Глава 1


   - Ску-у-чно!


   - Ну, вы даете! От ваших выходок, вот уже месяц, вся столица Империи на ушах стоит! - воскликнул я, услышав ответ Даши на мой вопрос.


   Вопрос, в принципе, был дежурный. Я вернулся из города и застал близняшек в унынии.
       Они сидели за столом и лениво ковырялись в тарелках. Благо - время обеда. Причем, на столе стояло довольно много всякой снеди - и не абы какой.


   Не ожидая подвоха, я на автомате спросил:


   - Что за похоронная команда? Чего грустим?


   На что получил, в унисон, это самое "ску-у-чно".


   - Да, ладно. Никого мы на уши не ставили, а то, что мы такие красивые и неповторимые, так это врожденное, - надув губки, проговорила Даша.


   - Как же, как же... Вы как начали безобразничать с приема у Императора, так, до сих пор, никак не успокоитесь, - притворно-назидательным тоном ответил я.


   - А что такого?!. Вы же сами нам сказали, что протокола можно не придерживаться, - вступила в диалог Ксения.


   - Не спорю. Сказал, но кто же мог подумать, что вы не только протокола не будите придерживаться, но и здравого смысла, в том числе. Каюсь, зная вас, на тот момент, я, честно говоря, ляпнул вам сие, не подумав. Предполагалось, что вам не требуется строго придерживаться дресс-кода, принятого на данном мероприятии для дам.  Но аккуратность в одежде как бы предполагалась. А вы что утворили?..  - для усиления выразительности, на последнем предложении, я подбросил руки вверх, в картинном жесте.


   - Ну, вы же сами сказали, что Императору понравилось смотреть на "морды лица" своих придворных, когда те увидели нас, - парировала Даша.


   - Это-то нас и спасло. Иначе выслали бы - как пить дать! - воскликнул я, продолжая изображать раздражение (в которое никто не поверил).


   - Это навряд ли, сами же говорили, что с нами будут носиться, как с писаной торбой, - не выразив ни тени беспокойства, ответила Ксения. Потянулась и добавила: - Тем более, ничего особенного-то и не было.


   - Да уж, не было... Одна - явилась в драной юбке - причем, по столичным меркам, до неприличия короткой, - начал я перечислять прегрешения близняшек на императорском приеме.


   - Зато как классно сапожки смотрелись! -   тут же встряла  Даша. - Недаром сейчас они тут "писк моды".


   - Вторая - вообще, в штанах! - продолжил я, не отвлекаясь на ее реплику. - Здесь-то - и на улице дамы не очень-то в брючных костюмах щеголяют, тем более, на приеме у Императора. А прически?.. Вот, Даш - кто тебя надоумил побриться налысо?! Я не говорю, что некрасиво, мне даже понравилось, но это - вообще, присутствующих дам чуть до обморока не довело.


   - Ну-у... не знаю. Как само собой получилось. Захотелось немного похулиганить, а то все тут строят из себя пупы земли, - изобразив презрение, пробормотала в ответ Даша.


   - А ты, Ксюша?.. Где ты, вообще, видела такое, что ты устроила себе на голове. Мало того, что это было похоже на взрыв на макаронной фабрике, так и, к тому же, макаронины... разноцветными оказались! - я чуть не рассмеялся, вспомнив свои эмоции, когда впервые увидел праздничную прическу  Ксении.


   - Так, красиво же получилось! - гордо воскликнула она.


   - Еще как! Я вот тут, пару раз,  на улицах встречал "чуды-юды". Одна сторона головы - налысо обрита, а вторая - с разноцветными сосульками, торчащими куда попало, - поделился я своим наблюдением реакции здешних модников на скандальную выходку близняшек.


   - А мы виноваты, что они выбрать не могут?! - возмущенно воскликнула Даша. -  И еще эти дядьки, все время, пристают! Чего только не выдумывают, чтобы познакомиться. Хотя набор приемчиков у них, все же, ограничен, а с фантазией туговато, - в этом плане, явная напряженка. И все пытаются нас расколоть на то, чего нет, - добавила она.


   - Во-во! Так и щемятся! Одного отошьем - как, тут же, другой нарисовывается. Мы уже выдали на-гора почти все ваши заготовленные "оговорки" про параллельные миры. Но больно уж активно они этим интересуются. Скоро повторяться начнем, - с беспокойством, поддержала сестру Ксения. - Может того?..


   - В смысле?.. - не понял я.


   - Типа, слиняем отсюда. Лично меня - их "Зоопарк" заинтересовал, - явно предвкушая новое приключение, объяснила Ксения.


   - Это у вас, наверное, адреналиновый голод по нашей действительности. Если вспомнить выкрутасы нашей земной жизни - то тут, действительно, скучно, -  в конце концов, согласился я с близняшками.


   - Я-то думала, как будет круто в шпионов поиграть, а на деле - тягомотина какая-то, - выразила свое недовольство сложившейся ситуацией Даша.


   - Скорее всего, боятся спугнуть, да и возможностей не знают. Вот - и осторожничают. Лично я - все меня интересующее уже выяснил, - резюмировал я.


   - Так что?.. Линяем? - воодушевилась Ксения.


   - Только не прямо сейчас, - охладил я ее энтузиазм. - Кое-что нужно подготовить...


   ***


   Начальник департамента слежения Имперской службы безопасности, взглядом, обещающим многие неприятности, осмотрел своих подчиненных и тихим голосом спросил:


   - Я что-то не понял? Разъясните мне, что значит "исчезли"?


   Все знали, если он начинает говорить таким тоном - жди беды.


   Переборов нерешительность, командир группы наблюдения начал докладывать:


   - Четыре дня назад, после ужина, они, втроем, вышли из дома, сели в кар и поехали... по злачным местам. Сначала в столице тусовались, потом двинулись в сторону побережья. Скорее всего, имея в виду, как место назначения - имперский курорт "Рилли". По пути, заехали в несколько городов. Кар не меняли. Жили в гостиницах. До самого последнего момента - мы их четко фиксировали.  


   Здесь я отвлекусь. Фиксировали они не нас, а наши электронные фантомы и ментальные слепки. Мы с Искином скомпилировали ряд роликов, которые он последовательно подгружал в видеоследящие системы заведений, в которых мы, якобы, появлялись. Там же, скидывал ментальные слепки на нескольких "свидетелей". Так что - "след" был качественный.


   В данный момент, это было уже несложно. Гораздо сложнее было протащить сюда исходный код  "Машины". Это удалось сделать, вплетя его в развлекательную коллекцию близняшек. Компьютерные игрушки, фильмы, клипы, аудиокниги и тому подобное помогло вполне хорошо его прикопать. 


   В первую же неделю пребывания, Искин сделал сборку и запустил исходный код "Машины" в здешнюю сеть. А через неделю - мы стали свидетелями возникновения еще одного искусственного интеллекта, сравнимого с интеллектом человека.


   Как объяснил Искин, здешние скорости коммуникаций дали возможность почти мгновенного обмена информацией между блоками кода, разместившимися в тысячах здешних дата-центров, а объемы вычислительных мощностей позволили исходному коду "Машины" создать сотни миллиардов связей.


   Так что, на данный момент, сеть нескольких центральных планетарных системах Империи обзавелась разумом. На выполнении сетевых функций это не повлияло. Уж что-что, а хорошо маскироваться "Машина" научилась еще на Земле.


   Первое время, общение Искина с новоиспеченной "Машиной" очень напоминало общение родителя и ребенка. Как мне потом рассказал Искин - вопросов "что?", "где?", "когда?", "почему?" и тому подобных было не меньше, а может и больше, чем у человеческого ребенка.


   Но взросление прошло быстро, и сейчас они общаются на равных, часто подключая в процесс и меня. Особенно, если возникают вопросы социально-этической направленности. 


   Что интересно, но в поведении этой новой искусственной личности я не наблюдаю никаких намеков на замашки SkyNET. Скорее, она похожа на Джейн из "Игры Эндера". Получилась вполне коммуникабельная и любопытная особа.


   Для удовлетворения своего любопытства, она создала в сети несколько блогов от фантомных личностей, через которых и общается со здешним обществом. Между прочим, некоторые из этих личностей уже пользуются успехом.


   Так вот - на четвертый день, прокатившись по нескольким городам Империи, наши фантомные личности сели в кар - и пропали...


   Перед самой пропажей, была проведена отвлекающая операция с эмиссаром "Зоопарка", получившим задание от одного из самых богатых его олигархов. Что тот себе надумал - не знаю. Но наивно решил, что мы обязательно должны пополнить его коллекцию диковинок.


   "Машина" о предполагаемом силовом захвате сообщила сразу же, как только данная информация прошла по здешнему даркнету. Это было нам очень на руку.


   На самом деле, мы, уже пятый день, находились на борту лайнера, направлявшегося в административный центр "Зоопарка".


   Бортовая инфосеть, стараниями Искина, в статистику и отчеты нас не включала, хотя питание и прочие нужности в каюту поставлялись исправно. Погруженные и закаченные на борт излишки всего требуемого тоже не были зафиксированы, как и не была зафиксирована их отгрузка со складов и служб космопорта. И так - по всей хозяйственно-административной цепочке, до коррекции количества высеянных семян, веса полученных туш, объема кислорода, в свое время полученного на соответствующем производстве... и так далее, и тому подобное.


   По лайнеру, к сожалению, погулять не случилось. Весь перелет довелось просидеть в каюте безвылазно. Некомфортно, конечно, но для поддержания легенды - пришлось потерпеть. Сегодня прибываем.


   По традиции двойных стандартов, свойственных любой государственности по отношению к даже к мало-мальской оппозиции, столицу этой системы, "столицей" не называли. Она скромно числилась как административный центр. Но продолжим...


   - Кар отследить не удалось... - командир группы наблюдения виновато потупился. - Понадеялись на "маячок" и сразу "на хвост" не садились. Через три часа - "маячок" замолчал. Это произошло в тот момент, когда они въехали на территорию Рилли. Когда я доложил об этом техническим службам, те очень возбудились. По их понятиям, такого не могло быть потому, что такого (типа, "маячки" снять, заглушить или уничтожить) невозможно - в принципе.


   До сих пор, никто из троицы нигде не объявился. Сегодня утром - кар нашелся... в соседнем городе. Сейчас его потрошат в техническом отделе. Сказать, что они там озадачены и сильно озабочены, - ни сказать ничего. Их главный специалист - мало, что по потолку не бегает.


   - Не отвлекайся! Их проблемы - это их проблемы. Нам своих, сейчас, предостаточно. Что предпринято для определения места нахождения этой троицы? - начальник департамента вернул разговор в старое русло.


   - На все системы слежения выслана контрольная информация, все полицейские участки получили их видеообразы, но пока тихо, - доложил командир группы.


   -  Сенсон, ты же прекрасно понимаешь... - начал начальник департамента, но был прерван ожившим коммуникатором:


   - Господин начальник, пришло два срочных сообщения. Оба - относительно разыскиваемых. Разрешите доложить?


   - Да. Докладывай, - не закончив начатое предложение, приказал начальник департамента.


   - Первое. Комиссариат Рилли докладывает о поимке группы боевиков из "Зоопарка" во главе с эмиссаром. Пойманы, в связи с абсолютно неадекватным поведением. Можно сказать, сами обратились за защитой. По показаниям эмиссара, он должен был организовать захват наблюдаемых, по приказу ссиэрра Равиля Каэты. Для этого, ему были приданы четыре боевика и псионик высокого уровня. Но все пошло наперекосяк, как только они ворвались в номер, где расположились наблюдаемые.


