Варги.
  
  Книга первая.
  (Всё коварство варгов)
  
  - Тук-тук! - крайне жизнерадостным голоском озвучил кто-то короткий стук в мою дверь, заставив меня замереть с так и не донесённым до открытого рта бутербродом.
  "Кто бы это мог быть?.. - недоумённо подумал я, невольно настораживаясь. Вроде ведь никаких девушек в гости накануне не приглашал... Но, тем не менее, за дверь определённо стоит какая-то гостья. И это, судя по голосу, точно не Сальма, не Мари, не Лесси, не Жаннет и даже не Кларисса..."
  С сожалением отложив свой бутерброд, так и не откусив от него ни кусочка, я поднялся со стула. И направился прямиком к двери. Или вернее - к расположенному рядом с ней хитрому приспособлению, которое посредством тройки трубок и четырёх небольших зеркал позволяет видеть весь коридор, прилегающий к моей квартире, не покидая её...
  - Открывай, Тим Фастин, открыва-ай... - так нежно промурлыкали за дверью, что я чуть не поддался желанию немедля распахнуть её и впустить к себе эту несомненно обворожительную гостью. И, возможно, так и поступил бы, зачарованный, если бы кто-то ещё не добавил к этому многозначительно: - Мы же точно знаем, что ты здесь... а значит затихариться и дождаться нашего ухода у тебя всё одно не получится...
  Как уж тут очарованию момента не развеяться вмиг, когда так сразу и представляются стоящие за дверью бугаи-костоломы, пришедшие взыскать просроченный долг?.. Пусть даже второй голос тоже был явно женским, а занимать мне давно уж ни у кого не приходилось...
  - Давай уже открывай быстрее! - нетерпеливо произнесла ещё какая-то девица - уже третья! И в дверь ногой - Бух!
  Ощутив как сердце у меня забилось много чаще, я уже без прежней неторопливости метнулся к обзорному приспособлению. И прильнул к нему! Чтоб почти тут же отшатнуться! Да как не отшатнуться-то, узрев за дверью трёх девиц, вроде как из младшей семьи клана Герав, у которых стянул не далее как вчера вечером шкатулку с дорогущим артефактом?!
  "Но как они на меня вообще вышли?! Как?! - мелькнула у меня суматошная мысль. И я вновь прильнул к трубке с зеркальцем. Чтобы вновь отшатнуться, но уже с другим куда более тревожным вопросом в голове: И почему они сегодня вырядились в точности как варги?! В эти обтягивающие их ладные фигурки костюмы из суори?! Да ещё волосы все трое стянули в характерные конские хвосты?!"
  - Открывай немедля, ворюга! А то хуже будет! - пригрозили мне меж тем из коридора, присовокупив к этому ещё один удар ногой в дверь.
  Это моментом заставило меня опомниться, и прекратить ломать голову над тем: как, как демон его задери, меня угораздило пересечься с варгами?!
  - Да-да, сейчас! - пообещал я, медленно отступая от двери. А когда сделал три шага, резко развернулся и опрометью бросился в соседнюю комнату. В ту, что у меня под крохотную алхимическую мастерскую отведена...
  Влетев в неё со скоростью метеора, я сразу устремился к расположенному в дальнем углу шкафу. Дверки его распахнул, и с верхней полки два стеклянных флакона цапнул - с зельями скорости и выносливости. И немедля, в пару глотков, их осушил.
  Не обращая внимания на перехватившее дыхание и брызнувшие из глаз слёзы, метнулся ко второму шкафу, и вбок его, открывая потайную нишу отодвинул. Рабочий поясной ремень с разными полезными приспособлениями, воровским инструментом и эликсирами во флаконах из небьющегося стекла одним движением вокруг себя захлестнул, да неприметно серую куртку с вешалки сорвал и накинул на плечи. Перчатки ещё, с обрезанными пальцами, на руки. И... И всё! Даже открыть тайник с деньгами не успел! Только мешочек с честно уворованным артефактом из отдельного отделения успел схватить! За дверью-то похоже поняли, что добром я не открою и начали выламывать её! Причём, не долбясь бестолку в укреплённый дополнительными запорами массив дуба, а сразу пустив в ход усиленные магией мечи! Девицы эти, якобы клановые, не мудрствуя лукаво, просто вырубили себе вход в моё жилище! За пару секунд, буквально! И в мою квартиру ворвались! Да и бросились ко мне... тёмненькая впереди, а две светленькие - чуть позади...
  - П-пух! - совсем негромко хлопнул брошенный мной навстречу им бумажный шарик, и моментально всю гостиную взвесью мелко молотого красного перца заволокло.
  Кто-то из бегущих ко мне девиц грохнулся, похоже запнувшись обо что-то... А грязно ругаться все трое стали, едва влетели в бурое облако... Я же, сразу как метнул перцовую бомбочку, бросился к окну. Дёрнул за висящий за второй шнур, распахивая потолочный люк. На стол - и туда - на чердак! Да ход за собой быстренько захлопнул! Чтобы не сразу сообразили куда я делся, когда проморгаются...
   Очутившись в относительной безопасности - на запылённом и совершенно пустом чердаке доходного дома, в котором имел честь проживать последние года два, я позволил себе только дух облегченно перевести, да сразу дёрнул дальше. Пригнулся только, чтобы не сшибить ненароком башкой одну из низких опорных балок, и рванул к находящемуся совсем неподалёку выходу на крышу. Ну как выходу... скорее лазу натуральному, совсем небольшому, и прикрытому круглой дверкой - бывшей когда-то обычной крышкой от какого-то бочонка...
  Это Мухад Рах - владелец доходного дома, на четвёртом этаже которого и располагалась моя квартирка, сообразил. Он вообще большой выдумщик... по части экономии средств. Никакой лаз на крышу вовсе не понадобился бы, если перекрыть её заново, а не латать всяким негодным хламом отдельные дыры после каждого сильного дождя. Но поди его переубеди... жадюгу несусветного...
  Понятно что с целью защиты от проникновения в дом каких-нибудь злоумышленников выход на крышу был заперт. Но... Но опять же по причине экономии средств полноценный замок, пусть даже самый плохонький, на эту дверку никто не навесил. Обошлись обычным засовом. Деревянным!
  Одним словом преграда эта на моём пути не задержала меня более чем на долю секунды. По истечении которой я был уже на крыше. Где, быстренько прикрыв за собой лаз, огляделся по сторонам и, не обнаружив вокруг никакой опасности, присел. Присел на мгновение, чтобы, хлопнув по имеющимся на ботинках непримечательным бляшках чёрной бронзы, активировать одно крайне полезное приспособление. На которое только и хватает моих магических способностей... Корундовый амулет, несущий в себе слабенькое заклинание "Незначительности" для отвода глаз, и то частенько приходится Старого Патрика просить подзарядить...
  Удостоверившись, что вокруг моих ботинок возникли едва различимые магическим зрением бирюзовые сферы, скрадывающие звук шагов и делающие передвижение практически неслышимым - что важно сейчас как никогда, ибо чего мне не нужно, так это чтобы всполошённые жильцы домов подсказывали своими криками направление возможной погоне, я рванул прочь. То есть занялся тем, что у меня получается даже лучше чем воровать всякие ценные побрякушки у их беспечных хозяев - бегом с препятствиями по крышам! Хотя сегодня это будет совсем не обычным забавным развлечением...
  Вообще этот самый глухой угол Гармина, зажатый меж Кузнечным и Торговым кварталами так, что кажется буквально выдавленным к крепостной стене и оторванным от рыночной площади, к он которой примыкает своей самой узкой частью, являет собой идеальное место для того чтобы сбросить хвост. Множество узких кривых улочек, пересекающихся под самыми разнообразными углами, переулков и тупичков всячески способствуют запутыванию преследователей. Тут даже местные жители, особенно возвращающиеся домой вечером малость поддатыми, частенько плутают... отчего оказываются вынуждены забуриться в какой-нибудь из многочисленных безымянных кабаков и трактиров до рассвета, когда куда легче разобраться где ты оказался и как отсюда выбраться. И с отрывом верхами дело обстоит ровно так же. Если не ещё лучше. Дома-то тут не под копирку, как в том же Купеческом квартале... Все - разномастные. Двух, трёх, четырёх, и даже пятиэтажные... Тут легче лёгкого затеряться просто спрыгнув в невидимую бегущими следом яму - на крышу здания пониже, или присев за одной из многочисленных печных труб. В общем, путей для бегства уйма, если ты хоть немного знаком с верхотурой. Потому, собственно, я в этом районе и поселился... Хотя до сей поры использовать данное преимущество своего жилья мне ещё не приходилось... Ни разу не приходили те, у кого я увёл что-нибудь ценное и никогда не являлись с целью моей поимки городские стражники...
   "Жаль ещё не стемнело... - посетовал я, подпрыгивая, цепляясь руками за карниз крыши вышестоящего дома и одним слитным рывком забрасывая себя на неё. - В сумерках, да с задействованным отводом глаз, можно было бы вообще никакого преследования не опасаться..."
  Но что поделаешь, если незваные гостьи заявились ко мне слишком рано - не меньше чем за четверть часа до заката?.. Вот именно - ничего не поделаешь. Придётся довольствоваться тем что есть. И вообще радоваться тому, что меня прямо в квартире не сцапали...
  Скача по разноцветным крышам, нет-нет перемежающимся расселинами-пропастями улочек, ровно какой-то оглашенный кролик, я выписал по самому бедному району Гармина огромный зигзаг. И перескочил на крепкую черепичную кровлю трёхэтажного жилища Фолина Терпина - известного в городе мастера-кузнеца. На конёк дома стремительно взбежал, где позволил себе краткую передышку. Остановился и сразу же оглянулся, чтобы убедиться в отсутствии какой-либо погони, идущей по пятам. Удостовериться-то в том, что я благополучно слинял не помешает...
  Я, в общем-то, оборачиваясь, нисколько не сомневался в том, что мои преследовательницы, если они, конечно, вообще погнались за мной, давно отстали и потеряли меня из виду. Потому буквально обмер, увидев три знакомые фигурки на одной из немного возвышающихся над округой крыш - совсем неподалёку! Буквально в паре сотен ярдов позади! И совсем не с той стороны откуда я прибежал... Будто изначально знали, куда я побегу и мчались к этому месту по прямой!
  "Ничего, ничего... всё равно они не догонят..." - поспешил подбодрить я себя. Да рванул дальше - к Кожевенному кварталу. Причём напрямки - уже не предпринимая попыток сбить погоню со следа. Просто было бы слишком наивно полагать, что раз уж это не удалось сделать сразу - в буквально предназначенном для запутывания преследователей месте, то получится провернуть здесь, среди далеко не столь хаотичной застройки...
  Добравшись до Кожевенного квартала, я вновь сделал краткую остановку. Чтобы обернуться, ага. Обернуться и удостовериться, что от хвоста мне оторваться не удалось. Преследующие меня девицы оказались на редкость упёртыми...
  "Что ж, посмотрим насколько вас хватит здесь..." - скользнула по моим губам кривая ухмылка. И я поочерёдно выдернул из небольших кармашков на поясном ремне два флакона из прозрачного небьющегося стекла. С эликсирами скорости и выносливости. Да, повторный приём их чреват жутко болезненной ломкой впоследствии, но без этого никак. Слишком уж тяжкий предстоит забег... Выматывающий просто. Даже в обычных условиях, без предшествующей гонки, неслабо так израсходовавшей имеющиеся у меня силы.
  Опустошённые флаконы беззвучно канули во чреве прилегающей улочки, а я бросил ещё один взгляд назад. Прежде чем рвануть вперёд - по грязно-серой, с тёмными разводами, спине гигантской извивающейся змеи - коей предстаёт перед каждым забравшимся наверх улица Звонарей, идущая на подъём... Эдакая своеобразная лестница тут получается. Реально являющаяся испытанием силы духа, стойкости и выносливости. К примеру, пара пузатых стражников, однажды погнавшихся за мной тут, безнадёжно отстала уже на первой сотне ярдов и, сипя в мой адрес проклятия, отказалась от дальнейшего преследования. Ну да их, в общем-то, можно понять. Сам в первый раз не смог одолеть и половины этой жуткой девятисот ярдовой дистанции. И добрые полчаса ещё приходил в себя, чтоб собраться с силами и спуститься с крыш...
  Принятые эликсиры сняли с меня накопившуюся усталость, отчего я буквально на крыльях по крышам полетел. Мне даже пришлось немного сдерживать себя, чтобы не разгоняться сильно и выдерживать проверенный темп. Тот, в котором преодоление этой лестницы возможно без падения замертво в конце поднимающейся ввысь лестницы. Да - самое главное тут правильный темп, завязанный на знание наиболее рационального с точки зрения расходования сил маршрута...
  Но всё одно, несмотря на то что это мне далеко не впервой, до головы змеи, возлежащей на добрые двести ярдов выше хвоста, я добрался дрожа от изнеможения и надсадно дыша. А, оглянувшись, не удержался от грязного ругательства! Мои преследовательницы оказались не только на редкость упрямыми, но и невероятно выносливыми! Практически не отстали от меня!
  "Неужели и впрямь варги, а не вырядившиеся под них клановые девицы, решившие таким образом меня попугать?.." - встревоженно подумал я. И без колебаний опустошил ещё два флакончика с эликсирами, не задумавшись даже над тем какие меня ждут мучения в результате подобного безрассудства.
  От усиливающих зелий, да от осознания того, что за мной похоже на самом деле гонятся самые что ни на есть настоящие варги, у меня буквально второе дыхание открылось... Позволившее с новыми силами броситься вперёд - на крыши Восточного квартала, расположенного у одноимённых ворот, и дальше. К одному хорошему для отрыва месту...
  Вскоре я был у него. И, примерившись, с короткого разбега перепрыгнул через отделяющую меня от цели улочку. Прямиком на худую кровлю, набранную из тонких жестяных пластин! По которым даже домашним котам кое-где стоит ступать с опаской. Проржавело же тут напрочь всё...
  Едва сам в результате не провалился! Хотя прыгал на надёжное место - как раз там где располагается одна из опорных балок!
  С максимальной осторожностью преодолев крышу-ловушку, я перебрался на другую и опять перешёл на бег. До конца квартала добежал и остановился. Чтобы на преследовательниц своих поглядеть.
  "Вот же, зараза..." - бессильно скрипнул я зубами, когда девицы эти без каких либо проблем перескочили на худую кровлю. Ни одна не провалилась! А ведь этого стоило ожидать! это ведь не доспешные стражники, весящие чуть не вдвое больше меня!
  "Остаётся, значит, последний шанс... - с замиранием сердца подумал я, переводя взгляд на отделяющую меня от Серебряного квартала бездонную пропасть. - Не хотелось до этого доводить, но видимо придётся..."
  Судорожно сглотнув, я помедлил чуть, бросив ещё один взгляд на приближающихся преследовательниц, да резко выдохнув - рванул вниз по крыше! И... как сиганул! стоило только домчаться до её края.
  Долгое мгновение полёта, тупой удар в ноги и в правое плечо - через которое я совершил перекат.
  "Всё же допрыгнул! Допрыгнул!" - охватило меня торжество, едва пришло осознание того, что мой прыжок закончился на выложенной медной чешуёй крыше трёхэтажного дома, а не на мостовой под ним. Всё же прав я похоже был в своих расчётах, что такой перепад высот - а сиганул я с пятиэтажного здания, позволит перескочить через одну из центральных улиц Гармина, шириной порядка двадцати ярдов.
  Не чуя под собой ног от радости, я подскочил и побежал дальше. Правда уже не так спешно. А чуть погодя обернулся, уверенный, что увижу стоящих на крыше соседнего квартала девиц-преследовательниц, ругающихся и грозящих мне кулачками, но не решающихся повторить подобный безумный прыжок, на который можно пойти только от отчаяния.
