? Нашла время... дура!
   Погоди! Она что, думает, что мне так хреново с похмелья?!
   Женщина проскочила мимо меня в дом, зашуршала в шкафу, что-то схватила и попыталась выскочить на улицу, но я загородила ей дорогу.
   - Кира, мне надо помыться.
   - Так в чём же дело? Скажи Нире, а у меня дежурство, - попыталась она меня обойти, но я вновь преградила дорогу.
   - Дежурство подождёт!
   - Там раненые!
   - Я тоже... раненая!.. Туэра Кирриаль, мне вас что... уговаривать?!
   Никогда раньше я с ней так не разговаривала. Женщина застыла, хлопая глазами.
   - Распорядитесь насчёт помывки, а я пока... прогуляюсь, - надеюсь, сил дочапать до туалета у меня хватит.
  
   Как уже говорила "транзитный" лагерь непрерывно расширялся день ото дня... народ постоянно прибывал, не успевая рассасываться по новым местам проживания... К тому же этот гражданский "гуляй-город" постепенно слился с раскинувшимся рядом военным без какого-либо разделения и различий... Не-е, может они и были, но как-то особо не бросались в глаза... По крайней мере мне...
   Образовавшееся единое "человечье общежитие" понемногу обустраивался... Появились "удобства во дворе", которые из-за роста "народонаселения" уже который раз переносились и перестраивались.
   "Госпиталь" расширили ещё на один "корпус", рядом с которым выросли женский туалет и баня. Чистота - залог здоровья, но не с солдатами же санитаркам мыться!
   Вот я и направилась в указанном направлении...
   "Да уж... - подумала, с трудом передвигая ноги, - Раньше скакала зайчиком, а сейчас еле ползу черепахой Тортиллой".
  
   Но ничего, всё когда-нибудь заканчивается, закончился и этот мой бренный путь.
   Припёрлась в баню, а там никого. Ну ёпэрэсэтэ!
   Хорошо, хоть тепло... Наверно, недавно кто-то мылся... А то вообще швах!
   Я из дома выскочила налегке - только рубашка и плащ... Ну и ещё сапоги... Как же без них?!
   Всё, кроме обуви, явно нуждалось в стирке... В том числе и я... А где долбанные мойщицы?
   "Чёрт бы их всех побрал!" - ругнулась в сердцах.
   Итак на улице продрогла, пока шкандыбала в помывочную, так ещё и тут никак не могла согреться... Помещение постепенно остывало.
   Поплотнее закуталась в плащ и, кажется, задремала.
  
   - А-а?! - очнулась, когда меня осторожно потрясли за плечо, потом сильнее, - Эй, ты хто?! - хрипло прокаркала, удивлённо уставившись на совсем незнакомую взлохмаченную девчонку, которую саму не мешало бы искупать.
   - Я... это...
   - Что-о?! - и уточнила, получив невнятный ответ, - Иора?!
   - Нет, Миора... или Мьора - мне показалось, что имя прозвучало именно так.
   - И чё ты тут делаешь?
   - Меня прислали.
   - Кто? Для чего? Мне что, каждое слово из тебя клещами тянуть?!
   Тут Миора... будем называть её так... наконец "раскололась". Прислала её "госпожа из лечебницы"... видимо Кира... А самой что западло помочь мне помыться, или хотя бы Ниру прислать! Совсем распустились... дворянки!
   - Ладно, вода горячая есть?!
   - Я не знаю.
   - "Не зна-аю"... Так посмотри! В какой деревне вас таких понабрали!
  
