Ищенко Г.В. 2013 г
   anarhoret@mail.ru
  
  
   Выброшенный в другой мир
  
  
   Обыкновенный четырнадцатилетний мальчишка очутился в зоне старта звездолёта чужих и оказался выброшенным в точке их финиша - в мире, во многом сходном с Землёй.
Мир Средневековья, куда попадает Сергей, отбрасывает не знающего языка подростка на дно общества. Ему предстоит нелёгкий путь от трактирного мальчишки, занятого уборкой помоев и рубкой дров, до одного из самых могущественных людей королевства.
   Дочь провинциального барона вместе с отцом лишается имения из-за участия её старшего брата в мятеже. Девушке предстоит пройти тяжёлые испытания, прежде чем судьба сведёт её с пришельцем с Земли. Преодолевая опасности и стойко перенося потери, она борется за себя и за приёмного сына, добиваясь богатства, высокого положения в обществе и любви.

  
  
  
   Часть 1
  
  
   Глава 1
  
  
   Войну старший лейтенант Алексей Трофимов закончил в Прибалтике в частях военной контрразведки "Смерш", гоняясь за "Лесными братьями". Отсюда его в июне сорок шестого года перевели в Киев, в третье управление МГБ, где он прослужил до пятьдесят четвёртого года, после чего в звании капитана был переведён в Москву в центральный аппарат Комитета государственной безопасности. Постоянные реформы и чистки главного органа борьбы за безопасность страны привели к тому, что за последние несколько лет численность его центрального аппарата сократилась вдвое. Наверное, только этим и можно было объяснить такое везение.
   С работой у Алексея всё сложилось нормально, а вот в личной жизни хронически не везло.
Он даже имел на эту тему неприятный разговор с начальством. Не то чтобы Трофимов не нравился женщинам, наоборот, высокий и плечистый капитан с красивым мужественным лицом притягивал их, как магнит притягивает стрелку компаса. Вот только романа на службе не получилось, а знакомства на стороне по разным причинам не дотянули до загса. Помог старый знакомый, полковник Олег Дмитриевич Синицин, служивший в Первом главном управлении.
   - Давай познакомлю с одной девушкой, - сказал он Алексею. - Она подруга моей дочери. Приехала с Урала, поступила в университет и сейчас учится на последнем курсе истфака. Умница и красавица. Дочь говорит, что её после окончания учёбы хотят оставить на кафедре. В выходные ничем не занят? Вот я и попрошу Олю её привести.
   Это знакомство не походило на другие и закончилось свадьбой летом пятьдесят шестого года.
Несмотря на усердные старания молодой супружеской пары, плодов их союза не было больше двух лет, и только весной пятьдесят девятого года Нина наконец забеременела. Сергей родился в срок, в феврале шестидесятого. Мальчик был крупный, и роды прошли тяжело. Отсидев три месяца в декретном отпуске, Нина определила сына в ясельную группу и с облегчением вышла на работу в университет. С работой ничего не получилось, потому что Серёжа оказался очень болезненным мальчиком. Полгода Нина не вылезала из больничных, пока Алексей не положил этому конец, настояв на том, чтобы она бросила работу.
   - Я всё понимаю, - сказал он жене, - но ты же видишь, что творится! Ребёнок постоянно болеет, а ты не работаешь, а только числишься на работе. Придётся посидеть с ним дома, пока не окрепнет.

   Это "пока" вылилось в четыре года, после чего жена опять забеременела и вопрос с работой был снят с повестки дня. А зимой шестьдесят пятого года для Алексея остановилось время: Нина умерла при родах дочери, которую медики тоже не смогли спасти.
   Два года Серёже пришлось походить в садик.
В тех уже нечастых случаях, когда он болел, выручал Олег Дмитриевич Синицин, который получил звание генерал-майора и был отправлен на пенсию по состоянию здоровья. Выслуга у него была больше положенных двадцати лет, так что с пенсией новоиспечённого генерала не обидели, а то, что ему безделье было хуже смерти, медиков не волновало. Их больше беспокоили оставшиеся в его теле осколки гранаты. Сын с семьёй жил в Новосибирске, а теперь вышла замуж и уехала на Украину дочь, поэтому Олег Дмитриевич и Вера Николаевна были рады возиться с мальчишкой, к которому искренне привязались.
   С выходом в школу начался новый этап в жизни Сергея. Всё время проводивший среди взрослых домашний мальчик перестал болеть и получил в друзья целый класс из трёх десятков мальчишек и девчонок. К сильному и умному Сергею липли все одноклассники. Он был крупнее и сильнее остальных мальчишек, но отличался редким добродушием и ни разу не попытался использовать против кого-нибудь из них свою силу. Учёба давалась без большого труда, оставляя много свободного времени, которое младший Трофимов проводил у Синициных. Ему было интересно со старым генералом. Тот знал много историй, от которых у Сергея замирало сердце. Помимо рассказов, его влекла коллекция холодного оружия, которую собрал Олег Дмитриевич.
   - Здесь каждый предмет имеет свою историю, - рассказывал генерал юному другу.
- Кое-что я добыл сам, но большинство клинков подарили сослуживцы.
   - А этот? - спросил Серёжа, показывая на чёрный с серебром кинжал, который он уже тайком вытаскивал из ножен.
- Какая у него история?
   - Его мне вручили вместе со званием унтерштурмфюрера СС, - засмеялся Олег Дмитриевич. - Дело было в Штутгарте зимой тридцать девятого года. Правда, носил я его недолго, еле тогда унёс ноги.
   - Я его смотрел, - признался мальчик. - Красивый. А по клинку что-то написано.
   - Там по-немецки написан очень красивый девиз, - объяснил генерал. - "Моя честь зовётся верность". Понравился? Тогда я тебе его завещаю. Когда умру, жена отдаст.
   Прошло шесть лет. Сергей учился уже в седьмом классе, а отцу, который так больше и не женился, дали звание подполковника. Синицины сильно сдали, особенно Олег Дмитриевич. Сергей знал, как старик скучает и ждёт его прихода, поэтому старался выкраивать время, урезая общение со школьными друзьями, чтобы хоть ненадолго заскочить к нему в гости. А в ноябре сердце старого чекиста не выдержало, и в мире стало на одного хорошего человека меньше. Во время похорон он был в школе, а придя в знакомую квартиру, застал лишь заплаканную, одетую в чёрное Веру Николаевну.
   - Олег просил меня в случае его смерти ничего тебе не говорить, - сказала она. - Он умер вчера утром. Комитет взял всё на себя, поэтому обошлись без вскрытия и похоронили за один день. Возьми, это он оставил тебе. А это оформленное разрешение на хранение на имя твоего отца. Серёжа, ты не оставляй меня одну, заходи хоть иногда!
   Он поцеловал мокрую солёную щёку, взял завёрнутый в ткань кинжал и большой конверт из плотной бумаги и ушёл плакать домой.
Нельзя было реветь перед убитой горем женщиной, хоть и очень хотелось. Сергей почти не помнил мать, а эта потеря была свежей и рождала тоску.
   - В этой голове, - похлопал как-то по своей голове Олег Дмитриевич, - скрыта масса интересных сюжетов. Сколько можно было бы написать романов! Вот только нет во мне писательского таланта, да и не разрешат об этом писать. Может быть, когда-нибудь потом...
   Не будет теперь никаких "потом". Пришла смерть, и от человека остались лишь подаренный кинжал и воспоминания немногих знавших его людей. Все мы иногда думаем о бренности существования. Этим вечером и Сергей думал о смерти, не подозревая, что скоро встретится с ней лицом к лицу, и лишь чудом эта встреча не станет для него последней.
   - Узнал? - спросил отец, который уже пришёл с работы.
- Это тот самый кинжал? Смотри, никуда его не носи. Если хочешь, его можно повесить в твоей спальне, но я бы не советовал. Лучше положи в ящик письменного стола.
   - Я буду брать его в лес, когда поедем за грибами, - ответил сын. - Возьми, это пакет с документами.
   - Зачем он в лесу? У нас в нём летом самый страшный зверь - заяц, а грибы удобнее срезать перочинным или кухонным ножом.
Но если хочешь, можешь носить, только прикроешь одеждой, чтобы не пугать грибников.
   У сына с отцом сложились непростые отношения. Отец любил Сергея и старался, чтобы у мальчика было всё, что ему необходимо или просто хотелось, но времени с ним проводил мало. Исключением были редкие летние поездки на машине одного из друзей отца в подмосковные леса за грибами. Но и там они почти сразу же расходились в разные стороны. Поначалу мальчик обижался и даже высказал эту обиду Синициным.
   - Не обижайся на него, - сказал тогда Олег Дмитриевич. - Дело в том, что ты слишком похож на свою маму. Твой отец женился поздно и любил её так, как нечасто мужчина любит женщину. Она была для него всем, и я не думаю, что он теперь найдёт себе другую. А ты для него как постоянное напоминание об этой утрате. Он тебя любит, но ему очень тяжело. Потерпи, время залечивает и не такие раны, да и ты вырастешь и ещё изменишься внешне.
   Взрослые слова - слабое утешение для тринадцатилетнего мальчишки, каким он тогда был, поэтому старый генерал использовал свои связи и тем летом Серёжа попал в "Артек".
Этот пионерский лагерь был теперь самым светлым его воспоминанием. Там он впервые увидел море и влюбился в него раз и навсегда. Волей случая туда же попала и лучшая ученица их класса Лена Васильева. Он влюбился в море, а она - в него. Девочка оказалась настойчивой, поэтому уже в самом конце они даже поцеловались, хотя Серёже это было совершенно ненужно, и в щёку он поцеловал из жалости. Видеть, как плачет красавица Леночка, было выше его сил. Только зря он думал отделаться от неё одним поцелуем. После возвращения из лагеря Лена на месяц уехала вместе с родителями куда-то к родственникам, а когда они снова встретились уже в седьмом классе, предъявила на него права. Целовал? Значит обязан и дальше оказывать внимание! Хотя бы носить до дома портфель. Он и отнёс один раз, а потом второй. В этот второй раз его встретили двое мальчишек, которые учились в их школе в восьмом классе.
   - Чтобы я тебя с ней больше не видел! - сказал ему Славка Дёмкин и для большей убедительности дал в глаз.

   Сделал он это зря. Если бы с Сергеем просто поговорили, он бы и так отстал от девчонки. Понятно, что не из страха бить битым, просто она была ему не нужна. Но ударов, да ещё по морде, в семье Трофимовых не прощали. Поднявшись с земли, он подобрал оба портфеля, поставил их на лавочку и подошёл к мальчишкам. Они не отличались в своём классе большим ростом и силой, но разница в целый год в их возрасте - это много, поэтому оба были выше Сергея и считали его сопляком, за что и поплатились. Оба были крепко биты, а Сергей обзавёлся ещё одним фингалом.
   - Ты похож на филина, - сказал дома отец. - Из-за чего дрались-то?
   - Из-за девчонки, - буркнул сын.
   - Надо же! - удивился Алексей. - У тебя есть девчонка, а я и не знал. Не рано? Не спешил бы ты с этим, честное слово. Твоё от тебя никуда не уйдёт.
   - Да не нужна она мне! - взорвался Сергей. - Подошли и врезали по морде! Что, подставлять опять? Или просить, чтобы не били?
   - Да нет, ты прав: на удар нужно отвечать ударом. Не хочешь походить ко мне на работу позаниматься? Умение за себя постоять лишним не будет.
   - Это боксом, что ли? Я его не люблю.
   - У нас занимаются боевым самбо, но тебе это мало подходит. У соседей есть майор Крутов, который любит в свободное время возиться с детьми. Он долгое время жил в Китае и Корее и нахватался там всякой экзотики. У него в группе шесть детей офицеров их управления, есть даже одна девочка. Если хочешь, я с ним поговорю, мне он не откажет.
   - Я этим двум набил морды без всяких занятий.
   - И сам при этом получил. А если бы занимался, то и свою бы, как ты выразился, морду сберёг, и с ними разобрался бы без мордобоя. Кстати, мне идти в школу?
   - Ещё не знаю, мы дрались не в школе. Может, до школы и не дойдёт.

   До школы дошло. Во-первых, всем растрепала сама Ленка, довольная тем, что из-за неё дрались трое мальчишек, а во-вторых, к директору пришла мать Славки Дёмкина и, потрясая выбитым зубом сына, устроила скандал. Её муж был инструктором в МГК, поэтому она не стеснялась в выражениях. К чести директора, он быстро во всём разобрался. Выпроводив из кабинета допрошенных участников драки вместе с её виновницей, он быстро охладил гнев Ларисы Петровны.
   - Я не буду заниматься этим делом и вам не советую, - сказал он ей. - Нетрудно доказать, что именно ваш сын был зачинщиком драки. И не нужно мне напоминать о вашем муже. Отец избитого вашим сыном мальчика служит в центральном аппарате КГБ и не по зубам вашему мужу. Это он может получить неприятности, если дело дойдёт до разбирательств. Сын-хулиган не украсит личное дело партийного работника. Я настоятельно советую обратить внимание на его воспитание. Сейчас он устроил групповое избиение младшего, а что он выкинет, когда подрастёт? Не всё и не всегда можно замять.
   Несмотря на свои амбиции, Лариса Петровна не была дурой и поговорила с мужем. Выслушав её, он снял ремень и отлупил сына, после чего объяснил, что если тот хоть раз посмеет задеть этого мальчишку...
   - Чешутся кулаки? - спросил он у плачущего навзрыд Славки. - Найди кого-нибудь из старшеклассников и дай ему в рыло! Только вначале проверь, кто его родители!
   На Совете дружины досталось всем, в том числе и Лене.
   - Вы должны клятвенно пообещать, что подобного впредь не повторится! - сказали проштрафившимся.
   - Я не буду давать такого обещания! - огрызнулся Сергей. - Если виноват, наказывайте, а я не собираюсь подставлять свою морду под кулаки. Я не начинал драку, а запрещать защищаться просто глупо!
   - Правильно ты им высказал, - сказал ему на следующий день один из приятелей. - Бросал бы ты водиться с Ленкой. Были бы вы старше, тогда хоть понятно, из-за чего драться, а сейчас всё равно ничего нельзя, так что ты зря пострадал! И вообще, любовь она такая: сегодня любят тебя, а завтра другого. Лучше крепкая мужская дружба!
   С тех пор прошло больше года, но Сергей не подружился ни с одной из девчонок, хотя неоднократно получал от многих из них даже не намёки, а прямые предложения. И в тот вечер, когда он чуть не погиб, всё тоже произошло из-за девушки.
Мальчик возвращался домой от друга, у которого допоздна играли в шахматы, когда услышал отчаянный женский крик. Когда он завернул за угол, глазам открылась следующая картина. У тротуара стояла старая "Победа", к которой какой-то мужчина волоком тащил молодую девушку. Она пыталась ударить его ногой, но сама получила сильную оплеуху.
   - Ты что делаешь, гад! - закричал Сергей, бросаясь на помощь.
   Было видно, что насильник в первое мгновение испугался, но сразу же рассмотрел, что перед ним мальчишка, и, больше не обращая на него внимания, подтащил свою жертву к машине. Видя, что словами не поможешь, Сергей подскочил вплотную к мужчине и изо всех сил ударил его по лицу шахматами. Насильник выпустил свою жертву и схватился за ушибленное место. Девушка, которой вряд ли было больше семнадцати, проворно вскочила и припустила прочь.
   - Стой, сука! - бешено заорал мужчина вслед беглянке, а потом переключился на Сергея: - Ах ты, щенок! Убью, падла!
   А дальше мальчик уже ничего не помнил и пришёл в себя только на больничной койке.
Как он потом узнал, прежде чем скрыться, девушка рассказала водителям такси, что на соседней улице какой-то бандит убивает мальчишку. Они оставили одного следить за машинами, а остальные побежали в указанном направлении. Когда водители увидели скрючившегося на снегу мальчика и остервенело пинающего его ногами здоровенного мужика, они добавили прыти, завалили бандита на тротуар и так его отходили, что скорую помощь пришлось оказывать уже двоим. Прибывшие на место работники милиции сначала задержали и водителей, но позже, когда выяснились обстоятельства дела, их с извинениями отпустили.
   - Он, без сомнения, хотел убить мальчика, - говорил пожилой врач капитану милиции и приехавшему в больницу отцу Сергея. - У ребёнка сломаны пять ребер и два пальца на левой руке, черепно-мозговая травма и множество ушибов. Хорошо, что преступника быстро остановили, но если бы не толстое пальто и свитер на мальчике и то, что у мужчины были войлочные ботинки, всё могло закончиться гораздо хуже. Я и сейчас не уверен, что дело не кончится инвалидностью.
   К счастью, полученные побои прошли без последствий. В первые две недели Сергею запретили учиться из-за сотрясения мозга, а потом он ещё месяц залечивал переломы дома. Рёбра срослись быстро, но пальцы побаливали, даже когда сняли гипс. Хорошо ещё, что это была левая рука. Во время болезни к Сергею постоянно бегали ребята из его класса. Они носили ему домашние задания и объясняли, если требовалось, новый материал, поэтому он не отстал в учёбе и не пропустил этот год.
   - Что ты говорил о занятиях? - спросил Сергей отца, перед тем как пойти в школу.

   - Созрел? - спросил Алексей. - А как себя чувствуешь? Ничего не беспокоит?
   - Нормально я себя чувствую, - ответил сын. - Немного ноют пальцы на левой руке, а в остальном всё как раньше.
   - Завтра поговорю с тренером, - пообещал отец, - но заниматься пойдёшь не раньше, чем вылечишь пальцы.

   К тренеру Сергей отправился только через месяц.
   - Наслышан о твоих подвигах, - сказал ему Игорь Павлович Крутов, которого мальчик нашёл в спортзале Управления в компании шести учеников.

   Мальчишки были немного младше Сергея и года на три старше, но в них не было ничего примечательного. Понравилась Сергею единственная среди них девочка. Маленькая и стройная, примерно его возраста, с красивыми тонкими чертами лица и копной густых чёрных волос, забранных сзади в конский хвост, с нереально густыми ресницами вокруг больших серых глаз и упрямо вздёрнутым подбородком - она постоянно притягивала его взгляд.
   - Понравилась наша Светлана? - заметил его интерес тренер. - Вот я и сведу вас в поединке. Костюм принёс? Иди переодеваться... Ты крупнее Светы и сильнее физически, - продолжил он, когда Сергей подошёл, уже одетый в спортивный костюм, - но она у меня занимается второй год, а ты ещё ничего не умеешь. Вот мы и посмотрим, в чью пользу закончится ваш поединок.
   Мальчик неуверенно встал на маты, раздумывая, за что ему хватать эту девчонку, чтобы не коснуться чего-нибудь лишнего. Света двинулась ему навстречу, а потом быстро упала на пол, закрутила тело и подсекла его ноги своими. Через несколько секунд Сергей уже лежал, уткнувшись лицом в мат с вывернутой в болевом захвате рукой.
   - Всё понял? - спросил тренер. - Запомни, что ты ещё долго не сравняешься силой с взрослым противником, но ловкость и быстрота тоже многого стоят. Если ты разучишь приёмы так, что твоё тело будет выполнять их без участия разума, получишь большое преимущество перед просто сильным, но не умеющим правильно драться человеком. А с пьяным сможешь делать всё, что захочешь.
Я пять лет изучал на востоке Кунг-Фу. Этот вид борьбы имеет много разных школ и подходит для детей лучше самбо. Но запомни самое главное. Чтобы овладеть любым видом борьбы, требуются годы упорных тренировок. Если ты только нахватался верхов, лучше, если есть такая возможность, просто дать дёру. Занятия на секции проходят три раза в неделю, но, если хочешь быстро добиться реальных результатов, нужно каждый день хоть немного заниматься дома. Для начала я дам упражнения для растяжек и укрепления мышц. Постарайся не лениться, но и не переусердствуй. Если потянешь связки, потом придётся долго их лечить. Я ещё не отбил у тебя желание заниматься? Тогда даю первое упражнение...
   - Тебе Игорь Павлович не говорил, что в занятиях нужно соблюдать умеренность? - спросил отец через неделю, после того как сын первый раз ушёл на занятия борьбой.
- Куда это годится, столько заниматься?
   - Я хочу добиться результатов в исторически короткие сроки, - ответил Сергей, вспомнив слова тренера. - А с растяжками я очень осторожен, больше качаю мышцы.
   Через две недели его начали учить основным стойкам и элементам передвижения. Надо было отработать быстрый переход из стойки в стойку, научиться падениям и перекатам. Одновременно Сергей изучал уязвимые точки на теле человека и многое другое, что нужно было знать, до того как приступить к изучению приёмов. По совету Крутова он не прекратил занятия упражнениями для укрепления мышц, наоборот, увеличил нагрузки. Молодое тело быстро реагировало на издевательства, и уже к лету он набрал больше трёх килограммов помимо того, что, по расчётам тренера, должно было прибавиться в результате взросления. Мышцы приобрели рельефность, и даже живот при напряжении становился плоским и твёрдым, как доска. До лета Сергей успел разучить только несколько блоков. В июне тренер ушёл в отпуск, а в июле дали отпуск отцу и Трофимовы уехали в Хабаровск к его брату, который работал главным инженером на одном из предприятий города. В семье дяди было две красавицы-дочери, одна на три года старше Сергея, а вторая на год младше.
   - Ну ты и вырастил парня! - говорила отцу тётя.
- Телом прямо Геракл. Я таких развитых мальчишек вообще никогда не видела, тем более в его возрасте. И лицом красив - весь в Нину. Жаль, что они с Лизой родственники. Смотри, как она к нему тянется. Какая могла бы получиться пара лет через пять!
   - Это он сам, - сказал ей отец. - Занимается спортом чуть ли не полдня. Я в его возрасте не был таким упёртым. А девочки его пока не интересуют.
   Девочки впервые заинтересовали Сергея осенью. Поначалу восьмой класс ничем не отличался от седьмого, кроме списка предметов. Те же изнурительные, но приносящие удовлетворение, тренировки, те же уроки и тот же класс. Тренер увеличил ему нагрузки и основное внимание уделял отработке связок в учебных схватках со Светланой.
   - Это полезно вам обоим, - говорил он. - Ты намного сильнее, а она быстрее тебя. Вот и отрабатывайте свою технику друг на друге.
   Света знала, что нравится партнёру и бессовестно этим пользовалась. Когда она шла к нему танцующей походкой, демонстрируя некоторые отточенные дома перед зеркалом движения, у мальчишки пересыхало во рту и в голове начинало твориться такое, что начисто забывалось всё Кунг-Фу. А сегодня он её поборол.
Правда, произошло это во сне. Света попыталась заехать ему с разворота ногой, но он поймал за лодыжку и бросил на маты, а потом сам навалился сверху. Сергей не мог выкручивать её изящные руки, просто лежал на девчонке, сковывая движения. Он смотрел в полные обиды глаза, чувствовал под собой её всю, а тело наливалось огнём.
   - Встань с меня, - попросила она, но просьба прозвучала как-то неубедительно.
   - Сейчас, - пообещал он и накрыл её губы своими.

   Пробуждение было неприятным. Сладкие судороги стихли, а трусы были в скользкой гадости. Он знал достаточно, чтобы не перепугаться, и утром не стал скрывать произошедшего от отца.
   - Ты взрослеешь, сын, только и всего, - сказал Алексей. - Включи горячую воду и застирай. Не стоит оставлять такое домработнице. И будь осторожен в общении с девушками, ты уже сможешь зачать им ребёнка. Мужчина из тебя пока никакой, но на это твоих способностей хватит.
   Сегодня секции не было, а на следующий день он подошёл к тренеру и попросил поставить его в пару с кем-нибудь другим.

   - Света обидится, - предупредил Крутов.
   - Пусть обижается, - упрямо сказал Сергей. - Я не могу с ней бороться.
   - Ладно, - согласился Игорь Павлович. - Разбирайтесь сами. А ты становись в пару с Виталием.
   Когда человек чем-нибудь сильно занят, время ускоряет ход. Восьмой класс для Сергея пролетел незаметно.
   - Завтра уже лето, - сказала Света после занятий. - Наш тренер уматывает на какие-то соревнования, а потом уйдёт в отпуск, так что занятий не будет два месяца. Школа тоже закончилась. Так получилось, что мы этим летом никуда не едем. А ты как проведёшь лето?
   - Наверное, как обычно. Буду заниматься без тренера, читать книги, играть в шахматы, и несколько раз съездим за грибами.
   - Я тоже люблю собирать грибы. Возьмёте?
   - Если тебя отпустят родители, то возьмём.
У нас в машине всегда одно место свободное.
   - Серёжа, я тебе правда нравлюсь?

   - А то ты не видишь, - ответил он. - Я рядом с тобой просто дурею.
   - Почем я знаю, может, это твоё обычное состояние! - засмеялась она.
- Наклонись, ты слишком высокий, а я маленькая. Не видишь, что я не достаю?
   Он послушно наклонился, а она обвила его шею руками и поцеловала в губы.
   - Наши прабабушки когда-то в четырнадцать уже были замужем, - вздохнула она, - а нам с тобой ещё целых три года ничего нельзя, кроме поцелуев. У тебя есть авторучка? Подойдёт и карандаш, давай сюда, я напишу тебе номер своего телефона.

  
   - Это какое-то чудо! - восторженно воскликнула Света. - Откуда оно здесь взялось?
   - Отец говорит, что на дне бьют ключи, а из озера выбегает ручей. Вон там, где растут ивы. Поэтому вода очень чистая и не застаивается. И ряски в нём совсем немного. А вот есть ли рыба, я не знаю.
   - Её можно пить?

   - Без кипячения воду можно пить только из родников, здесь она хоть и прозрачная, но не такая чистая.
   - Серёжа, а купаться в ней можно?

   - А ты попробуй рукой! - засмеялся он. - Ещё только начало лета, может, к августу прогреется.
   - Красиво! - Света залюбовалась небольшим озерком, окружённым берёзами и ивами.
- Очень романтичное место. Давай здесь поцелуемся? Только не так, как ты целовал утром, а по-настоящему!
   - Как по-настоящему? - не понял Сергей.
   - Мне подруга рассказывала, как нужно, а она узнала от старшей сестры. Подставь губы и приоткрой рот.
   Они не скоро оторвались друг от друга. За первым поцелуем последовал второй, потом третий...
   - Хватит! - охрипшим голосом сказал Сергей. - Я больше не могу!
   - У меня ноги подкашиваются, - тяжело дыша, отозвалась Света. - Но ты прав, мы так доцелуемся... Я сейчас вообще ничего не соображаю.
   Это было две недели назад, когда они слишком рано приехали в лес и на всю компанию не собрали и одного лукошка грибов. Сейчас грибов было много, но Сергей не горел желанием их собирать. Он брёл по лесу, срезая только те, которые попадались под ноги. Подруга простыла, и о поездке в лес не могло быть и речи.
   Ноги сами принесли его на берег озера. Сначала он уставился на то место, где раньше была вода, потом перевёл взгляд выше и обомлел. Метрах в двадцати над землёй висел космический корабль. Большой приплюснутый волчок диаметром около тридцати метров, разделённый несколькими кольцами, одно из которых было с множеством мелких иллюминаторов, а в днище втягивалась, извиваясь как червяк, гибкая труба. Наверное, через неё и забрали воду. Внезапно иллюминаторы вспыхнули ярким голубым светом, и кольцо, на котором они располагались, начало вращаться со всё большей скоростью. Когда отдельные огни слились в сплошную голубую полосу, корабль исчез, а последовавший за этим сильный удар погасил сознание.
  
   "Как ты думаешь, этот дор уцелеет?" - мысленно спросил навигатор.
   "А тебе не всё равно? - отозвался капитан.
- Может выжить, если будет небольшой перепад. Вторая опорная планета похожа на эту, и на ней тоже много доров, хоть и меньше, чем здесь".
   "Очистить бы от них планеты на периферии, - позволил себе помечтать навигатор.
- Нам не пришлось бы совершать столько прыжков".
   "Как бы тогда нас самих не вычистили, - ответил капитан. - Хватит мечтать, рассчитывай следующий прыжок".
  
  
   Глава 2
  
  
   Сознание возвращалось медленно, и некоторое время Сергей не мог понять, действительно ли то, что видят глаза, или это вызванный ударом бред. Он не сомневался в том, что удар был. Тело болело не меньше, чем после избиения, а голова ещё и сильно кружилась. Наверное, он опять получил сотрясение мозга, а ведь врачи предупреждали об опасности повторных сотрясений. Сергей с трудом приподнялся и сел. Тело отозвалось болью, но если он что-то и сломал, то только рёбра, потому что ноги и руки были целы. Внешний вид поляны с озером разительно изменился. Окружавшие озеро берёзы росли вкривь и вкось, и на многих из них были обломаны ветви. На ивах вообще не осталось ветвей, а заглянув в чашу бывшего озера, Сергей увидел глубоко потрескавшуюся землю.
   "Здорово эти пришельцы по мне долбанули", - подумал мальчик, пытаясь подняться на ноги.
   Не сразу, но это получилось. Он подобрал ровную ветку и, опираясь на неё, пошёл в том направлении, где должна была остаться автомашина. За берёзами рос ельник, точнее то, что от него осталось. Ёлкам досталось не меньше, чем берёзам: их выступавшие из земли корни были наполовину оборваны, да и почва местами так же потрескалась, как и дно озера. Пройдя шагов пятьдесят, Сергей остановился как вкопанный. Покорёженный ельник закончился, а за ним сплошной стеной рос лес, подобного которому ему никогда не доводилось видеть. Похожие на сосны деревья с толщиной стволов под два метра вздымались на огромную высоту, полностью закрывая своими кронами небо.
   "Метров пятьдесят точно будут, - подумал он, осторожно запрокинув голову, чтобы не закружилась. - Но что же это такое?! Здесь же не было такого леса! И где это я очутился?"
   Немного постояв, вошёл в полумрак леса, стараясь замечать направление по деревьям.
Они росли далеко одно от другого и без подлеска, поэтому в таком лесу легко можно было проехать на легковой машине. Под ногами мягко пружинил толстый слой опавшей хвои, трещин в земле больше не было, и Сергей, которому стало заметно легче, постепенно втянулся в ходьбу, стараясь не думать о том, куда его занесло и на какое расстояние может простираться этот лес. Один раз он сделал привал и полежал, заложив руки за голову. Ночевать в лесу без костра не хотелось, поэтому, полежав с полчаса, мальчик продолжил путь. Звери не попадались, даже птицы свистели и орали где-то наверху, но он всё-таки заправил шведку в брюки, чтобы кинжал был под рукой.
   В тот день не удалось никуда выйти. Когда потемнело так, что уже нельзя было идти без риска разбить себе голову, Сергей сел, привалившись к одному из деревьев, зажал в руке кинжал и провалился в сон. Спал как убитый всю ночь. Пробуждение было неприятным. Никогда не пробовали спать сидя, да не час-два в мягком кресле, а всю ночь, прислонившись к дереву? Надо было лечь на хвою, но он побоялся. Может, это и глупо, но мальчику казалось, что лёжа он будет более беззащитным и скорее подвергнется нападению. Размяться не получилось из-за боли от вчерашней встряски. Сергей пока не чувствовал голода, вот пить уже хотелось. С собой, кроме кинжала, были только складной нож с несколькими лезвиями и носовой платок. Удобрив напоследок землю под приютившим его деревом, двинулся дальше, надеясь, что вчера перед ночёвкой не потерял направления.
   Постепенно лес начал меняться. Деревья были уже не такие огромные, и под ними стало заметно светлее, а когда он уже устал, в просвете между ветвей первый раз блеснуло солнце. Уже к вечеру, когда нестерпимо хотелось пить, Сергей услышал журчание воды и побежал на этот звук, цепляясь уставшими за день ногами за выступавшие из земли корни деревьев. Упав на колени на берегу большого ручья, он вволю напился холодной и удивительно вкусной воды, не думая о том, что в ней может плавать. После этого выбрал место, где было меньше корней, и улёгся на хвойную подстилку. Пока Сергей брёл по лесу, не зная, удастся ли из него выбраться, он гнал от себя тревожные мысли о том, что место, в которое он попал, - это навсегда. Ему было всё равно, с чем довелось встретиться у лесного озера. Космический корабль или машина времени, как у Уэллса, - какая разница? В обоих случаях он безвозвратно потерял двух самых дорогих для него людей. Сергею было жаль отца, и он со страхом думал о том, как его исчезновение перенесёт Света, но себя было жальче. Мальчик лежал и плакал по отцу и утраченной любви. Молодых такие потери жалят сильнее, но если у них хватает ума не сводить счёты с жизнью, впоследствии эти раны затягиваются не в пример легче, чем в более старшем возрасте. Наплакавшись, он уснул, забыв даже вытащить кинжал. К счастью, то ли здесь не было крупных хищников, то ли они не захотели связываться с людьми, даже такими маленькими, но его до утра никто не загрыз и не покусал, кроме комаров, которые налетели со стороны ручья и не дали нормально доспать. Отмахиваясь от кровососов, он опять вволю напился, на время заглушив голод, и направился вдоль ручья по течению воды. Все ручьи впадают в реки, а реки - в моря. Это аксиома, а о том, что этот ручей может впадать в болото, Сергей старался не думать. Через полчаса он дошёл и до реки. Шириной шагов в десять, она медленно несла мутную, почти чёрную воду. Её не только не хотелось пить, ему было неприятно и немного страшно в неё залезать. Вернувшись к ручью, Сергей напился впрок, в очередной раз пожалев, что не взял в поездку алюминиевую флягу - непременную спутницу их походов в лес. В этот раз он о ней забыл, занятый мыслями о Светлане. Подаренные отцом часы после встряски не работали, но Сергей решил оставить их на случай, если потребуется зажечь костёр. Стекло было достаточно выпуклое, чтобы с водой сыграть роль лупы. Время приходилось определять на глазок по солнцу, уже прекрасно видимому через редеющие кроны деревьев, которые по высоте и в подмётки не годились гигантам из первого леса. Время уже перевалило за полдень, и Сергея, помимо голода, опять начала донимать жажда, когда он впервые столкнулся со свидетельством того, что на этой земле не один. Оно предстало перед мальчиком в виде просёлочной дороги и переброшенного через реку моста. Кто-то срубил четыре здоровенных ствола, слегка обтесал их сверху топором и уложил рядом одно к одному. С одного бока непонятно для чего пристроили деревянный поручень. По мнению мальчика, через мост шириной больше двух метров можно было перейти с закрытыми глазами. Перебравшись на ту сторону реки, он пошёл по дороге. Раз есть дорога, должны быть и люди или те, кто здесь вместо них. Прежде чем что-то решать, нужно было узнать об этом мире хоть что-то ещё, кроме того, что в нём тоже текут реки и растут деревья.
   Через час лес начал редеть, появились вырубки, которые становились всё обширнее, пока не сменились небольшими полями с пшеницей или чем-то на неё похожим.
Вскоре Сергей уже шагал вдоль деревни, почти не отличавшейся от той, в которую один раз приезжали к отцу мамы. Те же покрытые соломой избы, тот же плетень вдоль дороги, и точно так же гавкали собаки и мычали коровы. И пахло очень похоже - дымом, навозом и свежескошенной травой. В одном из дворов он увидел молодую симпатичную женщину, одетую во что-то напоминающее сарафан, только длинной почти до щиколоток.
   Вздохнув с облегчением, Сергей попросил у неё попить, а когда его не поняли, повторил просьбу жестами.
Женщина кивнула, поставила деревянную бадью с водой на крыльцо и скрылась в доме. Почти тотчас же она вышла обратно, поспешила к плетню и с поклоном подала ему глиняную кружку с парным молоком. Выпив его мелкими глотками, мальчик вернул кружку и тоже с благодарностью кивнул, понимая, что благодарить словами бесполезно. Его кивок вызвал недоумение, а кинжал на боку - беспокойство и тревогу. Чувствуя блаженную сытость, он двинулся дальше, думая о том, что делать с кинжалом. Если оружие вызывает у людей опасения, его нельзя держать на виду. Немного подумав, Сергей нашёл выход. Старые, но очень неплохие брюки, которые он надевал для поездок в лес, прекрасно держались без ремня, поэтому ремень отправился под них прямо на майку, а прикрепленные к нему ножны с кинжалом прикрывались заправленной в штаны шведкой. Пояс немного давил, зато теперь не было видно кинжала, а при необходимости его было нетрудно достать, просто вытащив из штанов рубашку.
   В конце деревни стоял большой одноэтажный дом, из открытых дверей которого так аппетитно пахло жареным мясом, что, несмотря на выпитое молоко, рот Сергея мигом наполнился слюной. Рядом с дверьми стояла длинная коновязь, к которой были привязаны пять лошадей с сёдлами вполне земного вида. Всё виденное Сергеем говорило о том, что здешнее общество отстало в развитии от его собственного, хотя... Когда он три года назад был в деревне деда, там совсем недавно провели электричество, а газом не пахло даже в далёкой перспективе. Да и дорога, которая шла через деревню, была ничуть не лучше этой. В дожди по ней можно было проехать только на тракторе. Но в деревне деда у многих были велосипеды, а у некоторых и мотоциклы, а здесь он не видел никакого транспорта, кроме верховых лошадей и двух запряжённых конями телег. Обойдя заведение, которое он про себя окрестил трактиром, Сергей увидел на внутреннем дворе много пиленых чурок и большой колун. Решение созрело мгновенно. Раз нет ничего в обмен на еду, её нужно заработать. Не зная языка, мальчик решил притвориться немым. Может, отнесутся с большим сочувствием и не будут такими подозрительными. Он отряхнул слегка запачканные колени и решительно вошёл в трактир. Входная дверь вела сразу в обеденный зал, заставленный грубо сколоченными массивными столами и табуретами. В зале на полсотни мест сейчас ели всего шесть человек. Седьмым, видимо, был сам хозяин, сидевший за столиком на небольшом возвышении. Ещё время от времени с кухни прибегал подросток, немного старше самого Сергея, который разносил гостям заказанные блюда. Мальчик подошёл к хозяину, который при виде посетителя любезно улыбнулся, показал себе рукой на рот, а потом сделал вид, что колет дрова. Хозяин перестал улыбаться, встал из-за стола и знаком велел Сергею приблизиться. Ощупав его руки, одобрительно кивнул и направился во внутренний двор. Там он показал рукой на колун, а сам отошёл в сторону. Понаблюдав пару минут за тем, как мальчик колет чурки, хозяин ещё раз одобрительно кивнул и вернулся на своё место. Махать тяжёлым колуном пришлось долго. Устав, Сергей сделал перерыв, во время которого сложил нарубленные дрова в поленницу. Пришедший через два часа хозяин был приятно удивлён объёмом и качеством проделанной работы и отблагодарил Сергея большой миской с варёной кашей и горкой поджаренного мяса. Хлеба можно было брать сколько хочешь, поэтому мальчик взял с запасом, рассовав оставшийся по карманам штанов. Когда он закончил есть, уже начало смеркаться. Приезжих не было, и трактир начал заполняться деревенскими мужиками, которые приходили не столько есть, сколько пить тошнотворно вонявшую брагу и чесать языками. Хозяин отвёл Сергея на сеновал, где тот и заночевал. Утром, помахав топором вместо разминки, он заработал завтрак, низко поклонился хозяину и пошёл по дороге в том направлении, куда селяне везли на телегах продукты, полагая, что самое подходящее место для их продажи - это город. Скоро его догнал небольшой обоз из пяти крестьянских возов, в каждый из которых были впряжены две лошади. Он жестами попросил подвезти и, получив разрешение, быстро забрался на мешки. Хозяину воза было скучно, и он всю дорогу что-то рассказывал Сергею, который едва не уснул под его разговор. О близости города он догадался за час до его появления по увеличению числа телег и всадников, большинство из которых ехали в том же направлении.
   Город был средневековым, как на картинках в учебниках. В высокой городской стене с зубцами и башнями были ворота, возле которых заканчивалась дорога. Обоз стал в очередь для досмотра телег, а Сергей поблагодарил общительного возчика улыбкой, соскочил с мешков и направился к воротам своим ходом. Пеших пропускали без очереди и не брали никакой платы за вход, а вот с обозников после беглого осмотра груза взимали какие-то деньги. Хорошо одетых и вооружённых всадников пропускали раньше обозов, но деньги брали и с них. Сергей решил, что деньги платились не за людей, а за их четвероногий транспорт. Удостоившись равнодушных взглядов стражников, он вошёл в город и двинулся по идущей от ворот улице, мощённой крупными, плохо пригнанными друг к другу булыжниками. Сергей уже понял, в какое время попал. Ни у кого не было видно даже самого примитивного огнестрельного оружия. Не было даже сабель или шпаг, только прямые или слегка изогнутые мечи. У стражников были копья, а в караване купцов на каждом возу лежали арбалеты. Сплошных доспехов никто не носил, а многие из имевших оружие путешественников довольствовались кожаной одеждой, укрепленной нашитыми на неё железными бляшками. У тех, кто побогаче, были сплошные нагрудники, часто украшенные чеканкой. Кольчужную сетку мальчик видел только один раз на женщине, которая въехала в город в компании пятерых мужчин, с ног до головы увешанных оружием. Сергей засмотрелся на грациозную, затянутую в кожу девушку, которая гордо восседала на такой же грациозной гнедой кобыле, и чуть не столкнулся с важного вида горожанином. Увернувшись от подзатыльника, он поймал взгляд девушки, которая весело ему улыбнулась и подмигнула. Женщины на дороге были редкостью. Кроме этой девушки, он видел только двух: какую-то дворянку в сопровождении кавалькады всадников и одну в купеческом караване. Они ехали верхом в мужских сёдлах, одетые в облегающие штаны из тонкой кожи. Все горожанки, которые часто попадались навстречу, были в платьях и едва не мели мостовую юбками.
   Чем ближе Сергей подходил к центру города, тем выше и красивее становились дома. Вдоль дороги не было канав с нечистотами, но воняло сильно. А вот навоз за лошадьми убирали, и делали это часто. Наверное, часть сборов на это и шла.
   Очутившись на большой круглой площади, от которой во все стороны расходились шесть улиц, мальчик задумался о том, что делать дальше. Он очень много знает, но как найти того, кого заинтересуют его знания? Сначала нужно было выучить язык, а для этого необходимы место для ночлега и хоть какая-нибудь работа, чтобы не помереть от голода. А как эту работу найдёшь? В голову пришли только две мысли: попробовать устроиться в какой-нибудь трактир хотя бы на самую чёрную работу и попытаться заработать на рынке, где людям могла потребоваться работа носильщика. Придётся, как и раньше, изображать глухонемого, а для начала побегать по городу, потому что он не знал ни места расположения рынка, ни где находятся трактиры. Изучение города Сергей начал с центра, осматривая по очереди улицу за улицей. Людей было много, и на него никто не обращал внимания. Единообразия в мужской одежде не было, и она сильно отличалась фасоном и расцветкой. Неприятно кольнуло то, что здешние люди были заметно выше землян. Дома Сергей считался высоким мальчиком, а здесь не дотягивал до среднего роста. Пришлось побегать не меньше часа, прежде чем он услышал шум городского рынка, а потом и увидел его на большой площади, заставленной лотками и торговыми палатками. Он без толку потолкался в торговых рядах, а когда начал выбираться на свободное место, в нос ударил запах свежеиспечённой сдобы. Рядом стоял прилавок, за которым торговал булками круглолицый румяный дядька, весело зазывавший народ разбирать его ароматный товар.
   "Отдам ему нож, - решил Сергей, - иначе прямо здесь помру, захлебнувшись слюной. Вряд ли мне сегодня повезёт заработать".
   Он подошёл к прилавку, вынул из кармана складной нож с перламутровой рукояткой и показал булочнику, как раскладываются лезвия.
Потом ткнул пальцем в сдобную булку, показал два пальца и протянул ему нож.
   Тот кивнул, взял в руки нож и быстро спрятал его под прилавок. Когда Сергей хотел взять булки, булочник на него наорал и попытался ударить по руке. Мальчика затрясло от обиды и злобы, но он тут же взял себя в руки и огляделся. Соседи булочника были свидетелями их торга и с любопытством ждали, что предпримет обманутый.
   "Нашли себе цирк! - подумал он. - Эх, была не была!"
   Сергей подошёл к торговцу слева от булочника и взял у него прислоненную к прилавку деревянную дубинку, наверное, припасенную для воришек.
Быстро повернувшись, он вполсилы засветил дубинкой в лоб обманщику, который рухнул как подкошенный. Мальчик ожидал любой реакции окружающих, только не той, какая последовала. Ставшие свидетелями их разборки торговцы ржали на все голоса, а хозяин дубинки вышел из-за прилавка, забрал своё оружие из рук растерявшегося Сергея и подтолкнул его к сдобе. Решившись, мальчик взял две булки, засунул их в карманы штанов и хотел быстрее уйти, но это не получилось. Привлечённые громким смехом покупатели расспрашивали о произошедшем торговцев, которые им охотно рассказывали. Те тоже начинали смеяться и одобрительно похлопывать мальчишку по спине.
   "Удивительно, чему так радуются? - подумал Сергей. - Большое дело - огреть жулика дубинкой. Или это от скуки?"
   Раздвинув смеющихся людей, к прилавку булочника протолкался невысокий усач в шлеме. Он что-то требовательно сказал остальным.
   "Влип! - подумал мальчик. - Наверное, это стражник".
   Выслушав, что ему сказали соседи булочника, усач улыбнулся, шагнул за прилавок, поднял за шиворот пострадавшего и что-то у него спросил. Выслушав ответ, он нагнулся под прилавок, достал нож и протянул его мальчику. Забрав нож, Сергей с сожалением достал булки и собрался положить их обратно на прилавок, но был остановлен стражником. Тот жестами показал, что можно забрать сдобу и уйти. Едва мальчик выбрался из толпы, как увидел, что судьба подбросила ему шанс заработать. В десяти шагах стояла пожилая толстуха с невысоким худым подростком, и у их ног лежали две большие, накрытые тканью корзины. Женщина оглядывалась явно в поисках носильщика. Он подбежал к ней и жестами объяснил, что будет рад помочь. Женщина с сомнением осмотрела мальчика и показала ему рукой на одну из корзин, после чего, не оглядываясь, пошла к выходу с площади. Подросток схватил за ручку одну корзину, Сергей - другую, и оба поспешили вслед за хозяйкой.
   "Кирпичи она туда наложила, что ли? - думал мальчик, постоянно меняя руки. - Корзина совсем неподъёмная! Долго я её не попру".
   К счастью, идти пришлось недалеко. Их целью был большой двухэтажный постоялый двор, который Сергей умудрился пропустить. Толстуха оказалась женой хозяина, а в корзинах были аккуратно уложенные бутылки с вином. Жестом показав, куда поставить ношу, она подошла к мужу и о чём-то с ним поговорила, показав рукой в сторону Сергея. Хозяин поднялся из-за стола и подошёл к мальчишке. Подросток, видимо, здесь работал, потому что, избавившись от корзины, умчался на второй этаж. Хозяин что-то требовательно сказал и показал Сергею на руки. Видя, что его не понимают, он схватил правую руку мальчика и пощупал мышцы.
   "Хорошо, что не смотрит зубы!" - подумал Сергей и сглазил: мужчина жестом велел ему открыть рот.
   Удовлетворившись осмотром, он что-то спросил. Ничего не понявший мальчик на всякий случай утвердительно кивнул. После этого ему приказали отнести обе корзины в погреб, накормили сытным ужином и показали комнату, где он должен был жить вместе с двумя другими слугами. Так Сергей попал на работу в заведение господина Жано "Радость путника". Жил он вместе с пятнадцатилетним Роном Марже и пожилым конюхом Солом Лашне. Каких-то определённых обязанностей у Сергея не было, он должен был делать всё, что придёт в голову хозяевам или их главному повару - господину Морну. Колол и приносил на кухню дрова, мыл полы в трапезном зале и в коридоре второго этажа, выносил помои и помогал конюху чистить лошадей, когда их набивалась полная конюшня и старик не успевал управляться один. Ещё были походы на рынок, поднос вещей клиентам и множество других мелких и, как правило, неприятных и грязных дел. Кормили хорошо и каждые десять дней выплачивали сорок медных монет, из которых он десять отдавал Рону за помощь в изучении языка. Учитель из Рона был хреновый, но Сергей очень старался и уже через месяц мог говорить на самые простые темы. Грамоту Рон не знал, поэтому учил приятеля только разговору. Когда мальчик смог разговаривать с остальными слугами, процесс обучения ускорился. На кухню Сергея пускали только принести дрова и выгрести золу из печей, поэтому он не общался с кухонными работниками и поварами. Помимо них в заведении работали шесть симпатичных девушек, которые подавали постояльцам еду и напитки, убирали у них в комнатах и за отдельную плату работали в их кроватях по ночам. Последнее вызывало у Сергея недоумение, пока Лина Орди, с которой он сошёлся ближе остальных девушек, не провела с мальчишкой разъяснительную работу.
   - Чему ты удивляешься? - сказала она. - В нашей семье четыре девчонки, а родители зарабатывают мало. На жизнь хватает, а вот приданого уже не скопишь. А кому я без него нужна?
   - Как кому? - не понял Сергей. - Ты красивая девушка, неужели не найдётся парень, который полюбит тебя без денег?
   - Может, и найдётся, - согласилась она, - но в жёны не возьмёт.
Ему не даст это сделать семья. Я не понимаю, что тебя возмущает в нашем занятии? Люди должны питаться, спать и любить друг друга. У мужчин есть потребность в любви, а мы им помогаем и сами при этом получаем радость. Да и опыт много значит. Я уже много знаю в этом деле, и всё равно иной раз попадается такой искусник, что диву даёшься! Думаешь, мой жених обрадуется, если ему попадётся неумеха? Да я его за ночь выцежу раз пять. Ну что ты краснеешь как ребёнок! Давай я сегодня никого не буду брать, а проведу эту ночь с тобой чисто по-дружески? Научу кое-чему и доставлю радость. Сам потом будешь благодарить.
   - Мне ещё рано, - сделав над собой усилие, отказался красный как рак Сергей.

   - Глупости! - отмела она его возражения. - Тебе уже есть шестнадцать? Нет? Странно, я думала, что ты старше. Вон у тебя какие мышцы! Знаешь, как от таких заводишься? Ну это неважно, по штанам вижу, что ты уже готов. Странный ты какой-то. Первый раз вижу юношу, которому девушка сама предлагает, а он ломается.
   - Я люблю другую, - выдавил он из себя.
   - И где она, та другая? В той стране, откуда тебя к нам принесло бурей вместе с кораблём? Ей уже есть пятнадцать? Значит, должны выдать замуж.
Это мы здесь задержались в девках, а Лори уже совсем старуха. Её и с приданым никто не возьмёт в девятнадцать. И как ты собираешься её искать, если у нас никто не знает о таком королевстве, как Россия? Запомни, Серг, что для мужчины нет большой разницы, эта девушка или другая, главное, чтобы она радовала глаз и ласкала тело. А если она его любит, ни один не устоит только из-за памяти о пропавшей любви. Когда девочки разойдутся по номерам, я буду тебя ждать. Если не придёшь, потом будешь жалеть.
   Чёрт бы побрал эту Лину с её дружеским предложением! Он не нашёл в себе силы прийти в её комнату, а потом, как она и говорила, долго мучился и уснул только под утро.
Девушка ему потом ничего не сказала, но на тему любви они больше не говорили.
  
   - Проходите, Алексей Владимирович, садитесь! - предложил отцу Сергея начальник управления Т. - Наши специалисты закончили предварительный анализ проб грунта, растительности и других материалов, собранных в месте пропажи вашего сына. Согласно их выводам участок леса диаметром чуть больше ста метров был заменён лесом с какой-то другой планеты. Пятьдесят два поваленных дерева относятся к неизвестному виду хвойных, сходному с бразильской араукарией, но намного больших размеров. Самые большие из них достигают в высоту девяносто метров. Замена произошла вместе со слоем грунта толщиной около десяти метров, и, по мнению наших специалистов, участок чужого леса упал на освободившиеся место с высоты примерно пятнадцать метров. Отсюда и падение деревьев: их корневая система не выдержала удара.
   - Как это могло произойти? - спросил отец Сергея.
   - Я понимаю, что это звучит дико, - сказал генерал, - но биологи нашли много отличий появившихся растений от земных. Сейчас с ними работают физики. Там были не только растения. Пойманы птицы, которых нельзя отнести ни к одному из известных нам видов.
   - Пятнадцать метров - это высота четырёхэтажного дома.
   - Я понял, о чём вы подумали.
Если ваш сын в том мире упал вместе с лесом с такой же высоты, он вполне мог выжить и даже не получить сильных травм. Десятиметровый слой почвы сыграл роль амортизатора, смягчив силу удара, а атмосфера там не должна сильно отличаться от нашей. Пока ничего нельзя сказать о болезнетворных микроорганизмах, исследования в этой области проводятся. Если ваш сын уцелел при ударе, он выживет. Больше мне нечего вам сказать.
   - Ну что он сказал? - встретила Алексея дожидавшаяся его в коридоре Светлана.
   - Пойдём, - сказал он и обнял её за плечи.
- Ничего утешительного, Света. Сказал, что Сергей должен остаться жив, но он где-то в другом мире, и это навсегда.
   - Дура! - сказала девочка. - Почему я послушалась мать? Сейчас были бы вместе! Если бы только знать...
   - Не кори себя. Если бы мы знали, просто не поехали бы. Что произошло, то произошло. Говорил я ему, чтобы не торопился с любовью, видишь, как оно вышло.
   - Я рада, что она была, и тому, что он мог выжить! Я его, Алексей Владимирович, не для себя люблю! Пусть мне будет плохо, лишь бы он жил, был счастлив и вспоминал обо мне хоть иногда. А я его подожду, у меня пока есть время. И даже если он не вернётся и я выйду замуж за другого, всё равно буду его помнить всю жизнь. Спасибо вам за всё, я дойду сама.
Не нужно меня провожать, у меня здесь все знакомые. А вы найдите себе кого-нибудь. Нельзя, чтобы человек оставался совсем один.
  
  
   Глава 3
  
  
   Сергей не только учил язык, он пытался как можно больше узнать о мире, в который его занесло по вине неведомых инопланетян, и о той стране, где он сейчас жил. От Рона в этом было мало толку, больше он узнал от конюха. Но основные сведения мальчик, к своему удивлению, получил от Лины. Правда, за это пришлось заплатить.
   - Расскажу всё, что хочешь, - улыбнулась девушка, - только расплатишься поцелуем.
Ну же, соглашайся! У меня брат служит первым помощником капитана торгового корабля. Каждый год он приезжает домой, и мы с сестрами слушаем его рассказы. Да и отец служит писарем в магистрате. Временами и на него нападает разговорчивость.
   Они сидели в комнате Сергея на его кровати, потому что для стульев в ней не было места, а Рон с конюхом не любили, когда кто-нибудь забирался на их кровати. Было время между обедом и ужином, когда большинство слуг предавались недолгому отдыху, а соседи по комнате разбежались по своим делам.
   - Может, расскажешь так? - покраснел он.

   - Не-а, - отрицательно покачала головой девушка. - Сначала поцелуй, потом рассказ, а то знаю я тебя...
   Получив согласие, она уселась ему на колени, припала к губам и пустила в ход руки. Сергей выпал из реальности и очнулся только тогда, когда было уже поздно что-либо предпринимать. К неудовольствию Лины, они закончили слишком быстро, но она знала, как поступать в таких случаях, поэтому второй раз всё прошло намного лучше.
   - А ты не хотел! - сказала она, надевая платье. - Разве плохо? Только я слишком долго с тобой возилась, и уже нет времени на рассказ. Нужно бежать, пока не разоралась старая грымза.
   Старой грымзой девушки называли между собой мадам Жано.
   Она ушла, оставив Сергея переживать случившееся. Мальчишка стал мужчиной, только не испытывал от этого никакой радости или гордости. Он понимал, что никогда не вернётся домой и не увидит Светлану, но это понимание не приносило облегчения и не могло заглушить чувства вины. Наверное, для него просто прошло слишком мало времени.
   Девушка не обманула и за несколько посиделок выложила ему немало интересного. Известный людям мир состоял из двух расположенных рядом материков и крупных островных архипелагов. Может, в океане были и другие земли, но о них никто не знал. Треть известных земель на материке соседей занимала империя, которую образовали бывшие кочевые племена, подмявшие под себя более развитых соседей. Империя соседствовала с несколькими сильными королевствами, обширными, населёнными кочевниками степями и заселёнными дикарями тропическими лесами. Если там жил кто-то ещё, о них ничего не знали. На этом материке тоже имелись "белые пятна". В его северной оконечности располагались четыре королевства и большая пустыня на востоке, на которую из-за её бесполезности никто не претендовал. Самым западным из них было королевство Сандор, в которое попал Сергей. На его западе располагалась обширная горная система, пройти которую не смог ни один человек, а на юге и востоке королевство граничило с тремя другими. Самым маленьким было южное Дюже, которым правила королева Аглая. Большая часть восточных границ соседствовала с большим королевством Сотхем, с которым Сандор делил пополам почти всё побережье. Правил там сорокалетний король Мехал. Между Дюже и Сотхемом находилось тоже немаленькое королевство Барни с королём, носящим короткое имя Ив. Огромная пустыня на востоке отделяла эти королевства от народа, с которым изредка общались купцы и мореходы. Остальным было плевать, что там за пустыней. Войной не идут и товары возят - что ещё нужно? В теперь уже родном королевстве Сергея правил король с именем Андре. Было ему только пятнадцать лет, и трон занял недавно, после того как злодейски отравили его отца.
   - Тогда передрались все герцоги, - рассказывала девушка, делая попытку опять устроиться у него на коленях.
- Ужас, что было!
   - Лина! - сказал он, отодвигаясь. - Прекрати хулиганить и убери руки. Взялась рассказывать, так рассказывай.
   Если верить её рассказу, в королевстве вспыхнула война. Управлявшие провинциями герцоги почувствовали слабость королевской власти и стали решать спорные вопросы с помощью оружия, не ставя в известность короля.
Навести порядок помогла королева Аглая. Она была в отдалённом родстве с королём Андре, но вмешалась не из-за родственных связей, а из-за опасения, что бардаком воспользуется король Сотхема Мехал, который давно, но пока безуспешно, точит зубы на пограничные провинции Сандора. А в этом случае маленькому Дюже пришлось бы плохо, несмотря на наличие сильной армии. С её помощью королю Андре удалось остановить кровопролитие. Он по-прежнему вынужден считаться с герцогами, и до полного порядка ещё далеко, но уже все не дерутся со всеми, как это было недавно.
   - А какое у короля родовое имя? - спросил Сергей. - Или его нет?
   В ответ девушка рассказала об обычае, который вызвал у него удивление. Владениям дворян давали названия, совпадающие с их родовыми именами, а при смене хозяина земель, менялось и их название. По именам герцогов названы провинции, а родовые имена королей совпадают с названием их королевств.
   - Не понял, - сказал Сергей. - Если у нас сменится династия, мы должны будем переименовать королевство?
   - С ума сошёл! - испуганно воскликнула Лина.
- Когда-нибудь останешься без языка или без головы! Кто же говорит о таких вещах? У нас с этим не шутят, особенно теперь.
   - Ладно, расскажи о вашем календаре, а то я ничего о нём не знаю, кроме того, что дни принято считать декадами.

   Оказалось, что здешний год немного короче земного, длится триста двадцать два дня и разбит на четыре сезона, совпадающие по признакам с земными. Зима в четырёх королевствах обычно была бесснежной и довольно тёплой. Каждый сезон делили на два месяца, которые так и называли: первый и второй. В каждом месяце, кроме одного, было по четыре декады. Год начинался с первого летнего месяца, к которому приплюсовывали два лишних дня. Так и говорили, что событие произошло в пятый день третьей декады второго месяца лета. Сложновато, но если привыкнуть...
   - А что у вас с науками? - спросил он.
   - Науки в империи, - махнула рукой девушка. - У нас ими и раньше не больно занимались, а теперь это и подавно никому не нужно. В столице есть Университет, но я не знаю, что с ним сейчас. Король Сотхема поддерживал учёных, но это было давно, а Аглаю интересуют только выплавка стали и искусство пения. Вот она и даёт золото на рудники и прикармливает менестрелей.
   - Неужели все поголовно ходят неграмотные?
   - Ты говоришь о нас, как о каких-то дикарях! - обиделась девушка. - Всех дворян и даже дворянок с малолетства учат грамотности и цифрам, языкам и музыке, а при храмах есть школы для простолюдинов. Барон или граф не будут делать работу писаря, да и их управляющие не принадлежат к благородному сословию, а им нужно уметь писать и считать.
   - А что с богами? Я оббегал весь центр города и не увидел ни одного храма.
   Он уже знал, что боги в королевствах одни и те же, и их около двух десятков.
Разобраться в них раньше не позволяло скудное знание языка. У здешних богов не было узкой специализации, поэтому в одном и том же деле могли помочь и Хромт, и Береж, а к кому из них обращаться, решали сами верующие. Естественно, что и жрецы не оставались в стороне, всячески превознося своих богов. А храмов он не видел потому, что их по традиции строили только около текущей воды, и они стояли в пяти минутах ходьбы от города, возле небольшой речки, откуда горожане брали воду. Интересной особенностью здешней религии были храмы всех богов. Было невыгодно возводить много храмов в небольших городках или в селах, поэтому жрецы разных богов скидывались и строили общий храм. Жрецу, который в нём служил, выдавали алтарь и книги со священными текстами, а он должен был отмечать, каким богам и сколько поднесли, а потом возвращать часть дохода храмам. Лина начала рассказывать о богах, но скоро запуталась и призналась, что воздаёт хвалу только Малу, а об остальных почти ничего не знает.
   - Тебе бы поговорить со жрецами, - сказала она Сергею, - только они потребуют подношения, а у тебя нет таких денег.
   - А если я никому не молюсь? - спросил он. - Как на это посмотрят люди?
   - А кому какое дело? - пожала плечами девушка. - Если не хочешь, чтобы боги тебе помогали в этой жизни или лучше устроиться в следующей, можешь не молиться. В деревнях могут посмотреть косо, а в городе всем на тебя плевать.
   - Послушай, Лина, помоги выбрать родовое имя. Моё - Трофимов - режет здесь слух.
   - Помогу, - согласилась девушка, пододвигаясь к нему ближе. - Только платой будет один поцелуй!
   - Тебе мало клиентов? - спросил он, не отодвигаясь. - Скоро уже должен прийти Рон. Я не хочу, чтобы он нас видел.
   - Это правильно, горячо зашептала Лина. - Пошли в пятый номер, там сейчас нет постояльцев. Мне с тобой хорошо и легко. Мы просто дарим друг другу радость. Разве это плохо?
   Потом он корил себя за то, что поддался её уговору.
Не из-за того, что между ними было, а из-за того, что их заметила дочь хозяйки Доля. До этого она не обращала на Сергея никакого внимания, а удовлетворяла свои желания на стороне или, если было невтерпёж, использовала Рона. Видимо, девушка решила, что если красавица Лина не побрезговала парнем, который делал у её отца самую тяжёлую и грязную работу, то было из-за чего. Подсмотрев следующим утром, как он мылся у бочек с водой, она уверилась в своих предположениях. И так не слабые мускулы Сергея в результате обильного питания и ежедневных упражнений с топором произвели на девушку ошеломляющее впечатление. Кто мог подумать, что под бесформенной и застиранной рубахой прячется такое тело! А эта глазастая Линда рассмотрела раньше её!
   Доле было уже шестнадцать, и боги не обидели её внешностью.
Беда была в том, что девушка любила вкусно поесть и никогда не отказывала себе в такой малости. Спать она тоже любила и обычно спала допоздна, в результате чего начала полнеть. Пока это не сильно сказалось, сделав её формы ещё привлекательнее для любивших пышных женщин мужчин, но со временем вредная привычка переедать обещала кучу неприятностей.
   Доля поймала Сергея в коридоре, когда он возвращался с внутреннего двора после рубки дров, притиснула его к стене и впилась ошеломлённому парню в губы крепким поцелуем.
Не теряя времени, девушка пустила в ход руки, но в последний момент Сергей рванулся и сорвался с крючка. Сначала она не поняла, что произошло, а потом пришла в ярость. Ею посмели пренебречь! И кто? Какой-то чернорабочий!
   - Стой, сволочь! - крикнула она в спину удирающему Сергею. - Пожалеешь!
   - Ты что какой-то шальной? - спросил Рон заскочившего в комнату Сергея. - Что-то случилось?
   - Хозяйская дочка, сволочь, чуть в коридоре не изнасиловала!
   - Ну и что? - не понял Рон. - Радоваться должен. Она сладкая баба, к тому же за каждый раз даёт серебряный. Попробуй заработать такие деньги у её папаши. Постой, неужели ты от неё удрал? Совсем рехнулся! Да она тебя теперь сживёт со света. Ты же страшно её оскорбил! Тебе, Серг, теперь только уходить из заведения папаши Жано, жизни у тебя здесь не будет. Мой тебе совет: пойти и извиниться, а потом отработать со всем усердием. Денег уже не получишь, но радость вместо неприятностей - тоже хорошо. Было бы у меня такое тело, я бы на одних бабах заработал.
   - А в чём дело? - разозлился Сергей.
- Хочешь обрасти мышцами, иди во двор. Там тебе пиленых чурок хватит на неделю махать топором. А мне всякие гадости ни к чему.
   - Почему гадости? - не обиделся на приятеля Рон. - Обычное мужское дело. Это ты у нас какой-то странный. Не из благородных, случаем? Или ты в Линду влюбился? Тогда будьте осторожными, а то Доля в два счёта выживет отсюда девчонку.
   Гадости начались этим же вечером. Жареное мясо с кашей, которые Сергей получил на ужин, было невозможно есть: всё было страшно пересолено. Выручил Рон, который притащил ему с кухни большой кусок пирога с рыбой.
   - Смотри, Серг, - хмуро сказал он, - это ведь только начало. Она не ограничится едой. Завтра меня снимают с кухни и на разнос ставят тебя. Сам догадаешься, с чего тебе такое повышение, или подсказать?
   - Доля?
   - Она. О чём-то пошепталась с отцом, а потом господин Морн выдал мне эту новость. Я денёк за тебя поработаю и не развалюсь, а вот ты смотри в оба. Не просто так она это затеяла!
   "Нужно уходить, - думал Сергей, лёжа перед сном в постели.
- Я поменял медь на серебро, и десяти монет хватит на первое время. Язык знаю неплохо, да и в обстановке немного разобрался. Плохо, что не обучен грамоте, а то без труда устроился бы на работу. Может, оно и к лучшему, что так вышло. Сколько можно ковыряться в грязи! Новых знаний я здесь не получу. Хорошо бы устроиться в купеческий караван, который идёт в столицу. Если не закрыли Университет, можно попытаться заинтересовать кого-нибудь из преподавателей. Знания в обмен на знания. Они обучат письму, а я покажу алгебру, а если она у них уже есть, то что-нибудь другое. Местные цифры я заучил, можно даже подрабатывать счётом. Деньги есть, не пропаду. Линду только жалко".
   Дождавшись, когда заснут сожители, он тихонько встал, сдвинул ножку кровати и вытащил из-под прикрывавшей тайник доски кинжал и кошелёк с серебром.
Открыто хранить такое в комнате было нельзя. Он в первое время прятал кинжал на теле, а остальные свои вещи хранил в земной одежде, которая висела в общем шкафу. Дураков не учат, а наказывают, наказали и его. Вся полученная за десять дней медь и подаренные отцом часы бесследно исчезли, а он, немного подумав, соорудил этот тайник. Скорее всего, завтра придётся уйти, поэтому лучше всё иметь при себе и с утра надеть свою одежду, тем более что будет чистая работа.
   Сергей решил обслужить утром клиентов, позавтракать самому и уйти от господина Жано, не прощаясь. Это было благоразумно, принимая во внимание Долю и то, что хозяин задолжал ему только несколько медяков. Ничего из намеченного не получилось. Когда он начал разносить блюда первым постояльцам, их в трапезном зале сидело только пять человек. Часом позже они спустились все, и зал оказался наполовину полон. Как назло, пришло ещё десятка два посетителей и пришлось обслуживать и их. Одна из пришедших компаний была уже изрядно навеселе. Это были те самые наёмники, которые ехали вместе с девушкой, когда он входил в город. Они где-то оставили оружие, взяли с собой только кинжалы. Мужчины заказали по кувшину браги и мясную поджарку. Сергей обслужил четверых из них и нёс мясо пятому, когда Доля очень ловко его подтолкнула, да так, что мясо вместе с соусом оказалось на кожаных штанах ожидавшего заказ клиента. Наёмник уже добавил кувшин забористого пойла к тому, что было выпито раньше, и пришёл в страшную ярость.
   - Недотёпа! - заревел он, вскочив с табурета.
- Да эти штаны стоят больше пяти таких, как ты! Я тебе, сучёнок, сейчас откручу голову и буду прав!
   - Я заплачу! - поспешно сказал Сергей.
   Связываться с выпившим здоровяком было страшно.
   - Плати десять золотых!
   Сидевшие за столами сдержанно зашумели: названная цена была нереально высокой.
   - Могу заплатить только десять серебром, - ответил Сергей, уже понявший, что не получится разойтись добром. - Больше у меня нет.
   - А это мы сейчас проверим! - заорал наёмник и бросился на Сергея.