  Но... Но эти дурищи даже не остановились перед разверзшейся перед ними пропастью, чтобы подумать - а стоит ли оно того - так рисковать?.. Как бежали - так и сиганули через улицу! Словно нисколько не сомневаясь в том, что то что вышло у меня - им уж тем более по силам!
  "Точно варги!" - ухнуло у меня куда-то вниз сердце. Что впрочем, не подвигло меня на отказ от дальнейшего бегства, а только усилило желание удрать. И я побежал так как никогда ещё не бегал! Подгоняемый азартными возгласами типа:
  - Слева, слева заходи Мирра! Сейчас мы его возьмём!
  Практически не замечая ничего вокруг, я пронёсся через весь квартал Купеческий, немного оторвавшись при этом от мелькающих позади преследовательниц. А за одной из широких печных труб, в избытке имеющихся тут, я и вовсе исчез с их глаз. И стремительно скользнул на спине вниз по крыше. А там, уцепившись за водосточный желоб, перекинул тело вниз. И, раскачавшись, спрыгнул... Прямо на крошечный балкон, который сверху совершенно незаметен... Да что там - если не знать что он здесь есть, то и не подумаешь никогда о его наличии.
  Отличное укрытие. Здорово что я его присмотрел в прошлом году, хотя и не было в том особой надобности. Теперь, если повезёт, то удастся отсидеться здесь до наступления темноты - до которой совсем немного осталось, и потом тихо уйти. Просто удрать от варгов точно не получится - измором возьмут. Они похоже могут бегать так вот по крышам хоть целый день. А я уже с ног валюсь...
  Чуть отдышавшись и так и не дождавшись появления своих преследовательниц, которых мне похоже всё же удалось обвести вокруг пальца, я сдвинулся к ведущей на балкончик двери. Вытащил из кармашка на поясе пару тонких отмычек и принялся открывать замок. Пусть будет хоть какой-то путь к отступлению... Вдруг не врут люди о зверином чутье варгов и моя хитрость их не обманет и не собьёт со следу...
  - Вот ты где прячешься... ворюга!.. - заставил меня вздрогнуть всем телом чей-то звонкий и откровенно торжествующий голосок, донесшийся сверху.
  Медленно подняв голову, я уставился на три донельзя довольные девичьи мордашки, выглядывающие из-за водосточного жёлоба. Смазливые надо признать... Только вот откровенно их хищные улыбки и жуткие клыки... Пугают до дрожи... да...
  Я недолго пребывал в ступоре, парализованный видом своих преследовательниц в такой опасной близости. Стоило одной из них оценивающе сощурить левый глаз - похоже примеряясь как будет проще спрыгнуть ко мне, как я мигом пришёл в себя. Резко крутанул отмычки, сдвигая язычок внутреннего замка, и рванулся вперёд - с балкона в квартиру. Напугав неожиданно распахнувшейся дверью и своим появлением какого-то благообразного старичка, до сей поры сидевшего в кресле у окна и спокойно читавшего книгу. Он аж за сердце, бедолага, схватился...
  Но мне было не до извинений за внезапное вторжение. Более того, я и не подумал об этом. Вихрем промчался по небольшой комнате, смежной гостиной, вылетел в короткий коридорчик и устремился к двери выходящей на лестничную площадку.
  "Дарг! Что ж все боятся-то так воров и вечно запираются на дюжину запоров?! - едва не взвыл я, обнаружив на преградившей мне путь двери тройку врезных замков, защёлку, цепочку, добротный засов и пару вертикальных щеколд - вверху и внизу.
  За отмычки я даже не стал хвататься - времени на взлом замков просто нет. Отскочив чуть назад, я попытался с разгона выбить входную дверь плечом. Только она устояла, зараза... И последовавший удар ногой изо всех сил в область замков не помог. А второго я сделать просто не успел... На меня набросились сзади, моментально сбив с ног...
  - Вяжи его, Лара, вяжи! - азартно выкрикнули в один голос две из настигших меня преследовательниц, пресекая мои судорожные попытки отбрыкаться и вырваться из захвата.
  Дарг его знает откуда у них взялся с собой кусок тонкой бечевы, какую обычно используют горожанки для развешивания на просушку белья, но она быстро очутилась у меня на запястьях. А другой её конец оказался захлёстнут вокруг моей шеи скользящей петлёй и далее привязан к левой ноге.
  С такими путами не побегаешь... Даже просто встать - целое приключение. Но подняться с пола мне всё равно не позволили. Только на спину перевернули...
  - Где наш артефакт, ворюга?! - с угрозой вопросила темноволосая девица - Мирра, кажется, нависая надо мной. И чувствительно пнула меня остроносым сапожком в бок - недвусмысленно намекая таким образом чем чревато запирательство.
  - В куртке... в кармане... - судорожно дыша выговорил я и в мыслях не имея предпринимать попыток морочить голову варгам. Не стоит злить их ещё больше и настраивать против себя. Может тогда успокоятся и просто сдадут меня страже...
  Меня немедля бесцеремонно обшарили в шесть рук, и отыскав в одном из внутренних карманов куртки небольшой мешочек из плотного материала, достали его. И, развязав, извлекли уворованный мной артефакт... Браслет белого золота, украшенный средних размеров рубинами и рунной гравировкой, крайне искусной работы.
   Жуть какая красивая штуковина... И страсть какая дорогая, даже если не принимать во внимание заключённую в ней непонятную магию... Жаль только продать эту вещицу у меня теперь точно не получится...
  - Уф-ф-ф!.. - с тщательно скрываемым, как мне показалось, облегчением выдохнула обступившая меня троица, едва драгоценный браслет показался на свет.
  А мой мешочек был варгами брезгливо отброшен в сторону... показался им слишком грязным, видимо. Хотя это вовсе не обычная пыль с него сыплется, а ритумная. Я ж не идиот таскать магические предметы без подавляющих их воздействие защиты...
  - Так, а что с ворюгой этим делать будем? - вновь чувствительно пнув меня сапожком в бок, спросила у своих источающих довольство товарок Мирра, когда артефакт был запрятан в карман уже её курточки.
  - Может страже сдадим?.. - с сомнением оглядев на меня, вопросительно уставилась на подружек одна из блондинок, та что чуть пониже второй.
  - Да ну, Вэлэри, так не интересно... - надула губы другая блондинка.
  - Точно Лара - совсем не интересно! И неправильно даже! - решительным кивком поддержала её Мирра, определённо более остальных проникшаяся неприязнью ко мне как наиболее пострадавшая от запущенной мной в них перцовой бомбочки. - Надо преподать этому наглому ворюге хороший урок! Чтоб на всю жизнь запомнил как у варгов воровать!
  - Я уже запомнил и раскаялся! Честно-честно! - немедля клятвенно уверил я этих хищниц, поняв что меня не собираются разрывать на месте и чуть воспряв духом. И взмолился так жалобно как только мог, с целью склонить их к принятию единственно верного решения: - Сдайте меня, пожалуйста, страже... - не преминув при этом мысленно добавить ещё: "Пожалуйста-пожалуйста, подарите мне эту возможность удрать! Ну чего вам это стоит, а?.."
  - Ах, так ты ещё смеешь над нами глумиться?! - с негодованием воззрилась на меня Мирра, на которую мои покаянные мольбы отчего-то оказали совершенно противоположное воздействие.
  - Нет, я правда... правда раскаиваюсь... очень-очень раскаиваюсь... - подбавив в подрагивающий голос искренности, предпринял я ещё одну попытку задурить голову заловившим меня варгам. - Потому готов сознаться во всём городской страже...
  - Врёшь, ворюга! - переглянувшись, вынесли единодушный вердикт эти хищницы. - Ни капельки ты не раскаиваешься! И хочешь нас обдурить, ломая здесь комедию!
  - Так это... я же не хотел... меня обманули... подставили даже... - быстро сменил я тактику, поняв что на жалость надавить не выйдет - нет её, похоже, просто у них. - Ведь если бы я знал что это ваша вещь, то нипочём бы её не тронул...
  - Ага, так мы тебе и поверили! - фыркнула Мирра. И собиралась что-то ещё сказать - явно язвительное судя по выражению её лица, но была перебита.
  - А что здесь собственно происходит? И кто вы все такие? - осторожно поинтересовался вышедший в коридорчик старик - жилец квартиры в которой мы очутились.
  На мгновение в коридорчике воцарилось гробовое молчание. Которое разрушила первой отреагировавшая на неожиданное появление старика Лара, брякнув:
  - Мы это... Тайная Стража! Вот! - И кажется, судя по внезапно расширившимся глазам, сама испугалась того что ляпнула...
  - Точно! - поддержала её только на миг растерявшаяся Мирра. - Тайная Стража мы! - Не удосужившись, правда, как и Лара, при этом предъявить особый знак принадлежности к данной службе королевства, - видимо посчитав, что в качестве доказательства достаточно и её клыков. Общеизвестно же, что Тайная Стража Элории набрана из варгов...
  - А это пойманный нами с поличным преступник! - храбро пискнула решившая не отставать от подружек Вэлэри. - Тот ещё во...
  - Не во, а просто - преступник, - перебила её Мирра, стремительно наступая блондинке на ногу. И придвинувшись к хозяину квартиры, шепнула ему многозначительно: - Особо опасный государственный преступник...
  - О-о... - выдохнул бросивший на меня немного испуганный взгляд старик, изображая полное понимание вопроса.
  А мне, несмотря на обуявшее меня категорическое нежелание соглашаться с такой трактовкой дела, высказаться не дали. Не позволили отказаться от такой до дрожи сомнительной чести как признание себя государственным преступником, которые, как всем известно, находятся в ведение Тайной Стражи. Лара, стоило мне только раскрыть рот, так посмотрела на меня, что я счёл за благо прикусить язык. Да и правильно сделал наверное, если трезво рассудить... Ну чем мне может помочь немощный старик?..
  - Извините за вторжение в ваше жилище, уважаемый, - продолжила меж тем донельзя официальным тоном Мирра. - И откройте нам, пожалуйста, дверь, чтобы мы могли покинуть его.
  - Да-да, конечно, - поспешно закивал старик и извлёк из кармана домашнего халата небольшой бронзовый ключ.
  Меня мигом вздёрнули на ноги и толкнули к стене, с тем расчетом чтоб по коридору можно было свободно пройти. После чего беспрестанно оглядывающийся на нас старик отпер все блокирующие дверь запоры. И мы тут же покинули чужое жилище - кто на двух ногах, а кто и на одной...
  Лара, выходившая последней, аккуратно прикрыла за собой дверь и остановилась. Склонила голову набок и, нахмурившись, принялась задумчиво глазеть на меня. Остановились и её подружки, и, повернувшись ко мне, тоже сдвинули бровки и наморщили лобики и принялись изображать глубокомысленные раздумья.
  - Наверное, надо его как-то иначе связать, - вынесла наконец свой вердикт Лара, когда ей надоело смотреть на мои безуспешные попытки ещё сильнее поджать левую ногу и ослабить затянувшуюся на шее петлю. - А то боюсь на одной ноге он далеко не ускачет... Да и задохнуться ненароком может...
  Я только прохрипел что-то невнятное в ответ. Живодёрки проклятые...
  - Да снять с него эту дурацкую верёвку вообще и дело с концом, - предложила вдруг Мирра.
  - Думаешь, разумно предоставлять ему возможность предпринять попытку бегства? - засомневалась Лара.
  - Пусть попробует - ему же хуже будет, - беззаботно махнула рукой Мирра. И чувствительно ткнув меня кулачком в бок, грозно предупредила: - Только попробуй мне удрать, ворюга! Поймаем и уж тогда точно с тебя шкуру спустим! Понял?!
  Я отчаянно закивал, показывая что услышал и внял этому предостережению. Только бы петлю с шеи сняли... А то уже всё расплывается перед глазами, погружаясь в багровый туман...
   Судорожно вздохнув, когда петля на шее ослабла, я тут же закашлялся. И не устояв на ногах, упал на колени. Так и провёл некоторое время, кашляя, сипя и жадно хватая ртом воздух. А немного оклемавшись, вдруг подумал, что не зря ходит молва о жутких злодеяниях варгов... Похоже это не брехня, что они страсть как любят мучить людей... И... И лучше б я стражникам попался!
  - Что теперь?.. - озвучила вопрос Вэлэри, аккуратно сматывая злосчастную бечёвку, снятую с меня.
  - В смысле, что с ворюгой будем делать? - прямо спросила Мирра.
  Вэлэри кивнула. И предположила, показывая себя на редкость добродушной для варга особой: - Может просто поколотим хорошенько и отпустим?..
  Варги заспорились, решая как со мной поступить. И возможно решали бы этот вопрос долго, если бы Мирра неожиданно не бросила: - Да вы что, девочки?! Как это -отпустить? - С какой-то экспрессией воскликнув: - Это же наша первая добыча!
  Блондинки, ратовавшие за наиболее благоприятный для меня исход дела - пусть и сопряжённый с побоями, немедля замолчали. И как-то совершенно по новому посмотрели на меня...
  Попав под перекрестие этих взглядов, я с трудом переборол немедля обуявшее меня желание задать стрекача. Насилу удержался... остановило понимание того, что быть мне ловленным не далее чем на следующей лестничной площадке...
  - Шагай давай! - подтолкнули меня в направлении спуска, видя что сам я с места не сдвинусь.
  Этот бесцеремонный тычок в спину - недвусмысленный посыл к движению, оказался не единственным. Не только Мирра им отметилась, но и остальные варги. Да не по одному разу... Вынудив, таким образом, меня стремительно сбежать по лестнице до самого её низа... Собственно, никакого выбора мне не оставили - или бежишь, или катишься кубарем по ступеням. И судя по излишне сильным толчкам в спину, второй вариант привлекал клыкастых подружек куда больше...
  - Дарг!.. - совершенно непроизвольно выругался я, когда, распахнув своим телом входную дверь в дом перед хищницами, вывалился на улицу. С трудом устоял на ногах. Хорошо, что новых тычков не последовало, а то бы точно пропахал носом мостовую.
  - Топай-топай, не задерживайся! - грозно велела Мирра, стоило мне только остановиться.
  - Куда идти-то?.. - вынужденно осведомился я, обернувшись и, к своему удивлению, обнаружив, что варги предоставили мне практически полную свободу. Мало того, что не связали вновь, так ещё и отступили от меня на три шага. Невелика дистанция, но всё же... Можно было бы попытаться сдёрнуть... Если бы... если бы совсем рядом не стояли хищницы, что со скучающим выражением лиц озираются по сторонам, пряча поблёскивающие ничем не прикрытым предвкушением глазки... Варги явно только и ждут, когда я попытаюсь дать дёру. Чтоб тут же нагнать, завалить и всласть попинать, в точном соответствии со своей злобной звериной натурой.
  - Шагай туда откуда артефакт стащил, - соизволила наконец распорядиться Лара, похоже первой поняв, что удирать немедля я не собираюсь. Добавив ещё ворчливо: - Враг государства...
  Спорить или вновь просить меня отпустить я не стал. Повернулся и, вздохнув, пошёл в сторону центра Гармина. К таверне "Баттери". А три хищницы бесшумно двинулись следом... Следуя за мной буквально по пятам - всего-то в нескольких шагах позади.
  Меня больше не торопили и не подгоняли - ни словами, ни тычками, хотя я вскоре начал совершенно непроизвольно замедлять движение. Ну категорически не хотелось мне идти куда указали. Разум просто вопит о том, что ничего хорошего меня в гостях у варгов не ждёт. Явно же меня там не печеньем с вареньем будут угощать... Нет-нет, что-то совсем другое замыслили эти три хищницы, которым просто неведомо такое человеческое понятие как прощение... Что-то очень, очень нехорошее... А значит - надо бежать, пока моя шкура ещё при мне! Только как это провернуть, чтоб меня не поймали тут же вновь?..