   В общем, понукаемая мной в хвост и гриву, девчонка кое-как разобралась, сколько горячей воды, сколько холодной, сколько есть, сколько ещё надо добавить... Фик его знает, хватит ли на мою "гриву" или не хватит? А то потом будешь бегать туда-сюда вся намыленная, как в какой-нибудь дурацкой комедии!
   Короче, как ни считай, полкотла уже изрядно остывшей горячей воды мне показалось мало. К тому же надо ещё холодной...
   Раньше как-то этим не заморачивалась. Баня была общей... построенной для солдат... да и гражданские туда ходили. Мужчины и женщины мылись отдельно. Хотя... может и семьями... Как-то не вникала в эти подробности.
   Ну и я пару-тройку раз заскакивала туда с Кирой и Нирой уже на всё готовое. Так что кто тут чем заведует и к кому сейчас идти, не имела не малейшего представления.
   Вот засада!
   К счастью, немного "попытав" Миору... не физически, а морально, что стоило мне пары седых волос... а может и больше, потому что с этим недоразумением нужно было разговаривать... Как там у известного писателя?.. "Хорошенько накушавшись гороху"...
   В результате выяснила, что банно-прачечными делами: наколоть дров, натаскать воды... не знаю, что там ещё... ведает некий дядька Похром...
   - Ну так сходи к этому Пахому...
   - Похрому!
   - Один хрен! И скажи...
   - Он меня не послушает!
   - Все демоны Бездны! Прекрати перебивать! - девчонка вся сжалась, будто в ожидании удара, - Значит говоришь: "не послушает"?.. - уже спокойнее задумчиво протянула я.
   А ведь действительно... с чего ему верить на слово какой-то пигалице...
   - Ладно, пошли к этому вашему Похрому вместе!.. Только помоги надеть сапоги!
   Блин, я их уже успела скинуть.
   - Показывай дорогу! - притопнув каблуком, потом другим, решительно заявила девчонке.
  
   Сказано - сделано, нужного нам Пахома... или как его там... мы нашли довольно быстро... Н-да-а... Что можно сказать о дальнейшем... не ругаясь матом? Даже не знаю...
   В общем, опуская знаки препинания и всякие там предлоги... Короче, хозяева поинтересовались что мы за ... и какого ... сюда припёрлись... А я им ответила, что с ними в корне несогласна... Ну да, как мужик, которому на ногу уронили чугунную батарею... Как-то так...
   В результате старый х... хренман получил "кулаком" в "торец" с правой, а резво вскочивший из-за стола его молодой напарник под дых с левой.
   Ну правильно... Люди заняты делом в разгар рабочего дня - пьют вино... Как там... "Если водка мешает работе, то нафиг эту работу!"... а тут какие-то малолетние дуры с претензиями... Тут кто хошь возмутится! Вот и они тоже... повозмущались... Но недолго! Я их быстро "угомонила".
   - Эй, ты что творишь?! - раздалось сзади.
   Оборачиваюсь... О-оба-на, на угол шоу! Ещё один "клиент"!.. Тоже молодой, да ранний.
   Шагу к нему сделать не успела, как тот дрожащей рукой стал шарить на поясе, видимо ища нож.
   - Не подходи! Убью!
   - Кого эт ты собрался убивать?
   - Её! - схватил он за шею девчонку, другой рукой выхватывая оружие.
   Ну-у... Мы так не договаривались!
   "Кулак" бьёт злодея в лоб, тот летит в одну сторону, его нож - в другую.
   На ногах остаётся лишь застывшая столбом Миора, ошарашено пялящаяся на меня квадратными глазами.
   - Рот закрой, - бросаю ей, - а то крамл влетит!
  