   Повсюду были посетители, которые не дали бы сбежать, поэтому он сделал единственное, что пришло в голову. К удивлению сидевших в зале людей, молодой парень, вместо того чтобы попытаться сбежать, сам бросился навстречу противнику и почти упал ему под ноги. Никто не понял, что он сделал дальше, но набравший скорость наёмник перелетел через выпрямившегося парня и укатился под соседний стол, перевернув стоявшие на нём кувшины с брагой. Поднялся он уже с кинжалом в руках. Глядя в налитые кровью глаза мужика, Сергей понял, что сейчас его будут убивать. Вытащив из штанов заправленную рубашку, он освободил рукоятку кинжала и выдернул его из ножен. За столами раздались одобрительные выкрики. Одно дело мордобой, и совсем другое - благородная драка.
   На секции не учили драться холодным оружием. Тренер только один раз показал, как лучше держать кинжал, и как вернее нанести им удар. Если бы наёмник немного подождал и пришёл в себя, для Сергея всё здесь и закончилось бы, но он был в бешенстве и не стал ждать. Ему ли опасаться какого-то сопляка, даже взявшего в руки боевое оружие? Он быстро шагнул к Сергею, одновременно нанося колющий удар в грудь. Поднырнув под правую руку наёмника, Сергей что было силы ударил назад, по рукоятку вогнав кинжал ему в бок. Не издав ни звука, здоровенный мужик замертво упал на пол. Сергей быстро нагнулся и выдернул из тела оружие, потому что товарищи убитого уже поднялись со своих мест с намерением выбить из него дух. Спас какой-то здоровяк с копной рыжих волос. Он поднялся из-за стола и шагнул навстречу наёмникам.
   - Я барон Рон Содер свидетельствую, что бой вёлся честно.
Кроме того, этот парень не виновен в случившимся. Опрокинул мясо не он, а вон та девица, которая шушукается с хозяином заведения.
   Все взгляды повернулись в сторону побледневшего господина Жано и его дочери.
   - Этот простолюдин не имеет право носить оружие! - мрачно заявил один из товарищей убитого.
   - Разуй глаза! Я не знаю, что парень делает в этом гадючнике, но только тебе не видно, что у него не одно поколение благородных предков. Посмотри на его руки. Хоть он их немного подпортил неподобающей работой, породу не скроешь. Парня подставили, да и ваш приятель опытом и силой ему не ровня. Имеются возражения?
   Наёмники были недовольны, но не стали спорить с бароном и вернулись за свой стол.
   - По закону это твоё, - сказал рыжий, срезал с пояса убитого увесистый кошелёк и ножны от кинжала и протянул Сергею, а один из посетителей отдал поднятый с пола кинжал.

   - Что думаешь делать? - вполголоса спросил барон. - Тебе опасно оставаться в этом месте. Я не собираюсь здесь вечно сидеть, а эти парни не угомонились, так что у тебя по-прежнему неплохие шансы заработать удар кинжалом. Они видели твоё проворство, и в следующий раз будут осторожней.
   - У меня было плохо с деньгами, поэтому думал позавтракать в счёт заведения, - сказал Сергей, - но теперь это неважно.
Поем в другом месте.
   - Если тебя здесь ничего не держит, давай выйдем вдвоём, - предложил барон.
- Очень уж мне интересно знать, как дворянин мог дойти до такой жизни. Ты мне интересен: есть в тебе что-то необычное, а что - не пойму. А поешь где-нибудь по пути, в этой части города много трактиров. У тебя есть куда идти? Спрашиваю, потому что могу кое-что посоветовать, но если не хочешь отвечать, дело твоё.
   Они вышли на улицу и зашагали в сторону рынка.
   - Мне некуда идти, - признался Сергей. - К берегам вашего королевства пригнало бурей в полуразвалившемся корабле, на котором не осталось никого, кроме меня. Языка не знал, а денег не было. Продавал кое-какие вещи, которые нашёл после крушения, поэтому смог добраться сюда. Здесь продавать стало нечего, поэтому и устроился, куда смог, чтобы выучить язык. Перед этой дракой думал поехать с купцами в столицу. Я многому учился из того, что могут не знать ваши профессора, поэтому думал заплатить им своими знаниями за умение писать. Те, кто помогал мне освоить язык, сами неграмотны.
   - А откуда тебя принесло? Из империи?
   - Нет, наше королевство дальше. Об империи у нас слышали, но мало что знают. У нас многое не так, как у вас, поэтому мне нелегко понять вашу жизнь.
   - А кто твой отец? Он жив?
   - Жив, но вряд ли мы когда-нибудь увидимся. Он у меня офицер и служит в армии короля.
   - И сколькими бойцами командуют такие офицеры, как твой отец?
   - Тысяча или две - это зависит от рода войск.
   - Значит, твой отец был бы у нас бароном. Тебе завещали имение?
   - Нет, на меня ничего не записано.
   - Получается, что ты, как и я, барон без поместья. Я третий сын в семье, поэтому мне в любом случае ничего не светило. Отец дал латы и сотню золотых, а оружие у меня было своё. Купил хорошего коня и нанялся в дружину к здешнему графу. Если хочешь, оставайся у меня оруженосцем. Парень ты проворный, с кинжалом лихо управляешься. Что можешь ещё?
   - Я не умею драться с оружием. С кинжалом получилось... не то чтобы случайно, но приём я проводил не для него. Я умею драться, но только руками и ногами, так что из меня плохой оруженосец.
   - Ничего, я научу. Раз умеешь драться так, то быстро научишься и с оружием. Мастером не станешь, но сколько тех мастеров! Большинство учится работать в строю, и им этого довольно. Не знаю, как у вас, но у нас занятия наукой не освобождают дворянина от необходимости за себя постоять. Тебе пригодится обучение, а у меня появится оруженосец, как у всякого порядочного рыцаря. Соглашайся, граф не скупердяй, а деньги тебе понадобятся, тем более если поедешь в столицу. Там всё дорого, особенно женщины.
   - Ладно! - решился Сергей. - Что мне нужно делать?
   - Только идти со мной, а с графом я поговорю сам. Ты ещё не смотрел кошелёк? Ну у тебя и выдержка, я бы уже давно всё пересчитал.
   - Ого! - сказал Сергей, развязав трофейный кошелёк.
- У него здесь золото пополам с серебром. Монет сто будет.
   - Тогда сразу зайдём на рынок и купим тебе коня и сбрую. До графского замка ещё нужно добраться, а у меня с собой только свой конь.
Я могу взять тебя в седло, но выглядеть будем по дурацки, да и коню тяжело везти двоих. Ты хоть и невысокий, но наел много мяса.
   - Вообще-то, я не ездил на коне, так что нужно учиться.

   - Будут смеяться! - с досадой сказал барон. - Ладно, я не меняю своих решений, а тем, кто будет ржать, разрешаю дать в рожу. Уважение товарищей можно заработать и так. Отсчитай сейчас два десятка золотых и держи наготове. Попробуем выторговать тебе что-нибудь поспокойнее.
   - Рон, а моё баронство кто-нибудь признает?

   - Нет. У тебя же не осталось никаких документов? А если бы и остались, у нас никто не знает вашего языка. Дворянство признают, а титул - нет. Баронство придётся зарабатывать самому долгой непорочной службой или воинским подвигом. Смотри, лошади! Готовь деньги, но пока никому не показывай.
   К замку графа приехали, когда начало темнеть. После этой поездки Сергей на следующий день не мог нормально ходить из-за боли в ногах.
   - Какой же ты дворянин, если не умеешь ездить на лошади? - спросил у него оруженосец барона Вогара Петр Садиш, в одну комнату с которым вчера поселили Сергея.
   - У нас не используют лошадей для верховой езды, - простонал парень. - Лошади есть, но их только запрягают в телеги. - Слушай, принеси поесть, а то я не дойду до трапезной.
   - А что используют? - заинтересовался Петр.
   - Ящериц видел? Вот их у нас и используют. Только они намного больше лошади. Бегают, наклонившись вперёд, на задних лапах, которые у них здоровенные, а передние держат перед собой. Башка тоже больше лошадиной и вся в зубах. Жрут они не траву или овёс, а мясо.
   - Как же вам удалось использовать демов? - поразился Петр.
   - А разве они у вас водятся? - тоже удивился Сергей, взявший описание хищного ящера из "Плутонии" Обручева.
   - Здесь их нет, а на восток Сотхема иногда забредают из пустыни.
   - В пустыне одни пески, откуда там взяться демам?
   - Никто не знает, что за песками, - ответил Петр. - В древности сотхемцы пытались пройти пустыню, но никто так и не вернулся, может быть, из-за этих тварей. Говорят, что они жутко быстрые, поэтому наверняка будут лучше лошади. Только я ни за что не залез бы на дема. Ладно, лежи, я принесу поесть, только в обед сам потащишь миску.
   "Надо же! - думал Сергей через час, уплетая за обе щёки кашу с мясом.
- Выдумал динозавра, а они, оказываются, здесь есть. Нужно быть осторожнее в разговорах. Не все такие доверчивые, как Петр. Если он не разболтал о моей выдумке, то обязательно это сделает. Прослыву вруном".
   - Послушай, - закончив с едой, сказал он оруженосцу, - моя родина очень далеко отсюда, и там во многом другие обычаи.
И дворянские звания у нас другие. Ваш язык я изучил, но до сих пор не всё понял. Вот дворянские титулы. Я понял, что баронский титул самый низкий, а графский следует за ним, и герцоги у вас есть. А другие титулы бывают?
   - Есть ещё соны, - ответил Петр.
- Они выше графов, но ниже герцогов.
   - Понятно, - кивнул Сергей, переименовав сонов в маркизов. - Тебе сколько лет?
   - Через декаду и три дня исполнится шестнадцать! - с гордостью ответил Петр и мечтательно добавил: - Эх, напьюсь!

   - Зачем? - вытаращился на него Сергей. - У тебя горе?
   - Правильно ты сказал, что не понимаешь простых вещей. До шестнадцати лет многого нельзя. Выпьешь, а твой рыцарь оттаскает за уши или ещё как-нибудь накажет и будет в своём праве. А после шестнадцати ты уже самостоятельный и можешь делать всё, что хочешь!
   - Так уж и всё? - не поверил Сергей. - Я думаю, что, если ты напьёшься как свинья, твой рыцарь не обрадуется. И плевать ему на то, пятнадцать тебе или уже шестнадцать.
И зачем вообще пить? Только потому, что уже можно? У меня отец не пил вина... почти. И я пару раз попробовал и больше не стал. На вкус гадость, а на пьяных я достаточно насмотрелся. Если бы не выпивка, убитый мной наёмник нашинковал кинжалом десяток таких, как я, а теперь будет гнить в могиле. Ну напьёшься ты с непривычки и вызовешь смех, а то и получишь по морде. А потом протрезвеешь и будешь ходить с фингалом и мучиться головной болью. И что в этом хорошего? Показать самостоятельность можно и по-другому.
   - Не знаю, - неуверенно сказал Петр. - Может, не буду много пить. А сколько тебе лет?
   - Трудно сказать, - подумав, ответил Сергей. - У нас измеряют время по-другому, а я, когда сюда попал, не считал дней. Примерно пятнадцать с половиной.
   - Ладно, я побежал по делам, а ты пока лежи. Твой барон разрешил отдыхать до обеда.
  
  
   Глава 4
  
  
   Отдых до обеда помог, но не до конца, и ноги сильно болели.
Но нужно было вставать, поэтому Сергей взял в руки грязную миску и в сопровождении Петра направился в большую трапезную, где кормили дружинников графа. Помещение трапезной, в котором уже обедали с полсотни мужчин, почти не отличалось от зала господина Дюже, за исключением отсутствия его самого. И ели дружинники то же самое, чем потчевали постояльцев в покинутом Сергеем заведении. Новенького сразу заметили.
   - Смотри, - толкнул один дружинник другого. - Тот самый герой, который оседлал дема! А что, крепкий парнишка, такому это ничего не стоит.
   Дружинники заржали.
   "Нужно срочно отбрехаться, - понял Сергей, - иначе лавры барона Мюнхгаузена прилипнут навечно".
   - Кто-то не верит тому, что мы используем демов для езды? - спросил он, усаживаясь на свободное место. - Если есть желающие послушать, могу рассказать. У нас не делают из этого тайны.
   Все навострили уши, а те, кто сидел в дальнем конце зала, перебрались со своими мисками ближе к рассказчику.
   - С обычными демами, даже молодыми, человеку не справиться, - начал фантазировать Сергей, - поэтому мы крадем у них яйца. Это самое сложное и опасное дело в работе. Случается, что из ушедших на промысел отрядов не возвращается ни один человек. Яйца везут, хорошо закутав в ткань, чтобы они в пути не остыли, а в посёлках, где занимаемся молодняком, уже заранее греют песок. Добытчики стараются привозить только те яйца, которым осталось лежать дней пять-десять, чтобы потом меньше возиться с нагревом. Незадолго до того как вылупятся детёныши, хозяева будущих демов садятся каждый возле своего яйца и ждут. Первого, кого увидит детёныш, он воспринимает, как свою мать. Остаётся его покормить заранее припасённым свежим мясом, и он будет ходить за вами как привязанный. Едят они очень много, но и растут быстро. В возрасте двух месяцев, когда демы размером с лошадь, молодняк начинают приучать к седлу. В этом есть свои тонкости. Поначалу демы нервничают и могут отхватить руку тому, кто не вовремя попался под ноги, но это быстро проходит, и в возрасте трёх месяцев на них уже начинают ездить, хотя они продолжают расти и в полную силу входят очень нескоро.
   - Постой! - перебил его один из дружинников. - Так ты хочешь сказать, что всё это время с демами возятся их будущие хозяева?
   - Так и есть, - подтвердил Сергей. - Демы не товар, продавать их бесполезно, они служат только хозяину. Зато даже молодой дем бежит с седоком в два раза быстрее хорошего коня, а в битве они сражаются наравне с хозяевами. Иногда их одних выпускают на противника, и тот бежит.
   - Я бы тоже удрал! - под общий смех сказал сидевший рядом с Сергеем дружинник. - Даже один дем - это кошмар, а целая толпа... Сбросил бы доспехи и драпанул так, чтобы никакие демы не догнали! Хороший рассказ. Если ты и соврал, то складно, молодец!
   - Да, интересный рассказ, - задумчиво сказал богато одетый мужчина лет сорока, стоявший у входа в трапезную вместе с Роном Содером. - Это и есть ваш оруженосец, барон? Интересный молодой человек. Когда он поест, приведите его ко мне.
   - Ты заинтересовал графа! - больно ткнул Сергея локтем Петр, когда стоявшие у дверей вышли. - Везёт же некоторым!
   Быстро доев содержимое миски, Сергей поспешил выйти из трапезной, полагая, что его ждёт барон, и не ошибся.
   - Пойдём провожу к его сиятельству, - сказал Рон.
- Про демов не соврал?
   - Сам я на них не ездил, - ответил Сергей. - Молод ещё.
   Рон удовлетворился ответом, и они, больше не разговаривая, быстро поднялись по лестнице на второй этаж замка и пошли в дальний конец левого крыла, к кабинету графа. Дверь из коридора открывалась в небольшое помещение, уставленное несколькими секретерами с большим количеством выдвижных ящичков, возле которых суетился один из слуг. Не обращая на него внимания, Рон распахнул следующую дверь и слегка подтолкнул в неё Сергея.
   - Заходите, молодой человек! - поторопил его сидевший за столом граф. - Спасибо, барон, вы можете быть свободны. Садитесь на этот стул, Серг, и рассказывайте.
   - Что рассказывать, ваша сиятельство? - спросил Сергей, стараясь не выдать охватившего его волнения.
   - Расскажите о своих родителях, о том, как вы оказались на корабле и попали к нам. Словом, всё, что вам покажется важным. А если что-то важным покажется мне, я вам скажу.
   Сергей уже не один раз обдумывал в подробностях, что нужно рассказать, если вдруг проснётся интерес к его персоне у кого-нибудь из имеющих власть, поэтому сейчас не пришлось ничего придумывать.

   - Значит, вы не сможете показать место высадки, - сказал граф, когда закончится рассказ.
   "Интересно, зачем это тебе? - подумал Сергей. - Сделать вид, что обиделся?"
   - Мне, граф, было не до того, чтобы запоминать прибрежные кустики и делать зарубки на деревьях! - сказал он, хорошо изобразив злость. - Я до этого почти месяц сидел на разваливающимся корабле. Уже начало темнеть и штормило, а я еле держался на ногах, тем не менее бросился собирать то, что могло пригодиться и не было унесено прибоем. Потом эти вещи спасли меня от голодной смерти и дали возможность пройти через половину вашего королевства. Ваши земляки, граф, ничем не отличаются от других людей. Они готовы оказывать сострадание только взамен на встречные услуги. Да и что я вам могу рассказать о своём бродяжничестве, если совсем не знал языка? Это сейчас я свободно на нём говорю.
   - Не стоит на меня обижаться, Серг! Право, я не имел в виду ничего дурного. А чтобы это доказать, приглашаю вас сегодня отужинать в кругу моей семьи. Барон говорил, что вы хотели изучить нашу письменность? Похвальное желание! Я могу в этом помочь. Моей младшей дочери девять лет, и её сейчас учат. Не письменности, конечно, дети проходят её раньше. Но я прикажу учителю с вами позаниматься, а барон перенесёт занятия с вами на послеобеденное время. Вы можете быть свободны, Серг, вечером я пришлю за вами слугу.
   "Теперь нужно выдумывать что-нибудь интересное для семьи графа, - думал Сергей, возвращаясь в свою комнату. - Нужно расспросить о его ближних Петра, а уже потом думать".
   Спускаясь по лестнице, он увидел барона, который явно нервничал и мерил шагами коридор, поджидая оруженосца.

   - Чем закончился ваш разговор? - спросил он, увидев Сергея. - Тебя оставляют в дружине?
   - У нас не было разговора о дружине, - ответил парень. - Он подробно расспрашивал о родственниках и путешествии, а потом пригласил поужинать с семьёй. Наверное, придётся весь вечер развлекать его родню. Ещё пообещал помочь с изучением письма с помощью учителя младшей дочери.
И тебя хотел просить из-за этого перенести занятия со мной на вторую половину дня. А больше мы с ним ни о чём не говорили. Ты можешь рассказать, что у него за семья?
   - Из старшего поколения, кроме самого графа, может присутствовать только его отец. Старику уже под восемьдесят, и у него не всё в порядке с головой. Но его вряд ли заинтересуют твои рассказы. Он вообще недолюбливает молодёжь.
   - А жена графа?
   - Умерла во время родов два года назад. Наверное, он её любил, если до сих пор не нашёл замены и, по слухам, даже не валяет служанок. Пройдёмся по детям. Наследник у него есть, но он почти всё время пропадает в столице. Король допустил молодого Анжи в свою свиту и, похоже, что они сдружились. Встретишься с двумя дочерьми. Наверное, граф рассказал о младшей, а вот о старшей - вряд ли. Не любит он о ней говорить.
   - И с чем это связано? Или это секрет?
   - Секрет, о котором всем известно. Его старшая дочь, которой уже восемнадцать, свихнулась из-за влечения к мужчинам. Нервная и истеричная девица, которой всё мало. Она перепробовала многих в замке, иной раз по нескольку за ночь. Граф уже и наказывал, и запирал, и вызывал врачей - всё без толку. Врачи определили болезнь и сказали графу, что ограничивать дочь опасно для её душевного здоровья, вот он и не ограничивает, просто старается, чтобы этот позор не вышел за стены замка. А у нас кое-кто и рад, она ведь само очарование. Представляешь, каково графу? Её ведь и замуж не выдашь. Не знаю, как у вас, а у нас муж имеет право убить неверную жену собственной рукой, лишь бы были свидетели измены. Сам понимаешь, что их не придётся долго искать. Вот я и думаю, зачем граф позвал тебя на эти посиделки? Может, решил подвести к дочери, чтобы она не шлялась с этим делом сама по замку? Всяко лучше, если у неё будешь ты один, чем вся дружина, да ещё и дворня в придачу. Если это действительно так, постарайся чего-нибудь выбить. Свободных имений у графа нет, но ему будет нетрудно подтвердить твой титул.
   - С ума сошёл? Чтобы я этим расплачивался за титул!
   - Дурак ты, Серг! Это не ты расплатишься, а граф сделает тебе любезность за то, что на время облегчишь ему жизнь. Девушка не виновата в болезни. Попробуй поставить себя на её место.
Я здесь только два года, а те, кто служит долго, рассказывали, что до созревания Лона была замечательной девочкой, доброй и отзывчивой. Истерики начались позже. Попробуй оставаться спокойным в её положении! Женщины, когда припрёт, иной раз становятся бешеными, а у неё это постоянно. Так что ты будешь у неё вместо доктора. Да не расстраивайся ты так, может, ничего этого и не будет. А если будет, просто постарайся немного её ограничить, чтобы остались силы на занятия оружием, а не только на... понял?
   Рон как в воду глядел. Когда слуга привёл Сергея в малую трапезную, там уже собрались сам граф, обе его дочери и старый отец.
   - Позвольте представить вам оруженосца нашего барона Содера - благородного Серга Аликсана! - сказал барон. - Серг родом из далёкой страны, о которой у нас не знают. Он сын барона, но этому нет подтверждающих документов. К нашим берегам юношу пригнало бурей на почти затонувшем корабле! Я попросил Серга присоединиться к нам и надеюсь, что он расскажет немало интересного.
   - Думаю, подойдёт! - буркнул старик сыну и обратился уже ко всем.
- Что-то я неважно себя чувствую, поэтому обойдусь без ужина. А вы
   развлекайтесь.
   Дочери графа рассматривали Сергея с нескрываемым любопытством. Младшая улыбнулась и подмигнула, а заглянув в глаза старшей, он вздрогнул. Такой смеси тоски, страха и надежды он никогда не видел ни в чьих глазах. Так могла смотреть приговорённая к смерти на того, кто вправе подписать ей помилование.
   Граф задал вопрос, а потом к разговору подключились обе дочери. Он старался их развлечь, и, благодаря фантазии и массе прочитанных книг, это хорошо получилось. Когда закончился ужин и ушла женская половина компании, граф задержал собравшегося подняться Серга.
   - Сидите, барон, у меня есть к вам разговор. Вам уже рассказали о горе моей старшей?
   - Я не барон. А о Лоне мне рассказали. Я вам сочувствую. Она замечательная девушка и заслуживает лучшей судьбы.
   - Вы станете бароном! Серг, помогите мне, и я помогу вам! Баронство - ерунда, я помогу много больше! У меня просто нет сил смотреть на то, как мается девочка. Я люблю Лону больше других детей, иначе давно прервал бы её жизнь. Вы удивлены? Не знали, что у нас не только муж волен в жизни жены, но и отец может убить свою дочь за неподобающее поведение, если она находится на его содержании? Для этого тоже нужны свидетели, но в моём случае это пустая формальность. Я как-то ей этим пригрозил. И знаете, что она сделала? Вложила в мою руку кинжал и подставила грудь. Она рада умереть, просто не хватает духа уйти самой! Вы не сможете избавить её от болезни, но в ваших силах подарить немного тепла, хоть на время ослабить терзающую её жажду! Не отказывайте мне, Серг! Я же вижу, что вы уже не мальчик! Вы узнали женщин, а раз неженаты, значит, это было только стремление к наслаждению, а не любовь. Так чем моя дочь хуже той, которая побывала в ваших объятьях?
   - Я попробую, - согласился Сергей. - Возможно, что-нибудь и получится. Только я не возьму у вас ни титулов, ни золота. Пусть в глазах ваших дружинников такой обмен - дело нормальное, я перестану себя уважать.
   - Как хотите, - вздохнул граф. - Идите к ней, она вас ждёт. Пятая дверь по этому коридору...
   "Весь мир сошёл с ума или только я? - думал он, идя по коридору.
- Вот надо мне было выращивать такие мышцы? Наверное, без них на меня никто бы и не взглянул. Господи, что сказал бы отец!"
   Он постоял несколько минут перед нужной дверью, не решаясь войти, потом всё-таки потянул её на себя.

   - Заходи, - сказала стоявшая за дверью девушка. - Пойдём, поговорим. Не бойся, я не стану на тебя набрасываться. Садись.
   Сергей сел на кровать, которая была раза в четыре больше тахты из земной жизни, и Лона села рядом, не касаясь его.
   - Тебе наверняка много всего рассказали, - горько сказала она. - Я сама слышала, что болтали слуги. Кое-что правда, остальное - выдумки. Я росла обычной девушкой, которая, как остальные, мечтала о любви, о семье и о детях. Ничего этого у меня никогда не будет. Что ты ответил отцу?
   - Он попросил помочь, - ответил Сергей, - и кое-что предложил взамен. Так вот, знай, что я за свою помощь ничего от него не возьму.
  
   Шла третья неделя пребывания Сергея в замке графа. Он сразу же переселился из своей комнаты в покои Лоны. Зря Рон говорил о её истеричности, которой не было и в помине, как и каких-то крайностей в любви. После завтрака юноша шёл в комнаты Ольды заниматься письмом с её учителем, а после обеда и небольшого отдыха часа четыре занимался фехтованием. Рон подобрал для него в арсенале замка один из самых лёгких мечей.
   - Мышцы ты нарастил, - говорил он Сергею, - но с тяжёлым мечом не управишься. Для него тебе ещё расти года три. С твоим проворством проще уклониться или отвести удар клинком, чем пытаться переломить противника силой, как это обычно делают те, у кого её в избытке.
А главное - следи, чтобы тебя не загнали в угол и не лишили подвижности. Я никогда не видел таких быстрых бойцов, как ты, в этом твоё преимущество, его и старайся использовать.
   Сергей и сам заметил, что двигается и думает быстрее людей этого мира. Разница была не очень большая, но в бою могла выручить. По крайней мере, на тренировках выручала. И ещё сильно помогало то, что он изучал на секции. Сергей вспомнил упражнения на растяжки и начал их регулярно выполнять, что ещё больше добавило телу гибкости и скорости. Помимо меча его увлекло метание ножей. Профессионально им владел только один из дружинников, который научился этому искусству, когда был в наёмниках. Посмотрев фильм "Великолепная семерка", Сергей, как и многие его приятели, пробовал себя в метании кухонных ножей. Теперь, глядя на то, что со своим железом вытворяет Дей, он загорелся попробовать сам. Предупреждение о том, что нужны годы тренировок, не подействовало. После недели занятий у Сергея не появилось виртуозности Дея, но он научился без промаха всаживать тяжёлые метательные ножи в мишень с дистанции в пять-шесть шагов.
   - Неплохо! - оценил Дей. - В бою может пригодиться. Но больше не трать на это время, лучше удели его мечу, а с ножами занимайся раз в декаду, чтобы не потерять навыки.
   И подарил ему пару своих ножей. К концу лета Сергей приобрёл некоторую сноровку в обращении с мечом.
   - Надо же! - удивлялся Рон. - До мастера тебе далеко, но уже можешь за себя постоять. Всё, что тебе нужно знать, я уже показал, теперь это нужно оттачивать тренировками. Быстро ты обучаешься, наверное, уже можно ставить на дежурства. Как у тебя с грамотой, ещё не освоил? А то с утра занялись бы лошадьми. У тебя это пока слабое место. Заканчивается вторая декада осени, скоро пойдут дожди, и на лошади можно будет разъезжать только по двору замка.
   - Неужели вы совсем не ездите в дожди? - удивился Сергей.
   - Ездим, конечно, - скривился Рон, - но это не езда, а мучение. Мало того что лошадь может идти только шагом, так ещё будешь по уши в грязи. Поэтому в дожди выезжают только в случае необходимости и ездят одвуконь.
   С грамотой у Сергея было очень неплохо, хотя он пока не достиг совершенства.
   - Как ваши занятия? - спросил как-то граф учителя Ольды. - Я интересуюсь не дочерью, а Сергом.
   - Очень способный молодой человек, - ответил тот. - Через декаду ему уже не потребуются мои услуги.
   Освоив письмо, Сергей начал брать книги из библиотеки графа и читать их вечером при свете масляных ламп. После книг наступал черёд Лоны.
   - Ты знаешь, - счастливо шептала ему девушка, - с тобой я почувствовала себя женой. Ты любишь меня уже не из жалости, а потому что чувствуешь потребность в ответной любви. Я хочу сказать то, что не слишком приятно услышать мужчине. У меня были разные любовники. Были и более искусные в любви, и более неутомимые, но ты вытеснил их всех и из моей памяти, и тем более из сердца. Они только тешили похоть, а ты даришь любовь. Мне никогда не было так хорошо. Я ведь сейчас обхожусь гораздо меньшим, чем раньше, и не ощущаю никаких страданий. Неужели прошла болезнь?
   - Это нетрудно проверить, - сказал он. - Достаточно нам себя ограничить...
   - Боюсь! - ответила она, прижавшись к нему и опять рождая желание. - И не хочу себя ограничивать в твоей любви. Почему-то кажется, что стоит тебе уйти, и это навсегда! И приходит страх! Как же я в тебя влюбилась, Серг! Скажи, что и ты меня любишь! А если не любишь, просто соври, ну что тебе стоит?
   - Мне и врать не нужно! - ответил он ей. - Неужели ты сама этого не чувствуешь?
   - Женщине мало чувствовать! - возразила она. - Слышать тоже очень важно.
   - Я люблю тебя, Лона. Ты самая нежная и красивая на свете! Если хочешь, можем пожениться. Только нужно немного подождать. Мне исполнится шестнадцать только через месяц.
   - Всё время забываю о том, что ты так молод.
Умом и телом ты кажешься старше. А свадьба... Не боишься брать в жёны девушку с таким прошлым?
   - Ничего я не боюсь! В человеке главное не прошлое, а настоящее и будущее! И пусть только кто-нибудь посмеет открыть пасть!
   Внезапное происшествие поломало планы и в очередной раз резко повернуло судьбу, оставив на сердце ещё один шрам.
В дружине графа было немногим больше шестидесяти человек. Год назад их было вдвое больше, но в короткой войне герцога Лазони с герцогом Рошти пришлось поучаствовать и воинству графа. Им тогда сильно не повезло нарваться на засаду и понести большие потери. Потом вмешался король, и отношения между герцогами из открытого противостояния перешла в скрытое соперничество с редкими столкновениями вассалов. Граф пытался увеличить число своих воинов, но это было нелегко. Брать абы кого не хотелось и было опасно, а опытные и свободные для найма бойцы с репутацией после смуты и войн попадались не часто.
   С наступлением темноты половина маленькой дружины заступала на дежурство по охране стены замка и внутренних покоев графа. При отце нынешнего короля об охране стен давно забыли, теперь об этом вновь пришлось вспомнить. Людей на всё не хватало, поэтому, как только Сергея сочли готовым к выполнению караульной службы, так сразу же на неё и поставили. Дежурили в две смены часов по пять, а отстоять столько времени в карауле было не трудно. Днём стену не охраняли, а только вели наблюдение за окрестностями из четырёх башен. Той ночью он заступил на дежурство в шестой раз. Его место было не на стенах, а возле дверей в покои графа. Дежурил Сергей почти всегда в паре с опытным мечником и ветераном нескольких войн Гаспаром Бильдо. Сидеть в карауле запрещалось, поэтому они стояли у дверей или ходили по комнате, чтобы немного размяться. В тот раз говорили о женщинах. Точнее, говорил Гаспар, а Сергей его слушал, изредка выражая несогласие хмыканьем.
   - Ты не прав, - сказал он, когда напарник спросил его мнение. - Женщины, как и мужчины, бывают разные, но среди них много добрых, умных и отзывчивых.
   - Добрые бывают, - согласился Гаспар. - Отзывчивые - тоже. Нужно только знать, за какие места их трогать, чтобы отозвались. А вот насчёт умных...
   Сергей стоял спиной к двери в коридор, и спасло его только то, что он в этот момент смотрел в лицо Гаспара и успел увидеть появившееся на нём чувство страха.
Падение на пол спасло от болта, который вонзился в деревянную панель. Сергей поспешно вскочил уже лицом к врагам. Их было двое, оба с разряженными арбалетами в руках, а в открытую дверь заскочил ещё один незнакомый Сергею воин.
   - Что вы копаетесь! - прорычал он. - Где граф? Мои ребята еле держатся!
   - Да попался тут один прыткий, - проворчал тот, который был повыше. - Сейчас закончим.
   Сергей был не киношным д'Артаньяном, чтобы драться со столькими противниками, поэтому он метнул во врагов оба ножа. Высокий получил нож в грудь, выронил меч и упал на пол. Второй противник оказался быстрее и успел пригнуться, поэтому нож по рукоятку вошёл в горло стоявшему за ним воину. Сергей бросил взгляд на тело Гаспара, вытащил из ножен свой меч и сделал несколько шагов к противнику, чтобы иметь больше места для боя.
   - Шустрый! - зло сказал невысокий, но сильный на вид воин. - Готовься, мальчишка, сейчас я тебя настругаю ломтиками.
   - Попробуй, - ответил он, - а я попробую достать тебя. Терпеть не могу тех, кто трусливо нападает исподтишка.
   - Ах ты, щенок! - заревел воин и обрушил на Сергея град ударов.
   Рассердить его удалось неожиданно легко, но это не сказалось на бое. Коренастый противник виртуозно владел своим тяжёлым мечом и передвигался быстро для своего телосложения. Сергей был быстрее, но это мало помогало: он с трудом защищался, а о том, чтобы атаковать, не могло быть и речи. Они кружили по комнате, обмениваясь ударами, пока противник неожиданно не выронил меч и не упал навзничь, получив болт в спину от стоявшего в дверях графа.
   - Вовремя вы! - с облегчением сказал Сергей. - Мне он был не по зубам. Граф, закройтесь, пожалуйста, у себя и зарядите арбалет, а я проверю, как там Лона с Ольдой. Напавших не должно быть слишком много. Один из них говорил, что наши ребята их теснят.
   - Хорошо! - ответил граф. - Будьте осторожны. Если погибните, дочь этого не переживёт.
   Сергей быстро вытащил свои ножи, вытер их об одежду мертвецов и сунул в петли на поясе, после чего выглянул в пустой коридор и побежал к покоям семьи графа, которые находились в другом конце замка. Во дворе слышались звон мечей, вопли и проклятия, но в самом замке было тихо. Он безнадёжно опоздал. Враги пришли за жизнью графа, и, наверное, всё обошлось бы, если бы Лона не схватила висевший на стене арбалет и не помчалась ему на выручку. Напавшие на замок проникли внутрь по двум лестницам. Трое прошли коротким путем и полегли возле покоев графа, а двое поднялись по второй лестнице. Здесь с ними лицом к лицу столкнулась старшая дочь графа. Она в упор разрядила арбалет в одного из них и попыталась ударить другого. Её тело лежало тут же рядом с обоими врагами.
   - Второго убил я, - сказал Сергею старый граф, уже успевший перезарядить свой арбалет. - Извини, я не успел спасти Лону. Наверное, теперь ты от нас уйдёшь. Спасибо тебе, парень. Из всех детей Лона была лучшая во всём. Не знаю, за что её наказали боги, но ты дал ей возможность прожить жизнь так, как она когда-то мечтала, пусть и недолго. Она ведь сильно боялась смерти, а тут побежала к тебе, забыв обо всём на свете. Так поступают только тогда, когда любят сильнее жизни. Она поделилась со мной тем, что ты хотел взять её в жёны. Жаль, не сложилось.
   Сергей, с трудом сдерживая слёзы, вложил меч в ножны и отнёс лёгкое тело Лоны в их спальню.
Когда он появился во дворе замка, бой уже закончился. Как выяснилось позже, никто не брал штурмом стены. Их предали, и убийц провёл через ворота стоявший в карауле дружинник. Он перерезал горло напарнику, поднял решётку и открыл одну из створок ворот. Это было проделано тихо, поэтому сидевшие в башнях дружинники ничего не услышали. Тревогу подняли те, кто охранял один из двух входов в замок. Они смогли продержаться достаточно долго, чтобы остальная дружина связала боем всех врагов, кроме тех пятерых, которые успели проникнуть в замок. Весь двор был усеян телами. Здесь вперемешку лежали три десятка защитников замка и четыре десятка их противников. Врач оказывал помощь трём раненым, остальные дружинники, уставшие и злые, собрались здесь же, дожидаясь выхода графа.
   - Я знаю, кто на на нас напал, - сказал дружинникам граф. - Постараюсь, чтобы это не сошло им с рук, чтобы они ответили за смерть ваших товарищей и моей дочери. Вы все получите вознаграждение. Серг Аликсан! Вы проявили мужество и спасли мне жизнь. Я подтверждаю ваше право на баронский титул отца. Необходимую грамоту получите сегодня. Дружина не может сохранить замок, поэтому я вынужден просить помощи у его светлости герцога Лазони. Я выеду к нему сегодня, до обеда. Вас осталось мало, и я на время воспользуюсь услугами наёмников. Уже светает, поэтому достаточно оставить по одному наблюдателю в каждой башне, а остальные могут отдыхать... Что думаешь делать? - спросил он Сергея, когда разошлись дружинники.
   - Посижу с ней, - ответил тот. - Где у вас хоронят?
   - Членов моей семьи хоронят на небольшом кладбище рядом с замком. Я уже отдал необходимые распоряжения.
Ты долго собираешься сидеть? Мне скоро уезжать, а я хочу присутствовать на похоронах.
   - Делайте всё, что считаете нужным, а я посижу, сколько смогу.
Я не останусь у вас, граф, просто не смогу. Здесь всё напоминает о ней. Я хотел лишь помочь вашей дочери, и сам в неё влюбился. Вы говорили, что знаете, кто организовал нападение. Я тоже хочу это знать. Если у вас не получится отомстить, это попробую сделать я.
  
  
   Глава 5
  
  
   - Здесь ей будет хорошо! - сказал граф, после того как тело Лоны опустили в вырытую могилу и трое дружинников засыпали его землёй.
- Она любила сюда приходить, когда была девчонкой. Конечно, не на могильный холм, а на один из соседних. Особенно часто ходила весной, когда уже было тепло. Лежит и наблюдает за облаками. Они здесь белые-белые и очень причудливых форм. Вот она и гадала, лошадка там плывёт или птичка. Брат её выследил и потом долго насмехался, а она мне пожаловалась.
   - Не надо, граф! - лицо Сергея исказилось, но он сдержался и не зарыдал. - Мне и так нелегко, а тут ещё вы со своими воспоминаниями.
Не верю я ни в жизнь после смерти, ни во вторичное рождение. Я и в богов не верю, ни в ваших, ни в своего. Даже если кто-то и есть, ему плевать на нас, иначе не случалось бы подобных смертей. Скажите, в чём виновата ваша дочь? За что её наказали? Вы для такой судьбы вкладывали в неё свою душу?
   - Как можно жить, ни во что не веря? - удивился граф. - Человек слаб, и вера служит ему поддержкой. Даже от ложной веры есть польза, не нужно только перекладывать на бога то, что должен сделать сам. Ладно, скажите, что собираетесь делать.
   - Поеду в столицу. Нужно кое-что сделать в Университете и поучиться у мастера-мечника. Дружинники говорили, что их там много. Я не забыл о долгах, но не буду с этим спешить. Деньги у меня есть, а если не хватит, теперь я без труда заработаю. А потом постараюсь найти виновника её смерти. Расскажите, кто у нас числится во врагах.
   - План не из худших. Я напишу вам письмо для сына. Он дружен с королём и вам поможет. И возьмёте немного денег. Не вздумайте отказываться, Серг, обижусь насмерть! Вы не успели пожениться с моей дочерью только из-за своего возраста, но для неё были мужем, а значит, и для меня не посторонний человек. Серг, не обижайте! Она отдала за вас свою жизнь, и я хочу, чтобы её жертва была не напрасной, а для этого вам нужно не зарабатывать деньги, а обзаводиться связями. Может, у Анжи получится устроить вас при дворе. Я уверен, что при хорошей поддержке вы сможете далеко пойти! И давайте всё сделаем прямо сейчас, когда вернёмся. Я могу задержаться в дороге или у герцога, и вы уедите. А теперь слушайте о врагах. Это в первую очередь герцог Рошти. Он не принадлежит к партии сторонников короля, но не примкнул и к его противникам. Создаётся впечатление, что он старается держаться в стороне от политики. Рошти не в ладах с моим сюзереном герцогом Лазони. Они даже воевали из-за каких-то спорных земель, но вмешался прежний король, который их развёл. Они не ведут военных действий, но делают друг другу гадости руками своих вассалов, и используют наёмников, так что зацепить кого-то сложно. В нашем случае это могли быть граф Фарди или барон Рожен, остальным пришлось бы действовать через их границы. Пришлите мне письмо из столицы, чтобы я знал, где вас искать. Если что-то нарою по этому делу, дам вам знать.
   Через час после возвращения в замок он вручил Сергею три конверта.
   - В этом ваша грамота на титул барона. В столице нужно посетить геральдическую коллегию и предъявить свой герб. Смотрите, на конверте записан адрес одного из профессоров Университета, который занимается и геральдикой. Если в вашем королевстве гербы составляют отлично от наших правил, попросите его составить вам герб. Во втором конверте письмо сыну, а в третьем - ордерный вексель королевского банка на двести золотых. Вам не нужны лишние деньги в дороге, а в столице получите полностью или частями. Больше не даю из боязни, что откажетесь. Возьмёте второго коня?
   - Благодарю вас, граф, но я обойдусь своим. Спасибо вам за всё.
   - Я уезжаю с небольшим числом дружинников в Золем набирать наёмников, так что с вами прощаюсь.
Да, совсем забыл. Я отдал распоряжение, чтобы вам выдали из арсенала всё, что нужно. Тщательно посмотрите то, что там есть. От качества оружия часто зависит жизнь воина. Если у вас в этом мало опыта, попросите помочь барона Содера, он со мной не едет.
   Сергей решил не отказываться от этого предложения. Сам он плохо разбирался в оружии, поэтому решил попросить помощи у Рона. Заодно можно попрощаться. Барона он нашёл в комнате, которую тот занимал в замке.
   - Похоронил жену? - спросил Рон Сергея. - Пусть у неё вторая жизнь будет лучше этой. Ты всё-таки уезжаешь? Придётся искать другого оруженосца. Не нужно делать виноватую физиономию: всё равно бароны не служат оруженосцами. Пришёл прощаться?
   - И прощаться тоже, но сначала хотел попросить посмотреть, что мне взять с собой из графского арсенала. Ты же знаешь, как я разбираюсь в оружии. Он дал добро там порыться.
   - Это дело! - вскочил с кровати Рон. - Пойдём, может, найдём тебе меч получше. Этот я выбирал для тренировок. И не помешает нормальный кинжал. У твоего прекрасная сталь, но уж больно мал. Меч на него не примешь, даже лёгкий.
   Смотрителя арсенала у графа не было, и дверь им открыл управляющий.
   - Распоряжение было только касательно барона Аликсана, - сказал он им. - О вас, господин барон, разговора не было.
   - Барон Содер поможет мне выбрать необходимое, - объяснил ему Сергей. - Мы долго не задержим.
   Оружия у графа было много. Они потратили с полчаса, и в результате Сергей стал обладателем лёгкого меча из очень хорошей стали. Нашли и прекрасный кинжал, а Сергей взял ещё два метательных ножа к той паре, которая у него была.
Напоследок Рон дал ему средних размеров рычажный арбалет и сумку с болтами.
   - В дороге пригодится, - сказал он, игнорируя недовольство управляющего. - Тебе его не тащить, а лошадь не станет жаловаться.
   После того как отнесли оружие в комнату Рона, он погнал Сергея на кухню, где парня плотно накормили и собрали еды в дорогу.
   - Дают - бери! - сказал ему Рон. - Еды в дороге много не бывает, тем более зимой. У нас в это время часть трактиров закрывают, да и построены они не на каждом шагу, пока ещё доберёшься...
   Потом он повёл Сергея искать управляющего и потребовал кожаный костюм и тёплый шерстяной плащ.
Когда старик начал ворчать, что по поводу одежды не было указаний, Рон взял его за воротник, встряхнул и проникновенно сказал:
   - Господин граф должен помнить о каждой мелочи? Или ты думаешь, что он разрешил своему спасителю набрать оружия на пятьсот золотых и пожалеет два золотых на эти тряпки? Смотри, если барон простудится, у нас появится новый управляющий.
   После такого объяснения затребованное было сразу выдано.

   - Дай я на тебя посмотрю, - сказал Рон уже собранному в дорогу Сергею. - Нет, всё равно не пойму!
   - Чего ты не поймёшь?
   - Не пойму, что она в тебе нашла, если спасла ценой жизни.
Женщины вообще странные создания, умом их не понять.
   - Кто меня спас? - не понял Сергей. - Лона, что ли?
   - Чему ты удивляешься? Да если бы она не застрелила одного из тех двоих и не вынудила вмешаться старого графа, который иначе просидел бы в своей комнате, эти двое порубили бы тебя на кусочки. Скорее всего, они прибежали бы, когда ты ещё дрался со своим противником. Много бы тебе тогда помог граф со своим арбалетом! Так что ты, парень, обязан жизнью жене. Что думаешь делать?
   - Отдавать долги! - жёстко ответил Сергей.
- Только вначале нужно разобраться кому и выбиться в люди.
   - Вот это правильная позиция! - одобрил Рон. - Если потребуется помощь - позови. Мой меч лишним не будет. Деньги есть?
   Сергей не мог говорить, только кивнул и, забрав свои сумки и арбалет, пошёл на конюшню.
Ему очень хотелось куда-нибудь забиться и дать волю слезам, но нужно было выехать как можно раньше, чтобы до ночи успеть добраться до постоялого двора. Да и люди, увидев опухшие глаза, всё поймут.
   - Моя лошадь готова? - спросил он конюха.
   - Да, ваша милость! - ответил тот. - Давайте я закреплю сумки и оружие. Счастливого вам пути!
  
   Самое большое достижение земной цивилизации - это дороги и современные виды транспорта. Эту простую истину Сергей понял к концу первого дня пути. Его лошадь, которая раньше была полностью довольна жизнью в графских конюшнях, ещё раньше поняла, что хозяин сошёл с ума, если решил сменить тепло графского замка на кошмар осенней дороги. Здешний тракт представлял собой обычную грунтовую дорогу, на которой с трудом могли разъехаться три телеги. В летнюю пору, даже после дождя, можно было нормально ехать верхом, но, после того как пятнадцать дней почти непрерывно шли дожди, дорога превратилась в полосу жидкой грязи, в которой вязли ноги бедной кобылы. Добавьте к этому холодный моросящий дождь с ветром - и картина будет полной.
   Трактир, до которого от графского замка было около тридцати километров, показался только к вечеру. Измученную и грязную кобылу забрал конюх, а измученным и промокшим Сергеем занялись дочь и жена хозяина. Они быстро нагрели воду, стянули со слабо сопротивлявшегося парня кожаный костюм и то, что под ним было, и вымыли его в четыре руки в большой бадье. Потом на него одели тёплую рубаху, судя по размерам, взятую из гардероба хозяина, и что-то вроде кальсон. Усадив Сергея за стол, его сначала напоили горячим чаем, а потом дали уже осточертевшую кашу с мясом. Не съев и половины, он пошёл на второй этаж вслед за дочкой хозяина. Она завела его в комнату, разобрала кровать и помогла раздеться, после чего начала раздеваться сама. Когда девушка забралась к нему под одеяло, измученный дорогой Сергей уже крепко спал. Она погасила лампу и тоже заснула, а утром использовала, ещё сонного и плохо соображающего парня, после чего оделась и ушла, унося в кулачке серебряную монету. Не привыкший к подобной лёгкости нравов, Сергей вышел к завтраку, стараясь не смотреть на хозяина, который не мог не знать о выходке дочери. Но он зря смущался, потому что трактирщик не видел ничего предосудительного в таком поведении дочери. А что такого? Оказала любезность клиенту, развлеклась сама, да ещё и малость заработала. Обычное дело.
   - Сейчас очень мало ездят, - жаловался он Сергею, которого усадили завтракать, - поэтому я до весны распустил по домам поваров, а для редких клиентов могут стряпать мои женщины. Оставил только конюха, чтобы ухаживал за лошадьми. Да и опасно сейчас одним, а Мал может управиться с кинжалом и копьём. Не скажете, куда держите путь?
   - В столицу, - ответил Сергей.
   - Вот оно как! - почесал затылок хозяин. - Если мне будет позволено сказать, зря вы пустились в такой путь на одной лошади. В столицу попадёте через две декады. Дожди скоро стихнут, но придут холода, и дорога не просохнет до весны. Вам бы купить вторую лошадь и менять их в пути, тогда раньше доберётесь до постоялого двора. При этом и сами меньше измучитесь, и кони будут посвежее, и у вас будет больше времени на отдых. Если хотите, могу продать.
   - И во что мне обойдётся покупка?
   - Сущая мелочь, ваша милость, - ответил трактирщик, - только два золотых. Весной такой конь потянет десять.
Конечно, продаю вместе со сбруей. Отдаю так дёшево потому, что он мне самому достался просто так и не нужен в хозяйстве: достаточно своих лошадей.
   - Не поделитесь секретом, любезный хозяин, как могут лошади доставаться просто так? - спросил Сергей.
   Он видел, что трактирщик жаждет общения, и сам был не прочь поговорить, оттягивая выезд под опять начавшийся дождь.
   - Дело было декаду назад, - начал рассказывать хозяин. - Тогда дожди только начались и дорога была малость получше, но путников уже было мало. Завернула к нам отдохнуть знатная девушка, которая ехала верхом в сопровождении двух слуг. Она сильно спешила и не стала меня слушать, когда рассказал о разбойниках. А потом этот конь прибежал к нам без всадника. На нём, как запомнил Мал, ехал один из её спутников.
   - А что за разбойники?
   - Кто их знает, ваша милость! Они не оставляют живых, а обобранные тела бросают на тракте. Господин барон обещал по весне ими заняться, а сейчас отказался из-за грязи. Да и залегли они уже, наверное, где-нибудь до тёплого времени. Сами подумайте, какая сейчас добыча?
   - Спасибо за то, что предупредили. Скажите, почему ваша дочь до сих пор не замужем? Это, конечно, не моё дело...
   - А за кого её здесь отдавать? - помрачнел хозяин. - За деревенских оболтусов? Хозяйство у меня справное, летом два десятка слуг работает, так что приданым я обеспечу, а вот найти подходящего жениха... Я ведь хочу оставить дело зятю. У меня, ваша милость, есть ещё два сына, так они ушли в город.
Не хотят жить на отшибе. Один устроился приказчиком у купца, а второй подался пикинером в армию короля. Дочке уже шестнадцать, в самом соку девка, а парня нет. Вы не думайте, что если Мара забралась к вам в постель, то она так подрабатывает. Просто вы ей понравились, да и жалко ей было вчера на вас смотреть, уж очень устали. А для мужчины в таком случае баба - первое дело. Вон вы какой сегодня бодрый. Да и ей какая-никакая радость.
   - А почему бы вам не отвезти её на время к брату? - предложил Сергей. - Мара красивая девушка, так что ему не придётся долго за ней присматривать.

   - Точно! - просиял хозяин. - Почему-то я сам об этом не подумал. Спасибо вам, ваша милость, за совет. Давайте я этого коня вам подарю!
   - Спасибо, - улыбнулся Сергей. - Не нужно дарить, у меня есть деньги. Давайте я с вами рассчитаюсь за коня и за постой да и поеду.
   С двумя лошадьми он ехал быстрее, да и кобыла, которая большую часть времени шла налегке, уже перестала тяжело вздыхать и оглядываться на хозяина. Теперь она косила глазами на жеребца, на котором ехал Сергей. На неё он повесил всю поклажу и думал пересесть ближе к вечеру. Часа два ехал без происшествий. Сегодня ветер не чувствовался, но дождь был сильнее вчерашнего.
   - Погоди! - заорали так громко, что задремавший Сергей чуть не сверзился с вскинувшегося от испуга коня. - Постой, падла, убью!
   Шлёпая по грязи сапогами, к нему бежали два здоровенных мужика, державшие в руках топоры, наподобие того, каким он колол дрова у господина Жано.
Наверное, это были те самые разбойники, о которых ему говорил хозяин постоялого двора. Сергей мог ненадолго поднять коней в галоп и уйти, остановили его слова хозяина о девушке. Он съехал с дороги и соскочил на землю. До того как к нему подбежали, Сергей успел снять с кобылы арбалет и приготовить его к бою.
   - Слышь, - сказал ему тот из мужиков, который был чуть ниже, - бросай эту штуку! Если бросишь, убьём так быстро, что ничего не успеешь почувствовать.
А поранишь кого, убивать будем долго.
   - А почему без луков? - спросил Сергей. - В книгах разбойники ходят с луками.
   Страшно не было ни капли, и он не собирался оставлять их живыми.
   - А ты походи сам с луком под дождём, умник! - ответил ему второй.
- Не видишь, какая погода? Добычи нет, так мы ужо собрались вместе с бабой на зимовье. Думали, что ужо никого не будет и наладились уходить, а тут тебя принесло.
   - Ну извини за беспокойство! - сказал Сергей и вскинул арбалет.
   Положив разряженное оружие на траву, взялся за ножи.
   - Если бросишь топор и отведёшь туда, где вы держите девушку, убью быстро! - сказал он уцелевшему разбойнику, который с изумлением уставился на тело напарника, не веря тому, что видит.

   - Аааа! - заревел мужик и бросился на Сергея, который быстро, как в мишень, вогнал ему в плечи оба ножа.
   К удивлению парня, разбойник не сразу выронил топор, а ещё пару раз им взмахнул, поэтому, от него пришлось уворачиваться, держа меч наготове.
Лишившись топора, мужик со стоном вырвал из тела оба ножа и бросил их на землю.
   - Ну что? - спросил Сергей. - Надумал, как умрёшь? Мне не хочется терять время, но, так уж и быть, заночую. Полюбоваться, как мучается такая тварь, как ты, - это такое удовольствие, ради которого можно день мокнуть.
   - Я покажу, где баба, только убей сразу, - угрюмо ответил разбойник.
   - Договорились, - согласился Сергей, поднимая свои ножи. - Это далеко?
   - Рядом. Зачем далеко ходить на промысел?
   - Ленивые пошли разбойники! - сказал парень, взобравшись на коня. - Но мне же лучше. Веди!
   Идти пришлось минут десять, и к концу пути мужик, потерял много крови и начал спотыкаться. Пристанище разбойников представляло собой нечто среднее между шалашом и лёгким садовым домиком и было выстроено на открытом месте без какой-либо маскировки. Похоже, что они здесь вообще никого не боялись. Увидев это сооружение, Сергей подъехал к мужику и уколол его мечом под левую лопатку. В домике он обнаружил целый склад вещей, а в углу - связанную по рукам и ногам девушку, одетую в дорожный кожаный костюм. Она была в сознании и со страхом уставилась на Сергея. Посмотрев на эту малышку, он с ужасом подумал о том, что ей пришлось вынести, когда два этих амбала использовали её, да ещё, наверное, по очереди.
   - Ничего не бойся! - сказал парень, доставая кинжал. - Сейчас я тебя освобожу и отвезу на постоялый двор, где о тебе позаботятся. Я проезжал по тракту и встретился с разбойниками. Оба убиты, поэтому тебе ничего не угрожает.
   Девушка смотрела на Сергея с недоверием, но когда он освободил ей сначала руки, а потом и ноги, зашлась в плаче.
   - Милая, не нужно так плакать! - утешал он, гладя грязные спутанные волосы. - Всё плохое уже позади. Сейчас я быстро посмотрю, что у них лежит в доме и сразу уедем.
   В доме оказалось много добра.
Разбойники, как Сергей позже узнал от девушки, оказались братьями и промышляли в этом месте с поздней весны. Большие группы людей пропускали, а малые били стрелами из засады. Добыча была уложена в девять мешков. Отдельно лежали два прекрасных боевых лука с большим запасом стрел. Нашлись и деньги. Он их не считал, но на глаз стал богаче на пятьсот золотых, а серебра было в два раза больше. В мешке с деньгами лежал и кошелёк с драгоценностями. Вещи пришлось быстро перебрать, так как нечего было и думать взять всё с собой, имея только двух лошадей.
   - Я сейчас быстро просмотрю, что они тут собрали, а ты высматривай свои вещи, - сказал Сергей немного пришедшей в себя девушке.
   После осмотра, когда он отбрасывал ненужные ему вещи и одежду со следами крови, осталось пять мешков. Лара, как звали девушку, нашла свои платья, которые Сергей отложил отдельно. Обвешав кобылу мешками, Сергей изрубил луки и стрелы, забрался на жеребца и протянул руку девушке.
   - Давай сюда руку! Поедешь со мной, пока не избавимся от груза.
   - А ты сильный! - сказала Лара, когда парень легко взметнул её в седло.
- Немного похож на моего младшего брата, только Раду шестнадцать.
   - Мне нет шестнадцати, - ответил он, внимательно осматривая свою спутницу при дневном свете.
   В полутёмной хибаре братьев-разбойников можно было только оценить фигуру, которая была на загляденье.
   - Врёшь! - не поверила она.
- Ты же старше меня!
   - А тебе сколько?
   - Уже шестнадцать, - помрачнела Лара. - Я ехала к жениху. А теперь Михель не захочет на мне жениться.
   - На тебе не захочет жениться только дурак! - успокоил Сергей.
- Ты настоящая красавица. Вот погоди, приедем на постоялый двор, приведёшь себя в порядок...
   - А ты бы женился? - серьёзно спросила она, пытливо взглянув ему в глаза.
- Неужели не побрезговал бы? После всего?
   - Глупенькая! - обнял он, трогая с места коня. - Если бы я тебя любил, какое бы это для меня имело значение? В чём ты виновата? Я бы выпустил кишки твоим обидчикам, а на моей любви это никак не сказалось бы.

   - Ну так полюби! - горячо зашептала она, сама прижавшись к нему. - Ты красивый и сильный, с тобой спокойно! А жениха я не знаю. Сговорились родители, когда была жива мама. А после её смерти отец женился вторично, а меня сразу же отправил к будущему мужу. У меня и приданое есть! В штанах зашиты бумаги, по которым в казначействе можно получить тысячу золотых! Я отдам всё, только не бросай! Я буду сильно любить, нужно только немного отойти от этих...
   - Я барон только по бумагам, - сказал растерявшийся Серг. - Деньги у меня тоже есть, хоть и меньше твоего приданого, но нет ни имения, ни положения в обществе. И ещё на мне долг крови. Я должен отомстить тем, кто убил мою жену.
   - Как же вы поженились, если ты несамостоятельный?
   - Мы собирались это сделать, когда её убили. Для неё мой возраст не имел значения.
Какая разница, если есть любовь?
   - Действительно, никакой! - согласилась она. - Я от тебя теперь ни за что не отстану, так и знай! Если ты так верен своей бывшей любви, значит, будешь верен и мне! Ты человек благородный, поэтому не бросишь одну беззащитную девушку, тем более что я тебе нравлюсь! По положению мы с тобой равны, я тоже баронесса, а мужчине нужна жена. Так почему не я? Или ты говорил свои слова только для того, чтобы меня успокоить?
   - Я говорил то, что думал... - начал он и замолчал, потому что Лара обвила его шею руками, пригнула голову к себе и прильнула с умелым поцелуем.
   - Вот и хорошо! - сказала она, оторвавшись от парня. - Я тоже говорила искренне. Я тебя уже люблю, а как только немного оправлюсь, докажу это делом. Сейчас мне больно даже ехать на лошади.
   Не знавший, радоваться ему или рвать на голове волосы, Сергей повернул назад к недавно покинутому трактиру и через два часа вошёл в него с вцепившейся в него девушкой, предоставив конюху заниматься лошадьми и вещами.
   При их появлении жена хозяина всплеснула руками и сразу же направила дочь греть воду, а сама, охая и причитая, повела баронессу в предназначенную для неё комнату, где помогла снять мокрый и грязный костюм. Пока она ходила за сухой одеждой, Лара распорола подкладку штанов и вытащила из неё завёрнутые в рыбью кожу бумаги.
Потом их напоили горячим отваром какой-то ягоды и по очереди искупали. На этот раз Сергей мылся сам, отвергнув помощь женщин. Мара сделала правильные выводы, с грустью на него посмотрела и больше не предлагала своих услуг.
   - Как же вам удалось выкрасть её у разбойников? - спросил хозяин, когда баронесса пошла мыться первой.

   - Почему выкрасть? - удивился Сергей. - Они имели глупость напасть на меня с одними топорами, за что и поплатились. Нет у вас теперь никаких разбойников. А привезённые вещи я отобрал из того, что они награбили.
   - А почему вы сразу не сказали, что баронесса ваша невеста?
   - Потому что сам об этом узнал только сегодня. Она ехала к жениху, с которым обручена по сговору, а теперь передумала и решила, что я подхожу ей больше. Она очаровательная девушка, к тому же много перенесла, поэтому я пока не протестую, а дальше будет видно.
   - Девушка действительно сама прелесть, особенно для тех, кому нравятся такие малышки, - задумчиво сказал хозяин. - Но как бы вам не получить вдобавок к ней ещё и кучу неприятностей от родственников несостоявшегося мужа, особенно если вы лишили их солидного приданого. В таких случаях невест не отвергают, а уже позже избавляются от жён, обвинив их в измене с помощью подкупленных свидетелей. Если за женщин некому заступиться, их убивают.
   - Я не позволю её убить! - сказал Сергей. - Если не передумает, можно и жениться, а найдёт другого - возьму в сёстры!

   - Спасибо! - Лара стояла в дверях и слышала конец их разговора. - Ничего я не передумаю!
   В этот день они никуда не уехали. Весь вечер разбирали привезённые вещи, в результате Сергей отобрал в один мешок понравившуюся и подходящую по размерам одежду для себя и для Лары, а остальное оптом продал хозяину. Заодно посчитал найденные деньги. В переводе на золото получилось около шестисот монет. Когда смотрели драгоценности, Лара вынула из мешочка свои серьги и жемчужное ожерелье матери.
   - Отец не знал, что мама отдала жемчуг, - сказала она, - иначе я не смогла бы его взять. Что думаешь делать с остальным?
   - Вот эти серёжки подарю Маре в благодарность за их помощь, а остальное продадим в первом же городе.
Опасно этим пользоваться. Если опознают родственники убитых дворян, могут быть неприятности. Попробуй потом доказать, что это отобрано у разбойников. Я и ювелира предупрежу. Конечно, он после этого скинет цену, но у купивших украшения не будет неприятностей.
   - А Маре, значит, серёжки! - сказала Лара.
- Признавайся, девчонка грела тебе постель?
   - Было один раз. Я с дороги был никакой, так она этим воспользовалась. Ей давно пора замуж, а здесь нет подходящих женихов. Я посоветовал трактирщику отвезти в город к брату, там скорее сладится.
   - Подари! - решила Лара. - Только за один раз это слишком много, поэтому я пришлю её к тебе этой ночью. Я бы и сама с удовольствием пришла, но пока не могу.
   - Давай я буду сам решать, с кем мне спать! - сказал Сергей. - Я прекрасно высплюсь и без услуг Мары.
   "Не могу понять женщин! - думал он. - Интересно, это они только здесь такие, или и у нас тоже? Или это связано с тем, что все, с кем я имел дело, по нашим понятиям ещё девчонки, а войдя в возраст, начинают вести себя по-другому?"
   Утром, после завтрака, они простились с хозяевами и выехали в дорогу под опять начавшийся дождь.
  
  
   Глава 6
  
  
   Очень большая разница, ехать одному или в компании с приятным попутчиком. Всё так же дул ветер, моросил холодный дождь, и хлюпала грязь под копытами лошадей, но разговор скрашивал дорогу и делал её для них короче. Сергею не пришлось прикладывать усилий, чтобы разговорить Лару, она сама не могла молчать больше пяти минут. В будущем это могло стать проблемой, сейчас он был только рад. Разговор делал дорогу не такой тягостной и позволял узнать немало нового. К сожалению, девушка имела очень смутное представление о расстановке сил в королевстве, но в бытовых вопросах заполнила немало пробелов в его знаниях местной жизни. Очень скоро она заметила, что Сергей не знает того, что должно быть известно любому дворянину.
   - Откуда ты взялся, Серг, если не знаешь того, что знают все? - спросила Лара и получила в ответ рассказ о морском путешествии.
   - Бедненький! - посочувствовала она. - Ничего, ещё одна-две ночи, и я буду в форме. Тогда я тебя утешу!
   - Послушай, Лара, - предложил Сергей. - Может, всё-таки согласишься на сестру? А к твоему жениху можно заехать, это почти по пути.
   - Как только его семья всё узнает, я не дам за свою жизнь и серебряной монеты.
Ты слышал, что говорил хозяин? Вот так у нас и поступают в подобных случаях. Правда, если удастся доказать, что жену обвинили облыжно, казнят уже тех, кто выносил обвинение и свидетельствовал. Но это трудно, и мне после казни будет уже всё равно. Да и не нужен мне никто, кроме тебя. Даже если назовёшь сестрой, я тебя попробую. Мне Мара сказала, что она в тебе растворялась. Я ей уже сейчас завидую.
   - Лара, как ты можешь! Почему у тебя всё сводится к постели?

   - А как же иначе, Серг? - удивилась она. - Что хорошего в жизни женщины, кроме любви? Когда появляются дети, они привносят в её жизнь радость и новый смысл, а когда их нет? Вам, мужчинам, намного проще. Вы всё в этой жизни забрали себе. Ты свободен и волен заниматься всем, чем захочешь, а женщина, даже совершеннолетняя и имеющая средства, не может быть полностью самостоятельной и поступать без оглядки на окружающих. Мы всегда зависим от отцов, братьев и мужей. Отдельные исключения вроде наёмниц не делают погоды, это мало кому доступно. В жизни вообще очень мало радостей, так зачем же отнимать у себя самую главную? Слушай, давай говорить на постоялых дворах, что мы с тобой муж и жена? Я не хочу ночевать одна, в конце концов, мне страшно!
   - Если ты так этого хочешь...
   - Хочу. И расскажи мне, что мы будем делать в столице.
   - Для начала надо где-нибудь остановиться.
Жить на постоялом дворе дорого и не слишком удобно, а я пока не хочу покупать свой дом. Мало ли как сложится судьба. Поэтому удобнее - снять дом на время. Потом мне нужно определиться с гербом, найти учителя фехтования, завести знакомства с профессорами Университета и заскочить к приятелю короля, к которому у меня есть рекомендательное письмо.
   - Может, начать с письма?
   - Я не уверен, что брат моей несостоявшейся жены отреагирует на моё появление так, как на это рассчитывает его отец.
В любом случае мне сначала надо закончить с гербом и позаниматься с мастером-мечником. Ты же не хочешь, чтобы тебя из-за спешки оставили вдовой?
   - Ты всё-таки возьмёшь меня в жёны! - обрадовалась девушка.