  Так и шёл я, затравленно озираясь по сторонам и пытаясь сообразить хоть что-нибудь путное, что поможет мне удрать. Но в голову ничего не лезет... А отпущенное мне время меж тем утекает, как песок, ведь с каждым шагом мы приближались к "Баттери".
  Меня аж потряхивать немного начало от нервного напряжения. Наверное так же чувствуют себя приговорённые к смертной казни, которых стражники подталкивают древками копий к колоде палача... Хотя мне даже ещё хуже... Ведь у меня есть выбор... Я не связан и иду свободно. И вокруг свобода... Которой невозможно надышаться. Но как же сложно решиться на побег... Имея всего-то два-три шага преимущества перед нечеловечески шустрыми преследовательницами... Тут даже знание того, что если не удерёшь, то всё закончится крайне печально не помогает решиться...
  Не останавливаясь, я бросил вороватый взгляд назад и сглотнул вязкую слюну. Варги никуда не делись, к сожалению... Так и идут следом... Пусть уже не в двух-трёх шагах позади, а в пяти или шести, но это всё равно не шибко вдохновляет. Особенно если учесть как у них глазки горят... Так бы прямо здесь и набросились и загрызли! Но пока держатся... И с нетерпением ждут подходящего повода, чтоб напасть!
  "Чем же я богов-то прогневал, что на меня такая напасть свалилась?.." - промелькнула у меня тоскливая мысль.
  Только я успел посетовать на печальную судьбу, как Сати обратила свой благосклонный взгляд на меня. Из-за поворота навстречу нам вывалила патрульная тройка городской стражи. Я, увидев их, едва не заорал: - Да! Да! Да! Это то что нужно!
  Ведь это шанс! Реальный шанс спастись от этих варгов! Удрать-то от них в самом деле нереально, а вот добежать до идущих навстречу стражников я точно смогу! И дело, как говорится, в шляпе! В конце-концов Элория это не Империя и законы здесь чтят. А я всего лишь вор, а не какой-то так государственный преступник, которых варгам на потеху отдают!
  - Девочки, патруль городской стражи! - раздался в этот же миг позади меня всполошённый девичий возглас - скорее даже полузадушенный писк. Изданный излишне впечатлительной Вэлэри, очевидно.
  - Идём! Идём дальше! Как ни в чём небывало! - после крохотного промедления яростно прошипела Мирра. И мило так улыбнулась мне, когда я оглянулся взглянуть на остановившихся варгов. Да сделала эдак ручкой - топай, топай мол, ворюга.
  Я и пошагал дальше. Так же неспешно. Правда уже - нарочито неторопливо и с трудом сдерживая себя, чтоб не рвануть немедля к патрулю...
  Одно только плохо - что топают весело переговаривающиеся о чём-то стражники прямо посерёдке улицы, в то время как мы идём по тротуару. Не пересекаемся мы, если не сменить маршрут... Но просто сойти на мостовую нельзя - вдруг варги что-то неладное заподозрят и остановят меня?..
  Патруль почти поравнялся с нами. И я решился - рванул к гарминским стражникам!
  Резкий, а главное совершенно неожиданный рывок за ногу, прервал мой едва начавшийся бег, превращая его в короткий полёт. И просто чудо, что я успел-таки выбросить руки вперёд и благодаря этому не приложился лицом о мостовую. Но грудиной врезался в камни с такой силой, что из меня мгновенно вышибло дух. Я даже способность двигаться утратил.
  Заботливые варги помогли... Ухватили за шиворот и легко вздёрнули на ноги, одновременно с этим быстро пряча ставшую причиной моего падения бечеву с петлёй. И придержали, я чтоб не упал вновь... Меня-то ноги совсем не держали... Да я вообще ничего не соображал от боли и ошеломления! А тут ещё и Мирра добавила - пребольно врезав мне в бок кулачком! И прошипела мне на ухо:
  - Улыбаемся и машем ручкой! Улыбаемся и машем ручкой!
  Ничего не соображая, я раздвинул губы в улыбке не дожидаясь новых ударов. И руку приподнял... Только самостоятельно помахать ею оказался не в силах. Ну да в этом мне Лара великодушно помогла.
  Чуть оклемавшись, я пытался оглядеться и собрать воедино расплывающуюся, мутную картинку перед глазами. И узрел такое... Я в компании улыбающихся и приветственно машущих лапами варгов стою на краю тротуара! И сам при этом улыбаюсь как дурак! Вторя за хищницами ленивые взмахи рукой!
  Стражники же, направившиеся было в нашу сторону, видя такое дело так и не подошли к нам! Замерли как вкопанные и озадаченно глазели на нас некоторое время. А затем, пробурчав что-то невнятное на тему глупых забав варгов и их сумасшедших дружков, двинулись прежним маршрутом!
  Я вознамерился было хоть прохрипеть что-нибудь вслед стражникам, раз уж заорать в голос не могу, дабы привлечь их внимание и вернуть назад, но не тут-то было. Пришлось захлопнуть разинутый рот, так и не издав ни звука. А всё потому, что державшая меня за правую руку Вэлэри, которую я почитал за довольно добродушную для варга особу, способную к состраданию, притиснувшись ко мне крепко-крепко, пригрозила:
  - Только пискни мне что-нибудь, ворюга! Только пискни... И немедля сведёшь самое тесное знакомство с моими клыками! - Добавив ещё, для вящей убедительности, упрямо засопев: - И не надейся на помощь стражников! Я свою добычу никому не отдам, так и знай!
  Вот и вынужден был я стоять молча, глядя вслед удаляющейся надежде на спасение... А что делать - стражники уже в десятке ярдов от нас, а клыки малышки Вэлэри, категорически не согласной расставаться со своей первой добычей, судя по её словам и тому как она вцепилась в меня, всего в паре крохотных дюймов от моей шеи...
  - Уф-ф-ф... - хором, едва слышно перевели дух варги, когда патруль отошёл от нас на значительное расстояние. А Мирра, от которой исходила воплощённая только что затея по введению в заблуждение стражников, добавила ещё облегчённо: - Прокатило...
  - Ага! - охотно поддержала её Лара. И повернув голову ко мне, широко осклабилась.
  Мирра с Вэлэри, впрочем, от неё не отстали. Тоже, потеряв интерес к гарминским стражникам, обратили своё внимание на меня. А на мордашках их расцвели радостные улыбки. Клыкастые... И такие предвкушающие-предвкушающие, что я невольно сглотнул.
  - Куда это ты собрался, ворюга?.. - заставил меня замереть и опомниться проникновенный шёпот Мирры, с интересом наблюдающей за мной.
  - А?! - ошарашенно переспросил я. И, оглядевшись по сторонам, обнаружил себя отступающим назад. Пячусь я, невзирая на всё сопротивление буквально повисших на мне Лары и Вэлэри, упирающихся ногами в тротуарный камень...
  - Бэ! - передразнила меня Мирра. И залилась звонким смехом. Спрятав при этом, к моему невероятному облегчению, свои клыки.
  "А нечего было мне так улыбаться", - буркнул я по себя, глядя на своих пленительниц, хихикающих как обычные девчонки, и немного успокаиваясь.
  - Ладно, идёмте, - отсмеявшись, решительно скомандовала брюнетка. - А то прохожие уже начинают на нас коситься...
  Лара с Вэлэри тут же отлипли от меня и бесцеремонно крутанули, разворачивая лицом в нужном направлении. Да тычком в спину придали ускорение. Одна из блондинок, та что повыше, постаралась... пригрозив при этом: - Ещё одна такая выходка и просто спущенной шкурой ты уже не отделаешься! Ясно?
  Я медленно кивнул, показывая, что уяснил сказанное. И потирая на ходу шею, двинулся дальше - к таверне "Баттери". Хотя шагать оказалось нелегко. Не оклемался ещё полностью от злосчастного падения на мостовую. Круги перед глазами так и плывут. И в груди что-то колет...
  "Впрочем это ерунда, - безрадостно подумал я. - Слабость-то пройдёт... Это явление временное. Три хищницы вот только останутся. И шансов удрать от них нет. Даже будь я в самой лучшей форме. Всё ж таки я обычный человек, а не демонское отродье - чудовищное творение древних магов. Не мне тягаться с ними в силе, скорости и ловкости... - И испустив тяжкий вздох, продолжил лихорадочно размышлять: - Нет-нет, надо искать другой способ выкрутиться... Проворство ног и знание города здесь увы не помогут... Нужно что-то иное... Хитрость какая-нибудь... Которая позволит если не совсем отделаться от этих клыкастых, то хотя бы даст выиграть немного времени на осуществление удачного побега. Только как их обдуришь?.. Варги же невероятно хитрые и коварные создания, судя по россказням местных. Сомневаться в этом лучше не стоит... Раз уж сказки об их поразительной силе и ловкости оказались правдой. Не врали кабацкие болтуны с три короба, как мне раньше думалось..."
  - Ну-ну, входи не стесняйся, - подбодрила меня Вэлэри, когда мы добрели таки до постоялого двора и я замешкался у высокого порога.
  - И сразу топай на третий этаж, - вставила своё веское слово Мирра.
  А Лара сунулась вперёд и распахнула передо мной дверь.
  Тяжко вздохнув, я вошёл в зал. На миг замер, и оглядевшись, снова вздохнул. На этот раз разочарованно. В зале совсем мало посетителей. Да и те, все сплошь добропорядочные горожане. Ни бесшабашных охотников за сокровищами Древних, не боящихся никого и ничего, ни собратьев из Ночной гильдии...
  Наше появление было просто проигнорировано сидящими за столами людьми. Никто даже украдкой не покосился на моих сопровождающих. Словно варги здесь обыденное и давно никого не интересующее явление.
  Лара тем временем подошла к стойке и что-то сказала Толстому Улашу - хозяину таверны. Ну а меня Мирра заставила шевелить ногами. Опять же - чувствительным тычком в спину. Я и пошёл... Что делать-то? От расположившихся в зале обывателей помощи не дождёшься... и в бучу их не втянешь...
   На лестнице нас нагнала Лара, жизнерадостно уведомив: - Я велела хозяину не беспокоить нас ни при каких условиях! Даже если кто-то будет кричать!
  Я зябко поёжился услышав такое заявление. И ещё больше замедлился, разумно полагая что ничем хорошим посещение логова варгов для меня не обернётся.
  - А перекусить ничего не заказала? А то я проголодалась... - оживлённо поинтересовалась у неё Мирра, упёршись обеими руками мне в спину и толкая вперёд - к их комнате, до которой осталось всего ничего - буквально пара шагов.
  - Конечно заказала, - утвердительно тряхнула головой Лара.
  Совместными усилиями троицы варгов я был таки безжалостно впихнут в номер, что они снимали и в котором мне уже довелось побывать не далее как прошлым вечером. Забирался к ним, воспользовавшись моментом, когда девушки в зале сидели, ужинали...
  - Ну вот! - удовлетворённо произнесла Мирра, быстро прикрывая за собой дверь и, таким образом, отсекая мне путь к отступлению.
  Варги, излучающие полное довольство собой, переглянулись и... И не набросились немедля на меня, чтобы зверски растерзать, как я втайне опасался! Схватили лишь, да на край кровати усадили! Всего-то! Да отступили...
  Отделавшись так легко, я не смог удержаться что того чтобы не перевести облегчённо дух. Ну и немедля воровато огляделся по сторонам, пока варги перестали концентрировать всё своё внимание на мне. Хотя что тут осматриваться-то?.. Со вчерашнего дня здесь не изменилось ровным счётом ничего... Всё тот же совсем небольшой номер, из приличных, где обычно селятся семейные пары. У дальней от двери стены - здоровущая кровать, да две тумбочки с сухими цветами в расписных керамических вазах. Совсем рядом - трюмо с серебрёным зеркалом. Стол ещё, застеленный белой кружевной скатертью, два мягких стула, да невысокий - тоже мягкий, табурет-подставка. Пара полок на ближней стене. Ну и на полу узорчатый ковёр. Вот и вся, считай, обстановка. Прилично, но отнюдь не роскошно. Я ещё, помнится, немного удивился, что девицы якобы из клана сняли не самые лучшие апартаменты, где на каждую гостью по своей комнате и не нужно ютиться втроём на одной, пусть и легко вмещающей их всех троих, кровати. Посмеялся, подумав, что они те ещё жадины - артефакт такой дорогущий купили, а на жильё денежку зажали...
  Пока я озирался, Вэлэри отправилась растапливать имеющийся в комнате камин, видимо сочтя что в номере слишком уж прохладно. Украдкой облизнувшаяся Лара взялась помогать расторопной прислуге, притащившей практически следом за нами заказанную еду, составлять блюда-блюдца на стол. Мирра же подошла к настенной полке, и, вытащив из кармана артефактный браслет, положила его в стоящую там резную шкатулку чёрного дерева. Достав вначале из неё, разумеется, обыкновенный речной голыш схожей массы. И ко мне развернулась... С прищуром глядя на меня, и подбрасывая в правой руке злосчастный камень, положенный мной чтоб сразу пропажи не хватились - тупо подняв шкатулку, даже не открывая ей, и ощутив что она заметно полегчала...
  Мирре, явно припомнившей свои ощущения в момент когда они обнаружили вместо артефакта голыш, похоже ужас как захотелось запустить им в одного ворюгу. К счастью она удержалась от этого... И просто всучила его мне в руки, со словами: - Сиди вот, грызи! - А сама немедля отправилась к столу, за которым уже устроились её крайне расторопные подружки.
  Ужинать варги стали. Просто ужинать. С таким аппетитом уплетая одуряюще вкусно пахнущую печёную утку с соусом шарш и отварным картофелем, что у меня тоже зверский голод разыгрался. Я даже, сглатывая набежавшую слюну, невольно покосился на сжимаемый в руках голыш... И едва не сплюнул с досады. Да подумал обозлённо: "Правду всё же люди говоря - зверюки! Сущие зверюки эти варги!"
  Хищницы эти, словно прознав откуда-то о раздирающим меня чувствах, пуще прежнего стараться начали - буквально сметая всё со стола. Я и опомниться не успел как они всё сожрали! Такие вот дела...
  - О, такого вина мы ещё не пробовали! - обрадованно произнесла Лара, крутя в руках большую, запылённую бутыль зелёного стекла с сургучной печатью на шнурке. И, чуть повозившись, откупорила её, да разлила по бокалам.
  - Точно, ещё не пробовали! - охотно поддержали её подруги, сначала пригубливая, а потом с явственным удовольствием поглощая красное вино.
  Для меня же их ужин резко перестал быть томным. Толстый Улаш расщедрился же для таких дорогих гостий на бокалы из прозрачного стекла... в которых эта марка вина жутко походила на тягучую алую кровь... А усугубляли получившийся эффект усугубляли выпущенные расчувствовавшимися варгами клыки... Потому, когда они, попивая винцо, дружно уставились на меня, да ещё с ярко выраженным гастрономическим интересом - как на какой-то десерт, я замер просто. А сердце моё забилось часто-часто.
  Чувство голода исчезло без следа, словно его и не было никогда. Вместо этого меня охватило жуткое желание швырнуть голыш в лоб сидящей ближе всех Мирре и сигануть немедля в окно. И пофиг что здесь третий этаж... Лучше разбиться чем быть съеденным заживо...
  - Не, не добежишь, ворюга... - уведомила меня широко ухмыляющаяся Мирра, проследив за моим отчаянным взглядом брошенным в сторону окна. И демонстративно медленно облизнула покрытые алой жидкостью губы... Раз, и второй... Да с таким неприкрытым предвкушением посмотрела на меня, что я обмер.