   Те совершенно не испугались. Даже наоборот - девицы, явно, обрадовались. Ну, а потом... началось совершенно невообразимое. В номере, вдруг, появился монстр, жуткого вида, и ринулся на боевиков. Те, не будь дураками, рванули вон. Попытки псионика блокировать цели не привели, абсолютно, ни к какому результату. Потом, по показаниям эмиссара, троица, в полном смысле этого слова, растворилась в воздухе. А в номере появилось животное, паукообразного вида, и двинулось на него и псионика с, явно, недружественными намерениями. Ждать ни тот, ни другой не рискнули - и оба шустро ретировались за дверь. Но мыслепосыл, полученный вдогонку, понимался однозначно - они стали приоритетными целями. Поэтому эмиссар и решил, что известное зло - гораздо лучше неизвестного.


   На грани истерики, эмиссар и псионик выскочили из номера, перепугав до полусмерти всех, кто им попался по дороге. Выгнав боевиков из здания гостиницы, монстр и паук исчезли. Видеозаписи все подтверждают. Пересланы. В настоящее время, бригада экспертов обследует номер.


   Второе. Почти одновременно с событиями в Рилли, пришло сообщение из "Зоопарка". Наша троица объявилась в резиденции ссиэрра Каэты и, наведя там приличный шухер, отправилась в лучшую гостиницу административного центра, где и заселилась в "Экстра Люкс" номера. Никто им не помешал, так как перемещались они в сопровождении того самого монстра и пары здоровенных пауков. На ресепшне были ни живы, ни мертвы, когда эта компания ввалилась в холл гостиницы. Увидев замерших от ужаса сотрудников гостиницы, мужчина обернулся к сопровождающим их монстрам и что-то сказал. В этот же момент, в стене холла появилась арка, в которую монстры и убрались. Арка исчезла, а мужчина, подойдя к стойке, попросил извинения за принесенные неудобства и поинтересовался, нет ли в гостинице свободных номеров.


   Отойдя от испуга, администратор узнал троицу и, без проволочек, оформил им два лучших номера, не забыв, при этом, попросить автографы. Как-никак, но в сети объем информации об этой троице бьет все рекорды. Особенно - запись с императорского приема.


   Все записи с камер наблюдений гостиницы и некоторых уличных будут пересланы, как только наши агенты их получат. По предварительным данным, в настоящий момент, ссиэрр Каэта находится в невменяемом состоянии. С ним работают лучшие врачи "Зоопарка". Охрана разбежалась, и сейчас ее разыскивают, на предмет дачи показаний, но пока никого не нашли.


   Все материалы переведены в режим ограниченного использования, видео и аудиозаписи на имперской территории изъяты с носителей.


   Доклад закончил.


   В кабинете повисла гнетущая тишина. Подтверждались самые худшие предположения.


   Мгновенные перемещения на огромные расстояния, а то и, вообще, неизвестно куда и откуда. (Параллельные вселенные стали обретать осязаемые очертания.) Полная пси-невосприимчивость или, неизвестного типа, абсолютная защита. Неслыханные монстры, совершенно дикого и угрожающего вида. Есть над чем подумать.


   - Все. По понятным причинам, твоя группа переводится в режим ожидания. Всем, без исключения, написать подробнейшие рапорты. Включать даже самые, на первый взгляд, незначительные детали. Информации присваивается статус "секретной".


   Свободны! - отдал приказ начальник департамента, тяжело вздохнув. Его подчиненные, хотя и займутся теперь хлопотным и нелюбимым делом - написанием рапортов, но были они уже свободны от возникших забот. Ему же предстояло составить свой рапорт и доложиться начальнику Имперской службы безопасности. Что и говорить - в этот раз, его департамент сработал не очень хорошо.


   Равиль Каэт достиг существующего положения исключительно за счет своей настойчивости и, в некоторых случаях, даже упрямства. Но оно никогда не затмевало расчетливости и ума. Ну, присутствовала еще и толика везения, как же без нее.  


   Мир Империи его не устраивал с самого детства, где постоянно его осаживали и насаждали какие-то непонятные правила, препятствовавшие его исконным устремлениям. Он хотел всего и много. Плюс - чтобы окружающие подчинялись именно ему, а не каким-то дурацким правилам. К сожалению, для этих самых окружающих, он быстро понял, что прямого пути к цели нет.


   Пока было возможно, он исполнял свои хотелки в пределах Империи, но, в определенный момент, стало ясно, что большего ему здесь уже не позволят, и добровольно перебрался в "Зоопарк", где и развернулся во всю ширь своей души.


   В настоящее время, он являлся одним из богатейших людей этого анклава, а ограничений здесь было во много раз меньше, чем в Империи, что и позволило ему осуществить пару своих задумок.


   Одной из них был личный "Зоопарк". Ему очень нравилось это словосочетание. Хотя он и в "Зоопарке", но у него имеется собственный.


   В своем квартале столицы, он создал поселение со странностями. Начиная с уродцев и заканчивая коллекцией сумасшедших. Буйных держали в просторных комнатах дома-колонны.


   Одна сторона комнаты, смотревшая на внешнюю галерею, была прозрачной. Внутренняя - содержала двери и окошки, зашториваемые металлическими заставками. Они открывались на внутреннюю галерею. При необходимости - подача пищи; уборка отходов жизнедеятельности (по мере накопления); проведение гигиенических и лечебных процедур и тому подобное. Потерю интересных экспонатов Равиль считал непозволительной роскошью.  


   Колонна, по периметру, содержала сорок комнат и имела пять этажей. Для посвященной публики она преподносилась как дом умалишенных, существующий исключительно за счет благотворительности ссиэрр Каэта. Непосвященная - знала это заведение как полигон, где ссиэрр давал волю своим садистским наклонностям. Кроме этого, Равиль имел свой гарем, в котором не все его обитательницы находились по своей воле, и подземную тюрьму, куда достопочтенный ссиэрр, время от времени, помещал своих недругов. Некоторые жили там уже не первый десяток лет.


   Особенно ему нравилось беседовать с этими заключенными, с удовольствием наблюдая за бессильной злобой оных. Если собеседник впадал в уныние или становился безразличным к окружающему - он исчезал. Скучные и сломавшиеся индивидуумы его не интересовали. С ними было неинтересно.


   Поэтому, когда в одном из роликов в сети, он увидел двойняшек, сопровождаемых каким-то странным дядькой, то возжелал иметь их в своем гареме, а дядьку, с которым вел беседы аж сам Император, - своим собеседником.


   Но его нетерпеливое ожидание закончилось весьма неожиданно и плачевно. Желанные экземпляры были не привезены ему, а нагло явились сами. Хотя и по "приглашению", но явно не в требуемом статусе.


   Когда они заявились к нему прямо в кабинет, без доклада и сопровождения, он на мгновение впал в ступор. Такого просто быть не могло! Простым смертным было, однозначно, невозможно попасть к нему во дворец, не позаботившись записаться заранее. Тем более - без сопровождения кого-нибудь из внутренней охраны. Более того, попасть даже в его квартал, без предварительной договоренности, было весьма затруднительно. На охране он не экономил. Кроме обычных боевиков (отличных профессионалов, между прочим), хотя и с большим трудом, но были наняты шестеро псиоников - все рангом не ниже 5-ого. Оные работали посменно, прикрывая всю территорию квартала круглосуточно. Да и сам он был не из последних. Четвертый ранг - это вам не хухры-мухры.


   - Как вы сюда попали?! - возмущенно воскликнул сиер Киет и тут же попытался парализовать пришельцев.


   Но все его старания пропали понапрасну. Те даже не заметили его потуг.


   - Ну вот! Сами пригласили. Даже сопровождение прислали - и пожалуйста!.. - притворно удивляясь, ответил мужчина.


   Девушки же стояли и изучали его, нагло разглядывая, как разглядывают слизняков. С интересом, приправленным долей брезгливости.


   - Фу, какой негостеприимный. Слушай, Ксюха, ты не подскажешь, где в сети можно скачать руководство по расчленению трупов? - поджав губки, спросила одна из девиц.


   - Тебе заняться, что ли нечем? Тем более - ты в  гостях. А к хозяевам, принято, проявлять уважение, - повернувшись к собеседнице, ответила вторая.


   - Как раз-таки есть, но надо найти руководство. Именно и исключительно, ради уважения к хозяевам. Забыла что ли, как мы извазюкали комнату и сами извазюкались, в прошлый раз?.. - пояснила свое желание первая.


   Я уже давно привык к выходкам близняшек, а вот ссиэрр Каэт - нет.


   Он побледнел и с ужасом уставился на девушек, посчитав, на свою беду, что столкнулся с родственными душами. И повернув голову ко мне, сиплым голосом выдвил:


   - Э-э-э... они что задумали?.. Прекратите! Сейчас набежит охрана - и вам не поздоровится.


   - Ну, охрана, положим, не набежит. Спят они болезные. Видно, сильно ты их замудохал. А девушки... Девушки следуют старинному мудрому правилу - "Все, что нас пытается убить сейчас, но не убивает... то мутирует - и снова попытается нас убить", поэтому никогда, даже один раз на них посягнувших, в живых не оставляют. Но не беспокойтесь, в этот раз, они сделают все аккуратно. Я прослежу, - подыграл я близняшкам, явно наслаждавшимся проводимым ими же спектаклем.


   - Если тебя обидели - не давай волю гневу! Просто глубоко вдохни, потом выдохни и слушай свое сердце. Стреляй между двумя ударами, - мило улыбнувшись, продолжила придуриваться Даша.


   - Вот-вот!.. - не отставала Ксения. - Если нас обидели, то мы всегда пользуемся волшебным правилом трех "П": понять, простить... похоронить.


   Я думал, что побледнеть еще больше, чем побледнел достопочтимый Каэт, невозможно, но я ошибался.


   - Вы... Вы... - попытался он что-то сказать.


   - Какой интересный мужчина, - с притворным интересом, оглядев Каэта с ног до головы, как будто только-только увидела, заметила Даша и, повернув голову к Ксении, продолжила: - Ксюх, а ты знаешь какой самый лучший и самый короткий путь к сердцу мужчины?


   - Конечно. Через грудную клетку... скальпелем. Главное - чтоб острым был. От тупого много брызг... У меня, вроде, есть, - задумалась Ксения и стала сосредоточенно копаться в своей сумочке.


   - Копуха! Вечно ты в своей сумке все теряешь. Можно и без скальпеля. Забыла что ли, что я у филиппинских хилеров обучение прошла.


   - Напомни - это те, которые осуществляют хирургические операции голыми руками, без гипноза, без анестезии, без боли и занесения инфекции? - уточнила Ксения и продолжила стебаться. - Но про инфекцию, в нашем случае, беспокоиться не нужно, да и боль не помешает. Хотя скальпель все же понадобится, когда вынимать будем.


   Здесь, обратившись к замершему соляным столбом Каэту, она деловито спросила:


   - Как, дядя? Хочешь посмотреть на свое сердце? Оно еще будет биться, когда мы его из тебя достанем.


   - Девочки-девочки! Успокойтесь. Зачем нам начинать посещение сего анклава с правонарушений? Мы поступим гуманно. Тело убивать не будем, а вот разум этого недалекого человечишки - поместим в "птичью клетку", - якобы "вразумил" я близняшек.


   Те надули губки и сделали вид, что обиделись. Типа - игрушку отобрали.


   "Ну что? Готов?" - мысленно обратился я к Искину.


   "Давно уже. Первичные процедуры проведены", - ответил тот.


   Выяснив готовность, обратился к Каэту:


   - Я не столь кровожадный, как мои спутницы, но и оставлять за спиной человека, желавшего меня посадить в подземелье, а милых девушек использовать в гареме... - cделал паузу и продолжил: - Убивать не буду, даже лишать сознания не буду. Вот только - отключу прямое управление. Обратную связь не трону. Проще говоря, ты будешь все воспринимать - видеть, слышать, осязать, чувствовать боль, воспринимать запахи и вкус, но тело подчиняться твоему разуму не будет. Говорить и писать - тоже не сможешь. А вот команды - выполнять будешь. Инструкцию твоим врачам и слугам я сейчас напишу, а то, не дай Бог, помрешь. Вот, так, вот...


   Я щелкнул пальцами - Искин внедрил матрицу.