   - Расскажи, как у вас женятся, и можно ли развестись. А то я ничего этого не знаю.
   - Делают по-разному. Двое могут прийти в храм любого бога, принести положенное подношение и перед алтарем поклясться в верности. Жрец записывает их имена в книгу, и всё. Но многие этим не ограничиваются, созывают друзей и родственников и устраивают гулянку. Развод проходит так же, как и свадьба, только без гулянки. Хотя, может быть, кто-то и празднует. Важно, что и для свадьбы, и для развода нужно прийти в храм, заплатить деньги и выразить обоюдное согласие.
   - А нужно согласие родителей?
   - Не обязательно, но чаще спрашивают.
Если нет... Муж в таком случае ничем не рискует. Его семья не может не признать брак. А с женой хуже. Давая разрешение на брак дочери, родители тем самым обязуются в случае развода забрать её обратно в семью. Ведь часто женщине просто некуда идти. Всё зависит от мужчины, жена только должна дать согласие на развод. Даже нажитые дети остаются у мужа, после развода мать не имеет на них никаких прав. А почему ты спросил о свадьбе?
   - Значит, мы можем в первом же храме...
   - Да, да, да! - захлопала она в ладоши, заставив испуганно шарахнуться кобылу. - Я так рада! А то заладил про сестру! Брат у меня уже есть, мне нужен муж!
   Не только людям общество скрашивает дорогу, их лошади, время от времени переглядываясь, тоже бодро топтали грязь. Поэтому ли, или просто путь был короче, но на постоялый двор приехали ещё засветло. Здесь они были не единственными посетителями и не вызвали большой суеты. Им предоставили большую комнату, нагрели воду и сообщили, что, если господа желают, им может помочь служанка. Кушать тоже можно было заказать в свою комнату, что и сделали.
   - Я думаю, что обойдёмся без их служанки! - сказала Лара. - Неужели ты не потрешь спинку своей жене? Да и я могу потереть тебе всё, что захочешь.

   Они обмылись от грязи, переоделись в сухое и отдали прачке в чистку дорожные костюмы. Два работника вынесли из комнаты бадью с грязной водой, а служанка в два приёма принесла им плотный ужин. Наевшись, легли на кровать, где Лара подлезла к Сергею под бок и начала целовать его в щёку, потихоньку подбираясь к губам.
   - У тебя прошла боль? - спросил он. - Ещё нет? Ну и не нужно тогда никаких поцелуев, а то я ведь тоже не железный.
   - Послушай, о чём я подумала! В столице должна жить одна из моих теток. Это младшая из сестёр отца, которую выдали замуж за графа Радоя.
У графа в столице большой особняк, в который его семья переезжает из имения незадолго до наступления дождей. Так что они сейчас должны быть там. Только я не знаю, к какой партии он принадлежит, а то можно было бы сразу поехать к ним. Когда кто-то из наших ездил в столицу, у них всегда были свободные комнаты.
   - А какое имеет значение, к какой партии он принадлежит?
   - Ты, Серг, как ребёнок! Если я правильно поняла, герцог твоего графа принадлежал к королевской партии, а сын графа вхож к королю. А теперь представь, что в столицу приезжает какой-то никому неизвестный барон и останавливается у противников короля, а потом идёт к королю в поисках милостей.
И как на него после этого посмотрят?
   - Кто-то мне говорил, что не разбирается в политике.

   - Правильно говорила. Это не политика, а здравый смысл. А в политике я разбираюсь в самых общих чертах. Чтобы разбираться лучше, нужно знать, кто за кого стоит и чего добивается, а я этим никогда не интересовалась. Знаю только то, что известно всем.
   - Ну и расскажи общеизвестное. Ты же знаешь, откуда меня принесло. Что-то я могу знать, что-то - нет.
   - Ладно, всё равно рано для сна.
В отличие от Сотхема или Дюже, в нашем королевстве король никогда не имел всей полноты власти и был вынужден искать поддержку у герцогов. Королевство разбито на одиннадцать провинций. Десять управлялись герцогами, а ещё одна была королевским доменом.
   - Выходит, что король по силам равен любому из герцогов?
   - Нет. Королевский домен больше любой из провинций, и герцоги обязаны отправлять в королевскую казну часть налогов, поэтому король сильнее любого из герцогов, но ничего не может сделать против них всех. Отсюда вытекает необходимость союзов. Во время войны король с помощью войска Аглаи захватил провинцию, во главе которой стоял его самый последовательный враг. Теперь этого герцогского рода нет вообще. Его вырезали в назидание другим до последнего младенца, а провинция увеличила королевский домен. Но и сейчас король не может править без оглядки на герцогов и не может с ними расправиться. Стоит ему развязать войну с герцогами, как этим сразу же воспользуется король Мехал. И Аглая не может постоянно отвлекать войска на решение проблем своего родственника. Я знаю, что кто-то из герцогов поддерживает короля. Им выгодна сильная королевская власть, да и Сотхем под боком не даёт заняться междоусобицей. Хотя дураков хватает и среди герцогов. Но кто из них за короля, а кто против - этого я не знаю.
   - Узнаем. Я думаю, что это знает любой трактирщик, а многие из них большие любители поговорить. Когда приедем, остановимся на постоялом дворе, разузнаем, что и как, а потом, может быть, навестим твоих родственников.
   Из-за усталости и сытного ужина обоих вскоре потянуло в сон. Убрав с кровати покрывало, разделись и легли спать. Ночью Сергей проснулся из-за того, что Лара начала кричать и плакать. Он обхватил её плечи и начал шептать ласковые слова, а потом поцеловал мокрые от слёз глаза проснувшейся девушки, потом почему-то вместо глаз оказались губы, потом...
   - Давно надо было! - довольно сказала Лара. - Зря я боялась. Теперь эта гадость не должна сниться, а ты на самом деле мой муж. Не забудь, что ты говорил о первом же храме!
   Утром они не стали заказывать еду в комнату, а спустились в трапезный зал. Там уже завтракали за двумя столами. За одним сидели трое мужчин и одна девушка, видимо, дворяне, а за вторым - шестеро мужчин, судя по одежде и оружию, охранники. Дворяне с любопытством посмотрели на Сергея с Ларой и слегка кивнули, приветствуя равных по положению. Они тоже поклонились в ответ и сели за стол. Один из дворян встал и обратился к Сергею:
   - Разрешите представиться! Я отвечаю за закон и порядок в городе Лозеле и его окрестностях. Шевалье Ланс Дельбер, к вашим услугам! У меня к вам вопрос. Вы ведь едете к нам со стороны Золема? До нас дошли слухи, что на тракте орудует разбойничья шайка. Из-за этого были вынуждены задержать дочь герцога Лантара. Миледи имела неосторожность пуститься в путь только с восемью сопровождающими. Теперь приходится сидеть здесь в ожидании прибытия королевских солдат. Я хотел узнать, не слышали ли вы... Извините, леди, я сказал что-то смешное?
   - Это вы меня извините, шевалье! - сказала Лара и, не выдержав, опять засмеялась. - Дело в том, что мой муж барон Серг Аликсан перебил этих разбойников.
   - И много было разбойников, барон? - с недоверием спросил Ланс.
   - Только двое, - улыбнувшись, ответил Сергей. - Здоровые лбы, на две головы выше меня, щербатые морды и у одного шрам на лбу. Они охотились с луками на небольшие группы путников и одиночек, а когда пошли дожди, оставили луки и взялись за топоры. Со мной им не повезло.
   - Знаю тех, кого вы описали, - кивнул Ланс. - За их головы даже обещана награда. Как же вы один с ними справились? Это опытные и опасные разбойники.
   - Мне эти типы больше показались наглыми и самоуверенными, - засмеялся Сергей. - Они уже собрались уходить, а тут подъехал я. Слышу, бегут и кричат, подожди, мол, тогда убьём сразу, а будешь убегать или сопротивляться, пожалеешь. Одного я застрелил из арбалета, а во второго бросил два ножа, а потом добил мечом. У меня лёгкий меч, поэтому я не собирался его использовать против топоров. А награды мне не нужно. Я и так много взял у них в логове, а рубить головы...
   - Были драгоценности? - спросил Ланс.
   - Был небольшой мешочек. А почему вы спрашиваете?
   - Он у вас с собой? Можете показать? Дело в том, что этим летом на тракте пропала одна дама. Нам описали украшения, которые на ней были. Могут быть и другие подобные случаи. Вы не продадите свою добычу королю?
   - А что за дама? - спросила Лара.
   - Молодая баронесса Лара Горде.
   - Можете её не искать, - сказала Лара.
- Это я. Только я уже не Горде, а Аликсан. Меня схватили разбойниками, а Серг спас. Теперь он мой муж. Не скажете, кто меня искал? Отец или жених?
   - Заявление о вашей пропаже поступило в столичную службу охраны Короны от графини Вельты Радой.
   - А при чём здесь тётя? - наморщила лоб Лара. - Ладно, будем в столице, зайду и всё у неё узнаю.

   - После завтрака зайдите в наш номер, - предложил Сергей. - Я вам покажу драгоценности. Не скажете, куда именно едет дама?
   - А зачем это вам, барон? - с подозрением спросил Ланс.
   - Мне это ни к чему, - пожал плечами Сергей. - Просто она поедет через графство Продер, а там сейчас неспокойно.
   - Я поговорю с миледи, - сказал Ланс и отошёл к своему столу.

   Им принесли завтрак, которым занялись, не обращая больше внимания на посторонних. Когда закончили есть и поднялись из-за стола к ним подошли все дворяне, которые продолжали сидеть в зале, ожидая возможности поговорить.
   - Ваши имена нам сказал шевалье Дельбер, - сказала девушка. - Я Алисия Лантар, а это люди моего отца Герт Содер и Снай Лорташ. Расскажите, пожалуйста, барон, что там не так с графом Продер? Я не просто еду через его графство, он - одна из целей поездки.
   - Тогда вам не повезло, миледи, - сочувственно ответил Сергей. - На замок графа совершено нападение, в результате которого погибла одна из его дочерей и полегла половина дружины. Сам граф два дня назад уехал за помощью к герцогу Лазони. Перед отъездом он предупредил, что задержится.
   - Скверно! - поморщилась девушка. - А кого убили? И кто посмел нарушить приказ короля?
   - Убили старшую дочь Лону, а напавшие были наёмниками. Их перебили, да и не знали они нанимателя.

   - А какое отношение вы имеете к графу? - спросил Сергея один из спутников молодой герцогини.
   - Я служил в его дружине и участвовал в том бою. У вас все вопросы, господа? Мы бы хотели выехать пораньше. Шевалье, пойдёмте с нами, возьмёте драгоценности.
   - Подождите, барон! - сказала Алисия. - Вы ведь едите в столицу? Прекрасно! Мы возвращаемся и едем туда же. Вы не против нашей компании? Если не будет графа и путь становится опасным, не вижу смысла продолжать поездку и мокнуть под дождём. Съезжу вторично зимой.
   - Почту за честь, миледи! - ответил Сергей. - Мы соберёмся в дорогу и будем вас ждать.
   В их комнате Ланс высыпал на стол драгоценности и бегло их осмотрел, после чего опять сложил в мешочек.

   - Здесь есть ценные вещицы, - сказал он Сергею, - но в основном ерунда. Отдадите за триста золотых? Тогда пусть пока останется у вас. Сегодня к вечеру приедем в Лозель, а завтра с утра я с вами рассчитаюсь.
   - Зря ты согласился ехать вместе с ними! - сердито сказала Лара. - В компании мы уже не сможем свободно общаться, а ещё эта герцогиня!
   - Неужели ты ревнуешь? - засмеялся Сергей. - Не нужны мне герцогини, мне вообще никого не нужно, кроме тебя!
   - А пришлось чуть ли не насильно лезть к тебе в постель! - сказала довольная его словами девушка. - Все мужчины стремятся к сладкому, один ты со странностями. Но Мара права: с тобой хорошо. Ну вот, мы с тобой собрались. Интересно, долго нам ждать эту Алисию?
   Словно дождавшись этого вопроса, в дверь постучали, и один из спутников герцогини сообщил, что они готовы к выезду.
   - Мы вас задержим, - заметил Сергей, увидев, что за их спутниками следует целый табун заводных лошадей.
   - Ничего страшного, барон! - ответила Алисия. - Поедем чуть медленнее, а завтра купим для вас лошадей на смену.
   - Лошадей я куплю сам. Скажите, сколько дней вы добирались сюда из столицы?
   - Сегодня пятый день, как выехали. А что?
   - Да просто прикидываю, сколько нам мокнуть.

   - Дожди скоро закончатся, грязь, правда, никуда не денется. Завидую жителям империи. У них и дождей осенью меньше, и дороги замощены камнем. Была бы у нас такая дорога, обернулись бы за два дня.
   - Не жалко пяти потраченных дней? - спросил Сергей. - А ведь теперь ещё столько же возвращаться обратно.
   - Конечно, жалко. Я в эту поездку не рвалась, да и дед не советовал. Это всё моя мать. Но это уже дела семейные и для вас не интересные. А потеряю я время в дороге или нет, будет зависеть от вас.
   - Вы только не скажите такое при Ларе, - предупредил Сергей, оглядываясь назад, где его девушка о чём-то весело болтала с дворянами герцогини.
- Она меня потом замучает ревностью. И почему вы решили, что я интересный собеседник?
   - Не знаю, - пожала плечами девушка. - Наверное, женская интуиция. Что-то в вас есть необычное, а что - не пойму. А насчёт ревности... Извините, Серг, но вы не в моём вкусе. Мне нравятся высокие мужчины. Жених у меня как раз такой. Так что пусть ваша жена не ревнует. Не обиделись?
   - За что обижаться? За откровенность? Не могу же я нравиться всем. Да и не нужен мне никто, кроме жены.
   - Вот я и говорю, что вы странный. Вы не иностранец? Наши мужчины редко ограничивают себя одной женщиной. Вашей жене повезло.
   - Да, я родился в другом королевстве, - ответил Сергей и в который уже раз пересказал свою историю.
   - И граф подтвердил ваше баронство? Что же вы для него сделали?
   - Ничего особенного, миледи, я только спас ему жизнь. Была ещё одна услуга, но я отказался за неё рассчитываться. Это не он мне, а я ему за неё остался должен.
   - Алисия. Зовите меня по имени. Интересно, о какой услуге вы упомянули?
   - Его погибшая дочь была мне женой. Мы не успели сходить в храм, но для меня это ничего не меняет. Раз вы близко знакомы с графом, всё равно узнаете.
   - Вы были мужем Лоны, - задумчиво сказала Алисия, глядя на Сергея со странным выражением. - И она была...
   - Она была счастлива, - перебил Сергей, - как и я.
И давайте больше не будем трогать эту тему. Я ещё не сжился с этой потерей.
   - Не сжились, а спите с другой.

   - Вы видели Лару? Как вы думаете, для чего два амбала десять дней держали в плену эту малышку, вместо того чтобы сразу прикончить?
   - Так они её...
- охнула Алисия.
   - По очереди и, возможно, не по одному разу. По ночам она плачет и кричит во сне, а за меня ухватилась, как утопающий за соломинку. Да и я был в паршивом состоянии. Мы помогли друг другу. Такова жизнь, Алисия. Я люблю Лару, но продолжаю любить и свою прежнюю жену. И я не собираюсь прощать её смерть. И я прошу вас никому не говорить о плене Лары. Не все такие недогадливые, как вы, а слухи могут отравить ей жизнь. И спутникам своим скажите, чтобы поменьше болтали.
   - Не скажу никому, кроме деда, но он у меня не из болтливых, - она усмехнулась. - Хотя многим при первом знакомстве кажется иначе. Значит, вы собрались мстить.
   - Не совсем так. Для начала нужно вписаться в ваше общество. Я почти никого не знаю и лишь примерно представляю общий расклад сил в королевстве. И не помешает позаниматься с мастером-мечником. Граф обещал выяснить исполнителя нападения, пока известен только автор.
   - Герцог Рошти?
   - Да, граф считает, что это его замысел. Алисия, у нас впереди пять дней пути. Я постараюсь вас развлечь, но не могли бы вы в самых общих чертах охарактеризовать дворян из партий короля и его противников? Хотя бы самые основные фигуры? Лара не смогла мне с этим помочь.
   - Дочери провинциальных баронов обычно не разбираются в политике, - сказала девушка, - а внучке первого советника короля необходимо её знать.
Конечно, я вам обо всех расскажу, только не даром. Вам, Серг, придётся заплатить за мой рассказ.
   - И чем же? - опасливо спросил Сергей, сразу же вспомнивший, как ему пришлось расплачиваться за рассказы Лины.
   - Расскажете о своей родине. А вы о чём подумали? Неужели решили, что я попрошу вас...
   - Ничего я не решил, - буркнул Сергей. - Понимаете, Алисия, у нас жизнь устроена во многом по-другому. В частности, женщины намного скромнее и не рвутся запрыгнуть в постель к первому же понравившемуся им мужчине. В конце концов, так легко забеременеть, а как тогда устраивать жизнь с ребёнком на руках?
   - У вас так? - удивилась девушка. - Понимаете, Серг, не знаю, почему у вас по-другому, но у нас женщине сложно зачать ребёнка. Часто для этого нужно жить с мужчиной не один год. Конечно, попадаются счастливицы, которым везёт, но это редкость. У нас ребёнок у девушки - это не препятствие к браку, поэтому себя не сдерживают. Нажитый до брака ребёнок не может наследовать имение, если появляются мальчики от мужа, во всём остальном различий нет. Совсем другое дело, когда ты замужем. За измену можно легко лишиться жизни. Давайте подождём остальных, а то мы с вами вырвались вперёд, и ваша жена сейчас прожжёт во мне взглядом дырку. Сначала вы нам что-нибудь расскажете, а потом поговорим о политике.
   Когда поравнялись с остальными, герцогиня объявила, что сейчас барон расскажет всей компании что-то интересное. Сергей уже давно заметил, как высоко в этом мире ценили хороших рассказчиков. Книги были редкостью, и большинство местных грамотеев читало их по слогам. Какое тут удовольствие от чтения? Поэтому для многих рассказ был единственным развлечением, если не считать игр, казней и поединков. Он не собирался говорить о своей жизни, поэтому начал рассказывать "Трёх мушкетеров", которых знал чуть ли не дословно. Так и рассказывал с диалогами и своими отступлениями, в которых объяснял непонятные места. Слушали его, затаив дыхание, даже охранники подтянулись почти вплотную, демонстрируя должное усердие, но при этом не пропуская ни слова. Его хватило до небольшого придорожного трактира, стоявшего на середине пути от постоялого двора до города. Охрана герцогини разыскала хозяина, жена которого быстро заварила фруктовый отвар, нажарила небольшие, похожие на сосиски колбаски и выставила на столы хлеб и вино.
   - Извините, господа! - сказал трактирщик. - Мы уже собрались до весны уехать в город, оставив здесь только сторожа, поэтому ничем другим угостить не могу!
   Когда снова тронулись в путь, все дружно потребовали продолжения рассказа.
   - Ваша политика подождёт, - сердито сказала Алисия, - а я из-за вас сегодня не буду спать! Извольте рассказывать, пока можете!
   Сергей смог продолжать рассказ до тех пор, пока вдали не показались стены города.
   - Всё! - сказал он, поднимая руки. - Если поговорю ещё, лишусь голоса и завтра вас будет развлекать кто-нибудь другой.
   - Раз не можете рассказывать, поторопим лошадей! - решила Алисия.
- Едем на постоялый двор "Корона". В этом заведении самая хорошая кухня в городе, я всегда в нём останавливаюсь.
   Постоялый двор "Корона" действительно оказался очень приятным заведением, но и цены здесь были в два раза выше трактирных. Они устроились в номерах, поужинали в трапезном зале и отправились на отдых.
   - Шикарная кровать! - Лара бросилась с разбегу на кровать, на которую можно было уложить ещё три пары.
- Давай ты будешь на ней за мной гоняться?
   - А может, просто поспим? - предложил Сергей.
   - Ну уж нет! - ты весь день развлекал меня, а теперь я буду развлекать тебя и себя заодно!
   - До ночи ещё далеко.
   - Тогда расскажи, чем всё закончилось.
Я и завтра с удовольствием послушаю вместе со всеми.
   - Чтобы завтра хоть что-то сказать, я должен до утра заткнуться. И потом, какой конец? Там ещё два дня рассказывать.
   - Ну тогда ты молчи, а я буду лечить тебя поцелуями. Один поцелуй, два поцелуя, три...
   Утром, до завтрака, Сергей подошёл к хозяину заведения узнать, есть ли поблизости храм и где можно купить лошадей.

   - Сколько вам нужно лошадей, ваша милость? - спросил хозяин. - Только две заводные? Так давайте я вам их продам. За двух вместе со сбруей с вас десять золотых. А храм находится неподалёку. От нашей площади идите по Речной улице до самого храма.
   Сергей поспешил в свой номер и стал расталкивать не желавшую вставать Лару.
   - Отстань, Серг! - отбивалась девушка, натягивая на себя одеяло. - Полночи не давал спать, дай хоть сейчас выспаться!
   - Скоро завтрак, а потом выезжать. А кто-то хотел сегодня стать женой. Немного проваляешься и останешься любовницей.
   - Мне и любовницей неплохо, но ты прав! - девушка быстро вскочила с кровати и бросилась к одежде. - Помоги зашнуровать платье, а я пока расчешусь!
   К храму она едва не бежала.
   - Ну куда ты так спешишь? - придержал её Сергей.

   - Много ты понимаешь! Девушкам предлагают выйти замуж только раз в жизни, да и то не всем! Тем более мне попался такой муж, как ты! Видел бы ты, как на тебя вчера смотрела Алисия! Высокие ей нравятся, как же! Раз мне выпало такое счастье, нужно быстрее пользоваться. И учти сразу, что я не дам развода!
   Храм оказался невзрачным сооружением, непохожим на храмы Золема, и его предназначение выдавал только обязательный шпиль - символ здешних богов. Никого, кроме них, в храмовом помещении не было, поэтому появившейся жрец выполнил всю процедуру за несколько минут.
   - Ну что, жена, - обнял Сергей счастливую девушку, - чувствуешь какие-то изменения?
   - Конечно! - она в свою очередь его обняла и поцеловала. - Раньше ты говорил слово жена просто так, а сейчас оно звучит, как музыка. Ты мужчина, тебе не понять, что я чувствую! Теперь ты весь мой! Купим дом, а, может быть, ты выслужишь у короля и имение, а я рожу тебе детей, и будет у нас с тобой самая счастливая семья! Мне ещё позавидуют все герцогини!
  
  
   Глава 7
  
  
   Едва выехали из города, как спутники собрались вокруг Сергея в ожидании продолжения истории.
Горло у него за ночь отдохнуло, поэтому рассказ длился до обеда, который захватили с постоялого двора и съели на ходу, потому что до самого вечера не ожидалось никакого жилья, кроме двух неказистых деревенек. Сергей вошёл во вкус и уже не просто рассказывал, он проигрывал персонажей рассказа, а спутники слушали его, затаив дыхание.
   - У вас талант рассказчика! - сказала Алисия, доставая из седельной сумки мясо и хлеб. - Вы не играете и не поёте, как менестрели, но я никогда ими так не заслушивалась, как вами.
   По мнению Сергея, комплимент был так себе... Слушал он завывания местных менестрелей. Плохая музыка на скверных инструментах и плохой текст при посредственном голосе. Непонятно, что там вообще можно слушать.
   - Давайте я сделаю небольшой перерыв, а вы выполните обещание, - сказал он девушке. - А после отдыха я расскажу, сколько смогу.

   - Ладно, - нехотя согласилась Алисия. - Тогда вы кушайте, а я буду рассказывать. В политике всё просто. Короля безоговорочно поддерживают три герцога. Это мой дед, уже тридцать лет занимающий пост первого королевского советника, герцог Олимант и герцог Дорейн, который перессорился со своими соседями и сейчас всецело зависит от короля. Падёт король - съедят и герцога. Нужно ли говорить, что все трое управляют не самыми большими и богатыми провинциями? Против короля настроены пять герцогов, а шестой - герцог Рошти - пока держится в стороне, демонстративно не принимая чью-либо сторону. Особенность ситуации в том, что подавляющее превосходство получат те, кого он поддержит. Я думаю, что Рошти ждёт удобного момента, чтобы возглавить оппозицию и стать родоначальником новой королевской династии. Такое противостояние может привести к разрушительной войне и ослаблению королевства, чем сразу воспользуется король Мехал. Или придётся воевать ещё и с ним, или от него откупятся провинцией Олимант. Непонятно, как себя поведёт в такой ситуации король Ив Барни. У нас неплохие отношения, но если от нашего королевства полетят клочья, он тоже может что-нибудь урвать для себя, хотя бы для того, чтобы не допустить ещё большого усиления Мехала. А на Аглаю можно больше не рассчитывать: у неё хватает своих проблем. Это всё, если смотреть на уровне герцогов. А с дворянами помельче разобраться проще, потому что они должны поддерживать своих герцогов. Конечно, противостояние не явное, и нет ясности в том, как себя поведут дворяне провинции, которую захватил король. Пока они лояльны, но сохранится ли эта лояльность в случае войны или мятежа? А вообще, никогда не доверяйте тем, кто демонстрирует лояльность короне. В политике подкуп и предательство - самые обычные вещи. Там, где начинается власть, заканчиваются честность и порядочность и начинается борьба интересов. Исключения очень редки. Мой дед очень порядочный дворянин, но он без колебаний принесёт вас в жертву, если это принесёт пользу королю. Когда на политику накладываются родственные или дружеские связи, разобраться бывает сложнее. Вы не имеете своего баронства и не приносили вассальную клятвы королю или кому-то из герцогов, поэтому можете не лезть в борьбу партий. Но тогда вы вряд ли многого достигните в этом королевстве, не говоря уже о вашем желании отомстить очень влиятельным людям. А если захотите к кому-нибудь примкнуть, вам надо доказать свою полезность. Я удовлетворила ваше любопытство?
   - В общем, да. Ещё один вопрос. Вы знаете молодого графа Анжи Продера? Что он за человек?
   - В столице его знают все. Это друг и доверенное лицо короля. А человек... Помните, что я говорила о политике? Так вот, несмотря на юный возраст, он самый настоящий политик, поэтому можете не рассматривать его человеческие качества. Анжи не станет ими руководствоваться. Я с ним мало общалась. По-моему, граф не очень умён и циничен, но король ему доверяет, а в таких случаях его очень сложно переубедить. Анжи, несомненно, живёт интересами короны, но не забывает и свои. И я не уверена в том, что он выберет, если эти интересы не совпадут. У вас к нему дело?
   - У меня к нему рекомендательное письмо отца. Граф почему-то уверен в том, что его сын возьмётся мне помогать.
   - А вы такой уверенности не испытываете и правильно делаете. Сын учитывает в своих действиях мнение отца, но не обязательно станет им руководствоваться. Если вам потребуется выйти на короля, я предлагаю использовать моего деда. Вы, Серг, безусловно, его заинтересуете. А теперь не пора ли вернуться к вашему рассказу?
   К концу третьего дня пути он закончил "Трёх мушкетеров" и имел неосторожность проговориться о том, что знает несколько сказок. Оставшиеся два дня слушали "Снежную королеву", "Золушку" и "Путешествие Нильса".

   - Я в детстве очень любила сказки, - сказала Алисия, когда Сергей заявил, что у него иссяк запас историй. - Я их и сейчас люблю, но не приходилось слышать ничего подобного вашим историям. Вам, Серг, нужно не ввязываться в драку, а сесть и их записать. Я первая купила бы ваши книги.
   - Может быть, я когда-нибудь так и сделаю. Послушайте, Алисия, вы хорошо знаете столицу. Порекомендуйте, где можно остановиться с женой. Там ведь сдают дома?
   - Вы можете остановиться в нашем дворце. Я вас приглашаю. Гостевых покоев много и ни за что не нужно платить.
   - Спасибо, но я пока не хочу себя ни с кем связывать. Поверьте, что для этого есть причины. У жены в столице есть родственники, так мы и к ним пойдём не сразу. Сначала нужно кое-что сделать и осмотреться. Поэтому я у вас и спрашиваю.
   - Остановитесь в "Гордости наёмника".
Этот постоялый двор стоит на Королевской площади, и нам с вами по пути почти до самого конца. Это не самое дешёвое заведение, но вам в нём нужно пожить только день-два, пока я подыщу что-нибудь более подходящее. Качество обслуживания там очень хорошее, и мне не нужно разыскивать вас по всему городу.
   Столица не произвела на Сергея большого впечатления. Неровная булыжная мостовая, с которой если и убирали грязь и навоз, то делали это не часто, журчащие в закрытых канавах стоки, провонявшие весь город, и неказистые дома, одноэтажные на окраине и двухэтажные в центре - всё это не радовало глаз, не говоря уже о носе. Они въехали в город засветло, но, когда добрались до его центра, уже начало темнеть.
   - Это наш дворец, - сказала Алисия, показав рукой на большое двухэтажное здание с парком. Не передумали? Может, всё-таки поселитесь у нас? Ну раз нет, то вам ехать по этой улице до площади, а там найдёте сами.
   Сергей быстро нашёл постоялый двор, оставил конюху лошадей и, взяв свои сумки, вместе с женой вошёл в заведение.
Им тотчас выделили большой номер и обеспечили помывку. Здесь мылись в двух небольших комнатках, где к услугам постояльцев были горячая вода и не менее горячие девушки. Обменявшись взглядами с Ларой, девушки быстро исчезли, а они заняли вдвоём одну комнату и в первый раз за несколько дней хорошо вымылись, не жалея воды. Потом съели доставленный в номер ужин, дождались, пока слуги заберут посуду, и закрыли входную дверь изнутри.
   - Завтра первым делом найду знатока геральдики, - говорил Сергей, освобождаясь от одежды.
   - Милый, помоги со шнуровкой, - попросила Лара. - Спасибо. Я поеду с тобой?
   - К профессору я пойду один, а ты подождёшь здесь. Так и мне спокойнее, и Алисия тебя легко найдёт. Попробую завтра же найти для себя учителя и разузнать всё необходимое о твоих родственниках.
Постараюсь долго не задерживаться и вернуться до обеда.
   Завтракали в общем зале и могли убедиться в том, что постояльцы заведения, за редким исключением, соответствуют его названию. Они сами попали в разряд исключений, поэтому вызвали немало недоумённых и заинтересованных взглядов заполнивших зал наёмников. Когда закончили с завтраком, Сергей проводил жену в номер, взял золото и опять спустился в зал.
   - Уважаемый Жорес! - обратился он к хозяину. - Я впервые в столице. Не подскажете, где расположен Университет и как до него добраться?
   - Конечно, подскажу, - ответил хозяин, удивлённый странным для его клиентов вопросом. - Это рядом. Можете даже не брать коня, если не боитесь запачкать сапоги. Выйдете с нашей площади по улице Мечников и пройдёте примерно три сотни шагов, а там спросите, вам любой покажет.

   - Благодарю. А где можно найти хорошего мастера-мечника, чтобы подтянуть своё мастерство и при этом не остаться голым?
   Хозяин осклабился: вот такой вопрос, по его мнению, больше подходил для молодого человека, решившего оружием зарабатывать на жизнь. Другие в его заведении останавливались редко.
   - Это тоже рядом, - объяснил он. - На улице Мечников немало мастеров, которые берут учеников и тем живут. Плохих среди них нет, а цены у всех одинаковые. Я вам не скажу, к кому можно обратиться, но вы это и сами легко узнаете. Когда пойдёте по улице, смотрите на двери. Где прибита табличка с изображением меча, там живёт мастер. А если он набирает себе учеников, на дверной ручке будет привязан красный шнурок. Как видите, всё очень просто.
   Пока Сергей добрался до Университета, он насчитал почти три десятка дверей с табличками, но только на трёх из них висели красные шнурки.
Решив договориться об обучении на обратном пути, он вступил на территорию центра знаний королевства Сандор. Калитка в заборе была открыта и никем не охранялась, а сам забор давно следовало отремонтировать, а лучше - заменить другим. Небольшой парк пришёл в запущение, а пять домов, два из которых были двухэтажными, имели заброшенный вид. В некоторых окнах были разбиты стёкла. Входные двери везде, кроме небольшого одноэтажного дома, оказались заперты. В этом доме Сергей нашёл парня лет семнадцати, который дрых, на трёх составленных вместе стульях. Проснулся он моментально, стоило лишь коснуться рукой.
   - Извините, господин, вы к кому? - спросил он, вскочив с лавки.
   - Мне нужен профессор Корис, - сказал Сергей. - Он должен преподавать в Университете, но я вижу, что здесь никого нет, кроме вас.
   - Университет уже полтора года закрыт, - ответил парень. - Как отравили короля и началась буча, так и всё! Молодому королю было не до нас, поэтому денег не стало, а студенты разбежались. Немногих, у кого есть деньги, профессора учат у себя дома.
   - А вы что здесь делаете?
   - Сторожу то, что не успели разграбить, встречаю людей вроде вас и помогаю им найти нужных профессоров.
За это они сбрасываются мне на жизнь и понемногу учат. Думаю через год закончить обучение. Так вас проводить к господину Корису?
   - Это далеко?
   - Нет, рядом. Займёт половину свечи*, если идти пешком.
   (*свеча -- время, в течение которого сгорает свеча, равное примерно 30 минутам)
   - Тогда веди, Сусанин.
   - Меня, с вашего позволения, зовут Бердом. Прошу вас, господин, сейчас пойдём, я только закрою дверь.
   Дом профессора Кориса располагался рядом с университетом. Не прошло и десяти минут, как студент показал Сергею рукой на двухэтажное здание, имевшее небольшой палисад и дворик с цветочными клумбами. Получив за услугу серебряную монету, довольный студент убежал досыпать, а Сергей, постучав в калитку и не дождавшись ответа, открыл её и начал тарабанить уже во входную дверь дома.
   - Вам кого, господин? - приоткрыл дверь неряшливо одетый мужчина лет шестидесяти.
   - Я барон Серг Аликсан и хотел бы видеть профессора Кориса.
   - Вы его увидели, что дальше? - спросил профессор, на которого баронский титул Сергея не произвёл видимого впечатления.

   - У меня к вам письмо от графа Эгара Продера и деловое предложение от себя самого. Может, вы впустите в дом, или мне поискать кого-нибудь другого?
   - Проходите, - Корис пропустил Сергея и запер входную дверь на щеколду. - Сегодня я отпустил прислугу, поэтому всё приходится делать самому. Следуйте за мной, барон.
   Профессор отвёл Сергея в просторную светлую комнату на втором этаже, служившую ему гостиной, где и прочитал письмо.

   - Граф пишет, что вы чужестранец, которому нужно помочь составить баронский герб. У вас вообще не было герба, или он слишком отличен от наших?
   - Первое, профессор. Когда-то и у нас использовали гербы, но это было давно. Возможно, прежний герб сохранился где-то в семейных архивах, но я никогда им не интересовался. Герб нужен срочно, а вашу работу я оплачу.
   - Дворянская грамота у вас с собой?
   - Меня на корабле принесло бурей вообще без каких-либо документов, да и не понял бы никто их содержание без знания языка. С собой у меня только подтверждение моего титула, сделанное самим графом. Пожалуйста, ознакомьтесь.
   - Мне этого достаточно. Работа стоит пятьдесят золотых. Вам не придётся идти в геральдическую коллегию, я всё сделаю сам. Завтра в это же время сможете забрать свои бумаги. Плату я беру вперёд. Извините, барон, но люди бывают разные, а спорить об оплате с дворянами, когда работа уже выполнена...
   - Никаких вопросов, профессор, - заверил Сергей, доставая кошелёк и отсчитывая монеты.
- Дороговато, конечно, для работы на один день...
   - Если хотите, я растяну на декаду, - ехидно усмехнулся Корис. - Моих денег здесь только половина, остальное уплачу в коллегии.
Да и не такая это простая работа, как может показаться. От вида герба многое зависит, и он при внешней простоте должен строго соответствовать канонам и не слишком совпадать с остальными.
   Простившись с довольным профессором, Сергей вернулся к Университету, а уже от него пошёл обратно по улице Мечников.
Остановившись возле первой же красной ленточки, он постучал в дверь. Ждать пришлось пару минут, после чего на пороге появился сам мастер. На приятном мужественном лице виднелись шрамы, а не прикрытые одеждой руки бугрилось хорошо развитой мускулатурой.
   - Вы по какому вопросу, господин? - спросил он Сергея.
   - Я хочу пройти обучение, - ответил тот, показывая на ленточку. - Вам вроде нужны ученики?
   - Вот пакостники! - рассмеялся мастер. - Это я о мальчишках. Снимают шнурки с одних дверей и вешают на другие. Им игра, а людям вроде вас одно беспокойство.
   - А как же тогда искать? - растерялся Сергей. - Стучать во все двери подряд? Может, вы знаете, кому из мастеров нужен ученик?
   - Что мы с вами стоим на пороге, - мастер посторонился, пропуская Сергея. - Проходите в дом, там и поговорим... Я не хотел брать учеников, а думал заняться другим, - сказал он, усадив парня на диван в маленькой гостиной, - но ради вас, возможно, сделаю исключение. Обычно зимой трудно найти хорошего мастера, так как группы набирают летом. Исключения бывают, но не часто. Я вижу, что вы хорошо физически развиты. Какой у вас уровень подготовки?
   - Мне трудно сказать, - ответил Сергей. - Со мной занимались много, но не долго. Пришлось побывать в бою, и даже довольно долго продержаться против мастера-мечника, но больше не за счёт мастерства, а за счёт скорости. Будет проще, если проверите сами.
   - Идёмте! - решительно сказал мастер, поднимаясь.
- Куртку снимите и оставьте здесь.
   Они вошли в почти пустую комнату, которая была намного больше гостиной и занимала третью часть дома.

   - Берите свой меч и защищайтесь! - сказал мастер, вытаскивая из стойки меч средних размеров. - И не бойтесь меня зацепить.
   Проверка шла минут пять. Вначале мастер работал не в полную силу, проверяя технику ученика, а потом навалился со всей силой, и Сергею пришлось показать всё, на что он способен, работая максимально быстро.
   - Очень неплохо! - почти не задыхаясь, сказал мастер. - Пропустили только пять ударов. Вы были правы, когда говорили о своей скорости. За счёт неё вы и держитесь, техника у вас пока так себе... Если её подтянуть и усилить кое-какие мышцы...
   - И сколько это может занять времени?
   - Другие обычно спрашивают, сколько это стоит, - усмехнулся мастер.

   - Об этом я тоже спрошу, - вернул ему улыбку Сергей, - сейчас для меня важнее время.
   - Вот, значит, как! Имеете врагов?
   - А кто их не имеет, мастер? Но дело не во врагах: они могут и подождать. Я иностранец и попал к вам волей случая. Буря пригнала к вашим берегам наполовину разбитый корабль. Я тогда чудом спасся и долго скитался без знания языка. В конце концов прибился к графу Эгару Продеру, где со мной и занимались в его дружине. Позже он подтвердил мой баронский титул, а сейчас я с женой приехал в столицу по своим делам, в том числе и связанным с обучением. Мне предстоит завести множество знакомств с самыми разными людьми, и я не уверен, что какие-нибудь из них не закончатся поединками.
   - И откуда же вас принесло, барон?
   - Издалека. У нас слышали об империи, а о вас ничего не знают, как и у вас о нашем королевстве.
   - На ваш вопрос трудно ответить, - задумчиво сказал мастер. - Большинство вообще не доходит до уровня мастера, это удел немногих. Для его достижения требуются многолетние тренировки. Но вам сейчас нужно не совершенство, а просто быстро подтянуть умение владеть мечом до уровня выше того, каким обладает большинство дворян. Так?
   - Вы правильно поняли. Но я не собираюсь на этом останавливаться.
   - Если я буду гонять вас без пощады, уложитесь в три декады, если же режим учёбы будет более щадящий, время увеличится раза в два.

   - Гоняйте, мастер! - решил Сергей. - Сколько вы с меня сдерёте за обучение?
   - Полсотни золотых за декаду. Это обычная плата в таких случаях.
   - Годится, - согласился Сергей. - Когда приходить, учитель? И как вас зовут? Моё имя Серг Аликсан.
   - Приходи завтра, ученик, через четыре свечи после завтрака. Можешь звать меня мастер Вилем.
   Вернувшись, Сергей увидел болтавшую с женой Алисию.
   - Приветствую вас, миледи! - поклонился он герцогине.
   - Почему так официально? - обиделась девушка. - Что-то случилось?
   - Ничего не случилось, - сказал Сергей. - Просто наше путешествие закончилось, и я не вижу поводов для нарушения этикета и не хочу давать другим основания для пересудов. Привыкну звать вас наедине по имени, а потом ляпну то же в чьём-нибудь присутствии. Вот и пойдут сплетни. Кому это нужно?
   - Я общаюсь со своими друзьями так, как считаю нужным! - задрала подбородок девушка. - И плевать я хотела на сплетников!
   - Я уже попал в друзья? - спросил Сергей.
   - А вы не хотите? - было видно, что Алисия обиделась всерьёз и сейчас уйдёт.
   - Кто же отказывается от дружбы, тем более с такой замечательной девушкой, как вы? - попытался успокоить Сергей.
- Друзей никогда не бывает много. Но мы с Ларой имеем только баронский титул, даже без имения, а вы принадлежите к одной из немногих семей, правящих королевством. Неравная получается дружба.
   - А какое это имеет значение?
   - Для меня - никакого, - ответил Сергей, - а для других - очень большое. Вы умно рассуждали о политике, но ваша рассудительность куда-то пропала в личных делах. Если вы хотите, чтобы наше дорожное знакомство переросло в дружбу, я только "за", но зачем об этом знать другим? Ведь форма обращения - это не главное. Так и быть, если хотите, я вас в нашей компании могу звать даже на "ты" и Алисой.
   - Точно? - не поверила девушка. - Герцогиню на "ты"? А что такое Алиса? Это как-то связано с моим именем?
   - У нас тоже есть такое имя, как у тебя, - засмеялся Сергей, - а Алиса - это его уменьшительная форма.
   - Серг, вы действительно назвали меня на "ты"! - изумилась Алисия. - Такое позволено не каждому графу, а только тем, кто находится в родстве.
   - Не забыла, что я иностранец? А у нас не принято называть друзей на "вы". Набивалась в друзья, так теперь терпи! Да шучу я, если не хочешь, опять перейду на "миледи" и на "ваша светлость".
   - Я тебе перейду! У меня до сих пор не было ни одного друга! Меня на "ты" не звал никто, кроме деда, родителей и младшего брата. У меня из-за этого титула даже не было подруг! Как я завидовала другим, у которых они были! Меня даже жених зовёт на "вы". Если бы вы знали, как одиноко, когда нет друзей! У меня близкие отношения с дедом, но он вечно озабочен делами короля, а на меня не хватает времени. Брат вырос, у него теперь свои интересы, а я оказалась никому не нужна. Думаете, почему король так носится с этим Анжи? Да потому же самому! Он очень одинок и ни с кем не может быть откровенным, кроме матери и сестры.
   - А почему же ты не подружилась с принцессой?
   - Чтобы с кем-то дружить, нужно, чтобы этого хотели обе. Она мне понравилась, а вот я ей почему-то нет.
   - А не пробовала выяснить, в чём дело? - спросил Сергей.
- Когда это было?
   - Нет, не пробовала. Мне тогда было девять лет, и я на неё сильно обиделась. Потом обида прошла, но пропало и желание с ней дружить.
   - Тайны женской психологии! - изрёк Сергей.
- Лара, а ты что молчишь?
   - А что мне говорить? - пожала плечами жена. - Ты работаешь языком за двоих. Надо же такое придумать - тыкать герцогине, да ещё не графу, а барону! Если Алисии такое нравится, ради всех богов, только упаси тебя эти боги ляпнуть такое при ком-нибудь! Все сразу решат, что вы любовники. Это не только мой позор, ты оскорбишь герцогов Лантар! Они просто не смогут не отреагировать, и их реакция тебе не понравится. Теперь я лучше понимаю твои слова о том, что в вашем королевстве другой этикет, поэтому ты до конца не осознал важность соблюдения нашего.
   - Ладно, уговорила! - сказал Сергей, обнимая жену. - Становлюсь графом, а потом герцогом. Тогда смогу плевать на условности, и ты вместе со мной. Алисия, ты к нам сегодня зашла по делу или просто соскучилась?
   - Ах да! - спохватилась девушка. - По моей просьбе для вас нашли дом на улице Мечников. Это где-то рядом. Только сдадут на целый год за четыреста золотых.
   - Здорово! - высказался Сергей. - Мой мастер живёт на той же улице, да и ваш дворец совсем близко. Отдадим золото, которое получили от шевалье за украшение и приплюсуем ещё сотню из запасов. Сегодня же схожу, чтобы никто не перехватил. Спасибо, Алисия, выручила!
   - С тебя одна история! Я же видела, что ты врал, когда говорил, что больше их не знаешь. Просто пожалела твоё горло.
   - Я тоже хочу слушать! - тут же присоединилась жена. - Только это нужно как-то прилично обставить. Не дело, если Алисия сюда зачастит. Даже один визит может вызвать разговоры. Лучше, если её под каким-нибудь предлогом посетим мы.
   - Это легко устроить, - сказала герцогиня. - Предупрежу родителей и деда и направлю за вами экипаж. Заодно познакомлю вас с ними и вместе поужинаем. Уверена, что вы понравитесь моим близким. А для Серга это знакомство может оказаться полезным. Я всё-таки не советовала бы обращаться за помощью к графу Ажи, мой дед надёжнее.
   - Ты пришла одна? - спросил Сергей. - Тогда я провожу.
   - В чём-то ты на голову умнее меня, - усмехнулась Алисия, - а в чём-то наивен, как ребёнок. Кто же меня отпустит одну, да ещё в такое место, как этот постоялый двор, где собираются все головорезы королевства? Со мной офицер и два гвардейца отца, а на улице ждёт карета.
   - Забыл спросить о родственниках Лары.
Ты знаешь графа Радоя? К какой партии он принадлежит?
   - У Радоя графство в королевском домене, недалеко от столицы, поэтому официально он может принадлежать только к партии короля. Но я не знаю его лично, это нужно спросить деда.
   Герцогиня ушла, после чего Сергей отобрал в кошелёк четыре сотни золотых и направился по указанному адресу, а перед этим выслушал нотацию от жены.
   - Непременно нужно нанять слугу, а то и двух, - сказала Лара, - причём таких, которые могли бы быть и охранниками. Где это видано, чтобы барон повсюду мотался сам? И надёжнее так, и больше почтения.
Да и мне не помешает охрана, чтобы куда-нибудь выйти. Кстати, можно здесь и нанять. Вон сколько этих наёмников околачивается без работы! С одной стороны, здесь живут те, кто не сидит без денег, и они немало возьмут за свои услуги, а с другой - все они с рекомендациями и друг друга знают. Таким предать - значит подписать себе смертный приговор. Свои же зарежут за позор, который ляжет на всю гильдию. А можно взять мужчину и женщину, я видела, что здесь есть такие пары. Если снимем дом, слуги будут жить с нами и немало экономить на жильё, так что им можно меньше платить.
   В доме Сергея встретил не хозяин, а его доверенное лицо.
   - Господин Бред уехал по торговым делам в Барни, - сообщил он нанимателю. - Вернётся только через год, тогда дом нужно освободить. Хозяин живёт не в столице, а вместе с семьёй у побережья, а здесь бывает наездами. Вот договор, прочитайте и поставьте свою роспись. Деньги я пересчитал, всё в порядке. Надеюсь, что дом вам понравится. Вам, наверное, понадобится кухарка. Вот адрес молодой женщины, которая готовила для господина Бреда. Она не замужем, недурна собой и оказывала хозяину и другие услуги. Думаю, она не откажет и вам. Всего хорошего.
   В доме были пять комнат, кухня, совмещённая с трапезной на шесть человек, и большой холодный погреб.
Во внутреннем дворике имелась пустая конюшня на четыре лошади с небольшим запасом овса и сена и будка с отхожим местом. Дворик замостили тёсаным камнем, так что грязи в нём не было. Получив ключи и заперев дом, Сергей сходил по записанному на бумаге адресу и поговорил с Лани, как звали кухарку. Она с радостью согласилась на наём, правда, её радость немного уменьшилась, когда Сергей объяснил, что не будет дополнительных заработков, поскольку он живёт вместе с женой. Отдав женщине задаток и одну из трёх связок ключей, Сергей вернулся на постоялый двор и возле входа встретил молодую пару, всю в коже и увешанную оружием. Как стало ясно из подслушанного разговора, они съезжали из-за того, что подошли к концу деньги, а найма не было. Дороги по-прежнему покрывала грязь, поэтому купцы выжидали и надобность в охранниках была небольшой. Воспользовавшись случаем, он тут же договорился с ними на год. С учётом того, что питание и проживание были за его счёт, плату они запросили не очень большую. Отдав аванс и вторую связку ключей, довольный проведённым днём Сергей отправился отчитываться перед супругой.
  
  
   Глава 8
  
  
   На следующий день, после завтрака, они перебрались с постоялого двора в снятый дом, где уже хозяйничала Лани, кормившая завтраком наёмников.
Вчера эта супружеская пара представилась как Рон и Инна Коннер. Они заняли одну из шести комнат и поменяли входной замок.
   - Распоряжайся тут всем, а я до занятий успею сбегать к профессору, - сказал жене Сергей. - Прикинь, что нам нужно купить для дома и для себя, и поговори с Лани, какими продуктами нужно запастись. Завтра сделаем вылазку на городской рынок и сразу всё купим.
   У профессора всё было готово.

   - Это ваше свидетельство, выданное графом Эгаром Продером с пометкой геральдической коллегии и описанием герба. А вот это рисунок герба, заверенный той же коллегией.
   - Спасибо, профессор, - поблагодарил Сергей. - Не скажете, кто из ваших профессоров занимается природой вещей? Сейчас мне некогда, но как-нибудь позже я хочу с ними побеседовать и обменяться знаниями. У нас в этой области продвинулись очень далеко.
   - Из профессоров этим в той или иной степени занимаются все, в том числе и я, - ответил Корис. - Так что, если надумаете, приходите.
   Не заходя домой, он направился к учителю, заплатил за первую декаду и приступил к тренировкам. Занимались они с перерывами часов шесть.
   - У вас замечательно развито тело, Серг, - говорил учитель, - особенно для вашего возраста. Только вы в последнее время ничем не занимались и начали заплывать жирком. И подвижность снизилась. Вы этого не замечаете, но мне видно. Постельные упражнения с женщинами не в счёт, вы не станете отмахиваться от врагов тем, что они развивают. Поэтому каждое занятие будем начинать с разминки, а потом пойдут упражнения для тех мышц, которые у вас недостаточно развиты. Дальше будем отрабатывать приёмы и их комбинации и закреплять отработанное в учебных схватках. А вот, когда вы это разучите, начнётся главное. Знаете, чем мастер отличается от просто хорошего мечника? Хороший воин разучивает приёмы так, чтобы выполнять их в бою, не задумываясь, что позволяет действовать быстро. Мастер поступает так же, но у него намного больший арсенал приёмов, и он учится быстро оценивать действия противника и менять стиль боя без потери скорости. Это очень сложно и достигается годами упорных тренировок. Если я начну бой и продемонстрирую привычный для большинства мечников набор приёмов, с вашей стороны последуют такие же действия. На импровизацию без потери скорости способны единицы. А ваша предсказуемость закономерно приведёт к поражению. Растяжками мы с вами заниматься не будем. Они у вас и так неплохие, но вы найдите время и позанимайтесь сами.
   После занятий они сняли мокрую от пота одежду, которую мастер отдал в стирку служанке, и вышли на задний двор, где стояли бочки с водой. Вода была холодной, но они вылили её друг на друга по три ведра, а потом сильно растёрли тело и надели сухую одежду.
   - А нельзя заниматься меньше? - спросила Лара, когда он вечером на пятый день тренировок заснул как убитый, не уделив ей внимания.
   - Это из-за того, что я долго ничем не занимался, - виновато ответил Сергей. - Мастер сказал, что скоро тренировки станут переноситься легче.
   - Надеюсь! - ответила жена. - Иначе придётся перенести ночь на утро.
   Ей было скучно сидеть весь день одной в доме, и проведённые с мужем вечера хоть немного скрашивали скуку, а теперь не было и этого.

   - Немного потерпи, - сказал Сергей. - Скоро мастер на два дня уедет по своим делам, и мы навестим твоих родственников. А пока сойдись с Инной, ей у нас тоже скучно. Это не обычная служанка, и ей есть что рассказать. Можешь научиться чему-нибудь полезному, чтобы за себя постоять. Я видел у неё перевязь с метательными ножами. Как раз оружие для тебя. Мне они сильно помогли.
   - Эти ножи есть и у её мужа, - ответила Лара.
- Он сколотил из досок щит, повесил его на стене конюшни, и они почти каждый день тренируются в метании. Слуг взяли, а работы у них нет, разве что проводить меня или кухарку по лавкам и помочь донести покупки.
   - Пусть они лучше скучают, чем работают в поте лица, - сказал Сергей. - Их время ещё придёт.
   Через три дня их посетил гвардеец в форме дома герцога Лантара и принёс письмо от Алисии.

   - Что она пишет? - спросила Лара у мужа.
   - Соскучилась и просит нас завтра приехать. Если согласимся, пришлёт карету. Просила передать с солдатом ответ на словах. Возьми, почитай. Думаю, что нужно съездить. А с мастером договорюсь раньше закончить.
   - Здорово! - обрадовалась Лара. - Бросать ножи скучно и руки устают, а с Инной я несколько раз болтала. Её ничего не интересует, кроме оружия и приёмов, даже не захотела обсуждать своего мужа. Совсем чокнутая девица! С кухаркой и то интереснее. Ты что-нибудь расскажешь, когда будем у Лантаров? А то я соскучилась по твоим рассказам. Ты рассказываешь, а я всё вижу, как наяву!
   - Я тебе и без гостей что-нибудь расскажу, - пообещал Сергей. - Язык - это единственная часть тела, которая не устаёт на тренировках. Нет, вру, есть ещё одна. Вот ими я с тобой и буду работать.
   Он поцеловал повеселевшую жену и ушёл на учёбу к Вилему.
   - Я уезжаю на два дня, - сразу же предупредил его мастер.
- Рекомендую вам в эти дни ограничиться разминкой. Мы взяли очень высокий темп, и вы не успеваете за ночь восстановиться, из-за чего начинает накапливаться усталость. Жена не высказывала претензий?
   - Я уже не так устаю, - немного смутился Сергей.
   - Это хорошо, значит, привыкаете к нагрузкам. Но отдохнуть нужно, иначе не только жена будет недовольна, это скажется и на тренировках. Я не буду брать плату за эти дни. Переодевайтесь, Серг. Сегодня будем работать с тяжёлым мечом. Точнее, работать буду я, а вы начнёте изучать особенности защиты и нападения. Там техника во многом отличается от того, что мы с вами уже учили.
   - Чем будем сегодня заниматься? - на следующее утро спросил Сергей, когда они лежали в кровати.
- У меня весь день совершенно свободный, а к Лантарам ехать только к вечеру.
   Вместо ответа Лара начала его целовать, определив занятие на ближайший час.
   - Давай сходим к ювелирам? - предложила она за завтраком. - А то у меня совершенно нечего надеть в гости. Не идти же с жемчужным ожерельем, которое у меня не подходит ни к одному платью!
   - Можно сходить, - согласился Сергей, - но тогда нам скоро придётся запустить руку в твоё приданое.

   - Ну и запустим, - согласилась жена. - Деньги для того и нужны, чтобы их тратить, особенно на такие важные дела, как у меня!
   По кварталу ювелиров ходили три часа. Сергей не любил ходить по магазинам и весь извёлся, но терпел, стараясь не показать, как ему осточертели эти хождения. Надо было дать жене немного развлечься. Лара неплохо разбиралась в драгоценностях, с удовольствием примеряла их на себя и умело торговалась, когда выбрала для себя украшение, сбив начальную цену на три десятка золотых.
   - Красивый кулон, - одобрил покупку Сергей, - и тебе идёт, только не слишком ли дорого?

   - Ничего ты не понимаешь! - принялась объяснять жена. - Шестьдесят золотых за такую вещь - это ещё очень дёшево! Наверняка это работа не того ювелира, у которого я его купила. Скорее всего, эта вещь попала к нему случайно и досталась по дешёвке, иначе он не продал бы за такую цену. Одни камни стоят больше. Что-то с ней не так, но к нам никто не придерётся.
   - Ты поэтому взяла расписку?
   - Конечно! Если это чья-то фамильная драгоценность, то оправдываться будет он, а не мы. Слушай, я проголодалась. Давай зайдём в этот трактир. На вид вроде приличный, а то пока доберёмся до дома... Да и стряпня Лани успела надоесть.
   - Можно и в трактир. Только мы недавно ели и я ещё не проголодался. И куда только в такую маленькую столько влезает? Ешь много, а двигаться не хочешь. Смотри, растолстеешь, а мне не нравятся толстые женщины.
   - Не страшно! - махнула рукой Лара. - От этого есть средство. Куплю у аптекаря червей и проглочу. Они живо уберут лишний вес, а потом и их нетрудно убрать.
   - Какая гадость! - Сергей обладал очень живым воображением, и его сразу же затошнило. - Теперь я не пойду в трактир.
   - Ладно, - засмеялась Лара, - буду больше двигаться в кровати. Если не хочешь в трактир, давай возьмём экипаж и поедем домой. Я устала от хождения по этим лавкам.
   Они взяли наёмную карету, быстро добрались до дома и больше уже до самого отъезда в гости его не покидали.
После обеда Сергей пересказал жене содержание фильма "Железная маска", после чего она затащила его в кровать и отблагодарила по-своему. Отдохнув, начали собираться. Сергей собрался быстро, но жене не понравилась его причёска.
   - Мало того что неприлично короткие волосы, - ворчала она, работая гребнем, - так ещё торчат во все стороны!

   Лара собиралась намного дольше, жалуясь, что благородной даме невозможно привести себя в порядок без служанки. Лани отсутствовала, а Инна, по мнению жены, не годилась на роль помощницы, поэтому помогать пришлось Сергею. После того как они полностью собрались, пришлось ждать с полчаса. Лара не могла так долго ничего не делать, поэтому забралась к мужу на колени и начала целоваться.
   - Маленькие женщины все жадные до любви, или ты у меня такая одна? - спросил Сергей, оторвавшись от жены. - Сейчас разденусь и не поеду ни в какие гости!
   - Я больше не пристаю! - Лара соскочила с его коленей и выглянула в окно.
- Слава богам, приехал экипаж! Поднимайся быстрее!
   - Лучше бы мы пошли пешком! - высказался Сергей, когда запряжённая четвёркой коней карета доставила их к воротам в герцогский дворец.
- Во мне от этой тряски не осталось живого места. Это не средство передвижения, а извращенная пытка!
   - И как бы я на таких каблуках шла по брусчатке? - спросила жена. - Да и не положено ходить в гости пешком, можно только ехать в экипаже или верхом.
   Охранявшие ворота гвардейцы распахнули створки, и карета покатила по небольшому ухоженному парку к одному из двух парадных подъездов дворца. Там встретил слуга, который почтительно поклонился и попросил господ следовать за ним. По парадной лестнице прошли на второй этаж и по широкому коридору попали в покои Алисии.
   - Подождите, ваша милость, - обратился слуга к Сергею. - Я доложу миледи о вашем прибытии!
   - Не нужно, Феран, - сказала хозяйка, открывая двери. - Входите, господа, рада вас видеть!
   Она завела их в большую гостиную и усадила на диван.
   - Похудел и круги под глазами! - констатировала Алисия, закончив осмотр Сергея. - Что ты с ним сделала? Я понимаю, что любовь, но нельзя же за декаду так заездить мужа! Его тебе надолго не хватит.
   - Это не я! - с возмущением отвергла обвинения Лара. - Я беру то, что моё по праву, но заездил его мастер на учёбе. Из-за этого он даже один раз бессовестно заснул, оставив меня одну!
   - Я скучала, но отец с дедом куда-то уехали, а мать не разрешила в их отсутствие принимать незнакомых дворян. И мне запретила к вам ездить. Сказала, что таких поездок не будет, пока вас не представят семье. Поэтому, как только приехал дед, я сразу на него насела. Так что сегодня вы официально гости первого советника короля. Пока поболтаем у меня, а потом пойдём на ужин. Расскажете историю? Вот и прекрасно! Я и матери о тебе много рассказала, так что и она хочет послушать. А деду рассказала о нападении на замок графа и историю с разбойниками. Ты его заинтересовал, так что пользуйся случаем.
   - А как ваш жених? - спросила Лара. - Вы ведь и к нему тогда ехали? Мне ещё показалось странным, почему девушка едет к парню, а не наоборот. Но потом вспомнила себя...
   - Я этого жениха знаю не больше, чем ты знала своего. Родители хотели этим браком скрепить союз с герцогом Дорейном, выдав меня замуж за его сына, а теперь дед передумал. Им политические игры, а мне уже шестнадцать лет... через месяц! Так можно остаться старой девой! Сами знаете, как у нас относятся к девушкам, которые не устроены до семнадцати. Залежалый товар!
   - А король? - осторожно спросил Сергей. - Какие у вас отношения?
   - Никаких. Я не в его вкусе, так что королевой мне тоже не быть. И из королевства не хочу уезжать, лучше стану графиней!
   - Кто здесь хочет стать графиней? - спросил вошедший в гостиную мужчина лет семидесяти. - Хватит жаловаться, лучше познакомь меня с гостями! Это и есть твои попутчики? Вам не говорили, барон, что вы красивы? Что же ты упустила такого красавчика? Баронесса, конечно, сама прелесть, но и ты у нас настоящая красавица!
   - Миледи сразу предупредила, что я не в её вкусе, - сказал Сергей, показав улыбкой, что шутит. - Её идеал мужчины - это высокий и плечистый юноша.

   - Вы уже были заняты? Тогда понятно. Она вам наврала с три короба, а вы и поверили! Должна же девушка найти для себя какое-то оправдание тому, что вас повезло захапать не ей, а другой! Ничего, в следующий раз будет проворней!
   - Дед! - возмутилась Алисия. - Что ты такое говоришь гостям?
   - Что думаю, то и говорю! - рассмеялся герцог. - Ты же знаешь, что я очень искренний и открытый человек! Правду говорить приятней, поэтому я вру людям только в случае необходимости, а сейчас её не вижу.
   - Это мои друзья, - сверкнув на деда глазами, представила гостей Алисия. - Барон Серг Аликсан и баронесса Лара. А этот старый шутник - герцог Аленар Лантар.
   - Друзья? - поднял брови герцог. - Барон, вам нужно срочно стать графом!
   - У вас есть свободное графство, герцог? - отозвался Сергей. - Если да, то я не буду сильно возражать, хотя, по правде сказать, на графство совсем нет времени! Но ведь, наверное, можно нанять управляющего?
   - Вы мне понравились, барон! - расхохотался герцог. - А ваша жена - это идеал женщины! С нетерпением жду ужина и вашего рассказа. Внучка успела прожужжать нам все уши о ваших историях. Я даже поинтересовался у Герта Содера что там за рассказ и с удивлением узнал, что он до сих пор ходит под впечатлением от рассказанного. А раз так, то и я послушаю!
   - Ну и как вам мой дед? - спросила гостей Алисия, когда Аленар вышел. - Что-то на него сегодня нашло, чуть не довёл до слёз своими выдумками.
   - Я не понял, к чему был этот разговор, - признался Сергей.
   - Дед любит поставить человека в неловкое положение, а потом смотрит на то, как тот выкручивается. Так, видите ли, легче составить о нём правильное представление!

   - Ваша светлость, господа! - сказал вошедший слуга. - Вас ждут в трапезной!
   - Пойдёмте ужинать, - сказала Алисия.
- Заодно познакомитесь с моей матерью. Она не такая ехидная, как дед.
   Трапезная находилась на этом же этаже, но в другом конце дворца и была рассчитана на два десятка персон. Сейчас в ней сидели двое: сам старый герцог и мать Алисии.
   - Мама, позволь представить моих друзей Серга и Лару Аликсан, - сказала молодая герцогиня, намеренно опуская титул. - А это моя мама герцогиня Лария.
   - Рад вас видеть, миледи! - Сергей учтиво поклонился, дождался приглашающего жеста хозяйки и помог сесть жене, после чего сел на место между девушками.
   Ужин был плотным и изобиловал мясными блюдами.
   - Что-то гости плохо едят, - заметил герцог. - Не нравится наша кухня?
   - Всё очень вкусно, - ответил Сергей, - просто мы не проголодались, а я не привык к таким сытным ужинам.
У меня на родине доказали, что много есть на ночь вредно, особенно мяса. Даже пословица есть, что завтрак ешь сам, обед подели пополам с другом, а ужин отдай врагу.
   - У нас тоже есть что-то такое, - согласился герцог, - но до ночи далеко, а на столе не одно мясо.
Но я понял, что вы хотели сказать. Раз вы друзья моей внучки, вы ей намекнули, чтобы она пригласила вас к нам и на обед. Что же, я не возражаю. Едите вы немного...
   - Дед, прекрати! - рассердилась Алисия.
   - В обед я обычно ем много, - с серьёзным видом сообщил Сергей, вызвав общий смех за столом.

   - Я уже говорил, что вы мне понравились, барон? - сказал герцог, поднимаясь из-за стола. - Ну так я это скажу ещё раз. Я вижу, что все уже наелись и только ковыряются в блюдах, поэтому предлагаю перейти в мою гостиную и послушать рассказ. Мои покои, в отличие от комнат внучки, находятся рядом.
   Интересную книгу трудно хорошо рассказать за каких-то два часа, а вот пересказать содержание хорошего фильма можно. Незадолго до своего исчезновения Сергей второй раз посмотрел франко-итальянский фильм "Граф Монте-Кристо" и помнил его дословно. Его он и рассказал в лицах, причём сам увлёкся и, только закончив, услышал дружные всхлипывания. Обе девушки плакали, а мать Алисии сдержала слёзы, но тоже была сильно взволнована рассказом.
   - Почему он так несправедливо обошёлся с Мерседес? - утерев слёзы, спросила Алисия. - Что ему эта Гайде? Разве виновата его любовь в том, что её обманули? Ведь она была уверена, что его нет в живых!