   Блин! Боевой задор сходит на нет... Что-то мне хреново...
   Тут вроде где-то было вино? Тянусь к стоящему на столе кувшину... Правый локоть простреливает жуткой болью...
   Твою ж мать! Бл@дь! Как больно!
   Едва не роняю сосуд, царапаю палец о скол... М-мать!
   Но нет худа без добра... Моя новая знакомая с благоговейным ужасом смотрит, как я осторожно, чтобы не облиться, припадаю к "парящей" в воздухе ёмкости.
   А вино так нич-чё... полусладкое... или полусухое...
   - Чё встала! - оторвавшись, встряхиваю девчонку, - Возьми ковш и вылей на голову этим... засранцам!
   Будто очнувшись ото сна, Мия... Так и буду её называть!.. черпает из стоявшей рядом бадьи полную посудину, обрушивая её всю на энергично шевелящегося на полу, пытаясь подняться, что-то мычащего Порхома... Тот, тряся головой, фыркая и отплёвываясь, вновь падает на пол.
   - Половины было б вполне достаточно, - комментирую развернувшееся действо.
   Девица тут же черпает полковша, выплёскивая его на голову молодому.
   - И этого не забудь! - указываю на того, что на улице.
   Миору не надо долго упрашивать, она так и лётает... Сзади тоже слышится матерная брань.
   Пинаю "ногами" по очереди имеющийся "контингент", понуждая его к "эффективной производственной деятельности", ощущая себя при этом прям-таки "креативным менеджером"... Ох, нелёгкая это работа...
   - Хорош разлёживаться! Живо встали! Вёдра схватили, воды натаскали! - раздавала я руководящие указания, подкрепляя их пинками.
   Понукаемый таким образом "личный состав" пришёл в движение... Не то чтоб "мухой метнулся", но вёдра схватил и похромал в нужном направлении... Только дядька Похром попытался заерепениться на моё а ты какого ... такой-сякой... разэтакий:
   - Ведра всего два.
   - Тогда дров наколи, чтоб воду нагреть! Мне что вас работой загрузить, чтоб на месяц вперёд ни минуты свободной не было?! Так я смогу! Распустились тут без твёрдой руки!
   Старый х... хрен тут же проникся, осознал, насколько неправ... или сделал вид... и энергично "зашуршал" по хозяйству, создавая вид "кипучей трудовой деятельности".
   А там и "подранки" с водой от колодца приковыляли.
   Вода в котле быстро "пошла пузырьками", я приказала добавить холодной и послала водоносов на вторую ходку... Запас карман не тянет.
   Выполнив поручение парни под шумок "испарились", а я впала в какое-то непонятное состояние. Былой задор улетучился, и на смену ему пришла... Наверное апатия, так правильнее будет назвать.
   Сидела завернувшись в плащ как сомнамбула... Ни делать что либо, ни говорить, ни даже думать... Ничего не хотелось.
  
   Через какое-то время, воды и дров натаскали, котёл нагрелся и мы ни шатко ни валко приступили к помывке... Причём, почти всё приходилось делать мне самой... Метить своей кровью банно-прачечный инвентарь и с его помощью споласкивать кипятком, доливать, отливать, переливать... добавлять... В общем ни минуты покоя... Участие же Миоры ограничивалось в основном стоянием столбом с приоткрытым ртом, да хлопаньем глазами.
   Наверное, со стороны это действо смотрелось забавно, а вот мне было как-то не до веселья. Подобное "колдовство" забирало все силы, которых и так было кот наплакал.
   Ещё Мия эта...
   - Что стоишь, помоги вымыть голову!
   - А вы? Сами?
   Блин! Ну что за дурища!
   - Твою ж мать! - не выдержала я, - Да если б я могла сама, неужто бы тебя просила! Бестолковка несчастная!
   Блин! Ёкарный бабай! Левая рука вообще не шевелится, правая - едва-едва сгибается, отдавая дикой болью! Нет, ну теоретически можно помыться "волшебными конечностями"... возможно и получилось бы... Но что, если потом от воды ещё и они "отвалятся"... Это ж будет полный п... трындец!
   Кое-как с руганью и понуканием мою голову, а потом и тело всё-таки помыли. Но к концу этой грёбаной процедуры я так умаялась, что вообще ничего не соображала... Всё как в пелене тумана...
   Последние воспоминания: как я, сидя в лохани, окончательно отрубившись, медленно сползаю... и, как в каком-то триллере, с головой ухожу под волу... К счастью, вовремя очухавшись, судорожно выныриваю, отплёвываясь... до конца не понимая, наяву это было или во сне...
   Наверное, всё-таки наяву, потому что прибежал дядя, другие эльфы... Меня вытащили из "ванной", замотали в какие-то тряпки и унесли в избушку, где я снова отрубилась.
  