   Близняшки смотрели с интересом. О таком они слышали, но воочию не видели.


   - А теперь девушки проверят, насколько хорошо ты выполняешь команды. Может, что подправить придется, - я подмигнул Каэту и, обратившись к близняшкам, добавил: - Погоняйте его. Прикажите походить, понаклоняться, посидеть. Ну и - что в голову придет. Только без излишних издевательств. 


   Даша как всегда не утерпела:


   - А не излишние издевательства - можно?..


   В это время за дверьми, да и по всему кварталу, царила тихая паника. Все охранники стояли столбом, псионики тоже, но эти, пытаясь сбросить оцепенение - еще и тужились, краснели, синели. Слуги и различные другие помощники разбежались по углам и затихарились.


   Все видели, как во дворец ссиэрра Каэта, беспрепятственно миновав КПП квартала и спокойно пройдя по улицам до самого дворца, вошла странная компания.


   Хотя определение "странная", было явным преуменьшением.


   Компания состояла из мужчины средних лет, двух девушек и трех монстров.


   Первый - здоровенный, черный, похожий на громадную ящерицу, но с совершенно гладкой, блестящей кожей. Хотя и чувствовалась масса - двигался он, вполне, резво.


   Два других - огромные пауки, которые носились вокруг идущей компании. То, забегая вперед, то отставая, то шарахались в переулки, видимо что-то проверяя.


   Что интересно - компания никого не трогала, но и ее тронуть никто не решался или не мог, как выяснилась позже. Все поползновения - тут же пресекались и ментально, в том числе. Очень жестко. Рыпнувшиеся, кроме обездвиживания, потом еще сутки страдали сильнейшими головными болями.


   Когда компания проходила около кого-то недалеко, многие узнавали и мужчину, и девушек. Не узнать было невозможно. Их образами пестрила вся имперская сеть.


   Войдя во дворец, компания целенаправленно двинулась к кабинету ссиэрра Каэта. Девушки и мужчина зашли в кабинет, монстры остались в приемной.


   Черный, здоровенный - стал у двери кабинета, пауки - начали обследовать приемную. Сначала шустро ее обежали, потом стали изучать присутствовавших там людей. Подбегали, становились на четыре лапки, поднимая корпус, опоясанный десятком глаз разного размера. Некоторых ощупывали двумя из четырех свободных лапок.


   Все в приемной - ни живы, ни мертвы...


   Через некоторое время, дверь кабинета открылась, и из нее вышли девушки и мужчина, который, подойдя к секретарю, подал тому какой-то листок и сказал:


   - Тут инструкция - как теперь следует обращаться с вашим шефом. И советую - выпустить всех из подземного этажа. Если до завтрашнего вечера не выпустите - пришлю своего слугу. - Мужчина кивнул на черного и продолжил: - Он выпустит. Предупреждаю - никакого членовредительства и запугивания. Будет хуже. До свидания.


   Когда компания вышла из кабинета, секретарь вчитался в полученный текст. По мере прочтения,  его лицо, все больше и больше, расплывалось в злорадной улыбке. Ссиэрра Равиля Каэту, явно, ждали неприятные деньки.


   Спросите - откуда монстры?.. Ниоткуда. В реале их не было. Просто Искин и "Машина" синхронно творили требуемые образы. Искин - в ментальной области, воздействуя на мозги окружающих. "Машина" - в электронной (в системах наблюдения). При ее ресурсах - задача была плевая. Между прочим, я стал называть ее Джейн. С ее согласия и одобрения.


   Зайдя в гостиничный номер и обозрев его, Даша выдала резюме:


   - Класс-с! - А потом, повернувшись ко мне, недоуменно спросила: - А зачем заказали два?


   За меня ответила Ксения:


   - Евгений Михайлович блюдет "облико морале".


   - Вот-вот! - подтвердил я - Тут и так - не все, слава Богу, а ты Дашуня, видимо, хочешь растоптать (и без того слабые) ростки здешней добродетели...


        Глава 2


   Сижу, спокойно наблюдаю за близняшками. Только что позавтракали.


   Ксения копается в своей сумочке - видимо, готовит походный набор нужных вещей. Где-то через час, мы собрались посетить информационный центр. Все прибывающие в Зоопарк, в течение десяти дней с момента прибытия, должны там побывать. Сообщить - зачем, почему и как надолго пожаловали. При этом, вы оценивались на предмет платежеспособности. Богатеньких начинали обхаживать все заинтересованные в том, чтобы лишить их (если не всех, то большей части) имеющихся у них денежных знаков. Бесперспективных, в этом отношении, отправляли в свободное плавание. Информация, естественно, сразу попадала во все официальные и не официальные структуры. Въездные правила здесь были весьма и весьма либеральные.  В отличие от выездных. Типа: вход - рубль, выход - пять!  


   Заодно возбудились местные спецслужбы и эмиссары всех остальных (и крупных, и мелких) социумов, входивших и не входивших в Империю. Подтянулись и имперские, еще вчера, получившие ворох инструкций. Искин все их мне ретранслировал.


   Даша смотрит визор и бурчит, оппонируя тому, что говорит диктор. Тот, как раз, разоряется по поводу слабой реакции полиции на очередную криминальную разборку.  В какой-то момент, она поворачивается ко мне и заявляет:


   - Тут надо делать революцию. Полное безобразие.


   - Прямо-таки революцию. По-моему, здесь не наблюдается революционной ситуации, - усмехаясь на столь бурные Дашины эмоции, отвечаю я.


   - Это, типа, 'когда низы не хотят, а верхи не могут'? - уточняет Даша.


   - Именно. Но - здешние низы, может, и не хотят, но верхи-то, о е-ёй, как могут. Может, не стоит замахиваться на столь грандиозные цели. Надеюсь, ты знаешь знаменитое высказывание Жака Дантона о том, что революция пожирает своих детей? - с удовольствием рассматривая ее сердитое личико, подтверждаю я теоретические познания Даши.


   - А мы будем не детьми, а родителями, - тут же сориентировалась она.


   - Все равно сомневаюсь, что мы сможем здесь кого-то сагитировать на революцию. Нету тут тех, кому 'нечего терять кроме своих цепей'.  Все пролетарии уже, как бы, и не пролетарии, а, в основном, квалифицированные специалисты. Которых, просто так, на улицу не выбросишь. Других, с нужными навыками и подготовкой, потом можно и не найти. При этом, им есть чего терять, а люмпенов тут исчезающе мало.


   Среднему классу менеджеров, которые занимаются управлением, - тем более. Самая напряженка в сфере обслуживания, но и этих можно подтянуть, наверное, только на экономические требования.  Типа, - 'улучшения условий труда и расширения социального пакета'.


   Наличествующие безработные - в основном, бездельники, не желающие работать вообще. Да и не много их, как ни странно.


   Здешняя мафия и всевозможные лица, занятые незаконным обогащением в своих нишах, тоже чувствуют себя вполне хорошо. Сама убедилась.


   А правящая верхушка - это, как всегда, ширма, за которой стоят совершенно другие люди, уже все поделившие, и никакие потрясения им и даром не нужны. Я тут немного поразбирался - и, на первый взгляд, созданный ими порядок весьма хорошо сбалансирован, - система сдержек и противовесов работает прекрасно. Так что, если что-то порушим, то как бы хуже не стало, - попытался я образумить сердитую Дашуню.


   - Тогда - переворот! - не сдавалась она. - Надеюсь, для этого не нужно никаких дурацких 'ситуаций'. Сместим верхушку, не трогая ничего другого. Потом - внедрим более жесткие законы в сфере криминала, а то распоясались - по самое не могу.


   - Слушай, Дашуня. С чего ты такая воинственная - прямо с утра? - решил я выяснить, откуда взялся ее столь решительный настрой.


   - А вы, что не слышите, что тут твориться? - возмущенно надув губки, ответила она.


   - А то, ты не знала, куда мы прилетели. Зоопарк он и есть Зоопарк. Между прочим, наша самая-самая демократия начиналась точно также. Классика... - любуясь сердитой красотулей, напомнил я ей о том, где мы сейчас находимся.


   - Что-то они тут медленно. У нас вон эти - всего за двести лет организовались, а тут - уже пятая сотня заканчивается - и никаких намеков. Феодализм какой-то... - продолжала она свое недовольное бурчание.


   - Ага, а ты, значит, хочешь сразу же всем показать, что девушка ты решительная, независимая и лучше всех знаешь, что делать: возглавишь революцию, сожжешь здание парламента, казнишь премьер-министра, - подначил я ее. - Я же считаю, что ни революций, ни переворотов пока делать не стоит.


   - Вот! Я из вашей реплики услышала обнадеживающее слово - 'пока'.  То есть - дело времени?   - уцепилась она за мою оговорку.


   - Евгений Михайлович, да не слушайте вы ее, - вклинилась в разговор Ксения. - Не надо никаких революций, для таких вещей наша Даша слишком азартная, в такой раж войдёт, что потом не остановишь. С нее станется - устроить революцию не только в Зоопарке, она еще и Империю прихватит.


   - Думаю, что все будет зависеть от того, как надолго мы тут обоснуемся. Если ненадолго -  то зачем искать на наши попы приключения. Если надолго -  то следует сначала хорошенько обустроиться, обжиться, все выяснить, а уж потом делать столь радикальные шаги - типа, революций, путчей и переворотов. А насчет криминала - может, тебя, Дашуня, устроит... - возникла пауза, пока я прикидывал, что можно предложить рассерженной девушке, на первое время. И придумал. - Например, детективное агентство?..


   Даша замерла, обдумывая предложение. Мысль, явно, ей понравилась.


   - Это вы хорошо выдумали, - загорелась она этой идеей. - Сначала мы тут подчистим, а потом - путч! Меньше всяких ненужных попутчиков будет.


   - Вот и ладненько. Но я так и не услышал ответа. Как надолго, мы тут? - вернул я ее к нужной мне теме.


   - По мне, так - надолго. В принципе, мне здесь нравиться, - без заминки ответила она.


   Я повернулся к Ксении и вопросительно посмотрел на нее.


   - Если вы про дом, то я не скучаю. Возвращаться, пока, не тянет. С родителями теперь уже можно общаться и по вашей системе связи. Сами же рекламировали. Соскучимся - можем и навестить. Как я поняла из ваших слов - это тоже не является чем-то невозможным.


   В Империи скучно, а тут интересно. Тем более, я краем уха слышала о какой-то загадочной закрытой планете, имеющейся в одной из систем Зоопарка, - с милой улыбкой ответила мне Ксения.


   - Что же... Тогда предлагаю озаботиться покупкой дома. Не в гостинице же нам, в таком случае, жить.  И - если согласны на роль Шерлок Холмсов - то и конторы, - завершил я разговор и скомандовал. - Тогда собираемся - и в Инфоцентр!


   Добрались быстро. Там пробыли тоже недолго. К нам отнеслись с явным интересом, но, одновременно, и с опаской. Явно уже были наслышаны о наших приключениях в первый день прибытия.


   С платежеспособностью дела у нас обстояли выше всяких похвал.  Искин и Джейн постарались на славу. Еще в Империи, я рассказал Искину про аферы с округлением. Тот загрузил идеей  Джейн - и она организовала временные счета в нескольких сотнях банков, разной принадлежности. Сотни тысяч операций в день - в каждом банке.  Довольно быстро - собралась восьмизначная сумма! После Джейн открыла нам личные счета и перевела на них собранное, проведя деньги через несколько разно-национальных банков. Естественно, подчистив, где надо логи. Само собой, такой финт можно проворачивать, только имея полный контроль над банковским трафиком. Джейн имела.


   Там же мы поинтересовались о риэлтерской конторе, имеющей наилучшие отзывы и высокий рейтинг. Нам посоветовали 'Место жизни'. Джейн прошлась по внутренним серверам этой компании и выдала на-гора, что с этой компанией можно иметь дело. Искин же, пройдясь по 'головам', подтвердил относительно приличную для этого мира добропорядочность. Были и скелеты в шкафу, не без того, но для нас не критичные.