   - Что вы хотите, столько лет просидеть в подземелье и не сойти с ума... - высказался герцог. - Конечно, он уже был не вполне нормальным. Вся эта запутанная месть. Очень эффектно, но нормальный человек отомстил бы по-другому: быстро и без затей. И не нужно тратить столько золота.
   - Это придуманная история, - объяснил Сергей, - и придумана она не мной. А в выдумке ценится фантазия и необычные повороты сюжета. Кому было бы интересно, если бы он просто подкараулил врага и выпустил ему кишки? Хотя иногда и жизнь бывает посложней выдуманных историй.
   - Откуда у вас это знание жизни, Серг? - спросил герцог, назвав его по имени. - Из книг?
   - Да, ваша светлость, - ответил Сергей. - У нас написано очень много книг и их при желании можно прочитать. У меня оно было. А мой собственный опыт пока не слишком велик.
   - У вас есть письмо к графу Анжи Продеру. Вы знаете его содержание?
   - Это что-то вроде рекомендательного письма, написанного его отцом с просьбой помочь мне устроиться при дворе. Не знаю почему, но мне не хочется идти с ним к адресату.
   - У вас есть чутьё! - одобрительно кивнул герцог.
- Анжи ничего не делает просто так, и письмо отца вам не поможет, а, наоборот, может навредить. Он будет вынужден оказать услугу просто так, что наверняка вызовет к вам неприязнь. А это, знаете ли, чревато большими неприятностями в будущем. Парень с гнильцой, но сумел влезть в сердце короля, поэтому его величество не желает слышать ничего порочащего друга. Давайте лучше я вам помогу. Возможно, тоже когда-нибудь попрошу об ответной услуге, но мне легче отплатить.
   - Спасибо, ваша светлость! - поблагодарил Сергей. - Наверное, я воспользуюсь вашим предложением, но чуть позже. Мне ещё две декады заниматься с мастером.
   - Баронесса! - поднялась с дивана мать Алисии. - Пока мужчины разговаривают, пойдёмте, я покажу вам наш зимний сад. Такого вы не увидите даже в королевском дворце.
   Они вышли, и почти тотчас же из гостиной ушёл в свои комнаты герцог, на прощание кивнув Сергею и бросив на него странный взгляд.
   - И как это понимать? - спросил он у Алисии.
- Ты сговорилась с родственниками? Зачем?
   - Я просто хотела недолго побыть с тобой вдвоём. Разве такое желание преступно? Ты же не отказался быть моим другом? Мне очень плохо и одиноко, Серг! Мне уже почти шестнадцать, а я всё ещё девственница.
Сказать кому - засмеют! Меня даже никто ни разу не поцеловал по-настоящему! Может быть, ты сейчас восполнишь этот пробел? Чисто по-дружески?
   - Мне очень жаль, - сказал Сергей, отодвинувшись от девушки. - Недавно меня уже просили о дружеском поцелуе, и кончилось всё постелью.
   - И ты, конечно, был сильно разочарован!
   - Я был счастлив, Алисия! Я и сейчас благодарен той девушке.
   - Так в чём же дело? Чем я хуже?

   - Мне трудно в вашем королевстве. У вас слишком свободные нравы, а я так не могу, меня учили совсем другому. Вы не хуже той девушки, но я не могу вам абсолютно ничем помочь, потому что теперь несвободен. Я не просто развлекаюсь с Ларой, я люблю, в ней для меня смысл жизни. Как можно предать любовь и доверие, тем более у вас, где женщина целиком зависит от мужа? При необходимости я отдам за неё жизнь, и другие мне просто не нужны. А вы поцелуем не обойдётесь, вам захочется получить всё. Извините, я так не могу. Наверное, правы те, кто утверждает, что не бывает дружбы между мужчиной и женщиной без постели. Прощайте, Алисия, я постараюсь обойтись без услуг вашей семьи. Где у вас этот зимний сад?
   - Я провожу, - девушка поникла и вышла из гостиной в коридор.

   - Нас действительно пригласят на обед? - спросила Лара уже дома, когда муж помогал ей развязать шнуровку на платье.
   - Даже если пригласят, мы туда больше не поедем, - мрачно ответил он. - Извини, я не хочу об этом говорить.
   - А мне и говорить не надо! Ясно, что меня просто убрали, чтобы она смогла с тобой покувыркаться! Дружба, как же! Да она влюбилась в тебя как кошка и только делала вид, что ты ей не нужен. Ты ей отказал, а теперь об этом жалеешь! Все мужчины одинаковые, когда дело касается баб!
   - Вот я и дожил до семейного скандала! - нервно засмеялся Сергей. - Господи, видел бы меня сейчас отец! В чём ты обвиняешь? В том, что я сохранил тебе верность? Нет? В том, что теперь жалею? Так я жалею не о том, что не раздвинул ноги Алисии! Мне её по-человечески жалко. И жалко, что из-за этого рухнули планы использовать первого советника короля.
   - Извини, я дура, но я тебя люблю. Я, Серг, просто не могу себе представить свою жизнь, если ты вдруг исчезнешь. Это только идти на поклон к тётке и влачить жалкое существование приживалки без цели и смысла. Уж лучше забраться на чердак, а потом броситься с крыши на камни вниз головой! По крайней мере, всё сразу закончится. И плевать, что в следующем рождении меня за это накажут!
   - Ну куда я от тебя денусь, глупенькая! - обнял жену Сергей. - Я же люблю тебя больше жизни! Подожди целоваться, а то от твоих поцелуев путаются мысли. Давай завтра с утра навестим твоих родственников. Это прилично сделать без приглашения? А потом заедем в казначейство и снимем часть денег.
   - К родственникам прилично приезжать в любое время без предупреждения. Это к другим так не ездят. Тётка ко мне хорошо относилась, наверное, и сейчас обрадуется.
   Тётя не только обрадовалась, увидев живую племянницу, она заплакала.

   - Я не верила в то, что ты мертва, и твоему отцу то же сказала! Он приезжал в столицу, чтобы забрать золото, которое было отложено тебе на приданое, но в казначействе отказали. Сказали, что с момента твоей пропажи должен пройти год, тогда они вернут золото без бумаги. Ну и куда ты запропастилась, что тебя уже похоронили? И кто этот юноша?
   - Я тебе обо всём расскажу чуть позже.
А это мой муж барон Серг Аликсан.
   - Заходите в гостиную, - сказала графиня, вытирая слёзы.
- Мужа сейчас нет, так я вас познакомлю с детьми. А то дочь родной сестры, а у меня так ни разу и не была. Хорошо, что я к вам выбиралась, а то ты меня забыла бы.
   Детей оказалось двое: шестнадцатилетний Альбер и тринадцатилетняя Кара, которая сразу начала строить Сергею глазки.
   - Слушай, - спросил он жену, когда графиня увела детей. - Это я такой неотразимый, что даже девчонки строят глазки, или у вас все, на ком юбка, такие от рождения?
   - Должна же она на ком-то тренироваться? - засмеялась Лара. - Ты у меня, конечно, красавчик, но должна тебя разочаровать: она точно так же выпендривалась бы перед любым молодым парнем.
   - Где вы остановились? - спросила вернувшаяся графиня. - Может быть, переберётесь к нам? Нет? Тогда обязательно жду вас в гости в любое время, но лучше к вечеру, чтобы и муж был дома. А сейчас я тебя ненадолго похищу у мужа, а потом верну.
   Женщины вернулись минут через двадцать, и по лицу Вельты было видно, что она опять плакала. Кушать не стали и, воспользовавшись графской каретой, отправились в казначейство.
   - Завтра же купим тебе костюм для верховой езды, - заявил Сергей, когда карета, громыхая и подскакивая на неровных булыжниках, вкатилась во двор королевского казначейства. - Я больше не хочу ездить в этих будках на колёсах.
   Казначейство охранялось королевскими гвардейцами, и пока Сергей и Лара добрались до выдачи золота, им пришлось пройти три караула.
   - Нам нужно снять три сотни золотых по этому ордерному векселю, -- сказал Сергей сидевшему на выдаче чиновнику.
   - Подождите немного, я проверю номер векселя, - ответил тот.
   Минут десять он отсутствовал, после чего появился в сопровождении начальства.

   - Я могу узнать, кому принадлежит вексель? - спросил начальник чиновника.
   На его расшитом золотом мундире был вышит герб, что говорило о дворянском статусе его обладателя.
   - Теперь это собственность моей семьи, - ответил ему Сергей, - но, вообще-то, это приданое супруги, выданное ей отцом - бароном Горде.

   - Так вы и есть пропавшая баронесса Лара Горде?
   - Какая же я пропавшая, если я здесь? - сказала Лара. - А сейчас я уже не Горде, а Аликсан. Милый, покажи им грамоту!
   - Смотрите, - Сергей протянул чиновнику свою дворянскую грамоту, в которую была вписана жена. - Я не понимаю причины задержки. Мы узнали у графини Радой, которая приходится моей жене тёткой, что её отец хотел забрать деньги, мотивируя это смертью дочери. Вы ему их не отдали и правильно сделали. Но теперь я вижу, что вы не хотите отдавать их и нам. Хотелось бы узнать, на каком основании? Может, её отец вас в этом как-то заинтересовал? Или вы вообще никому не любите возвращать деньги?
   - Что вы себе позволяете? - взвился начальник. - Вы, барон, разговариваете с дворянином!
   - Вы меня вызываете? - улыбнулся Сергей. - Вот славно, дорогая! Смотри, какие пошли храбрые чиновники. Нарушают свой долг, отказываясь возвращать наши деньги, оскорбляют нас подозрением, но при этом не боятся вызывать на дуэль мастера меча! Где и когда я смогу вас убить?
   - Я вас не вызывал, - буркнул начальник. - Это вы хотели меня оскорбить и совершенно безосновательно. Триста золотых вам сейчас вынесут.
   - Э нет, - не согласился Сергей. - Это раньше я хотел снять только триста, сейчас сниму всю сумму. Чтобы я ещё раз сюда пришёл... Тяжёлые у вас монеты! - сказал он, когда оказались на улице. - Не хотелось брать экипаж, да придётся. Не идти же с этим золотом через полгорода. Надо было заодно захватить и вексель моего графа. Мы с тобой сейчас узнаем у кучера адрес надёжного торгового дома и отдадим им на хранение часть золота. Не держать же всё в доме. Ели об этом узнают, грабители будут становиться к нам в очередь.
   - Ты действительно думаешь, что отец ему заплатил?
   - Может, и не платил, но мне сильно не понравилась возня вокруг векселя, а ещё больше не понравился этот тип с гербом.
Не знаю, на каком основании, но он собирался отказать нам в выдаче золота. А если бы мы его не получили, протянули бы максимум три декады, а потом пришлось бы думать, как зарабатывать деньги. Неприятно, что они почти наверняка поставят в известность твоего отца. Золото к ним клал он. Отец сообщит твоему несостоявшемуся жениху о том, кто лишил его невесты и приданого, а мне ещё две декады париться у Вилема.
   - А потом?
   - Потом я хоть как-то смогу за себя постоять, но продолжу заниматься, разве что уже не буду так выкладываться.

  
  
   Глава 9
  
  
   Следующие пять дней прошли без каких-либо происшествий, а потом их жизнь резко изменилась. Всё началось с королевского гвардейца, вручившего Ларе подписанный первым советником короля приказ барону Сергу Аликсану явиться в королевскую канцелярию.
На словах передали просьбу герцога захватить с собой рекомендательное письмо.
   - Сходили в гости! - с досадой сказал Сергей. - Интересно, что от меня нужно герцогу?
   - Съезди и узнаешь, - ответила жена. - Можно наплевать, но тогда нужно уезжать из столицы, потому что герцог не простит пренебрежения.
   - Здесь написано, что нужно явиться до полудня, а это время тренировок. Придётся их отложить. Сейчас пошлю Рона предупредить учителя.
   На следующее утро, позавтракав, Сергей с помощью жены привёл себя в порядок и на жеребце отправился в канцелярию, которая находилась в королевском дворце. Спросив дорогу, он за двадцать минут добрался до нужного места. Дворец короля, в отличие от дворца его первого советника, был окружён высокой каменной стеной.
Ворота охранялись десятком гвардейцев, которые пропускали только титулованных дворян. Когда Сергей в них проехал, увидел, что перед дворцом не было парка, только мощённая булыжником площадь. Уныло, но хоть относительно чисто.
   - Быстрее, господин барон! - поторопил сопровождавший его гвардеец. - Вам сначала в конюшни. Видите то здание? Оставите там коня, а потом идите вон в тот вход. Канцелярия там.
   Хоть Сергей не торопился, но явился в канцелярию раньше, чем следовало.
   - Вы слишком рано, - сказал ему встреченный в коридоре чиновник. - Канцелярия начинает работать позже. К тому же вам нужно не к нам, а к первому советнику, а он не появится во дворце раньше чем через пару свечей. Давайте объясню, как идти.
   Руководствуясь объяснениями, он добрался до кабинета Лантара, возле дверей которого скучали трое гвардейцев.
   - Его светлость пока не появлялся, - сказал Сергею старший в карауле. - Подождите его в левом коридоре, здесь этого делать нельзя. Вы по вызову? Тогда мы позовём, как только он придёт.
   Позвали после того, как он раз сто прошёлся по пустому коридору из конца в конец.

   - Проходите, барон, и садитесь на один из этих стульев, - сказал герцог вошедшему Сергею. - Мне сказали, что вы уже давно ожидаете, наверное, устали.
   - Приветствую вас, ваша светлость! - поздоровался парень. - В моём возрасте не устают от подобной малости.
   - У меня к вам, барон, несколько дел государственных и личных. Личные мы пока отложим на потом и займёмся государственными. Дело в том, что пропал граф Эгар Продер, поэтому я хочу, чтобы вы подробно рассказали обо всём, что вам известно о нападении на замок графа и о его планах. Конечно, я пошлю своих людей провести расследование, но мне надо знать сейчас всё, что знаете вы. К сожалению, вчерашний гонец прибыл не из замка, а от магистрата Залема, и ничего не знает.
   - Напавшие были наёмниками, - начал рассказывать Сергей.
- В замок они попали в результате предательства. Дежуривший на воротах дружинник был подкуплен, убил напарника и открыл вход. Всего в замок проникло около пятидесяти человек, но у графа на то время было почти столько же дружинников. Наёмники разделились. Пятеро из них побежали по двум входам за головой графа, а остальные схватились с дружиной. Дело было примерно через шесть свечей после полуночи. Я стоял в карауле у покоев графа вместе с напарником. Трое наёмников ворвались в наше помещение, и двое из них, у кого были арбалеты, выстрелили. Напарник был убит, а я сумел уклониться от болта, убил двух врагов, метнув ножи, и схватился на мечах с третьим. Он оказался сильнее, но всё же хватило сил протянуть время, пока не вышел граф и не всадил болт в моего противника. Двое других наёмников проникли в замок по другому входу, где столкнулись со старшей дочерью графа, которая бежала с арбалетом...
   - Вам на помощь, - закончил за него герцог. - Продолжайте.
   - Она застрелила одного из них, но второй убил её ударом меча. Старый граф услышал крик внучки, вышел из своих комнат с арбалетом и застрелил наёмника, который мчался по коридору к покоям его сына. Дружинники графа положили всех врагов, но и сами потеряли очень многих, поэтому граф решил просить помощи у герцога Лазони.
Похоронив дочь, Эгар взял половину оставшихся дружинников и направился в Залем, чтобы нанять охрану для поездки к своему сюзерену. Перед отъездом он сказал, что нападение - дело рук герцога Рошти, а непосредственными исполнителями могли быть граф Фарди или барон Рожен. Эгар просил написать письмо, чтобы он смог сообщить мне всё, что сможет узнать. Письма я ещё не писал.
   - Не знаю почему, но мне кажется, что с этим нападением не всё так просто, - сказал герцог. - С вами хочет поговорить сын графа, поэтому я и сказал о письме. Мне всё это не нравится, поэтому я устроил так, что при вашем разговоре будет присутствовать король.
А раз это уже не частный разговор двух лиц, а разбирательство, там буду присутствовать и я. Я вас прошу, барон, проявить выдержку, если услышите со стороны молодого графа что-то оскорбительное. Нечасто, но это бывает. А теперь пойдёмте, уже пора.
   Граф Анжи Продер напомнил Сергею их соседа по лестничной площадке. Чуть выше среднего роста, с красивым лицом и чёрными, слегка вьющимися волосами - одним словом, мечта любой женщины. Но стоило заглянуть этой "мечте" в глаза, и сразу же возникало желание больше этого не делать и вообще оказаться от их обладателя как можно дальше. Странно, почему король не видит, с кем связался. Король тоже находился в той комнате, куда Сергея привёл герцог. Лицо у его величества было... обыкновенное, он не отличался крепким телосложением и, будучи ровесником Сергея, выглядел моложе.
   Король с любопытством посмотрел на молодого барона, и было видно, что Сергей ему понравился. Это не укрылось от графа и заставило его нахмурить брови.
   - Я слышал, что у вас есть для меня письмо? - высокомерным тоном спросил он. - Вы уже давно в столице. Хотелось бы знать, почему оно до сих пор у вас?
   - Всё очень просто, граф, - ответил Сергей.
- Ваш отец сказал, что это рекомендательное письмо, и написано оно для того, чтобы я с вашей помощью устроился при дворе. А я считаю, что пока рано здесь появляться, и не хочу прибегать ни к чьей помощи.
   - Но письмо тем не менее взяли, - вступил в разговор король. - Оно у вас с собой?
   - Да, ваше величество, - ответил Сергей, доставая конверт. - Я не хотел обижать графа, да и кто может сказать заранее, как повернётся судьба?
   - Разумно! - кивнул король. - Давайте его сюда!
   - Андре! - вскипел граф, на мгновение забыв о том, что они не одни. - Оно написано мне!
   - Ты же слышал, что оно рекомендательное, - возразил король. - Твой отец наверняка погиб, поэтому мы передадим герцогу документы, могущие помочь следствию. А это письмо я сам прочитаю вслух, а то у тебя плохая дикция. Личное письмо было бы опечатано, а на этом нет печати.
   Надорвав конверт, король вытащил сложенный вдвое лист и прочёл:

   - "Дорогой сын! Прошу тебя помочь устроиться при дворе мужу твоей ныне покойной сестры барону Сергу Аликсану. Лона погибла при налёте наёмников на замок. Серг не мог ей помочь, потому что дрался с врагом у порога моей спальни, и жизнью я обязан ему. Вся наша семья относится к нему, как к родному, думаю, что и ты не станешь исключением. Он очень честный, умный и бескорыстный юноша и не намерен прощать смерть жены. Если сможешь, помоги ему и с этим, а я со своей стороны постараюсь, чтобы организаторы и исполнители нападения заплатили достойную цену". Дальше стоит подпись. С этим всё ясно. Давайте сядем, а вы, барон, расскажите нам, что вам известно.
   Все, кроме Сергея, уселись в кресла, а он рассказал то, что уже говорил герцогу, добавив немало подробностей.
   - Значит, Лона не была вашей женой, - язвительно сказал Анжи, вызвав удивлённый взгляд короля. - И погибла она, спасая вас! Вы виноваты в её гибели!
   - Друг для друга и для окружающих мы были мужем и женой, - спокойно ответил Сергей.
- Она получила от меня предложение выйти замуж, и ответила согласием. Мы немного не успели. Я не набиваюсь к вам в родственники, граф, что же касается её смерти, то она спасла не только меня, но и вашего отца. Если бы те двое расправились со мной, они убили бы и его.
   - Я знаю отца и его доверчивость ко всяким проходимцам! - зло сказал Анжи.
- Вы наверняка вывезли с собой половину замка и кучу денег!
   - Вы намеренно меня оскорбляете? - всё ещё спокойно спросил Сергей. - К вашему сведению, я лишь с разрешения графа сменил оружие, и он дал вексель на двести золотых, который я не хотел брать.
   - Вексель вернёте мне! - отрезал граф.

   - А с какой стати? - прищурился Сергей. Накатившая злость заставила забыть об осторожности и советах герцога. - Вы интересный тип, граф! - продолжил он. - Вам бы радоваться тому, что спасли отца, а создаётся впечатление, что именно спасение его жизни вызвало у вас недовольство. Мне недавно сказали, что вы очень мстительны, и любой, нарушивший ваши планы, сразу же становится вам врагом. Вам это ничего не напоминает? Какие именно ваши планы я нарушил, что вы на меня так взъелись?
   - Из-за вас погибла сестра!
   - Которую вы, по словам вашего отца, не любили и доводили до слёз! У меня на родине был когда-то гениальный человек, который сказал, что большинство преступлений открываются очень легко, нужно только понять, кому они выгодны.
Наследникам всегда выгодна смерть родителей. Если сын любит отца, ему не нужна выгода, только бы он жил, а я не вижу в вас такой любви. Поэтому, если вдруг выяснится, что граф Фарди и барон Рожен непричастны к налёту и убийству вашего отца, я с уверенностью скажу, что заказчиком были именно вы! И ваше поведение это подтверждает!
   - Барон! - отдёрнул его король.
- Следите за языком!
   - Да я изрублю вас на мелкие кусочки! - взвился граф. - За такие обвинения мало убить!
   - Я думаю, ваше величество, что пока никто никого убивать не будет, - вмешался герцог. - Идёт следствие, и пока оно не закончилось, вы оба засуньте свой гонор куда-нибудь подальше. Обвинения барона не кажутся мне такими уж беспочвенными. У вас, граф, кажется, были большие затруднения с деньгами? А убийство родителей детьми, к сожалению, не такое уж редкое дело. Надеюсь, что личные симпатии не будут влиять на ход следствия? Я прав, ваше величество?
   - Вы, как всегда, правы, герцог, - мрачно сказал король, неприязненно глядя на всех присутствующих. - Ведите следствие, но результаты я буду проверять сам!
   - Кто вас тянул за язык? - зло спросил герцог Сергея, когда они остались вдвоём.
- Вы понимаете, что подписали себе приговор? Вам запретили драться, но это не сильно поможет. Анжи не ваш Монте-Кристо, он не будет валять дурака. Существует множество способов отправить к предкам мешающего человека. Если я вам начну их перечислять, мы здесь просидим до обеда!
   - Не знаю, - расстроено сказал Сергей. - Я долго терпел его хамство, но сколько же можно? По-моему, его поведение удивило и короля.
   - Вы верно подметили! - кивнул герцог. - Это положительный момент. В конце разговора его величество был сильно недоволен графом. Вами тоже.
   - И что вы посоветуете делать? - спросил Сергей. - Уехать?
   - Давайте от государственных дел перейдём к личным, - сказал герцог.
- Мне нужно, чтобы вы кое-что разъяснили, а уже потом я решу, помогать вам или нет. Скажите, барон, почему вы обидели мою внучку?
   - А она вам ничего не говорила?
   - Зачем что-то говорить, если я и сам вижу? - пожал плечами герцог.
- В отличие от вас, она для меня прозрачна, как стекло. Девочка в вас влюблена и хотела, чтобы именно вы лишили её девственности, стали первым мужчиной и подарили радость, а вы отказали в такой малости!
   - Я просто чокнулся и лежу в психушке, - по-русски сказал Сергей. - Родной дед уговаривает меня переспать с его внучкой! Сумасшедший мир!
   - Говорите на понятном мне языке! - прикрикнул на него герцог. - Мне неясны ваши мотивы, и я хочу их понять. Вам так не нравится Алисия?
   - Да какая разница, нравится она мне или нет! - взорвался Сергей. - Как всё это уже достало! Меня не так воспитывали, как вас, понятно? Если мужчина любит, у него не должно быть никаких других женщин ни постоянно, ни временно! Нельзя обманывать любовь и доверие женщины - и баста! Ваша внучка само очарование, но я ни при каких условиях не буду изменять жене!
   - Значит, единственное препятствие - это ваша жена? - задумчиво спросил герцог.
   - Только попробуйте! - угрожающе сказал Сергей. - Я хоть и не Монте-Кристо, но найду способ отомстить!
   - Что вы, Серг! - назвал его по имени герцог. - За кого вы меня принимаете? Я не чудовище и не собираюсь, для того чтобы принести кратковременное счастье одной девушке, убивать другую!
   - Почему кратковременное? - не понял Сергей.
   - Потому что вы всё равно не сможете стать мужем Алисии.
Между бароном и герцогом лежит пропасть, которую вам не перепрыгнуть. Но вашу жену можно попробовать уговорить.
   - Если используете моё имя, может быть, это удастся, - согласился Сергей. - Например, убедите её, что я в опасности и условием помощи с вашей стороны...
Одним словом, вы поняли. Но она будет мучиться и ревновать. Мне это надо? Я хочу приносить жене радость и счастье, а не боль и страдание! И вы плохо знаете Алисию. Она не удовлетворится малым. Мне искренне жаль, но ничем не смогу помочь. Если вы не против, я уйду.
   - Сядьте! - прикрикнул на него Аленар. - Уедете завтра с утра. Я дам вам письмо к герцогу Олиманту с просьбой пристроить к делу и присмотреть. У вас есть лошади?
   - Есть четыре, но я сегодня же куплю других: эти уж больно неказисты.
   - Вы сегодня засядете дома и не высунете из него нос! - отрезал герцог. - Любите жену и радуйтесь тому, что ещё живы! К вечеру вам приведут новых лошадей для вас и для слуг, по две на каждого. Тогда же доставят всё необходимое для путешествия, так что вам не нужно ничего покупать. Арбалеты есть?
   - Только один.
   - Будут ещё три.
Кто слуги?
   - Профессиональные наёмники.

   - Совсем хорошо. Старшему тех, кто передаст вам лошадей и груз, отдадите графский вексель. Вам теперь не удастся получить по нему деньги, а я это сделаю без труда. Помогаю с условием, что вернётесь, когда станет безопасно. У меня на вас есть планы.
   - Может, всё-таки не к Олиманту, а к Лазони?

   - Сами вы ничего там не нароете, к тому же Лазони принадлежит к противной партии, и мне неудобно обращаться к нему с такой просьбой.
   - А как же тогда молодой граф?
   - Да, интересный казус, когда лучший друг короля, наследуя имение, становится вассалом его противника. Но это уже пусть он сам как хочет, так и выкручивается. Ничего не хотите передать моей внучке?
   - Только пожелание счастья. Постарайтесь подобрать для неё хорошего мужа.
   - Думаете, это легко? Это, Серг, вечное проклятие королевских и герцогских дочерей. Ничего в этом мире не даётся даром и за высокое положение приходится платить. Их плата - жизнь с нелюбимыми мужьями. Исключения так редки, что не стоят упоминания, поэтому я расстроился, когда вы отказали Алисии. Теперь в её жизни, скорее всего, вообще не будет любви, лишь горькие воспоминания о вашей несостоявшейся дружбе.
  
   На исходе шестого дня их путешествие подошло к концу. Герцог выполнил всё, что обещал, и даже больше. Его слуги привели прекрасных лошадей и привезли необходимое в дорогу, и полдня сопровождали семью Аликсан по тракту, ведущему в герцогство Олимант, после чего простились и повернули обратно. За время пути не случилось ничего, достойного упоминания. Дорога уже начала подсыхать, да и кони были лучше оставленных в столице, поэтому без мучений ехали почти весь день. Этот тракт шёл к побережью и чаще других использовался купцами. Наверное, по этой причине на нём было много постоялых дворов и трактиров. За ними никто не гнался, и, когда показались стены столицы провинции - Ордага, все испытали облегчение. При въезде заплатили "налог на уборку дерьма", узнали у караула дорогу к дворцу герцога и поспешили к нему добраться, так как уже начало темнеть. Сергей предъявил свою подорожную охранявшим ворота гвардейцам, и их проводили к дворцовым конюшням, а потом поселили в те комнаты, в которых оставляли сопровождение знатные гости. Утром покормили завтраком, а потом был приём у герцога. Перед тем как к нему попасть, пришлось разбираться с секретарем. Письмо герцога Лантара послужило пропуском, и Сергею разрешили переступить порог кабинета Дея Олиманта. Удивившись отсутствию охраны, он подошёл к столу, за которым сидел герцог, и протянул ему конверт.
   Прочитав письмо, он с любопытством посмотрел на Сергея.
   - Герцог Лантар просит вам помочь, и я не вижу повода отказывать ему в этой просьбе, тем более что он уверяет меня в наличии у вас всяческих достоинств. По его словам, вы даже прекрасный рассказчик. Вы приехали только с женой?
   - Со мной, ваша светлость, двое слуг из наёмников.
Это семейная пара профессионально подготовленных воинов.
   - Интересный выбор. Давайте, барон, я поручу вам охрану своих детей. Заодно вы развлечёте их своими рассказами. Только сначала я должен с вами побеседовать, а потом кое-что проверить. Я верю Аленару и вижу, что письмо не поддельное, но его можно украсть или снять с чужого тела. Так что пока дней десять отдохнёте. Не возражаете?
   - Как я могу возражать? - поклонился Сергей. - Хозяин здесь вы, вам и решать. К вам просьба. Если это не трудно, поручите кому-нибудь из мастеров меча меня погонять. Я могу заплатить им за обучение.
   - Похвально, что вы не хотите зря терять время. У молодых это редкое качество. Конечно, я найду учителя и вам не придётся платить. Жить будете в господских покоях, но ваши слуги останутся на прежнем месте. Об остальном вам сообщит мой управляющий. Рад знакомству, барон!
   Герцог Сергею понравился. Дею было не больше сорока, его жене - лет на пять меньше, а дети ещё были детьми. Ольд, которому недавно исполнилось тринадцать, сильно походил на отца, а его десятилетняя сестра Лани была очень славной озорной девчонкой. Хоть его пока не допустили к их охране, но после беседы герцог всё-таки проверил, что нового может рассказать молодой барон. Учитывая возраст детей, Сергей начал со сказок. Достаточно было двух вечеров, чтобы отношение к нему изменилось не только у детей, но и у взрослых. Лару тоже приняли очень хорошо. Молоденькая и весёлая баронесса целые дни проводила вместе с герцогиней или её детьми, пока мужа попеременно учили фехтованию два гвардейца.
   - Как ты оцениваешь новичка? - спросил герцог у одного из них через пять дней после начала занятий.
   - Хороший материал, - ответил мастер. - Очень силён для шестнадцати лет, феноменально быстр и освоил неплохую школу меча. Если позанимается пять-шесть декад, уступит только мастерам.
   Отпущенные на проверку десять дней прошли быстро.
   - Лантар подтвердил вашу личность, Серг, - сказал герцог, уже называвший своих гостей по именам, что являлось здесь признаком расположения, - поэтому с завтрашнего дня приступайте к своим обязанностям.
Можете использовать своих слуг, а то они у вас растолстеют от безделья.
   - Можно задать вопрос? - спросил Сергей. - Как он мог это сделать?
   - Вот посмотрите, - герцог взял со стола небольшую дощечку и показал Сергею.
- Он вас опознал по этому портрету.
   - Хорошо нарисовано! - оценил Сергей. - Большое сходство, я бы тоже узнал. Скажите, милорд, а кто охранял ваших детей раньше? Спрашиваю потому, что с ним было бы полезно поговорить.
   - Вы не сможете этого сделать, Серг, пока сами не отправитесь к предкам. Его убили четыре декады назад.
   - Убийство связано с его службой?
   - Я думаю, да. Есть немало тех, кому выгодно избавиться от меня и моей семьи, а он слишком хорошо выполнял свои обязанности.
   - Эти заинтересованные принадлежат к партии противников короля или это ваши родственники? Извините за любопытство, но мне это полезно знать.
   - Враги у меня есть и среди родни, и среди герцогов, не поддерживающих его величество. Мы ещё поговорим с вами на эту тему. Вы правы: вам не помешает это знать. Кроме того, король Мехал давно точит зубы на мою провинцию, поэтому и ему пойдут на пользу гибель моей семьи и смута. Зимой, когда мы почти не покидаем дворца, опасность не слишком велика, но с наступлением тёплого времени дети начинают ездить в гости и за город. Пока вам достаточно своих сил, а позже, в случае выездов, используйте гвардейцев.
   Весь остаток зимы охрана детей не вызывала больших затруднений, хотя после беседы с герцогом Сергей проникся серьёзностью положения и постарался перекрыть посторонним подходы к его семье.
С наступлением весны, как и предупреждал герцог, задача усложнилась. Но беда пришла не от выездов на природу или поездок в гости, в замок проникла измена. Наверное, всё закончилось бы очень печально, если бы не случай. Возвращаясь в свою комнату, Инна услышала тихий разговор двух гвардейцев. Уже стемнело и мужчины стояли во дворе, поэтому она не смогла разглядеть их лица, а они не расслышали почти беззвучных шагов наёмницы.
   - Дети на тебе, - сказал один голос. - Выделенных людей хватит с головой. Барона в это время уже не будет, только двое наших парней. Постарайтесь их не убить. Покои герцогини рядом с комнатами детей, так что завалите заодно и её, а я с остальными займусь герцогом. К утру хозяин должен въехать во дворец. Если проделаем чисто, гвардейцы не вмешаются, а мы будем купаться в золоте!
   - Говори тише! - сказал второй голос. - Если кто-нибудь услышит, будет тебе золото! Искупаешься в собственной крови!
   - В это время здесь никого нет, и мы бы услышали шаги, - возразил первый голос, но заговорили так тихо, что Инна больше не смогла ничего разобрать.
   - Что будем делать? - спросил наёмников Сергей.
- Мы не знаем, кто разговаривал, поэтому с герцогом говорить бесполезно. Он только спугнёт заговорщиков, и мы уже не узнаем, когда они нанесут удар.
   - Их не может быть много, - подумав, сказал Рон. - Это всё-таки гвардия. Своими силами мы сможем защитить детей и герцогиню, особенно если хорошо подготовимся. К тому же, судя по словам заговорщиков, можно положиться на гвардейский караул. Но мы не сможем спасти герцога.
   - Я уверен, что оба мастера, с которыми я тренируюсь, не участвуют в заговоре, - сказал Сергей. - Попробую поговорить с ними. Если возьмут с собой несколько товарищей и приготовят арбалеты, то отобьются. Времени осталось немного, поэтому пойду сейчас, а вы берите наши арбалеты и с моей женой идите к комнатам герцогини.
   Сообщение Сергея о заговоре было воспринято со всей серьёзностью.

   - Это новое пополнение, - сказал один из мастеров. - Я хоть сейчас наберу десяток тех, в ком абсолютно уверен, но ты прав: нельзя поднимать шум. Спугнем, и как их потом искать? Привлечём троих и возьмём из арсенала арбалеты. Там сегодня дежурит Заг, а он из стариков. С молодёжью должны справиться. Вы только не напортачьте.
   Гвардейцы караула были удивлены, когда к их посту пришли охранявшие детей наёмники, да ещё вместе с баронессой, но больше их удивило то, что сказал барон:

   - Берите арбалеты и, как только увидите кого-нибудь в мундирах гвардии, стреляйте на поражение и отступайте к нам. Мы не будем охранять комнаты герцогини, сейчас я попрошу её укрыться у детей. Вы всё ещё не поняли? В гвардии заговор. Часть молодого пополнения подкуплена кем-то из родственников нашего герцога, и сегодня ночью всю его семью собираются вырезать. Клянусь честью, что это правда. Шевелитесь ребята, если хотите выжить сами и выполнить свой долг!
   - Кто стучит? - спросила герцогиня, приоткрыв дверь на стук Сергея. - Что вам нужно в моей спальне в такое время, Серг? Это нарушение приличий!
   - Во дворце заговорщики! - ответил он. - Сегодня ночью вас должны убить. Вы должны забрать дочь и вместе с ней укрыться в комнате сына. Так нам легче вас защитить.
   - А муж?!
   - Я отправил к нему охрану. Быстрее, Лория, мы можем не успеть!
   Герцогиня завязала пояс на халате и без разговоров побежала за бароном. Они успели в самый последний момент. Едва женщины с детьми укрылась в одной из детских комнат, как в коридоре послышались шум и чьи-то крики и в распахнувшуюся дверь вбежал уцелевший гвардеец. Следом повалили заговорщики, и в комнате сразу стало тесно. Пятеро нападавших упали, сраженные болтами, но их осталось около десятка и в небольшом помещении закипел бой. Если бы не метательные ножи, их быстро смяли бы, но благодаря своему искусству наёмники сразу же убили четверых и ещё одного уложил Сергей. Через несколько минут боя врагов не осталось, но был убит гвардеец из караула и Инна получила рану в плечо.
   - Давайте, барон, на всякий случай зарядим арбалеты, - сказал Рон, бинтуя жене рану. - Кто знает, чем всё закончится у герцога!
   У герцога тоже закончилось благополучно, и минут через десять он вместе с гвардейцами вбежал в заваленную телами комнату.

   - Успокойтесь, милорд, - сказал ему Сергей. - Ваши живы и сидят в той комнате вместе с моей женой.
   - Я никогда этого не забуду, Серг! - взволновано сказал герцог. - У меня нет свободного графства, у меня сейчас нет даже баронства, которое можно было бы вам отдать, но в моих силах дать вам графский титул, а это тоже немало! Надеюсь, что вы, став графом, не покинете нас, а чтобы остались наверняка, я назначаю вас командиром моей гвардии.
  
  
   Глава 10
  
  
   В живых остались только три предателя. Двое не знали ничего, им просто пообещали много золота, а вот третий был одним из главарей. Он не стал запираться и сразу же рассказал всё, что ему было известно, избежав пыток и получив взамен быструю смерть. Оказалось, что организатором попытки ликвидации герцога и его семьи был его брат граф Мартин. В отличие от остальных дворянских титулов, герцогский был только у той семьи, которая правила герцогством, хотя право на управление провинцией сохранялось за остальными родственниками. По мнению Сергея, это было глупо и рождало никому не нужное соперничество. Глупым было и решение герцога ничего не предпринимать.
   - Как ты не понимаешь! - говорил он Сергею, переходя с ним на ты, если рядом не было посторонних. - Это же Мартин! Пусть он виноват, но я продолжаю его любить. Он никогда не пошёл бы на такое сам. Уверен, что покушение - дело рук его жены Глаи! Вот её я убил бы с удовольствием!
   - Может, так и сделаем? - предложила присутствующая при разговоре Лория. - Что ты дёргаешься, дорогой? Из-за неё погибло много людей, и могли погибнуть мы все. И это при том, что она видела от нас только хорошее. Не хочешь? Тогда можно выкрасть и казнить Воджа, который это организовал. Тоже не хочешь? Ну и зря! Я согласна с Сергом в том, что такое нельзя прощать. Это ты у нас добрый в отношении брата, а они, потерпев поражение, угомонятся только на время, а вторая попытка может стать удачной. Не пожалеть бы нам о твоей доброте!
   Став капитаном гвардии и графом, Сергей не перестал тренироваться. Он по-прежнему много времени проводил в семье герцога, переложив большую часть своих забот на заместителя, которым сделал одного из своих учителей. Безземельный граф в этом мире имел право возводить простолюдинов в дворянское достоинство, а те, кто имел графство, могли дать титул барона. Сергей воспользовался своим правом и написал дворянскую грамоту на слуг.
   - Держите, Рон! - сказал он наёмнику на следующий день после провала заговора.
- Своей печати у меня пока нет, поэтому воспользовался печатью герцога. Он здесь заодно и расписался, так что можете считать, что дворянство дал он. Поздравьте от нас Инну. Я запрещаю ей вставать, пусть лежит и залечивает рану.
   - Благодарю вас, ваше сиятельство! - сказал взволнованный шевалье. - Мы с женой непременно отслужим!
   Весна плавно перетекла в лето, но никаких сдвигов в расследовании убийства графа Эгара Продера не было, о чём говорилось в полученном от герцога Лантара письме.
Не нашли даже тел графа и уехавших с ним дружинников.
   - Отсутствие тела на руку Анжи, - говорил Сергей жене. - Он уже сейчас может распоряжаться доходами графства, а в наследство вступит через год после пропажи отца. А за это время что-нибудь придумает по поводу вассальной зависимости от герцога Лазони. Ладно, пусть об этом болит голова у Аленара. Как себя чувствует моя графиня?
   - Твоя графиня чувствует себя превосходно, - засмеялась Лара, - а сейчас будет чувствовать себя ещё лучше.
Помоги снять платье.
   - Давай отложим это на вечер, а сейчас съездим к графу Севоржу. Он вчера приглашал. Погода прекрасная, поэтому получим удовольствие и от прогулки. А я на сегодня отменю тренировки. И так мне нет соперников в гвардии, кроме наших мастеров, поэтому можно тренироваться поменьше.
   - Поехали! - обрадовалась жена. - Только возьмём карету, чтобы я могла ехать в платье. Не люблю костюмов. Штаны должны носить мужчины!
   До имения графа было около двух часов езды в карете. Дул встречный ветер, и всю поднятую колёсами пыль сдувало назад, поэтому Сергей приказал сопровождавшему их десятку гвардейцев держаться подальше от кареты.
   - Незачем вам дышать пылью, - сказал он попытавшемуся возражать десятнику. - И я тоже хочу дышать свежим воздухом. Подумайте сами, Сур, какая опасность? Леса здесь нет, вокруг крестьянские поля, а в придорожных кустах могут спрятаться разве что зайцы.
   Сначала смотрели в окошки кареты, но скоро это надоело, поэтому Лара задёрнула занавески и перебралась к мужу на колени целоваться.

   - Маленькая, а жадная! - в перерывах между поцелуями сказал Сергей. - Вот заведёшь меня сейчас, и что тогда делать? Думаешь, никто не заметит?
   - То же, что обычно, - ответила она. - Всё равно никто не видит, а я постараюсь не кричать.
   - Лара, угомонись! - попробовал он остановить жену. - Мы ещё не занимались этим в карете! Всё платье изомнёшь.
   - Да, не занимались, - согласилась она. - Это упущение пора исправить. А ткань на этом платье почти не мнётся, я его поэтому и беру в дорогу.
   Лара добилась своего, а потом остаток пути провела у мужа на коленях, положив ему голову на грудь.

   - Серг, - сказала она, когда карета свернула с большака к графской усадьбе, - ты кого больше хочешь, девочку или мальчика?
   - Я с радостью приму от тебя любого ребёнка! - целуя её глаза, ответил Сергей.
- Можешь рожать сразу двойню. Правда, такой маленькой это тяжело.
   - Двойня - это большая редкость, а в нашей семье вообще никто не рожал сразу двоих. Тут бы зачать одного. Я изо всех сил стараюсь, а ты ленишься! Смотри, уже приехали.
   - Хорошо, что вы приняли моё приглашение! - радостно встретил их Ланс Севорж - здоровяк на две головы выше Сергея.
- Без вас у нас смертная скука, разве что охота, а больше совершенно нечем заняться! Графиня, вы, как всегда, прекрасны!
   - И охота вам, Ланс, топтать крестьянские поля из-за каких-то зайцев? - спросил Сергей, помогая жене покинуть карету. - Мне интересно, чем вы занимались у себя в имении до знакомства с нами, если только мы скрашиваем вам скуку?
   - Жену ублажал, мне мало одного сына.
   - Всё время? - с завистью спросила Лара.
- А вот у нас с детьми пока не получается.
   - Почему всё? А охота? Да и другие дела есть помимо этого.
Только они делаются в силу необходимости, а с вами я отдыхаю душой. А ваши рассказы - это вообще чудо. Сын теперь каждый день спрашивает, когда приедет дядя Серг.
   - К нему липнут все дети, - сказала Лара, - причём даже без рассказов.
Я это давно заметила. Ему бы теперь своих!
   - Что вы так расстраиваетесь, Лара! Вы с Сергом только полгода, а у нас сын появился после трёх лет упорного труда.
Мне уже даже надоело, право слово, жена заставляла. Что стоит богам сотворить, чтобы раз-два - и готово!
   - И куда бы вы тогда девали детей, Ланс, если бы их у вас был десяток?
   - Тоже верно, - согласился граф. - Ладно, мы болтаем, а жена ждёт. Ей тоже охота почесать языком с Ларой. Я уже не говорю о сыне, который с нетерпением ждёт шесть дней. Вы не голодны?
   - Спасибо, мы не проголодались. Пойдёмте в замок. Если ребёнок так ждёт, задерживаться просто преступно.

   В большой гостиной замка к Сергею с радостным визгом бросился шестилетний сын Ланса:
   - Дядя Серг приехал!
   - Вы замечательно выглядите, Алестая! - сделал комплимент графине Сергей, взял её сына на руки и сел с ним на диван.
- Сказку?
   - Сказку! - подтвердил малыш. - Большую!
   - Мы тоже послушаем, - сказал граф. - Правда, Леста?
   - Чтобы я пропустила хоть одну его сказку! - притворно возмутилась жена. - Чем я хуже других?
   - Сегодня я расскажу сказку "Дюймовочка", - начал рассказ Сергей, в который раз поражаясь реакции взрослых на свои сказки.
   Стоило ему начать рассказ, как их лица становились похожи на лица окружавших его детей. Та же доверчивость, то же жадное любопытство и та же искренность чувств. Когда сказка закончилась, с минуту сидели молча, а потом сын графа вынес вердикт:
   - Хорошо, но мало!
   - Хорошего никогда не бывает много! - рассмеялся Сергей. - Если я тебе за один раз расскажу всё, что знаю, о чём будем говорить потом?
   - А потом ты что-нибудь придумаешь! - уверенно сказал мальчик.
- Папа говорит, что ты умнее, чем кажешься на первый взгляд, значит у тебя получится.
   - Иди пока поиграйся сам, - сказал сыну смущённый граф.
- Только никуда не забегай, скоро будем обедать. Вы здесь пока посплетничайте, а мы с Сергом побеседуем у меня.
   - Ну что? - спросил он у Сергея, когда они вдвоём расположились в просторном кабинете. - Герцог так ничего и не решил насчёт брата?

   - Нет, Ланс. Он умный и осторожный человек, но когда дело касается мерзавца, которого он зовёт братом, весь его ум и вся осторожность куда-то исчезают. Знаете такое выражение - слепая любовь? Его обычно применяют, когда говорят о любви матери к детям. Вот такое же чувство у него к младшему брату.
   - Мне это не нравится! Рано или поздно Мартин доберётся до нашего герцога, а король вряд ли его утвердит. И что тогда, мятеж? Силёнок на это у Мартина не хватит. Я вижу для него только один выход - отложиться от Сандора и перейти под руку Мехала, причём вместе со всеми нами.
Не знаю, как вы, Серг, но я под Мехала не пойду!
   - В этом случае неизбежна война между двумя королевствами, а у нас больше половины герцогов спят и видят, как бы убрать короля и сесть на его место. Из-за одного мерзавца погибнут тысячи.
   - Поговорите с герцогом, Серг! - горячо сказал Ланс. - У вас получится его убедить!
   - Вы думаете, я не пробовал? Он не верит в то, что брат повторит попытку и не желает разговаривать на эту тему даже с женой, куда уж лезть мне! Наверное, мне скоро придётся уехать.
Единственное, что я постараюсь тогда сделать, - это в случае заварухи уберечь детей герцога. Я к ним прикипел сердцем, особенно к Лани.
   - Вам проще, чем мне, - вздохнул Ланс. - Вас ничего здесь не держит. Ладно, пошли обедать. Слышите, бьют в било?
   Сергей уже пятый раз обедал у Севоржей, и каждый раз делал это с удовольствием. У графа великолепно и очень разнообразно готовили овощи, тогда как повсюду господствовало мясо во всех видах и осточертевшая каша. Впрочем, мяса на столе было достаточно, и Лара налегала именно на него, так как, в отличие от мужа, недолюбливала овощи.
   - Как ты можешь запивать мясо компотом? - спросил Сергей. - Да и вообще вредно так много пить во время еды.
   - Так в меня больше влезает, - объяснила жена. - Мясо просто бесподобное, а ты жуешь свою траву. Толку от неё...
   Покончив с десертом, женщины уединились в гостиной, а хозяин с гостем опять направились в кабинет. Они уже почти дошли, когда их догнал бледный слуга.
   - Господа! Скорее! Графиня Аликсан кончается!
   Лара лежала скрючившись и стонала, держась руками за живот. Мокрое от пота лицо поражало бледностью и было искажено мукой.
   - Серг! - простонала она, увидев вбежавшего мужа. - Помоги, я не хочу умирать, я ещё не родила тебе сына! Как можно уйти, не оставив после себя никого? О, боги, как больно! Дай мне свои руки, мои совсем замёрзли... Поцелуй...
   Она дёрнулась и затихла. Он подошёл к жене, опустился перед ней на колени и, обхватив руками, заплакал.

   - Серг! - опустил ему на плечо руку Ланс. - Она мертва и умерла не своей смертью. Мы теряем время, пропустите к ней врача!
   Не сразу, но Сергей услышал слова Ланса и отстранился от тела жены. Его место занял высокий и худой мужчина в коричневой мантии, какие здесь носили врачи.
   - По всем признакам это отравление ядом зельми, - сказал врач после осмотра. - Яд действует очень быстро, так что наверняка графиню отравили за обедом. Вкус у него кислый, поэтому добавляли в сладкое блюдо. Графиня пила компот?
   - Серг, ведите себя как мужчина! - повысил голос Ланс.
   - Она выпила целый кувшин, - сказал с трудом взявший себя в руки Сергей. - Кто ей прислуживал? Я не обратил внимания, да и не знаю ваших слуг. Компот пила не одна она, поэтому яд бросили уже на столе именно в её кувшин. Может быть, и в мой, не знаю. Я сегодня не пил компот.
   - Это Норт, больше некому! - воскликнула бледная Алестая. - Немедленно найти и привести сюда! И проследите, чтобы никто не ел и не пил остатков обеда!
   - Вряд ли его найдут, - сказал Ланс. - Если это его работа, мерзавец наверняка сбежал. Сбегайте кто-нибудь на ворота и в конюшню. Серг, мне очень жаль твою жену, жаль тебя, но ещё жальче, что это произошло в моём доме! Я тебе могу поклясться чем угодно, что не имею никакого отношения к отравлению!
   - Это либо месть за сорванный заговор, - сказал Сергей, вытирая до сих пор текущие слёзы, - либо напоминание от моего врага в столице. Почти наверняка яд будет и в моём кувшине.
Нужно во что бы то ни стало найти слугу и взять его живым. Вряд ли он много знает, но может дать зацепку. Лару я не прощу никому. За мной и так есть один долг. Раньше я не мог по нему рассчитаться, теперь могу.
   - В одном полном компота кувшине был яд, - сообщил им запыхавшийся врач. Компот заметно кислый. К счастью, его никто не успел выпить. Я приказал зарыть всё съестное со стола и тщательно вымыть посуду.
   - Ваше сиятельство! - задыхаясь от быстрого бега, крикнул вбежавший дружинник. - Норт взял одного из лучших жеребцов и недавно покинул замок якобы по вашему приказу. Что-то вы ему приказали купить, а что именно - на воротах не помнят.
   - Пусть седлают коней и выводят псов! - приказал граф. - Скажи, что я возьму с собой десять дружинников. Ну что, Серг, пойдём? Поплачете ещё, а сейчас нужно побеспокоиться, чтобы плакали те, кто причинил вам горе.
   В облаве принимали участие не только дружинники Севоржа, но и приехавшие с Сергеем гвардейцы герцога. Узнав, что отравлена жена их капитана, они пришли в ярость, и пришлось несколько раз напомнить, что отравителя нужно непременно брать живым. Собаки сразу взяли след, но потом почему-то начали визжать, крутиться на месте и тереть лапами морды.
   - Протертая трава болотника, - сказал егерь, осмотрев следы. - Собаки нам теперь не помощники. Когда приедем в замок, им нужно промыть морды. Но следы пока видны в траве. Я думаю, ваше сиятельство, что беглец не поскачет по тракту. Имея сменных лошадей, его не так трудно догнать. Я бы на его месте где-нибудь спрятался и переждал суматоху, а потом спокойно уехал. Может, попробовать пойти по следам? Если он ушёл недалеко, можем успеть найти, прежде чем они исчезнут.
   - Веди! - решил граф. - Найдёшь - щедро вознагражу!
   По следу шли больше часа и в конце концов очутились у небольшой деревеньки. В саму деревню слуга не входил, прошёл краем полей, оставив четкие отпечатки копыт украденного коня. Видимо, он уже ничего не опасался, понадеявшись на едкую траву. Поля закончились, и начался редкий сосновый лес. В этом лесу и нашли слугу, который забрался в полуразвалившийся домишко, непонятно кем и для какой надобности здесь поставленный. Рядом был привязан конь. Норт не стал сопротивляться и был выдернут наружу с завёрнутыми назад руками. В его вещах отыскали и кошелёк с сотней золотых.
   "Это цена жизни моей Лары, - думал Сергей, глядя на белого как мел парня. - Будь проклят этот мир, в котором гибнут все дорогие для меня люди! Как дальше жить? Всё брошу к чёртовой матери, но найду убийц. Иначе просто рехнусь!"
   - Кто? - спросил он слугу. - Отвечай. Если мы его найдём - умрёшь быстро.
   - Я его не знаю, - дрожащим голосом ответил Норт. - Декаду назад я сопровождал господина графа в Ордаг. Там нас ненадолго отпустили по своим делам, тогда он ко мне и подошёл. Я его могу только описать.
   - Опиши.
   - Он среднего роста со светлыми, чуть седыми волосами. Лет примерно пятьдесят или чуть больше. Да, волосы немного вьются. У него есть две особенности, по которым можно найти. Это неприятно выпуклые глаза серого цвета и большой шрам на правой руке. Руку он прятал, но я увидел. Золото он отдал вместе с ядом и предупредил, что если обману, то найдёт на дне моря. И так посмотрел, что прямо холодом обдало.
   - Отвезти в замок, заковать в железо и в подвал, - сказал дружинникам граф. - Он может пригодиться. Возвращаемся... За вами долго следили, Серг! - сказал он Сергею. - Заметили, что вы навестили нас раз, второй, третий. Нетрудно было сделать вывод, что можете приехать ещё. А потом пустили в ход золото и угрозу. Для слуги сто золотых - это очень большие деньги. Я не удивлюсь, если кого-то подкупили в том месте, куда вы ездили помимо нас. И наверное, яд будет тот же самый, так что опасайтесь компотов. К слугам герцога подобраться не так легко, да и не пойдёт большинство из них на предательство, разве что взять в заложники родных. Но у герцога неплохая служба безопасности, которая отслеживает такие вещи, а в случае с нами у них получилось. Слава богам, что хоть вы не выпили этот компот! Я на вашем месте обратился бы к Джоку Лишнею. Он уже лет тридцать возглавляет службу безопасности и имеет огромные связи. Он вам поможет найти этого типа со шрамом и отомстить заказчику. Пока у вас такие враги, вы можете только мечтать о нормальной жизни. Мой вам совет: решите этот вопрос раз и навсегда! Имейте в виду, что в борьбе с человеком, не брезгующим пустить в ход яд, хороши все средства. Если потребуется помощь, я помогу.
   Лару он похоронил в этот же день на дворянском кладбище Ордага. Заплатив мастерам за приличное надгробье, он вернулся во дворец и пошёл в покои герцога, где застал заплаканную Лорию.
   - Я должен буду вас оставить, - сказал он мрачному Олиманту. - Мне обязательно нужно узнать, чьих рук это дело, и расплатиться и по этим, и по старым долгам. Вместо себя предлагаю назначить капитаном своего заместителя. Он и так в последнее время выполнял всю работу.
   - Как ты думаешь, кто это может быть? - спросил Дей.
   - Это ваш брат или его жена, что для меня одно и то же, или Анжи Продер. Больше у меня нет врагов. Меня могут не любить отец Лары и её несостоявшийся жених, но они не сорили бы золотом, а поступили проще. Мне кажется, что это граф Продер. У меня есть ниточка, но очень тонкая, и нужна помощь. Распорядитесь, чтобы Джок Лишней её оказал.
   - Нужно золото?
   - Нет, спасибо. Благодаря вам у меня и так больше двух тысяч монет и есть вклад у купцов, так что золота достаточно.
   - Нам будет тебя не хватать, - сказала Лория, - а детям - тем более.
   - Я хочу, чтобы вы знали, - отозвался Сергей. - Ваша семья для меня не чужая. Я не могу влиять на ваши решения и оберегать издалека, но оставляю здесь людей, которые постараются, что бы ни случилось, спасти жизнь вашим детям и привезти их ко мне. Не знаю, будут ли у меня когда-нибудь свои дети, но ваших я вытяну.
  
   - Что вы хотите узнать, граф? - спросил Джок Лишней.
   - Только две вещи, шевалье, - ответил Сергей. - Мне нужно по описанию опознать одного человека и получить связь с кем-нибудь из преступных авторитетов столицы.
   - Почему вы думаете, что я знаком с "папашами"?
   - Их так называют? Забавно, я не знал. Слушайте, Джок, для организации вроде вашей совершенно естественно использовать преступный мир, тем более это удобно в столице, где вам не дадут действовать открыто. Так что или вы мне помогаете, или мы с вами расстаемся, недовольные друг другом.
   - И чем мне грозит ваше недовольство? - с любопытством спросил Джок.
   - Пока ничем. Не тот у меня сейчас вес, чтобы чем-то угрожать людям вроде вас, но я быстро расту.
   - Вы интересный человек, граф. Появились неизвестно откуда, быстро приобрели покровителей в самых верхах, и сами становитесь крупной фигурой. Вам только шестнадцать, а вы здраво судите о вещах, в которых люди начинают разбираться после тридцати, да и то не всё.
   - Мне уже семнадцать. Весной исполнилось.
   - Неважно. У меня действительно есть связь с одним из "папаш", и я могу её дать, учитывая просьбу герцога, но с условием, что этот человек и дальше останется живым и на свободе. Слишком трудно налаживать контакты с такими людьми, и слишком дорого он мне обошёлся.
   - Обещаю, что если он загремит за решётку или попадёт на плаху, то не по моей вине.
   - Тогда я вам сейчас напишу адрес, который нужно здесь же запомнить. Когда это сделаете, вернёте бумагу.
Теперь по первому вопросу. Опишите клиента.
   Сергей пересказал описание человека с выпуклыми глазами, данное ему Нортом.
   - Я такого не знаю. Придётся вам немного посидеть, пока я опрошу своих людей. Вот вам адрес, изучайте.
   - Булочник?
   - А чему вы так удивляетесь? Он мог бы быть и начальником столичной стражи. А булочник - это очень удобное прикрытие.
   Джок ушёл и вернулся только минут через двадцать.

   - Вам повезло, граф, - довольно сказал он Сергею. - Мои люди опознали вашего лупоглазого. Это шевалье Эмер Жульбер. В некоторых кругах он известен по кличке "Филин". Скромный такой шевалье, не имеющий своего имения и других легальных доходов, но живущий в центре столицы в огромном двухэтажном особняке. Лошади, кареты, слуги - всё как положено какому-нибудь графу вроде вас. Специализируется на заказных убийствах, но в виде исключения может украсть по заказу ценную вещь. В качестве такой вещи может оказаться несговорчивая девушка из знатной семьи. В общем, очень разносторонний человек, не обременённый моралью. Значит, это он убил вашу жену и пытался убить вас? Обычно я не лезу устраивать чужие дела, но вы оказали лично мне громадную услугу, когда спасли семью герцога, да и ваша жена мне нравилась, так что, если нужна помощь...
   - Спасибо, шевалье, вы мне и так уже сильно помогли. Хочу дать вам один совет. Возможный переворот ничем не грозит гвардии, а вот для вас и вашей службы он может оказаться смертельным, ведь вы попортили немало крови родне нашего герцога. Кроме того, есть мнение, что король не признает герцогом того, кто придёт к власти по телам семьи Олимант. Боюсь, что он начнёт искать поддержку у Мехала, а ваша служба должна этому препятствовать. Дальше продолжать?
   - Пока, граф, вы не сказали мне ничего нового.
   - Возможно, не скажу и дальше. Я боюсь, шевалье, что наш герцог с его любовью к брату погубит свою семью и ввергнет королевство в войну с соседями. Я предпринял кое-какие шаги по спасению его детей и сегодня сказал ему об этом.
   - Наёмники?

   - Да. И вы должны об этом знать, чтобы случайно не помешать им своими действиями. Но речь шла о вашей службе. Если случится переворот, вам нужно спрятать архивы и вывести в тень своих людей. Всех не получится, но хоть кого-то. Создавать потом такую службу, как ваша...
   - Вы немного опоздали со своими советами, граф. Скажу вам по секрету, что подобный план действий на случай переворота у меня уже есть. Но вы в очередной раз меня удивили. Жаль, что вы уезжаете, с вами интересно пообщаться.
  
   Летнее путешествие по тракту совершенно не похоже на зимнее. Во-первых, вместо грязи приходится глотать пыль. Тоже неприятно, но скорость езды возрастает раза в три, а со сменными лошадьми и мозолью на заднице её можно увеличить и в пять раз. Во-вторых, по тракту путешествует в десятки раз больше людей, и не только верховые, но немало карет и обозов. Постоялые дворы часто не могут справиться с наплывом желающих снять комнату, поэтому одноместные номера волшебным образом превращаются в двух, а то и в трёхместные, а те, кому их не хватило, устраиваются ночевать под открытым небом, предварительно поев в трапезной постоялого двора или приготовив себе немудреный ужин с помощью костра.
   Первый день Сергей путешествовал в одиночестве. Он передал почти всё золото на сохранение в один из крупнейших торговых домов королевства и теперь мог при необходимости брать его в любом городе. Выгоды от такого вложения не было, а за удобство приходилось платить, но это было мелочью по сравнению с возможностью ехать налегке. Отправляться в одиночку с двумя тысячами золотом в пятидневное путешествие по тракту мог только идиот. На постоялом дворе свободных мест не было, поэтому Сергей купил у его хозяина копчёный окорок, буханку хлеба и мешок овса для двух своих лошадей. От предложенного компота отказался, попросив наполнить глиняную флягу кипячёной водой. Подыскивая место для ночлега, он неожиданно столкнулся со знакомыми наёмниками. Год назад он видел, как они вместе с понравившейся ему девушкой въезжали в Залем, а потом дрался с одним из них в заведении господина Жано. Сергея заинтересовала эта компания, поэтому он решил пристроиться рядом, справедливо полагая, что никто не свяжет знатного господина с трактирным мальчишкой, тем более что за год он заметно вырос и окреп.
   - Господа, - обратился он к ним, - я путешествую в одиночку, а это не всегда удобно. Вы не возражаете, если я на эту ночь присоединюсь к вам и заночую у вашего костра?
   - Ещё одного мотылька потянуло на огонёк, - насмешливо сказал самый пожилой из мужчин.
- Понравилась наша Олли?
   - А что, был кто-то, помимо меня? - улыбнулся Сергей девушке и получил улыбку в ответ.
   - А то нет! Не видишь, чьи яйца жарятся на костре?
   Наёмники весело заржали.
   - Не слушайте их, господин! - ещё раз улыбнулась девушка.
- Им бы только зубоскалить. Конечно, присоединяйтесь. Только вот угостить мне вас нечем: мы временно на мели.
   - Тогда я вас угощу! - сказал парень и отдал ей сумку. - Там только хлеб и окорок. Если бы знал, прихватил бы больше. Вы режьте, а я пока привяжу и расседлаю лошадей.
   - Окорок - это хорошо! - сказал кто-то из молодых. Но к закуске неплохо бы чего-нибудь горячительного. Были бы деньги, я бы сбегал.
   - Держи, - Сергей бросил ему золотой. - Но много выпивки не набирай, ни к чему она в дороге. Лучше возьми побольше еды, а то у вас животы уже не переговариваются, а перекрикиваются.
   Пока он возился с лошадьми, молодой наёмник успел сбегать на постоялый двор и принёс две большие сумки еды и бутылку вина.
Раньше они пили брагу, а тут на халяву решили побаловать себя вином.
   - С вашего золотого остались деньги, господин, - сказал парень, выкладывая из сумок еду.

   - Я вижу, что девушка занимается готовкой, так что отдай ей, целее будут. Меня можно звать Сергом.
   - Зовите Олли, - откликнулась девушка. - Куда держите путь?
   - Возвращаюсь в столицу после трёхмесячного отсутствия.
А вы куда?
   - И мы туда же, - сказал молодой. - Меня Фролом зовут.
   - Сандр, - представился пожилой. - А этого типа рядом со мной зовут Герт. Вы не знаете, где в столице нанимают таких, как мы? Мы в ней ещё не были.
   - Я плохо знаю столицу, - признался Сергей. - Могу сказать одно место найма, но только потому, что прожил там несколько дней. Это постоялый двор "Гордость наёмника". Только туда не стоит идти без денег.
   - Говорила я вам, что лучше не соваться в столицу! - сердито сказала Олли. - Нет, вам там мёдом намазано! И что теперь будем делать?
   - А как вы попали в такое положение? - поинтересовался Сергей. - Конечно, это не моё дело...
   - Да ладно, какие тут секреты! - сказала расстроенная девушка. - Мы охраняли большой караван и нарвались на ватагу. Как потом выяснилось, это так подрабатывал один барон. Не часто, но такое бывает. Их потом поймали на этом деле, и барона укоротили на голову. Но нам от этого мало радости. В тот раз купец решил сэкономить и обойтись одним нашим отрядом. Он лишился обоза, а мы - двоих товарищей и обещанной платы. Теперь нас мало для серьёзного дела, а у других отрядов достаточно своих бойцов.
   - Что запросите, если я вас найму? - спросил Сергей, глядя на Сандра, который, как ему показалось, был старшим в отряде.
   - Сначала скажите, для чего вам нужен отряд, - ответил тот, - а уж потом будем вести разговор об оплате.
   - На днях отравили мою жену. Сделал это с помощью наёмного убийцы один влиятельный говнюк. У меня тоже достаточно покровителей, да и сам я неплохо владею мечом, но один в поле не воин. Вы мне нужны только для охраны, мстить я предпочитаю сам.
   - По пять золотых в декаду на каждого! - определился с оплатой Сандр.
   - Вы слишком низко себя цените, уважаемый Сандр, - сказал Сергей. - Я буду платить в два раза больше. У меня снят дом, поэтому жить будем вместе, питаться - тоже. Тратиться на это не нужно. Арбалеты у вас есть?
   - Отобрали при нападении, - ответил повеселевший Фрол. - Мечи мы успели покидать в кусты. Нас тогда приняли за обозников и отпустили, а друзей в самом начале положили стрелами. Они ехали впереди и при нападении схватились за мечи. А куда было драться, против полусотни ватажников?
   - Недостающее оружие я куплю. Ладно, давайте ужинать. Мне не наливайте вина, я его не пью.
   - Вот это правильно! - одобрила Олли, садясь ближе к Сергу. - Я тоже не стану пить. А какой была ваша жена? Красивая?
   - А разве бывают некрасивыми любимые женщины? - вопросом ответил Сергей. - Для меня она была замечательная, потому что дарила свою любовь и нежность и верила во всём. Я был для неё целью и смыслом жизни, но не сумел сберечь. Теперь нужно суметь отомстить.
   - Как вы красиво сказали! - всхлипнула Олли. - А меня ещё никто не любил. Я имею в виду по-настоящему. На это-то дело любителей много. Мне уже семнадцать, а на приданое так и не собрала! Если хотите, отойдём к кустам, и я вас там утешу. Чисто по-дружески.
   "Смеяться или плакать? - подумал Сергей. - Похоже, что здесь всё делается через кровать. И кажется, я начинаю к этому привыкать".
   - Спасибо! - сказал он Олли. - Только моя потеря ещё слишком свежа, чтобы я мог утешиться с другой женщиной. Возможно, когда-нибудь потом. Давайте раньше ляжем спать и выедем рано утром, чтобы не глотать пыль от обозов. А в пути я расскажу то, что вам нужно знать.
  