   Потом мне приснился сон... рядом с кроватью сидела сестра... Эйва:
   - Привет, - произнесла она своим мелодичным голосом, - Как самочувствие?
   - Если честно, то хреново, - врать сестре даже во сне не хотелось, - Но я переживу. Первый раз что ли?! Жизнь - это боль!
   - Мой стойкий железный солдатик, - погладила она меня по голове.
   Блин! Хорошо то как... Даже просыпаться не хочется! Так бы спала и спала. А то проснёшься, а сестры нет... Растаяла, как сон, как утренний туман... И станет мне опять грустно и одиноко...
   - Не переживай, Ола, никуда я таять не собираюсь, - коснувшись моей щеки, засмеялась Эйвииллиэль... будто серебряные колокольчики зазвенели.
   Блин! Какая ж она всё-таки красивая... Поневоле позавидуешь Чаакрамендрану... Была б на его месте, давно женилась бы!
   - А если папа будет против?
   - А я бы его не спрашивала!
   - Тогда мне повезло, сестрёнка, что ты - не мой потенциальный жених!
   - Ха! Ты даже не представляешь, насколько!
   - И что б ты со мной сделала, о коварная умыкательница невест!
   - Схватила б в охапку, закинула на плечо, вскочила на скакуна... Только б меня и видели!
   - Какая ж ты у меня решительная и отчаянно-смелая, сестрица!
   В ответ я лишь мысленно кивнула... Да, я такая!
   - И куда б ты меня увезла, если не секрет? - поинтересовалась Эйва.
   - Ясное дело куда! В своё королевство!
   - Королевство?
   - Конечно! Я ж, вроде как, - принц!
   - Принц? - в совершенно натуральном недоумении переспросила призрачная сестрёнка.
   - Естественно! Кто ж ещё может жениться на самой красивой девушке мира Аврэд?! Да что там Аврэд... Всей вселенной!
   - Скажешь тоже, - и опять серебристые переливы смеха.
   Сестра скромно потупила взор, но я же вижу, что мои слова ей были приятны.
   Можно не сомневаться, что на любом земном конкурсе красоты ей не было бы равных...
   Да-а... Какой же красивый сон... Уа-а-а... зевнула я, потянувшись... и тут же вскочила, усевшись на постели, ошарашено хлопая глазами...
   - Так это что?! Не сон?!
   Ответом мне был новый взрыв смеха, ещё более весёлый и громкий:
   - Оказывается вот какие задушевные тайны можно выведать у моей скрытной сестрёнки, пока та думает, что спит!
   "Эх, милая, - подумалось мне, - Да разве ж это тайны? О настоящих моих секретах ты, зайка, даже помыслить не можешь!"
   Но вслух озвучила иное:
   - Погоди, Эйва, а как так получилось, что ты сюда приехала... И главное - на чём. Неужто Иора смогла экипаж отремонтировать, и вы тряслись в нём всю дорогу?
   - Хм-м... А то, что мне захотелось взглянуть на свою непутёвую сестру... такую отчаянную и такую воинственную... по-твоему не повод? Может я соскучилась? А что до транспорта... вот ни за что не догадаешься...
   - Да ладно тебе, Эйв, - довольно бесцеремонно перебила я эту тираду, - Если не по суше, то по морю. Ну не по воздуху же вы летели! А чё ты так удивлённо на меня уставилась? Неужели по небу?
   - Нет, - замотала головой сестра, - Я просто удивлена, как тебе это только в голову пришло?
   - А что тут такого, птицы же летают.
   - Но у них есть крылья!
   - Крылья можно сделать. Главное - подходящий материал!
   - О, Ола, только не говори, что ты ещё и этим собралась заняться! Мы с папой и так места себе не находим!
   - Эйв, ну не переживай ты так, - попыталась, успокоить действительно ставшего мне родным и близким человека... вернее эллиена... эллиену,.. - У меня земных дел невпроворот... Куда там до заоблачных высей! Ты лучше расскажи, как добралась, ведь на море уже сезон штормов!
   - А нам повезло! Этот твой Раир...
   - О боги... эллиенские и человечьи! И все демоны Бездны! - добавила в сердцах, - Только не говори, что отвалила этому проходимцу за провоз мешок золота! С него станется!
   - Мешок нет, но свой золотой он честно заработал. Домчал "с ветерком"... всего за два дня... с половиной... Ещё и на обратном пути кого-то прихватил...
   - Ах он, шуга морская! Вот гад! Кривую каракатицу ему в глотку!
   - Ну ты, Ол, даёшь! - удивлённо распахнула глаза сестра, - Ругаешься, как заправский давг!
   - Эх, если бы... Так погоди, Эйв, значит, Иора с тобой?
   - Не-е-ет, - помотала головой сестра, - ты же знаешь, как она переносит морские прогулки. Той вашей ей до конца жизни хватит!
   - Да-а, - вздохнула я, - Жа-алко.
   - Она для тебя так много значит?
   - С некоторого времени я поняла, что да.
   - То есть, отсутствие служанки тебя печалит больше, чем радует приезд сестры? Вот уж не ожидала!
   Блин! Вот же ж женщины. Я перед ней, можно сказать, душу раскрываю, а она ревнует на пустом месте.
   - Эйва, как тебе не стыдно!
   - Мне стыдно?!
   - Ну не мне же!
   Сестра ошарашено уставилась на меня. Всё-таки лучшая оборона - это нападение!
   И кстати, с удивлённо распахнутыми глазами она ещё красивее... Глаз не оторвать... Как мужчина вам говорю... Ну и как женщина.
  