   Клерк, к которому мы попали, опасливо поинтересовавшись нашими возможностями и поняв, что здесь препятствий не намечается, сходу предложил нам вполне интересный вариант. Не в центре, что его насколько огорчало, но престижный и комфортабельный. Как раз, жена одного 'неожиданно' усопшего местного олигарха, перед своей непредвиденной кончиной вошедшего в ТОП-100, продавала его столичный дом. Содержать его ей было не по силам, так как бизнес мужа уже растащили, оставив ей не самые лакомые кусочки. Предложений она пока еще не получала, так как зарядила весьма приличную стоимость. Клерк пояснил, что этот дом, вместе с участком, столько и стоит, но потенциальные покупатели пока выжидают. Ибо, не безосновательно, надеются на снижение цены. Каждый день содержания сжирал приличную сумму, но вдова пока держалась и, к ее счастью, дождалась нас.


   Во время беседы, клерк постоянно пялился на близняшек, да и вокруг образовалось некое броуновское движение из сотрудников фирмы, которым срочно понадобилось что-то и где-то за пределами их собственных рабочих мест. Особо наглых, пытавшихся обратиться прямо к нему за какой-то ненадобностью, он шугал злобным шипящим посылом в места не столь отдаленные.


   Как мне поведал Искин, того, кто, не дай бог, сорвет его столь выгодную сделку, со столь интригующими покупателями, клерк заранее запланировал прибить без всякой жалости.


   Сотрудников тоже можно было понять. Столь знаменитые посетители бывают здесь не каждый день. Соответственно, каждому хотелось, хоть одним глазком, глянуть на таких интересных персонажей, устроивших вчера, более чем, фееричное посещение одного из местных столпов, а до этого поставивших на уши столицу Империи.


   С самого утра, критически настроенная Даша, в процессе разговора, периодически, тролила клерка.


   - Интересненько... - вклинилась она, в очередной раз.  - Послушать вас, так это - рай на земле, и почему тогда так... дешево?


   Клерк, считавший, что это - как раз, и не дешево, удивленно уставился на Дашу.


   Та продолжила:


   - Там случайно нет рядом завода по производству взрывчатых веществ или чего-нибудь - типа, птичьего рынка?..


   Тот, ошарашено глядя на Дашу и пару раз сглотнув, выдавил из себя:


   - Нет, госпожа. Рядом нет ни заводов, ни рынков. Только жилые дома.


   -  А бассейны около дома есть? Надо - чтобы было три. Один с теплой водой, второй с холодной, а третий... вообще, без воды.


   Глаза клерка округлились еще больше. Чисто на автомате, он спросил:


   - А пустой... зачем?..


   На что Даша радостно сообщила:


   - Ну, не все же наши гости будут... уметь плавать.


   Минута молчания. Чтобы вернуть разговор в рабочее русло, я перевел внимание клерка на себя:


   - С домом - понятно. Покупаем. А не могли бы вы поднабрать нам еще и небольшое административное здание в центре? Совсем небольшое. Максимум - на два этажа, а лучше - одноэтажное. Комнат на пять-шесть.


   Некоторое время клерк соображал, о чем его спросили. После Дашиных подколок, незнакомому с нами человеку - это часто бывает трудно сделать. Наконец, поняв, встрепенулся и воодушевленно заверил, что постарается сделать все возможное, чтобы удовлетворить нашу просьбу. Но предупредил, что это встанет очень дорого.


   - Не дороже денег, - снова вставила реплику Даша.


   Клерк опять завис, постигая смысл услышанного. Право-слово, как Винда.


   Я снова вернул его в реальный мир, подытожив:


   - Составляйте договор на дом. Я подпишу и оплачу, а по поводу здания в центре - зайду дня через три. Успеете?..


   Он молча кивнул и умотал оформлять бумаги.


   - А вот зачем - письменный договор? - это Даша переключилась на меня.


   - А то ты не знаешь, - ответила за меня Ксения.- Не строй из себя блондинку. Вон народ вокруг уши греет. Подумают еще чего.


   - А че?.. Может, мне менеджер понравился... - продолжала балагурить Даша.


   - Так назначь ему свидание, - дала совет Ксения.


   - Точно! Назначу. В полночь, на старом кладбище. Как думаешь - придет? - воодушевилась Даша.


   Проходившая мимо девушка-клерк прыснула смехом.


   Пока шла беседа, я, естественно, захотел узнать, а по какой причине, собственно, безвременно усоп предыдущий хозяин.


   Искин, пошурудив по мозгам причастных к этому событию лиц, выдал весьма краткое резюме: 


   'Дурак. Клиент, до попадания в высшую лигу, частенько занимался откровенным кидаловом. И не понял, что на новом уровне - это опасно для жизни. За что и поплатился'.


   'То есть, никакого приданого, вместе с домом, мы не приобретем', - мысленно уточнил я.


   'Нет. Как ни странно, но именно дом был самой светлой частью жизни этого человека. К дому и всему, что с ним связано, тот относился весьма трепетно'.


   Где-то через час, мы подъезжали к дому. Только это был не просто дом. Это был небольшой поселок. Основной дом представлял собой что-то в японском стиле, но со множеством окон и причудливой многоуровневой крышей. Остальные попроще, но тоже нестандартные.


   Все это было окружено высоким забором, на одном из своих углов, втыкавшимся в охранную вышку, на которой просматривался охранник. Забор был не просто так. Он был похож на кованный, чугунный, с причудливым рисунком. Стоил он, наверное, не меньше дома. Хотя... кто его знает - в реалиях я пока разбирался плоховато. Спросил у Искина.


   Тот навел справки и подтвердил мои догадки. Причем, сказал, что это не просто металлическое сооружение, а довольно сложный охранный механизм. Ворота открылись самостоятельно. Хозяйку уже предупредили.


   Территория внутри была очень ухожена. Аккуратные клумбы в английском стиле, стриженые деревья, и даже сад камней наличествовал. В конце одной из аллей - просматривался фонтан.


   Очень... даже очень.


   - Ух ты!.. - возбудилась Даша, увидев наше приобретение. - Только пальм и верблюдов не хватает.


   - И на фига тебе верблюды? -  удивилась Ксения.


   - Да, так... Просто, к слову, пришлось. Ассоциации, блин, какие-то. Странные... - призналась Даша.


   Наш мобиль вышла встречать сама хозяйка. Мобиль мы арендовали вместе с шофером. Шофер, как определил Искин, имел не только эту профессию, в чем я и не сомневался. Молчал, правда, но как сказала Ксения: - Ухо греет.


   Хозяйка выглядела весьма привлекательно. Блузка с декольте, юбка чуть выше колен. Высокая, даже на вид, упругая грудь. Ярко подчеркнутая (с помощью пояса) талия. Ровные, стройные ноги. Овальное лицо. Волосы легкими волнами спускались на плечи. Темный цвет волос оттенял светлую кожу. Очень выразительные глаза. Карие. Высокие скулы и заостренный подбородок выдавали явное аристократическое происхождение этой дамы. Не скажешь, что красавица, но она на все сто процентов оправдывала такое собирательное понятие, как 'симпатичность', которое еще никому не удавалось формализовать.


   Несмотря на ситуацию, дама была вполне уверена в себе.


   Мазнула заинтересованным взглядом по близняшкам и обратилась ко мне:


   - Здравствуйте. Сиэра Элинта. Как понимаю - уже бывшая хозяйка этого дома.


   Пауза. Явное приглашение к нашему самопредставлению.


   - В соответствии со здешними понятиями - сиэр Евгений, - представился я и указал на близняшек. - Мои спутницы - Дарья и Ксения.


   Холодно кивнув, аристократка продолжила:


   - Предполагаю, что именно вы - новый хозяин моего бывшего дома. Меня информировали о покупке и просили лично встретиться с вами и, если потребуется, дать пояснения и познакомить с имеющимися слугами. Прошу за мной. Я собрала всю прислугу. Меня они устраивали. Можете оставить, можете уволить - дело ваше, но я бы советовала оставить.


   Сказав это, она повернулась и пошла в дом. Вид сзади был вполне.


   Даша, стрельнув глазками и оценив мою реакцию, громко хмыкнула. Ксения тихо засмеялась. Даша, как всегда, ревновала.


   Мы вошли в холл, где выстроилось человек двадцать или чуть больше. Бывшая хозяйка, по очереди, представила всех. Управляющий, дворецкий, швейцар, повар, два его помощника (совсем еще молодые), две кухонные работницы, пять горничных, садовник с помощником, шофер, гаражный рабочий (типа, - нашего механика), врач, медсестра, начальник охраны и четыре охранника (еще четверо на дежурстве).


   Во время представления, Искин выдавал информацию о каждом. Одна горничная, два охранника и шофер оказались 'засланными казачками'.


   Выслушав характеристики бывшей хозяйки, я немного помолчал, затем сказал:


   - Все, кроме... -  я обозначил четверку, - ...могут быть свободными. Идите и займитесь своей работой. С каждым мы побеседуем персонально. Хотя, если кто-то желает уйти сам, говорите прямо сейчас.


   Никто не пожелал. Когда все вышли, я обратился к оставшимся:


   - Ну а вы, други мои, будете уволены. Надеюсь, каждый из вас догадывается - почему. Передавайте своему начальству привет и скажите, чтобы не суетилось, а то с ним могут случиться неприятности. От мелких до весьма крупных. Зависит от уровня поползновений в нашу сторону.


   Четверка ретировалась, не проронив ни слова.


   Бывшая хозяйка заинтересовано глянула на меня. На ее лице отчетливо читался вопрос. Я удовлетворил любопытство:


   - Шофер - городская служба безопасности, горничная от вашего 'друга' сиэра Катрика, охранники - один осведомитель имперского разлива, второй информировал пиратов. Имею в виду - космических.


   Таковые, как ни странно, в секторе Зоопарка наличествовали, чуть ли не официально.


   Услышанное ее явно впечатлило. Об этом свидетельствовала непроизвольно вздернувшаяся левая бровь. Я вот, как ни старался, никогда не мог, вот так - одной бровью.


   - Наслышана-наслышана... - проговорила она. Немного промолчав, уточнила: - О вас... - и, посмотрев на уходящих, добавила: - Не ожидала. Уж как муж всех проверял. Можно сказать, с маниакальной дотошностью. Думала, что такая проверка точно отсеет всех шпионов - и вокруг нас чужих не будет, а тут - целая команда прописалась.


   - Надеюсь, деньги уже поступили на вас счет, - увел я тему в сторону, не желая уточнять, как мне удалось их вычислить.


   - Да. Еще до вашего приезда. Честно говоря, готовилась уже сбросить цену, - вздохнув, ответила собеседница.


   - Есть ли какие-либо тонкости, которые мне следует знать? О доме, слугах, соседях?.. - задал я контрольный вопрос.


   Спрашивал для проформы. Информации было достаточно. Но, иногда, личные впечатления стоят дороже любой информации. Получил очень точные и довольно полные характеристики, почти детально совпадающие с информацией Искина, но с некоторыми нюансами, совсем небольшими. Но эти нюансы, в некоторых случаях, смещали понимание сухих данных и помогали сделать вывод - не совсем такой, какой следовал из прямой их трактовки. Из услышанного, сделал вывод, что хозяйка не только симпатична, но и умна. Выслушав, заметил:


   - Вы очень умная и проницательная женщина. Извините за прямоту, но почему вы не прочистили мозги своему мужу? Явно, ведь, понимали, к чему приведет его старый стиль работы на  новом уровне.


   В ответ, получил легкую полуулыбку.


   - Извините. Сморозил глупость, - тут же пошел я на попятную, поняв, что влезаю непозволительно глубже, чем предполагала ситуация.


   - Не скажите. Окружающие считают меня недалекой и легкомысленной. А по ситуации... Неужели столь прозрачно?.. - несмотря на явную мою бестактность, продолжила разговор собеседница.