  
   Глава 11
  
  
   - Для чего вас принесло в столицу? - недовольно спросил Аленар. - Не сошлись характерами с герцогом? Да садитесь вы, барон, не стойте столбом!
   Вчера не успели добраться до столицы и пришлось переночевать на небольшом постоялом дворе, где нашлись две свободные комнаты. Наёмники, насмешливо переглядываясь, ушли в одну из них, предоставив Сергею ночевать в одной комнате с Олли. Как и ожидалось, ночью она попыталась воспользоваться этим обстоятельством, но Сергею действительно ничего не хотелось, и было тяжело на душе, поэтому он лишь погладил девушку по голове и отправил обратно в её кровать. Утром, через два часа после завтрака, они подъехали к городским воротам, где Сергей заплатил за лошадей и повёл всю компанию в снятый дом. За время отсутствия в него никто не забрался. Район был безопасный, а массивные ставни на окнах и надёжные замки охраняли его от любителей поживиться чужим добром. Сергей сходил в конюшню, где забрал припрятанные ключи, и зашёл в дом вместе с девушкой, предоставив остальным заниматься лошадьми.
   - Вот это моя комната, - показал он Олли на дверь. - Выбирайте себе комнаты и устраивайтесь, а я схожу к кухарке. Надеюсь, что она нигде не занята.
   Лани была дома и с радостью приняла его предложение о найме. Решив этот вопрос, он вернулся домой и собрал своих людей.
   - Сейчас я ненадолго уеду, а сюда придёт кухарка. Ей нужно помочь купить всё необходимое.
Возьми деньги, Олли, на первое время их хватит. Хочу заранее предупредить насчёт выпивки. Если не можете без неё обходиться, пейте вечером и немного. Увижу пьянство - и мы с вами расстанемся. Вы не дети и должны понимать серьёзность положения.
   После разговора он сменил дорожную одежду на более приличную, заработав восхищённый взгляд Олли, оседлал одну из своих лошадей и направился на встречу с герцогом Лантаром, от которого сейчас получил выговор.
Ответить он не успел. Без стука распахнулась дверь и в кабинет Первого советника вошёл король.
   - Барон? - удивился он, увидев Сергея. - А герцог уверял, что вы у нас не появитесь. Дела в столице?
   - Да, ваше величество, - ответил Сергей. - Только вы немного ошиблись. Я уже не барон, а граф.
   - Кто сделал вас графом и за какие заслуги? - спросил король. - Не из-за ваших историй, о которых так много говорят?
   - Это сделал герцог Олимант и не из-за моих историй. Мне повезло спасти жизнь ему и его семье.
   - Расскажите! - приказал король, усаживаясь в кресло.
   - До прихода вашего величества герцог предложил мне сесть. Я могу выполнить его пожелание или продолжать стоять?
   - Здесь хозяин герцог, - сказал король, бросив на Сергея удивлённый взгляд.
- Раз он предложил - садитесь.
   Сергей сел на край кресла и подробно рассказал о заговоре.
   - Ну что же, герцог поступил благородно и был в своём праве, - сделал вывод король.
- Поздравляю, граф. Вам везёт оказываться в нужном месте в нужное время. Спасли графа и стали бароном, спасли герцога и стали графом. Осталось спасти меня и стать герцогом.
   - Он вас и так, скорее всего, спас, - мрачно сказал Аленар.
   - О чём вы говорите? - не понял король.

   - Вы признали бы брата Дея, если бы он захватил власть?
   - Нет, конечно.
   - Тогда получили бы войну с Мехалом. Учитывая расстановку сил в королевстве, она могла закончиться не в нашу пользу.
   - Действительно, - взгляд короля стал озабоченным. - Значит, я тоже вам обязан. Ладно, постараюсь не остаться в долгу. Вы к нам надолго?
   - Да, хотелось бы знать, почему вы примчались в столицу, - добавил герцог. - Причина должна быть весомой.
   - Для меня она очень весомая, - ответил Сергей. - Убили мою жену и хотели убить меня. После гибели первой жены я был вынужден отложить месть, теперь я не намерен этого делать.
   - Это не связано с заговором против герцога? - спросил король.
   - Нет, ваше величество, - ответил Сергей, переглянувшись с Аленаром. - След ведёт в столицу. Исполнитель мне известен, осталось найти заказчика.
   - Может, вы поможете графу, герцог? - спросил король. - Вы ведь, кажется, ему покровительствуете?
   - Нет, - ответил за герцога Сергей, заработав ещё один удивлённый взгляд короля. - Если исполнитель попадёт в королевскую тюрьму, его скоро не станет.
   - Из нашей тюрьмы никто не убегал! - надменно сказал король.

   - А я разве говорил о побеге? Я сказал, что его не станет. Или он повесится на неизвестно откуда взявшемся ремне, или забьёт сам себя до смерти. Этот человек знает слишком много секретов очень влиятельных людей. Ему не дадут говорить, а я потеряю единственный след к заказчику, поэтому буду действовать сам.
   - Как хотите, - поднялся с кресла король. - Только будьте осмотрительны и постарайтесь не нарушать закон. Мы с герцогом тоже не станем на всё закрывать глаза. Если потребуется помощь, можете обращаться за ней не только к нему, но и ко мне.
   - Расскажите всё, - предложил Аленар после ухода короля.

   - Обещаете не мешать? - спросил Сергей и, получив утвердительный кивок герцога, подробно рассказал ему о событиях последних дней.
   - Значит, вы думаете, что Олиманта могут убрать? - спросил герцог о том, что озаботило его в рассказе Сергея.

   - Скорее всего, так и будет. Защищаясь, войну не выиграешь, а он не хочет трогать брата.
   - Значит тронем мы, - решительно сказал герцог. - Нам не нужна война. О вашем Жульбере знаю. Скользкий и мерзкий тип. Вы правы: в тюрьме ему не дадут говорить. Я вообще не понимаю, почему он до сих пор жив.
   - Ничего, это ненадолго. Как только он перестанет быть нужным...
   - А то вы не знаете заказчика, - проворчал герцог. - Даже король догадался. У него с графом Продером в последнее время наблюдается некоторое охлаждение отношений, но пока не настолько сильное, чтобы он отдал его на расправу. А вот Анжи может с вами расправиться.
   - Сейчас это уже не так просто сделать, - возразил Сергей. - Я не уступлю ему в мастерстве владения оружием, а в охране у меня четверо наёмников. Так что пусть пробует.
   - Помощь действительно не нужна?
   - Пока не нужна, надеюсь, не понадобится и в дальнейшем. Но если не справлюсь сам, то я обращусь. Скажите только, где он живёт. По словам отца, у Анжи в столице есть особняк. Я вместе с письмом отдал королю конверт с адресом, а самому не хотелось бы наводить справки.
   - Я тоже не знаю точного адреса. Где-то на улице генерала Лея, неподалёку от дворца. Раньше он редко бывал в особняке, больше околачивался во дворце, а сейчас наоборот. Если нужно, могу узнать точно.
   - Спасибо, этого достаточно.

   Обедал Сергей у себя дома.
   - Вы покушаете, милорд? - спросила его Олли.
- Кухарка приготовила обед и ушла, пообещала прийти позже и заняться ужином. Наши пообедали, а я тогда не проголодалась.
   Она вопросительно посмотрела на Сергея, который сразу догадался, что таким нехитрым способом она набивается посидеть с ним за столом. Девушка стремилась с ним сблизиться, но это не вызывало отторжения. Пока свежая рана, ему не нужен никто, но так будет не вечно, а Лара со своей неуемной жаждой любви приучила его к близости, поэтому без женщины трудно. Если нет любви, пусть будет хоть это. Не сейчас, потом.
   - Садись, пообедаем вместе, - предложил он, - а потом нужно обсудить, чем займёмся в первую очередь.
Вы купили оружие?
   - Да, купили всё, что нужно, - ответила она, накладывая еду в тарелки.

   - Так! - сказал Сергей, внимательно осмотрев девушку. - У тебя нет ничего, кроме этой кожи? И у остальных так же с одеждой?
   - В дороге больше ничего и не нужно, - отозвалась она, потупив глаза под его пристальным взглядом, - а у нас вся жизнь - дорога. Таскать с собой ненужные тряпки...
   - Здесь вы будете жить долго. Садись, ешь и слушай, что я говорю. После обеда я дам деньги для покупки нормальной одежды горожан. В этой коже в вас любой распознает наёмников, а мне нужно, чтобы вы не привлекали к себе внимания. И купите что-нибудь для дома. Я ношу халат и тебе советую купить. Легко и удобно.
   Когда они поели и девушка убрала посуду, она сбегала за мужчинами, после чего сели за стол.
   - Возьмите деньги на одежду, - сказал Сергей, протягивая Сандру кошелёк.
- Купите себе летнюю, в которой вы сошли бы за горожан. Да и для дома нужно что-нибудь посвободнее. Что кривитесь? Не хотите? Дело ваше, но чтобы у Олли был халат. Время не позднее, так что вполне сможете прогуляться на улицу Невинной маркизы. Что ты на меня вытаращился, Фрол? Прогулку совместите с делом. Где-то на этой улице должен находиться двухэтажный особняк шевалье Жульбера. Старайтесь не привлекать к себе внимания, а дорогу лучше спрашивать у мальчишек. За медную монету они отведут в любое место. Я не отступаю от своего слова и не собираюсь отвлекать вас на другие дела и подвергать опасности. Но меня рано охранять, поэтому послужите по-другому. Поболтайтесь вблизи особняка, но так, чтобы не вызвать подозрения у охраны. Нужно узнать, кто его охраняет, много ли слуг, как часто появляются гости и вообще всё, что удастся заметить. Задача ясна? Тогда берите руки в ноги и вперёд.
   Отпустив наёмников, Сергей переоделся в самый неброский из своих нарядов и пошёл искать нужную булочную.
Поиски заняли часа два, потому что булочная Жореса оказалась чуть ли не на другом конце города в лабиринте кривых улочек, так тесно застроенных одноэтажными домами, что можно было идти, перепрыгивая с крыши на крышу. Дом, в котором располагалась булочная, был больше соседних, в нём Жорес жил с семьёй, пёк хлеб и тут же продавал свою выпечку. Торговал хлебом один из его сыновей, к которому Сергей и подошёл, дождавшись, когда не будет других покупателей.
   - Мне нужно три коржика с орехами и чёрный хлеб, - сказал он условную фразу, - и желательно прямо сейчас.

   Сын булочника осмотрел улицу, не увидел на ней ничего подозрительного и поднял прилавок.
   - Проходите, господин, отец дома.
   Он провёл Сергея в жилую половину дома и, передав своему брату, вернулся за прилавок.
   - Кого это ты ко мне привёл? - весело спросил у сына румяный круглолицый старик лет семидесяти.
- Приветствую вас, господин!
   - Он сказал нужные слова, - буркнул сын. - Мне идти?
   - Погоди пока, - сказал старик, вся весёлость которого разом исчезла.
- Я скажу, когда идти. Ну, и что же вам от меня нужно?
   - Я не от Джока Лишнея, - сказал ему Сергей. - Джок только дал мне ваш адрес с условием, что я не наврежу вам своими действиями. Вреда от меня не будет, наоборот, мы с вами можем оказаться полезными друг другу.
   - Присаживайтесь, господин, - сказал старик и добавил для сына: - Выйди пока, но далеко не уходи, можешь понадобиться.
   - Мне нужно отомстить одному мерзавцу, о котором вы, должно быть, слышали, - начал Сергей. - Это некий шевалье Жульбер.
   - Известная личность, - кивнул старик. - Ему многие хотели бы отомстить. Пока это ни у кого не получилось. И какой у меня интерес в этом деле?
   - По моим сведениям, особняк этого шевалье битком набит золотом и ценными вещами...
   - И вы хотите взять себе месть, а мне оставить эти ценности в обмен на помощь? - попробовал догадаться "папаша".
   - Не совсем так, уважаемый, - улыбнулся ему Сергей. - Эти ценности не помешают и мне, поэтому мы их поделим поровну.
   - А это ничего, что у вашего шевалье много высоких покровителей, которые поднимут на ноги стражу, а она потом перетрясёт весь город?

   - Пусть это вас не беспокоит, - заверил его Сергей. - Мне протежирует первый советник короля, да и сам король обещал помощь. Да, им решили заняться всерьёз, но не официально, а частным порядком. Вы правильно сказали о покровителях Жульбера, но они больше заинтересованы в его молчании, остальное никого не волнует. Поэтому, если мы оставим там его хладное тело, никто не поднимет шума, наоборот, все сделают вид, что ничего не произошло.
   - Если вы не врёте, это меняет дело! - хищно прищурился "папаша".
   - Я ещё не сошёл с ума и не потерял любовь к жизни, чтобы вам врать, - сказал Сергей. - Всё по-честному.
Только вам тоже не следует хитрить. Если со мной что-нибудь случится, вам этого не простят.
   - Как думаете действовать?
   - План будет зависеть от того, что сумеют узнать мои люди. Они сегодня и завтра будут наблюдать за особняком. Но кое-какие мысли уже есть. Наверняка в особняк часто приезжает водовоз. Знаете средство, которое, будучи подмешано в воду, вызывало бы сон или просто заторможенность? Сейчас лето, жара, и все часто пьют. А охрана на постах не пьёт брагу.
   - Корха! - хлопнул себя по коленям "папаша". - Вы молодец! Если её сок подмешать в воду, его никто не почувствует. В малых дозах он вызывает сонное состояние и вялость, а если дать больше, человеком можно управлять напрямую. Что скажете, то и выполнит. Корха при частом применении вызывает привыкание, а в больших дозах смертельна. И при варке зелье почти не разрушается, так что попадёт ещё и с пищей. К вечеру охрану можно брать голыми руками. Лишь бы туда никто не приехал.
   - Достать сможете?
   - Её запрещается выращивать и продавать, но кого и когда останавливали запреты? Достанем мы нужное количество, и водовоза я возьму на себя.
На вас прикрытие от стражи, а особняк чистим вместе!
   Чтобы не трястись в экипаже, Сергей и обратно шёл пешком, но на этот раз уложился в час.
Всю дорогу за ним следили несколько мальчишек. Видимо, Жоресу хотелось больше узнать о своём партнёре. Сергея это не беспокоило, у него были свои планы на "папашу". К дому он подошёл, когда начало смеркаться. Наёмники уже пришли и сейчас ужинали, а Олли опять ждала его, уже надев купленный халатик. Вид у неё при этом был такой милый и домашний, что у Сергея защемило сердце. Он не помнил матери и не имел сестры, поэтому завидовал приятелям, у которых они были. И сейчас эта молодая и красивая девушка вдруг стала желанной только потому, что надев вместо кожаной одежды обычный халат, словно явилась из той прежней жизни, обдав его теплом воспоминаний. Зачем нужны титулы и золото, если счастье вот оно! Разве не счастье, когда муж возвращается с работы и обнимает красивую и желанную женщину, а она ставит ему на стол еду и, подперев рукой щёку, смотрит на то, как он ест?
   - Они уже поели, - тихо сказала Олли, видимо, как-то почувствовав его волнение. - Давайте я уберу на столе, а потом поедим мы?
   - Почему ты пошла в наёмники, да ещё с такой фигурой? - неожиданно для себя спросил Сергей.

   - А что не так с моей фигурой? - вскинулась девушка.
   - Я хотел сказать, что ты не похожа на большинство наёмниц.
Они плотные и мускулистые, часто больше похожи на мужиков. А ты стройная, талию можно обхватить двумя руками. Разве была необходимость у такой красивой девушки возиться с железом?
   - Красивых девушек много, - ответила она. - Нас в семье трое, и все красивы, а денег на приданое родители наскребли только для одной. Можно было никуда не идти и всю оставшуюся жизнь жить в семье без мужа пустоцветом. Отец был в прошлом воином, поэтому многому смог меня научить, да и оружие у него осталось. Для меня его меч был тяжёлым, но я обменяла его в лавке на лёгкий. А потом Сандр пошёл в наёмники, и я уговорила его взять меня с собой. Он наш сосед. А теперь я, может быть, скоплю денег. Как вы думаете, милорд, мне удастся найти мужа? Мне хоть бы не совсем старого, чтобы родить детей, молодые уже не взглянут в мою сторону.
   - Дурацкий мир! - пробормотал он и добавил для девушки: - Пойдём ужинать. Всё у тебя будет хорошо.
   - Рассказывайте, что видели, - сказал он Сандру, когда часом позже собрались вместе.
- Водовоз не приезжал?
   - При нас не было. Охрану видели только у подъезда. Там только два охранника, но здоровенные жлобы. Слуг около десятка. Во дворе стоят каретная и конюшня и посажено что-то вроде небольшого парка, так они занимались лошадьми и клумбами. Один раз слуги бегали в мясную лавку. Господ не видели, и гости тоже не приезжали. Наблюдая снаружи, большего не увидишь.
   - Да, негусто, - подытожил Сергей. - Наверняка есть люди и внутри, но туда нам с вами ходу нет. Послушайте, что я хочу вам предложить. Хозяин особняка, за которым вы наблюдали, занимается заказными убийствами и кражами, в том числе и людей. Его нельзя взять под стражу и судить. Слишком много влиятельных людей пользовалось его услугами. В тюрьме его зарежут, и я не узнаю, у кого он брал заказ на мою жену. Сегодня я был у короля, который разрешил с ним разобраться. Условие одно: в конце он должен быть мёртв. Сил у меня немного, поэтому я привлёк к делу одного из "папаш", соблазнив его богатой добычей. В бочку с водой подмешают зелье, которое поможет без труда овладеть особняком и завалить охрану. Добычу договорились поделить пополам. Только я не смогу один проверить эту делёжку и унести добычу. И заниматься я буду другим. А отдавать всё преступникам не дело. Согласны поучаствовать в деле за третью часть добычи? Неприятностей от стражи не будет.
   - Согласны, - ответил за всех Сандр. - Если много возьмём, я вообще уйду из наёмников. Конечно, после того как поможем вам. И Олли соберёт себе на приданое. Ты как, Герт?
   - Мог бы и не спрашивать, - проворчал тот. - Я за то, чтобы поучаствовать, и Фрол тоже. Вам, милорд, нужен хозяин особняка? А как он выглядит?
   Сергей описал Жульбера.
   - Я сказал к тому, - продолжил Герт, - что он может уехать из особняка, а потом побоится в него возвращаться. Неплохо было бы достать карету и, если из особняка выйдет или выедет подходящий по описанию человек, пересадить его в неё. А потом уже можно спокойно чистить особняк. Да и ценности проще везти в карете, а не тащить в руках через полгорода.
   - Хорошее предложение, - согласился Сергей. - Кто у нас умеет управлять каретой?
   - Все умеют, - ответил Сандр. - Дело нехитрое, если не устраивать гонки по городу.
   - Думаю, что завтра достану, - сказал Сергей.
- А поскольку граф на козлах - это перебор, один из вас поедет со мной. На этом закончим. Я из-за лошадей отвык столько ходить пешком и малость устал.
   Он знал, что Олли придёт, и она пришла.

   - Не прогоняй! - прошептала девушка. - Я этого хочу, а тебе это нужно!
   - Мне нужно не только это, - ответил он. - Я не прогоню, но не сейчас. Дай мне хотя бы отомстить, может, станет хоть чуточку легче. Я не могу любить одну женщину, когда перед глазами другая.
   Утром, позавтракав, он вместе с Гертом уехал в королевский дворец, а остальные, кроме Олли, которую на этот раз оставили дома, ушли на дежурство к особняку. Герта пришлось оставить возле первого караула: без пропуска наёмника не пустили во дворец. Герцог был на месте и сразу же его принял.
   - Как дела? - спросил он. - Пришли за помощью? Вы знаете, что о вашем приезде уже всем известно? Кто-то узнал и растрепал. Нет, это не гвардейцы, они в таких делах не замечены.
   - Рановато, - с досадой сказал Сергей. - Ну и ладно, всё равно с этим уже ничего не поделаешь. Вы угадали насчёт помощи. Дайте на два дня карету. Кучер не нужен, у меня свой человек.
   - Зачем она вам?
   - Мне пойти к королю?
   - Он вам задаст тот же вопрос.
   - Я на днях захвачу особняк Жульбера. Постараюсь, чтобы не пострадал никто, кроме хозяина. А карета может понадобиться, если он решит уехать, да и для других надобностей.
   - Начитались своих книжек, - недовольно сказал Аленар. - Что может быть проще засады? Посадили бы в той же карете арбалетчиков, и не помогла бы Жульберу никакая охрана. Следуйте за мной!
   Он встал из-за стола и вместе с Сергеем вышел из кабинета. Два гвардейца из караула остались на месте, остальные трое пристроились к герцогу для охраны.
   - Охранников щадить не надо! - поучал Аленар, быстро шагая по коридору. - Это не наёмная охрана, а его родственники, которых дал клан. Он такой же шевалье, как вы герцог Олимант. Потом как-нибудь расскажу. Если пожалеете, получите кровных врагов, а горцы очень мстительны. Кстати, я всем растрезвонил, что вы теперь граф и капитан гвардии. Для вас это полезно. Тот же Анжи хорошенько подумает, прежде чем делать гадости, а вы выиграете время. Сейчас мы идём в службу охраны Короны. В ней есть кареты без герба - как раз то, что вам нужно. Вам скажут, куда потом вернуть. Когда будете потрошить особняк, захватите для меня какую-нибудь вещицу на память. У Жульбера, помимо золота, было немало ценных и интересных вещей, если он не вывез их в свои горы.
   Через полчаса Сергей уже ехал вслед за каретой, которой правил Герт, ведя в поводу его коня. Тем же вечером, поговорив с наёмниками, он на лошади отправился в булочную. Немного не доезжая до места, оставил свою лошадь конюху трактира и дальше пошёл пешком. Как только его провели к "папаше", сразу же занялись обсуждением плана дальнейших действий.
   - Завтра утром водовоз отвезёт в особняк нашу воду, - сказал ему старик.
- Я не жду неожиданностей. Ему заплатили и на всякий случай взяли в заложники детей. Не дёргайтесь, так надёжнее. Всё выполнит и получит их обратно. Я думаю, что начнём к концу дня, но до наступления темноты. На чистку особняка я вам выделю десять своих людей.
   - И четверо моих, - сказал Сергей. - Если учесть наш сюрприз, должно хватить с избытком. Где будем делить ценности?
   - А по обстоятельствам, - сказал Жорес. - Если всё пройдёт тихо, там и поделим, а если поднимется шум, всё хватаем и уходим ко мне. Не бойтесь, вас никто не обманет. С такими людьми, как вы, выгодней дружить.
   Они напрасно весь следующий день сидели в карете и караулили Жульбера: кроме двух слуг, которые покинули особняк ещё утром, из него никто не выходил.

   - С охраной творится что-то не то, - заметил Сандр. - Они за полдня так и не сдвинулись с места. Стоят как истуканы и даже не вошли в тень.
   - Начинаем мы, - сказал Сергей.
- Наше выступление послужит сигналом для остальных. Если корха так хорошо подействовала, не вижу смысла в дальнейшем ожидании. Берите арбалеты и идём. Олли, остаёшься здесь. Оставляем тебе два арбалета. К карете никого не подпускай, сразу же стреляй.
   Прикрывая арбалеты плащами, они перебежали улицу, открыли калитку рядом с воротами и, взяв на прицел охранников, быстро пошли к дому. Сторожившие особняк мордовороты никак не отреагировали на вооружённых наёмников.
   - Зайдите в дом! - скомандовал им Сергей, и оба послушно вошли в приоткрытые двери.
   - Сандр, - сказал он наёмнику, - давай подержу арбалет, а ты кончай этих.

   Два удара мечом - и они побежали дальше, осматривая первый этаж. Ничего интересного здесь не нашли. "Папаша" не пожалел отравы, и слуги на первом этаже были в состоянии только выполнять чужие приказы, ни на что другое они не реагировали. Их собрали на кухне и там заперли.
   - Что-то медлят наши помощники, - сказал Сергей. - Ждать не будем, идём на второй этаж.
   На втором этаже первым делом расправились ещё с шестью охранниками и заперли в одной из комнат слуг.
Хозяина нашли в самой последней комнате, когда Сергей уже решил, что ему не повезло и Жульбера нет в особняке. Видимо, корха подействовала, когда он развлекался сразу с двумя девушками. Все трое лежали голыми на кровати, с отсутствующим видом глядя в потолок. Сергей прикрыл девушек простынями и стащил убийцу с постели.
   - Ты организовал убийство графини Лары Аликсан? - спросил он у Жульбера и, получив подтверждающий ответ, задал вопрос, кто заказчик.
   - Граф Продер.
   - Участвовал в убийстве его отца?
   - Нет.
   - Где хранишь золото? Показывай!
   Жульбер подошёл к одной из деревянных панелей, которыми были украшены стены комнаты, и на что-то нажал. Потом надавил на панель, и две её половины повернулись, открывая проход.
   - Здесь всё? - спросил Сергей.
   - Всё, что не вывезли.

   Странно, но Сергей не испытал радости от свершившийся мести. Бросив последний взгляд на скрюченное тело Жульбера, он шагнул в хранилище.
   - Сколько же у него было, если это только остатки? - удивился Сандр.

   - Быстро вытаскивайте мешочки с золотом и раскладывайте на две кучки, - приказал Сергей. - Уж к делёжке наши союзники точно прибегут. Половину золота отдадим, а драгоценности я забираю. Дома поделим между собой, а они обойдутся. А этот меч отдам герцогу, на нём много камней. Грузите наше золото в сумки. А вот и подкрепление! Приготовьте на всякий случай арбалеты, а я поговорю.
   - Не стреляйте, свои! - раздался крик снизу.
   - Поднимайтесь, - сказал Сергей одному из сыновей "папаши". - Что это вы с таким запаздыванием?
   - Это вы рано начали, милорд! - возразил он. - У меня не было и половины людей.
   - Ладно, мы всё сделали и уходим.
Вон лежит ваше золото. Если есть желание разжиться чем-то ещё, пожалуйста, но я советую брать золото и делать ноги. Передай привет отцу, как-нибудь к вам зайду.
   Погрузившись в карету к переволновавшейся за них Олли, поехали домой, где и пересчитали добычу.
   - Без малого шесть тысяч монет! - подвёл итог Сандр.
- Это по сколько выходит каждому?
   - Округлим до шести, - сказал Сергей. - Ваша доля - две тысячи, а вас четверо. Значит, получите по пятьсот монет, и к ним дам украшения.
   - Какие украшения? - сразу заинтересовалась девушка.
   - Такие, - он снял с пояса увесистый мешочек и высыпал на стол кольца, кулоны и серьги. - Смотри, какой красивый кулон, как специально для тебя сделан!
   Этой ночью он не стал её прогонять.
Угомонились они не скоро, после чего Олли так и заснула на его груди. Она безмятежно посапывала, обнимая Сергея даже во сне, а ему вдруг стало до невозможности страшно. Страшно не за себя, а за эту девушку. Обе женщины, которым он подарил счастье, погибли, теперь счастлива эта. Если и с ней что-нибудь случится, он станет шарахаться от женщин, как от чумы. А чтобы ничего не случилось, завтра нужно срочно заняться Продером.
  
  
   Глава 12
  
  
   - Красивый меч, - сказал Аленар. - Благодарю. Много взяли у Жульбера?
   - Не очень, - ответил Сергей. - Вы были правы: часть ценностей он отправил родне. Да и мне пришлось кое с кем поделиться.
   - И как себя чувствуете, отомстив?
   - Как можно себя чувствовать, отомстив мечу? Мстить нужно руке, которая нанесла удар.
   - Насчёт руки...
- Аленар положил меч на стол и с любопытством уставился на Сергея. - Анжи-то куда-то исчез, и сделал это ещё до убийства Жульбера. Вчера он зачем-то понадобился королю, но так и не смогли найти. Король встревожен и подозревает вас. Что думаете делать?
   - Может, отправился в графство?
   - Может быть, только он обычно предупреждает короля и берёт с собой эскорт.
На этот раз не сделал ни того, ни другого.
   - Мне нужно его убить, герцог! И дело не только в мести, хотя я не прощу ему своих женщин. Эта сволочь не угомонится, и, пока он жив, я сам и мои близкие будем находиться в постоянной опасности. И я его убью, даже если после этого потребуется покинуть королевство! Раз он исчез, значит, испугался того, что я вызову на поединок. Капитаном гвардии не назначат неумеху, так что у него были основания бояться. Но и долго скрываться он не станет. Что из этого следует?
   - В самое ближайшее время он попытается вас прикончить, и наверняка чужими руками. На вашем месте я бы на время уехал, денег у вас для этого достаточно. Если хотите совет опытного и много повидавшего в жизни человека, не мстите сами, а наймите для этого того, кого он не знает. Большинство именно так и поступает. Что для вас важнее, результат или возможность лично выпустить ему кишки? Да и королю, если хорошо сработаете, нелегко связать с вами смерть Анжи. Вы у него не единственный враг.
   - Наверное, я так и сделаю.
   - И поезжайте опять в Ордаг к Олиманту. Вы там на своём месте, а о брате герцога мы позаботились, люди к нему отправлены.
   - Спасибо, ваша светлость, сегодня же уеду.
   - Не хотите повидаться с Алисией? Ну дело ваше. Не забудьте вернуть карету.
   - Собираемся и уезжаем! - сказал он наёмникам, вернувшись домой.

   - Куда? - спросил Сандр.
   - Куда хотите. Ваша служба у меня закончилась, поэтому вы свободны в своём выборе. Денег у вас теперь много, поэтому советую бросить это ремесло и больше не рисковать головой.
   - А вы, милорд?
   - Я тоже отсюда уезжаю. Мой враг затаился, и я не могу пока ему отомстить, а вот у него руки развязаны, поэтому мне опасно оставаться в столице, да и вы можете пострадать.
   Когда Сергей направился в свою комнату, его догнала Олли.
   - Неужели всё так и закончится? - со слезами на глазах спросила она.
   - Не знаю! - ответил он, обнял девушку и вытер ей слёзы.
- Тебе опасно оставаться рядом со мной. Поезжай домой вместе с Сандром, а когда всё закончится, я тебя найду.
   - Обещаешь?
   - Я пока не врал ни одной женщине. Беги собираться.
   Когда сложили вещи и уже в дорожной одежде собрались на кухне, он тоже вышел к ним с двумя сумками в руках.
   - Решили, что сделаете с золотом? - спросил он.
- Я советую отдать на сохранение купцам, а самим ехать налегке. Есть у вас в городе отделение какого-нибудь солидного купеческого дома? Я своё сейчас так и пристрою.
   - У нас есть отделение "Братьев Моз", - ответил Сандр. - Вы правы, милорд, мы так и сделаем. Только нужно отложить то золото, которое возьмём с собой.
   - А мы с Фролом рискнём ехать с деньгами, - сказал Герт. - Вдвоём не так опасно, да и городишко у нас маленький, нет в нём торговых домов.

   - Вы вернули карету? - спросил Сергей Герта. - Я не видел её во дворе.
   - Всё сделали, милорд, сразу же, как только вы уехали, - ответил тот.

   Сергей запер дом, и все выехали на улицу, где и простились с Гертом и Фролом, которым было не по пути с остальными. Квартал, в котором находились самые солидные торговые дома королевства, располагался неподалёку. Первым им попался дом семьи Сордов, у которых Сергей хранил свои деньги, поэтому возле него сделали остановку. Он взял золото и ушёл к купцам, а Сандр с Олли остались на улице с лошадьми. Нападение случилось, когда Сергей вышел из дома.
   - Ну что, едем дальше? - спросил он Сандра. - Купцы говорят, что дом "Братьев Моз" в конце квартала.
   - Серг! - отчаянно закричала Олли и, бросив повод лошади, кинулась к нему, сбив с ног.
   Парень крепко приложился об мостовую, да ещё сверху упала девушка, ударив его по рёбрам рукоятью меча. Он медленно поднялся, бережно обнимая уже мёртвую Олли, не слыша ругани Сандра и криков выбежавших из дома людей.
Из спины девушки торчало оперение предназначавшегося ему арбалетного болта.
  
   - Она дворянка? - с сомнением глядя на тело наёмницы, спросил смотритель дворянского кладбища, куда они привезли хоронить Олли.
   - И она, и весь её род! - сказал Сергей.
- Кому оставить золото на надгробье?
   - Можете оставить мне, милорд, - сразу же изменил отношение к покойной смотритель.
   - Держи, - протянул кошелёк Сергей. - В нём полсотни золотом.
А вот надпись, которую нужно высечь. И попробуйте только ничего не сделать! Когда вернусь, проверю и, если что-нибудь будет не так, обрежу уши!
   - Вы теперь куда, милорд? - спросил Сандр.
   - Сколько ехать до вашего города?
   - Если сейчас выедем, будем на месте к вечеру третьего дня.
   - Значит сейчас и выедем. Я еду с тобой.
   - Не переживайте так, милорд! В следующей жизни ей повезёт больше.
Я не смог тогда ничего сделать, я даже не успел заметить, откуда стреляли.
   - Не верю я, Сандр, в эти выдумки о возрождении. А если даже и так, то возродится не сама Олли, а её душа, а её самой уже никогда не будет.
Умные люди советуют не мстить самому, а поручить это дело другим. Как я могу это сделать, если хочу рвать этого мерзавца в клочья голыми руками?
  
   Они ехали по западному тракту и без происшествий к вечеру третьего дня добрались до Рошталя.
   - В той стороне только один город, - сказал Сандр, показывая рукой на запад, - а дальше уже горы.
Не хотите заехать ко мне? Или сразу поедем к ней?
   - Давайте к ней. Выполню свой долг и завтра же поеду обратно. Скорее всего, эта сволочь уже успокоилась, а я на этот раз не буду светиться и остановлюсь в другом месте. Если на свете есть справедливость, я его достану.
   Дом семьи Олли стоял рядом с домом Сандра в той части города, где через него протекала маленькая речка. Здесь у каждого был небольшой сад, огороженный низким забором. В калитку такого забора они и постучали, вызвав лай привязанной во дворе собаки. Открылась дверь дома и на пороге появился ещё не старый крепкий мужчина. Увидев Сандра, он бегом бросился к калитке.
   - В последний раз она работала на меня, - говорил Сергей собравшейся семье Олли. - Меня наверняка убили бы, но она прикрыла собой. Мы с Сандром не видели опасности, и я ничего не успел понять, иначе не допустил бы такого. Мы похоронили вашу дочь, а за её смерть я ещё рассчитаюсь. Возьмите её вещи. Там пятьсот золотых, которые она заработала, и её драгоценности. А это еще пятьсот от меня. Простите за то, что не смог уберечь вашу дочь. Пошли, Сандр.
   - Останьтесь хотя бы переночевать! - сказала мать Олли. - Вас никто не обвинил бы, даже если бы не было этого золота. Мы прекрасно знали, что можем никогда больше не увидеть дочь, когда она увязалась за нашим соседом. Это были её выбор и судьба.
   - Мне тяжело на вас смотреть, - признался он. - Вы очень похожи на неё, а ваши дочери так и вообще...
   - Вы её любили, - сделала вывод мать, - и она вас тоже.
Вряд ли Олли пожертвовала бы собой ради нанимателя. Погибнуть в бою - это одно, а подставить свою грудь - совсем другое. Вы были близки?
   - Не знаю, - ответил он. - Может, я ещё не любил, но был к этому близок. А она любила и несколько раз дарила мне любовь. Да, забыл сказать. В её сумке лежит дворянская грамота на вашу семью. Сандру я дал такую же.
   Три дня спустя он въехал в столицу и направился к булочной Жореса. Дело шло к вечеру, поэтому Сергей остановился на первом же постоялом дворе, а утром пешком направился к "папаше". Старик обрадовался его приходу.
   - Рад, что вы снова нас посетили, ваше сиятельство, - приветливо сказал он, показывая Сергею рукой на кресло. - Садитесь, сделайте милость. Ваш прошлый визит оказался очень прибыльным. Пришли к нам заказать ещё один особняк?
   - Вы необыкновенно догадливы, Жорес, - ответил парень, садясь в кресло. - Я отомстил только исполнителю, теперь очередь за заказчиком. У него в столице большой особняк, поэтому можно не придумывать ничего нового, а действовать по той же схеме. Даже если стража разобралась с тем, как мы захватили особняк Жульбера, вряд ли об этом растрезвонили всему городу.
   - Вы правы, - согласился старик, - молчат, как будто вашего шевалье никогда не было на свете. Со вторым клиентом так же промолчат?
   - Вряд ли, - откровенно сказал Сергей, - но для вас в этом деле есть и светлые стороны. Я не собираюсь ничего оттуда брать, так что вся добыча будет вашей. А скрыть следы несложно. Вынесем в парк слуг и подожжём особняк. Если всё проделать вечером, вы сможете без труда вынести добычу и уйти. А если прижмут, можно всё валить на меня, я думаю после этого исчезнуть, не знаю только, на время или насовсем.
   - Город не подожжём?

   - Нет, особняк далеко от соседних домов, а парк не загорится после прошедших дождей.
   - И кто же ваш враг?
   - Граф Анжи Продер.
   - Дружок нашего короля? Вы в своём уме, граф?

   - Они уже не так близки. Раньше он почти не появлялся в особняке, всё вертелся во дворце возле короля, а теперь большую часть дня проводит дома, а во дворец наведывается лишь изредка. Что вас пугает? Охраны у него немного, и она будет под действием корхи. Конечно, его величество выразит недовольство и начальнику столичной стражи накрутят хвост, но если сработать аккуратно... А добыча должна быть не маленькая. Вряд ли там много золота, но ценных вещей должно набраться на большую сумму. По слухам, Анжи вывез из родового имения в свой особняк всё мало-мальски ценное.
   - Соблазнительно, что и говорить! - старик некоторое время раздумывал, потом хлопнул себя по коленям. - Согласен! Вам везёт, граф, поэтому повезёт и мне, раз я с вами связался. У вас ещё остались люди?
   - Девушку убили, остальных я отпустил, а брать новых не стоит. Неразумно впутывать в это дело наёмников, лучше обойтись вашими людьми.
   Весь следующий день люди Жореса наблюдали за особняком графа Продера.
   - Толку от этих наблюдений чуть, - сказал Сергею старик. - Особняк почти полностью скрыт деревьями парка, видны лишь охрана на воротах и те, кто ими пользуется. Установили водовоза, сейчас им занимаются. Ваш граф точно ночевал в особняке, потому что рано утром покинул его с пятью охранниками. Завтра утром меняем воду, а к вечеру начнём. Надеюсь, что вам повезёт и граф в это время будет в особняке.
   Надежды "папаши" не оправдались. Когда его люди обезоружили и увели вглубь парка квелую охрану ворот и заняли особняк, графа в нём не было.
   - Я уезжаю, - сказал Сергей сыну Жореса. - Почистите здесь всё и поджигайте. Только проверьте, чтобы никого не осталось в доме.
   - Не беспокойтесь, милорд, - ответил тот, - выполним в точности.
Что мы изверги какие - жечь живых людей?
   "Шуму будет много, - думал парень, направив коня в центр города. - Связать это со мной будет нетрудно. Если захотят, запросто лишусь головы. Дёрнуть отсюда в Дюже? Своё золото я получу и там. Нет, не смогу уехать, не убив этого мерзавца: совесть замучит. Надо поговорить с герцогом, но так, чтобы не показываться в королевском дворце. Попробую покараулить возле его дворца".
   Ждать пришлось не меньше четырёх часов. Он уже решил съездить в трактир подкрепиться и оставить там лошадь, когда на площадь перед дворцом герцогов Лантар выехала карета с их гербом в сопровождении конных гвардейцев. При виде Сергея они схватились за оружие, но он демонстративно поднял руки, показывая, что не вооружён, и крикнул так, чтобы услышали в карете:

   - Ваша светлость, я могу с вами поговорить?
   - Серг? - удивлённо воскликнул приоткрывший дверцу герцог.
- Отдайте свою лошадь гвардейцам, а сами быстро садитесь в карету. Ну же!.. Где вас носило? - неприязненно спросил он, когда Сергей очутился внутри. - Пожар - ваших рук дело?
   - Может быть, - ответил парень. - Где Анжи?
   - Оставьте свои разборки, сейчас не до них! А Продера вам не достать: он недавно уехал в графство и не выйдет из замка, пока вы живы.
   - А что случилось?
   - Много чего. Видимо, где-то напортачили люди, которых послали за головой графа Мартина. Их перебили, а граф понял, что его теперь не оставят в покое, и начал действовать. Герцог Олимант, его жена и старший сын убиты, дочь пропала неизвестно куда, а в Ордаг вошёл графский полк. Гвардия герцога, как и ожидалось, после его смерти не оказала сопротивления. Мартин объявил себя новым герцогом и направил своих людей за помощью к королю Мехалу. Сам забрал почти всех солдат и направился усмирять тех дворян, кому неохота идти под Сотхем. Новости привёз Джок, так что им можно верить. Король предложил Анжи захватить и возглавить герцогство, но в помощь обещал только один полк. Граф не сумасшедший, поэтому отказался, страшно разозлив короля. А тут ещё вы с этим поджогом. Анжи примчался к королю вскоре после первого разговора и начал кричать, что вы его разорили. Король на него наорал и выгнал. Мол, если ты не хочешь мне помогать, решай свои проблемы сам. Граф собрал охрану и дал дёру. Это выяснилось после того, как король немного остыл и велел его разыскать. Теперь его величество зол и на него, и на тебя.
   - Значит, война?
   - Если не сможешь удержать провинцию и дать отпор Мехалу на границе, то война. И окончиться может плохо, учитывая, как наши герцоги любят короля.
   - Вы сошли с ума, Аленар?
   - Уже по имени? Ладно, разрешаю.
   - Если вы мне тыкаете, почему я должен придерживаться этикета?
   - Я уже сказал, что наедине можешь звать как хочешь. Так что насчёт предложения?
   - Анжи не сумасшедший, чтобы его принимать, а я, выходит, чокнутый? И кто мне это предложил?
   - Пока это моё предложение, но я надеюсь убедить короля.

   - Сначала вам нужно убедить меня.
   - Поэтому мы и стоим на площади, вместо того чтобы мчаться к королю. Давай вместе порассуждаем.
   - Давайте, - согласился Сергей. - Я вас внимательно слушаю.
   - Ты был капитаном гвардейцев и хорошо их знаешь. Если появишься там с королевской грамотой, они тебя поддержат. А каждый гвардеец в бою равен двум обычным солдатам.
   - Допустим. Но до гвардейцев нужно добраться. Я не думаю, что Мартин такой идиот и всецело им доверяет. Наверняка дворец охраняется его людьми.
   - Ничего, ты хорошо его знаешь, так что что-нибудь придумаешь.
   - Удивительно конкретный план.
   - Никто не говорит, что это просто, иначе желающие нашлись бы и без тебя. А конкретным ты его сделаешь сам на месте.
   - Ну хорошо, - согласился Сергей. - Допустим, что я захватил дворец и за мной пошла гвардия. И что дальше?
   - Может, я сейчас распишу всю компанию и отправлюсь туда вместо тебя? Так мне это не нужно, я и так герцог. Правда, если у тебя ничего не выйдет, могу лишиться герцогства вместе с головой. Если королевство захватят соседи, герцогские роды Сандора просто вырежут. Кому они нужны? Своими руками придушил бы тех герцогов, кто этого не понимает. В утешение могу сказать, что мало кто из дворян провинции стремится попасть к Мехалу, поэтому новоявленный герцог не получит большой поддержки, а вот тебе помогут. Кстати, в столице провинции большой арсенал, а среди горожан немало бывших солдат. Если сумеешь убедить их взять в руки оружие, считай, что справился с Мартином. Тогда останется только Мехал.
   - Только! Сколько солдат он сможет выставить?
   - Без мобилизации примерно двадцать полков. Точно тебе скажет Джок. Только он не пошлёт к нам всех, побоится Барни. Если бы не вражда герцогов, я бы так не боялся.
   - Неужели властители провинций такие тупые и недальновидные?
   - Не все, но нам может хватить и одного-двух. Власть туманит людям головы, Серг. Это только ты один такой, что от неё отпихиваешься. Решай быстрее.
   - Вы говорили, что король обещал полк.
   - Не тебе, а Анжи. Может, даст и тебе, но на большее не рассчитывай, у короля и так мало сил. И полк дадут не для захвата власти, а для сдерживания Мехала.
   - Можно попробовать, - согласился Сергей.
   - Разворачиваемся и едем к королю! - приказал герцог кучеру. - Серг, старайся меньше говорить и больше слушать. Сначала с королём поговорю я. И не задирайся, его величество и так не в духе. Если с чем-то несогласен и вопрос не принципиальный, лучше промолчи, потом решишь со мной.
   После прибытия в королевский дворец Аленар оставил Сергея в своём кабинете и поспешил к королю.
Короля с герцогом пришлось ждать не меньше часа. За окнами стемнело, когда они вошли в кабинет.
   - Для чего вы это затеяли, граф? - сходу напустился король на Сергея.

   - А что мне оставалось делать? - забыв наставления герцога, огрызнулся парень. - Анжи виновен в смерти обеих моих жён и неоднократно покушался на мою жизнь. Он спрятался от меня и опять подослал убийцу. Спасла девушка, прикрыв собой. Мой счёт к этому подонку, которого вы зовёте своим другом, только растёт, и я не собираюсь его прощать. Он не будет вечно сидеть в своём имении, поэтому скоро опять начнутся покушения. И мне это терпеть?
   Не ожидавший такой отповеди король оторопел, но тут же разозлился ещё больше.
   - Ваши обвинения против него - это только слова! А вот ваши действия доказать нетрудно! Думаете, потребуется много усилий, чтобы вас сдали главари городского дна?

   - Вы привезли меня сюда для разбирательств? - обратился Сергей к Аленару. - Если так, то я уеду из этого королевства. Я никому не присягал, а здесь мне запрещают защищать жизнь, думаю, что в Дюже будет спокойнее. Там я смогу взять в жёны девушку, не опасаясь, что какая-нибудь высокородная мразь поднимет на неё руку. А вы наведёте порядок без меня!
   - Что вы себе позволяете, граф! - вспыхнул король.
   - А что я себе позволяю? Я никого не оскорблял, кроме одной личности, которую всё равно рано или поздно убью. Просто высказал своё мнение. В чём я неправ?
   - Ваше величество, - хмуро сказал герцог, - если пошли разборки, у меня тоже есть что сказать.
Мне удалось узнать, что граф Продер после приезда графа Аликсана имел контакт с одним из главарей гильдии убийц, а через два дня после этого в Серга стреляли из арбалета. Забавное совпадение? Я вам неоднократно говорил о том, что Анжи мерзавец.
   - Ладно, хватит об этом! - раздражённо сказал король, садясь в кресло. - Герцог сказал, что вы берётесь взять власть в провинции и хоть какое-то время воспрепятствовать Мехалу.
Что вам для этого нужно?
   - Чтобы взять власть, мне нужна ваша грамота о том, что я это делаю с вашего согласия, и несколько надёжных людей.
Если позже дадите полк, не откажусь.
   - Деньги?
   - Пока они не очень нужны, но позже могут пригодиться. Если дадите, не откажусь, нет - обойдусь без них.
   - Езжайте к герцогу и переночуете у него, - сказал король, - а то опять во что-нибудь встрянете. Утром принесёте присягу и получите грамоту и деньги. Сколько вам нужно людей?
   - Хватит троих, лишь бы были верными вам и умели махать мечом.
   - Людей тоже найдём.
Утром вы должны уже быть в дороге. Чем быстрее всё провернёте, тем больше шансов удержать королевство от большой войны. Если у вас всё получится, мои милости не заставят ждать. А с Продером я поговорю. Хоть на время умерьте вражду. Когда горит дом, не время для ссор.
   - Послушайте, Аленар, - сказал Сергей, когда они ехали в карете во дворец герцога. - Это правда, что убили Ольда? Жаль, славный был мальчишка. Наверное, Лани удалось спасти моим людям. Если она жива, я могу взять её в семью?
   - А кем ты её возьмёшь?

   - Ей скоро одиннадцать. Для дочери возраст неподходящий, поэтому будет сестрой.
   - Ты это можешь сделать сам, не спрашивая разрешения. Она дочь герцога, к тому же женщина. С мужчинами сложнее, поскольку в случае твоей смерти они смогут наследовать управление провинцией. Но зачем тебе чужой ребёнок?
   - Я люблю её и дал слово родителям.
Этого достаточно?
   - Не нужно распускать иголки. Если хочешь взять сестрой - возьмёшь. После ужина тебе дадут книгу, которую нужно почитать. В ней текст присяги и ритуал её принесения. Всё пройдёт в узком кругу, чтобы об этом назначении не узнали в провинции. И послушай моего совета: если к тебе придёт Алисия, не гони девочку. Она через два дня уедет к жениху - сыну герцога Ольма. Это властитель пограничной с нами провинции в Барни. Брак очень выгодный, да и жених у них славный. Ей повезло, хотя придётся уехать из королевства. Но это недалеко, так что сможет иногда ездить в гости. А тебя она по-прежнему любит. Не отказывай, она не виновата в твоих бедах. Светлые воспоминания лучше горечи.
   По приезде сразу же пошли ужинать. На ужине присутствовала вся семья герцога. Алисия сидела, не отрывая глаз от стола, и ни разу с ним не заговорила. После еды Сергея отвели в гостевые покои, и вскоре слуга принёс обещанную книгу. На изучение текста присяги и формальностей её принесения у него ушло с полчаса. Закончив с чтением, разделся, погасил лампу и лёг в кровать. Наверное, она наблюдала за его окнами и увидела, что в них погас свет, потому что через несколько минут в коридоре раздались лёгкие шаги, скрипнула дверь и на пороге застыла тонкая фигура Алисии.
   Он поднялся, подошёл к девушке и, взяв на руки, отнёс на кровать.

   - Я боялась, что ты опять прогонишь! - прошептала она.
   - И прогнал бы! - ответил Сергей. - Все женщины, которым я дарил любовь, погибли, поэтому я ещё долго не подойду ни к одной из вас. Но с тобой не должно случиться плохого. Я уеду утром, а через два дня и тебя здесь не будет.
   - Я так ждала этого момента! Мне хочется не просто слиться с тобой, Серг, я хочу увезти под сердцем твоего ребёнка!
   - И что вы во мне нашли? Что во мне такого, чтобы желать моей любви?

   - Я не знаю, - ответила Алисия, - но мне кажется, что ты очень добрый и во многом не похож на наших мужчин. Для тебя любовь к женщине - это всё, а для других мужчин она только источник наслаждения и средство продления рода. Женщины это чувствуют и тянутся к тебе сердцем. Когда мы поссорились, моё сердце разрывалось от горя. Теперь, пусть ненадолго, мы вместе, и я счастлива!
   Утром они опять любили друг друга, а потом были завтрак и горечь расставания.
   Присяга прошла буднично, без обычной в таких случаях торжественности. Присутствовали только пять вельмож, король и принцесса, которую Сергей увидел в первый раз. Она была красива, как и большинство виденных им здесь женщин. Окинув нового герцога откровенно оценивающим взглядом, она слегка скривилась: чем-то он ей не приглянулся.
   Не было вставания на одно колено или игр с мечом. Сергей произнёс текст клятвы, а король кивнул и вручил ему грамоту. Когда вышли из тронного зала, ему принесли две тысячи золотом в двух кожаных сумках, килограммов по пять каждая, и познакомили со спутниками.
   - Шевалье Рон Фарди, - представился невысокий крепыш.
   - Вы не родственник графа Фарди? - поинтересовался Сергей.
   - Очень дальний, - ответил Рон. - Наша семья переселилась из провинции Рошти больше ста лет назад. С тех пор мои предки служили королю.
   - Шевалье Стар Малин, - назвал себя внешне ничем не примечательный мужчина лет тридцати.
   - Барон Корис Ландор, - представился здоровяк, который, в отличие от остальных спутников Сергея, надел стальные доспехи.
   - Не теряйте времени, господа! - сказал подошедший герцог. - У нас его не так много. Граф, у вас одна лошадь, поэтому возьмите вторую на смену в конюшне. И спасибо за Алисию.
   Все четверо были опытными всадниками и со сменными лошадьми передвигались по тракту с такой скоростью, с какой Сергей ещё не ездил по здешним дорогам. Немного задерживало то, что он осматривал встречные постоялые дворы и спрашивал хозяев о девочке лет десяти.
К концу второго дня пути они добрались до постоялого двора, на котором решили заночевать. Сергей забрал свои сумки, оставив спутникам заботу о лошадях, и зашёл в трапезную. Он сразу увидел Инну, а рядом с ней нахохлившуюся и несчастную Лани. Парень подошёл к ним, положил сумки на табурет и опустился на корточки перед девочкой.
   - Здравствуй, Солнышко!
   Лицо девочки задрожало, сморщилось и в следующее мгновение она уже висела на его шее, захлебываясь рыданиями.
   - Где Рон? - спросил Сергей, прижав к себе ребёнка.

   - На втором этаже, - ответила она. - Там у нас комната. Пойдёмте покажу. Несите Лани, а я возьму сумки.
   - Я со спутниками, - сказал он. - Их трое, сейчас занимаются лошадьми. За ними надо сходить.
   Они поднялись на второй этаж и вошли в небольшую комнату с двумя кроватями.
   - Привет, Рон! - поздоровался он с Коннером. - Что с рукой?
   - Приветствую, граф, - отозвался бывший слуга. - Задели болтом, пустяки.
   - Ну-ка, дай я на тебя посмотрю! - сказал Сергей, сев на кровать. - Почему такая худая? Мне за это ругать тётю Инну?
   - Серг! Они всех убили! И папу, и маму! Как она кричала! А Ольда не смогли спасти. Он уехал на охоту, а когда вернулся, уже были эти... Им отрубили головы и вывесили, чтобы смотрели. Как дядя мог такое сделать? Пусть тётя Глая, я никогда её не любила, но Мартин, он же папин брат, они с детства росли вместе! За что?!
   - Власть на многих действует, как вино, дурманя мозги, а твой дядя к тому же попал под влияние жены. Я обещаю, что постараюсь их наказать. Как вы спаслись?
   - У нас во дворце есть небольшой подземный ход из подвала в старые конюшни, которые сейчас за оградой. По нему и убежали.
   - Лани, Солнышко моё! Хочешь я стану твоим братом?

   - Очень хочу! - она опять заплакала. - Не бросай меня, Серг! Я буду хорошей сестрой и во всём буду тебя слушаться!
  
  
   Глава 13
  
  
   - Кто-то обещал быть послушной сестрой, это была не ты?
   - Серг, не езжай туда! Ну его, это герцогство! Тебя тоже убьют и вывесят голову напоказ, а я не хочу! У меня, кроме тебя, никого не осталось!
   - Послушай, Солнышко! - сказал Сергей. - Я не гонюсь за властью, мне хватит и графского титула, но не ехать нельзя. Если я не сброшу твоего дядю, заполыхает такая война, что никому мало не покажется. Мы с тобой тогда не найдём спокойного места в королевстве. А ты подумала о том, сколько погибнет людей? Поэтому не плачь, а езжай с Иной к герцогу Аленару и жди, пока я за тобой пришлю. Обещаю это сделать сразу же, как только смогу. Ты мне веришь?
   - Верю, - шмыгнула носом Лани, - а расставаться не хочется!

   Этот разговор состоялся утром следующего дня, после завтрака, когда начали собираться в дорогу.
   - Инна, - позвал Сергей, - возьми эту сумку. В ней триста золотых и грамота о том, что девочка отныне моя сестра герцогиня Лани Аликсан. Даже если мне свернут шею, у неё останется титул. Деньги вам понадобятся только на наряды, потому что жить будете у герцога. Я уже говорил Лани, что позже мы вас вызовем. Надо бы написать завещание на её имя на то золото, которое храниться у купцов, но для этого нужно попасть в торговый дом, так что перенесём это на более позднее время, а я постараюсь до него дожить. За мужа не беспокойся: я его не возьму в бой с раной. Покажет потайной ход и вернётся к вам.
   - У вас с собой мало людей, - сказала Инна, - а для Рона это пустяковая рана.
Он даже одними ножами сможет положить человек десять, так что не спешите его отсылать, а я как-нибудь потерплю.
   - Не вздумайте отправляться в путь одни! - уже во второй раз предупредил Сергей. - За день проходят два-три каравана. Заплати, и поезжайте с купцами. Не так быстро, зато безопасно. К сожалению, здесь нет ни одной внушающей доверие физиономии, чтобы нанять вам охрану, так что придётся немного поскучать.
   Поцеловав напоследок сестрёнку, он вскочил на свою лошадь и, держа заводную в поводу, выехал на тракт.
За ним потянулись остальные. Дождей не было две декады, поэтому за их кавалькадой тянулся шлейф рыжей, медленно оседающей пыли. При подъезде к Ордагу проявили осторожность, которая оказалась излишней. Подходы к городу никем не контролировались, потому что у Мартина не хватило на это сил. Один раз пришлось скрыться в боковой улочке, пропуская разъезд кавалеристов, а второй раз солдат Мартина увидели издали возле дворца герцога. Как и ожидал Сергей, граф не доверял гвардии брата и поставил на внешнюю охрану своих людей.
   До старых конюшен добрались без происшествий. Когда-то в столице стоял кавалерийский полк и в этих двух зданиях держали лошадей. Когда полк убрали, их стали использовать для хранения малоценных вещей и запаса сена для дворцовых лошадей. В обычное время здесь находился один сторож, сейчас не было и его.
   - Нам сюда, - сказал бывший наёмник, указав на то здание, которое стояло ближе к дворцу. - Отведём лошадей туда, где сохранились стойла, и оставим.

   Так и сделали, а потом ведомые Роном вошли в потайной ход, убрав с его люка старую карету.
   - Мы поставили на всякий случай, - пояснил Коннер. - Я иду с вами, герцог, не спорьте. В казармах, помимо ваших гвардейцев, должны быть люди Мартина, и они вам точно не обрадуются. Кто знает, с кем мы там встретимся, так что настраивайтесь на бой.
   Идти по узкому ходу было жутковато, особенно здоровяку-барону, которому даже пришлось снять с себя железо, чтобы протискиваться в особо узких местах. Рон шёл впереди с масляной лампой и хоть что-то видел, остальные двигались за ним почти в полной темноте.
   - Ход старый, но надёжный - сказал он, чтобы хоть немного их подбодрить.
- Строили лет триста назад и обложили камнем. Мы прошли уже больше половины, осталось немного.
   Закончилось это подземное путешествие в подвале дворца.
   - Эта часть подвала почти не используется и редко посещается слугами, - сказал Коннер. - Её никогда не запирали, надеюсь, что дверь и сейчас открыта.
   - Я тоже на это надеюсь, - проворчал барон. - Вы как хотите, а я назад не полезу, мне проще выломать дверь. Я ободрал о камни плечи.
   Дверь оказалась открыта.
   - Вот что, герцог, - сказал Сергею Стар Малин, - вы идите уговаривать гвардейцев, а у нас с Фарди есть приказ короля в отношении семьи Мартина.
   - Детей я вам трогать не позволю! - отрезал Сергей, перегородив им путь к двери. - Король не должен был решать без меня этот вопрос!
   - Королю виднее, что и кому он должен, - холодно сказал Стар. - Не делайте глупости и дайте нам пройти!
   - Послушайте, милорд, - вмешался Коннер. - Вам не стоит защищать сына графа. Поверьте, что это ещё тот гадёныш. Наверняка его воспитывала мать, иначе он не стал бы рубить мечом тело своей тётки. Мы успели немало насмотреться и много чего услышать. Вам не стоит делать скидку на возраст. Глая и её двенадцатилетний сын должны умереть. А вот дочь можно и пощадить. Девчонка с норовом, но ей не доставила удовольствия эта резня. Говорят, что она потом рыдала и не разговаривала с родителями.
   - Ладно, - нехотя сказал Сергей. - Вы слышали, Стар? Графиня и её сын ваши, но дочь должна остаться невредимой. Если нарушите приказ, я вас сам зарублю. Думаю, что его величество мне это простит. Я ясно выразился?
   - Я всё понял, - кивнул Стар, бросив на Сергея неприязненный взгляд.
- Но я доложу королю о том, что вы знали его волю.
   - Доложите, если мы уцелеем. Вы хоть знаете, куда идти? Может, нам всем пойти с вами?
   - Я был здесь, - ответил Стар. - Идите к гвардейцам, а мы сами выполним своё дело. Гвардии наверняка не будет в охране господских покоев, только люди Мартина.
   Поблизости никого не увидели, и Сергей, оставив двух спутников, повёл остальных к казармам.
Место было открытое, поэтому шли спокойно, не торопясь, чтобы не привлекать к себе внимания. В обычное время вход в казарму не охранялся, сейчас возле него стояли три солдата с нашитым на рукавах мундиров гербом графа Мартина.
   - Кто такие? - взявшись за рукоятку меча, спросил один из них и захрипел, получив нож в горле.
   Рядом, не успев закричать, упали остальные.
   - Мы с ними не договорились бы, - сказал Коннер посмотревшему на него с уважением барону. - Помогите убрать тела!
   Первым, кого встретили, войдя в казарму, оказался тот из учителей Сергея, которого он перед отъездом советовал назначить вместо себя.
   - Капитан! - обрадовался мастер. - Какими судьбами? И как вас пропустили?
   - Капитан здесь вы, Фар, - ответил Сергей, - а я теперь здешний герцог. Что тут у вас твориться?
   - Из капитанов меня турнул Мартин, - пояснил Фар. - Хорошо, что при этом не укоротили на голову. Мы не дрались, потому что графских вояк было в пять раз больше, да и кого защищать, если вся семья Олиманта была мертва? Но гвардии не доверяют, сидим в казармах под охраной и без оружия. Нас даже побоялись взять на усмирение мятежных дворян. Но раз не разогнали и не перебили, значит, для чего-то мы Мартину нужны.
   - Барон, отдайте ему мечи охраны и идите с шевалье ко второй казарме, - приказал Сергей. - Там тоже караул, который нужно убрать. Фар, пошлите с ними кого-нибудь из ребят, скажет нашим, чтобы шли сюда. Да, пусть не ломятся толпой, а идут по одному. Из дворца не видно входов в казармы, но лучше соблюдать осторожность.
   Фар схватил мечи и скрылся за дверью в спальные помещения. Через минуту он привёл одного из гвардейцев, который вместе со спутниками Сергея выбежал из казармы.
   - Пойдёмте, милорд, - сказал капитан.
- Я уже рассказал о вас парням.
   Стоило им войти, как Сергея обступили возбуждённые и радостные гвардейцы.

   - Значит, так! - начал он, и гомон сразу стих. - Король не признал Мартина, о чём тот подозревал с самого начала, поэтому и решил отложиться от Сандора, и направил своих людей к Мехалу. Вам нужно объяснять, что это значит для королевства и для всех вас? Король отдал провинцию в мои руки, вот его грамота. Желающие могут посмотреть. Теперь я спрашиваю вас, пойдёте со мной, как со своим герцогом, или будете и дальше сидеть под охраной, дожидаясь, когда вас бросят на убой под мечи королевских солдат? Только не надо орать. Оружия у вас пока нет, да и дворец в руках людей Мартина. Сейчас сюда соберутся остальные, и вы им расскажете то, что узнали, а мы пока постараемся добыть вам оружие. Фар, куда дели ваше?
   - Когда нас разоружили, всё унесли во дворец, на второй этаж, в тот конец, где гостевые комнаты. Потом могли перенести, но вряд ли.
Мартину в последнее время было не до того: его не признали многие дворяне, поэтому помощи из провинции почти нет, а своих сил у него мало. Я не знаю, что случилось в последние дни, но сомневаюсь, что в этом что-то сильно изменилось.
   - Ваша светлость, - протиснулся к Сергею Коннер, - у второй казармы в карауле тоже были трое. Вот их мечи.
   - Капитан! - обратился Сергей к Фару. - Вооружите самых сильных бойцов и вместе с моими людьми идите за оружием. Если его нет на месте, обойдёмся тем, которое достанем в бою. Во дворце двое людей короля, которым он велел расправиться с семьёй Мартина. Я приказал не трогать девочку, это касается и вас. Они наверняка перебили охрану, так что можно забрать оружие охранников. Постарайтесь не убивать без необходимости. Я не думаю, что все солдаты Мартина в восторге от того, что он творит, и наверняка почти никто из них не знает о его планах в отношении Сотхема. Надеюсь, что многих можно перетянуть на свою сторону. Но это касается только тех, кто сдастся.
   - А вы, ваша светлость? - спросил капитан.
   - Я передумал и останусь здесь. У вас и без меня хватит сил, а если сюда принесёт кого-нибудь из солдат графа, гвардейцам даже нечем защищаться. Идите быстрее, не нужно терять время. Солдат Мартина в городе немного, но если их сейчас бросят против нас, то легко сомнут. И ваше мастерство не поможет, потому что голыми руками много не навоюешь.
   Ушедшие отсутствовали минут пятнадцать, после чего вернулись, нагруженные оружием, которое гвардейцы мигом расхватали.
   - Потеряли Альбера, - хмуро сказал Фар. - Налетели на арбалетчиков... Если бы не ваш Рон, потери были бы больше. Полезное это умение - бросать ножи, надо заняться самому. Оружие мы захватили и очистили от солдат весь дворец. Их там было человек сорок, и никто не захотел сдаться. А ваших ухорезов мы встретили. Они вдвоём положили семь человек охраны и вырезали патруль на первом этаже, так что облегчили нам работу. Белла сидит в своей комнате под замком.
   - Вооружайте остальных, - приказал Сергей, - а потом нужно ещё раз проверить дворец. Там должны быть слуги Мартина, которых он привёз с собой. Их пока под замок, потом решим, что делать. Выделите часть людей, чтобы убрали тела из дворца, а остальных готовьте к уничтожению внешних постов. Подобраться к воротам нетрудно, но всё же пусть те, кто пойдёт первым, наденут на себя куртки солдат графа.
Не кривитесь, Фар! Они мятежники и заслужили виселицу или плаху. И не нужно мне напоминать о клятве. Мартин тоже давал её королю и своему брату. Надо немного думать головой, а не слепо придерживаться клятвы, данной человеку, который сам её нарушил. Мне не нужны лишние потери. Вас и так немного, поэтому в эту вылазку возьмите все арбалеты и постарайтесь в первую очередь выбить стрелков. Шум вы поднимите, но даже если услышат солдаты, до утра к нам не сунутся, разве что пошлют кого-нибудь проверить, что здесь творится. Но лучше, чтобы не услышали. Тогда у нас будет шанс ночью без больших потерь овладеть городским арсеналом.
   "Сотня гвардейцев - это, конечно, сила, - думал он, направляясь к дворцу. - Пожалуй, мы даже отобьём штурм солдат Мартина, если они на него решатся. Но без арсенала и поддержки горожан долго не продержимся. Надеюсь, что утром даст о себе знать Джок, а я пока проведаю Беллу. Представляю, что она мне выскажет".
   Сергей ошибся. Когда он поднялся к покоям семьи герцога, которые заняла семья его брата, и открыл дверь вставленным в замок ключом, сидевшая в комнате девочка сказала ему совсем не то, о чём он думал.
   - Вы пришли меня убить? - спросила Белла.
   Было видно, что ей очень страшно, но делает всё, чтобы скрыть страх.
   - Если бы тебя хотели убить, убили бы вместе с остальными, - ответил Сергей, внимательно её разглядывая.
- Король отдал приказ убить всех, но я запретил тебя трогать. Ты была против затеи отца и тяжело переживала случившееся. За твоего брата я не стал заступаться. Когда мальчишка его возраста с удовольствием рубит детским мечом тело родной тёти...
   - Это всё мать! - с ненавистью сказала девочка. - Она постоянно пилила отца, разжигая в нём жажду власти.
И ваших гвардейцев она подкупила через своих людей. Отец ничего об этом не знал, а когда узнал, они долго ругались. А потом король прислал убийц, и у отца не осталось выбора. Но и тогда он не хотел трогать брата и его семью. Это сделала мать. Когда отец прибыл в столицу, всё уже было кончено. Он тогда в первый раз ударил её по лицу. И брата она таким воспитала. Что теперь будет со мной?
   - Если хочешь, можешь жить здесь. Моим людям удалось спасти Лани, так что одна родственница у тебя осталась.
   - Она никогда меня не простит, - покачала головой Белла. - Знаете, как меня будут называть за глаза? Мартино семя! А Лани такое скажет в глаза! И что я смогу возразить?
   "Что за мир! - уже не в первый раз подумал Сергей. - У нас девчонка в четырнадцать лет - это ещё девочка, а здесь это почти девушка, уже есть на что посмотреть. И почему они здесь все такие красивые, что его эта красота бьёт по мозгам? А мужчины к этой красоте привыкли, они её почти не замечают. Ещё и девушки до замужества очень доступные, поэтому к ним такое отношение. У нас на красивую девушку оборачиваются, а здесь всем наплевать. На что смотреть, если все стройные и одна милее другой? Я где-то читал о рахите у горожанок, а здесь не то что рахита, даже просто больных не встречал. И у каждой на голове такая грива волос, что у нас любая умерла бы от зависти. Ладно, что-то меня с этими мыслями не туда занесло".
   - Лани очень умная девочка, - сказал он, - а я объясню, что ты ни в чём не виновата. Может, вы не станете подругами, но оскорблений ты от неё не услышишь. Я прошу тебя запереться и посидеть здесь в комнате до утра. За ночь много чего может произойти, а здесь будешь в безопасности.