   - Ты извини меня, Эйв, - пошла на попятное, чтобы сгладить неловкую ситуацию... А то нападение нападением, но это ж, всё-таки сестра, - Тут такое дело... Видишь, руку разбила, - показала пострадавшую конечность. Распухший локоть действительно имел вид самый страхолюдный... Ну и пожаловалась на судьбу, на врагов, на союзников... ну и на дядю Мирлиинарлина... как же без него.
   - О боги! Он тебе чем не угодил?!
   "Кроме вредного характера?" - едва не произнесла вслух, но вовремя сдержалась. Всё-таки ругать ближайших родственников... как бы ты к ним не относилась... у эллиенов - моветон!
   - Нет, в принципе он не виноват... мне самой надо было подумать... Понимаешь, - сбивчиво принялась объяснять, - я привыкла, что со мной рядом всегда кто-то есть. Раньше - Гэва, Эна, потом - Иора. Всегда было кому подхватить падающее тело... Нет, обычно я помню, что сперва надо сесть или лечь... Но в этот раз, когда "выскочила", я просто обо всём забыла... Оттого и шлёпнулась со всего маху на каменный пол... Дядя, хоть и был рядом, просто не догадался меня поймать... Надо было сразу взять кого-то вместо Иоры!
   - Вот же!.. Ола, дай сюда руку! - Эйва порывисто схватила меня за пострадавшую конечность, моя и без того криво сидевшая тушка покачнулась, и я едва не шлёпнулась на кровать... Хорошо, что не на пол! Левая рука-то совсем "не контачит"... тем более, что я всё время об этом забываю, норовя пустить это уныло висящее недоразумение в ход.
   - Осторожно, не роняй меня!
   - Что со второй рукой! - меня бесцеремонно принялись ощупывать, я не возражала... тем более, что чувствительности в "отгрызаной" лапке почти не было.
   - Никаких видимых повреждений нет! - через какое-то время вынесла свой "вердикт" сестрёнка.
   - Ты не понимаешь, - попыталась ей втолковать, - Они не снаружи, они внутри!
   - Но я же всё тщательно прощупала...
   - О боги! Эйва, я не о том!
   И тут у меня будто плотину прорвало... Я говорила и говорила... и не могла выговориться... путано, сбивчиво... сквозь слёзы... Потом они вообще хлынули потоком... а я рыдала и рыдала, с трудом пытаясь хоть что-то выдавить внятно... Получалось откровенно плохо... Но всё равно по мере повествования глаза Эйвииллиэль распахивались всё шире и шире, пока совсем не превратились в блюдца! Но я этого уже не видела, потому что мои глаза окончательно застлала пелена слез, которые я просто не успевала смахивать.