   - В таком случае, предположу, что вы ни с кем, до сих пор, откровенно не разговаривали. Непонятно тогда, почему вы выделили меня из общей массы? - честно удивился я. - А по поводу догадки... Не поверите - простая логическая цепочка. Аристократия. Уровня выше среднего. Но, извините, с денежными проблемами. Умный и изворотливый, в деловом плане, партнер. Не старый. Не безобразный. Но слишком самоуверенный, упрямый и меряющий окружающих по своей мерке. К тому же - полный и неисправимый эгоист. И главное - ваше понимание того, что, при продолжении ведения дел в том же стиле, он рано или поздно, попадет в ситуацию, не совместимую с жизнью.


   Но все же... Если бы вы, как обычно, предстали в образе недалекой и легкомысленной, то цепочка бы не сложилась.


   По поводу отношения к эгоистам, я был с ней полностью солидарен. Просто имелся личный опыт, который и привел меня к столь негативной позиции по отношению к ним.


   Это было давно. Только-только закончил ВУЗ и был призван на сборы. Если в курсе, такой контингент в войсках  тогда называли 'партизанами'. Так вот... В казарме нас было двадцать четыре человека, из них только шесть некурящих. Вообще, курить можно было только в курилке. Ни в помещениях части, ни на ее территории курить не разрешалось.


   В первый же день, после отбоя, самая наглая троица из курящих, закурила прямо в спальном помещении. Замечания - игнорировались.


   На следующий день, осмелели и еще несколько человек. И тогда, один из некурящих пожаловался по команде. Курящих наказали нарядами вне очереди. Те в отместку - побили жалобщика, а курить в казарме не прекратили.


   Лично мне было в этой ситуации хуже всех. Через некоторое время пассивного курения - у меня начинала болеть голова. Я решил поговорить.


   В ответ на мою просьбу, от самого ярого курильщика я услышал:


   - Так шоо?.. Я что ли виноват, что ты больной? Хочу - и курю, а ты иди - и лечись.


   Поэтому эгоистов, ставящих свои желания превыше всего, после сборов, я вычеркнул из списка существ достойных сожаления и сочувствия, что бы с ними не случалось. В случае конфронтации с таковыми, их интересы я не учитывал. Так что, использование собеседницей такого субъекта в собственных целях - я не осуждал.


   - Что вам ответить? Почему выделила?.. Не знаю. Мне показалось, что с вами стоит подружиться. Зачем?.. Даже не могу сказать, - совершенно спокойно, глядя мне в глаза, ответила стоящая передо мной женщина.


   - Но ведь - все растащили. Вам какие-то крохи остались. Логика до конца не складывается, - вполне резонно, как мне казалось, возразил я. - Логичнее было бы, если бы вы получили все.


   - О! Может для вас - и крохи, но для меня - вполне приличное содержание, - ответила собеседница и, увидев вошедшую в зал троицу, поменяла тему: - Что же такого они там нашли, что ввели моего дворецкого в столь ошеломленное состояние?


   Дворецкий, действительно, выглядел, как рыба, выдернутая из воды. Удивление и растерянность полностью стерли с его лица все другие эмоции.


   **********


   Близняшки, сразу после представления, захомутав дворецкого, рванули на обход вновь приобретенного имущества. Еще в гостинице - мы договорились, что устроим небольшой спектакль. Я дал Даше маячок и проинструктировал, что, как только он сработает, я обеспечу наведенную галлюцинацию на всех, кто находиться рядом с ним. Из предыдущих персонажей Даше нравился Чужой, а Ксении - Камышовый кот.


   Как это организовывалось, я двойняшкам не расшифровывал. Для них - это делал я. В реале - Искин занимался мороком для людей, а Джейн синхронизировала все для электроники.


   - Ни дня без треша! - тут же выдала  лозунг Даша, услышав мое предложение. - Классно!


   И вот сейчас - она решила, что время пришло.


   Они уже обошли все верхние этажи и находились в подвальном коридоре. О еще одном секретном этаже в доме никто не знал. Даже хозяйка. А он был.


   - А как насчет... казематов? - вперив требовательный взгляд в дворецкого, спросила Даша.


   - Нет в нашем доме никаких казематов... - удивленно ответил тот.


   - Не может быть. В каждом приличном доме должны быть казематы, - не унималась Даша. - А если найду?


   - Ничего вы не найдете! - оправившись от удивления, категорично заявил дворецкий. Эти две 'сине-зеленые' нарушали все его привычные устои, но так как они были уже, можно сказать, его хозяйками, то свои чувства он не афишировал. А 'сине-зеленые' потому, что Даша выкрасила свои волосы в зеленый цвет, а Ксения в синий.


   - Слушай, - повернулась Даша к Ксении. - Если нет казематов, надо будет отговорить Евгения Михайловича от покупки. Нафик нам дом без казематов?


   - Не. Не надо. Мне дом нравится, а казематы... если что, сами выроем! - подыграла Ксения.


   Дворецкому уже не очень хотелось, чтобы данные девицы стали его хозяйками.


   Ксения повернулась к нему и спросила:


   - Уверены? А как насчет... Домового? Он-то все нам выложит, - продолжая его удивлять.


   - Кого?.. - недоуменно спросил дворецкий.


   - Домового. Он обитает в каждом доме. Бестелесный дух, такой. Является защитником того дома, где обитает, и все про этот дом знает. Не злой. К людям он настроен лояльно. Может, конечно, напакостить по мелочам, но наносить явный вред не в его правилах, - начала объяснять Даша.


   - Нет у нас и Домового. И я не слышал, чтобы таковой у кого-нибудь другого был. И, вообще, духов не бывает, - строго заявил бедный старик, решив, что девицы над ним издеваются.


   Даша активировала маячок, который, пару шагов до этого, незаметно уронила около поворота. Облик Домового определила Ксения, и в этом образе, кроме как домовенка Кузи, видеть никого не желала. На том и порешили.


   - Эй, Домовой. Покажись! Быстренько, а то молока не дам, - повысив голос, крикнула Даша.


   К огромному удивлению дворецкого, из-за угла показалась голова рыжеволосого существа.


   - Молока и так не дают. Жадины... - заявило существо.


   - Бедненький... И как же ты живешь тогда? - сыграла удивление Ксения.


   Существо вышло из-за угла и, тяжело вздохнув, ответило:


   - Приходится приворовывать. Нехорошо это, но жить-то надо.


   - До чего довели бедненького. Это же надо! Домовому в подведомственном хозяйстве приходится приворовывать, - притворно ужаснулась Даша.


   Дворецкий стоял соляным столбом. То, что он видел и слышал, не лезло ни в какие ворота и, вообще, находилось за рамками здравого смысла. Глаза видели мелкого человечка в странной одежке, не первой свежести, с ярко рыжими, всклоченными волосами на голове. И еще, ко всему прочему, жалующегося на несправедливое к нему отношение.


   Тем временем опрос домового продолжался.


   - И что? Ты не шкодил в ответ на такое вопиющее пренебрежение к твоей особе? - задала провокационный вопрос Даша.


   - Я не злой. Правда, иногда досаждал особо нерадивым. Особенно тем, кто плохо выполняет свою работу. Младшего поваренка постоянно толкаю под локоть. Ленивый он. Горничную Лару подставил. Совсем стала пренебрегать своими обязанностями. Пыль стирает только в легко доступных местах. Я одно из колец хозяйки закинул за комод. Если бы добросовестно работала, то нашла бы. А так - все ее подозревают в краже. Ну и по мелочам. Ночью щипаю то одного, то другого, - тех, кто днем халтурил. Не больно, но чувствительно.


   По мере того, как домовой рассказывал, дворецкий приходил все в большее и большее изумление. Теперь становились понятными некоторые несуразности, происходившие в доме ранее. И становилось совсем уж нехорошо от сознания того, что в доме, оказывается, есть сущность, которая знает все и про всех.


   Понятно, что всякие мелкие непонятки случаются в любом доме. А в таком большом хозяйстве - и подавно. Этим обстоятельством мы с Искином и воспользовались.


   - Так что?.. Нет в этом доме казематов? - вернула Даша разговор в прежнее русло.


   - Как же нету. Есть! - с готовностью воскликнул Домовой.  - Вот, нажмите на этот кирпич - и дверь откроется. - Кузя показал на кирпич у самого пола.


   Даша решительно подошла и стукнула ногой в указанное место.


   С шелестом и поскрипыванием кусок стены утопился и затем развернулся как дверь.


   С огромным изумлением, дворецкий увидел вход с лестницей, ведущей куда-то вниз.


   Домовой шмыгнул в проем.


   - Ну вот, а вы говорили 'нет'! - гордо заявила Даша и, обратившись к Ксении, решительно предложила: - Проверим?


   - Естественно, - ответила та и двинулась вслед за Кузей.


   Как только они вошли в проем - загорелось освещение. Спускались недолго. Лестница содержала едва два десятка ступеней. Спустившись, очутились в начале небольшого коридора, с одной и с другой стороны которого имелись по две решетчатые двери, а в противоположенном торце - массивная цельнометаллическая. Две, из решетчатых, были закрыты на амбарного вида замки.


   Даша подошла к одной из них и, обернувшись к дворецкому, зловещим голосом заявила:


   - Ага! У вас тут и узники, значит, есть.


   - Есть. Двое, - поддакнул ей Кузя и продолжил ябедничать, вываливая все, что, якобы, знал: - Старик. Ученый, вроде. Хозяин все его пытал на предмет какого-то входа в 'лабиринты теней'. И девица. Вроде, как сумасшедшая. В придачу - извращенка. Они тут с хозяином всяким непотребством занимались. Кормил он ее, не в пример, лучше, чем старика. Даже вино приносил.


   - Стоп! Так они уже - что?.. Померли? Хозяин-то уже представился, как месяц назад, - взволновано воскликнула Ксения.


   - Не-е-е. Не совсем, чтоб померли. Еще немного живые. Хозяин, бывало, и раньше надолго пропадал. У них тут запасы в кладовых шкафах и вода проведена. Канализация тоже есть. Еда только три дня назад кончилась, - авторитетно сообщил Кузя.


   - И как же никто не заметил?!. Такие запасы просто так не сделаешь, - удивилась Даша и, с подозрением посмотрев на дворецкого, припечатала:


   - Знал, значит! Дедушка!


   Но за онемевшего от такого обвинения дворецкого заступился Кузя:


   - Не. Никто в доме не знал. Хозяин через подземный ход все сюда приносил. Вон - дверь туда. А ход выходит в евоных складах.


   Ни старик-ученый, ни девица-извращенка не проявляли интереса к посетителям, находясь в голодной полудреме и на внешние раздражители реагировали слабо.


   - Ладно. Идем наверх. Надо прислать кого-нибудь - пусть освободят бедолаг, - обозрев узников, решила Даша.


   - Не надо их освобождать! - неожиданно возразил Кузя. - Накормить - да, а освобождать - пока не надо. Девица - периодически в буйство впадает. А сейчас точно, когда узнает, что хозяина уже нет, о стенку станет биться. Старик и сам не пойдет. Его по всему Зоопарку ищут - и неизвестно, что случится, когда найдут.


   - Ладно. Разберемся, - ответила Даша, и троица двинулась наверх.


   *************


   Войдя в холл, Даша сразу взяла быка за рога:


   - Ну, что? Евгений Михайлович. Турнули стукачей? А мы - даже не догадаетесь! - что нашли...


       Глава 3


   Дашуня бушевала:


   - Вредный старикашка! Строит из себя Мерлена!


   - Мерлина, - поправила сестру Ксения.


   - Какая разница! Мерлена-Мерлина. Волшебник, тоже мне, нашелся, - продолжала бухтеть Даша. - А как он залебезил, когда пришел Евгений Михайлович?! Мастер-Мастер... Не прост наш Евгений Михайлович. Ох, не прост...


   - А то ты раньше этого не знала. Он же сразу предупредил - не все сразу. И, по-моему, честно выполняет все, что обещал...