  - Хотя ты можешь попытаться! - подзадорила меня вмешавшаяся Лара. И мечтательно так вздохнула, предвкушающе закатывая глазки: - Будет здорово повторить славную охоту на тебя...
  - Да-да, я тоже не прочь всё это повторить! - поддержала её оживившаяся Вэлэри. Да тут же простодушно обратилась ко мне с предложением: - Выскакивай в окно, ворюга, и дёру!
  - У-у, - отчаянно помотал я головой, отказываясь идти на поводу у раззадоренных хищниц.
  - Ну прыгни, ворюга! Ну что тебе стоит ещё от нас поубегать?.. - сложив лапки и проникновенно заглядывая в глаза, принялась уговаривать меня Вэлэри.
  - Набегался уже, - хмуро буркнул я, категорически не желая развлекать варгов. И рукой по горлу провёл, для вящего эффекта: - Во как набегался...
  - Жаль... - явственно расстроились эти хищницы, уже похоже настроившиеся погонять меня ещё разок по крышам.
  Варги чуть помолчали, попивая своё винцо, а потом Лара заявила:
  - Ну раз не хочешь бегать, то выкладывай тогда.
  - Что выкладывать? - недоумённо уставился я на неё.
  - А всё, - махнула она лапкой. Но затем соизволила пояснить всё же: - В первую очередь то, как ты докатился до жизни такой...
  - Ага, - поддержала её Мирра: - Рассказывай. А мы послушаем... - С провокационной ухмылочкой добавив: - И решим что нам с тобой делать...
  - Да нечего мне рассказывать, - не вдохновился я этим предложением. - Вор я. Обычный вор. Которому не свезло влезть не в ту комнату...
  - Отпираться, значит, будем, да?.. - промурлыкала кажущаяся безмерно довольной Мирра. Да как рявкнет, что я аж вздрогнул: - А ну выкладывай всё как на духу, ворюга!
  - Да что выкладывать-то? Что? - с отчаянием вопросил я, поняв что хочешь не хочешь, а исповедаться перед варгами придётся. Хотя делать этого ну совсем не хочется!
  - Можешь начать с того как тебя зовут, сколько тебе лет, откуда ты... - подсказала мне Вэлэри.
  - Да, начни с самого простого, - поддержала её Лара.
  - Тим я... - вздохнул я, смиряясь с тем, что без рассказа о себе обойтись не удастся - варги не отстанут пока не удовлетворят свое любопытство. Но может быть получится оставить в стороне некоторые опасные моменты?..
  - Так это твоё настоящее имя? - уточнила Лара.
  - Да, - подтвердил я, и она удовлетворённо кивнула. Ну так я же не соврал. Имя-то я себе при переезде прежнее оставил. Привык уже к нему... Да и не такое редкое оно. В отличии от настоящей фамилии - Роберханд.
  - Дальше, - подбодрила меня Вэлэри.
  - Лет мне... семнадцать, - продолжил я, чуть запнувшись перед тем как назвать свой возраст. Хотел сначала вообще ляпнуть что шестнадцать, но в самый последний момент счёл что это будет уж слишком. Очень я подрос за последние несколько месяцев - на нескладного юнца уже не тяну... К огромному сожалению... Ну а семнадцать - это более-менее. Должно прокатить...
  Три испытующих взгляда немедля обратились на меня, невольно вынуждая сжаться, чтоб казаться поменьше. Но, похоже это не помогло мне выглядеть чуть младше своего истинного возраста... Потому как после непродолжительной паузы варги решительно молвили:
  - Врёшь!
  - Да ничего я не вру! - попытался разыграть я искренне возмущение. Не в моих ведь интересах признаваться, что уже достиг возраста полного совершеннолетия... Потому как тогда ответственность за свои деяния тоже - полная.
  - Врёшь! - категорично отрезали любые мои возражения эти три хищницы. А Мирра, испустив лицемерный вздох, произнесла: - Не хочешь, значит, по хорошему...
  - Хочу, очень даже хочу! - немедля заверил я её, обеспокоившись.
  - Придётся тогда построить нашу беседу иначе... - продолжила брюнетка словно бы и не услышав меня. И огорошила меня, торжествующе произнеся: - По нашему наставлению "О проведении допросов в полевых условиях"!
  Так как слова у Мирры, похоже, никогда не расходятся с делами, она тут же поднялась с мягкого табурета на котором сидела и направилась ко мне. Я же, бросив взгляд на даже не прячущих ухмылки блондинок, сглотнул и попытался сдвинуться назад - подальше от приближающейся хищницы. Которая ко мне так и не подошла... Мимо протопала - обогнула кровать и ухватилась за тумбочку. И перенесла её, поставив прямо передо мной. А потом ещё табурет свой поближе подтащила. И опять отошла - уже к камину... Где из небольшой стопки дров, выбрала одно увесистое полено... С которым она и вернулась на своё место. Уселась поудобнее, полешком эдак с ленцой помахала, и, широко улыбаясь, велела:
  - Правую руку на тумбочку положи, растопырив пальцы.
  - Это ещё зачем?.. - с превеликим подозрением осведомился я, не спеша выполнять её требование.
  - Затем чтоб ты не врал нам больше, Тим, только и всего, - ласково пояснила усмехающаяся Лара. Отчего возникшее у меня в результате всего этого действа необоримое желание спрятать правую руку за спину только усилилось.
  Да как тут воспротивишься?.. Мирра-то церемониться не стала и, не дождавшись от меня требуемого, просто рявкнула: - Ложи руку! Кому сказано!
  Я дёрнулся от грубого окрика и, хотя край как не хотелось, опустил свою правую кисть на тумбочку. Ладонью вниз, да растопырив ещё пальцы... как велено...
  - Вот и молодец, - похвалила меня Мирра. И прищурившись, вкрадчиво спросила: - Так сколько, говоришь, тебе лет?..
  Врать в таких условиях я не решился. И, косясь на полено, сжимаемое одной хищницей в руке, скрепя сердце признался: - Восемнадцать... Уже давно...
  Варги переглянулись. И довольно кивнули, сказав: - Вот теперь верим.
  - Дальше давай, - потребовала Мирра.
  - Что дальше-то? - попытался выкрутиться я, категорически не желая отвечать честно и правдиво на третий вопрос, и увести любопытство варгов в другую сторону. - Живу в Гармине уже много лет. Ворую потихоньку. В основном из защищённых магией домов и всяких хитрых хранилищ...
  - А родом ты откуда? - не дали мне соскочить со скользкой темы варги - это Вэлэри жуть какой любопытной оказалась.
  - Да из Балтона, - делано безразлично произнёс я, пожимая плечами.
  - Из того Балтона, что в округе Лаффер? - уточнила Мирра. Я кинул подтверждающе, стараясь поддерживать самый непринуждённый вид. Оно ведь и правда можно сказать, что этот городок является моим местом рождения. Там возник Тим Фастин. Прежде-то такового просто не существовало...
  - Врёшь! - после краткого молчания безжалостно обронила Мирра. И прежде чем я успел что-то ещё сказать - хрясть меня по указательному пальцу поленом!
  Я взвился до потолка, заорав в голос благим матом. А, упав на постель, яростно затряс пострадавшей рукой, словно пытаясь стряхнуть с неё пронзившую её жуткую боль.
  "Нет, кость может и не повреждена, но досталось пальцу всё же неслабо", - решил я, когда боль чуть утихла и мне удалось осмотреть пострадавшую конечность. И уставился на злобных варгов, нисколько не смущённых произошедшим и продолжающих с интересом пялиться на меня.
  - Продолжим наш крайне занимательный разговор... - медленно произнесла Мирра. И, улыбнувшись, благодушно сказала мне: - Ложи руку назад, ворюга...
  Я отчаянно замотал головой, одновременно с этим пряча правую руку за спину.
  - Ложи, кому сказала! - посуровела Мирра. Но я всё равно не сделал этого, продолжая сидеть с заведённой за спину рукой не отрывая взгляда от своей истязательницы.
  - Ах так?! - рассердилась она. И обернулась к подружкам: - Девочки?..
  Те мигом поднялись со своих мест и направились к кровати. И, прежде чем я что-то успел сообразить, набросились на меня! Прыгнули с двух сторон! И... И несмотря на моё яростное сопротивление всё же добились своего! Хотя для этого Вэлэри, фиксирующей мою левую, чтобы я её не скинул пришлось обхватить меня в районе поясницы ногами и одной рукой обвить шею, те есть - буквально повиснуть на мне, а Ларе - прилипнуть с противоположной стороны.
  - З-зверюки!.. - задыхаясь выговорил я, бессильно наблюдая за происходящим - за тем как моя правая рука, невзирая на беспрестанные попытки вырвать её, всё же медленно опускается на тумбочку.
  - Ты, значит, имеешь наглость нам врать прямо в лицо, а мы, получается, - зверюки? - возмутилась Мирра.
  Я, стиснув зубы, подавленно промолчал, напряжённо следя за взлетевшим в воздух поленом. Которое, к моему превеликому облегчению, всё же не обрушилось на мою кисть.
  - Так откуда ты родом? - продолжила допытываться Мирра так и не стукнув меня за то нелицеприятное высказывание в адрес этих хищниц.
  - Из Фардека... - выдохнул я, не сводя взгляда с гадского полена, зависшего над моей рукой.
  Варги переглянулись. И, одновременно поджав плечами, уставились на меня.
  - А где это? - хором спросили они.
  - В графстве Леншир... - крайне неохотно ответил я.
  - Это в Империи что ли? - взлетели вверх брови у варгов, похоже хорошо знакомых с географией не только Элори но и прилегающих стран.
  - Да... - отвёл я глаза.
  - А... А у тебя гражданство Элории оформлено ли, ворюга?.. - после непродолжительной паузы крайне вкрадчиво поинтересовалась Мирра.
  - Нет... - практически просипел я так тяжко далось мне это признание - примерно как прыжок с высокого косогора в глубокий омут. И на этом умолк, кляня себя на все лады. Ну что мне стоило решить вопрос с гражданством?! Можно же было как-то порешать вопрос через ночное братство... Так нет же - никому обязанным быть не захотел...
  - Ай-я-яй! - с чувством произнесла Мирра, на лице которой, как и её подруг впрочем, нарисовалась широченная улыбка. И упрекнула меня, сочащимся елеем голоском: - Нехорошо... Нехорошо это... Являться в Элорию и тут преступным путём промышлять...
  - Мирра! Ты что такое говоришь?! - неожиданно возмущённо перебила её Лара. - Как это нехорошо?!
  - Да, действительно, что это я?.. - хлопнув себя раскрытой ладонью по лбу, опомнилась та. И умилённо глядя на меня протянула: - Это хорошо, это всё очень даже хорошо, ворюга...
  Что было встречено с полным удовлетворением её ухмыляющимися подружками, немедля закивавшими согласно.
  А я судорожно сглотнул, от осознания своей незавидной участи. Законы-то Элории защищают от варгов только добропорядочных гостей из других стран. С чужаками-преступниками же они могут не церемониться и вправе их хоть загрызть, хоть просто замучить...
  Вдоволь насладившись моим смятением, хищницы продолжили допрос.
  - И что же заставило тебя перебраться в Элорию, ворюга?.. - задумчиво вопросила Лара. Прозорливо подметив: - Не просто так же ты оставил родные края и махнул за тысячи миль в Гармин...
  - Так это... у нас такие сказочные басни ходят среди промышляющих воровством о Гармине... что, дескать, лучшего места для нашего брата просто не существует... Что здесь раздолье просто для тихой работы - полно торгашей и неожиданных богачей; приезжих, среди которых так легко затеряться, чуть не втрое больше чем местных; а стражники больше заняты тем, что пытаются угомонить разошедшихся гуляк, ведь разудалые пирушки не прекращаясь в этот славном городе кипят... - неловко пожав плечами ответил я. - Так что, перебраться сюда было мечтой моего детства... - И замолк, надеясь, что варги удовлетворятся столь пространным ответом.
  - Не юли, ворюга, - ласково посоветовала Мирра, предостерегающе покачав поленом. - Сказали же тебе - выкладывай всё как на духу.
  - Это тебе обязательно зачтётся, - вроде как утешила Лара.
  - Да меня в общеимперский розыск объявили, вот я оттуда и свалил куда подальше, - сдавшись, выложил я всё начистоту. Разве что умолчал о награде за мою поимку живьём в пять тысяч золотых или вдвое меньше за голову... Ибо это варгам знать уж точно ни к чему...
  - Что, страшно не хотелось угодить на каторгу? - подтрунила надо мной брюнетка.
  - Так в случае поимки меня ждала не каторга, а снятие шкуры живьём, с последующим поджариванием на медленном огне, - мрачно буркнул на это я.
  - Ого! - оказались неслабо впечатлены моими словами варги.
  - Что же ты там такого натворил, ворюга? - с любопытством уставилась на меня Мирра. - Императорскую сокровищницу, что ли, обчистил?
  - Нет... - тяжко вздохнул я. - Вовсе нет... - И замолчал.
  - Ну рассказывай же уже!.. - просительным голоском протянула потеребившая меня Вэлэри.
  Покосившись на неё, я вздохнул ещё раз. И отведя глаза, вроде как пожаловался: - Это всё барон Фридрих... Он на могиле предков пообещался предать меня лютой смерти...
  - За что же он на тебя так осерчал? - вопросительно приподняла левую бровь Мирра, стоили мне только опять умолкнуть.
  - За то что я ему дочку испортил... - неохотно сознался я.
  Варги явно не ожидали такого поворота, потому как долгое мгновение молча разглядывали меня, хлопая глазками. А потом - прыснули! Рассмеялись все разом, заразы! И давай подначивать меня: - А ты у нас оказывается ещё тот злодей, Тим Фастин! Не зря мы в тебе сразу увидели особо опасного преступника, ха-ха!
  А Лара ещё локтём легонько в бок меня толкнула и подмигнула провокационно: - Питаешь слабость к благородным девицам, а?..
  - Вы всё не так поняли! - невольно покраснев поспешил я разуверить явно пришедших не к тем выводам варгов. - У нас с Аннель ничего такого не было! Мы просто дружили! С самого детства, когда она меня поймала во время кражи яблок из их сада! - Но мне, похоже, не поверили, судя по остающимся крайне насмешливыми мордашкам. Не сработал, кажется, даже последний приведённый мной аргумент: - Да нам тогда и по четырнадцать лет не было!
  - Ах злодей! - ахнули на это варги. - Мало с тебя шкуру содрать! Испортил благородную девочку, и даже её юность тебя, негодяя такого, не остановила! - И давай ухохатываться, глядя беспомощное выражение моего лица, пошедшего красными пятнами.
  - Да не было у нас с ней ничего! - с отчаянием воскликнул я, беспомощно оглядываясь. Это ведь правда! Не зашли так далеко наши отношения с Аннель... Хотя определённым интересом к ней в последнее время перед нашим расставанием я начал проникаться...
  - Ладно-ладно не было, так не было, - великодушно согласилась Лара, когда эти хищницы, развеселившиеся в результате моих неловких оправданий пуще прежнего, чуть успокоились. И утирая выступившие слёзки, провокационно уточнила: - То есть это не ты баронскую дочку испортил?.. На тебя просто чужую вину свалили, не найдя более подходящей кандидатуры?
  - Нет, всё не так, - отрицательно помотал я головой. - Испортил я. - Поспешив добавить, видя как губы девушек опять расплываются в широченных улыбках. - Но не так как вы подумали!
  - А как тогда? - взметнулись бровки высоко вверх у варгов.
  - Испортил в том плане, что с пути сбил, к дурным наклонностям приучил, - поспешил пояснить я, пока девчонки, в соответствии со своей исконно женской натурой, не навыдумывали себе какой-нибудь ерунды.