   - Почему вы такой добрый? - спросила она его. - Я ведь чувствую, что не нужна вам как женщина. Любой из тех, кого я знаю, убил бы меня просто на всякий случай. Вдруг я затаила на вас злобу, и всё закончится ядом в бокале или ударом ножа?
   - Следи за языком... женщина, - сказал он девочке, поворачиваясь к двери. - Я тебя понимаю, но в моём окружении будут разные люди. И не забудь запереть за мной дверь. Если хочешь есть, всё равно не выходи и терпи до утра, потому что слуги под замком.
   В коридоре к нему подбежал Фар.
   - Милорд, мы захватили внешние посты. Ваша хитрость сработала, так что почти не пришлось убивать. Завалили только офицера, который хотел поднять шум, и двух арбалетчиков. Остальные сдались и уже сидят в подвале, а их место заняли мои люди. Куртки с них тоже поснимали. Шума не было, и из дворца никто не успел сбежать. Вы хотели захватить арсенал? А не лучше ли сначала заняться казармами гарнизона? Тех, кто согласился ему служить, граф взял с собой, остальные сидят под арестом в казармах, как сидели мы. Я не знаю, сколько их там, но наверняка наберётся две-три сотни. И почти все солдаты графа там же. Если мы их захватим, остальные сами сдадут арсенал.
   - Вы допрашивали пленных? Сколько в арсенале солдат Мартина?
   - На допрос не было времени. Пока только узнали, что скоро их будут сменять. Значит, на смену придут ещё три десятка бойцов. Этих тоже возьмём живыми. Нужно быть безумным, чтобы рыпаться, когда тебя взяли на прицел, а там под прицелом будут все.
   - Тогда перебросьте к воротам ещё людей.
Они придадут вам больше убедительности и помогут отконвоировать пленных. А мне выделите несколько человек. Пусть спустятся в подвал и отберут пять пленных для допроса. Послушаем, что они скажут.
   Пленные рассказали немало интересного. Городской гарнизон отказался служить Мартину почти в полном составе. В этом была виновата его жена. Когда глава магистрата высказал сомнения в законности притязаний её мужа на управление провинцией, она тут же велела его повесить, что и было сделано. Гарнизон столицы был набран преимущественно из горожан, которые в знак протеста стали расходиться по домам, не забыв прихватить с собой оружие. Когда спохватились, в казармах уже не было половины из четырёхсот солдат и офицеров. Остальных спешно разоружили и на входе поставили караул. Приехавшему позже жены Мартину не удалось переубедить городских вояк. Новый герцог не захотел связываться с горожанами, поэтому не стал ничего менять, только перед уходом усилил караул и под страхом смерти запретил его командиру выполнять любые приказы своей жены. Всего было оставлено около сотни солдат, не считая тех, кто был во дворце и в городском арсенале. Шесть десятков посменно охраняли подходы к дворцу, а остальные стерегли остатки гарнизона. Ещё оставленный старшим офицер отправлял по городу разъезды по пять человек. Толку от них было мало, но нужно было показать, кто хозяин в городе, и припугнуть грабителей. Надобность в этом возникла потому, что стражники, кроме арестованного начальника, разошлись по домам и не собирались выходить на службу. А для чего это делать, если за работу никто не заплатит? Первое, что сделала новая герцогиня, после того как повесила главу магистрата, это очистила городскую казну.
   Как только закончили допрос, прибежал гвардеец, который сообщил, что смена караулов захвачена в полном составе и отправлена в те же подвалы.
   - Вы хотели с ними поговорить, милорд? - спросил Фар. - Не лучше ли это сделать сейчас? Нам не помешают их мечи, и в подвалах почти не осталось свободных камер.
   - Рано, - отказался Сергей. - Сначала нужно показать свою силу, а уже потом взывать к их разуму или патриотизму. Сейчас это не сработает. Пусть пока посидят, будут сговорчивее. Оставляем здесь минимум людей, а остальных переодеваем и ведём к казармам. Вначале пусть идут изображающие возвращающуюся смену, а когда они захватят ворота, подоспеют остальные. Если всё получится, до рассвета город будет в наших руках.
   Захват казарм произошёл с удивившей Сергея лёгкостью.
У вояк Мартина не было паролей и отзывов, а у офицера не вызвало подозрения то обстоятельство, что смененные с караула солдаты пришли с большим опозданием, когда уже начало темнеть. Героев изображали немногие, остальные предпочли сдаться, как только оказались под прицелом десятков арбалетов. Трупы вынесли на улицу, сдавшихся посадили под замок, а потом открыли ворота в казармы и объявили общий сбор. Перед солдатами и офицерами выступил Сергей, который сообщил, что милостью короля является новым герцогом провинции и показал свою грамоту. После этого всех отпустил по домам, велев завтра выходить на службу самим и позвать тех, кто сейчас отсутствует.
   - Вы можете дезертировать, - сказал он напоследок, - но через несколько дней сюда придёт граф со своими солдатами, а через декаду-другую границу пересекут сотхемцы, которых он призвал на помощь. Если этому не воспрепятствовать, всё очень плохо закончится и для королевства, и для всех нас.
Сами знаете, что обычно творится в захваченных городах. А если на ваших землях армия нашего короля начнёт сражаться с армией Мехала, да неизвестно, на чьей стороне будут герцоги...
   - Думаю, что завтра придут все, - высказал мнение Фар. Вы, милорд, всё очень доходчиво объяснили.
Мне самому стало страшно.
   - Думаешь, мне не страшно? - ответил Сергей. - Я ведь никого не запугиваю, говорю о том, что должно случиться. Ладно, собираем людей. Оставь для охраны три десятка, а с остальными идём к арсеналу. Надеюсь, что там не возникнет больших трудностей.
   Этим надеждам не суждено было сбыться. К арсеналу их не подпустили, велели убираться до утра и пригрозили вогнать болт в любого, кто подойдёт ближе полусотни шагов.
   - Их там четыре десятка, и у каждого арбалет, - сказал Фар. - У Мартина неплохие солдаты, а нас и без того мало. Надо что-нибудь придумать. Пленные говорили, что в арсенале есть запас воды, так что дня три-четыре в нём можно отсидеться, а там может подойти граф.
   - Ветер дует от нас в сторону арсенала, - задумался Сергей. - Если разжечь большие костры и бросить в них что-нибудь, дающее много дыма, они начнут задыхаться. Я видел в старых конюшнях груды гнилой соломы.
   Через два часа охрана сдала арсенал. Надсадно кашляя и размазывая слёзы по закопчённым лицам, солдаты Мартина поспешно побросали оружие, готовые на всё, лишь бы поскорее уйти из зоны задымления и вдохнуть полную грудь чистого воздуха.
   - Быстро гасим костры, - скомандовал Сергей, - а то мы задымили полгорода. Пожарных завернули?
   Пожарные, которые единственные из городских служащих не прекратили работу, примчались со своими бочками тушить пожар и стали первыми, не считая солдат гарнизона, узнавшими о смене власти.
   - Стоят и смотрят. Им интересно, чем всё закончится.

   - Вот пусть они и тушат, а мы потом посмотрим, что осталось в арсенале. Наверняка Мартин запустил в него руку.
   Оказалось, что осталось очень много оружия. Мечи и копья были старой ковки из не очень хорошего железа, но вполне подходили для ополчения. Ими можно было вооружить полторы тысячи человек. Особенно Сергея обрадовали арбалеты, хоть и старые на вид, но действующие. Их было две сотни, и к каждому хранилось не меньше сотни болтов, собранных в связки по двадцать штук.
   - Здесь много луков, - сказал Фар, - только толку от них...
Лучников мало, и у каждого есть свой лук. Разве что пригодятся стрелы. Такие наконечники с небольшого расстояния пробьют любые доспехи.
   - А вот доспехов нет, - пожалел Сергей.

   - Их не хранят в арсенале, - объяснил Фар. - Доспехи на коже, а она без ухода быстро приходит в негодность. А кто здесь будет с ней возиться...
   - Ладно, сейчас забираем все арбалеты и болты, запираем арсенал и отдыхаем.
До утра нужно хоть немного выспаться. Арсенал пока обойдётся без охраны. С тем, что в нём осталось, ничего не случится. А завтра с утра соберём горожан.
   Утром пришлось разбираться со слугами. Почти все были теми же самыми, сменились только повара, подавальщики и личные слуги герцога и герцогини. Новых слуг собрали вместе и вывезли в одно из пустующих зданий гарнизонных казарм.
   - Позавтракаем всухомятку, - сказал Сергей, - но к обеду нужно вернуть прежних поваров или набрать новых. Положите мне на тарелку колбасу и хлеб, отнесу Белле. Фар, нашли кого-нибудь из магистрата?
   - Нашли двоих, - ответил капитан. - Нам обещали, что скоро соберут жителей. Придут на площадь перед дворцом, так что вам дадут знать. Вы, милорд, сами нормально поешьте, а потом уже несите девочке. Если хотите, давайте отнесу я.
   - Сжую колбасу на ходу. Ты всех предупредил о Белле? Тогда я разрешу ей покидать комнату.
   "Как-то всё у меня слишком легко пошло, - думал Сергей, шагая по коридору с тарелкой в руках. - Горожан я уговорю, а там и полк подойдёт.
С Мартином должен справиться. Ещё бы придумать, что делать с Мехалом".
   Он постучал в дверь и назвал себя, после чего отдал тарелку открывшей дверь девочке.
   - Как ты? - спросил он Беллу и получил в ответ пожатие плеч. - Можешь свободно ходить по дворцу, сейчас это безопасно, но выходить пока не стоит. Поваров пока нет, так что ешь колбасу.
   - Что будет с отцом? Его казнят?
   - А ты как думаешь? Он приносил присягу брату, но клялся в верности не только герцогу Олиманту, но и королевству Сандор.
Убийство брата ему могли простить, а обращение за помощью к Мехалу не простят. Король уже вынес приговор, его исполнение - только вопрос времени.
   - А если он всё бросит и сбежит?

   - Ты сама в это веришь? Ладно, на площади начали собираться люди, и я должен быть там.
   Народ собирался медленно, и площадь заполнилась только через два часа. Для Сергея поставили бочку, на которую он и забрался.
   - Вас слишком много! - крикнул он людям. - Чтобы меня услышало большинство, я буду вынужден кричать. Глотка у меня не лужённая, поэтому, чтобы не сорвать голос, скажу только самое главное. Прошу тех, кто меня услышит, пересказать мои слова тем, кто этого сделать не сможет! Король не признал братоубийцу вашим герцогом, а сделал им меня. Граф Мартин и не надеялся, что ему оставят трон брата, поэтому сразу же направил своих людей к королю Сотхема Мехалу, обещая в обмен на помощь привести провинцию в его королевство!
   Переждав поднявшийся шум, он продолжил:
   - Большинство владетельных дворян не признали Мартина и не оказывают ему никакой поддержки! Но находятся среди них и те, кто рассчитывает поправить свои дела, вылизывая задницу Мехалу, и сделают они это за ваш счёт! Мехал не даст им деньги, только мечи своих солдат.
И он не удовлетворится вашей провинцией, ему нужны все наши земли! Король обещал нам помощь, но она не будет большой. В королевстве есть герцоги, которые сами не прочь занять трон! Жажда власти туманит им разум, заставляя вместо помощи в трудный час готовить королю удар в спину. Я не сомневаюсь, что мы справимся с Мартином, но, чтобы справиться с Мехалом, нужно напрячь силы и действовать сообща! Я обращусь к дворянам и уверен, что многие приведут свои дружины, но против Мехала этого мало. В каждом городе живут те, кто обладает воинской сноровкой. Я хочу привлечь их на защиту родной земли! Лучше это делать им, чем гнать на убой мальчишек. Но им нужно хоть что-то заплатить, чтобы их семьи не пошли по миру, их нужно вооружить и содержать, и на это нужны деньги. Король дал их, но мало. Герцогская казна пропала, как и казна вашего магистрата. Я призываю жителей столицы пожертвовать на защиту родной земли, кто сколько сможет. Сбор пожертвований мы объявим и в других городах. Я сам сегодня же отдам две тысячи золотом, это половина того, что у меня есть! И отдаю я их не потому, что мне это нужно больше других, а потому, что лучше многих представляю последствия войны. Призываю раскошелиться купцов. Лучше отдать часть сейчас, чем потерять всё, когда столицу возьмёт приступом враг, а по нашим дорогам разбредутся дезертиры, разбойники и отряды сотхемцев. Чтобы вас не обманули нечестные люди, не отдавайте своих денег тем, кто заявит, что собирает пожертвования! Их будут собирать на этой площади только мои гвардейцы! Здесь же проведём запись добровольцев в нашу армию! Мы победим!
   - Ещё немного - и точно сорвал бы голос! - сказал он Фару.
- Сколько приветственных криков! Кричат хорошо, надеюсь, что и деньги принесут. Дашь мне несколько людей в сопровождение. Надо съездить к купцам и снять свои деньги, чтобы сделать пожертвование. Что так смотришь? Думаешь, я сказал о двух тысячах ради красного словца? Нет, Фар, боюсь, что мы с вами скоро будем решать ни много ни мало судьбу королевства.
  
  
   Глава 14
  
  
   - Ваша светлость, - обратился к Аленару секретарь, - в воротах требует её впустить некая Инна Коннер.
Назвалась благородной леди, но не похожа на благородную. С ней какая-то девочка. Женщина ссылалась на герцога Аликсана. Какие будут приказания?
   - Немедленно впустить и привести ко мне. Я вами разочарован, Пер. Если они уйдут, вы будете лично разыскивать их по всему городу, пока не найдёте! Вы ещё здесь?
   "Да, охрану можно понять, - думал он десять минут спустя, рассматривая высокую и стройную женщину, дорожный костюм которой не скрывал прекрасно развитую мускулатуру. - Было бы неплохо заполучить её себе. Как телохранителю ей нет цены. Одеть поприличнее и держать рядом. Хороший сюрприз для того, кто посмеет ко мне подобраться".
   - Приветствую вас, леди, - сказал он женщине. - Рядом с вами благородная леди Лани Олимант?
   - Не совсем так, ваша светлость, - ответила она, хмуро глядя на Аленара. - Рядом со мной герцогиня Лани Аликсан. Может, вы проявите уважение к дамам и предложите нам сесть? Я могу постоять, но миледи устала. Мы провели в седле полдня, и я уже начинаю жалеть, что приехала к вашему дворцу. Таким было пожелание герцога Аликсана, впрочем, он на этом не настаивал, просто предложил, так что мы можем и уйти.
   - Прошу прощения за мою неучтивость и нерасторопность слуг, - сказал он Инне, поражаясь про себя той решительности, с которой она его одёрнула.
- Конечно же, садитесь. Что просил передать герцог?
   - Герцог просил ненадолго дать нам приют. Извините за неподобающий внешний вид, но пришлось бежать из дворца, бросив все вещи, да и ехали мы не в карете, а верхом. Завтра непременно закажем себе платья, деньги для этого есть.
   - Вы мои гости, и побеспокоиться о ваших туалетах - это моя обязанность. Сейчас вам определят комнаты, помогут смыть дорожную пыль и переодеться хотя бы в халаты, а потом поужинаете. Рад знакомству. Посидите, я сейчас отдам необходимые распоряжения.
   - Пер! - выйдя в приёмную, сказал он вскочившему секретарю.
- Сегодня вы мне больше не нужны. Сейчас отсюда выйдет эта женщина с ребёнком, и вы должны доставить их в лучшие гостевые покои и приставить служанок, чтобы могли привести себя в порядок с дороги, а потом поужинать. Так получилось, что у них нет с собой вещей. Найдите халаты на обеих, а завтра за мой счёт пригласите приличного портного. Пусть закажут себе по паре платьев. Благородные дамы некоторое время будут моими гостьями. Все их желания следует по возможности выполнять. Если не сможете выполнить сами, докладывайте мне.
   Следующий день герцог не беспокоил своих гостий, а они сами не выходили из комнат из-за отсутствия приличной одежды.
На второй день, утром, привезли заказанные платья. Лани получила сразу два, а Инне второе обещали подвезти позже. Узнав об этом, Аленар пригласил обеих дам на завтрак. Домашние с интересом познакомились с юной герцогиней, а на её компаньонку посматривали с любопытством, не понимая, отчего ей оказана такая честь. Инна вела себя безукоризненно, демонстрируя манеры, отточенные при дворе герцога Олиманта.
   - Займи нашу гостью, - сказал Аленар младшей внучке, когда закончился завтрак, - а мне нужно поговорить с леди Инной. Прошу вас, леди.
   Герцогу нужно было ехать к королю, поэтому он не повёл Инну в кабинет, а свернул в пустующую после отъезда Алисии гостиную.

   - Сядьте и подробно расскажите о том, что случилось в Ордаге! - сказал он, сам усаживаясь в кресло.
   Внимательно выслушав её рассказ, он недолго молчал, потом поднялся с кресла.

   - Вы с мужем показали верность и мастерство. Не хотите перейти ко мне на службу? Хорошенько подумайте, я нечасто делаю такие предложения.
   - Я не готова ответить, - сказала Инна. - Сначала мне нужно поговорить с мужем. В любом случае это будет после поездки к герцогу Аликсану.
  
   Последние дни король пребывал в раздражении и изливал недовольство на окружающих.

   - Ну и что успел сделать ваш хваленный Аликсан? - спросил он у герцога, забыв ответить на приветствие. - Есть уже какие-нибудь известия?
   - Какие могут быть известия, если он сегодня только второй день в Ордаге? - ответил герцог. - Ему, наверное, вообще не до того, чтобы слать гонцов, но об этом должен побеспокоиться Стар. Узнаем, но не раньше чем через два дня. К войне всё равно нужно готовиться. Пока ко мне приехала дочь убитого Дея, которую герцог Аликсан официально признал сестрой. Девочку привезла бывшая наёмница, которой он дал дворянство. Сейчас обе гостят у меня.
   - Привезите их к нам! - велел король. - Скажем, завтра к обеду. Мне интересно послушать, что там произошло, а сестра пообщается с герцогиней. Сколько ей лет?
   - Ей около десяти. Леди Инну вы, конечно, не пригласите к столу?
   - О чём вы говорите, герцог? Чтобы за моим столом присутствовали всякие...
   - Тогда к обеду доставят только Лани, а её компаньонку привезут позже.
   - Не хотите поставить её в неловкое положение? - с проснувшимся интересом спросил король.
- Что в ней такого? Вы, случайно, не влюбились, герцог?
   - Какая разница? - усмехнулся Аленар. - У меня есть планы на эту женщину и её мужа. Ваш Анжи не появлялся?
   - Этот поганец может и дальше сидеть в имении! - вспыхнул король.
- Я должен покрывать его выходки, а когда мне один раз потребовалась помощь, получил отказ! Жалкий трус, который не смеет вызвать своего врага на поединок и подсылает к нему убийц! Вы были правы относительно последнего случая, это точно было его рук дело. Я это замял в память о прошлой дружбе, но делаю это в последний раз. Больше не желаю видеть его при дворе!
   - Вам о нём говорили многие.
Если хотите совет, я бы предложил присмотреться к герцогу Аликсану. Это был бы по-настоящему верный друг и опора трону.
   - Посмотрим, герцог. Сначала ему нужно доказать, что он этого достоин. Ладно, отставим посторонние темы и займёмся тем, ради чего вы приехали. В приёмной должен дожидаться генерал Молен, не сочтите за труд позвать его сюда.
   На следующий день Лани обедала с королём и его семьёй.
Скромная и красивая девочка с безукоризненными манерами понравилась всем без исключения. Скромной она оставалась до тех пор, пока не услышала пренебрежительного отзыва принцессы о её новом брате. Разговор начала мать короля Ольда:
   - Все говорят о новом герцоге, а я его до сих пор даже не видела! Надо было его мне представить.
   - Там не на что смотреть, - высказалась принцесса. - Видела я его на принесении присяги. Крепкий, но очень низкий, мне такие не нравятся.
   - Он красивый и очень сильный! - вспыхнула Лани.
   - Сильный? - не поняла принцесса. - Ну и что из этого?
   - Я имела в виду, что он сильный как мужчина, - покраснев, объяснила девочка. - У него была жена графиня Лара. Маленькая, красивая и жадная на любовь. Так она затаскивала его в спальню по три-четыре раза за день!
   - А ты за ними следила? - съязвила принцесса.
   - Нет, это слуги между собой говорили, а я случайно услышала.
   - А что ты ещё случайно услышала?
   - Мы в начале лета ездили всей семьёй на охоту, - начала рассказывать Лани.
- Граф с графиней с нами тоже были. Папа без Серга вообще никуда не ездил. После охоты заночевали в доме, который специально для этого построен. Там ещё живёт лесничий с дочерью. Лара, как обычно, потянула графа в выделенную им комнату, а там такие двери, что всё слышно. Как она кричала! Мама выгнала меня в мою комнату, а сама тоже схватила отца и в спальню. Так что не нужно о нём плохо говорить. Рост в мужчине не главное!
   - Ты сказала о графине "была", - обратилась к Лани принцесса, - а что с ней случилось? Придворные что-то болтали, но мне это было неинтересно.
   - Её отравили, - ответила девочка.
- Его первую жену графиню Продер тоже убили.
   - Он был женат на сестре твоего Анжи? - спросила мать короля.
   - Они не успели сходить в храм, - неохотно ответил король. - Не напоминайте мне об Анжи, он больше не появится при дворе!
   - Жаль, - огорчилась принцесса. - Приятный молодой человек, и есть на что посмотреть.
   - В кровати - может быть, - зло сказал король, - а в остальном мерзавец и трус! Из-за него пришлось сделать герцогом человека, пришедшего неизвестно откуда, без роду и племени! Думаешь, это прибавит ко мне любви у остальных герцогов?
   - А когда герцог Аликсан будет в столице? - спросила принцесса брата.
   - Не скоро, - ответил он.
- Об Аликсане можешь не думать, замуж ты за него не выйдешь!
   - А за кого мне выходить? - разозлилась сестра. - За двенадцатилетнего сына Ива? За брата Мехала ты меня не отдашь, а сын Аглаи уже женат! А у тех герцогов, с кем можно породниться, тоже нет никого подходящего! Хочешь, чтобы я осталась старой девой?
   - Угомонись! - сказала ей мать. - Тебе надо молить богов не о замужестве с Аликсаном, а о том, чтобы он удержался и отвёл от нас беду. И дело даже не в войне с Мехалом, а в том, что твой брат лишился сильного союзника. Со смертью герцога Олиманта королевский дом так ослаб, что герцогу Рошти может прийти в голову мысль, что он ничем не хуже нашего Андре, и что сейчас подходящее время это доказать. Тогда нас просто убьют. Я-то своё пожила, вас жалко.
   Сегодня обед закончили раньше обычного. Принцесса забрала Лани к себе расспросить о её новом брате, а король пошёл в свой кабинет, куда должны были доставить бывшую наёмницу. Зайдя в приёмную, он увидел молодую красивую женщину, которая при его появлении поднялась с дивана.
   - Леди Инна? - спросил он её.

   - Да, ваше величество!
   "Красивая, - подумал король, - и сильная. Интересно, какая она в постели. Жаль, что уже стара: лет двадцать пять точно будет".
   - Зайдите в кабинет. Я хочу услышать всё то, что вы рассказывали герцогу Лантару.
   Через полчаса король удовлетворил любопытство и отпустил Инну, которая осталась ждать герцога в приёмной. Там её и нашёл Аленар.
На вопрос, куда подевалась Лани, Инна ответила, что она должна быть у принцессы.
   - Пойдёмте за ней вместе, - сказал герцог. - Заберём и сразу уедем.
   В апартаментах принцессы оказалась лишь одна из её служанок, которая направила их в зимний сад. Когда пришли и герцог открыл дверь, услышали, как Лани увлечённо о чём-то рассказывает принцессе:
   - Их было четверо, и Инна всех раскидала! Здоровенные мужики в коже и с оружием. Как они летали! Один упал на стол к соседям, прямо на тарелки, так они ему добавили и сбросили на пол.

   - А из-за чего они к вам прицепились? - спросила принцесса.
   - Это они не к нам прицепились, а к Инне, - смутилась девочка. - Она хоть и сильная, но стройная и красивая. Вот один и подошёл. Схватил за руку и говорит, что у него есть деньги, а с девчонкой ничего не случится. А если она боится меня оставить, может забрать с собой. У него, мол, ещё есть друзья. Ну она ему и врезала. А эти друзья сидели рядом. Ну и понеслось. А когда все четверо лежали на полу, она достала кинжал и срезала с поясов кошельки. Один бросила хозяину постоялого двора, а остальные - к нам в сумку. Я потом спрашивала, все ли наёмницы умеют так драться, так она сказала, что драться без оружия её научил мой брат. Они служили у Серга, и он посчитал, что такое умение не помешает. Когда увижу брата, тоже попрошу со мной заняться!
   - Вы не рассказывали об этом подвиге, - тихо сказал Аленар.

   - Было бы чем гордиться, - так же тихо ответила Инна. - Набила морды хамам. Это было уже в дороге, а вас интересовал Ордаг.
   - Извините, дамы! - громко сказал герцог, выходя из-за кадки с каким-то деревом. - Герцогиня, нам нужно возвращаться. Ваше высочество, я забираю вашу гостью.
  
   - Наконец-то, вы соизволили появиться! - сказал Сергей вошедшему Джоку Лишнею. - У меня каждый человек на счету, а служба безопасности продолжает сидеть в подполье!
   - Не было, значит, не мог прийти, - невозмутимо ответил Джок. - У вас, герцог, своя работа, а у меня своя. У Мартина в столице остались не только полторы сотни солдат, у него есть сторонники среди горожан. А кроме сторонников есть те, кто не прочь заработать, и плевать они хотели на последствия для всех остальных! Вот таких я со своими парнями и вычищал эти три дня. Думаю, что никто пока не донёс графу о событиях в столице. Ну как, много собрали солдат?
   - Помимо гвардии и четырёх сотен солдат гарнизона, завербовались больше трёхсот бывших солдат из числа жителей, и на мою сторону перешли полсотни солдат графа.

   - Значит, всего около тысячи человек. Мало, очень мало! Когда граф пришёл сюда со своим полком, у него было только пятьсот солдат, не считая малочисленной кавалерии. А сейчас, по моим сведениям, уже три тысячи, а будет ещё больше. Мартину удалось показать силу, взяв с ходу два замка строптивых баронов, а о вас пока никто не знает. Все считают, что король молчит, а на носу вторжение войск Мехала, с которым у графа союз. Своя шкура, как известно, дороже, поэтому кое-кто из дворян даёт ему людей, деньги, и продовольствие для армии. Если ничего не предпринять, он в ближайшие дни увеличит свою армию вдвое.
   - Мы тоже удвоим свои силы. Собрано больше ста тысяч золотом, и в ближайшие города уехали вербовщики, которые приведут людей и соберут пожертвования. Направлены гонцы на запад, где пока нет людей Мартина. Так что дворяне будут знать, что король назначил герцога и поручил ему борьбу с мятежом. Я не могу рассылать больше гонцов, просто не хватает людей. А в восточном направлении соваться рискованно, потому что где-то там вся армия Мартина. Есть у меня одна идея, но для её реализации нужен толковый человек, сам я пока не могу никуда отлучаться.
   - Что за идея?
   - Послать отряд конницы пощипать Мартина. Пойдут под прикрытием помощи кого-нибудь из окрестных дворян, поэтому, если налетят на мятежников, просто спросят, как найти герцога, и спокойно уйдут. Задача - вырваться в восточную часть провинции, опередить людей графа и объяснить обстановку дворянству, приняв помощь тех, кто останется верен короне. Если таких будет много, они смогут усилиться настолько, что не пропустят к Мартину подкрепления и продовольствие. На моей родине таких называли партизанами. Главное - избегать прямых столкновений с основными силами мятежников и не допускать их дальнейшего усиления.
   - Найду я вам такого человека и двух ему в помощь из тех, кто неплохо знает те места.
Сколько людей они поведут?
   - Полсотни должно хватить и не вызовут подозрения.
   - А что думаете делать с Мехалом?
   - Я о нём забыл и не думаю вспоминать, пока не закончу с графом.
Зачем зря портить нервы? Сначала нужно разделаться с мятежом и укрепиться в провинции.
   - А если не успеете?
   - Разверну партизанскую войну. Лесов здесь хватает, а желающие найдутся. Хоть как-то помогу королю. Что вы на меня уставились, Джок? У вас есть план лучше?
   - Нет у меня плана. Но если вы уйдёте в леса, король отберёт у вас титул.
   - Зато останусь жив и принесу пользу, - сказал Сергей. - Неприятно, конечно, и не из-за самого титула, а потому что его лишение посчитают позором. Я так не подумаю, подумают другие, а мне с ними жить, если уцелею.
   - Я тоже направлю на север, в приморскую часть провинции, одного человека, у которого там немало знакомств. Путь неблизкий, да ещё пройдёт время, пока они там раскачаются, так что с Мартином нам не помогут, а вот с Мехалом могут. Когда придёт королевский полк?
   - Спросите что-нибудь полегче. Его величество просто буркнул, что даст полк, а когда он появится, меня не поставили в известность.
   - Мой вам совет: высказывайтесь в отношении короля с большим пиететом. Я на вас не донесу, но желающих это сделать будет много. И так ваши отношения с королём далеки от дружеских.
   - Спасибо за совет, постараюсь учесть. Когда появятся ваши люди? Мне нужно с ними поговорить, и потребуется время на сбор отряда.
   - Постараюсь прислать после обеда. Вы отправили гонца к королю?
   - Я не отправлял, это сделал Стар. Он на меня зол за девочку, поэтому могу представить, что в донесении. Ладно, отчитается о захвате Ордага, и мне этим не заниматься.
   - Зря вы, милорд, так говорите. Я хорошо знаю Стара. Фанатично предан королю, но честен и не станет делать гадости. Опишет всё, как было.
   - Ваша светлость! - зашёл в кабинет секретарь.
- Вернулся отряд, посланный по деревням набирать лучников. - Привезли восемьдесят два человека. После обеда выедут снова.
   - Хорошая новость, спасибо, Рашт. Передайте им мою благодарность.
   - Собираете охотников? - сразу догадался Джок. - Хорошее дело.
   - Да, я сразу о них подумал. Кругом леса, и каждый третий крестьянин подрабатывает охотой. Зимой это у многих основное занятие. Все не бросят свои хозяйства и не уйдут к нам, но сотни три-четыре наберём. В арсенале много боевых луков и стрел, так что есть чем их вооружить. А стрелки могут сильно помочь. Тем, кого отправили в города, приказано покупать арбалеты. Лучника готовят несколько лет, да и не все способны к хорошей стрельбе, а арбалетчика можно обучить за дни. Я удивился тому, что у вас не знают дротиков, да и копья не додумались метать, а только наносят ими колющие удары.
   - Если копьё твоё основное оружие, как его метать? - удивился Джок. - Неизвестно, попадёшь в кого-нибудь или нет, а оружия лишишься.
   - Если копьё лёгкое, оно может быть не основным, а вспомогательным оружием. Метнул его во врага и берёшься за меч. А дротик - это небольшое и лёгкое копьё.
Один воин может нести их штук пять, а то и больше. Чаще одни кидают, а другие подают следующие. Броня у вас плохая, поэтому вся надежда на щит, а они есть не у всех. А теперь представьте, что выбегают сто человек и бросает в строй врага пять сотен таких копий. В строю не спрячешься, и не получится принять на щит больше двух дротиков, потому что его трудно держать. И щиты у вас паршивые.
   - А у вас лучше? Откуда вы родом, милорд, если не секрет?
   - Какие от вас секреты, Джок! Всё равно раскопаете. Я издалека, здесь не знают о моём королевстве, да и мы о вас не слышали, только об империи.
А щиты у нас полностью из железа, а не деревянные с бляшками, как здесь. Ваш щит может защитить от меча, но вряд ли выдержит сильный удар копьём, не говоря уже о боевом топоре.
   - А у вас есть что-нибудь получше копий и топоров?
   - Есть, но это очень сложное оружие. Даже если бы я знал, как его сделать, на изготовление понадобятся годы.
   - Ваша светлость! - вторично заглянул в кабинет секретарь. - Из магистрата принесли первую партию копий вашего указа.
   - Вот это кстати! - обрадовался Сергей. - Несите всё сюда, Рашт. Возьмите эти бумаги, Джок, и отдайте тем вашим людям, которые пойдут с отрядом. Пусть вешают в каждом городе, а в селах просто читают. Указ написан так, что поймёт даже круглый дурак. В нём перечислены преступления графа, включая обращение за помощью к врагам королевства, и указано, что король не признает его право на герцогский трон и приговаривает к смерти, а я, как сюзерен дворян провинции, лишаю титула графа и права на управление графством. Он сам и те, кто его поддерживает, объявляются мятежниками и будут караться смертью. Все роды, которые послали в помощь Мартину хоть одного человека, будут лишаться своих имений. Им даётся возможность избегнуть наказания, если до конца месяца покинут мятежника.
   - Значит, у них пятнадцать дней, - прикинул Джок.
- Могут не успеть.
   - Срок даю с запасом. С Мартином столкнёмся раньше. Если хоть часть его людей разбежится, уже будет легче.
   После обеда к нему пришли трое людей Джока.
   - Барон Витор Дельнер, - представился здоровенный вояка, весь обшитый железом, - а это мои помощники.
   - У вас нет имения? - спросил Сергей.
   - Младший сын, - ответил барон.
   - Если выполните то, что от вас требуется, получите баронство, - пообещал Сергей.
- Наверняка указу последуют не все, поэтому после мятежа немало имений поменяют своих владельцев. Вам уже говорили о задачах?
   - В самых общих чертах, ваша светлость.
   - Тогда слушайте. Прежде всего, вы должны понимать, что боритесь не с благородным противником, а с подлыми мятежниками. Если мятеж удастся, на нашу землю придут сотхемцы и мы умоемся кровью. А если короля предаст кто-нибудь из герцогов, погибнет всё королевство! Читали мой указ? Тогда должны понимать. Слушайте, как обычно воюют партизаны. У них намного меньше сил, чем у противников, поэтому обычная тактика - это засады и неожиданные налёты. Налетел, ударил больней и быстро ушёл, пока враг не опомнился. Делайте засады на дорогах. Подрубите деревья, чтобы их можно было легко свалить, и перекрывайте дорогу спереди и сзади. Старайтесь меньше драться врукопашную и больше пользоваться арбалетами, они будут у каждого. Прицельный залп из полусотни арбалетов сразу же выкосит небольшой отряд. Ваша задача - перехватывать людей Мартина, которых он посылает договариваться о помощи, и захватывать тех, кто эту помощь везёт. Чтобы действовать эффективно вам нужна база.
   - А зачем, ваша светлость? - не понял барон. - Сейчас же лето.
   - А куда вы собираетесь девать пленных? Или думаете вырезать всех подчистую? Это не садхемцы, барон, а наши люди, которые по глупости или обманом втянуты в мятеж. Настоящих врагов среди них немного. Мятеж закончится, и нам ещё драться с Мехалом. И большинство из тех, кого вы возьмёте в плен, тоже будут с ним драться плечом к плечу с вами. Поэтому надо договориться с кем-нибудь из дворян на востоке, что вы будете приводить им пленных и свозить захваченные у мятежников оружие и продовольствие. А за охрану я с ними позже рассчитаюсь. Старайтесь увеличить свой отряд, а если он станет больше сотни мечей, поделите его на два. Небольшими отрядами легче действовать и проще уйти. А если надумаете что-то серьёзное, на время можно и объединиться. Расклеивайте в городах мой указ и, если будут добровольцы, смотрите сами, кого можно брать. Я дам деньги на первое время, а дальше вы уже сами. Партизаны живут за счёт врага и помощи дружественного населения. Не вздумайте только грабить крестьян! За всё нужно платить и объяснять, кто вы и за что боритесь. Если захотят присоединиться, не отказывайте. Если при проходе тех мест, где сейчас стоит воинство Мартина, нарвётесь на крупный отряд, скажите, что идёте на помощь новому герцогу. Это даже не будет ложью. Попросите проводника к Мартину, и у вас появится первый пленный. Всё поняли? Вам, главное, не подставиться сразу, потом появится опыт.
   Они ушли, а к Сергею уже сидел в приёмной следующий посетитель.

   - Приветствую уважаемого главу магистрата! - первым поздоровался герцог. - Присаживайтесь, Вилем, нам есть что обсудить. Сначала расскажите о том, как идут дела с изготовлением дротиков.
   - Раздали мы на них заказы, ваша светлость, - ответил глава. - И древки делают, и наконечники куют. Только уж больно много вы их заказали. Будут делать самое малое пять дней.
   - Будем надеяться, что Мартин даст нам это время. Стражу набираете?
   - Делаем всё, как мы с вами договаривались. Набираем ещё сто стражников и сто солдат для городского гарнизона. И всё это за счёт города. Ещё купцы набирают дружину, но только для охраны своего квартала.
   - Очень она им поможет, если враг войдёт в город, - недовольно сказал Сергей, - а у нас перехватывают знающих бой людей.
Поговорили бы вы с ними. Место их дружины не у заборов торговых домов, а в моём войске. Мы или все победим, и тогда им ничего бояться, или падём, и город разграбят. Их дружину тогда никто не заметит.
   - Я поговорю, - согласился глава. - От нас нужно что-то ещё?
   - Можно поискать среди горожан тех, кто хорошо стреляет из лука, чтобы временно вступили в армию.
Нам сейчас главное - задавить мятеж, а лучники наша ударная сила. Неплохо бы наделать стрел. В арсенале их немало, но запас не помешает. Только наконечники делать не надо, их у нас много.
   - А можно освободить столицу от налогов? - спросил глава. - Хотя бы на два-три года, ваша светлость? Мы всё-таки больше других делаем для вашей победы!
   - Я это ценю! Только давайте не будем, уважаемый Вилем, говорить об этом раньше времени. Обещаю, что мы вернёмся к этому разговору после победы.
   После главы к нему подошёл Фар.

   - Не скажете, капитан, почему у вас так мало кавалерии? - спросил его Сергей.
   - Я над этим не задумывался, - отозвался гвардеец. - Может, потому, что большие войны случаются очень редко?
   - Не уловил смысл, - признался Сергей. - Объясните.
   - Конницу выгодно использовать, когда её много. Те, кто идёт первым, почти всегда гибнут, но сминают строй пехоты, а идущие за ними довершают разгром.
Небольшие отряды конницы очень уязвимы. Кони ничем не защищены, да и на всадниках немного железа. А пехоту с собой не потаскаешь, конница от неё оторвётся. Поставьте колья или копья в два ряда и всадники на них не полезут. А если пехоту прикрывают стрелки... Поэтому конных используют для связи и для добивания уже бегущего противника. Самое время выпускать кавалерию, когда враг в панике бежит. Скачи себе и руби спины. А содержать всадника намного дороже, чем пехотинца. Да и народ охотнее идёт в пехоту. Хоть и топать своими ногами, но больше шансов остаться в живых.
   - Наверное, дело в том, что у вас плохие доспехи, - сделал вывод Сергей. - У нас не только всадника защищало железо, коней тоже прикрывали, а всадники использовали длинные копья, которые помогали нанести первый удар.
А у вас я видел копья только у пехотинцев.
   - Есть у всадников копья, - сказал Фар, - только не у всех и короткие. Они больше напоминают ваши дротики, только толщиной с нормальное копьё. Многие в битве орудуют мечом и копьём одновременно. Очень эффективный стиль боя, только ему долго учиться. А длинное... Если на скаку за что-нибудь зацепишься, мигом вылетишь из седла. И если в строй ударить на разогнавшейся лошади, будет то же самое.
   - У нас вроде не вылетали. Ну ладно, нет кавалерии - нам же лучше. Хотя... если наши солдаты побегут, Мартин бросит на них своих всадников?
   - Почти наверняка. Только бегство должно быть убедительным.
   - Учтем. Нужно выспаться, пока есть возможность. У вас, капитан, заморенный вид и красные глаза. Бросайте всё и сегодня пораньше ложитесь спать. И я тоже лягу. Мы с вами многое сделали за последние дни, так что можем себе это позволить.
   - Да, - сказал Фар, - пойду отдохну. Если успеем доделать всё, что начали, нас не сковырнут. Эх, дал бы нам Мартин хотя бы пять дней!
   - Должен дать больше, - сказал Сергей. - Лишь бы к нему не сбежала какая-нибудь сволочь, да от него не было проверяльщиков.
  
  
   Глава 15
  
  
   - Прибыл гонец от Стара, - довольно сказал король Аленару. - Вашему Аликсану удалось захватить дворец и город. Сейчас он пытается собрать больше сил для борьбы с графом. Впрочем, он своим указом лишил Мартина графства.
   - Аликсан уже больше ваш, чем мой. Вы отправили ему полк?
   - Пока ещё нет.
Дня через два отправлю. Представляете, он отменил мой приказ! Я приказал Стару казнить всю семью Мартина, а он запретил трогать его дочь! Правда, Стар пишет, что она тяжело переживала случившиеся, но всё равно я возмущён!
   - Вы поставили герцога в известность о приказе? Нет? Тогда какие к нему могут быть претензии? Вы, ваше величество, обошлись с ним как с мальчишкой, поставив перед фактом, да ещё через людей, которых формально ему подчинили.
И потом такие вещи лучше решать на месте. Я бы доверился его чутью.
   - Если верить Стару, вы, герцог, являетесь истинным виновником мятежа. Он пишет, что Мартин не собирался захватывать власть, и всё, что случилось до того, как вы отправили людей за его головой, произошло благодаря его жене, которая действовала сама через своих людей. А вы просто не оставили ему выхода. И семью герцога вырезали люди графини, она получила за это от мужа по физиономии.
   - Да, ошиблись, - признал Аленар. - Только в случившимся всё равно виноват Мартин, а не мы с вами. Мы только ускорили развязку. Рано или поздно графиня сделала бы своё дело. В таких случаях надо не бить морду, а рубить голову. А если на это нет сил, он и дальше шёл бы на поводу у жены.
   - Ваш брат захватил столицу, - сообщил Аленар Лани за обедом. - Семья графа казнена по приказу короля, теперь дело за самим графом.
   - Мне из его семьи жалко одну Беллу, - сказала девочка.
- Мы с ней дружили, и я ни за что не поверю тому, что она была рада смерти моих родителей и брата.
   - А её не казнили.
Вмешался ваш брат и отменил приказ короля. Вы правы, она очень переживала случившееся. Так что двоюродная сестра у вас есть.
   С семьёй герцога обедала одна Лани, поэтому девочка прибежала в выделенные им комнаты поделиться радостным известием.

   - Не надо так носиться, - сказала Инна, которая наедине не придерживалась со своей подопечной этикета. - Запутаешься в платье и расквасишь нос.
   - Послушай, что я тебе расскажу! - выпалила Лани и пересказала всё, что услышала от герцога. - Может, уже можно вернуться? Сюда приехали, как-нибудь доберёмся обратно.

   - У меня приказ ждать, - покачала головой Инна. - Думаешь, я не хочу увидеть мужа? И твоему брату сейчас не до тебя. Идёт война, и он должен заниматься делами, а не переживать из-за сестры. Поедем, когда он разрешит.
   - Слушай, Инна, что я придумала! У меня здесь столько свободного времени! Весь день маюсь одна. Вот я и подумала о борьбе. Зачем ждать, когда я приеду к брату, если он уже научил тебя? Давай теперь ты научишь меня?
   - Он не всему меня научил.
   - Мне пока хватит того, что ты знаешь. Ну давай, что тебе стоит?
   - Мне это ничего не стоит, стоить будет тебе. Боем занимаются только тогда, когда это действительно нужно человеку, иначе это пустая трата времени и сил.
   - А то я трачу это время с толком! Я хочу и буду заниматься! Я упорная, ты же знаешь. Хочу, как и ты, бить морды всяким хамам!
   - А как на это посмотрят другие?
   - Брат не запретит, а это главное. Остальные промолчат, и мне по фиг, что они подумают! Герцогиня я или нет? Моя бабка занималась с мечом, ну и что? Ну покрутил дед пальцем у виска, но не запретил же!
   - Что за словечки? Откуда этот "по фиг" и что он значит?
   - Это Серг иногда так говорит. А значение может быть разное. Оно мне поэтому и нравится.
   - Действительно, полезное слово, - улыбнулась Инна. - Кажется, я слышала его несколько раз от герцога. Ладно, если хочешь, займёмся борьбой. Не знаю, как получится с битьём морд, но сильнее станешь, а это уже хорошо. Только для тренировок нужно пошить специальный костюм со штанами, как у мальчишек.
   - Ну и пошьём! Что у нас нет денег? На платьях сколько сэкономили. Скажи сегодня Перу, пусть пошлёт слугу за мастером.

   - Хорошо, скажу.
   - А чему будешь учить?
   - Начнём со стоек, потом ты научишься их менять и вообще правильно двигаться.
Научу, как падать, чтобы не ломать кости. Попутно займёшься упражнениями на растяжки и увеличение силы. Сейчас у тебя совсем нет мышц. Потом уже начнём разучивать упражнения.
   Вечером их навестил Аленар.
   - Был ещё один гонец, - сказал он Инне. - Ваш муж просил передать, что с ним всё в порядке.
Да, хотел спросить, зачем вам мальчишеский костюм?
   - Чтобы я могла научиться бить морды! - объяснила Лани.
   - Миледи выразила желание заниматься борьбой, - засмеялась Инна, глядя на удивлённое лицо Аленара.
- Я не возражаю, вреда от этого не будет.
   - А польза? - спросил герцог. - Она действительно сможет сопротивляться взрослым?
   - Только через три-четыре года. Но если будет упорно тренироваться, окрепнет и станет значительно сильнее. Эта борьба позволяет хорошо тренированному ребёнку какое-то время защитить себя от взрослого, который привык полагаться только на силу оружия. Побарахтается и выиграет время. Иногда этого достаточно, чтобы спастись. Вот только не знаю, где этим заниматься. Здесь есть ковры, но мало места.
   - Сейчас пустует фехтовальный зал, - сказал Аленар. - Я прикажу, чтобы постелили пару ковров. Там вам никто не помешает.
  
   - Уже прошло пять дней. Как вы думаете, Джок, наш отряд добрался до места? - спросил Сергей Лишнея. - По времени вроде должны, если Мартин не ушёл на восток дальше, чем мы рассчитывали.
   - Не уйдёт он далеко, милорд, оставив семью с такой слабой охраной, - хмуро ответил Джок.
- Жаль, что убили офицера, который отвечал за связь, и теперь мы не знаем, должен ли он был посылать гонцов Мартину и как часто. Я думаю, что должен. А раз не посылает, значит, скоро у нас объявиться кто-нибудь с проверкой от самого графа. Я велел усилить разъезды. Этих проверяльщиков непременно нужно захватить или хотя бы перебить. Тогда выиграем ещё несколько дней.
   - Было бы хорошо, - согласился Сергей. - И дворянское ополчение постоянно подходит, и наши отряды привозят лучников. Их уже больше четырёх сотен. Если так пойдёт и дальше, скоро выгребем из арсенала все луки, и тем, кто придёт позже, придётся воевать с охотничьими. Стараниями магистрата получаем много стрел, и дротики уже готовы, люди с ними тренируются. Я распределил гвардейцев по разным отрядам, чтобы обеспечить хоть какое-то управление. Собрали три тысячи вооружённых людей, но толпа - это не армия. Хорошо, что каждый второй служил в армии или дружине, иначе я повесился бы от безысходности. А остальных сейчас гоняют.
   - Сколько у нас людей ушло за помощью?
   - Пятнадцать групп, не считая тех, кого вы направили на север. Это около трёхсот человек. Дня за три должны собраться, и больше уже никого посылать не стану. Ближние оповещены, а посылать к дальним нет смысла: они не успеют добраться. Нам бы превратить в подобие войска тех, кого уже собрали.
   - Золото ещё есть?
   - Золото доставили из городов, куда ездили с вербовкой, да и столичное мы израсходовали только наполовину.
А почему вы спрашиваете?
   - Его нужно перед сражением вывезти из города и хорошо спрятать. Если проиграем, оно не должно попасть в руки Мартину.
   - Ваша светлость! - заглянул в кабинет секретарь. - В приёмной солдаты, которые привезли пленного.
   - Какого пленного? - удивился Сергей. - Скажи, пусть заходят.
   - Милорд! - обратился к нему вошедший первым офицер. - Я командовал разъездом на восточном тракте. Три свечи назад мы увидели всадников, которые ехали в сторону города. По нашивкам это солдаты Мартина. Они отказались сдать оружие и ехать под конвоем, и мы были вынуждены применить силу. Трое из них убиты, а восемь человек захвачены в плен. Сюда доставили офицера.
   - Спасибо за отлично проделанную работу! - поблагодарил Сергей. - Давайте его сюда.
   Двое солдат ввели офицера со связанными руками и большим синяком под левым глазом.
   - Я так и знал, что это ваша работа! - увидев Джока, с яростью сказал пленный. - Так действуют только разбойники! Извольте поступать, как это положено с пленным и дворянином!
   - Как вы думаете, ваша светлость, - лениво сказал Джок, не глядя на офицера. - Нам его сразу повесить, или сначала допросить?
   - А для чего нам тратить время, которого и так немного, - поддержал его игру Сергей. - Моим указам они объявлены бунтовщиками, поэтому отдадим его палачу, а уж он пусть сам выбирает, вешать его или проще отрубить голову.
   - Как это вешать? - побледнел пленный. - Благородного дворянина?!
   - За шею, - любезно объяснил Сергей, - и не благородного дворянина, а подлого мятежника, человека, который предал своего герцога, короля и народ. Но, может, пойдём навстречу молодому человеку и отрубим ему голову? Всё равно виселиц на всех не хватит.
   - Вы это серьёзно? - не поверил офицер.
- Герцог будет...
   - Послушайте, милейший, - холодно сказал Сергей. - Вы что, идиот? Неужели вы думали, что будете верой и правдой служить человеку, пошедшему против воли короля и позвавшему врага на родную землю, и к вам относутся по-благородному? Тот, кого вы зовёте герцогом, не только не герцог, он уже даже не граф, а те, кто не покинет его до конца месяца, будут повешены, а их семьи выгнаны из имений. Всё ещё не понятно? Я новый герцог, назначенный королём вместо подло убитого вами Олиманта.
   - Ваша светлость! - на лице пленного офицера не было ни кровинки. - Кто же знал?!
   - Я могу допустить, что вы не видели моего указа, - сказал ему Сергей. - Могу даже допустить ваше незнание того, что Мартин обратился за помощью к Мехалу. Но голова у вас на плечах пока есть! Вы могли ею подумать? Герцогство - это не баронство и даже не графство! Это там можно прирезать родного брата, занять его место и никто не скажет ни слова против. А герцога утверждает король, и правит он волей короля! И поднимая на него руку, вы тем самым нарушили королевскую волю. Ну и кто после этого утвердил бы вашего Мартина?
   - Я связан присягой...
   - Присяга, данная тому, кто сам нарушил присягу и законы королевства, не имеет силы. Отвечайте, кто и зачем отправил вас в Ордаг?
   - Герцог... граф... простите, Мартин. Меня направил Мартин выяснить, почему уже три дня нет посыльных.
   - Где вы с ним расстались?
   - Лагерь стоял возле Лардуи.
   - Небольшой городок на востоке, - ответил Джок на вопросительный взгляд Сергея. - Отсюда до него три дня пути.
   - Сколько вас? - продолжил допрос Сергей.
   - Около пяти тысяч, ваша светлость! В последнее время почему-то перестали подходить подкрепления. Мало того, начали пропадать отряды фуражиров. Да и города не поставили обещанного, поэтому герцог... простите, Мартин хотел сменить лагерь.
   - Два дня посидите под замком, - сказал пленному Сергей. - Потом вам дадут коня и стопку моих указов. Ваша задача - найти лагерь Мартина, раздать указы офицерам и грамотным солдатам и исчезнуть, прежде чем Мартин отдаст приказ вас повесить. Если всё выполните, с вас снимем обвинения, а ваша семья сохранит имение. И своим товарищам поможете избегнуть виселицы. Возражения есть? Уведите.
   - Значит, у нас восемь дней, - сказал Джок, когда они остались вдвоём.

   - Я бы считал шесть. У Мартина могут сдать нервы. Даже дураку ясно, что здесь что-то произошло, если до сих пор никого не прислали. Я вообще не понимаю, почему он их здесь оставил.
   - А что ему оставалось делать? - пожал плечами Джок. - Объявить себя герцогом и исчезнуть из столицы со всей семьёй? Да и уходил он не на прогулку, а в бой только с пятью сотнями солдат.
С его точки зрения, было безопасней оставить их под охраной полутора сотен солдат в мирном городе. Если бы не вы, ничего бы с ними не случилось. Король до сих пор не прислал бы войск. Нет даже обещанного вам полка. Вам повезло с подземным ходом и гвардией, у другого так гладко не вышло бы.
  
   - Поднимайте армию, Жерар, - мрачно сказал герцог. - Уже восьмой день, как мы отправили Роба в столицу, и до сих пор от него нет известий. Я сделал глупость, оставив там семью, и теперь должен спешить в надежде, что можно хоть что-то исправить.
   - Ваша светлость, армия не готова! Если не считать ваших солдат, людей графа Ротхама и дружин нескольких баронов, это пока сборище вооружённых людей, которыми от нас откупились! Нужно проводить тренировки на слаженность, а многие из них до сих пор путают правую ногу с левой! И как быть с наёмниками? Мы заплатили аванс, и они должны вот-вот подойти! Это полторы сотни первоклассных воинов!
   - Я всё понимаю, но не могу больше ждать! Раскройте глаза, Жерар! Нас переиграли, и не будет никаких наёмников.
Король каким-то образом заслал сюда своих людей. Отказ выполнять обещанное, пропавшие фуражиры и не пришедшие наёмники - это звенья одной цепи. Ещё немного, и, чтобы прокормить армию, придётся разграбить все окрестные деревни. Уже второй день в армию не пришёл ни один человек! Мало того, из неё уже начали бежать! Поднимаем армию и идём к столице. И вышлите сильное охранение, чтобы не влететь в засаду.
   - Милорд! - сказал вошедший в шатёр герцога барон Лораш. - Я взял у своих людей вот это.
Почитайте, это о вас.
   - Мне незачем больше спешить, - помертвевшим голосом сказал Мартин, прочитав бумагу. - Король казнил мою семью. Ладно, Глая заслужила свою судьбу, но в чём виноваты дети?
   - Вам не говорили, милорд, - нерешительно сказал Жерар, - но ваш сын по наущению матери рубил мечом тело своей тётки.

   - Стерва! - выругал покойницу Мартин. - Как же ослепляет любовь! Но теперь у меня нет обратного пути. А вы можете уйти, по указу у вас есть время.
   - Я с вами до конца! - сказал Жерар. - Мой сюзерен не король, а вы.
   Барон поклонился и, не сказав ни слова, вышел из шатра.
   В армии, которая через два часа свернула лагерь и вышла на тракт, не досчитались шестисот человек.
   - Подонки! - ругался едущий рядом с герцогом Жерар.
   - Ничего, барон! - сказал ему Мартин. - Пусть лучше они сбегут сейчас, чем побегут на поле боя. Там от их бегства было бы гораздо больше вреда. Нас больше, и в армии много настоящих солдат. Король не даст новому герцогу армию, а что смогут крестьяне и горожане? У них даже городской гарнизон ни разу не участвовал в битвах.
  
   - Садитесь, барон, и рассказывайте. Вы их видели?
   Второй сын барона Дарга, пришедший в армию герцога пять дней назад и посланный с небольшим отрядом следить за трактом, упал в предложенное Сергеем кресло.
   - Не верите, ваша светлость, ноги не держат! Проклятый жеребец сломал ногу о валежину, и мне пришлось полдня бежать по редколесью на своих двоих! Хорошо, что, когда выбежал на тракт, столкнулся с нашим разъездом.
   - Едут?
   - И едут, и идут. Их там тысяч пять. Сами понимаете, что я не мог их считать. Если учесть, сколько я бежал... - он задумался, потом закончил: - Свечей через семь-восемь будут у ворот. Я уже сказал Фару, так он побежал поднимать людей. Хотя зачем их тревожить так рано? Колья вкопаны, рвы прорыты, а чтобы завести бойцов на позиции, не нужно много времени.
   Сотни лет жители столицы сводили леса вокруг города, и теперь до ближайшего нужно было добираться полдня. Двенадцать дней жители окрестных деревень рубили и возили к городу жерди, которые горожане заостряли и вкапывали в землю, закрепляя булыжниками. Стена в Ордаге была построена полторы сотни лет назад, а город за это время увеличился в два раза. Поэтому, чтобы не допустить в него врага, на протяжении четырёх лер были установлены пятнадцать тысяч кольев.
   - Надеюсь, что они не решатся на обход, а будут атаковать в лоб прямо с марша, - сказал Сергей Фару.
- Хоть мы предусмотрели и такой вариант.
   - Не настолько у них большое преимущества в людях, чтобы так подставляться, - отозвался капитан. - И ждать они не станут. Бросят на наши колья самых никчемных, а потом уже пойдут воины Мартина. Он не верит в то, что король пришлёт солдат, и не считает горожан бойцами. В общем-то, он прав: обещанного полка до сих пор нет, а горожане уже лет сто не воевали. О наших стрелках Мартин не знает, а с дороги их не видно из-за кольев и траншеи. Четыре сотни луков и две сотни арбалетов - это страшная сила. Я не слышал, чтобы в одном месте собирали столько стрелков. Они выкосят тех, кто пойдёт первым, да и воинам Мартина придётся несладко. А пока они разберутся с кольями, стрелки отойдут под защиту пехоты. Если к тому времени останутся стрелы, ударят ещё и оттуда. Может, ваши дротики и не понадобятся.
   - Костры подготовили?
   - И костры, и резервные отряды. Как обсуждали, так и сделали. Но вы не беспокойтесь, милорд, не поведут они армию через дворы, а если поведут, то им же будет хуже.
  
   Пока вдоль тракта тянулся лес, люди продолжали потихоньку разбегаться, когда он исчез, все сбились в плотную колонну, и побегов больше не было.
   - Сколько у нас баронских сыновей? - спросил герцог Жерара.
   - Примерно восемь десятков, милорд, - ответил барон. - Но среди них много мальчишек. Хотите их использовать?
   - Хочу поручить им весь сброд и отправить первыми. Там почти все вторые и третьи сыновья. Пообещаю выжившим имения и назначу старшими. Может, они и сами погонят горожан.
   - За нами следят! - сказал Жерар, показав рукой на столб пыли в двух сотнях метров от головы колонны. - Послать всадников?
   - Пусть следят, незачем зря рисковать нашими людьми, а то ещё попадут в засаду.
Лучше сейчас поговори с молодыми баронами. Они должны ехать где-то в середине колонны.
   На деревни и постоялый двор не отвлекались, поэтому до обеденного времени увидели вдали городские стены и понастроенные перед ними дома.
Когда подошли ближе, стало видно, что по обе стороны от дороги, вдоль городской черты уходят длинные полосы вбитых в несколько рядов кольев.
   - Сумасшедшая работа! - высказался Жерар. - Непонятно только, на что они рассчитывали. Не так уж сложно прорвать оборону, разбросав эти колья.
   - Не скажите, барон, - вмешался в разговор ехавший вместе с ними граф Ротхам. - Если хорошо вкопали и укрепили, замучаетесь вы их выдёргивать. Рубить дерево мечом не слишком удобно, а если у них есть лучники...
   - Не вижу стрелков, - сказал герцог. - Одна пехота, вооружённая копьями, да и её отвели назад, наверное, из-за наших стрелков. Когда начнём выдёргивать колья, они и ударят. Только там какие-то несерьёзные копья. Одно слово - горожане. Но обходить эту преграду не будем. Давайте перестроим походный строй в атакующую колонну и начнём.
   Строились больше часа. Немногочисленную кавалерию, для которой не было работы, отвели назад, чтобы не мешала, а вперёд вывели тех, кем не жалко было пожертвовать. Молодые бароны, большинству из которых было лет по пятнадцать-семнадцать, гордые оказанным доверием, заняли места во главе порученных им отрядов. Перед битвой вдоль строя проехался сам герцог, который призвал тех, кто ему верен, опрокинуть подлых горожан, восставших против своего господина, и обещал на сегодняшний день отдать столицу в их руки. Переждав дружный рёв, он взмахом меча подал сигнал к началу битвы. Вооружённая толпа с воплями, потрясая оружием, побежала следом за баронами, подняв такую пыль, что рассмотреть что-либо стало трудно. Внезапно возник многоголосый вопль ярости и боли, который постепенно ослабевал, поскольку с болтом или стрелой в груди долго не покричишь. Шесть сотен стрелков - это очень много. Сто шагов до кольев не пробежал ни один из бойцов Мартина.
   - Такого я не ожидал, - растерянно сказал Жерар, глядя на узкую полосу земли, заваленную двумя тысячами тел.
   - Разбивайте обозные телеги! - приказал герцог. - Сколотим щиты. Они не защитят от болтов, но луки будут уже не страшны. Лучников там больше, а арбалетчики не успеют выстрелить больше двух раз. Первыми выводите тех, у кого лучшие доспехи и есть щиты, остальные пойдут следом.
   - Где они только набрали столько стрелков! - сказал бледный граф Ротхам. - От наших щитов мало пользы! Голову и грудь прикроешь и получишь стрелу в живот. Тут нужны щиты в полный рост. И надо подвести ближе своих арбалетчиков.
   Два часа разбивали телеги, сколачивали щиты и просто скручивали доски верёвками.

   - Быстрее! - торопил воинов Жерар. - Скоро начнёт смеркаться, а до темноты мы должны быть в городе, иначе я не дам за наши жизни и серебряной монеты. До леса далеко и негде укрыться, а кавалерии у них наверняка больше, чем у нас!
   Перед повторной атакой к стенам выдвинулась сотня арбалетчиков герцога.

   - Да помогут нам боги! - сказал Мартин, доставая меч. - Отступать некуда!
   Две тысячи бойцов, лучше защищённые от стрел, чем атаковавшие первыми, рванулись вперёд, прикрываясь щитами и связками досок.
Толку от арбалетчиков прикрытия было немного. Как известно, стрелять из амбразуры намного легче, чем попасть в прячущегося за ней стрелка. Так и тем, кто стрелял из траншеи сквозь ряды кольев, было удобнее выбивать арбалетчиков Мартина, чем тем попасть в кого-нибудь из защитников. Воины Сергея тоже понесли потери и отвлеклись на вражеских стрелков, но всё же быстро их перебили. Покинув траншею, они отступили к рядам пехоты и стали оттуда расстреливать тех, кто пытался выдернуть колья или протиснуться между ними. Дистанция стрельбы была небольшая, и доспехи слабо защищали даже от стрел, а от болтов не помогали и щиты. Поэтому, прежде чем в нескольких местах удалось избавиться от кольев, половина нападавших лежала на земле ранеными или убитыми. Стрелки ушли в тыл расступившейся пехоте, а в набегавших на неё бойцов Мартина полетели сотни дротиков. От этого оружия, которое солдаты метали почти в упор, не помогало вообще ничего. Редко какой из дротиков так ударял в доспехи, что не пробивал их, а падал на землю. Тех немногих, кто не упал сражённым или не повернул обратно, встретили уже обычными копьями. Зазвенел брошенный на землю меч, за ним другой, третий... Бойцы бросали оружие и становились на колени. Из предводителей мятежа в живых остался только сам Мартин, который из-за великолепных доспехов получил только ушибы и царапины. К бывшему графу подошли Сергей с Джоком.
   - И как у меня не получилось тебя повесить! - сказал Мартин, со злостью глядя на Джока. - Наверняка ты причастен к гибели моей семьи! А ты новый герцог? Не надейся, я не отдам тебе меч! Вы победили только моих людей, а не меня! Хочешь его взять? Тогда достань свой и дерись!
   - Зря обижаешь Джока, - спокойно сказал Сергей. - Мы непричастны к гибели твоих близких. Их убили люди короля по его приказу. Я заступился только за твою дочь, остальные не заслужили жизнь.
   - Так Белла жива? - спросил Мартин, опуская меч.
   - И она, и Лани - подтвердил Сергей. - Я сделаю всё, чтобы девочки выросли, и обеспечу их приданым. И как только в вашей семье мог появиться такой ребёнок!
   - Я не стану с тобой драться! - сказал Мартин, делая шаг к Сергею. - Прошу, просто убей! Смерть от меча - это не постыдная казнь на плахе!
   - С ума сошёл? - спросил парень, делая шаг назад. - Как я смогу растить девочку, если убью её отца?

   - Тогда я сам, - Мартин перехватил свой меч за лезвие и вонзил его в единственное неприкрытое доспехами место - горло.
   - Так! - Сергей отвернулся от содрогавшегося в конвульсиях тела несостоявшегося герцога к стоявшему на прежнем месте строю пехоты. - Стрелкам немедленно отдыхать и лечить раны. Пехота у нас сегодня работала мало, поэтому сейчас отложите свои копья и соберите оружие и неповреждённые доспехи, а потом горожане займутся телами. До ночи далеко.
Пленных нужно отконвоировать к казармам гарнизона, а если кто-то из них ранен, оказать помощь. Фар, выводи нашу конницу и попробуйте догнать всадников Мартина. Постарайтесь не вступать в бой, а договориться о сдаче. Скажите, что мы не будем их вешать, искупят свою вину в борьбе с сотхемцами. Тело Мартина доставьте в город, похороним его вместе с семьёй. Погибших дворян пока не хоронить. Завтра устроим опознание тел. Я не просто так писал в указе, что буду лишать имений. Отнеслись с пренебрежением? Вот пусть теперь страдают семьи. В следующий раз к моим указам отнесутся серьёзней.
   У входа во дворец его первой встретила Белла. Сергей обнял её за плечи и завёл внутрь.
   - Твой отец умер, - сказал он, поглаживая волосы тихо плачущей девочке. - Мы разбили войско Мартина, но он сам не пострадал. Он знал, что обречён, и хотел вызвать меня на поединок, но отказался драться, когда узнал, что от моей жизни зависит твоё будущее. Он убил себя сам.
   - Ты ведь знал, что всё так закончится? - спросила она, отстраняясь.
- Знал с самого начала, когда решил сохранить мне жизнь!
   - Не могла придумать большей глупости? - сказал Сергей. - Как я мог это знать? Твоего отца могли сто раз убить, да и не собирался я с ним драться. Я герцог, а он никто. Мне достаточно было махнуть рукой, и его скрутили бы или порубили на куски. Он пошёл на поводу у твоей матери и в результате не только погиб сам, но и погубил тысячи людей. И это только пока, неизвестно, сколько их погибнет в войне с Мехалом.
   - Извини, - сказала она. - Я дура! - И убежала в свою комнату.
   Сергея после бойни воротило от мяса, поэтому на ужин он только выпил молоко и велел секретарю найти Коннера.
   - Рон, - сказал он вошедшему шевалье, - возьмёте двух гвардейцев и поедете в столицу королевства к герцогу Лантару.
Нужно забрать наших женщин. Если начнётся большая война и пойдут разборки с герцогами, неизвестно, где будет безопасней, там или у нас, так что пусть лучше будут с нами. Заодно расскажете ему всё в подробностях и попросите поискать затерявшийся полк. Спросите у Стара, не собирается ли он возвращаться, а то может составить вам компанию. И постарайтесь узнать, какие сейчас отношения короля с молодым графом Продером и где находится граф. К вам ещё одно дело. Нужно зайти в квартал лучников и заказать для меня арбалеты на десять тысяч золотых и побольше болтов. Пусть договорятся с кем-нибудь из купцов о доставке товара. Возьмите вексель торгового дома семьи Сордов на пять тысяч. Позже я оплачу и вторую часть заказа. Если вам предложат поменять службу, решайте сами. Я при любом решении на вас не обижусь. Только сначала доставьте мне сестру.
  