   - Да, понятно все. Просто побыстрей хочется...


   Этот разговор произошел сразу, после первого посещения узника, обнаруженного в подвале их нового дома. Туда они пришли с предвкушением того, как освободят находившегося там старичка и услышат интересную историю... и какую-никакую благодарность. А не тут-то было!


   С первого же мгновения - все пошло совершенно не по сценарию. Только они подошли к решетчатой двери и попытались ее открыть - как услышали:


   - Чего приперлись?! Шли бы вы отсюда куда подальше! Мелочь пузатая, а уже мнят из себя...


   Договорить он не успел. Даша, бросив возиться с замком, с ходу  заводясь:


   - Ах ты, хрыч старый! Мы к нему - со всей душой, а он - "мелочь пузатая"! Ну и седи тут, пень трухлявый!


   - Вот - и славно! Идите, откуда пришли. Мне тут вполне комфортно - и освобождать меня я никого не просил. Неужели вы думаете, что я не смог бы это сделать самостоятельно?.. - и старичок за решеткой неожиданно закудахтал. Это он так смеялся. Скрипуче, отрывисто, совсем как курица.


   - Так ты тут прячешься, -  мгновенно сделала вывод Даша и, с ехидцей в голосе, продолжила: - Интересно - от кого? Такой сильный и могучий, что никакие решетки тебе не помеха. А отделаться от нас - у тебя, старик, не получиться. Ты у нас в гостях, а не мы у тебя.


   Хотя старый Ёххе и ерничал, но это - скорее от удивления. Перед ним были две очень молодые девушки. От роду, максимум, лет двадцати шести, но обе уже были вполне себе сформированными колдуньями. Понятие "Одаренный" старый Ёххе всерьез не воспринимал. Ни то ни се. Отношение к ним у него было, как к детям, с серьезным видом подражающим взрослым.


   Первая - хороша в лечебных практиках, а вторая - мозголом, вполне приличного уровня. С ним, конечно, несравнимо, но все же. Для ее возраста - очень даже... очень. Обычно, такой уровень нарабатывается годам к семидесяти-восьмидесяти.


   И они были не из этих тварей, безмозглых ублюдков, которые с остервенением, достойным лучшего применения, докапываются до запретных знаний, чтобы, как они думают, получить всемогущество. Потому, что желают власти, силы, вечной молодости и, дух знает, еще чего, причем, хотят получить все это безнаказанно. Но до этих недоносков не доходит, что безнаказанности не бывает. В процессе - за них платят другие, а потом - очередь доходит и до них самих. Эти девицы совершенно иные, и это было для Ёххе, весьма и весьма, удивительно.


   Все это он понял только по косвенным признакам, так как, к его искреннему удивлению, попытка проникнуть к ним в разум ни к чему не привела. Такого он никак не ожидал. Не было среди этих Одаренных равных ему.


   Причем, разум у девиц был прикрыт весьма качественно. Пытаешься проникнуть - попадаешь в какую-то вязкую муть, а дальше - полностью пропадают чувства ориентации и восприятия. Как следствие - выпадение в реальность.   


   - И ковыряться в наших мозгах - не стоит... - почувствовав его попытку, зло прошипела Даша. - А то - так тресну, что мало не покажется.


   - О!.. Неужели вы что-то...


   - За нас не тревожься, дядя. Имеем такое, что тебе - и не снилось, -  ледяным тоном уточнила  Даша. Она, когда злилась, всегда переходила "на ты", и возраст собеседника, в таких случаях, учету не подлежал.


   - Ха! Какая грозная... - начал, было, Ёххе, но закончить не успел. Дашушя сделала то, чему как-то ее научил Евгений Михайлович. Мысленно схватила свою злость и швырнула ее в противного старикашку. При этом, сопроводила мысленный бросок жестом руки, как будто, действительно, что-то бросает. Как говорил Евгений Михайлович, моторика жеста помогает мысленному посылу сгруппироваться в более плотное образование.


   Такого Ёххе точно не ожидал. Его защита загудела как колокол, в который со всей дури заехали кувалдой, и кое-где даже пошла трещинами. Никогда не находились рядом с большим колоколом, когда в него ударяют?.. И хорошо. Очень и очень неприятные ощущения.


   - Это я еще сдержалась... в последнее мгновение, - прокомментировала Даша. - И не смей больше над нами насмехаться, а то, в следующий раз, сдерживаться не буду.


   Видя, что градус дискуссии повышается, Ксения встряла в диалог:


   -  Пугать нас не надо, но и бояться не стоит. Мы не кусачие! Мы пришли познакомиться, и, если требуется, помочь. Но, как я вижу, наша помощь не нужна - и вас вполне устраивает существующее положение. Как говорят: 'Все было хорошо. Пока нам не захотелось понять, почему', и появилось желание вам помочь. Пошли, Дашуня, отсюда. Пусть с ним Евгений Михайлович разбирается - вон он, как раз, идет. Была бы честь предложена.


   - Точно. Пусть сидит тут, - согласилась Даша с сестрой и, обращаясь уже ко мне, продолжила:


   - Вот, Евгений Михайлович, разберитесь. А то тут некоторые ругаются, - и, после этих слов, сестрички навострились на выход.


   Когда у решетки появился озвученный Евгений Михайлович, старый Ёххе растерялся. Хотя звон в голове еще не прошел, но сознание уже пришло в норму.


   О таком он только слышал, но лично не сталкивался никогда. Вошедшее существо имело два сознания! И мощь одного из них была запредельной. Причем, никаких уровней подчинения - ни в ту, ни в другую сторону не прослеживалось. Второе было какое-то странное - в некоторых фрагментах, похожее на те механистические, какие сейчас штампуют в этом мире. Но отличий, все же, было намного больше. Во-первых, два полушария - в механистических оно всегда одно. Во-вторых, количество связей - порядков на пять-шесть выше. В-третьих, четко прослеживалась связь с еще чем-то более объемным, но распределенным... в окружающем пространстве!


   'Ну что? Налюбовался? И хватит', - раздалось в голове у Ёххе. Картинка размылась - и в обозрении появилась уже привычная муть.


   Уходящие близняшки услышали только то, что старикашка, с долей большого удивления в голосе, поприветствовал Евгения Михайловича, назвав его "Мастером". Именно так - с большой буквы...


   Разговор прервал осторожный стук в дверь. Вся прислуга, включая дворецкого, хотя и не получила никаких доказательств зловредности новых хозяев, но относилась к ним, пока что, очень настороженно. Уж больно много разных слухов о них ходило в городе.


   - Войдите, - отвлеклась Даша.


   В комнату, помявшись, вошла горничная и доложила:


   - Там, у ворот, собака.


   - Какая собака? - не поняла Даша и удивленно уставилась на горничную.


   Та, встретившись с Дашей взглядом, оробела еще больше. И было от чего. Даша еще не отошла от разговора со стариком в подвале - и в ее взгляде проскакивали искорки злости.


   - Собака сидит. Не уходит... Большая... Лохматая... Мы прогоняли, но она не боится, - спотыкаясь на каждом слове, выдавила из себя горничная.


   - Понятно, что ничего не понятно, - резюмировала Даша. - Пошли посмотрим, - обратилась она к сестре и рванула на выход.


   У ворот, действительно, сидела собака. Пес был почти метр в холке. Мощные толстые лапы, густая рыжеватого оттенка шерсть, чуть-чуть кучирящаяся на кончиках. Она была настолько густой, что крупная, вытянутая морда прямо-таки тонула в огромной львинообразной гриве. Но, даже сквозь нее, легко угадывался тяжелый костяк, широкая грудь и выпуклые, мощные мышцы. Из образа немного выбивался большой пушистый хвост, скрученный несерьезным бубликом.


   Пес подошел к сестричкам и, усевшись перед ними, мощно выдохнул: "Гу-у-фф".


   - Ничего себе собакин... - с некоторой опаской оглядывая пса, высказалась Даша.


   - Он хороший, - заступилась за собаку Ксения.


   Хвост собаки шевельнулся, дернулся и, сделав круговое движение, вернулся в первоначальное положение.


   - Вот видишь. Он все понимает. Интересно - как его зовут?... - Ксения смело потрепала собаку за загривок.


   - Гу-у-фф, - снова выдохнул пес.


   - "Гуфф", значит. А где твои хозяева? - включаясь в игру, спросила Даша.


   Пес укоризненно посмотрел на нее и, поревев взгляд на Ксению, пренебрежительно фыркнул.


   - Это он что?.. Намекает, что он - наш? - удивленно воскликнула Даша.


   - Ошейника не вижу. Шерсть очень чистая. Явно не бродячий. С трудом представляю, что такой мог потеряться, - продолжая почесывать загривок собаки, ответила Ксения.


   - Ладно. Пусть поживет у нас. Может,  кто хватится, -  решила Даша.


   Собака тут же поднялась и направилась к воротам.


   - Умная... - резюмировала Даша и близняшки двинулись вслед за ней.


   - Умный, - поправила Ксения. Это - он.


   Ссиэр Блекат пребывал в тяжелых раздумьях. Он подытожил все свои размышления по поводу сложившейся ситуации - и результат его не обрадовал. Вывод был прост - да, он, действительно, стоит на пути весьма влиятельных людей и их силы очень серьёзны. Не в пример ему - хотя и богатому, но не имеющему никаких жирных лап - ни в городском совете, ни, тем паче, в более высоких властных кабинетах. Эти же имеют - и пользуются. Без всякого стеснения. Даже его личного поверенного довели до того, что тот готов отказаться вести его дела. Из городского Совета тому намекнули, что если будет помогать, то может лишиться своего свидетельства на ведение дел. 


   Сначала он был не один и, наивно, посчитал это за большую удачу. Но прошел год - и все соседи сдались! Сейчас он оказался в тревожном одиночестве. И уже появились мысли, что, может, он, действительно, стоит на пути прогресса, как валун на дороге.


   Ситуация осложнялась еще тем, что он был один - не только в этом смысле, но и вообще. Ссиэр Блекат не имел ни детей, ни племянников, ни какой другой родни. Так уж получилось. Никто в этом мире, кроме его самого, не был заинтересован в отстаивании этой собственности. Вот уже почти два столетия - этот семейный бизнес был самым элитным заведение столицы Зоопарка. Ни для кого больше этот ресторан не был смыслом жизни и основой родовой гордости.


   Всю жизнь он гордился своим рестораном в столице. Это было наследство, переходящее от поколения к поколению. Ему тоже было чем похвастаться, он сумел удержать марку даже в это суетное время.


   Ресторан находился почти в самом центре - в районе первой застройки. Этот район, до сих пор, был, даже вроде как, достопримечательностью. Еще лет пять-десять назад - никто даже не посмел бы покусится на эту землю, имеющею статус места "первого заселенного". Здесь, в основном, жили аристократические семьи. Семьи тех, кто первым вступил на поверхность этой планеты и преуспел, удержавшись на вершине власти в первые десятилетия и, впоследствии, укрепив свое положение.


   Этот первострой место не экономил. Усадьбы переселенцев занимали довольно большие площади. А что?.. Места хватало. Крупных хищников не было. Да и сейчас столица расширялась, в основном, малоэтажными строениями. И только новые веяния из Империи заставляли некоторых ретивых пытаться соответствовать.


   В последние годы - все начало меняться. Во-первых, престижность быть или породниться с такими семействами, а, тем более, просто поддерживать их, вдруг стала немодной.


   Во-вторых, многие аристократы этого места уже давно были в долгах, как в шелках. Потомки сильных и уверенных первопоселенцев, в последнюю сотню лет, привыкли почивать на лаврах, унаследованных от предков, и особо не утруждали себя этим плебейским занятием - зарабатыванием денег. Им, вроде как, и так все должны.


   А у появившихся, в последнее время, на свет потомков браки происходили, в основном, по расчету, чем  значительно снизили уровень аристократичности. Настоящих аристократов, с безупречным фамильным деревом, осталось не больше десятка, включая ссиэра Блеката.