  Они же недоумённо похлопали глазками, переглянулись, а затем с нескрываемым любопытством осведомились:
  - Это к каким же таким наклонностям?
  - К воровским что ли?.. - высказала догадку похоже самая прозорливая из них - Лара.
  - Ну не совсем воровским... - замялся я. А потом, понимая что отделаться недомолвками всё равно не удастся, сдался и скрепя сердце выложил: - Аннель мне помогала с определением объектов воровства...
  - Наводчицей, что ли, была?
  - Вроде того, - неловко - а как иначе, когда на тебя пара варгов висит? пожав плечами, подтвердил я. Пояснив затем: - Она ж во все богатые дома Линнхолла была вхожа... Вот и примечала для меня те места, где я могу безнаказанно что-то спереть. Сначала недорогое по их меркам - подсвечник там серебрёный, или утварь столовую, или ещё мелочь какую. А когда у неё магический дар проснулся, так мы на более серьёзные дела перешли... по краже драгоценностей... Аннель по гостям ходила - её из-за отца, стоящего во главе городской стражи, везде охотно привечали. Там она тайники высматривала, подходы к ним определяла, да магические ловушки на пути выискивала. А потом мы план проникновения составляли и я этот дом в скорости навещал...
  - И как же вас вычислили? - спросила прямолинейная Мирра, помолчав немного.
  - Да богатеи городские, обозлённые на неуловимого городского вора, которого городская стража уже второй год кряду не может поймать, несмотря ни на какие придумки, тряхнули мошной и выписали из столица мага-следопыта... Он нас и нашёл... - вздохнул я, вспоминая как всё это было. И пробормотал, зябко поёжившись: - Хорошо барон сглупил - взял с собой свору своих охотничьих собак... не иначе желая меня псами затравить... Если бы не их лай... Так бы и спал себе спокойно, пока его люди замыкали кольцо вокруг дома на чердаке которого я в ту пору обретался... - Да и умолк, подавленный старыми воспоминаниями. Ведь сколько времени прошло, а всё холодом пробирает, когда перед глазами встаёт картинка той облавы... Когда я, едва проснувшись, протирая слипающиеся глаза, осторожно высовываю голову в чердачное окошко, и средь ночи вижу растекающуюся вокруг дома толпу городской стражи с факелами, да людей барона Фридриха со рвущимися с поводков собаками... Тогда у меня такой забег по городу был - что даже с сегодняшним не сравнить!
  - Да, сколько верёвочке не виться... а всё одно у воров конец один - быть им ловленными! - многозначительно подметила Мирра. С неким превосходством фыркнув затем: - Это вам ещё повезло, что всё в Империи происходило, а не у нас - в Элории! Тут бы мы вас мигом на чистую воду вывели, а не спустя два года!
  - Просто мы были крайне осторожны, - пояснил я. - Я не шиковал - только изредка продавал безвкусную и ничего не стоящую мелочёвку. А самые ценные, красивые и приметные драгоценные побрякушки Аннель у себя оставляла... Их у неё целый сундучок набрался к концу...
  - Так-так... - глотнув вина, медленно протянула напряжённо размышляющая над чем-то Лара. И многозначительно сказала своим сродственницам: - То-то мне сразу не понравилась помощница мастера-ювелира, у которого мы забирали артефакт... Слишком сильные и противоречивые эмоции она испытывала во время разговора с нами...
  - За старое взялся, ворюга? - достаточно быстро сообразив куда она клонит, моментально сдвинула брови Мирра. - Порядочных девушек портить?!
  - Лидия тут совсем не причём! - побледнел я, осознав к каким катастрофическим выводам пришли варги. Да немедля попытался уверить их: - Сам я на вас вышел! Сам!
  - Ой, не ври! - отмахнулись от меня. Снисходительно пояснив: - Вы, воры - рабы привычек. И очень редко меняете свои рабочие схемы. - После чего успокоили меня, видя, что я твёрдо намерен стоять на своём: - Да успокойся ты. Нам до твоей подружки нет никакого дела.
  И у меня прямо от сердца отлегло... Ненадолго.
  - Тем более что именно она нам тебя и сдала! - взявшись демонстративно разглядывать коготки на своей левой лапке, откровенно предвкушающе сообщила мне Мирра.
  - Что?! - непроизвольно разинул я рот, не поверив своим ушам.
  - То! - с удовольствием отрезала темноволосая хищница. А тихоня Вэлэри мягко пояснила: - Когда мы забрали артефакт, она, провожая нас к двери, взволнованно предупредила, чтобы мы были осторожней. Так как видела, что рядом с нами крутился какой-то парнишка вороватой наружности... Не иначе хочет обокрасть!
  - Вот так-то! Предала тебя твоя здешняя подельница, сдав с потрохами! - торжествующе произнесла Мирра, видя моё смятение. Нравоучительно заметив потом: - Заруби себе на носу, ворюга - обычным девчонкам верить нельзя! Только варгам!
  От саркастичной усмешки в ответ на это заявление, а уж тем паче - от выражения скепсиса, я счёл за благо удержаться. С толикой надежды подумав: "Лучше подыграть варгам... Может подобреют тогда, да сдадут просто меня страже?.."
  Это, похоже, были наивные мечты. Потому как, даже покончив с моим допросом - видимо выведав всё что их интересовало, юные хищницы и не подумали о смягчении моей участи. Проще говоря - и не подумали отпустить, надавав тумаков, или сдать нашим городским блюстителям порядка. Вместо этого они ещё по бокалу вина себе налили, и, попивая его, принялись на меня пялиться - нет-нет заговорщически переглядываясь меж собой, да многозначительно ухмыляясь. Демонстрируя при этом мне свои здоровущие клыки во всей красе! Отчего у меня само собой участилось сердцебиение.
  Ненадолго в комнате повисло напряжённое молчание. Которое нарушила Мирра. Уставившись мне прямо в глаза, она едва ли не промурлыкала:
  - Так что будем делать с этим наглым ворюгой, девочки?.. - и, не таясь, плотоядно облизнулась, видимо поддавшись звериному желанию.
  "Сожрут!" - мелькнула у меня паническая мысль, и я невольно сглотнул и подался назад.
  Скажем иначе - попытался податься. Вэлэри, которая в отличии от Лары не отлипла от меня по завершении допроса, не дала мне убраться подальше, цепко уцепившись в меня. А там и та блондинка, что повыше пришла ей на помощь...
  - Не надо!.. Пожа... - взмолился я, глядя Мирру, поднявшуюся с мягкого табурета и с хищной улыбкой на лице направившуюся ко мне.
  И замер, не договорив. Ведь в это время тихоня Вэлэри, которую я посчитал за самую добродушную особу из этой троицы, застенчивую и совершенно неспособную на жестокость девчонку, издав какие-то едва уловимое вибрирующе-горловое мурлыкание, приблизила своё лицо к моему! И... И предвкушающе-неторопливо провела широким языком вверх - от правой стороны моего подбородка, по щеке, и практически до самого глаза! Медленно отстранилась, чуточку смущённо разглядывая меня, сидящего с бешено колотящимся сердцем и изо всех сил старающегося не коситься на неё, чтобы не провоцировать... А потом - Р-раз! да как вцепится мне в горло!
  - А-а-а! - заорал я, ощутив вонзившиеся в шею клыки. И судорожно забился, пытаясь вырваться из стальной варговской хватки. Безуспешно, впрочем...
  Спасение пришло в лице Лары и Мирры. Которые, опомнившись, схватили свою кровожадную сродственницу, умело прикидывающую милой тихоней, и, совместными усилиями оторвав от меня, оттянули. Возмущённо вопросив у неё затем:
  - Вэлэри, ты что творишь?!
  - Так добычу нашу мечу, - простодушно ответствовала она, смущённо потупившись. - Как полагается - чтобы не увели...
  Её подружки даже не нашлись что сказать в ответ на эту святую простоту. Но чуть погодя, перешли в наступление.
  - Вот именно, что - нашу добычу! Общую! - с негодованием заметила Лара.
  - А метишь её почему-то ты! - столь же эмоционально добавила Мирра.
  - Так вы тоже пометьте, - наивно похлопав глазками, предложила им Вэлэри. И, чуть покраснев, добавила: - Тогда у нас будет по настоящему общая добыча. Одна на троих...
  Её товарки переглянулись. И перевели задумчивые взгляды на меня. А потом одновременно облизнулись...
  Эта откровенная демонстрация намерений хищниц привела меня, зажимающего правой рукой кровоточащее горло, в состояние полного ужаса. И я рванул по постели в сторону окна, намереваясь выпрыгнуть на улицу. Разобьюсь - не разобьюсь - совершенно пофиг! Уж всяко лучше чем быть сожранным живьём оголодавшими варгами!
  Мне не дали добраться даже до края постели... Одним слитным прыжком сорвавшись с места высокая блондинка и брюнетка налетели на меня сзади и схватили. Крепко-крепко, не давая и тени шанса вырваться. А там ещё Вэлэри к ним присоединилась... Быстренько отодрав мою правую руку от шеи и вынудив задрать подбородок. Что позволило Ларе и Мирре поочерёдно вцепиться клыками в моё беззащитное горло...
  Да, протестующее мычание оказалось не самым действенным способом заставить их оказаться от своей жуткой затеи... Увы. А ничего большего в данных обстоятельствах я предпринять не смог, несмотря на всё нежелание быть безвольной овечкой.
  Самое удивительное - варги меня не сожрали! Не разорвали горло одним махом до позвоночника, как я, уже простившись с жизнью, ожидал, а куснули только по разу - и всё! Потом отпустили быстренько и даже погрызенную шею мне перевязали! Да не абы как, а применив крайне действенное - и наверняка дорогущее! снадобье, практически моментально остановившее кровотечение.
  - На, держи вот, выпей, - предложили мне затем клыкастые, заботливо усадив на краю постели меж собой. - А то что-то ты совсем бледно выглядишь...
  Я от избытка чувств сходу выхлебал бокал вина. И один, и другой. Да и от третьего не отказался.
  В голове зашумело... Но напряжение, сковывающее меня, никуда не ушло. Не смог я после всего лишь нескольких бокалов вина расслабиться и почувствовать себя уютно в столь опасной близости от этих хищниц, что устроились совсем рядышком. Тут и пары пинт чистейшего спиритуса, пожалуй, мало будет...
   Ну а как тут расслабишься, в непрестанном-то ожидании того, что варги решат перейти к закуске?! Лично выступая в качестве оной, ага!
  - Да успокойся ты... - мягко обратилась ко мне Лара, для которой видимо не остались незамеченными мои терзания. Белозубо улыбнувшись затем: - Не съедим же мы тебя, в конце-концов...
  - Ага, только понадкусываем! - испортила всё влезшая в разговор Мирра, продемонстрировав мне свои великолепные клыки.
  Глядя на этот кошмар я сглотнул, и в один заход выхлебал ещё бокал вина. Четвертый уже. А варги, которые оказались совсем не жадными в этом плане, заботливо подлили мне ещё дорогущей "Тимирской лозы"... Словно споить желая...
  - Ну не дуйся, Тим... - просительно протянула Вэлэри, провокационно мягко так - самыми кончиками пальцев, касаясь лапкой моего правого плеча и начиная поглаживать. - Мы же не виноваты в том, что добычу надо метить... - И, встрепенувшись, попросила тут же: - А расскажи нам что-нибудь ещё?.. Об Империи, к примеру?..
  - Да-да, расскажи! - тут же поддержала её расположившаяся у другого моего бока Лара. И мигом придвинувшись ко мне тесно-тесно, опустила свою голову на моё плечо. Да умильную улыбку изобразила, с выпущенными лишь на самую-самую малость клыками!
  Тут уж и Вэлэри теряться не стала... Она и так меня не отпускала - сидела обхватив руками и ногами, а теперь и вовсе прильнула вплотную. Нежно лизнув ещё разок мою щёку! И смущённо потупилась, делая вид, что сама не понимает что это на неё нашло.
  "Точно сожрут!" - утвердился я в своих подозрениях, видя что и скалящаяся Мирра, незаметно избавившаяся от бокала, придвигается ко мне поближе. Но тут же растерянно вопросил сам себя, ощутив не варговские клыки на своём горле, а забравшуюся мне под рубаху игривую лапку Лары: "Или нет?.."
  Обведя изумлённым взглядом юных хищниц - завлекательно улыбающихся мне! я вдруг заметил то, чего никак не замечал! То, как у них подозрительно глазки блестят!
  "Да они же, похоже, пьяненькие совсем!" - ахнул я про себя. - "Несмотря на то что выпили не так много не самого крепкого вина, да и достаточно недавно! Им, определённо, хватило! Видимо оттого, что варги эти - девчонки совсем, а тем немного-то выпивки и надо, в силу невеликих физических параметров тела, да ещё этот, как его... ме-та-бо-лизм их ускоренный сказался..."
  Додумать всё это я не успел. Сбили меня с мысли активные поползновения в мою сторону этой троицы. А припозднившаяся Мирра и вовсе сходу взялась стаскивать с меня рубаху!
  - Вы... вы чего это удумали?.. - ошарашенно пробормотал я, словно молнией поражённый внезапно пришедшим в голову пониманием своей ошибки, допущенной касательно уготованной мне участи. Варги не собираются меня есть! У них совсем иные планы в отношении одного незадачливого воришки! Они... Они любовной игры жаждут!
  - Тебе понравится... - мягко, с придыханием пообещала мне Лара, на миг отлипая. И нежно чмокнув в щёку вернулась к этому увлекательному занятию - раздеванию меня!
  Тут уж не могли не истаять без следа последние иллюзии касательно намерений варгов... И меня от накатившего ужаса бросило в холодный пот...
  Ну а как иначе-то?.. Ведь это ж даже хуже, чем быть съеденным живьём! Потому как близость с варгами, хоть она, по слухами, и крайне сладка, не обходится без привязанности! Которая, по сути, является некой разновидностью ментального рабства! Да не обычного, а ломающего, корёжащего сознание человека, заставляющего его всем сердцем полюбить варга и не мыслить дальнейшей жизни без прекрасной хищницы. А заканчивается всё по прошествии недолгого времени безумием этого бедолаги. Или, если сильно повезёт, его смертью...
  Яркое ощущение незримых пут этой самой кошмарной привязанности, уже опутывающих моё тело, заставило меня невольно задёргаться. Вырываться я начал яростно из ласковых объятий варгов, проще говоря.
  - Ну ты чего?.. - возмущённо спросила Мирра, которую мне удалось от себя оттолкнуть, не дав поцеловать. Да и на мордашках остальных варгов, которым тоже пришлось прервать свою игру, нарисовались непонимание и досада...
  А я - я, обведя взглядом настроенных на постельные развлечения юных хищниц, аж задохнулся от осознания столь чудовищной несправедливости жизни! Ведь как белке в колесе крутиться приходится, уйму усилий прикладывая, чтобы развести какую-нибудь девчонку на близкие отношения без обязательств! А тут... Три! Сразу три улётные особы противоположного пола, на фоне которых меркнет даже самая привлекательная из моих подружек - Мари Туаль, сами тянут меня в постель! Да будь они обычными девчонками, а такое наказание за воровство неизменным!.. Да я бы!.. Да я бы каждый день у них что-нибудь воровал!
  Такой жестокий выверт судьбы возмутил меня до глубины души. И я едва не забылся на какое-то время, предаваясь подлинному негодованию. Что позволило варгам вернуться к своему недвусмысленному занятию...
  Опомнившись, я задёргался вновь, едва ли не возопив: - Не по закону это! Не по закону!.. - И прежде чем мне заткнули рот быстро ухваченной подушкой, на едином духу выпалил: - Требую вызова консула и передачи меня, как беглого преступника, имперской стороне!