  
   Глава 16
  
  
   - У тебя слишком напряжены мышцы ног, - заметила Инна. - Так нельзя. Стойки должны быть естественными и выполнятся без напряжения. Смотри, как надо!
   Она быстро показала Лани правильное выполнение.
   - Чем это вы занимаетесь, леди? - задал вопрос молодой парень, с весёлым удивлением смотревший на одетых в мужскую одежду женщин.

   - Я учусь бить морды всяким нахалам! - ответила Лани, в свою очередь разглядывая мужчину, которого она прежде не видела в доме герцога.
   - Надеюсь, что я не попаду в их число, - сказал он девочке и обратился к Инне: - Вы ведь леди Коннер? А я племянник хозяина граф Радек.
   - Герцог обещал, что нам здесь не будут мешать, - сказала Инна, - а вы мешаете, граф. Вам от меня что-нибудь нужно?
   - От вас - ничего. Просто услышал от дяди, что благородные девушки занимаются борьбой, и стало любопытно. Он вас расхвалил, вот я и захотел посмотреть.
   - Покажи на нём приёмы! - загорелась Лани.
- У тебя это так красиво получается! И граф после этого не будет приставать.
   - А что, действительно, - развеселился Радек. - Можете что-нибудь показать?
   - Так хочется, чтобы вас повозили носом по ковру? - неприязненно спросила Инна. - Отстегните меч и снимайте сапоги. Ноги не воняют?
   - Вы прелесть! - расхохотался Радек, снимая пояс с мечом. - Теперь я понимаю дядю. А ноги я мыл несколько дней назад. Правда, для чувствительных женских носиков...
   Он стянул сапоги, сунул в них портянки и босиком вышел на ковёр.

   - И что мне делать дальше?
   - Попробуйте меня повалить, - сказала Инна.
- Хватать можете за что угодно, не обижусь.
   - Обычно женщины не обижаются, когда я их хватаю, - опять засмеялся Радек, делая к ней шаг. - А за что...
   Мгновением позже он лежал на ковре лицом вниз, в спину упиралось колено Инны, а вывернутой рукой было не шевельнуть.
   - Здорово! - прокомментировала Лани. - Теперь уже не смеётся. Может быть, ещё разок?
   - Да, было бы неплохо, - сказал граф, которого Инна уже освободила. - Давайте попробуем, на этот раз я буду осторожней.
   Уже без улыбки, внимательно наблюдая за руками Инны, он сделал шаг и опять оказался на полу, сбитый подсечкой.

   - Ноги - тоже оружие, - сказала она. - Есть желание продолжить?
   - Конечно! - вскочил граф. - Больше это у вас не получится!
   Крутанувшись на одной ноге, Инна второй ударила Радека пяткой в грудь. Граф успел заметить движение, но не понял, что она хочет сделать, и не успел отреагировать. Отброшенный ударом на край ковра, он с минуту лежал, не пытаясь встать, ожидая, когда немного стихнет боль в груди.
   - Можно было бить и не так сильно, - сказал он, поднимаясь с ковра. - Хорошо, что дядя приказал постелить новые ковры, иначе пришлось бы менять одежду.
   - Этот удар не нанесёшь слабее, - объяснила Инна.
- Если бить изо всех сил, можно проломить грудь. Хотите ещё?
   - Пожалуй, хватит, - ответил Радек, садясь на ковёр рядом с сапогами. - Я зашёл сюда по просьбе дяди.
Он попросил передать, что из Ордага прибыл гонец. Было сражение с мятежниками. Их войско разбито, а Мартин покончил с собой, бросившись на меч. Герцог жив, как и ваш муж.
  
   - Значит, граф Мартин погиб и в герцогстве утвердился этот Аликсан? - спросил герцог Рошти. - Я вас правильно понял, граф? Сколько ему лет?
   - Не знаю, - ответил граф Саже. - Совсем молодой, но смог захватить власть, не имея поддержки со стороны. Король только сейчас послал ему солдат, да и то один полк. Своего клана у него нет, поэтому будет держать сторону короля, так что для нас ничего не изменилось.
   - Для нас многое изменилось, граф! - герцог вскочил с кресла и начал мерить шагами кабинет. - Проклятый Мартин перепутал все планы! Дело не в новом герцоге, а в короле Сотхема! Нужно быть круглым идиотом, чтобы в преддверии нашествия сотхемцев затевать свару с королём!
   - Герцог Марди собирается воспользоваться этим обстоятельством, - заметил граф. - Мехал его не пугает.
   - Потому что он дурак! Мехалу плевать и на короля, и на него! Пошли к Марди одного из своих людей. Пусть в деликатной форме намекнёт, что в случае любой угрозы королю, я окажу его величеству всю помощь, на какую способен! Вот пусть и думает. Внутренними разборками будем заниматься тогда, когда справимся с внешней угрозой. Новый герцог к тому времени сильнее не станет, наоборот, ослабнет, так как первый удар сотхемцы нанесут ему. Пошли в Ордаг своего человека, который смог бы войти в его ближний круг. Неплохо было бы перетянуть этого Аликсана на свою сторону. Он женат?
   - Был женат, причём дважды.
Обе жены погибли. По слухам, в их гибели Аликсан обвиняет бывшего дружка нашего короля графа Продера. Он даже сжёг ему столичный особняк.
   - И король это простил? Интересно... Вот что, граф, попробуйте собрать для меня по этому Аликсану всё, что удастся найти. Откуда взялся, где был и что делал. Не так уж часто в королевстве появляются новые герцоги.
  
   - Скольких баронов опознали? - спросил Сергей секретаря.
   - Тридцать два, - ответил Рашт. - Остальных никто не знает, а на их одежде и доспехах нет гербов.
   - Если считать и Жореса, имеем тридцать три баронских имения и два графских, - довольно сказал Сергей. Нужно сменить хозяев в баронствах по списку, который я вас дам. Если не справятся магистраты, направим своих солдат. А графства я пока никому не отдам. Скажи Джоку, что мне нужны для них управляющие.
   - Слушаюсь, ваша светлость. Осмелюсь спросить, что могут забрать с собой прежние владельцы имений?
   - Личные вещи, лошадей и оружие. Если у дам есть драгоценности, мы их отнесём к личным вещам. Казна должна остаться новым владельцам.
   - Я вам не помешал, герцог? - заглянул в кабинет Джок.
   - Наоборот, я хотел с вами поговорить. Присаживайтесь, где вам удобно, - в ногах правды нет.
   - А она вообще где-нибудь есть, герцог? - спросил Джок, садясь в кресло. - Сколько живу, столько и убеждаюсь, что в мире существует только правда тех, кто им управляет.
   - Давайте мы поговорим на эту тему зимой, если до неё доживём, - сказал Сергей, - а пока обсудим более насущные задачи.
Вы привезли золото?
   - Уже передали вашему казначею.
Если верить тому, что написано на мешочках, там восемьдесят три тысячи.
   - Если считать с тем, что осталось во дворце и положено на хранение купцам, наберётся сто тысяч.
Мало!
   - Куда больше? - удивился Джок. - У прежнего герцога не было и трети этой суммы.
   - У него не было и войны. Что у нас на границе?
   - Пока тихо, но наши люди в Сотхеме молчат уже две декады, и с той стороны не было ни одного каравана, а это значит, что сотхемцы перекрыли границу.
   - Сколько отправили гонцов?
   - Почти двести групп по три человека. Сейчас опасно отправлять по одному. Через декаду во всех городах и имениях провинции узнают о том, что вы ждёте вторжения из Сотхема и созываете ополчение. О стрелках все предупреждены. Продовольствие закупаем, а людей будем размещать в лагере за городом. Шатров не очень много, но погода стоит по-летнему тёплая, а дожди пойдут не скоро.
   - Опять соберём толпу, - недовольно сказал Сергей.
- У меня на родине давно так не воюют. Даже поговорка есть, что воюют не числом, а умением. Маленькая, спаянная железной дисциплиной армия многократно сильней большой вооружённой толпы. А здесь если у кого и есть постоянное войско, то совсем небольшое, а основу армии составляют отряды вассалов. О какой слаженности можно вести речь? У меня сейчас только три тысячи человек, так они хоть немного притёрлись друг к другу за последние две декады. А какой-нибудь сложный манёвр, например, притворное бегство и они не осилят. А если таких наберём тысяч двадцать? Мне уже сейчас страшно. Я не видел королевский полк, но подозреваю, что и он не сильно отличается от толпы. А для постоянной армии много чего нужно и в первую очередь нужны деньги. У меня на родине, когда создавали такую армию, вводили новые налоги. Сейчас налоги собирают магистраты городов и мои вассалы, и собранное делится поровну между мной и ими. И общий налог, который и так составляет треть от всех доходов, увеличить нельзя, иначе меня быстро отправят к предкам.
   - И как вы намерены поступить? - спросил Джок. - Ограничить вассалов?
   - Уменьшить их долю с доходов в обмен на отказ от их помощи в случае войны. Конечно, я не стану возражать, если кто-то захочет помахать мечом, но уже ни от кого не буду требовать выставлять бойцов. Это выгодно всем только в том случае, если я буду жёстко пресекать столкновения между вассалами и гарантирую им безопасность. Тогда никому не нужно тратиться на собственные дружины.
   - Они привыкли к существующему положению вещей. Многие не захотят лишаться дружин.
   - В обычное время - да, но война заставит всех измениться.
   - Посмотрим, если уцелеем. А что вы намерены делать сейчас?
   - А что можно сделать? Будем сводить пополнение в небольшие отряды, ставить толковых командиров и гонять всё время, которое нам отпустит Мехал.
Как началась последняя война с Сотхемом?
   - Сотхемцы большими силами перешли границу, но не здесь, а северней. Они без сопротивления прошли наши земли и вторглись в соседнюю провинцию Парнада. В той части провинции Олимант почти нет населения, а герцоги Парнада были враждебны правившему в то время отцу нашего короля, поэтому он начал без спешки готовиться к войне. Кое-кто из наиболее дальновидных соседей герцога оказали ему помощь, но её оказалось недостаточно. Пока раскачались и прислали подмогу вассалы, сотхемцы смяли войско герцога и вышли в две соседние провинции. Вот тогда зашевелились все герцоги и выбросили соседей вон, но, пока до этого дошло, пришлось отвоёвывать треть королевства. Для того чтобы перейти границу самим, уже не было ни сил, ни желания.
   - На этот раз я не стал бы рассчитывать на то, что навалятся на соседей.
   - Да, я напал бы здесь, - согласился Джок. - Новый, ещё не вошедший в силу герцог, потери после мятежа и сорванные из-за вас планы...
   - Вы были на границе, Джок? Что она собой представляет? Я не понял этого по рисунку, который мне принесли вместо карты.
   - Я не был, были другие, которые мне её описали в подробностях.
Равнинное место, поросшее сосновым и смешанным лесом. Лугов и полян мало, но сам лес не слишком густой, да и подлеска мало. В большинстве мест всадник проедет верхом на лошади. Понятно, что, где пройдёт один всадник, можно провести и тысячу, что уже говорить о пехоте.
   - У них так много кавалерии?
   - Не очень много, но больше, чем у нас. Здесь её мало, а в западных провинциях почти все дружины на конях. Хотя у гарнизонов в городах и ополчения лошадей почти нет.
   - И большие леса на границе?
   - С нашей стороны поменьше, а со стороны Сотхема тянутся на полдня пути.
   - А дождей не было месяц...
   - Что вы задумали, милорд?
   - Как вы думаете, что станет с армией, которая войдёт в такой лес, если его потом кто-нибудь подожжёт?

   - Она вся там и останется. Кого пощадит огонь, те задохнутся от дыма. Только ветер должен дуть в нужную сторону. Но, милорд, если мы на это пойдём, вас же все осудят!
   - Ветер не сразу меняет направление, поэтому можно успеть подготовиться. Даже если задует с их стороны, выведем людей в тыл вражеской армии. Лесные пожары распространяются очень быстро. А насчёт того, что осудят... Я это как-нибудь переживу или что-нибудь придумаю, зато Мехал потеряет армию, а мы выгадаем время. По пепелищу уже не пойдут, поэтому целью следующего удара будем не мы, а соседи. Если не дураки, успеют подготовиться, да и мы поможем. А если Мехал сейчас навалится на нас, думаете, кто-нибудь поможет?
   - Вряд ли.
   - Вот и я так же думаю. На войне, Джок, все средства хороши, просто у вас этого не понимают. Война - это не поединок. Враг не удовлетворится победой, он возьмёт то, за чем пришёл: нашу землю, добро и жизни наших близких. И в чём здесь благородство? Мехал не станет заранее предупреждать о нападении, он ударит внезапно, навалившись всеми силами на заведомо более слабого противника. Поэтому и нам придётся хитрить. Вот вам и будет задание найти физически крепких людей, которые за большие деньги сожгут не то что сотхемцев, но даже родную мать. Есть такие?
   - К завтрашнему дню будут.
   - Желательно, чтобы ваши поджигатели меньше болтали. Не хотелось бы потом зарывать их в том же лесу.
   - Это сложнее, но тоже найду.
   - Джок, вы посылали за графом Севоржем? Ну и зря тянете. Я хочу поручить графу нашу армию. Фар уже не справляется, а когда народ пойдёт валом, станет много хуже. Давайте я прямо сейчас напишу записку, а ваш человек её передаст.
   После разговора с Джоком Сергей решил навестить Беллу. Девочка в последнее время почти не выходила из своих комнат, плохо ела и осунулась. Он постучал в дверь, назвал себя и, получив разрешение, вошёл в её спальню.
   - Плохо спишь? - спросил он, присев на край кровати. - И почему днём лежишь, вместо того чтобы погулять?
   - Зря ты меня спас, - с тоской сказала Белла. - Раньше я думала, что интересна тебе как женщина, но сколько ни ждала, ты так и не пришёл. Я целыми днями одна, я просто не могу себя заставить выйти к людям. Поем и сразу к себе. Кстати, многие думают, что мы с тобой спим вместе. Сама слышала, как слуги говорили. Один раз сходила на площадь... Лучше бы я этого не делала. Взгляды горожан жгут не хуже раскалённого железа. Приходи ко мне вечером, может, будет не так тоскливо. Заодно узнаю, каково это - быть женщиной. А то позор: мне уже четырнадцать лет, а до сих пор девственница. Но я не виновата, что у подруг есть старшие братья, а мой гадёныш был младше меня.
   - Куда ты торопишься? - спросил Сергей. - Тебе не уже, а только четырнадцать. Рано таким, как ты, об этом думать. И через год будет рано, хотя у вас считают иначе.
   - Моя бабка вышла замуж в четырнадцать, а родила в пятнадцать! Повезло: некоторые стараются по десять лет, прежде чем получат плод. А ты со своими представлениями о возрасте просто смешон. Почему я должна себя ограничивать? Что в этом плохого?
   - Пусть я смешон, но не собираюсь заниматься этим с девчонкой, и ты не убедишь меня своей бабкой. У тебя ещё будут любовь и семья, а скоро приедет Лани. И горожане не вечно будут прожигать тебя взглядами. Время всё меняет. Извини, но я сильно занят и не могу уделять тебе много внимания.
   - Серг, ты можешь поцеловать меня хоть один раз? Как сестру?
   - Конечно! - Сергей наклонился к Белле и, игнорируя приоткрытые губы, поцеловал в лоб.

   - Так нечестно! - возмутилась девочка. - Кто же так целует?
   - Я целую, - ответил он. - Сестрёнок.
   - Ну, Серг! - взмолилась она. - Хоть разок по-настоящему! По-дружески!
   Он свалился с кровати и продолжил хохотать уже на ковре.
   - Что я сказала смешного, что ты ржешь? - сердито спросила Белла.
   - Достали вы меня со своими "дружескими поцелуями". Знаешь, чем они заканчиваются? Вижу, что знаешь. Рано тебе играть в эти игры. Вот что, хватит хандрить, начинай нормально есть и спать. А то горожане действительно подумают, что я от тебя ночами не вылезаю. Завтра выделю тебе охрану, и съездите куда-нибудь за город. Потерпи, тебе уже недолго осталось скучать.
  
   - Почему сегодня нет Аленара? - спросила за обедом мать.
   - Приехали люди нового герцога, - ответил король. - Они собираются сегодня же уехать и забрать с собой его сестру и её компаньонку. А у Аленара какой-то интерес к компаньонке, вот и не стал у нас задерживаться.
   - Неужели старик влюбился? - задумалась мать.
   - Вряд ли, - ответил король. - Я сначала тоже об этом подумал, но у неё есть муж, и слишком велика разница в возрасте.
   - Ну и что? - сказала мать. - Когда это вас останавливало?
   - Раз он их забирает, значит, у него всё в порядке? - спросила принцесса.

   - Он разбил войско мятежников, - нехотя ответил король, - а граф покончил с собой. Теперь герцог укрепляется в провинции и срочно собирает ополчение. Наш Стар отдаёт должное его находчивости и выдумке. Кое-что из его приёмов я думаю применить у себя.
   - А он не собирается приехать в столицу?
   - Ты опять за своё? Я же сказал, Аделла, что он тебе не пара!

   - А почему? - вмешалась мать. - Провинция Аликсан - одна из самых больших и богатых, а герцог показал себя с лучшей стороны. Тебе жизненно важна его поддержка, так почему не скрепить ваши отношения браком с сестрой? Он женится, а выбор невесты может быть и не в нашу пользу. У твоих противников немало дочерей и внучек подходящего возраста. Неужели лучше, если он возьмёт одну из них?
   - Действительно, - задумался король, - я как-то упустил это из виду.
   - Может, мне съездить самой? - предложила принцесса.
   - Не терпится? - съязвил король. - Никуда ты не поедешь! В ближайшее время там начнётся драка с сотхемцами. Вот если он после этого уцелеет и сохранит власть, тогда посмотрим.
   - Поговори с Аленаром, - посоветовала мать. - Пусть найдёт благородную девицу, у которой нет приданного и влиятельной родни, и обручим её с Аликсаном. Никто не будет знать, что обручение фиктивное, для всех это сигнал к тому, что герцог занят. Если мы решим выдать за него Аделлу, девушка получит приданое и уступит ей место у герцогского трона.
   - Хорошая мысль! - согласился король. - Сегодня же поговорю.
   - Только смотрите, Андре, не подсуньте ему красавицу! - предупредила мать. - Похоже, что он падок на женскую красоту. Ещё влюбится в неё, а потом наплюёт на последствия и возьмёт в жёны. Зрелый человек такого не сделает, а он по возрасту совсем мальчишка, так что может. И не тяните, лучше это сделать, пока он сильно от тебя зависит.
   Вскоре король узнал, что герцог вернулся в королевский дворец и находится в своём кабинете. Он не стал вызывать Аленара к себе, пришёл к нему сам.

   - Уехали ваши гости? - спросил он.
   - Да, - ответил герцог. - У них было только одно поручение, которое выполнили быстро, поэтому не стали задерживаться.
   - Что за поручение? - заинтересовался король.
   - Серг заказал нашим мастерам арбалеты на порядочную сумму. По их рассказам, он делает упор на стрелков. Опыт сражения с войском графа показал, что это выигрышная тактика.
   - Я и сам об этом подумал, когда выслушал гонца Стара, - сказал король. - Когда выполнят его заказ, я сделаю свой. Послушайте, герцог, у меня к вам есть разговор по поводу Аликсана.
   Он пересказал свой разговор с матерью, закончив словами:
   - Сможете найти такую девицу?
   - Девушку я найду, - подумав, ответил Аленар. - Сложнее убедить Серга с ней обручиться. Он теперь сторониться женщин из-за гибели обеих жён и наёмницы. Вбил себе в голову, что стоит ему с кем-то близко сойтись, как это сразу же принесёт несчастье. Он опасается Анжи и не без основания. Граф - мелкое и злобное существо, которому Серг нанёс материальный ущерб и лишил вашей благосклонности. Рано или поздно он начнёт мстить и, если не дотянется до самого герцога, постарается отыграться на дорогих для него людях. Если просто пошлём к Сергу девушку с доверенным лицом, он может и отказаться. Такой отказ никак не скажется на его положении. Менять вы его не можете, а помощи он от вас пока не видел. Как мне сказали, обещанного полка до сих пор нет.
   - Вчера я дал команду на выступление, - хмуро сказал король. - Я не обещал это полк против Мартина, только для борьбы с Мехалом. Так что вы предлагаете по девушке?
   - Возьму охрану и поеду с девушкой в Ордаг. До дождей дней десять, поэтому должен успеть. Думаю, что мне удастся его уговорить. Завтра же начну искать подходящую кандидатуру.
   После разговора с королём герцог приказал прийти в кабинет одному из работников канцелярии, который благодаря феноменальной памяти знал массу полезных сведений по всем благородным родам королевства.
   - У меня к вам дело, Нар, - сказал он низенькому и суетливому чиновнику, когда тот с почтительным поклоном отчитался о прибытии.
- Мне нужно найти благородную незамужнюю девушку в возрасте пятнадцати или шестнадцати лет из какого-нибудь обедневшего баронского рода. Желательно, чтобы у неё не было живых родителей и возможности обеспечить себе приданое. У этой девицы должна быть заурядная внешность. Есть у вас в памяти что-нибудь подходящее?
   - Прямо сейчас могу назвать три кандидатуры, - ответил чиновник. - Только, ваша светлость, я не знаю их внешности, вы уж извините.
   - Как далеко живут эти ваши кандидатуры?
   - Две - в королевском домене, а одна - в вашей провинции. Одна из первых двух должна жить в столице, остальные - в пределах двух дней езды.
   - Начнём со столицы, - решил Аленар. - Кто эта девушка?

   - Баронесса Леора, ваша светлость. Она дочь недавно умершего барона Ингера. Мать умерла два года назад во время неудачных родов. После смерти отца имение перешло в руки его двоюродного брата. Баронесса не ужилась с новым владельцем и переехала в столицу к своей тёте, которая лет пять как овдовела и ведёт довольно скромный образ жизни. Быть приживалкой невесело, а приданое у неё появится только после смерти тёти, да и то небольшое. И кому она будет нужна, если уже шестнадцать лет?
   - То, что нужно! - обрадовался Аленар. - Ещё бы и внешностью подошла! Адрес помнишь? Тогда пиши на этом листе. Где у нас Каретный переулок?
   - Это, ваша светлость, за кварталом кожевенников. Вонючее место. Жильё там очень дешёвое, вот тётя и купила после смерти мужа. Когда мало денег, можно притерпеться и к вони. Осмелюсь посоветовать не ездить туда самому. Пошлите карету с гвардейцами.
   - Молодец, Нар! - похвалил герцог. - Запиши мне имена и адреса двух других девиц и можешь быть свободен.
   Вскоре карета с королевским гербом и два конных гвардейца умчались в ремесленные кварталы, откуда часом позже привезли молоденькую испуганную девушку, одетую в красивое, но уже поношенное платье.
   "То, что надо! - думал Аленар, рассматривая смущённую и растерявшуюся в непривычно богатой обстановке девушку.
- Стройная фигура и шикарные волосы, но грудь маловата, да и лицо скуластое. Можно сказать, симпатичная, но точно не красавица. Принцессе она не конкурентка. Больше можно никого не искать".
   - Садитесь, леди! - сказал он, показывая рукой на кресло. - У вас есть шанс услужить королю и обеспечить своё будущее! Нет, это не то, о чём вы, должно быть, подумали. Вам нужно сыграть роль невесты одного очень знатного вельможи. Точнее, вы на самом деле станете его невестой, только потом он женится на другой. А вы, прожив это время в роскоши, получите достойное приданое и сможете устроить свою жизнь.
   - А если он захочет... - смущённо сказала она, сильно покраснев.
   "И откуда она такая взялась? Неужели до сих пор девственница?" - подумал Аленар и ответил:
   - Этот вопрос вы решите вдвоём. Это не тот человек, который может взять девушку против её воли.

   - Тогда я согласна! - сказала Леора. - Меня отвезут домой?
   - Зачем вам домой? Всё, что нужно, вам приобретут. Сейчас вас отвезут в мой дворец и предоставят комнаты, а завтра нашьёте себе платьев и скажете, что ещё нужно.
А вашей родственнице передадут, что вы отсутствуете по воле короля. Я даже выплачу ей небольшую сумму, чтобы скрасить разлуку с вами. Выедем, как только подготовитесь к дороге.
  
   - Доложите готовность войск, генерал! - приказал Мехал стоявшему перед ним навытяжку пожилому офицеру. - А мы с канцлером вас послушаем!
   - Да, мой король! - ответил тот. - Пятнадцать тысяч мечников, четыре тысячи кавалерии и тысяча стрелков полностью готовы к походу. Обоз лесом не пройдёт, поэтому провиант и другие припасы на первое время повезём на лошадях. Под эти грузы выделены шесть тысяч лошадей. Единственная заминка у нас со строителями осадных и метательных машин. Всё это, возможно, потребуется строить на той стороне, поэтому я дал заявку на мастеров и рабочих. Рабочих дали, а мастеров пока нет. Я хотел обратиться по этому вопросу к милорду канцлеру.
   - Я заменяю вас, генерал! - недовольно сказал король. - Не дали вам инженеров и не дадут. Зачем они в этом походе? Вы затянули выход под надуманным предлогом, поэтому с вами будут разбираться, глупость это или преследовались какие-то цели. Через декаду пойдут дожди, которые затруднят передвижение войск. Я хотел выйти две декады назад, но подобные вам сделали всё, чтобы этого не случилось. Неужели мои офицеры так боятся сандорцев? К сожалению, я не могу пойти с первой партией войск, но уже со второй буду в Сандоре и сам возьму в свои руки ход этой войны. Здесь за меня останется милорд канцлер. А вас я больше не держу. Идите сдавать дела новому командующему, а потом отправляйтесь в службу Преданных. Там вас уже заждались.
   Генерал побледнел, отдал королю положенное приветствие, повернулся и пошёл выполнять его волю, прекрасно понимая, что сегодняшний день закончится для него пыточными подвалами.

   - Дурак или подкуплен? - спросил король канцлера. - Как ты думаешь?
   - Скорее, первое, - отозвался канцлер. - Он всё хотел сделать по науке и так, чтобы потом никто не смог ни в чём придраться. Может, пощадишь?
   - Мне нужен кто-то для показательной порки, - покачал головой король, - он подойдёт. А войска пусть завтра выходят, им три дня идти до границы.

  
  
   Глава 17
  
  
   - А, Джок, привет! Вы сегодня ранняя пташка, - приветствовал своего особиста Сергей. - Я сам только вошёл в кабинет после завтрака.
   - Вы просили быстрее найти поджигателей, - пожал плечами Лишней. - Их два дня везти к границе.
   - Не поджигателей, а спасителей Отечества! - поправил его Сергей. - Где они?
   - Я привёл сюда, сейчас ждут в приёмной.
Заводить?
   - Давайте. Сколько их?
   - Десять.
   Джок выглянул в приёмную и что-то сказал, после чего посторонился, пропуская здоровенных как лоси мужиков.
   "И где только таких нашёл? - подумал Сергей.
- Такие обгонят и лесной пожар. А морды уголовные. С такими лучше не встречаться в безлюдном месте".
   - Всем сказали, что нужно сделать? - спросил он. - Вот и прекрасно. Запомните, что от ваших действий зависит не только судьба провинции, но и будущее королевства! Вы его спасители! Подлые враги думают нанести нам неожиданный удар, но благодаря вам это у них не выйдет! Каждому из вас заплатим сто золотых из денег, собранных для нужд обороны! Запомните, что лес нужно поджечь так, чтобы большая часть воинов Сотхема была накрыта огнём. И не вздумайте болтать о своей работе! Если кого-нибудь в этом заметят, даже языков рвать не буду, сразу...
   Сергей провёл ребром ладони по горлу, показывая, чем может закончиться болтовня.
   - Всё поняли? Если сделаете дело и кто-то из вас погибнет от огня или мечей сотхемцев, мы выплатим деньги тем, кого вы укажите господину Лишнею.
Времени у нас мало, поэтому сейчас же выезжаете к границе. Никто не передумал? Ну и прекрасно, значит, мы в вас не ошиблись!
   - Красиво сказали, ваша светлость! - усмехнулся Джок. - Если бы они умели плакать, прослезились бы. У меня ещё одно дело. Вчера приехал человек, которого я посылал в северные графства. Это была удачная поездка. Если вы докажете свою силу, северяне принесут вассальную клятву и окажут всю возможную помощь. Идею с пожертвованиями восприняли без восторга, но у них собраны налоги на большую сумму. Их не успели отправить герцогу Олиманту, а после его гибели придержали, дожидаясь, чем всё закончится. Вашим гонцам они могут не поверить, но обязательно пришлют своих людей проверить, что здесь творится на самом деле. А после этого получите и золото, и дружины.
   - Приятная новость, особенно о деньгах.
Бойцов у меня уже больше пяти тысяч, и денег на них уходит... И это при том, что продовольствие очень дёшево. Послушайте, Джок, хотел спросить, пока вы не ушли. Управляющий Дорн озадачил вчера насчёт двора. Мол, он у меня совсем отсутствует, а так не подобает... А я и у Олиманта не видел никакого двора. Приезжали время от времени гости, но такого, чтобы толпились весь день, не было. Это нормально?
   - Такой двор, о котором вы говорите, только у короля, - усмехнулся Джок. - У него во дворце вечно толпятся вторые и третьи сыновья графов и благородные дамы. Там даже есть комнаты свиданий, где они пробуют друг друга. Не у всех хватает терпения добежать до такой комнаты, так что бывает и за портьерами... Нужен вам такой двор?
   - А у других герцогов?
   - За всех не скажу, просто не знаю, но у большинства во дворцах только прислуга, гости и родственники. А что дворцы большие, так это не необходимость, а вопрос престижа. У вас самого в левом крыле пустуют три десятка гостевых комнат и комнаты для слуг гостей. А общаются на балах, которые проводят поздней осенью и зимой, когда нечем заняться. Не знаю, что это Дорн к вам прицепился, надо будет поинтересоваться.
   - Не трогайте старика, Джок. Это я его спросил, принято ли здесь такое. Белле очень одиноко, а у меня на родине у герцогинь и королев в услужении были знатные дамы, с которыми они вместе коротали время. В городе, наверное, много девушек, которые скучают, сидя по своим домам. Нам сейчас не до балов, но можно подобрать моим сестрам несколько подружек?
   - Вы и Беллу уже занесли в сёстры, милорд?

   - Формально она мне не сестра, но какое это имеет значение?
   - Слишком много слухов и сплетен гуляет по городу.
   - Мне плевать, наплюйте и вы. Нам сейчас не до того, а с началом войны горожанам станет не до моих мнимых связей. Ладно, не буду вас больше задерживать, идите отправлять людей, а я поеду в лагерь. Не слышали, граф Севорж не прибыл?
   - Пока не слышал. Удачи вам, милорд.
   Во дворец Сергей вернулся только вечером, когда уже стемнело. Оставив коня гвардейцам, он ушёл в свои покои.
Там его и нашла Белла, которой о возвращении герцога сказал кто-то из слуг. Сергей сидел в тёмной спальне на краю кровати с закрытыми глазами, обхватив голову руками, такой одинокий, что у девочки сжалось сердце.
   - Что с тобой? - испуганно воскликнула она. - Что-то случилось?
   - Ничего не случилось, - сказал он, открыв глаза, - просто очень устал. И ещё вспомнил жён. Днём некогда думать о постороннем, а когда нет дел и остаёшься один, все мысли только о них. Странная это штука - любовь. Пока её не попробуешь, живёшь припеваючи и не знаешь об ущербности такой жизни. А вкусил, и уже не можешь без неё.
   - Я же тебе предлагала. Можем хоть сейчас!
   - Глупенькая, разве я об этом? Это утолит только потребность тела, душа будет болеть.
   - А какие они были, твои жёны? Расскажи мне о любви, а то в книгах пишут красиво, но врут на каждом шагу.
   - Они были разные во всём: и внешне, и по возрасту, и по манере любить. Наверное, я всё же не любил Лону. Я ведь был совсем мальчишкой, а она - уже взрослой девушкой. Мне было с ней хорошо, я гордился её любовью, своей силой и тем, что стал настоящим воином. Поначалу была жалость, потом наша близость заполнила мою жизнь, сделала эту девушку её частью, родила ответную нежность и ответственность за её судьбу.
Она ведь отдала свою жизнь, для того чтобы я жил, хотя должно было быть наоборот. Я тяжело переживал, но это не помешало утешить Лару и утешиться с ней самому. Тогда я просто не созрел для любви. Но теперь, когда нет их обеих, меня душит тоска, и обе жены вспоминаются с одинаковой любовью. Я не отомстил виновнику их гибели, но прекрасно понимаю, что моя месть ничего не изменит. Они навсегда останутся в моём сердце, а приглушить боль могут только чувства к другой женщине.
   - Ну так полюби меня! Или ты этого не можешь сделать из-за моего отца?
   - Ты пока не женщина, по крайней мере, в моих глазах, а любовь не возникает по заказу, и постелью её не ускоришь, скорее, наоборот. Мне сейчас не до любви, да и жив тот поганец, по вине которого я лишился уже трёх женщин.
Пока я его не убью, ни к одной из вас не подойду. И твой отец здесь ни при чём.
   - Скажи, чем я могу тебе помочь?
   - Ты мне уже и так помогла, - улыбнулся Сергей. - Своим сочувствием. А руки убери, это лишнее.
   - Ничего ты не понимаешь! Раз меня к тебе тянет, значит, мне это уже нужно. А стоит тебе отбросить ерунду, которую кто-то вколотил в твою голову, станет нужно и тебе!
   - Если тянет, это плохо! - озабоченно сказал он. - Слушай, давай я отправлю тебя в ваш замок? Наверняка у тебя там были подруги. И я не буду маячить перед глазами. Там уже хозяйничает мой управляющий...
   - Только попробуй! - рассердилась девчонка. - Я оттуда убегу, так и знай!
   И, заплакав, выбежала из его спальни.
   "Офигеть! - подумал Сергей. - Для полного счастья мне не хватает только любви скороспелых девочек! Это она наверняка мается от безделья и отсутствия семьи. Быстрее бы приезжала сестра".
  
   - Она и у герцога так же настойчиво занималась? - кивнул на закрытую дверь Рон. - Откуда такая упёртость?
   Лани выставила их из комнаты, куда заселилась вместе с Инной, и сейчас усиленно отрабатывала то немногое, что успела разучить. Было нелегко заниматься на небольшом пятачке между двумя кроватями, но девочка старалась. Это продолжалось уже третий вечер на каждом постоялом дворе.
   - Когда ехали к герцогу Лантару, пришлось успокоить четырёх хамов, - засмеялась Инна.
- Ей это очень понравилось, а у герцога было скучно, вот и прицепилась как репей. В начале занятий она вообще не могла отжаться, а теперь делает это больше десяти раз. Разве плохо?
   - Ты возишься с ней, как со своим ребёнком.

   - А что делать, Рон, если нет своих? Да и девочка просто золотая. Как бы я хотела иметь такую дочь! Мы вместе семь лет и вроде не ленимся, а детей нет.
   - Семь лет - это не слишком много. Другие и больше живут, пока получат первенца. Подожди, всё у нас с тобой будет. Скажи лучше, что ты думаешь по поводу предложения герцога Лантара.
   - Ты мужчина - тебе и решать, но я бы его приняла. Только не сейчас, а позже, сейчас мы нужны Сергу. Нам такой наём открывает большие возможности, да и Сергу полезно иметь возле герцога Лантара своих людей.
   - Герцог не дурак и обговорит это при найме.
   - Это понятно, но нельзя предусмотреть всё, и всегда сыщется лазейка. Нам долго отдавать свой долг Сергу.

  
   - Рассказывайте, граф, что вы смогли узнать, - сказал герцог Рошти, кивнув на кресло. - Есть что-нибудь интересное?
   - Это уже вам судить, ваша светлость, - ответил граф Саже, устраиваясь поудобнее. - История этого герцога очень необычная. Начну с того, что его принесло бурей на полузатонувшем корабле откуда-то с соседнего материка. Его родина очень далеко отсюда. У нас о ней не знают, а у них ничего не слышали о нас. К концу плавания он остался один. Волны разбили корабль, а парня выбросило на песок вместе с бывшими на корабле вещами. Он не растерялся и бросился их спасать. Он спас их, а они потом спасли его. Этот Серг сумел добраться в центральную часть королевства, продавая вещи и обменивая их на еду. Когда попал в Залем, вещи закончились, а он по-прежнему не знал языка. Парню пришлось на время забыть о своем гоноре и, несомненно, высоком происхождении и наняться на постоялый двор, чтобы хоть как-то прокормиться и выучить язык. Язык он выучил, а заодно многое узнал о королевстве от одной из трактирных шлюх, которой понравился настолько, что она провела с ним несколько ночей в ущерб своему заработку. Потом случилась драка с наёмниками, в которой он кинжалом убил одного из них. Парня изрезали бы на кусочки, но вмешался барон Рон Содер.
   - Знаю Содера, - заметил герцог. - Хороший рубака. Его баронство в королевском домене.
   - Это был его второй сын, служивший в дружине графа Продера. Не Анжи, а его отца. Он забрал Серга с собой, и тот чем-то приглянулся графу. Но ещё больше он приглянулся его старшей дочери. Фактически они стали мужем и женой, хотя не успели пожениться. Во время налёта на замок чьих-то наёмников дочь графа погибла. Серг спас жизнь графу, и тот в благодарность подтвердил его баронский титул. После этого барон уехал в столицу. В пути он убил двух разбойников и освободил из их плена молоденькую баронессу. Разбойники захватили её на пути к жениху. Девушка оказалась умной и не стала проверять, как к ней отнесутся жених и его родня, а вцепилась в своего спасителя. Видимо, Серг уже отошёл от потери, а может, и не любил дочь графа, но в столицу приехал уже с новой женой. Там он как-то познакомился и близко сошёлся с герцогом Лантаром. Я не знаю, по какой причине любимчик короля Анжи невзлюбил Серга, но Аленару пришлось срочно убрать его из столицы и направить к Олиманту. Там барон тоже отличился и спас герцога и его семью, за что получил титул графа и стал капитаном гвардии. Вскоре в результате покушения погибла его жена, а сам граф всё бросил и уехал мстить в столицу. Оказывается, это он убил шевалье Жульбера, чьими услугами мы иногда пользовались. Устранив исполнителя, граф вышел на заказчика, которым оказался молодой Продер. Анжи успел сбежать в своё имение, после чего Серг в отместку сжёг его столичный особняк. Непонятно, почему король простил этот поджёг, сделал его герцогом и доверил провинцию, но думаю, что это дело рук герцога Лантара. Я не успел ничего разузнать о его действиях в провинции Аликсан, только направил туда своих людей.
   - Нужно обладать незаурядными способностями, чтобы столько всего наворотить в короткий срок, - задумчиво сказал герцог, - или быть необычайно везучим.
   - Я не назвал бы его счастливым, - сказал граф. - Последнюю жену он любил и в герцогство уехал без охоты.
   - Я на его месте тоже не рвался бы отвоёвывать герцогство с несколькими людьми.
Продолжайте следить за Сергом, граф. Возможно, мы с ним подружимся. Мне не помешает такой союзник.
  
   - Этот подонок посмел мне угрожать! - герцог Олен Марди отшвырнул некстати подвернувшийся под ногу стул. - Они думают, что меня так легко запугать!
   - Кто тебе угрожал, дорогой? - спросила жена.
   - Тот шевалье, который приезжал от герцога Рошти! Они как-то пронюхали о том, что я задумал сбросить этого щенка Андре...
   - Поосторожней в выражениях, Олен! И перестань орать, я тебя и так прекрасно слышу. Ты слишком неосторожен, поэтому и узнали. И хорошо ещё, что они, а не король. Он мог не посмотреть на твои союзы, наплевать на Сотхем и попытаться открутить тебе голову, если бы понял, что всё равно нечего терять. Андре сильнее тебя, а надёжность твоих союзников вызывает большие сомнения! С них станется оставить тебя один на один с королём, чтобы вы с ним разбили друг другу головы, а потом самим занять трон.
   - Они не затеют свары из-за Мехала!
   - Тебя он почему-то не остановил. Я тебе говорила, что сейчас глупо пытаться занять трон, но когда ты слушал женщин! Теперь тебе о том же самом сказал Рошти. Он сам рвётся к трону, но, в отличие от тебя, прекрасно понимает опасность войны с соседями.
   - А я, по-твоему, дурак!

   - Я этого не говорила. Посланец Рошти передал что-нибудь, кроме угроз?
   - Сказал, что новый герцог отвоевал провинцию у Мартина. Граф после этого бросился на меч.
   - Вот видишь, не так король слаб, как ты думаешь! А сколько лет этому герцогу? Он женат?
   - Лет семнадцать. Последнюю жену у него отравил молодой Продер. Они из-за этого недавно бодались в столице, в результате чего у Продера сгорел особняк.
   - И ты ничего о нём не сказал! - укорила жена. - Забыл, что наша младшенькая ещё не устроена? А Ольта уже засиделась в девках, шестнадцатый год пошёл!
   - Если Мехал нанесёт первый удар по Аликсану, на этом его герцогство может закончиться.
Мехал - это не Мартин. Если ему удастся отбиться, тогда будешь строить планы.
  
   "Не слишком ли она симпатичная? - думал Аленар, помогая баронессе Леоре выбраться из кареты. - Не приведи боги, Серг в неё влюбится и наплюёт на принцессу. Ничего хорошего из этого не выйдет ни для него, ни для меня. Король мстителен, и обязательно припомнит мне эту женитьбу. Но кто же мог знать, что её так преобразит это платье. И скуластость больше не портит, даже придаёт какой-то шарм. Остаётся надеяться на маленькую грудь. У Лары она была куда крупнее, а здесь и подержаться не за что".
   Они уже приближались к Ордагу, и эта ночёвка была последней.

   - Комнату мне, комнату даме и две для охраны! - приказал герцог хозяину заведения.
   - Сейчас прислуга приготовит самые лучшие номера! - подобострастно ответил тот, согнувшись в поклоне. - Не желаете ли пока отужинать?
   - Давайте всё, что у вас есть лучшего на шесть человек.
Охране накроете стол рядом. И пошевеливайтесь, мы в дороге устали и хотим отдохнуть!
   По осеннему времени гостей в заведении было мало, поэтому приехавших обслужили со сказочной быстротой. Через пять минут они уже ужинали, а когда закончили есть, были готовы и комнаты.
   - Вот это комната для вас, милорд, - лично показал номера хозяин. - Это для миледи, а те две, которые дальше, может занять ваша охрана. Миледи, сейчас я пришлю в помощь служанку.
   - Распорядитесь, чтобы доставили из кареты мой кофр, - попросила баронесса.
   - Не надо! - остановил дёрнувшегося хозяина герцог.
- Гвардейцы сами доставят багаж. Идите лучше за служанкой. Как настроение, баронесса? - спросил он девушку, когда хозяин убежал за служанкой. - Волнуетесь?
   - Самую малость, - ответила правду Леора. - Если бы жених был настоящим, волновалась бы сильнее.
   - Завтра будем обедать уже у него во дворце, - сказал Аленар. - Я вас представлю, побуду один день и вернусь. Если от меня что-нибудь потребуется, скажете. Потом уже все вопросы будете решать с Аликсаном.
   Утром они привели себя в порядок, позавтракали и тронулись в путь. По укатанному за лето тракту карета шла ровно и почти без тряски, поэтому кучер торопил лошадей хлыстом и не сильно задерживал всадников. Как и обещал герцог, к обеду подъехали к городу, где их сразу же пропустили и выделили сопровождение. Встречать гостей выбежал управляющий герцога, который приветствовал их и пригласил во дворец.
   - Его светлость уехал в воинский лагерь за городом, - сообщил он герцогу. - За ним уже отправили гвардейца. Сейчас слуги отнесут ваш багаж.
   Когда вернувшийся во дворец Сергей вошёл в большую гостиную, он поражённо остановился при виде поднявшейся из кресла молоденькой девушки.
Любой, кто смотрел фильм "Три мушкетера", сразу узнал бы в ней помолодевшую Констанс. Сходство было просто поразительное и на несколько мгновений заставило его потерять самообладание. Это было замечено гостями, а девушка сильно смутилась.
   - Простите, - обратился он к ней. - Вы напомнили мне одну знакомую с моей родины. Сходство удивительное, поэтому я так отреагировал. Рад вас приветствовать у себя. Как доехали?
   - Благодарю вас! - ответила порозовевшая и не до конца справившаяся со смущением девушка. - Я путешествовала в карете, а дорога не тряская, поэтому путь был лёгким.
   - Прежде чем пригласите обедать, хочу побеседовать с вами наедине, - сказал Аленар Сергею. - Извините, баронесса, мы ненадолго выйдем.
   - Объяснитесь, Аленар, - потребовал Сергей, обратившись к герцогу по имени. - Это смотрины? Кто эта девушка?
   - Как вы уже слышали, это баронесса Леора. Она прибыла сюда в качестве вашей невесты. Подождите меня убивать. Ваша помолвка будет настоящей, но за ней не последует свадьба. Прежде чем вы всё узнаете, хочу сказать, что затея короля ни к чему вас не обязывает, но я бы советовал пойти ему навстречу. На вас положила глаз принцесса.
   - При принесении присяги я ей не приглянулся.
   - Она поменяла мнение и жаждет стать вашей спутницей жизни. Король, в общем, не против, но ждёт, чем закончится война.
Планируемый брак с вашей стороны чисто политический, а такие браки - удел большинства герцогов. Но это не значит, что вы не найдёте в нём счастья. Похоже, что принцесса сама себя в вас влюбила и теперь так просто не отстанет. Мужчине нужны от жены красота и нежность, а принцесса даст вам и то, и другое. И ещё даст тесную связь с королевской семьёй. Ваши дети смогут наследовать престол, если с королём что-нибудь случится.
   - Не дай бог! - со страхом сказал Сергей. - И сам не рвусь, и не хочу такой участи для своих детей! Не понимаю идиотов, имеющих всё и рвущихся к большей власти.
   - Король это тоже имел в виду, когда пошёл навстречу сестре.
Сейчас для него главное - это показать всем, что вы уже не свободны, иначе вскоре вам посыплются брачные предложения. Хотите своими отказами нажить врагов? А если нет, то настоятельно советую не валять дурака, а делать то, что вам предлагают более опытные и расположенные к вам люди.
   - Что от этого выигрывает девушка?
   - Леора? Поживёт в нормальных условиях вместо тех, в каких жила с родственницей, а потом уйдёт в сторону с хорошим приданым, которое позволит ей устроить свою жизнь.
Если хотите, можете сами найти ей мужа. Я вижу, что она вам понравилась, поэтому можете жить с ней, как с женой. Это в обычае для жениха и невесты. Только сначала добейтесь её согласия и не вздумайте влюбиться, если не хотите неприятностей для нас обоих.
   - А вам-то за что?
   - Король просил подобрать невзрачную девушку, а эта, хоть и не красавица, вызвала у вас симпатию. Вряд ли он поблагодарит меня за такой выбор.
   - Я правильно понял, что у неё нет родителей?
   - У неё только тётка в столице, которая живёт очень скромно.
Перед отъездом я передал ей немного денег.
   - Вы видели Коннеров с сестрой? По времени уже должны приехать.
   - Вчера проезжали мимо постоялого двора, и я видел возле него одного из ваших гвардейцев. Я предлагал взять карету, но ваш Коннер отказался, точнее, отказалась ваша сестра. Девочка быстро устаёт в седле, поэтому приходится чаще отдыхать. Думаю, что приедут до ужина. Так что вы решили?
   - Пойду на поводу у короля. Завтра объявим о помолвке, а до свадьбы нужно дожить. В любом случае это ещё не скоро.
   - Как идёт подготовка к встрече Мехала?
   - Делаю всё возможное.
Народ валит валом, и оружия достаточно. Мне не хватает времени, чтобы превратить эту толпу в армию. Двух лет хватило бы.
   - У вас нет и двух декад. Мехал начнёт в ближайшие дни или его можно не ждать раньше зимы, но это вряд ли.
   - Всё я знаю, Аленар! - сказал Сергей. - Готовлюсь сам и готовлю сотхемцам неприятные сюрпризы, а что из этого получится, посмотрим по результатам. Пойдёмте в гостиную, а то обещали уйти ненадолго, а сами занялись обсуждением дел.

  
   - Боги нас любят! - довольно сказал один из поджигателей.
   Основания так говорить у него были: ветер уже второй день устойчиво дул в сторону Сотхема, стихая лишь к вечеру и вновь возникая с приходом утра.
   - Тебя могут любить только шлюхи матушки Гризы, - пошутил один из его приятелей. - Им уже не страшна никакая зараза, они сами её разносят.
   - Уймитесь! - прервал начавшуюся ссору третий. - Ветер удачный, но нам всё равно переться на ту сторону. Будем идти до полудня, а потом разойдёмся подальше друг от друга и соберём кучи сушняка. При появлении сотхемцев подожжём и побежим к границе.
   - А зачем выдали арбалеты? - недовольно спросил самый низкий из них. - У меня уже руки отваливаются его тащить!
   - Впереди армии обычно идут дозоры, - насмешливо сказал тот, который говорил о шлюхах. - Если не успеешь удрать, будет из чего застрелиться.
   - Хватит зубоскалить, Заг! - сказал ему старший десятки. - Все слышали, что сказал Селин? Так и делаем. И будьте осторожными, чтобы не налететь на дозоры! Лес поджечь нетрудно, тем более с таким ветром, и деньги нам герцог отдаст. Нам нужно самим не подставиться под болты сотхемцев и не сгореть вместе с ними.
   Незадолго до темноты всё было приготовлено, и осталось только ждать врагов. Сначала пришёл рассвет, а вслед за ним и солдаты. Видимо, армия ночевала где-то неподалёку, не разжигая костров из-за страха поджечь высушенный засухой лес. Ветер опять дул в нужную сторону, хоть и не набрал силы.
Армия не может тихо ходить по лесу. Заслышав шум шагов и треск сухих веток под ногами множества людей, сандорцы побежали в сторону границы. Пробежав так с полчаса, они разыскали и подожгли кучи сушняка, после чего, не оглядываясь, помчались прочь от огня. Через час их начал настигать гул и треск лесного пожара. Лес сильно высох, а ветер так и не усилился, поэтому пожар пошёл и против него. Им повезло, что ветер сносил дым и дышали почти чистым воздухом, поэтому четверым удалось добраться до холмов, на которых почти не было леса. Тремя днями позже, когда уже немного остыла покрытая толстым слоем пепла земля, они с трудом прошли оставшийся путь и добравшись до места, где с лошадьми ждали люди Джока. Пожар дошёл до реки и здесь угас. Из двадцати тысяч воинов Мехала не спасся ни один человек. Охваченный огнём лес горел несколько дней, пока пожар не погасил один из первых осенних дождей.
   - Их выжило только четверо, - сказал Джок Сергею, - но ваша задумка сработала, и вся армия Мехала исчезла в огне. Представляю, как он сейчас бесится. Но армии не водят по пожарищу, которое тянется на три дня пути, поэтому следующий удар нанесут по Парнаде. И к этому времени нам нужно быть готовыми. Сотхемцы будут в ярости и постараются отомстить всем, до кого дотянутся, а Мехал не успокоится, пока не отомстит лично вам. Я приму все возможные меры, но и вы сами будьте осторожней. Ни шагу без охраны! И предупредите о том же своих женщин, а я негласно приставлю к ним своих людей. Я не жду сюрпризов от вашей невесты, но от сестры их просто не может не быть. Это просто какой-то маленький демон в юбке. Извините, милорд, но я отвечаю за её жизнь, а герцогиня не хочет этого понимать. Поговорили бы вы с ней? Если вы уйдёте в поход, а для неё здесь не останется авторитетов, я не смогу обеспечить охрану.
   - Даю слово, Джок, что с завтрашнего дня она будет слушать вас, как меня, - сказал Сергей. - Вы совершенно правы, поэтому я учту ваши замечания. В моё отсутствие вы станете в городе первым человеком.
   - Найдётся немало тех, кто не признает это первенство, - осторожно сказал Джок.
- У меня нет титула, да и дворянство не наследное, а пожалованное за заслуги отцом Дея. А использовать мою службу по каждому поводу... Да от меня все начнут шарахаться!
   - Хорошо, что напомнили. Мы раздали не все баронства. Считайте, что вы уже барон. Завтра будут указы и о вашем баронстве, и о том, что в моё отсутствие вы заменяете меня во всём.
   - Вы мне так верите?
   - Я вам очень обязан. А если сохраните моих близких, сами войдёте в их круг. Вы мне нравитесь, Джок. Вы порядочный человек, а это большая редкость среди работников таких служб, как ваша.
   - Вы сами, милорд, очень необычный герцог, а у необычного герцога и начальник службы безопасности должен быть необычным. Я ведь когда-то был одним из главарей городского дна.
  
  
   Глава 18
  
  
   - Я ознакомился с тем, что вы называете армией, Серг, - сказал граф Ланс Севорж. - В ней тысяча бойцов, которых действительно можно назвать армией. Они профессионально владеют оружием, признают дисциплину и могут выполнять сложные манёвры. У вас в два раза больше тех, кто хорошо вооружён и неплохо владеет оружием, но они считают манёвры блажью и не умеют работать в строю. Остальные четыре тысячи - это просто вооружённый сброд. Я не говорю о восьми сотнях стрелков, потому что им нужно только быстро и метко стрелять и выполнять простые команды. Та тысяча, о которой я говорил вначале, за исключением гвардейцев, вам не принадлежит. Это дружины ваших вассалов и часть солдат столичного гарнизона. В будущем походе придётся рассчитывать на них. Две тысячи кое-что умеющих нужно взять с собой, а пока тренировать и приучать к дисциплине. Потом они скажут за это спасибо. А вот остальных можно брать только для того, чтобы иметь в запасе время, пока их порубят сотхемцы. Вы говорили о постоянной армии. Это нелёгкое и затратное дело, но если получится, у вас не будет соперников в королевстве. Конечно, это только до тех пор, пока остальные, глядя на вас, не займутся тем же самым. Я советую не брать с собой эти четыре тысячи неумех, а использовать как костяк вашей будущей армии. Построить рядом со столицей военные лагеря, поместить их туда, и пусть опытные командиры делают из дерьма золото.
   - Полностью с вами согласен, Ланс, - усмехнулся Сергей. - Есть только одно маленькое уточнение. Всю эту работу я поручаю вам. Станете генералом и моим главнокомандующим. Один вопрос: зачем строить лагеря рядом со столицей?
   - Иногда вы поражаете своим умом, а иногда - наивностью, как сейчас, - ответил граф. - Солдаты тоже люди, и их угнетает постоянная дисциплина, поэтому им нужно время от времени расслабиться. Пропустить пару стаканчиков браги в трактире и повалять девок в весёлом квартале. Иначе вы рано или поздно получите кучу проблем. А лучше делать это в столице, да и у вас будет под рукой армия. А построить лагеря можно быстро. Главная трудность в том, что приходится издалека возить строевой лес.
   - Мне непонятно зачем это делать, если рядом со столицей есть лес.

   - Какой там лес! - пренебрежительно махнул рукой Ланс. - Выросло что-то вроде леса на месте прежних вырубок. Деревьям там лет тридцать. Отец прежнего герцога запретил рубить его на дрова, так как охотился там на оленей и кабанов. Строительного леса там мало.
   Они беседовали в том месте, где располагались собираемые войска. Здесь стихийно образовались лагеря, которые представляли собой скопище шатров, навесов и просто мест под открытым небом, где солдаты ночевали и складывали свои немногочисленные пожитки. Ланс приехал несколько дней назад и по просьбе Сергея разбирался с его воинством. Они сохранили дружеские отношения, поэтому граф при отсутствии посторонних с разрешения Сергея обращался к нему по имени.
   - Слушайте, Ланс, а на чём мы с вами стоим? - спросил Сергей, ковырнув ногой землю.
- Это каменные плиты? И большие! Откуда они могли здесь взяться?
   - Эти? - Ланс тоже ногой очистил камень от земли. - Это, Серг, часть фундамента какого-то здания ушедших. - Стены разобрали на строительство домов, а эти плиты остались.
   - Что ещё за ушедшие? - спросил Сергей.
- Никогда о них не слышал.
   - А что вы вообще знаете о нашей истории?
   - Мне кое-что рассказывала одна девушка, а потом я прочёл две книги в библиотеке графа Продера...

   - Понятно, - кивнул Ланс. - Девушки всем хороши, только они не интересуются историей, а книги вам попались из новых. Сейчас об этом не принято писать, но лет семьсот назад наши предки жили на побережье соседнего материка, в том его месте, где пролив наиболее узок. Когда кочевники, покорив соседние народы, начали создавать свою империю, им показалось уместным включить в неё и всё побережье. Предки не пошли в подчинение к дикарям, и переправились на соседний материк. На землях, где сейчас расположены четыре королевства, жил совсем другой народ, с которым началась короткая, но кровопролитная война. Они не ушли, как следует из названия, их просто уничтожили. Бывших хозяев этой земли не оставили даже в качестве рабов, потому что они не переносили неволи, предпочитая ей смерть. В наше время от них остались лишь немногочисленные постройки и их остатки, такие вот, как этот фундамент.
   - Так население всех королевств - это один народ?
   - Когда-то был одним, а сейчас кое-где даже язык отличается, хотя пока можно понять разговор. Послушайте, Серг, можно задать личный вопрос?
   - Конечно. Что вас интересует?
   - Меня интересует, сколько правды в том, что повсюду говорят о вас и дочери Мартина. Я неплохо знал его семью, и девушка мне симпатична. Вы спасли ей жизнь, но она не показалась мне счастливой. Вы не принуждаете её к постели?
   - Если бы подобное предположение высказал кто-нибудь другой, я бы просто набил ему морду, - сказал Сергей, отвернувшись от Ланса. - На вас, граф, я просто обиделся. Хотите знать, почему она не лучится счастьем? Эта девчонка вбила себе в голову, что меня любит, а тут появляется невеста.
   - Ну и что? - не понял Ланс. - Вам жаль потратить на неё время, или не хватает сил на двух?
   - Вы меня просто убиваете своим отношением к женщинам! Как это вы не скатились до многожёнства?
   - Женщин может быть много, а жена - только одна, - изрёк Ланс, - хотя встречается и многожёнство, но это не у нас, а в Барни.
У вас, Серг, какие-то дикие взгляды на удовлетворение потребностей, но я вижу, что этот разговор вам неприятен.
   - Я не идиот, Ланс, и всё прекрасно понимаю.
Только меня воспитывали совсем по-другому. Не могу я через себя переступить и лечь в постель с четырнадцатилетней девочкой. С моей точки зрения, это извращение, потому что она ещё ребёнок. И мне наплевать на то, что она сама считает иначе! У меня на родине за такое вообще сажали в тюрьму!
   - Какое-то у вас дикое королевство, Серг. Как вы с такими взглядами вообще размножаетесь! Белла, по-моему, вполне зрелая девушка. До совершеннолетия год, но мало кто его ждёт. Жить взрослой жизнью начинают раньше.
   - Вам меня не переделать, поэтому давайте закончим этот разговор и займёмся делом. Ответьте мне, Ланс, берётесь за армию? Вот и хорошо.
Прикиньте, сколько вам понадобится денег, рабочих и вообще всего. Я прикажу казначею выдавать вам золото по первому требованию. С чего думаете начать?
   - Тренировать основную часть войска на слаженность и срочно строить лагеря для остальных. Скоро пойдут дожди, а у половины нет даже шатров. А их обучением займутся мои воины, когда основная армия уйдёт в поход. Есть какие-нибудь сведения о том, что и где предпримет Мехал?
  
   Король Сотхема Мехал славился редкостной невозмутимостью. С его худого вытянутого лица почти никогда не сходило выражение брезгливости и скуки, и, даже сердясь, он никогда не повышал голоса. Сегодня нацепленная много лет назад маска дала трещину, и крики короля были слышны всем, кто находись в приёмной. Наконец дверь кабинета распахнулась и вышел бледный генерал Сарг.
   - Вы, - сказал он дожидавшемуся вызова начальнику службы Преданных.
   Тот вскочил и торопливо зашёл в кабинет.
   - Садитесь, барон! - раздражённо сказал король.
- Мне нужна ваша помощь. Двадцатитысячная армия погибла в огне, и кто-то должен за это ответить! Я сделал ошибку, поменяв генерала. Этот трус выпустил бы дозоры на день пути и сохранил бы армию. Я не знаю, почему этого не было сделано новым командующим, а спросить не у кого. Вы представляете, сколько нужно времени, труда и золота, чтобы подготовить армию? Помимо солдат, там было полторы сотни офицеров, в том числе двое сыновей герцогов! И что теперь говорить их семьям? Вы много собрали сведений по новому герцогу Сандора?
   - Только несколько отрывочных сведений, ваше величество, - ответил барон. - Слишком недавно он появился. Вы же знаете, что мы можем работать только через их столицу, а это дело не быстрое. Я послал людей в провинцию Аликсан, так что, если хотите, его можно попробовать убрать.
   - Ни в коем случае! За такое мало просто убить! Если не сможете его выкрасть и привезти сюда, чтобы я день за днём потихоньку сдирал с него кожу, значит, прежде чем убить, нужно уничтожить всё, что для него дорого! Если есть близкие, начать нужно с них! Лучше похитить, а потом медленно убивать в нём всякую надежду, присылая их по частям! У вас есть в их столице нужный человек?

   - Можно использовать графиню Лауру Куртинэ, но она потребует много денег.
   - Возьмите в казначействе. Это не тот случай, когда нужно экономить. И скажите ей, что если всё выгорит, то она может, помимо денег, рассчитывать и на мою благодарность. Вас это тоже касается.
   - Ваше величество, разумно ли вам самому идти с армией? Может быть...
   - Не может. У меня не так много армий, барон, чтобы позволить себе лишиться ещё одной. Не беспокойтесь, там, где мы пойдём, редкий лес и много открытых мест. Второй раз мы не попадём в такую ловушку. Я покажу этим сандорцам, как играться с огнём! Они сожгли нашу армию, ну и мы там что-нибудь сожжём!
  
   - И скоро это ей надоест? - спросил Сергей Инну, глядя на усердно тренирующуюся сестру.
   - Вы не хотите, милорд, чтобы она занималась? - спросила Инна. - Так достаточно только сказать.
   - Какие у неё успехи?

   - Пятнадцать раз отжимается и садится на шпагат. Она очень настойчивая девочка. Если продолжит так усердно заниматься, уже через год могут быть результаты. И ещё она необычно быстрая, почти как вы.
   - Если хочет, пусть занимается, - сказал Сергей. - Только следите, чтобы она не переусердствовала. Пусть время от времени отдыхает.
   Лани увидела брата и решила сделать себе перерыв.
   - Постой! - сказала она Сергею, подходя к взрослым и вытирая рукой пот со лба. - Ответь мне на один вопрос. Ты почему обижаешь Беллу?
   - Она тебе сама сказала? - спросил брат.
   - Она стала совсем психованная. Я спросила почему, а она меня послала, причём вместе с тобой, а куда - я тебе не скажу, а то будешь ругаться. Иди, говорит, вместе с братом. Жизнь он мне спас! А зачем мне эта жизнь, если он мной пренебрегает? Я уже, говорит, даже ноги раздвинула...
   - Ни слова больше! - оборвал он. - Беллу всё же придётся отослать в графство.
А от тебя я чтобы больше не слышал таких слов!
   - Она тебе действительно не нравится?
   - Причём здесь нравится или нет? Она ещё девочка, и ей рано об этом думать! А у меня, если ты забыла, есть невеста!

   - С которой ты тоже не спишь! - уличила его сестра. - Папа говорил, что мужчинам вредно воздержание! Это и по тебе видно. Лицо похудело, под глазами круги и стонешь по ночам! А Белла, к твоему сведению, уже созрела. Раз груди торчат, значит можно!
   - Всё! Ты меня довела! Если будешь лезть в мои личные дела, запрещу занятия! Так что следи за языком.
Я ясно выразился?
   - Ясно, - буркнула Лани. - Вредный ты, а ещё брат!
   Из гостевой комнаты, которая служила Лани спортивным залом, Сергей вышел расстроенный и словами сестры, и поведением Беллы, и ссорой. Он не успел далеко отойти, остановила музыка. К звукам струнного инструмента добавился красивый женский голос. Музыка была посредственная, слова песни рассмешили, но пела Леора с чувством, а Сергей не слышал пения уже больше года. Когда она закончила петь, он постучал и, получив разрешение, вошёл.
   - Извини, - сказал он невесте. - Шёл от Лани и услышал твоё пение. Можно посмотреть инструмент?
   Он взял дейру* и подёргал струны. Они были шёлковые, а сам инструмент обладал несильным и невыразительным звучанием.
   (*дейра - четырёхструнный музыкальный инструмент, на котором играли дворянки и большинство менестрелей)

   У старшего брата того мальчишки, с которым Сергей одно время много играл в шахматы, над кроватью висела гитара. Когда уставали от шахмат и отсутствовал брат, они снимали её с гвоздя и по очереди пытались наигрывать любимые мелодии. У Володьки не получалось ничего, кроме бренчания, а ему удалось подобрать несколько мелодий. Получилось очень похоже. Сейчас Сергей тоже попробовал извлечь хоть что-то осмысленное, но с первого раза ничего не получилось.
   - Когда-то играли? - спросила Леора.
   - Немного и не на таком инструменте, - ответил он, возвращая дейру.
- Тебе у нас не скучно?
   - Вы хотите предложить мне развлечься с вами по праву жениха? - спросила она, глядя ему в глаза со странным выражением.
   - А ты хотела бы? - внезапно сказал он не то, что собирался.

   - Не знаю, - ответила девушка. - Я в этом пока не имею никакого опыта. Так получилось, что я до сих пор не лишилась девственности. Я понимаю, что это для вас неприятно...
   - Дело не в том, - вздохнул он. - Я, Леора, просто боюсь.
   - Меня? - удивилась она.
   - Ты уже слышала, что у меня были две жены?
   - Да, герцог Аленар говорил, да и здесь слуги болтали.
   - У меня была ещё одна девушка, которая могла со временем стать женой.
Этого времени ей не дали, убив так же, как и их. Это сделал один человек, который когда-нибудь с моей помощью пожалеет о том, что родился на свет. По крайней мере, я очень надеюсь, что так и будет. Но пока он жив, я боюсь с кем-нибудь сближаться.
   - Если вы не обидитесь на меня за такие слова, то я скажу, что это глупо. Если кто-нибудь решит вам досадить, отыгравшись на ваших близких, я в любом случае попаду под удар, любили вы меня или нет. А так хоть попробую, что это такое. Да и вы не будете так одиноки. Благодаря вам я выбилась из нищеты и смогу устроить свою жизнь. Разве это не стоит такой малости? Я доставлю радость не только вам, но и себе. Так что же в этом плохого?
   "Какого чёрта! - подумал Сергей.
- Почему бы и нет? Сколько времени у меня уже не было женщины? Как же сильно изменились отношения мужчин и женщин, стоило лишь затруднить зачатие".
   - Сегодня я к тебе приду, - сказал он и заметил в глазах Леоры радость. - Не прогонишь?
   Спустившись на первый этаж, он после недолгих поисков нашёл управляющего.

   - У меня к вам дело, - сказал он почтительно замершему Дорну. - Во дворце есть дейра?
   - Должен остаться инструмент покойной герцогини, - ответил управляющий. - Вам он нужен для сестры или для невесты?
   - У невесты свой инструмент, - усмехнулся Сергей, представив, что о нём будут говорить слуги, - а сестра в основном играет на моих нервах.
Инструмент нужен для меня. Разыщите его, уважаемый Дорн, а если не найдёте, купите другой.
  