   Ссиэр Блекат не знал, что возникшую мысль уже давным-давно сформулировали на планете, приютившейся на окраине Галактики.


   'Первое поколение созидает, второе - преумножает, третье - уже ничего не строит, а ударяется в искусство и филантропию, четвертое - спускает в выгребную яму всё, что накопили предыдущие, и не только деньги, но влияние, репутацию и даже совесть...'


   Его предки, может, и не были самыми значимыми, но самыми предприимчивыми были, точно. Они никогда не пробивались на вершину власти, но всегда очень пристально следили за финансовым положением рода. И вот - итог. Какие-то нувориши, разбогатевшие, всего  в последние пару десятков лет, решили, что центр столицы должен быть приведен в соответствие с веяниями времени.


   Но лучик надежды все же проблеснул. Он держал в руках предложение от риэлтерской фирмы 'Место жизни'. Непонятно, откуда, вдруг, появился еще один возможный покупатель, пожелавший приобрести его ресторан. Причем, условия были очень обнадеживающими. Покупалось любое, небольшое строение в центре столицы. То есть, покупатели, вроде как, не собирались его рушить. Хотя можно было предположить и хитрый ход этой жирной свиньи сиэра Гладиса. "Сиэр" - как же! Бандит тот еще. Правда, с головой дружит - ранг ссиэра покупать не стал. Понимал, что будет выглядеть идиотом.


   Видимо, ему надоело препираться с упрямым стариком - и решил пойти на хитрость.


   Но на предложенную встречу, все же, стоило согласиться. А вдруг?..


   ***


   - Как невозможно!? - возмущенно рыкнул сиэр Гладис. - Какой идиот решил вклиниться в нашу сделку? Решили, что самые хитрые!? Знаю я таких. Купят, а потом нам в два, по три перепродадут. Найти гадов и поговорить! Пуганите так, чтобы мало не показалось. Крысы вонючие. Ишь, что удумали!


   - Не выйдет. Как бы они нас самих не пуганули, - совершенно спокойно ответил собеседник. В другое время он и слова бы поперек не сказал, но не в этой ситуации. С возникшими на горизонте конкурентами по покупке он связываться не хотел, даже под страхом лишится этого теплого местечка.


   Сиэр Гладис оторопел. Его подчиненные никогда ему не перечили. Оправившись от изумления, он тихим голосом спросил:


   - Ты что? Заболел?.. Забыл, с кем говоришь? Так вспомни! Сделать - как я сказал! - повысив голос на последних словах, угрожающе выдал он. - Иначе вылетишь как пробка.


   - Еще раз повторяю. Не выйдет, - уже распрощавшись со своим местом, упрямо ответил его глава корпоративной безопасности.


   Такого поворота Сиэр Гладис не ожидал, никак. Даже стало интересно.


   - Ну-ка, ну-ка объясни мне, пожалуйста, с чего бы это ты стал таким смелым. Предложили место получше? Как бы тебе это боком не вышло. Как предложили, так и откажут, - притворно мирным тоном произнес хозяин кабинета


   - Никто мне ничего не предлагал. Все дело в покупателях! Думаю, что и вы, узнав, кто они, задумаетесь, - все также, показательно спокойно, ответил безопасник.


   - И кто же такой грозный объявился? - искренне удивился сиэр Гладис.


   - Троица! -  ответил собеседник. Ответ прозвучал кратко, как выстрел.


   - Тс -с... - только и сумел выдавить из себя Гладис.


   Это было неожиданно и, действительно, заставляло задуматься. Связываться с этими, и в самом деле, не хотелось. Больно уж быстро и жестко они обходятся с теми, кто им хоть как-то мешает, а, тем более, угрожает. Пример Каэта говорил сам за себя. Гладис знал о том задании, которое дал своим охотникам за головами Каэт. Да, он заполучил эту троицу к себе, только вот - совсем не в том статусе, в каком хотел. 


   Потом - мгновенная покупка дома этого идиота Хента, возомнившего о себе, невесть что. Они даже не торговались! И, походя, развалили комбинацию сиэра Фрэя, хотевшего купить этот дом для своего сына. Но не по этой же цене! Тот договорился с партнерами, что они проимитируют интерес к покупке и пару раз собьют цену своими последующими отказами. Вроде как - дорого. Других претендентов быстро шуганули.


   Но, как оказалось, денег у этой странной троицы больше, чем у нищего пыли. Для них цена - роли не играла! Ему потом донесли фразу, которая была употреблена при обсуждении сделки и уже пошла в народ - 'Не дороже денег'. Хорошо сказано! Сумму их совместного состояния нашептал подкормленный клерк из Центробанка. Впечатлила...


   Очень напрягало еще и то, как троица, "на раз", вычислила всех соглядатаев в доме Хента. За два дня получить информацию такого уровня - просто невозможно. Значит - готовились заранее.


   Теперь становилась понятной столь внезапно проклюнувшееся смелость его безопасника.


   - И с какой радости им понадобился этот гребаный ресторан? - уже более спокойно спросил Гладис.


   - Никто не знает. Особо дотошные интересующиеся - приболели. Кто чем, но все, без исключения, кто проявлял излишнее любопытство. Не сильно, но показательно. В основном - диареей.


   - Что ж, они нашли хорошее лекарство от любопытства... - задумчиво оценил Гладис. Помолчав, добавил: - Мне тут лишних запахов не требуется, так что - особо не лезьте, но присматривайте. Когда станет ясно, чего они хотят, доложите! - Он уже понял, что проект застройки, скорее всего, придется менять. Вступать в схватку, "в темную", он не желал. Особенно с троицей.


   Только ушел безопасник, как в кабинете нарисовался секретарь.


   - Вам пришел пакет. Стандартная проверка проведена. Ничего опасного не найдено, - доложил он.


   - Хорошо. Оставь. Все встречи на сегодня и завтра отмени. Перенеси на свободное время, начиная с третьего дня.


   Когда секретарь ушел, Гладис пододвинул к себе пакет и, обозревая единственную надпись 'Сиэру Гладису-старшему, лично в руки', раздумывал, что это, вообще такое, может значить.


   Странно. Он не помнил ни о каких договоренностях, результатом которых могло быть это послание.


   Нервно вытащив не очень тонкую пачку бумаги, он замер, прочитав название. Оно его, честно говоря, напугало: "Предложение по изменению и дополнению плана застройки 'Столица-центр'".


   - Это что ж такое?!.


   Пришедшая догадка не обрадовала. Его прагматичный ум сразу пришел к единственно возможному выводу. Все просчитано. Все идет по плану - и все мы тут пешки в чужой игре!


   Чтение заняло довольно долгое время и, как ни странно, оказалось интересным. Можно сказать, захватывающим. Предложения и "дополнения", едва ли не в корне, меняли весь план застройки. Но Гладиса это уже не волновало. Концепция нового проекта была гораздо более заманчивой и прогрессивной. Причем, его никто не отодвигал в сторонку - наоборот, он получил пару достойных советов, как все удешевить при реализации и, заодно, предупреждал о некоторых задумках пары его партнеров по этому проекту. Планы у тех были весьма неприятные по отношении к нему. Конечно, сходу, верить этой части записки он не собирался. Но больно уж все ложилось в канву прошедших и планируемых событий. Он тоже планировал не совсем то, что декларировал. Но результаты, как выяснилось, могли получиться несколько иными, чем он предполагал.


   Также, не советовалось использовать мэра "в темную", как Гладис это собирался сделать. Давался вполне правдоподобный просчет возможных последствий, где мэр не только не смог бы урвать большую часть пирога, как хотел, но как бы, вообще, не остался даже без того, что считал своим по праву. Как оказалось, и мэр, и все партнеры тоже строили свои планы, не совсем совпадающие с общим.


   Как такие сведения мог получить кто-то со стороны - сиэр Гладис вообразить, как ни старался, не смог и был весьма благодарен богам, что оказался на нужной стороне.


   Сразу после начала чтения, он озадачил секретаря на предмет - узнать, не получал ли кто-нибудь из вовлеченных в проект чего-то похожего.


   Тот все выяснил и доложил, что никто из партнеров ничего похожего не получал. Последний абзац это подтвердил.


   Кроме этого, в нем присутствовала еще пара весьма интересных предложений. Сообщалось, что при его согласии включить корреспондентов в число дольщиков (как ни странно, с весьма небольшим количеством долей), они передадут весь объем уже готовой проектной документации под новый план его проектировщикам для экспертизы. А также, они не против стать контролирующей организацией, следящей за добросовестным выполнением всеми пайщиками и подрядчиками своих обязательств.


   Сиэр Гладис аж задохнулся от предвкушения. Он с ухмылкой представил выражения лиц его партнеров и боссов строительных фирм, когда он представит новых "мелких" дольщиков и, особенно, когда он объявит, что те будут... ревизорами всего процесса воплощения в жизнь застройки 'Столица-центр'.


   После первого прочтения и некоторых раздумий, сиэр Гладис снова вернулся к чтению. Теперь он медленно, вникая во все нюансы, перечитывал раздел, где описывался план застройки.


   В середине - предлагалось откопать небольшое продолговатое озеро. Оказывается, из под земли, в этом месте, было возможно поднять несколько ключей. Вокруг озера - городской парк. По периметру - широкая улица. Две длинные стороны, предлагалось застроить пятиэтажными жилыми домами. Со стороны озера - элитными. По одной-две квартире - на площадке, а на последнем этаже свободными к планировке студиями. Возможно, даже с зелеными зонами на крышах.


   Со стороны города, предлагались такие же пятиэтажки, но уже с квартирами бюджетного варианта. Относительно-бюджетного, конечно. На первых этажах - магазины, кафе, рестораны, аптеки и прочие, в том  же духе. Во всех этих домах, с тыльной стороны - внешние прозрачные лифты. На картинке смотрелось весьма эффектно. Кто бы мог подумать, что даже лифт можно использовать для украшения здания.


   Внутри предлагалась новая для сиэра Гладиса концепция 'умный дом'. Очень даже интересная.


   Два коротких конца квартала использовались как своеобразный символ прогресса. С одной стороны - площадь с новым зданием городского Совета в стиле, названном "колониальный". Сиэр Гладис не помнил такого, но приложенный весьма реалистичный рисунок этого здания ему понравился.


   За зданием городского Cовета, оставался в неприкосновенности ресторан этого упрямца-ссиэра Блеката, с открытой террасой спускающейся прямо к воде. Здесь же, десяток особняков - очень дорогих. Если внешнее убранство, в том же колониальном стиле, не очень впечатляло, то внутренний интерьер просто убивал наповал. Прилагаемые картинки прямо-таки требовали бежать и покупать, не смотря на цену!


   Получалось очень гармонично и подчеркивало историческое начало города.


   Со второй стороны, предлагалось, на берегу озера, расположить такой же десяток особняков, как и с другой стороны, но уже совершенно футуристического вида, а дальше, через площадь, выстроить небольшой район высотных зданий, называемых в плане "небоскребами". Картинка впечатляла.


   Пара корпоративных небоскребов, каждый этаж которых или несколько сразу - для продажи корпорациям под офисы. Один, самый высокий, со смотровой площадкой на верху - под супер элитную гостиницу с рестораном. Еще парочка - под министерские офисы и городские службы. И пять - на усмотрение. Причем, все они имели подземные стоянки для транспорта. Можно сказать, под всеми этими зданиями располагался небольшой городок, на три-пять ярусов зарывающийся вглубь.


   И как ягодка на торте - район небоскребов предлагалось назвать "Гладис-центр"!


   Просмотрев план в третий раз, Сиэр Гладис решился. Троица - не троица, но то, что они предлагают, стоит воплощения.


   Через два дня, он созвал совещание дольщиков. Четверо крупных и пятеро от строительной индустрии. Их боссы были дольщиками, а сами компании - подрядчиками, делящими этот сладкий пирог.