  - Чего?! - обалдело воззрились на меня варги, прекращая ненадолго свои откровенные поползновения в мой адрес.
  Выданный мной пассаж едва ли не в ступор их погрузил! Увы только, на недостаточно долгий срок...
  Юные хищницы быстро опомнились. Тихоня-Вэлэри, подарив мне застенчивую улыбочку, быстренько спрятала небольшую подушку себе за спину. Мирра же фыркнула, и невозмутимо занялась двумя последними не расстёгнутыми пуговицами на моей рубахе. Ну, а Лара, прильнув, лицемерно так вздохнула: - Мы бы с радостью, Тим... Но... но в Элории представители власти не принимают во внимание никакие заявления людей сделанные ими в состоянии алкогольного опьянения... - И игриво куснула меня за ушко!
  Я рот разинул просто с такой неприкрытой наглости! Сами ведь угощали меня вином! И как выясняется - неспроста...
  "А ведь и правда - первым делом все поминают вовсе не невероятную жестокость варгов, и даже не безумную кровожадность этих хищниц, а их немыслимое коварство!" - потрясённо подумал я.
  - Пусть городской судья разбирается - оставлять моё заявление без внимания или нет! Ему лучше знать, как тут поступать! - предпринял я ещё одну торопливую попытку урезонить разошедшихся девчонок. Пригрозив им: - А вас накажут за ваш хитрый обман! Точно накажут! Как только я расскажу как всё было!
  Только они не испугались ничуточки...
  - Обязательно накажут... - согласилась со мной Мирра, испуская наигранно-горестный вздох. - Строго-строго! - И, широко-широко улыбнувшись, мягко озвучила провокационный вопрос: - Вот только останется ли у тебя после сегодняшней ночи желание устраивать нам, таким хорошим и замечательным варгам, какие-либо неприятности?.. - Да пользуясь охватившим меня смятением, немедля прильнула к моим губам! Откровенно неопытно, но так непередаваемо-упоительно поцеловав, что мне шибануло в голову не хуже чем выпитой махом пинтой хмельного мёда. А моя воля к сопротивлению, в результате, резко ослабла, ага...
  - Вы это... прекращайте... - отчего-то севшим голосом потребовал я, когда брюнетка на мгновение отлипла от моих губ. И, невольно облизнувшись, убеждённо заявил: - Неправильно это!..
  - Нет, Тим, очень даже правильно! - возразила мне Лара. Пояснив: - Ведь добыча для развлечения и предназначена.
  - Но я вам никакая не добыча! - собравшись с силами, затрепыхался я. Но к успеху мои попытки вырваться не привели... И тогда я прекратил бесполезное сопротивление, бросив в отчаянье: - Да если бы я знал, зачем вы меня ловите, безуспешной была бы ваша погоня! Вы бы ни в жизнь меня не поймали! Ни в жизнь!
  - Нет, поймали бы. Обязательно, - убеждённо возразила Лара.
  - Точно! - фыркнула Мирра. - Мы даже со следу ни разу не сбились! Чуя тебя на расстоянии даже в пару кварталов!
  - Ага! - пискнула в их поддержку и Вэлэри. Мягко добавив затем: - Ты слишком эмоциональный, Тим... А когда испугаешься - так вообще!.. - И резко прикусила язычок, услышав тихо шикнувшую на неё брюнетку.
  - Да неважно! - отмахнулся я от этих уверений. Упрямо сказав: - Зуб даю - не заловили бы вы меня, знай я об уготованной мне вами участи!
  - Ну на что нам твой зуб, Тим?.. - ласково обратилась ко мне Лара запуская правую лапу в мои недлинную шевелюру.
  - Ни на что, - вынужден был согласиться я, лихорадочно соображая как бы оттянуть миг, когда варги перейдут к воплощению своих ужасных помыслов. И фыркнул: - Но тогда бы я хоть признавал честность вашей победы и не сопротивлялся! - После чего добавил ещё с максимально возможной убедительностью: - Да что там - покорно принял бы такой оскал судьбы!
  Девчонки, прекратив терзать практически содранную с меня рубаху, озадаченно переглянулись.
  - Прямо-таки и принял бы?.. - недоверчиво переспросила Мирра.
  - Да, - решительно подтвердил я, стараясь не показать вспыхнувшей радости. Язвительно добавив затем: - Но такие трусихи как вы явно побоятся доказать, что моя поимка была вовсе не случайной, а закономерной!
  - Ничего мы не побоимся! - оскорбилась Мирра.
  - Тогда в чём проблема? - якобы безразлично пожал я плечами. Предложив: - Давайте повторим наши догонялки. - Да подзадорив ещё: - И пусть добыча достанется лучшей охотнице из вас!
  Варги ненадолго призадумались. А потом Лара, умильно сузив глазки, промурлыкала:
  - Какой хитрюга, да девочки...
  - Ага, рассорить нас решил! - насмешливо зафыркала Мирра. - Не зная, что это нереально! Не станем мы устраивать раздор из-за какого-то несносного мальчишки! Такая редкость, как дружба меж варгами, не стоит того!
  - Верно, - серьёзно кивнула в подтверждение Вэлэри.
  И я пришёл в отчаяние... Провалился мой хитрый план...
  - Да, Тим, не выйдет у тебя сыграть на соперничестве между нами, - вроде как сочувственно молвила Лара. И, помолчав, располагающе так улыбнулась: - Но... Но в принципе мы не против поиграть с тобой ещё в охоту...
  Я недоверчиво вскинул взгляд на неё, подозревая жестокую шутку. Но она смеяться не стала, а лишь медленно прикрыла глаза в подтверждение своих слов.
  На всякий случай я ещё на Вэлэри и Мирру посмотрел, которые немедля закивали. И, отпустив меня и лапки сложив, заулыбались.
  - Только условия новой охоты будут уже совсем другими... - мягко проворковала Лара, заставляя меня вернуться с небес на землю.
  - И какими же? - с подозрением осведомился я. И замер в ожидании ответа, чувствуя как бешено колотится сердце.
  Покосившись на подружек и помедлив чуть, Лара обворожительно улыбнулась мне и совершенно не стесняясь уведомила:
  - В случае поимки ты признаешь себя нашей собственностью пред богами и светскими властями...
  - Да ни за что! - вспыхнув, отрезал я не задумавшись даже над ответом.
  - Ну нет, так нет, - пожала плечами самая продуманная из этих хищниц, вроде бы нисколько не расстроившись. И опять полезла ко мне...
  - Стойте, стойте! - торопливо вскричал я, испугавшись, что на этом всё и закончится. И воззвал к гласу разума варгов: - Да вы чего - какая собственность?! В Элории ведь рабства нет!
  - Рабства нет, - согласилась со мной Мирра, вступившая в игру взамен Лары, занявшейся откровенными домогательствами меня. Категорично отрезав затем: - А собственность у варгов есть!
  - Тогда... Тогда и вы дадите аналогичную клятву пред лицом Арис! - поспешно выкрикнул я, чувствуя, что ещё немного и будет поздно - опять насевших на меня девчонок будет не остановить. - Что в случае, если вам не удастся поймать меня в оговоренный срок, то я уйду невозбранно!
  - Клятву Арис?.. - всерьёз призадумались юные хищницы над моим предложением дать нерушимое слово перед лицом их покровительницы. А потом пожали плечиками и покладисто произнесли хором: - Хорошо.
  - И я не только сразу не буду подвергаться новому преследованию с вашей стороны, но и в дальнейшем тоже, - с внезапно вспыхнувшим подозрением оглядев их, дополнил я своё требование. А уже в самый последний момент, спохватившись, добавил: - Ну и моих друзей-знакомых вы втягивать в это не будете!
  - За кого ты нас принимаешь?! - возмутилась Мирра. Недостаточно искренне, как мне показалось.
  А возразить - никто из них ничего не возразил. Лара только деловито уточнила затем: - Я так понимаю ты намекаешь на ограниченную по времени охоту?
  - Ну да, - просто кивнул я. И, поморщив лоб, осторожно предположил: - Скажем... до завтрашнего утра?..
  К моему удивлению особых возражений названный мной срок у девчонок не вызвал. Самоуверенные они до крайности... Хотя фору, которую я себе потребовал - так как ещё не полностью восстановился после прошлого забега, они безжалостно зарезали с трёх часов до всего лишь одного. Но и то хлеб...
  Ещё с четверть часа заняло обсуждение всех деталей нашего договора с оживившимися до крайности и возбужденно поблёскивающими глазками юными хищницами. На которых смотришь - и сразу понимаешь, что им прямо не терпится устроить новую охоту на меня! Я же с момента как уверовал в то, что моя затея выгорит и вырваться из лап варгов мне всё же удастся, пребывал в каком-то сумеречном состоянии безмятежного счастья. Улыбался без конца и с клыкастыми девчонками шутил. Сам не свой, в общем, был. Из-за чего даже самое главное - совместное принесение клятвы на крови с воззванием к Арис прошло как-то быстро и незаметно.
  - Время пошло, - уведомила меня Мирра, по завершении этого достаточно торжественного действа.
  - Выпьем? - поспешила предложить мне Лара, не дав даже сконцентрироваться на словах брюнетки. И немедля на пару с Вэлэри увлекала меня к столу.
  Опомнился я лишь обнаружив полнёхонький бокал в правой руке. И спешно поставив его на стол, головой помотал: - Нет, вы уж сами как-нибудь, а я побегу! - Да принялся отступать к двери.
  - Ну тогда беги, - лучезарно улыбнувшись, напутствовала меня Лара, словно бы и не рассчитывала заморочить мне голову и заставить потерять часть полученной форы.
  Мирра тоже не смолчала, многозначительно покосившись на каминные часы и озвучив их ход: - Тик-так, тик-так, ворюга...
  А Вэлэри ничего не сказала. Только тонкие лапки у груди сложила и, шмыгнув носиком, так трогательно посмотрела на меня увлажнившимися глазами, что мне невыносимо захотелось остаться... Не знал бы точно, что всё это лишь коварная игра этой премиленькой тихони, может и повёлся бы. А так - нет.
  Пятясь, я добрался до двери, и, нашарив рукой за спиною ручку, повернул её. Открыл. И одним прыжком переместился в коридор. Да дверь за собой захлопнул! И бегом, бегом оттуда! Несмотря на то, что варги поклялись в течении часа своей комнаты не покидать и никак не готовиться к предстоящей охоте.
  Скатившись вниз по лестнице, я вихрем промёлся через зал, и выскочил на крыльцо. Где первый раз за всё время перевёл дух, недоверчиво вопросив вслух:
  - Неужели вырвался?..
  И, радостно кивнув сам себе, припустил в направлении своей берлоги. Будем надеяться её ещё не вынесли полностью, пользуясь отсутствием выломанной варгами двери...
  
  *****
  Как ни хотелось добраться до своего пристанища побыстрей, а вскоре пришлось замедлиться - после скоростной пробежки всего лишь через пяток кварталов сердце уже начало биться так болезненно, что терпеть это стало решительно невозможно. Чрезмерная доза выпитых эликсиров, помноженная на серьёзные нагрузки, похоже начинает давать о себе знать...
  "Да, смешно полагать, что мне достаточно будет часа на то чтобы восстановиться... - подумал я, кривясь от колющей боли в грудине, и чуть замедлился, переходя на легкую рысцу. - При всём желании раньше чем через декаду мне ничего подобного сегодняшнему забегу по крышам не выдать... Но наивные варги купились!"
  Так или иначе, а до доходного дома Мухада Раха я добрался за какую-то четверть часа, несмотря на то, что в одном месте пришлось дать небольшого крюка, чтобы уклониться от встречи с патрулём городской стражи. Впрочем, не реши я рвануть в обход, потерял бы ещё больше времени. И хорошо если не весь отпущенный мне час... Ибо стражники точно не оставили бы без внимания человека, мчащегося куда-то сломя голову в одних штанах - и это по уже достаточно прохладной поре, когда не грех и куртку на себя накинуть! да ещё беспрестанно оглядывающегося, словно со страхом ожидая обнаружить спешащую по следу погоню. Ага, обязательно докопались бы! Но тут по большому счёту я сам виноват... Ведь о том, что на мне в результате поползновений варгов из одежды остались лишь ботинки, да штаны, вспомнил лишь когда очутился в паре кварталов от таверны "Баттери". А до того даже мысль на эту тему не мелькнула! Несмотря на недоумённые взгляды и смешки встреченных горожан. Мчался же не помня себя от счастья, что удалось вырваться из лап этих хищниц! И, понятно, даже обнаружив отсутствие части своей одежды, я и не подумал вернуться за ней...
  Уже на последнем издыхании взбежав на четвёртый этаж доходного дома, я вломился в свою квартирку. Не подвергшуюся ещё разграблению к счастью! Похоже не решился пока никто залезть в жилище человека находящегося по покровительством Ночной гильдии, на что недвусмысленно указывает нацарапанный на дверном косяке едва заметный значок-крякозябра. Это только непонимающий человек может принять его за какую-то детскую шалость, а таких в наших трущобах считай что и нет. Хотя, наверное, тут не последнюю роль сыграло и то, что варги достаточно аккуратно обошлись с входной дверью, не вынеся её полностью, а лишь прорубив в паре мест посредине - где располагается засов. А она, распахнутая, потом закрылась сама собой...
   Обо всём этом я размышлял уже находясь в своей крошечной алхимической лаборатории, устроенной во второй - совсем крохотной комнате моей квартирки, и за организацию которой Мухад неизменно грозится меня выселить. Запахи-то, источаемые моим опытами, по вине закупоренной домовладельцем для сохранения тепла и соответствующей экономии угля вентиляции, не удаётся скрыть...
  Сейчас, конечно, возможность очутиться на улице нисколько не пугает. Скорее на смех пробирает, что такая ерунда когда-то всерьёз заботила меня...
  Торопливо, но тщательно отмерив на аптекарских весах дозы потребных ингредиентов, я смешал их в стаканчике, в который предварительно немного чистейшего спиритуса плеснул.
  Медовой вязкости субстанция, ставшая сначала синей-синей - из-за вытяжки одного интересного болотного корешка, постепенно посветлела. А потом и вовсе практически прозрачной стала. Разве что маслянистый блеск с неё не ушёл. Да и пожиже стала... Достаточно жидкой чтобы употребить её без особых проблем.
  - Готово!.. - негромко выдохнул я, замерев и глядя на своё творение. А потом, не давая себе времени на то чтобы поколебаться в своём решении - схватил стаканчик и опрокинул его в себя! В пару глотков употребив зелье!
  После его приёма меня сразу попустило малость. Просто страх - страх, что меня вот-вот схватят варги, ушёл.
  Медленно поставив опустевший стаканчик на столик, я плеснул в него уже одного только спиритуса дополна и махом хлобыстнул его. Шумно выдохнув, спешно зажал нос тыльной стороной ладони. И криво-криво усмехнувшись, хрипло рассмеялся, обращаясь к одним наивным варгам:
  - Да-да, вы верно угадали - рабство это не про меня! И если не свезёт отделаться от вас, то быть мне вашей собственностью очень и очень недолго - максимум до завтрашнего вечера... Скуржаль - редкостный яд мэтра Париоли, долго раскачивается, но действует затем крайне быстро - не успеешь сказать - Ах!, не то что что-нибудь предпринять! И универсальные противоядия против него бесполезны. Спасти может только приём мало кому известного специфичного снадобья, которое готовить только часа три...
  *****
  Выговорившись чуть, я резко заткнулся и, не задерживаясь более ни на секунду в алхимической мастерской - время-то отпущенное мне утекает прямо на глазах, опрометью бросился в спальню. А там - к кровати сразу. Чтобы сдвинуть её в сторону - к окну. Иначе не добраться до моего основного тайника, где я свою воровскую справу храню...