   Гонец прибыл во время обеда. Донесения Стара надо было немедленно передавать королю, поэтому секретарь прибежал в трапезную и с поклоном отдал конверт.
   - Нельзя было нормально поесть, а потом заниматься делами? - недовольно сказала мать.
   - Донесение от Стара, - ответил король, - а он не станет слать гонцов по пустякам.
   - Что-то случилось с Сергом? - разволновалась принцесса.
   - Такого я от него не ожидал! - растерянно сказал король. - Твой Серг умудрился сжечь в лесу двадцатитысячное войско Мехала. Стар пишет, что выгорел огромный участок леса, и сотхемцы теперь будут вынуждены наступать на Парнаду.
   - Так это же замечательно! - сказала мать. - Мало того что Мехал потерял треть своих сил, ещё и удар нанесёт по союзнику Рошти.
   - Это хорошо, - ответил король, - но что скажут люди? Сжечь двадцать тысяч человек - это не спалить особняк Анжи! И я даже боюсь подумать о том, что теперь будет творить Мехал. Аликсан, кстати, не собирается отсиживаться в своей провинции. Как пишет Стар, он вместе с наиболее боеспособными войсками пойдёт на выручку соседу.
   - И правильно сделает! - одобрила мать. - Лучше драться на чужой территории, а вместе с соседом он может не пустить Мехала вглубь страны. Да и остальные не должны отсиживаться в стороне. Неплохо было бы и тебе туда кого-нибудь послать, самому или вместе с Аликсаном. Твой полк к нему пришёл или так и будет идти, пока не кончится война?
   - Полк пришёл, но Стар пишет, что у Аликсана была какая-то стычка с его командиром.
Теперь герцог не подпускает полк к своему воинскому лагерю, а командира вообще прогнал прочь.
   - Рассказывай, что ты ему приказал! - велела мать. - Ни за что не поверю в то, что подчинённый герцогу барон начал сам проявлять гонор!
   - Ничего такого, - насупился сын. - Я ему просто посоветовал управлять полком самому.
   - Совет короля для офицера равнозначен приказу. Эх, сын, сын! Чем тебе так не понравился Аликсан? Тем, что занял место, предназначенное для Анжи? Так на Анжи и сердись. Или тем, что наша судьба зависит от его успеха? Я прекрасно понимаю, что такое может не нравиться, но у тебя есть голова на плечах? Ты поручаешь ему жизненно важное дело, а потом пакостишь исподтишка, как мальчишка, сначала всячески задерживая этот давно обещанный полк, а потом настраивая его офицеров против герцога. А ты не думал о том, что Аликсан может поставить под сомнение выгоду для него находиться в лагере короля? Я не сомневаюсь в том, что Рошти попытается перетянуть его на свою сторону!
   - И как же тогда наша свадьба? - растерянно спросила принцесса.
   - Хоть ты бы помолчала! - разозлился король на сестру. - Я не думал, что барон так буквально воспримет мои слова. И что теперь делать? Если Серг уйдёт в поход без полка, это станет плевком в мою сторону! Может, сам герцог руководствуется другим, но остальные поймут именно так!
   - Гонец возвращается завтра? - спросила мать. - Вот и отправь с ним нового командира с наказом смотреть герцогу в рот и выполнять все его приказы до того, как он их выскажет. И выбери на эту должность кого-нибудь порядочнее, чтобы он понравился герцогу. Что кривишься? Сам виноват! Ты обошёлся с ним как с мальчишкой, причём уже не в первый раз, теперь изволь заглаживать хамство любезностью. И нечего на него злиться, злись на себя! Аликсан пока ни разу тебя не подвёл и выполнил всё, что обещал. И это при том, что он меньше зависит от тебя, чем ты от него. Аленар предлагал тебе подружиться с Сергом? Почему не послушаться умного совета? Ты пока не Мехал, которому герцоги не указ, да и он старается их не задевать. Умные люди не плодят врагов без нужды и никогда не отказываются от друзей. Жаль, что так рано умер твой отец, он крепко вбил бы это в твою голову, а мои слова ты часто пропускаешь мимо ушей. Ты на троне только два года, и опыта у тебя... Мне не хотелось бы видеть, как вас убивают, и самой подставлять горло под нож.
   - У Аленара гостит племянник, - сказал король. - Говорят, что он хороший командир. Попрошу его у герцога, пусть на время примет полк, а после войны отдадим его прежнему командиру.
  
   - Милорд! - обратился к герцогу Алехо Парнада молодой офицер, судя по одежде, недавно прибывший во дворец. - У меня очень важное известие.
   - Надеюсь, приятное? - спросил его самый старый герцог королевства, разменявший уже восьмой десяток лет.
   - Боюсь, что нет, милорд. Герцогу Сергу Аликсану удалось застать врасплох армию Мехала, подпалив лес, в который она вошла. Говорят, что из двадцати тысяч сотхемцев не уцелел ни один человек. Мехал в ярости и, несомненно, отомстит. По гари он войско не поведёт...
   - Понятно! - помрачнел герцог. - Аликсан разозлил Мехала и подставил нас вместо себя. Сам-то он что собирается делать?
   - Когда узнал, что я от вас, просил передать, что через несколько дней собирается выступить к вам на помощь с тремя тысячами воинов. Сил у него больше, но неподготовленных бойцов с собой не возьмут.
   - Хоть поступил благородно, - сказал герцог. - Скоро дожди, поэтому Мехал не будет долго ждать. Не позднее чем через пять дней его нужно ждать на границе. Надо послать туда больше наблюдателей и срочно собирать ополчение. Но этим займутся другие, а ты немного отдохни и поедешь к герцогу Рошти. Расскажешь ему то же, что говорил мне. Пусть присылает помощь и убедит это сделать своих соседей. А то, пока они сами раскачаются, я останусь без провинции, да и им достанется, тем более что Мехал разозлен и не станет стесняться в выборе средств.
  
   Прошло три дня. Ланс развил бурную деятельность, и к указанному сроку три тысячи бойцов были готовы к походу. Палатки убрали, и остальных воинов Сергея расселяли в столице на то время, пока нанятые бригады строителей не построят лагерь. Перед самым выходом всё изменилось.
   - Будем прощаться? - сказал Сергей собранным в гостиной женщинам. - Помнишь, что я говорил по поводу Джока?
   - Всё я помню! - всхлипнула сестра.

   - Не надо разводить сырость. Подойди, я тебя поцелую. Так, теперь очередь Беллы. Подставляй лоб!
   - В лоб у нас целуют покойников! - сказала девчонка и подставила губы. - Целуй или уходи!
   Вздохнув, Сергей прикоснулся к её губам своими, но не успел отодвинуться.

   - У кого училась целоваться? - спросил он, когда она от него оторвалась.
   - Служанки рассказали, - ответила Белла. - Наука нехитрая.
   - Теперь выходите, а я прощусь с невестой. И дверь прикройте! Так, сначала поцелуй... а теперь слушай. Я не знаю, что дадут в приданое, но если вдруг не вернусь, ты получишь по моему завещанию пятьсот золотых. Я попросил Джока, и он побеспокоится о сестре. К тебе просьба забрать с собой Беллу. Я знаю, как она к тебе относится, но вам нечего делить в случае моей смерти. Ей тоже отписана крупная сумма, так что она не будет нахлебницей.
   Дверь распахнулась и в кабинет быстрым шагом вошёл Фар.

   - Извините, милорд, но можете не прощаться. Вряд ли мы сегодня куда-нибудь выйдем.
   - Что случилось, Фар?
   - Куча неприятностей. Во-первых, Мехал перешёл границу раньше, чем этого ожидали и мы, и герцог Парнада. И войск у него было не меньше тридцати тысяч, а в Парнаде только начали собирать ополчение. Герцог собрал все силы и встал насмерть перед столицей. Мехал уничтожил тех, кто пытался перекрыть ему дорогу, захватил и разграбил столицу, а после предал её огню, убивая всех, кто пытался вырваться из охваченного огнём города. Потом он пошёл на запад, по пути сжигая деревни и города. Население бежит, а дворянство пытается организовать отпор, но у Мехала слишком много сил и спаянная дисциплиной армия. По слухам, он уже вторгся в провинцию Рошти. Сотхемцы перестали жечь города и замки, теперь их захватывают и оставляют небольшие гарнизоны. Единственное, что могу добавить, так это то, что по непроверенным слухам Мехал уже дважды получал подкрепление из Сотхема. Не с нашими силами туда соваться, тем более что со дня на день пойдут дожди и мы не сможем быстро передвигаться. Нужно поторопить северян, чтобы быстрее слали обещанные деньги и солдат и тренировать своих, чтобы к зиме у нас было по крайней мере восемь тысяч солдат.
   - Я уже всё знаю, - сказал вошедший в кабинет Джок. - Милорд, нужно готовиться к наплыву беженцев и оказать им хоть какую-то помощь, иначе отчаявшиеся люди просто уйдут в леса и заставят нас отвлечь большие силы на охрану дорог.
Скоро дожди, поэтому им нужно дать хоть какое-то укрытие. Надо озадачить этим магистрат. Вы так и не нашли общего языка с командиром королевского полка?
   - Пока нет. То ли редкий болван, то ли дело не в нём. Если он не поумнеет в ближайшие сутки, заверну их полк обратно. Нам пригодится то продовольствие, которое они проедают впустую.
   - Жаль! - сказал Джок. - Королевские солдаты пригодились бы.
   - Придётся опять ставить шатры, - с досадой сказал Сергей. - Слушайте, а почему мы должны кормить беженцев просто так? Я ещё понимаю, если придёт женщина с детьми, но мужчины могут отработать свой хлеб, а мы намного раньше построим лагеря, а потом поможем им с жильём. Только нам некогда с этим возиться.
Джок, сходите в магистрат, расскажите им наши новости и хорошо напугайте. Нужно, чтобы они трудились не хуже строителей. Пусть берут в помощь городской гарнизон и стражу. Сегодня же издам указ, по которому из-за военного положения любое преступление в столице и её окрестностях будет караться немедленной смертью. Надеюсь, что такие казни прибавят порядка и позволят использовать стражу в других местах. Надо, чтобы проверили пустующие помещения в городе. Я даже могу заплатить горожанам, если разберут беспризорных детей, наверняка будут и такие. Лиара, прощание отменяется, поэтому пойди обрадуй наших девочек, а я пока займусь делами. Фар, ты не видел Севоржа? Найди его и решите с ним одно важное дело. Нам нужно отправить конную разведку поближе к месту боев, чтобы следить за действиями сотхемцев. Если Мехал решит заняться нами, мы об этом должны знать заранее. Отберите в отряд опытных людей и дайте им шатры и заводных лошадей. Полсотни, я думаю, достаточно. И пусть отправляют гонцов по пять человек, один сейчас может не доехать.
   - Ваша светлость, - заглянул в кабинет секретарь. - К вам офицер от короля.
   В кабинет вошёл молодой симпатичный мужчина в пропылённой дорожной одежде с офицерской сумкой в руках.

   - Граф Эмер Радек! - представился он сразу всем. - Я новый командир королевского полка. Его величество снял с должности того, кто не оправдал его доверия. Я только что принял полк и готов выполнить любые приказы герцога.
   - Добро пожаловать, граф! - приветствовал его Сергей. - Вы очень кстати, а то я уже хотел отправлять ваш полк обратно королю, как полностью для меня бесполезный. У королевства крупные неприятности, поэтому сейчас войдёте в курс дела и тоже включайтесь в работу. Фар, перед тем как искать командующего, расскажи всё графу.
   - Не казните себя так, Серг! - сказал Джок, когда вышли офицеры. - В случившемся нет вашей вины. Если бы вы не сожги тех солдат, было бы то же самое, даже хуже, потому что Мехал пошёл бы на столицу ещё и отсюда. Может, он немного меньше свирепствовал бы, но я думаю, что и с этим мало что изменилось бы. Ему выгодно нагнать страх. Глядишь, кто-то из герцогов начнёт искать с ним союза, да и у нас будут наплыв беженцев и разбойники, которые принесут немало хлопот и отвлекут силы.
   - Я не дурак и всё понимаю, но упрёков в мой адрес будет немало.
Теперь вся надежда на северян, потому что мы не успеем обучить к зиме своих солдат. Нужно думать, куда будем размещать людей и чем их кормить. Проследите, чтобы отправили отряды фуражиров. Пусть берут не золото, а серебро и за всё платят. Надо завезти как можно больше продовольствия, пока позволяют дороги.
   - Сделаю. А вы попробуйте придумать что-нибудь ещё наподобие лесного пожара.
В нашем положении это было бы кстати.
  
  
  
   Глава 19
  
  
   Прошло двадцать дней. Закончились затяжные осенние ливни, и теперь по дорогам передвигались с большим трудом, используя сменных лошадей. До того как развезло дороги, с севера пришёл большой обоз, в котором вместе с заказанными Сергеем луками и арбалетами привезли собранные налоги, пополнившие казну на сорок тысяч монет. Прислали и воинов. Больше тысячи дружинников влились в армию, значительно её усилив. Многие из них были конными, и Сергей порадовался тому, что с запасом заготовил корм для лошадей. Подвоз леса для строительства лагерей заглох, но его много запасли, поэтому сейчас спешно заканчивали строительство последних трёх лагерей, а в два уже построенных вселились вновь прибывшие воины и часть тех, кто до сих пор жил в шатрах. Среди беженцев оказалось немало полезных людей, поэтому солдаты Сергея до сих пор ездили по отдалённым местам, разыскивая тех, кто был нужен их герцогу, в первую очередь, лучников и кузнецов. Не придумав другого способа избавиться от неприятеля, Сергей решил, насколько сможет, усилить стрелковые подразделения. Людей для них подбирали где только можно, оружие пока было, а наконечники для стрел и болтов целыми днями ковали во всех кузницах. Для того чтобы иметь возможность проводить строевые занятия и другие виды боевой подготовки, четыре тысячи "неумех" пять дней таскали песок от реки на сколоченных на скорую руку носилках. Зато теперь возле лагерей был плац, на котором одновременно могли заниматься пятьсот человек. Заодно посыпали песком, добавив в него щебень, дорожки в лагерях как в уже построенных, так и в тех, которые готовились заселить через несколько дней.
   - Ах, недовольны! - рассердился Сергей, когда один из офицеров доложил о том, что солдатам не нравится носить песок. - Значит, вы плохо с ними работаете! Поймите и сделайте так, чтобы поняли и они. Если в этой войне победит Мехал, жителям королевства придётся плохо! Ваши солдаты должны сражаться не за меня и не из-за тех денег, которые я им плачу, а за своё будущее и будущее своих детей, за то, чтобы эти дети вообще были! Приведите к своим парням беженцев, они им много чего расскажут. А воины из них пока хреновые, поэтому нужно тренироваться. Подумаешь - потаскали песок! Неужели лучше месить сапогами грязь? А работа пойдёт им только на пользу: каждый второй - горожанин, у которого работает только та мышца, которая болтается между ног! Ладно, я с ними поговорю сам.
   Послушать герцога пришли не только "неумехи", которых загнали на новый плац и поставили в некое подобие строя, но и остальные солдаты и офицеры его армии.

   - Солдаты! - крикнул Сергей. - Вы пришли сюда по разным причинам. Кто-то отрабатывает повинность, кто-то хочет заработать, а кому-то просто хочется подраться и пожить интересной, по его мнению, жизнью. Мало кто из вас понимает, что сотхемцы пришли к нам не просто пограбить, они пришли навсегда! По крайней мере, они так думают, и сбудутся или нет их надежды, зависит от нас с вами. Конечно, прожить можно и под Мехалом, и не всем в нашем королевстве жилось так хорошо, чтобы они кинулись его защищать. Но я уверяю вас, что с Мехалом будет намного хуже. И дело даже не в разграбленных городах и сожжённых селах. Мехал не идиот и всё не разрушит. Только вы и ваши дети навсегда станете неполноценными людьми, теми, кого можно обобрать и над чьими жёнами и дочерьми можно безнаказанно надругаться. И попробуйте потом схватиться за оружие! Вас убьют вместе с близкими в назидание другим. Поэтому за свободу нужно бороться сейчас! Бороться не потому, что вас сюда прислали ваши сеньоры, или из-за моей платы, а потому, что это нужно в первую очередь вам самим! Мехал долго готовил свои армии. В них сильные и умелые воины, спаянные дисциплиной, а в нашем королевстве каждый сам по себе, поэтому нет единой и сильной армии. Я хочу создать её, пусть не очень большую, но умелую и дисциплинированную. А вы пока почти ничего не умеете, а дисциплину считаете моей блажью. Если я сейчас поведу вас в бой, никто из него не вернётся. Вы этого хотите? Я - нет! Но я не позволю вам просто сидеть в лагере и получать деньги, пока ваши более умелые товарищи будут сражаться и отдавать свои жизни! С завтрашнего дня выделенные командиры будут гонять вас столько, сколько сочтут нужным. Будет трудно, но потом те из вас, кто останется в живых, скажут им спасибо за науку, благодаря которой они уцелели! Для умных я сказал достаточно, а дуракам повторять не стану. Если не хотите работать, я вас насильно не держу. Можете уходить, только сначала верните затраченные на вас деньги, вы их не отработали.
   То ли подействовала речь герцога, то ли генерал Севорж подобрал командиров с крепкими кулаками, но на следующий день все без возражений вышли на тренировки и занимались, что называется, до упаду.
   Жизнь во дворце изменилась мало. Лани, которой было неудобно отрабатывать приёмы с рослой Инной, попыталась привлечь к занятиям сначала Беллу, а потом невесту брата, но не преуспела. Это не отбило у неё желания заниматься самой, а, наоборот, заставило тренироваться с ещё большей настойчивостью. Результаты такого издевательства над собой, как назвала её занятия Белла, не замедлили сказаться. Небольшие, но рельефные мышцы девочки было не продавить, и она уже уверенно и без ошибок выполняла большинство показанные Инной приёмов.
   - Тебе бы потренироваться с мечом, и можно идти в наёмницы, - неудачно пошутила Инна.
   - Когда начнём? - спросила Лани.
- Я с удовольствием. Знаешь, как моя бабка им махала?
   - То ли на неё так подействовало убийство семьи, то ли ваш пример, милорд, но она готова всё время уделять тренировкам, - жаловалась Инна Сергею.
- Ваша сестра даже заметно подросла и раздалась в плечах, что неудивительно при таких нагрузках. Это, может, и неплохо, но она хочет заниматься мечом! Вместо того чтобы посидеть с Беллой или поиграть на дейре, как положено молодой дворянке...
   - На дейре играю я, а она играет на моих нервах, - пошутил Сергей. - С мечом ей заниматься рано, она его не удержит, даже самый лёгкий. Да и бесполезное это дело для ребёнка. А вот кинжалом заняться можно или метательными ножами. А можно и тем, и другим. В обычное время я бы ограничил эти убойные увлечения, но вы сами видите, Инна, что творится.
   Сергей действительно всё свободное время уделял игре: играл на дейре покойной Лории и занимался любовными играми с Леорой. Он по-прежнему ходил в её спальню, а потом возвращался к себе и запирал входную дверь. Это было нелишним, так как настырная Белла после прощального поцелуя пыталась к нему проникнуть. Как он и ожидал, слуги обсуждали между собой его занятия, и если увлечение невестой вызвало общее одобрение, то насчёт музыкального инструмента такого единодушия не было. Свободного времени у Сергея было мало, но ему удалось подобрать "Надежду" и "Всё, что в жизни есть у меня", которые он любил слушать дома.
Он не ограничился игрой для себя, пригласил сестру и невесту и спел им на русском обе песни под собственный аккомпанемент. Беллу не приглашал, стараясь как можно меньше времени проводить в её обществе. Дейра не гитара, но всё равно получилось очень неплохо, и женская аудитория была очарована и потребовала перевода песен. Он написал перевод, заранее предупредив, что текст уже не будет таким складным.
   Осень подходила к концу. Дожди прекратились, и заметно похолодало. Сергей представлял те трудности, с которыми мог столкнуться отправленный на разведку отряд, но отсутствие гонцов нервировало и побуждало предпринять хоть какие-то действия. Когда он решил отправить в разведку ещё один отряд, разведчики всё-таки прибыли, причём не гонцы, а вообще все, хоть и не в том составе, в каком уходили в рейд.
   - Мы потеряли восемь бойцов, - докладывал командир отряда шевалье Парман. - Это было в самом начале, когда наскочили на кавалеристов Мехала. Тогда удалось оторваться и скрыться в лесах. Сотхемцы передвигаются только большими отрядами, а места стоянок тщательно охраняют, так что такими малыми силами действовать нельзя. Нам только один раз повезло захватить пленного. Устроили засаду на лесной дороге и обстреляли из арбалетов не очень большой конный отряд. Завалили проходы подрубленными деревьями, поэтому они не смогли оттуда быстро выбраться, и удалось сделать три залпа, выкосив почти всех. Остальных добили мечами и захватили только одного раненого офицера. Когда использовали огонь, он разговорился и рассказал немало интересного.
   - Не соврал? - спросил Севорж.
   - Вряд ли, ваша светлость, - ответил Парман. - К тому времени он хотел только быстрее сдохнуть, на остальное было плевать. Да и не в том он был состоянии, чтобы складно врать. По его словам, сотхемцы заняли всю провинцию Парнада, очень небольшую часть нашей и несколько городов в провинции Рошти. Дальше пока не пошли. Сначала герцогу Рошти оказали помощь соседи, а когда их начали теснить, наступлению помешала распутица. Мехал разместил армию в десяти городах, а в остальных оставил небольшие гарнизоны бойцов по сто, чтобы контролировать путь в Сотхем. Помимо гарнизонов, вдоль тракта пускают отряды кавалерии. Самое главное, удалось узнать, что, как только позволит дорога, на нашу территорию совершат кавалерийский рейд. Его целью станет уничтожение деревень возле двух городов, расположенных поблизости от границы с провинцией Рошти. Это города Содж и Карлот. Какими силами будут наступать и когда, офицер не знал.
   - Что будем делать? - спросил Сергей своих помощников, когда отпустили шевалье. - Я не могу позволить им уничтожить крестьян.
   - Города не тронут, - сказал Ланс. - Кавалерия города не берёт. Но если разорят всю округу, горожане сами разбегутся. Запасов продовольствия надолго не хватит, а подвоза из сел уже не будет.
   - Мы не узнаем, сколько там сел, пока не доберёмся до места, - сказал Джок.
- Возможно, Мехал заранее отправил в наши города своих людей, что может быть причиной той быстроты, с какой их захватывают сотхемцы.
   - Всё плохо! - сделал вывод Сергей. - Неизвестно, когда и какими силами нападут, а нам нужно забрать всех, кого сможем, а потом повсюду рассылать разъезды и ночевать в поле.

   - Посмотрим, - сказал Ланс. - Может, не всё так уж и плохо. У кавалерии есть свои недостатки. В лесной местности для неё нет прямых путей. Если там густые леса, всадники наверняка поедут по тракту, а нам нужно сделать засаду там, где с него сойдут. Сейчас нет смысла это обсуждать, потому что не знаем местности.
   - На этот раз я пойду сам! - сказал Сергей. - Сделаем упор на стрелков и ловушки. Они готовятся на прогулку по нашим деревням и вряд ли рассчитывают на серьёзное сопротивление, иначе не шли бы без пехоты. На этом и постараемся сыграть. Но если мы ошибаемся, будет плохо.
   - Когда выходим? - спросил Ланс.
   - Вы, генерал, останетесь здесь! - не допускающим возражения тоном сказал Сергей, - а мы сегодня всё приготовим, а завтра выйдем.
Путь не близкий, поэтому лучше выйти заранее.
   - Может, всё-таки лучше...
- начал Севорж.
   - Нет! - отрубил Сергей. - На вас армия, а за город и мой дворец отвечает барон.
   - Не беспокойтесь, милорд, - поднялся Джок.
- С вашего позволения, пойду заниматься делами, от которых меня оторвали.
   - Тогда и я поеду в лагеря готовить людей к завтрашнему выступлению, - сказал Ланс. - А вы, Серг, лучше оставайтесь здесь и проведите вечер в семье. Если я что-то сделаю не так, завтра будет время поправить.
   Сергей решил последовать совету Севоржа. Сестру он нашёл в спортивной комнате и минут пять любовался на то, как она пытается зацепить Инну. Женщина была сильнее, девчонка - быстрее. В поединке скорости и силы победила скорость. Инна не успела за стремительной подсечкой и оказалась на ковре.
   - Я вам говорила о годе, - сказала она Сергею. - Забудьте, милорд. За сегодняшний день ей удалось дважды меня поймать. Я не рохля, просто за ней не успеваю. К лету ваша сестра отточит технику и станет сильнее. Думаю, что к тому времени она уже сможет за себя постоять.
   - Не ожидал, - сказал Сергей. - Мне борьба давалось труднее, а ведь я был намного старше.
   - Я тоже занималась полгода, пока стало кое-что получаться, - сказала Инна, - но я никогда столько не занималась. Я вообще первый раз вижу такую целеустремлённость у одиннадцатилетнего ребёнка!
   - Мне через полгода двенадцать! - вставила Лани, которая с удовольствием слушала, что о ней говорят.

   - Заканчивай на сегодня, - сказал ей Сергей. - Я завтра ухожу в поход и буду отсутствовать две-три декады, поэтому этот вечер хочу провести с тобой и с Лиорой. Я подобрал ещё одну песню, если хотите, спою.
   - Сейчас помоюсь, переоденусь и прибегу! - пообещала сестра и исчезла.
   - Вы так на неё посмотрели, как мать смотрит на любимую дочь, - заметил Сергей.
- Сильно привязались к Лани?
   - Вы не первый, милорд, кто мне об том говорит, - улыбнулась женщина. - Я действительно люблю вашу сестру, как дочь. Её нельзя не любить, она насильно входит в сердце. Не замечали, как к ней относятся слуги? Вас они уважают и побаиваются, хотя вы не давали им поводов для страха, а вот её все любят. Даже одна из ваших поварих - страшно стервозная баба - и та добреет при виде этой девочки. Я видела немало дочерей высокородных родителей, но такую смесь доброты, ума и любопытства вижу впервые. В Лани совсем нет высокомерия, хотя нет и панибратства со слугами. Хорошая порода была у Олимантов, жаль, что эта семья погибла.
   Вечер прошёл замечательно. Он спел "Лебединую верность", потом дал женщинам уже записанный перевод и минут пять слушал дружные всхлипывания, после чего выставил на стол взятые на кухне пирожные с ореховым кремом, которыми Лани с Лиорой заели слёзы.

   - Почему хорошего всегда мало? - спросила Лани, облизывая крем с пальцев. - Вот так ела бы и ела!
   - Пока крем не полезет из носа! - пошутил брат. - Или не сможешь протиснуться в дверь. Это только кажется, что вкусного можно съесть много, а если дать тебе такую возможность, то больше пяти штук в себя не засунешь.
   - Ты сначала дай, а потом посмотрим! А толстой я не стану из-за занятий. Знаешь, сколько я трачу сил?
   Когда стемнело, Лани ушла к себе читать книгу. Таких книг с душещипательными историями о любви было много в библиотеке дворца, и в последнее время девочка увлеклась ими, принимая написанное за чистую монету. Это увлечение было единственным, где не сработал авторитет брата, который посоветовал ей не читать всякую муть.
   - Давай ты сегодня останешься у меня? - предложил Сергей.
   - Я бы осталась не только сегодня, - с грустью сказала девушка. - Мне с тобой хорошо, Серг. Но рано или поздно придётся уйти, поэтому я гоню любовь и не даю ей захватить себя с головой. Я знаю, что ты скажешь, не стоит. Король не простит отказа, а ты похоронишь третью жену. Давай побудем дольше вдвоём, чтобы ты вспоминал меня в походе и стремился домой. Было бы здорово получить от тебя ребёнка, но у нас в семье женщины долго не получают зачатия. Меня мать родила на седьмом году после брака. А ведь все эти годы отец был дома и не пренебрегал обязанностями. Большая у тебя кровать. Хоть раз полежу на семейном ложе герцога Аликсана и почувствую себя почти женой. Ну иди же ко мне!
  
   Если бы герцога Аликсана попросили коротко охарактеризовать поход к границе с Парнадой, он выразил бы свои впечатления от него двумя словами: грязь и холод. Морозов не было и температура вряд ли опускалась ниже пяти градусов, но когда десять дней не приходится бывать в тепле, его начинает сильно не хватать. С собой Сергей взял пять сотен кавалеристов и столько же стрелков, которых тоже посадили на лошадей. Из-за проблем с кормом и нехватки лошадей заводных не брали, и в день удавалось проходить только километров сорок. Когда подошли к Карлоту, в город не пошли, послали только двух людей Джока, которые вернулись с проводником. Проводник хорошо знал окрестности города и показал на карте места, где находились деревни.
   - Как к вам удобнее добраться, если ехать на коне из Рошти? - спросил его Сергей.
   - Ездим по тракту, милорд, - почтительно ответил проводник.
- Леса здесь такие, что ехать по ним на коне - сущее мучение, а во многих местах вообще не проедешь. А от тракта к каждому городу ведёт своя дорога. Если вы спрашиваете о сотхемцах, то им только так и ехать.
   - Они хотят предать огню деревни возле вашего города, - объяснил Сергей.
- Кроме ваших деревень, будут жечь деревни вокруг Соджа.
   - Вот оно как! - помрачнел проводник. - А вы, стало быть, хотите упредить крестьян?
   - Нет, - ответил Сергей. - Мы хотим перебить сотхемцев и ищем место, где они сойдут с тракта, чтобы сделать засаду.
   - Я знаю два таких места.
   - Тогда мы разделимся и сделаем две засады. Они ведь тоже могут разделиться. Какой смысл жечь деревни большим числом? Чтобы окружить и спалить деревню, достаточно двухсот всадников. Если кто и убежит, потеря невелика, да и нет лесов вблизи деревень. Там открытые места, а далеко ли убежишь от конного? Если поможешь, награжу.
   - Я и без награды покажу! - сказал проводник. - Ишь, чего надумали - людей жечь! Но если дадите награду, не откажусь.
   - Всё запомнили? - спросил Сергей, когда прибыли на место первой засады и разделились.
- И зря не рискуйте. Если врага будет слишком много, спешно отходите к городу и шлите нам гонца.
   Сам он отправился со второй группой, которую проводник днём позже привёл на место второй засады. Когда Сергей обдумывал, как справиться с кавалерией, особое внимание было уделено лошадям.
Сейчас два десятка его бойцов разбивали лагерь за холмом, в сотне шагов от места засады, а остальные эту засаду обустраивали. В этом месте заканчивался росший вдоль дороги лес и начинался большой луг, окружённый с обеих сторон старыми вырубками. На вырубку пустит конницу только идиот, поэтому путей для неё было только два: или прямо по дороге, или по лугу. По тесной дороге атаковать не станут, а развернут наступление по лугу, стремясь охватить засаду и не дать никому уйти. Поэтому лугом и занимались. Одни рыли глубокие, но небольшие по размерам ямы, стараясь не сильно рассыпать землю, которую выносили за холм, а другие крепили небольшие острые колья, которые привезли с собой. Ямы прикрывали еловыми ветвями и сверху набрасывали срезанную за холмом траву. Сергей проехал по дороге, и не заметил результатов этой работы, их надёжно скрывали остатки луговой травы.
   Ждать пришлось два дня. В засаде сидели попеременно. Те, кто отдыхал в лагере, должны были по сигналу сидевшего на вершине холма наблюдателя бежать на позиции. Конных боев не планировали, поэтому спешенные всадники должны были охранять стрелков на случай, если кавалерию не остановят стрелы и ловушки.
   Когда прозвучал сигнал била, Сергей находился в лагере. Он заскочил в свой шатёр, схватил арбалет и быстро его зарядил, после чего побежал в обход холма. Как и было оговорено заранее, с полсотни бойцов усиленно демонстрировали панику, бегая по позициям без видимого толка, а некоторые побежали за холм, якобы напуганные видом вражеской конницы. Пугаться было чего. Всю дорогу заполнили всадники, которые при виде солдат сначала остановились, а потом начали растекаться во всю ширину луга, готовясь к атаке.
   Сергей подтянул к себе поближе одну из сумок с болтами, которые во множестве лежали возле стрелков, прикидывая, сколько выстрелов ему дадут сделать. Главной силой в отряде была сотня лучников. Полторы сотни арбалетчиков, конечно, сделают своё дело, вот только дадут ли им выстрелить больше двух раз?
   Прозвучала команда, и кавалерия рванула вперёд. Для луков было ещё далековато, но арбалетчики начали стрелять.
Сергей тоже прицелился и нажал на спуск. Выбил из седла не того, в кого целился, а скакавшего следом за ним, и начал торопливо заряжать оружие. С луга донёсся взрыв ругани, криков боли и проклятий и дикое ржание. Атака захлебнулась, и получившие время стрелки опустошали сумки со стрелами и болтами и хватали ещё полные. Стальной дождь вносил в ряды кавалеристов страшное опустошение. Стрельба велась с расстояния меньше сотни шагов, и даже лучники били солдат Мехала, выбирая для выстрела наименее защищённые части их тел. Долго это избиение продолжаться не могло. Оставшиеся в живых разворачивались, подставляя для стрельбы ничем не защищённые спины. С полсотни уцелевших выбрались на дорогу и поспешно скрылись за её поворотом. Их не преследовали.
   - Срочно собираем оружие и целых лошадей! - скомандовал Сергей. - Потом сворачиваем лагерь и идём на соединение с нашими.
   По головам побежденных никто не считал, но на глаз их было больше тысячи. Бойцы собирали их мечи, снимали шлемы и нагрудники и вынимали из тел стрелы и болты. Лошадей собрали больше четырёх сотен и нагрузили их трофейным оружием. Лагерь свернули минут за десять, и вскоре о происшедшем напоминали лишь во множестве лежавшие на лугу лошадиные туши и человеческие тела.
   Когда на следующий день добрались до первой засады, оказалось, что оставшимся в ней тоже довелось повоевать. Здесь не смогли полностью остановить конницу, и дело дошло до рукопашной, но прорвавшихся быстро добили, потеряв семерых стрелков. Их похоронили и, собрав оружие и лошадей, ждали прихода второй части отряда.
   - Я никогда так не воевал, - глядя на Сергея с восторгом, сказал офицер, командовавший в первой засаде, - и не слышал, чтобы кто-нибудь обменивал жизни нескольких воинов на две тысячи их противников!

  
   - Давно я не путешествовала, - молодая красивая женщина в роскошном платье села на кровать, указав спутнику на стул.
- Садитесь, барон. Надо беречь силы, скоро они вам понадобятся.
   Она засмеялась и достала из кармашка небольшой стеклянный флакон.
   - Вы должны это выпить. Завтра мы уже будем на месте, и ваша болезнь не должна вызвать сомнения. Придётся немного пострадать за те деньги, которые вам заплатили.
   - Может, подождём утра?- страдальчески сморщив лицо при виде флакона, сказал дородный мужчина в тёмном дорожном костюме. - От этого постоялого двора до Ордага шесть часов пути.
Если меня прихватит в дороге, я просто не представляю, как это делать в холод на ветру...
   - Эжен, во дворце герцога вы должны иметь бледный вид и не слезать с горшка! Если у тех волков, которые остались за герцога, возникнут хоть какие-нибудь подозрения... Вы действительно хотите сорвать дело? Те, кто нас послал, не будут слушать ваших оправданий, а если нас разоблачат у герцога, вам лучше самому броситься на меч. Они побоятся тронуть меня, а с вами не будут церемониться.
   - Можете не бояться, Лаура: выпью я эту гадость. Жалко ужина. Ладно, пойду к себе. Спокойной ночи.
   - Я не буду желать вам спокойной ночи, Эжен, - опять рассмеялась женщина, вызвав у него раздражение.
   Ночь для графини Лауры Куртинэ прошла спокойно, чего нельзя было сказать о её спутнике - бароне Эжене Верман. Барон не вышел к завтраку и при отъезде оставил коня охране и сел в карету к графине и её служанке Ларини.

   - Что с вами, барон? - с сочувствием осведомилась Лаура. - Не завтракали, и какой-то бледный вид. Заболели?
   - Наверное, съел какую-то гадость, - отозвался барон, неприязненно взглянув на спутницу. - Посижу с вами, может, полегчает. Скажите шевалье Рошеру, что можно трогать.
   Запряжённая четвёркой лошадей карета быстро покатила, подскакивая на неровностях дороги.
Барон страдальчески морщился при каждом толчке, но терпел. Вслед за каретой двинулась охрана: пять солдат с гербом графов Куртине на плащах и их старший - шевалье Рошер. До дворца герцога Аликсана ехали меньше восьми свечей, но Верман не выдержал, и пришлось два раза останавливаться и ждать, пока он справит свои дела.
   Наконец подъехали к воротом Ордага, где шевалье ответил на вопросы начальника караула и заплатил за лошадей, после чего их пропустили. Езда по булыжной мостовой причиняла барону страдания, но была недолгой. Знавший дорогу кучер быстро довёз их до дворца герцога. Шевалье Рошер обогнал карету и сопровождение и переговорил со стражей у ворот дворца. Ворота распахнули, и карета поехала по дороге через дворцовый парк к одному из двух парадных подъездов. Из дворца поспешно вышел пожилой мужчина в наброшенной на плечи шубе и направился к гостям.
   - Господа, - поклонился он, звякнув связкой ключей на поясе. - Позвольте приветствовать вас во дворце герцога Аликсана. Я его управляющий Дорн. Можно узнать, кто вы и в чём заключается цель визита?
   - Я графиня Лаура Куртинэ направляюсь в гости к своему дяде - главному советнику короля Ива Барни. Со мной спутник барон Эжен Верман, служанка и охрана. Мы не собирались у вас останавливаться, но с бароном приключилось несчастье. У вас есть врач?
   - Есть у нас врач, миледи, - любезно ответил управляющий. - Пройдёмте, господа, я проведу вас в гостевые покои. Вещи доставят слуги, а о солдатах, кучере и лошадях позаботятся.
   Дорн проводил приезжих дворян и служанку графини к гостевым покоям и сказал:
   - Вы можете занять эти три комнаты. Комнатами слева от ваших пользуются сестра герцога и его невеста, остальные свободны. Располагайтесь, вещи сейчас принесут. Ваше сиятельство, вам достаточно вашей служанки или прислать девушку?
   - Нет, мне достаточно Ларини, - ответила Лаура.
   - Как вам будет угодно. Девушка, когда у госпожи графини отпадёт надобность в твоих услугах, можешь пройти по этому коридору и занять первую же комнату для слуг приезжих, там никого нет. Сейчас я распоряжусь о враче для господина барона. Обед уже скоро, к вам придёт слуга и проводит. Разрешите откланяться.
   Минут через десять слуги принесли багаж, и сразу после них появился врач.

   - Здравствуйте, господа. Я врач герцога Расмус. Кто здесь болен? Судя по внешнему виду, это вы?
   - Да, это я, - отозвался Эжен. - В дороге скрутило живот. Что ни съем...
   - А питались на постоялых дворах? Своего ничего не употребляли?
   - В основном, да. Но вчера поел мясной пирог, который захватил из дома.
   Но пирог был в холоде и хорошо пах...
   - Зря вы это сделали. Ну ничего, сейчас я вас осмотрю, а потом приготовим отвар, который быстро вернёт вам здоровье.
  
  
   Глава 20
  
  
   На обед графиня пошла в компании шевалье Рошера, а барон, которому при одной только мысли о еде становилось дурно, уединился в своей комнате пить отвар. Оставив его страдать, они в сопровождении слуги пришли в трапезную. Здесь уже сидела красивая девушка, ещё не перешагнувшая порог зрелости. Одновременно с ними в зал вошёл управляющий, который должен был представить гостей и хозяев друг другу. Послышался смех, и в зал вбежала девочка лет двенадцати, тянувшая за руку молодую девушку. Увидев гостей, они остановились и вопросительно посмотрели на Дорна.
   - Это наши гости, - объяснил управляющий, - графиня Лаура Куртинэ и шевалье Рошер. Графиня держит путь в Барни, но заболел её спутник барон Верман, поэтому они были вынуждены остановиться у нас. А это сестра нашего герцога Лани Аликсан и его невеста баронесса Леора Ингер.
   Дорн удалился, а слуги принялись быстро ставить на стол блюда и напитки. Во время обеда не было разговоров, и графиня смогла побеседовать с Лани и Леорой, только когда закончили есть. Говорила Леора, а Лани только коротко отвечала, когда к ней обращались. В разгар разговора в трапезный зал вошёл невысокий человек средних лет, с цепким взглядом слегка прищуренных глаз.
   - У нас гости! - сказал он, увидев приехавших. - Позвольте представиться, я барон Джок Лишней, один из близких помощников нашего герцога.
   - Это наша гостья графиня Лаура Куртинэ и возглавляющий её охрану шевалье Рошер, - представила Леора гостей. - Ещё один гость заболел, и с ним сейчас занимается Расмус.
   - Надеюсь, ничего серьёзного?

   - Барон большой любитель поесть, - сказал шевалье Рошер. - На ваших постоялых дворах неплохо кормят, но он привык есть чаще, вот и съел что-то не слишком свежее. А в дороге с таким спутником далеко не уедешь.
   - Надеюсь, что наш врач поможет барону, и вы вскоре продолжите свой путь. Куда едете, если не секрет?
   - Сопровождаю графиню в Барни. Её дядя первый советник короля, а графиня после замужества не виделась с ним три года.
   - А ваш муж, графиня?
   - Умер год назад.
   - Извините, я не знал. Могу я вам чем-нибудь помочь?
   - Благодарю, барон, - ответила Лаура. - У нас всё есть. Как только вылечат Эжена, мы сразу же уедем.
   - Тогда разрешите откланяться и забрать у вас герцогиню. Прошу, вас, миледи! - Джок предложил Лани руку, на которую та опёрлась, и вывел из зала.
   - Послушайте, Лани, - тихо сказал он, когда вышли из трапезной, - я хочу попросить вас меньше времени проводить с этой графиней. И передайте то же самое Леоре. Мне кажется, что она прибыла сюда не просто так. Мы наведём о ней справки, но это дело не быстрое. Скорее всего, о себе она не врёт, но вот её цели... В том крыле дворца, где вы занимаетесь и живут Леора и гости, есть несколько свободных комнат, в которых с сегодняшнего дня будут дежурить мои люди. А вы будьте внимательней и не слишком откровенничайте с этой дамой и её спутниками. А сейчас идите к Леоре и постарайтесь оторвать её от беседы и увести. Только сделайте это так, чтобы не вызвать подозрений.
   К приходу Лани Лаура уже поменяла несколько тем в разговоре. Поняв, что девушке не интересны светские сплетни и обсуждение достоинств молодых дворян из высшего света, графиня перешла на пересказ последних новостей о войне. Их было немного, и разговор начал увядать. Попытку перевести его на обсуждение Серга, Леора не поддержала, так что Лани появилась весьма кстати.
   - Извините, ваша сиятельство, но у нас с баронессой занятия, - обратилась она к графине.
   И обе удалились, кивнув на прощанье гостям.
   - Спасибо, что выручила, - поблагодарила девочку Леора. - А для чего тебя вызвал Джок?
   - Ему не нравятся наши гости. Говорит, чтобы мы были настороже и меньше с ними общались. Ему чутьё нашептало, что они опасны, а Серг говорил, что чутью таких людей, как Джок, надо доверять. Он поселит своих людей в гостевых комнатах, и они будут присматривать за гостями.
   Этим же вечером Джок встретился со своим помощником шевалье Сатарди.
   - Что-нибудь разузнал? - спросил Лишней.
   - Фар подтвердил личность графини. Он видел Лауру, когда герцог Олимант принимал её у себя, и вспомнил, что она ехала из Барни к жениху.
   - Если её дядя действительно первый советник Ива Барни Эрман Пресс, мы будем сильно ограничены в своих действиях.

   - Ну а вы узнали что-нибудь?
   - Я поговорил с Дорном и слугами, которые несли вещи. Дорн сказал, что не заметил ничего подозрительного, но ты же знаешь нашего управляющего и его отношение к благородным. Но когда я надавил, он вспомнил, что показалось странным. Служанка графини Ларини так закуталась в платок, что не было видно лица. Но когда она остановилась перед дверью в комнату и попыталась открыть, пришлось убрать руку от платка, и он спал с лица. Ларини быстро поправила, но Дорн успел увидеть её в профиль и удивиться сходству с нашей Леорой.
   - А что говорят слуги?
   - Один из тех, кто нёс дорожный сундук графини, удивлялся его большому весу. Он ещё в шутку сказал, что в сундуке, должно быть, лежит поросенок.
   - Вы думаете о том же, о чём и я? - спросил Сатарди.
- Подмена?
   - Похоже, что кто-то из слуг герцога невоздержан на язык, если не хуже, - сказал Джок. - Их только полсотни и многие редко отлучаются из дворца, так что не составит большого труда проверить остальных. Думаю, что это как раз то, о чём я говорил с герцогом перед его отъездом. Болезнь барона легко организовать, для этого достаточно выпить какую-нибудь гадость. Поселить их должны в гостевом крыле, где без охраны живёт невеста герцога. Нетрудно войти к ней ночью и заставить выпить настойку корхи, а потом переодеть в платье служанки и, укутав платком, утром посадить в карету. А в её кровать положить Ларини, переодетую в одежду Леоры, предварительно напоив её той же настойкой, причём дать столько, чтобы уже не проснулась. Если они так сильно похожи, а у меня нет оснований не верить управляющему, то утром мы не сразу разобрались бы, что в кровати не Леора, тем более что все были бы перепуганы её состоянием.
   - А Лани?
   - Не удивлюсь, если они и ей сумели найти двойника и пронесли в сундуке графини в замок. Выкрасть сестру герцога и заменить её другим ребёнком не так легко, но можно. У нас по дворцу по ночам патрули не ходят.
   - А как себя ведут гости?
   - Барон ожидаемо не слазит с горшка, шевалье несколько раз был у своих солдат в казарме гвардии, в каретной и конюшне. Графиня проявляет запредельную общительность и уже облазила большую часть дворца, и делает это очень ловко, выказывая большой опыт. Отказать и не показать себя при этом хамом, очень трудно.
   - Как думаете, когда они начнут?
   - Думаю, что этой ночью. Если в сундуке лежит одурманенная девочка, то они не могут долго держать её в этом состоянии, а ребёнок нужен им живой. После похищения, если только выедут из дворца, отыскать и вернуть девушек будет трудно, потому что у злоумышленников наверняка есть свои люди в столице.
   - Давайте сделаем так, - предложил Сатарди. - Вы отправите баронессу на ночь в другое место, а в её кровать положим нашего человека, и двое спрячутся за ширмой. Наверняка первой целью будет она. Лани можно не трогать, просто поставим охрану возле спальни. На всякий случай нужно усилить охрану ворот и конюшни. И надо быть поаккуратней с графиней: она хоть и стерва, но нам не с руки портить отношения с её дядей. Да и всю грязную работу наверняка возьмёт на себя шевалье Рошер.
   - А её, бедную, просто использовали?
   - Я бы её использовал... - мечтательно произнёс Сатарди, но под насмешливым взглядом Джока закончил: - Я имею в виду тюремную часть подвала, а то она уже три месяца пустует, а это непорядок.
   - Как только закончим, так и появятся кандидаты на заселение. Лауру Куртинэ придётся отправить в Барни, а что делать с остальными, пусть решает герцог.

   После ужина Лишней опять вывел Лани из трапезной.
   - Лани, брат говорил вам, чтобы слушалась дядю Джока? - с улыбкой спросил он.
   - Конечно, дядя Джок, - сделав постную физиономию, ответила девочка. - А что случилось?
   - Пока ничего. И не случиться, если вы с Леорой будете меня слушать. Я думаю, что сегодня ночью наши гости будут резвиться. Им нужно выкрасть невесту герцога, заменив привезённой служанкой. Насчёт вас полной уверенности нет, но есть подозрение, что тоже попытаются выкрасть. Так что Леора переночует в другом месте, а её комнату займут мои люди. А к вам приставим охрану. Вы ведь будете послушной девочкой? - спросил он, увидев в глазах юной герцогини восторг от предвкушения ночных приключений.
   - А если я посмотрю со стороны хоть одним глазочком?
   - Лани, это не шутки! Не будем облегчать жизнь нашим гостям. Если с вами что-нибудь случиться, мне останется повеситься, не дожидаясь возвращения герцога. Обещайте, что вы и шагу не сделаете из своей комнаты без охраны.
   - Ладно, обещаю.
   Дней десять назад, когда ушёл в поход брат, Джок поселил во дворце семью шевалье Сатарди. Лани не интересовали сам шевалье и его жена, заинтересовал их сын Лас, который был только на год старше её самой.
Она отмахнулась от замечания Беллы, что сын какого-то шевалье не пара для сестры герцога, и в тот же день познакомилась с мальчишкой и даже без особого успеха попыталась затянуть его на свои тренировки. Лас заявил, что эти танцы хороши для девочек, а его отец учит владеть мечом, как и положено воину. Лани обиделась и несколько дней с ним не разговаривала. Была даже мысль его поколотить, но она отказалась от этой затеи. После разговора с "дядей Джоком" Лани спустилась к комнатам семейства Сатарди и вызвала Ласа.
   - Лас, мне нужна твоя помощь! Графиня со своими спутниками сегодня ночью попытается выкрасть Леору, а люди барона Лишнея будут их ловить. Я умру, если пропущу такое зрелище. Но пришлось обещать Джоку, что шага не сделаю без охраны. Он не уточнял, кто будет меня охранять. Ты не против это сделать? И возьми свой меч, а то какая охрана без оружия!
   - Ну и влетит же нам! - с удовольствием сказал мальчишка.

   Когда полностью стемнело, Лани встала с кровати и надела свой тренировочный костюм. Две её комнаты располагались "вагончиком". Дальней была спальней, а в ближней к коридору сейчас бодрствовал охранник Джока. Девочка достала ключ и открыла дверь из своей спальни в спальню покойной герцогини, потом тихонько прошла в её гостиную и тем же ключом открыла дверь в коридор. Прислушавшись и не услышав ничьих шагов, она спустилась на первый этаж и, спрятавшись в нише за ширмой, стала ждать Ласа. Ожидание затянулось.
   - Я не мог выйти раньше, - оправдывался он. - Отца куда-то понесло на ночь глядя, а из-за него и мать легла спать позже обычного.
   - Ладно, - простила Лани. - Нам надо торопиться, а то пропустим самое интересное.
   Дети на цыпочках пробрались к гостевым комнатам, где и спрятались в одной из стенных ниш.
  
   - Пора! - сказала графиня и протянула шевалье Рошеру два флакона. - Этот для моей служанки, а второй для невесты герцога. Иди к Ларини, а я пока распакую девчонку.
   Она успела открыть сундук и убрать ткань, которой была прикрыта спящая в нём девочка, когда вернулся Рошер.

   - Там я закончил. Теперь иду к баронессе. Вот платье служанки из баула, в него и переоденем невесту герцога.
   Рошер подошёл к двери Леоры и потянул на себя.
Как он и ожидал, дверь оказалась незапертой. Мягко ступая, подошёл к кровати и упал на неё, придавив девушку к постели. Одна рука держала уже откупоренный флакон, а второй он попытался открыть жертве рот и неожиданно нащупал усы. Понять, что это означает шевалье уже не успел: сильный удар по голове погасил сознание.
  
   - Какие у нас интересные гости, - прозвучавший за спиной голос заставил графиню подскочить от испуга и неожиданности. - Оставьте девочку в покое, Лаура, мы сами о ней позаботимся.
   - Да как вы смеете! - крикнула она в лицо Джоку. - Врываться в спальню благородной дамы!
   - Оставьте свою игру для дяди. Ваш спутник пойман с поличным, вы - тоже. Будь моя воля, вы составили бы ему компанию в подвале замка. К сожалению, придётся вас выгнать на пару с этим засранцем. А пока предлагаю покинуть это помещение, вещи вам вынесут.
  
   Дети видели, как шевалье Рошер прокрался в комнату Леоры, и как потом его оттуда выволокли два охранника, следом за которыми появился отец Ласа. Потом в комнату к графине вошёл Джок и вскоре вышел уже вместе с Лаурой.
Прибежавшие следом охранники куда-то бегом унесли служанку. Один из них вышел из комнаты графини, держа на руках девочку. Через пять минут в коридоре никого не осталось.
   - А где барон? - спросил Лас. - Дверь в его комнату открывали, но его там нет, иначе забрали бы вместе с остальными.
   - У него плохо с животом, может, сидит в туалете? - предположила Лани.
   - Ладно, веселье закончилось. Пошли быстрее обратно, пока тебя не хватились.
   Стараясь не шуметь, они побежали по коридору и на повороте у лестницы налетели на возвращавшегося после облегчения барона. Эжен из-за большой массы не пострадал от столкновения, только пустил газы, а вот дети полетели на пол, при этом меч, который держал Лас, отлетел в сторону.
   - На ловца и зверь бежит, - усмехнулся барон, нагибаясь к Лани.
   - Не трогай её, негодяй! - закричал Лас, схватил его за руку и упал, сбитый с ног ударом кулака.

   Воспользовавшись заминкой, Лани быстро перекатилась и встала на ноги.
   - Не надо сопротивляться, ничего тебе не сделают, - сказал барон и попытался схватить девочку, но почему-то запутался в ногах и с грохотом упал на пол. В следующее мгновенье он заорал от боли из-за того, что Лани сидела на его спине и изо всех сил выкручивала руку. Сил оказалось недостаточно, и рванувшись, барон освободился, сбросив юную мучительницу. Но коридор уже наполнился людьми Джока, и барона быстро увели. Лани со слезами бросилась к лежавшему без сознания Ласу, но мальчика уже взял на руки отец.
   Утром графиня без спутников уехала из дворца герцога Аликсана. С ними уже начали работать люди Джока, пока без применения крайних мер. Девочку удалось спасти, а служанка графини так и не проснулась. Первая попытка навредить близким Сергея провалилась.
  
   Возвращение было не очень тяжёлым.
Захваченные лошади шли с грузом оружия и доспехов, поэтому не могли служить заводными, но дороги уже немного просохли и не было нужды в спешке, поэтому отдыхали во встречные селения.
   - Здорово вы, милорд, щёлкнули по носу Мехала! - говорил на одном из привалов шевалье Джордан, который командовал первой засадой, а сейчас по приказу герцога управлял отрядом.
- И второй раз он к нам полезет не скоро. Послать одну кавалерию побоится, а лишней пехоты у него нет. Дороги подсыхают, и скоро опять начнётся драка, если уже не началась.
   Шевалье был умелым командиром и прекрасно владел мечом, но, в отличие от многих рубак, с ним можно было приятно провести время за беседой. Джордан был умён, высказывал интересные мысли и знал множество самых разных историй. Некоторые случились с ним самим, остальные он заимствовал из чужих рассказов. Была у него и слабость - женщины. Он и к Олиманту попал из-за них, точнее, из-за неуемной страсти к любовным приключениям. Юноша был третьим сыном, поэтому рано покинул имение отца, где ему ничего не светило, и отправился в столицу к королевскому двору. С собой у него были сто серебряных монет и старый меч, которым он уже тогда хорошо владел. Эдакий местный д'Артаньян. Рослый и красивый юноша приглянулся королю, которому повезло попасться на глаза, и получил место в гвардии. Но приглянулся он не только королю, но и одной из графских дочерей, заполнявших дворец короля, как куры заполняют курятник. Парень оказался не просто красивым, но и отличным любовником, отточившим своё искусство в поместье отца на множестве крестьянских дев. За первой девицей последовала другая, потом третья... По двору быстро разошёлся слух о блестящем кавалере, который никому не отказывает. Этот слух оказался преувеличенным и сильно осложнил жизнь шевалье. За ним начали охотиться не только молодые девушки, с которыми так приятно провести время где-нибудь в нише, на его внимание стали претендовать дамы постарше из тех, у кого не было мужей. Тогда он додумался до такой, казалось бы, спасительной мысли - под разными предлогами брать с них деньги. Многих это не отпугнуло, а у него завелось золото. А потом случилось то, что рано или поздно должно было случиться: его затащила в постель молодая баронесса, чей престарелый супруг лишал её законных радостей жизни. Их кто-то заложил барону, и привычная жизнь кончилась. У барона не хватило духа убить жену, а убить Джордана помешал случай. Поняв, что второй раз нанятым бароном головорезам может повезти, шевалье подал прошение об отставке, собрал честно заработанное постельными трудами золото и сбежал на юг. В Ордаге ему тоже удалось устроиться в гвардию. Во дворце герцога не было привычного курятника, поэтому Джордан поначалу немного растерялся, но потом начал восстанавливать свою репутацию среди живших в городе дворянок.
   - А вы не думали о том, чтобы жениться? - спросил его Сергей, когда речь в очередной раз зашла о женщинах.
   - Да я не против женитьбы, - ответил Джордан. - Если попадётся такая, что хороша собой и приданым, и готова прикрыть глаза, если мне захочется разнообразия, то почему бы и нет? Надоело уже жить в казарме.
   - Переезжайте ко мне во дворец, - предложил Сергей. - Места много, да и кормят получше. А мне будет с кем поболтать, да и дамы послушают. Есть одна проблема, от которой вы, возможно, меня избавите. Белле втемяшилось в голову, что она меня любит. Ей не терпится расстаться с девственностью, а мне мешают оказать ей эту услугу две причины: воспитание и невеста. Может, она отвлечётся на вас.
   - Я не против, милорд, - ответил шевалье. - Только я не понял, как воспитание может мешать любви.
   - У меня на родине девочка в четырнадцать лет - это ещё не девушка, а ребёнок!
   - Видел я её недавно.
Вполне сформировавшаяся девица. Но я вас понимаю и сам считаю, что женщина должна быть более зрелой. А от этих молодых удовольствия мало. Ничего не знают и не умеют, пока всему научишь...
   - Давайте говорить на любые темы, кроме женщин, - сказал Сергей шевалье. - Вы слишком циничны, а у меня к ним другое отношение. Как вам видится ход войны?
   - Война затянется, - уверенно сказал Джордан. - В этом году никто не добьётся решающего перевеса. Герцогам сильно досталось, поэтому никто из них до конца войны не станет враждовать с королём. Сил у нас побольше, чем у Мехала, только их нужно собрать под общим командованием. Конечно, всё может случиться, но я думаю, что успехов у Мехала больше не будет. Завоюет два-три города, а потом его начнут потихоньку выдавливать обратно. Повоюем года два и разойдёмся, а на поход в Сотхем сил опять не найдут. Потом лет через двадцать всё повторится, разве что вы, милорд, что-то измените. Вы мыслите не так, как другие. У нас никто не додумался расстреливать армии большим количеством стрелков, укрыв их на защищённых позициях. Ничего сложного в этой мысли нет, но сражения всегда начинались одинаково. Сначала рубиться пехота, а потом побежавших преследует и добивает кавалерия. Не всё так просто, но основная схема такая.
   - А почему у вас не используют метательные машины?
   - Почему не используют? Используют, но в основном на кораблях. Иногда их можно встретить в старых замках. Наши города плохо приспособлены для обороны, и на их стенах негде ставить метатели. А армии не пользуются из-за большого веса и трудности в транспортировке. А на вашей родине не так?
   - На моей родине, Джордан, очень многое не так!
   - Странное, должно быть, королевство. У вас, небось, и колдунов нет?
   - Можно подумать, что они здесь есть. Сами видели или опять чьи-то рассказы?
   - И вы видели, милорд. Помните старика из той деревни, где в последний раз покупали овёс?
   - Помню, - ответил Сергей. - Весь седой, а крепкий как бык. И глаза у него какие-то колючие. И в чём же заключается его колдовство?
   - Этот может лечить взглядом людей и скотину. А есть такие, которые могут намного больше. Я их не видел, а вот отец встречал. Сами себя они зовут не колдунами, а возвышенными. А по-моему, если колдуешь, то кто ты, если не колдун? Смотрите, деревня! Заночуем? По времени вроде пора.
   Вернулись поздно вечером на двадцать третий день с начала похода. Все немного почистились и пошли на ужин, после которого хорошо искупались.
   Первой, кто встретил Сергея, была Лани. Она замерла, словно не веря глазам, а потом с радостным визгом прыгнула ему на грудь, едва не опрокинув на пол.
   - Подожди целоваться! - отстранился он.
- Не видишь, я грязный. Помоюсь...
   Говорить дальше помешал поцелуй Леоры, от которой он оторвался с большим трудом.
   - С невестой грязь не мешает целоваться! - ехидно сказала сестра. - Готовь губы, сейчас ещё Белла прибежит. Она тебя тоже поцелует... по-дружески!
   - Как же я соскучился! - сказал он им. - Обнял бы обеих и не отпускал! Но действительно нужно помыться и сменить одежду. Вы уже, наверное, поужинали? Леора, скажи, чтобы и мне чего-нибудь собрали поесть, пока буду чиститься.
   Сергей сидел уже чистый и ел, а они наперебой рассказывали обо всём, что случилось в его отсутствие.

   - Значит, завалила барона? - спросил он у сестры.
   - Почти, - сказала она. - Я выкрутила руку, а этот дурак так рванулся, что я улетела, а ему потом Расмус бинтовал руку. Он чуть её не сломал. Кто же так вырывается из захвата?
   - Джок узнал, кому вы понадобились?
   - Чтобы дядя Джок и не узнал! - засмеялась Лани. - Это делалось по заказу Мехала.
   - Понятно. А почему "дядя"?
   - Это он сам себя так назвал, а мне понравилось. Родственников много не бывает, а он ещё очень хороший человек!
   - А ты почему молчишь? - спросил он Леору.
   - Не могу насмотреться, - ответила девушка. - Слишком долго тебя не было.
   - Ну я побежала! - понятливо сказала сестра и умчалась.
   - Куда пойдём? - спросила Леора.
- Ко мне или к тебе? Или ты сильно устал?
   - Пошли ко мне, - сказал Сергей. - Это ближе, да и запоры у меня покрепче. Это ещё Белла не знает о моём возвращении. Пойдём быстрее, пока её не принесло.
  
   - Я рад, что вы откликнулись на мой призыв и не пожалели времени приехать лично, - сказал герцог Рошти. - Нам с вами есть что обсудить.
   - Я не вижу Олена Марди, - сказал герцог Лазони. - Он не приехал?
   - Этот идиот решил воспользоваться моментом и заменить короля, - пояснил Рошти. - Пришлось кое о чём его предупредить. Теперь он на меня обижен. И сам не приехал, и не прислал никакой помощи.
   - Действительно, идиот, - согласился герцог Бенитар. - В такое время затевать свару! У меня есть предложение. Нужно предупредить, что если войска герцогства Марди не станут рядом с нашими против Мехала, то мы все после окончания войны приложим усилия к тому, чтобы провинция носила другое название.
   - Я за это предложение, - согласно кивнул герцог Ингар. - Иначе его не прошибёшь. Война будет трудной, и мы понесём большие потери, а он отсидится в стороне, а потом начнёт устанавливать свои правила. Мы и так потеряли Алехо Парнада и всю его семью. Даже если после войны провинция отойдёт к нашему союзнику, проку от этого будет немного. Мехал уже уничтожил там половину городов, а война только началась.
   - Значит, так и решим, - подвёл итог герцог Рошти.
- В этом вопросе партия короля нас поддержит. Кстати, его величество обещал прислать большую часть своих полков, но при условии, что мы поклянемся в храме всех богов, что на время войны будут забыты разногласия. В этом случае придут дружины от Дорейна и Лантара.
   - А от Аликсана? - спросил Лазони.
   - По моим сведениям, у него слишком мало сил, чтобы ими с кем-то делиться, - сказал Рошти. - Он и так уменьшил силы Мехала на треть. Кстати, Мехал не оставил его своим вниманием. Пленные рассказали, что он отправил в пограничные земли провинции Аликсан две тысячи всадников с задачей сжечь там все деревни. Герцог об этом узнал, устроил ловушку и перебил всю посланную кавалерию. Мехал в ярости, но не может ничего предпринять из-за начала боевых действий.
   - Лихо! - сказал Бенитар. - Интересно, откуда у него столько кавалерии? При Олиманте её было мало. Что ещё известно об этом герцоге?
   - Это очень интересный молодой человек, которого буря принесла из неведомой страны, - сказал Рошти. - Он меня заинтересовал, поэтому я собрал о нём сведения и отправил в Ордаг своих людей. Пока от них нет донесений. Но связь с ним нужна. Если Аликсан воспрепятствует сотхемцам в доставке подкреплений, он сильно облегчит нам жизнь.
   - Разве у Мехала есть резервы? - удивился Лазони.
- Я думал, что он бросил против нас все силы.
   - Так и есть, - подтвердил Рошти. - Пока у него нет возможности получать подкрепления, но я узнал, что в Сотхеме проводят набор десяти полков. Конечно, сразу их сюда не пошлют, с полгода потратят на подготовку, а потом мы задействуем Аликсана. Если он уничтожит эти подкрепления и очистит Парнаду от гарнизонов Мехала, это нам сильно поможет. А если станет на границе и не даст ему уйти...
  
  
   Глава 21
  
  
   Прошло двадцать дней. Зима закончилась, и несколько дней бушевали грозы, оживившие грязь на дорогах, но потом начало быстро теплеть и обычные для этого времени ветра на глазах высушили тракты.
   Как ни старались обустроить беженцев и предотвратить разбой, избежать этой напасти не удалось. С наступлением тёплого времени из разорённой войной Парнады потянулись разбойничьи ватаги. Ещё не пришло время для купеческих обозов, поэтому и разбоя на дорогах почти не было. Ватажники захватывали деревни, где отъедались и валяли хозяйских жён и дочерей, а потом меняли деревню, напоследок требуя для себя откупа деньгами. Крестьяне терпели, а после слали ходоков к герцогу.
   - Большинство разбойников - это вчерашние крестьяне, - говорил своим помощникам Сергей. - Их не пощадила жизнь, и они не будут щадить других. Быстро нам с ними не справиться, но это не значит, что нужно оставлять всё как есть. Скоро по дорогам пойдут купеческие обозы, и купцы предъявят нам с вами счёт.
   - Они не посмеют! - сказал Севорж.
   - Я понимаю, что не посмеют, и имел в виду не требование возмещения убытков, - сказал Сергей. - Они платят налоги и имеют право на помощь герцога. И мы им эту помощь окажем. Да и крестьян нельзя оставлять на произвол судьбы. Но бросать против разбойников армию - это то же самое, что гоняться за мухой с молотком. Муха улетит, а вы только зря потратите силы. Основное оружие разбойников - это лук, поэтому использование обычных пехотных или конных подразделений чревато потерями, а разбойники скроются в лесах, из которых выйдут, как только мы уйдём. Значит, нужно использовать стрелков.
   - Стрелки - наша главная ударная сила, - сказал Фар. - Мы не можем оставлять в каждой деревне по отряду.
   - Можно поступить по-другому, - предложил Джордан. - Кто страдает от разбойников? Крестьяне и купцы! Вот пусть они с ними и борются, а мы им в этом поможем. Чтобы безопасно ездить по дорогам, купцам придётся раскошелиться. Мастера изготовят боевые луки, а мы их купим на деньги купцов и дадим тем крестьянам, которые согласятся на время оставить свои хозяйства на сыновей и малость поохотиться. Конечно, им тоже нужно заплатить.
   - Платить мужикам за то, чтобы они сами себя освобождали от напасти? - хмыкнул Фар.
   - А вы как думали! - сказал Джордан. - Мужик ленив и вкалывает только на себя и только тогда, когда без этого не обойтись. Разбойники - это убыток, но не такой уж большой. Жизни не лишат, а то что бабе раздвинули ноги, так для того она и нужна. Неприятно, конечно, но хуже она после их ухода не станет. А вы хотите вместо привычного труда или лежания на печи заставить его бегать по лесам, да ещё подставлять свою шкур