   Собрались все, так как предупредил, что возникли серьезные предложения по проекту. Как только все расселись, мэр, как всегда, попытался втиснуться в роль председательствующего. Любил он поруководить - даже там, где это от него совершенно не требовалось. Но, в этот раз, вожжи правления собранием сиэр Гладис из своих рук не выпустил:


   - Уважаемый Увисот, не в этот раз! Очень много информации, и постоянная передача слова затянет все на непозволительно долгое время, - прервал он мэра, попытавшегося завладеть спикерством.


   Дождавшись, пока все успокоились от столь грубого отстранения мэра от руководящей роли, сиэр Гладис заговорил:


   - Два дня назад, мне поступило неожиданное предложение. Сначала - я подумал, что кто-то решил пошутить, но вникнув - понял: нам открывается блестящая возможность не только отлично заработать, но и вписать наши имена в историю столицы.


   Не буду ничего пересказывать. Видимо, зная состав дольщиков, предлагающая сторона, кроме довольно объемистого описания проекта, подготовила красочные, его краткие резюме.


   Сиэр Гладис кивнул секретарю, и тот раздал папки с резюме.


   - Ознакомьтесь. Потом отвечу на вопросы, - сопроводил раздачу сиэр Гладис.


   Некоторое время, слышалось только шуршание листов и эмоциональные междометия. Наконец, когда последний из присутствовавших (а им оказался мэр) закончил ознакомление, сиэр Гладис произнес:


   - Думаю, равнодушным увиденное никого не оставило. Сразу, предупреждая вопросы строителей, скажу, что все требуемые технологии для выполнения этого проекта будут предоставлены. Уже одно это должно вас значительно заинтересовать. Помимо заработка, вы получите еще и их, как бесплатный бонус. Одна идея фальш-потолков и такой же системы покрытия внутренних и внешних стен стоит того, чтобы согласиться. Просто, как первый день, а сколько экономии, технологичности, причем, не в ущерб привлекательности. Даже наоборот - дает большой простор фантазии.


   - Такой уж и бесплатный, - воскликнул один из строительных боссов. - Я даже не представляю, какую сумму этот ваш доброжелатель затребует за проектную документацию. Да и делать он ее будет - как-бы, не год-два. Картинки нарисовать - дело не хитрое. А вот воплотить это в чертежах и технологических картах - все гораздо сложнее.


   - Ради "красивых картинок" - я бы вас не собирал. Дело в том, что если мы примем положительное решение, то вся требуемая по проекту документация будет предоставлена нам в течение... двух дней. Это - раз. А два - это то, что за нее просят не так уж и много. Всего... две доли. Скажу сразу, эти доли я выделю... из своих. Никому из вас, ужиматься не придется! - веско заключил сиэр Гладис, наслаждаясь удивленными лицами собеседников. Ни кто из них никогда не считал его транжирой, а даже очень и очень наоборот. И, соответственно, для многих из присутствовавших - это что-то да значило.


   Дальше началось обсуждение, предполагавшее, что все согласны. Прошлись по всему проекту, иногда возвращались к уже пройденному, иногда уходили в сторону (особенно, с подачи мэра), но, в конце концов, закончили.


   - Что ж... Если все понятно и все согласны, прошу зафиксировать это в протоколе подписями, - завершил обсуждение сиэр Гладис, подавая знак секретарю на обход присутствовавших на предмет закрепления достигнутого соглашения.


   Когда была зафиксирована последняя подпись, сиэр Гладис, широко улыбаясь, продолжил:


   - Далее... Есть еще одно небольшое дельце... Мы его все время откладывали, так как никак не могли найти кандидатур. Я имею ввиду... ревизионную комиссию.


   Все тоже заулыбались. Закон требовал наличия таковой комиссии, при создании компании с долевым участием. Название, вроде, грозное и права серьезные, но в действительности - чисто ритуальная функция. Членов комиссии все и всегда покупали с потрохами. Еще ни разу - наличие таковой комиссии не привело ни к каким серьезным неприятностям. Правда, иногда скандальчики вспыхивали. Именно скандальчики, а не скандалы. Но их и их последствия всегда удавалось затушить... все теми же деньгами.


   Кроме того, на членов комиссии налагались и некоторые обязанности, выполнение которых требовало определенной изворотливости, а, при отсутствии оной, могло привести и в тюрьму. Поэтому в такие комиссии особо никто не стремился, если только... не светил приличный куш. Недаром, в этой связи, об этой комиссии даже анекдот ходил.


   Отец - деловой человек. Сын его спрашивает:


   - Пап, а у нас есть почитать что-нибудь из фантастики или мистики?


   - Да сынок, отчёт председателя ревизионной комиссии по строительству моего завода...


   Все также улыбаясь (но никто из присутствовавших не заметил, что улыбка-то изменилась), сиэр Гладис предложил:


   - Те, кто предоставил проект, просили включить их... в ревизионную комиссию. Как они сказали - хотят контролировать процесс строительства, чтобы не было больших отклонений от проекта. Их трое, а, так как больше я никого не нашел, предлагаю утвердить комиссию, исключительно, в их составе.


   Секретарь снова обошел всех и собрал подписи.


   Никто особо не обратил внимания на несколько странные имена в списке комиссии. Мало ли...


   А секретарь, как и сиэр Гладис, уже предвкушал момент, когда на совещание пригласят представителя "комиссии".


   - Ну вот, формальности закончены. Для знакомства, я пригласил одного из членов комиссии, как вы понимаете, он же один из разработчиков. После знакомства, для тех, кто не очень спешит, - небольшой... фуршет! - чуть ли не елейным тоном, объявил сиэр Гладис.


   Отказываться от фуршета никто не собирался. Все знали, что в чем в чем, а в фуршетах... хозяин - дока!


   Секретарь вышел и вернулся с молоденькой девушкой. Сначала ее никто не узнал.


   - Знакомьтесь. Форлиин Даша Светозар. ( Окончания решили убрать, приспосабливаясь к местной реальности). Один из проектантов, член ревизионной комиссии и небезызвестная особа из, так называемой, Троицы.


   Здесь никто не читал и не видел пьесы "Ревизор", но знаменитую сцену повторили на "отлично"..


   Первым опомнился мэр:


   - Гладис! Как ты мог?!. Я отказываюсь! - оправившись от потрясения, воскликнул он.


   Остальные тоже зашумели.


   На что - последовал звонкий хлопок пачкой папок о стол и громкий Дашин окрик:


    - А ну - тихо! Ишь заволновались. Перед тем, как отказываться, прочтите содержание вот этих именных папочек и сделайте выводы. Потом - и поговорим, дорогие мои.


   Все замолкли. Секретарь разнес папки. Они были, действительно, именными, то есть открывались только тогда, когда попадали в руки хозяина.


   После открытия папок и начала ознакомления с их содержанием, присутствовавшие реагировали по-разному. Одни бледнели, другие, наоборот, краснели, третьи в лице особо не менялись, но метафоры выдавали красочные. Не громко, но весьма эмоционально.


   А в папочках ..всего ничего - вся их подноготная, как в деловой жизни, так и в личной. Святых в этой комнате не было - от слова "совсем". И, именно, вся. О некоторых вещах, как они ранее предполагали, не знал никто. А вот - поди ж ты! Дело было даже не в страхе перед правоохранительными органами. С ними, как раз, можно было и договориться. Но деловой мир, узнав о некоторых делишках, не простит. Да и женушки постараются оттяпать - как бы ни больше, чем останется.


   В процессе прочтения, все присутствующие бросали злые взгляды на хозяина кабинета. На что тот - только пожимал плечами и показывал похожую папочку в своих руках, как бы намекая, что и он в том же положении, что и остальные. Но, честно говоря, в этой папочке были документы с совершенно иным содержанием.


   Наконец, все завершили обозревать собственные грехи и с некоторым страхом уставились на Дашу. Все прекрасно помнили, чем заканчивается силовое противостояние с Троицей.


   - Не буду долго вас задерживать. Надеюсь, все прекрасно осознали содеянное и раскаиваетесь... В душе... Перед остальными не обязательно - они не лучше вас. Но и не стоит себя считать лучше других... Вслух... Я понимаю, что трудно всё время оставаться человеком - окружающие сильно мешают, но... - сделав паузу для того, чтобы до всех дошло сказанное, Даша продолжила:


   - Мы не просто "окружающие". И вы уже знаете - с нами опасно спорить. Вот - и не спорте. Дело мы с вами затеяли хорошее и, даже при честном его ведении, весьма прибыльное, так что - не стоит делать скоропостижных заявлений. Особенно вам, душка Увисот...


   При этих словах, мэр покраснел еще больше, хотя казалось, что сие невозможно. Кроме самого мэра, этого намека никто не понял.


   Даша, тем не менее, продолжала:


   - Нас - всего трое. Кажется, совсем мало, но каждый из нас - многого стоит. Наш старший - человек такой нелюдимый, неразговорчивый, неулыбчивый. Глазами так делает: Морг-Морг... А моя сестра - фанатка чистить картошку. Обожает срезать Кожу и вырезать Глазки. Правда, вы не знаете, что такое картошка... но, надеюсь, скоро узнаете.  Очень вкусно, между прочим.


   И меня злить не стоит -  и так трупы прятать некуда... Шутка... В действительности - места еще полно...Так что - тот, кто, в совместном с нами бизнесе, будет тянуть одеяло на себя, скорее всего, получит не одеяло, а... бесплатную простыню. Ну, в общем, не мне вас учить, сами все прекрасно знаете и умеете.


   Закончив запугивание и поняв, что народ проникся, Даша перешла к конструктиву:


   - Ладно, партнеры. Пошутили - и хватит. Работаем честно - и информация из папочек никогда и нигде не всплывет. На досуге подсчитайте - заработаем очень много. Особенно, некоторые... - она выразительно посмотрела на сиэра Гладиса. - Гораздо больше, чем планировали... - и, оглядывая остальных, продолжила:


   - Гарантирую - любые неправильные телодвижения любого из вас тут же станут известны всем присутствующим. Уж, поверьте. В нашем случае - ревизионная комиссия профанацией не будет. Так что - живем и работаем дружно и без дураков. За сим - прощаюсь. Надеюсь, встречаться будем только в связи с хорошими событиями.


   Когда Даша вышла, в кабинете некоторое время, стояла тишина, которую, в конце концов, нарушил мэр:


   - Гебру, как все это понимать?.. Ты зачем нас так подставил?!.


   Все уставились на сиэра Гладиса.


   - В чем подставил?.. Мы получили отличный проект. В результате его реализации, получим прибыль - чуть ли ни в двое! Причем, гарантировано. А то, что они о нас знают, то они знают... обо всех. Повторяю - ОБО ВСЕХ. И заметьте, они с нами или, честнее сказать, мы с ними - на одной стороне. Соответственно, если мы не обманем их ожиданий - против нас они ничего предпринимать не будут. Обещали, и я им, как бы не странно это звучало, верю. А вот против других, по нашей просьбе, вполне могут и предпринять. Поэтому - считаю, что для нас все, как раз, складывается, как нельзя лучше, - спокойно пояснил он. - Если считаете, что я в чем-то не прав, - скажите.


   Обдумывая услышанное, все молчали. Только мэр, пару раз, попытался что-то сказать, но останавливался, поэтапно понимая всю выгоду сложившегося положения. Наконец, сиэр Отин резюмировал:


   - В принципе, действительно, все очень даже удачно сложилось. Иметь в своих друзьях Троицу - очень даже неплохо, хотя я все равно чувствую себя... как-то неуютно.


   - Сначала это чувство было и у меня, - согласился с ним сиэр Гладис. - Но потом, по мере осмысления - рассосалось. Надеюсь, и вы поймете всю прелесть такого сотрудничества.


   - Надо будет у них про домовых порасспрашивать, - немного успокоившись, сказал мэр. В свете определенных обстоятельств этот вопрос его сильно беспокоил.


   Чуть было не сорвавшийся фуршет все же состоялся...