  Споро вытащив одну из широких половиц - ту, на которой ранее покоились задние ножки кровати, я начал извлекать из обширного, но ограниченного по высоте пространства под полом своё добро, складывая его на брошенный рядом кусок холстины - прикрывавшей ранее всё от пыли. Самый полный и малый комплект отмычек; алмазный стеклорез и рулончик бумаги-липучки; старый, но не однократно проверенный в деле, пояс-перевязь, многочисленные кармашки которого полностью укомплектованы нужными в моём нелёгком ремесле зельями, эликсирами и реагентами...
  И ещё много, много всего... нужного и полезного, что я начал немедля укладывать в рабочую сумку. Того, что мне понадобится в ближайшие полчаса... Ну да, ведь то что я принял скуржаль, не означает моей сдачи. Нет, побарахтаемся ещё... Просто без такой - бескомпромиссно-успокаивающей, подстраховки я бы ни за что не решился на воплощение своей задумки - подразумевающей возвращение буквально в лапы варгам... Конечно, если по уму, то правильней было бы предпринять попытку спрятаться от них так далеко и надёжно, что они вовек не смогли бы сыскать, но... но интуиция - а она меня ещё ни разу не подводила! прямо вопиет о недопустимости такого подхода в данном случае. Найдут... найдут меня эти хищницы, в какой бы глухой уголок Гармина я не забился... Тут если удирать, то, пожалуй, только в Пустоши... Куда за живой добычей даже варги не попрутся по причине слишком уж великих шансов не то что возвратиться несолоно хлебавши, а вообще оттуда не вернуться...
  "Да, в Пустоши можно было бы рвануть, - мельком подумал я спешно облачаясь в свой рабочий костюм. - Жаль ушлые варги сразу выставили условие, что наша охота будет ограничена городской стеной... А преступать клятву, данную перед богиней мести и возмездия, - ну его на фиг!.. Лучше от скуржаля сдохнуть - не так больно будет..."
  На все сборы у меня ушло буквально пару минут. Ну так не девчонка чай, по полчаса собираться... Да и обстановка к рассусоливаниям не располагает...
  Застыв на мгновение, я обвёл своё жилище взглядом - вроде как прощаясь, ведь вполне возможно что вижу его в последний раз. И едва не хлопнув себя по лбу, метнулся к дальней стене спальни, под подоконником которой у меня оборудован ещё один небольшой тайничок. Со звонкой монетой в мешочке. Припасена там какая-никакая денежка на случай внезапного бегства...
  Упрятав в карман куртки мешочек с десятком золотых серебром и медью, я достал из кармашков на перевязи пару флакончиков - с эликсирами восстановления и выносливости. Опустошил их. И, не дожидаясь когда они подействуют, ходу, ходу из дому! Но не по крышам, как обычно поступаю уходя на промысел, а понизу. Так оно сейчас быстрее будет...
  Свезло! На самом деле свезло! Не успел проскочить в темпе и пары крошечных кварталов наших трущоб, как мне извозчик попался! Хотя они вообще в Гармине редкость - не столица чай, а в места обитания городской голытьбы и вовсе нечасто заезжают.
  - Эй! Стой! - окликнул я извозчика и видя, что он не собирается останавливаться, нахлёстывая себе лошадь, резко ускорился - так что сердце немедля не начало выпрыгивать из груди, и нагнав пролётку, запрыгнул в неё на полном ходу.
  - Куда?! А ну пшёл отсюда, хулиганьё! - обернувшись, разорался на меня усатый мужичок. Но быстро заткнулся, когда я сунул ему добытый из кошеля серебрянный и прохрипел: - Гони в центр! - А, чуть отдышавшись, добавил ещё для придания возчику большего энтузиазма, махнув куда-то в сторону располагающегося за углом притона Мрачного Брауди: - Проигрался я тут шибко... Ушёл не расплатившись... Если нагонят - точно руки-ноги поломают... И тебе, по-любому сгоряча морду набьют...
  - Но-о! Пошла, пошла! - немедля начал стегать, подбадривая, свою кормилицу заозиравшийся возчик.
  Минут за пять меня до центра Гармина домчали! Ну, может, чуть больше... Но не намного! На своих двоих я бы так быстро досюда не добежал. Не говоря о том, что выдохся бы окончательно, несмотря на принятые эликсиры.
  - Во, здесь останови! - встрепенувшись при виде вывески лавки мастера-целителя Маэлса, попросил я возницу. И спрыгнул с пролётки едва только тот придержал лошадей. Да сразу же - на крыльцо лавки, отмахнувшись от усача, гневно заоравшего:
  - А надбавить?!
  Шиш ему. За серебрянный вообще можно прокатиться от одного края города до другого.
  Влетев в лавку целителя, открытую, понятно, несмотря на вечерний час - Гармин ведь вообще город ночной, и в это время только просыпается, я сразу, хватая ртом воздух, обратился к сухонькому старичку за прилавком, не обращая внимания на немедля сдвинувшую при виде меня брови матрону, стоящую перед ним:
  - Успокоительного! Самого сильного и быстродействующего! Срочно!
  - А что случилось, молодой человек?.. - первым делом осведомился мастер, в силу возраста несклонный к излишней спешке и не бросившийся сразу же выполнять мою просьбу.
  - К девчонке одной мать тут приехала... - загнанно дыша, ответствовал я, склонившись и уперев руки в колени - как от великой усталости. - И узнала, что её умница-разумница дочурка ребёнка ждёт... не будучи замужем... - С видимым усилием выпрямился и хлопнув рукой по лицу, прикрывая глаза, башкой помотал, да пробормотал: - Вы не представляете, что там было...
  - Да уж полагаю... - едва не всхрюкнул от сдерживаемого смеха старичок целитель, явно живо представивший себе происходящее. И, покосившись на оскорбленно поджавшую губы матрону, напустил на себя невозмутимый вид, благопристойно откашлялся и кивнул: - Сейчас, юноша. - Развернулся к полочкам, аккуратно заставленными баночками и флакончиками со всевозможными снадобьями, да ящичками со травяными сборами, и, чуть помедлив, снял два пузырька с разных мест. Да выставил их на прилавок со словами: - Вот. Простое и надёжное успокоительное на основе корня валерианы - всего за два медяка. И более сильное, быстродействующее, на многокомпонентной основе с применением магии... но и значительно дороже - за четыре серебряных уже.
  - Беру! Оба! - торопливо выпалил я, сгребая пузырьки с прилавка. И с надеждой осведомился: - А ещё что-нибудь из готового успокоительного у вас есть?..
  - Только то что выдал, - растерянно развёл руками мастер. - Ещё по две порции того и того.
  - Беру всё! - немедля махнул я рукой. И принялся торопливо выкладывать на прилавок монеты в оплату приобретений.
  - Да куда тебе столько? - возразил целитель. И, покосившись на позабытую на время покупательницу, объёмов весьма внушительных, и видимо решив, что понял в чём тут дело, заверил. - Поверь, юноша, того что я выдал более чем достаточно для подавления самого сильного эмоционального всплеска даже у достаточно грузного человека. - Да категорично молвил: - А давать больше одной дозы сильнодействующего успокоительного категорически не советую - если человека пожилой или имеет проблемы с сердцем, это чревато.
  - Чую успокоительное там не только матери пригодится... - безнадёжно махнул я рукой в ответ: - Они ж всей роднёй к дочке прикатили...
  - А ну тогда понятно, - успокоенно кивнул целитель, и пряча улыбку повернулся к стеллажам. Ну и выставил на прилавок ещё четыре пузырька с успокоительным.
  - Спасибо! - просияв, поблагодарил я его и шустро вымелся прочь - на крыльцо. А там быстро проглотил настойку валерианы. И следом - опорожнил два пузырька с сильнодействующим успокоительным - чтобы наверняка!
  - Ну посмотрим теперь, как вы мои эмоции учуете! - зловеще улыбнулся я, выкидывая опустошённую тару в подвернувшуюся мусорную базу. И, поправив лямку рабочей сумки, устремился к таверне "Баттери". Время-то поджимает...
  Успокоительное средство у мастера-целителя Маэлса оказалось реально отменным. Сильнодействующим! Ещё не добежав до конца квартала, я ощутил воздействие принятых эликсиров. Прямо такое спокойствие накатило, что не передать! Совершенно невозможное в моих обстоятельствах.
  Но, когда до логова варгов осталось всего ничего, я на всякий случай опустошил и последний пузырёк дорогущего по всем меркам многокомпонентного успокоительного. А потом, чуть подумав, ещё и настойку из корней валерианы принял.
  Минуту спустя на меня такое равнодушие накатило... что дальше я двинул ровно как голем какой-то - безучастный ко всему. Обошёл соседствующее с таверной "Баттери" здание - лавку дорогой галантереи "Шик и блеск Лии Валеро", и по водосточной трубе примыкающего доходного дома, выбрав момент, когда рядом не будет никого, стремительно вскарабкался на крышу. А дальше уж совсем просто было перебраться на другую - потребную мне.
  Чуть сложней оказалось отыскать нужный дымоход среди остальных. Но не так чтобы очень. Пару минут на это ушло - не больше. Даже начать переживать по этому поводу не успел.
  Обнаружив то что необходимо, я преспокойно уселся на скат крыши рядом с трубой, да сумку свою раскрыл. Чтобы вытащить оттуда свою самую дорогую снасть - мою гордость! так называемый "слухач". Представляющий собой два абсолютно одинаковых чернёных рунных диска, каждый из которых величиной с крупное монисто, соединённых тонкой витой цепочкой, ах двадцатипятиярдовой длины! Всё из чистого серебра! И покрыто ритумной пылью для того, чтобы не потревожить возможных магических сторожек и пущей незаметности. А суть этой приспособы в том, что она передаёт от одного диска к другому звуковые колебания, благодаря объединяющему их заклинанию "истинного подобия". Не мной конечно наложенному - мне такая сложная магия не по зубам. И не по силам, да...
  "Эх, как вспомнишь, скольких трудов мне стоило уболтать Тома Риза - своего приятеля, а по совместительству ученика ювелира, такую длиннющую цепочку сплести..." - мелькнула у меня лишь самую капельку приправленная эмоциями мысль.
  Опустив один из рунных дисков в дымоход, я пристроил второй на плечо - возле левого уха и принялся аккуратно стравливать цепочку. Прямо в камин расположенной этажом ниже комнаты, занятой тремя юными хищницами. Конечно, учитывая горящий там огонь, это чревато повреждением моего "слухача", и ранее я не стал бы подвергать его такой опасности, но сейчас осознание этого факта не вызывает абсолютно никаких эмоций - только пустое равнодушие...
  В дымоход ушло порядка трети длины цепочки, когда сквозь гул огня и потрескивание поленьев в камине, начали отчётливо доноситься девичьи голоса.
  - Девочки, осталось всего пять минут! - оживлённо произнесла кажется Вэлэри.
  - Да, всего ничего, - согласилась с ней Лара. И вроде как подытожила: - Определились значит. Мирра - сразу отправляется к набольшим Ночной гильдии, раз они знают где он обитает, то наверняка подскажут и где может затаиться наш ворюга. Вэлэри - берёт тряпицу с кровью Тима и чешет на поиски мастера-мага, который сможет сотворить поисковый артефакт на её основе - если всё нормально сложится как раз к утру он будет готов. Ну а я - выдвигаюсь в Управу, подрядить городскую стражу на поиски опасного злодея, да объявлю о крупном вознаграждении тому человеку, который поможет выйти на его след...
  Я, услышав всё это, едва не выругался вслух. У меня ж даже эмоции пробились сквозь ограждающий разум барьер равнодушия, несмотря на всё выпитое успокоительное!
  Ну а как тут останешься спокойным, узнав такое?! Варги-то, оказывается, не собираются размениваться по мелочам, а вознамерились устроить тотальную охоту на меня всем Гармином! Изготовление же поискового артефакта на крови и вовсе не оставляет мне надежды скрыться! Из-за одного такого мне, вон, теперь ход в Империю вовсе заказан...
  Да, не факт, вовсе не факт, что мне удалось бы пересидеть эдакую охоту в своём тайном убежище... Несмотря на то, что о нём, по идее, никому не известно. Мало ли - вдруг кто из той же работающей на гильдию мелкоты выследил меня?.. Этого исключать никак нельзя.
  Меланхолично рассуждая так, я полез в сумку и достал оттуда ещё один моток тонкой цепочки. В этот раз правда попроще - стальной. И без рунных дисков, а с сеточкой на одном конце.
  Туда, в сеточку эту, я определил один из молочно-белых стеклянных шаров, размером с яблоко, что лежали в плотной коробке, заполненной для мягкости хлопковым пухом. Удачно вышло, что и говорить, с этим делом... Я ж как раз незадолго до этого случая с варгами готовился к ограблению века - намереваясь обчистить хорошо охраняемый особняк гарминского казначея... у которого в подвале-сокровищнице, за всеми толстенными заслонами-дверями и магической сторожей, неизменно находится пара мордоворотов-охранников...
  - Три минуты! - донёсся до меня чуточку торжественный голос Мирры, когда молочно-белый шар скользнул вниз по дымоходу.
  Семь ярдов. Где-то семь ярдов цепочки пришлось стравить, прежде чем она чуть ослабла. Достиг мой подарочек этим клыкастым охотницам камина...
  Долго ждать не пришлось - через четверть минуты буквально раздался отчётливый хлопок: - Пуф-ф! - и тут же короткий испуганный взвизг.
  - Ах-ах, Вэлэри испугалась стрельнувшего полена! - заливисто засмеялась Мирра.
  - Фу, дым! И угли на пол накидало! - это уже Лара. Скомандовавшая тут же: - Мирра, быстро помоги убрать! А ты, Вэлэри, бегом открой окно - надо проветрить комнату!
  - Да откуда ж столько дыма?.. - прямо-таки близко-близко прозвучал негодующий голос Мирры, закашлявшейся тут же.
  - Да не так уж его и много, - громко возразила Лара. - Просто едкий он...
  "Нет, это просто я заткнул своей курткой ваш дымоход..." - поправил я её.
  - Вэлэри, долго ты ещё со ставнями возиться буде?.. - недовольно проворчала Мирра. И что-то негромко шмякнулось на пол!
  - Ми?.. - удивлённо вопросила, но недоговорила Лара. И ещё что-то упало в комнате варгов.
  - Девочки вы чего?.. - донёсся до меня откуда-то издалека донельзя растерянный голос Вэлэри. - Вы че?..
  - Готовы! - прошептал я, позволив пробиться наружу своим эмоциям, услышав третье падение на пол.
  Сдёрнув с трубы куртку, я накинул её на себя. И споро вытащил из дымохода обе цепочки. В сумку быстро всю воровскую снасть убрал, в том числе коробку с парой неизрасходованных стеклянных шаров с быстродействующим сонным газом, да дёрнул к ходу на чердак.
  Парой минут спустя я был уже возле комнаты варгов. А ещё несколькими секундами позднее - уже в ней! Эти самоуверенные особы даже дверь свою не заперли!
  Очутившись в логове варгов, я, прижимая к лицу тряпицу, пропитанную жидким реагентом разлагающим сонный газ, сразу прошёл к окну. И открыл его. Чтобы комнату проветрить. И только потом уже, обернувшись, удовлетворённо оглядел валяющихся на полу девчонок. Спящих!
  Неловко - из-за того что действовать приходилось одной рукой, расстегнув застёжку на сумке, я извлёк из неё плотно заткнутую колбу из небьющегося стекла. А оттуда крохотными щипчиками достал нежно-зелёный, мясистый и влажно поблескивающий листочек сорсума... из экстракта которого я и изготовил сонный газ. Ну и натёр им носики мирно спящим хищницам...
  Не удовольствовавшись этим, я достал из сумки ещё крохотный пузырёк непрозрачного стекла. Свинтил с него плотно прилегающею крышечку и осторожно, специально приготовленной мерной иглой извлёк из него капельку тёмно-янтарной вязкой жидкости - доставшейся по случаю вытяжки из желез одного интересного паучка, обитающего в Пустошах. Сильнейший токсин паралитического действия. С дозировкой которого лучше не перебарщивать...
  Прикинув на глазок массу тел девчонок, я счёл что Мирре и Ларе хватит по трети грана токсина, а Вэлэри с лихвой хватит и четверти. И так одни расходы на них... Токсин ведь этот по десятку золотых за гран идёт! Очень уж его уважают охотники за живым товаром из Сатии, за вызываемый эффект. Парализует-то он не так уж и надолго - часов на десять-двенадцать при правильной дозировке, но... но вот последствия его применения... Вернувший контроль над телом человек чувствует себя как очнувшись после продолжительной изматывающей болезни... Немощность, быстрый и катастрофичный упадок сил и полное безволие - в наличии. Какое уж тут сопротивление пленителям или попытки бегства?
  Поочередно введя иглой в шею варгам по отмеренной дозе токсина, я, несмотря на всё испытываемое равнодушие, не смог не порадоваться: "Всё, наохотились, юные охотницы!"
  Впрочем, несмотря на волну неописуемого счастья, поднявшуюся откуда-то из глубины души и захлестнувшую меня, головы я не потерял. И, не удовольствовавшись только усыплением и парализацией этих демонских отродий, скрывающихся в прелестных девчачьих оболочках, связал их наикрепчайшей шёлковой бечевой, которую, несмотря на её тонкость, не порвать, пожалуй, и посаженному на привязь элефанту. Хорошо, что с запасом её приготовил, хоть и рассчитывал всего на двух охранников... Ну и само собой я ещё ротики клыкастым заткнул приличных размеров кляпами - такими что не сжуёшь и за пару дней. Это чтобы не орали, очнувшись...
  Окинув критичным взглядом надёжно связанных хищниц, я задумчиво почесал в затылке и, махнув рукой, перетащил поближе к здоровущей и крайне массивной кровати - вообще-то по идее двуспальной, но на которой варги похоже спали втроём. Места им с лихвой хватало, да. Расположив Мирру, Лару и Вэлэри возле разных ножек этого монструозного ложа, которому разве что балдахина не хватало, я наделал на скорую руку скруток из пущенной на узкие ленты шёлковой шторы. Ну и, самым надёжнейшим образом спеленал девчонок, принайтовив к кровати. Таким образом полностью отсекая возможность помочь друг дружке развязаться.
  Конечно скорее всего это зряшные всё предосторожности, но тут, как говорится, лучше перебдеть, чем недобдеть... Особенно памятуя об их этом, как его... ме-та-бо-лиз-ме ускоренном, вот!.. А так, даже если им окажется мало усыпляющего воздействия сорсума и они очнутся, да ещё превозмогут действие парализующего паучьего токсина, то... то никуда не денутся - будут смирненько тут лежать до самого утра! До окончания охоты!
  Придирчиво проверив ещё все узлы и кляпы - дважды! я наконец окончательно поверил в успех своей задумки. Всё вышло как надо! Удалось мне обыграть варгов и вырваться из их лап! Чистая победа за мной, несмотря на то, что до утра ещё уйма времени.
  "Но расслабляться преждевременно, - одёрнул я себя, поймав на том, что, едва с плеч рухнула неимоверная тяжесть, меня так и тянет усесться на мягкую постель. А ещё лучше - прилечь... - Ещё нужно разобраться с тем, что делать поутру. Потому как не верится, что варги, несмотря на все их клятвы, смиренно примут своё поражение... И не попытаются напакостить мне."
  Подумав так, я быстренько осмотрелся и найдя ключ от входной двери лежащим на каминной полке - немедля реквизировал его. И... И, невольно заухмылявшись, цапнул лежащий там же мешочек с ценным артефактом. Всё равно, как ни крути, а из Гармина мне нужно убираться. Да и из Элории тоже... Хоть и замечательная это страна, а жизни мне тут не будет. Ну его на блин до конца своих дней ходить и трястись, что тебя неожиданно сцапает сзади за шиворот одна из этих хищниц... Нет уж, лучше перебраться в султанат. И деньги мне на новом месте ой как понадобятся... Да и вообще это мой законный трофей! Охотничий!
  "Всё вроде бы... - подумал я, покрутив головой туда-сюда и в последний раз осматриваясь в комнате. И, шагнув уже к двери, резко остановился, вспомнив кое о чём: "Да нет - не всё!"
  Вернувшись к девчонкам, я отыскал окровавленное полотенце, которым они мне шею обматывали. После того как сами же покусали, гадины клыкастые! На виду его не было - оно обнаружилось в простой безлико-серой полотняной сумке - похожей на мою рабочую, но совсем небольшой.
  Сумку я бросил обратно - туда где взял, а добытую из неё тряпку, обильно покрытую пятнами моей крови, сунув в горящий камин. Нельзя такие вещи оставлять...
  "Вот теперь - всё!" - удовлетворился сделанным я глядя на заполыхавшее полотенце.
  Заперев за собой дверь, я преспокойно - успокоительное-то продолжает действовать! покинул логово варгов. Негромко насвистывая весёлую мелодию спустился по лестнице в зал таверны, а там, пройдя через него, и на улицу выбрался. На крыльце остановился. Налево-направо поглядел. И, утерев выступивший непонятно отчего на лбу пот, решительно пошагал в направлении торгового квартала. К лавке редкостей мастера Литтена.
  Нет, сам-то торговец артефактами и прочими непонятными вещицами из Пустошей мне без надобности... впрочем, как и его лавка, наглухо закрытая магической сторожей. У него ж ничего не спереть, это я сразу по прибытии в Гармин к своей нескрываемой досаде выяснил. Чуть не попался даже в хитрую ловушку... Причём - ещё на первом, самом слабеньком, рубеже защиты лавки! А всего их - целых пять!
  "Да, чтобы забраться в кубышку Бре Литтена - где есть, определённо есть чем поживиться! нужно быть как минимум дипломированным мастером магии, а не самоучкой-слабосилком вроде меня..." - в который уж раз подосадовал я.
  Собственно именно по причине невозможности обычным воровским путём добраться до манящих меня сокровищ лавки редкостей, я и свёл знакомство с Лидией - какой-то там троюродной племянницей мастера Литтена. Которую пожилой уже и бездетный торговец взял за домом присматривать. Ну и в лавке понемногу помогать... Вот. И теперь нужно что-то решать... что-то делать, чтобы уберечь её от мести варгов. Она ж единственная из моих друзей-знакомых, на ком клыкастые могут решить отыграться...
  Добравшись до вытянувшегося вверх как свеча четырёхэтажного здания из красного кирпича, я решительно шагнул в залитый ослепительным светом торговый зал. Да, раньше я старался не попадаться на глаза Бре Литтену, предпочитая оставаться безвестным приятелем его племянницы... а то он ведь обязательно заинтересуется моей скромной персоной... и мало ли что нехорошего нароет обо мне?.. Но сейчас не тот случай. Уже не важно, прознает он что я вор или нет.
  Впрочем, озадачивать мастера Литтена просьбой позвать Лидию не пришлось. Она была тут же - в зале. Старательно записывала что-то в линованный журнал, кивая роняющему слова дяде, что стоял за прилавком и улыбался какому-то богатому клиенту заявившемуся в лавку с парой мордоворотов-охранников.
  Дверь при моём входе издала мелодичный перезвон колокольчика и, Лидия, выведя последнюю строчку в журнале, ожидаемо подняла взгляд. Увидела меня и явственно растерялась, захлопала глазами.
  Бре Литтен, от которого не укрылось происходящее с Лидией при моём появлении, негромко хмыкнул. И негромко обронил, обращаясь к племяннице:
  - Можешь отойти ненадолго. - Да и утратил к нам всякий интерес.
  Лидия же, словно и не услышав его слов, продолжала пялиться на меня как на какой-то призрак. Или на ожившего мертвеца, вернувшегося с погоста по его душу. Мне пришлось дважды мотнуть головой, указывая на улицу, прежде чем она опамятовала и деревянно переставляя ноги выбралась из-за прилавка и подошла ко мне.
  Вышли мы на крыльцо. Где я сразу взял девушку - едва испуганно не отшатнувшуюся! за плечи и быстро начал говорить:
  - Лидия, тебе надо исчезнуть из города ненадолго! На декаду хотя бы... А лучше - на две! Сможешь отпроситься у дяди?! Чтобы семью там, к примеру, повидать...
  - Исчезнуть?.. - ошеломлённо переспросила она. Ну и озвучила затем вполне логичный вопрос: - Зачем?..
  - Это просто на всякий случай, - постарался я успокоить её. Но, понимая, что без хоть каких-то объяснений тут никак не обойтись, вздохнув, сказал: - С той троицей, что купила артефактный браслет, всё не так удачно вышло... Это оказались не обычные девчонки из младшей семьи клана Герав, вырядившиеся под варгов, а всамделишные хищницы притворяющиеся благородными леди....
  Хотел ещё кое-что добавить, желая донести до подруги-напарницы всю опасность возникшей ситуации, да запнулся, не договорив. Потому как Лилия совершенно не удивилась! Совершенно не удивилась, узнав от меня о варгах!
  - Ты... Ты что, знала?.. И специально подставила меня?.. - потрясённо выдохнул я, как громом поражённый блеснувшей догадкой. А я-то не поверил что Мирре, что именно Лидия меня им сдала!
  - Да! Да! Я знала, что они варги! И специально подставила тебя! - вырвавшись из моих рук и подавшись назад неожиданно зло воскликнула она, покрываясь красными пятнами.
  - Но почему?! - перешёл и я на повышенный тон, пребывая в полном душевном раздрае - не очень-то смягчаемом и огромной порцией принятого успокоительного.
  - Почему?! Ты ещё спрашиваешь - почему?! - окончательно вскипела Лидия. И язвительно выпалила: - Может потому, что кое-кто, заявил этой своей тощей курице - Лэсси Нильс что встречается со мной лишь из жалости?! И в мыслях даже не имея серьёзных отношений с эдакой, совершено не привлекающей его, пухляшкой?!
  Я с минуту наверное ошеломлённо молчал, глядя на рассвирепевшую девушку. А потом возопил:
  - Да я совсем не так сказал!
  - А я слышала что так! - отрезала Лидия. Категорично молвив затем: - И знать тебя больше не желаю! - Да ломанулась назад в лавку - с торжествующим злорадством выдав на прощанье. - Надеюсь варги тебя отучат так подло обманывать порядочных девушек!
  А я так и остался стоять на крыльце, хватая ртом воздух. Силясь что-то сказать, но слов просто не находя!
  - Сбрендила совсем?! - вырвалось наконец у меня. И я ожесточённо помотал головой, силясь уложить в неё эдакую девчачью дурость. От которой реально умом двинуться можно! Нет, будь я на самом деле коварным соблазнителем и обманщиком, такой поворот событий был бы вполне ожидаем. Но наши отношения никогда не выходили за границу чисто дружеских! И взаимовыгодных. Я ж не оставлял без благодарности верные наводки Лидии - этой, как выясняется, дурищи! Да несколько раз вытаскивал её по городу прогуляться, на представление заезжих фокусников водил, вкусностями всякими частенько угощал, но и только! Даже не целовал её ни разу! А она, оказывается, уже навоображала себе невесть чего - что мы чуть ли не пара!
  "Вот так вот - заботься по-дружески о страдающей от отсутствия поклонников девчонке, а потом - огребай по-полной от неё..." - мрачно подытожил я. И безнадёжно махнув рукой, повернулся и двинул прочь от лавки редкостей мастера Литтена.
  Выходка Лидии изрядно выбила меня из колеи, но не заставила забыть о делах насущных и изменить свои планы. Да, подстава это с её стороны жёсткая, однако сейчас некогда возмущаться...
  Решительно отодвинув в сторону всем мысли о племяннице Бре Литтена, я занялся устройством своей судьбы. Ведь поутру варги очнутся... И лучше мне в этот момент находиться подальше от них! Да, юные хищницы вроде как дали нерушимую клятву не преследовать меня после рассвета, но... но это они сделали находясь, что называется, в здравом уме и трезвой памяти. Хотя на счёт последнего - с некоторыми оговорками... Ну да не суть. Важно другое - не возобладает ли от пережитого разочарования неудачной охотой их звериная натура над человеческим разумом?.. Как-то не хочется это дело проверять! А потому надо схорониться где-то на время пока они не остынут. Или ещё лучше - до момента как они уберутся из Гармина! Они же не жить сюда приехали...
  "Да, пожалуй, пришла пора воспользоваться давно заготовленным планом по исчезновению из Гармина..." - решил я. И пошагал в сторону городских ворот...
  Не дойдя до них всего двух кварталов, я, выбрав момент, заскочил в тёмный, не освещаемый ни одним фонарём, проулок. А спустя несколько минут уже был на верху суконной мастерской братьев Дэйри. Откуда крышами отправился к обособленному угловому строению - по сулимскому обычаю дорого изукрашенному, но отнюдь не процветающему у нас, отделению султанского банка...
  Когда-то я в него залезть хотел. Однако, так же как и с лавкой Бре Литтена, обломался ещё на первой линии магической защиты. Ну не ровня я даже захудалым мастерам магии, и никакие ухищрения не могут помочь мне обойти их охранные творения. Во всяком случае тихо - так чтобы на шум не сбежалась половина города. Уничтожить расставленные сигналки, пробить брешь в сторожевой паутине - это всё можно провернуть. Только вот незамеченным такое вторжение в магическую структуру не останется и в этом вся проблема.
  Перепрыгнув на набранную из медной чешуи крышу банковского отделения в нужном месте - не прикрытом тонкой сигнальной нитью, видимой в истинном зрении, охранной системы, я осторожно пробрался сквозь едва заметно подрагивающую голубоватую паутину к одной из многочисленных башенок. По дурацки пузатых таких. К своему главному тайнику...
  Да, не сумев залезть в надёжно защищённый султанский банк, я решил доверить ему свои накопления. Пусть и в несколько необычной форме.
  Вынув из тела башенки в нужном месте ничем не примечательную половинку жёлтого кирпича, я достал из углубления небольшую, ничем не украшенную шкатулку из железного дерева, обсыпанную ритумным порошком. Открыл и изъял из неё нетолстую пачку банковских векселей на предъявителя. Поблёскивающие магическими печатями бумаги сразу убрал в карман куртки - не разглядывая их, ибо и так знаю что там денежных обязательств ровно на восемь сотен золотых. Все мои накопления за время скитаний по Элории и жизни в Гармине... По всем меркам - очень немало. Хотя могло быть и больше. Если бы на девчонок столько денег не уходило...
  Вернув опустевшую шкатулку на место, я всунул вынутый кирпич на место. Хотя никакого смысла в этом и не было. Всё ведь - с концами я покидаю эти места.
  Опустошив свою кубышку, я отправился к себе. Вещи кое-какие собрать. Ну и самое главное - приготовить противоядие для принятого скуржаля.
  Ближе к полуночи всё было готово. И я, сунув в кармашек на поясе-перевязи флакончик со спасительным зельем, повесил на плечо свою рабочую сумку, в которую помимо ценной воровской снасти сунул ещё кое-что из одежды, покинул своё пристанище. Отправившись в центр города - прямиком к месту поклонения богине Мести и Возмездия. В Элории таковые в каждом городе есть и Гармин не исключение. Варги ж стараются... И пусть даже тутошний храм Арис не сравнить со столичным роскошью и размерами, однако это всё же не крохотная часовенка в честь Сати...
  Нет, я не собрался помолиться на дорожку. Вовсе нет. Всё гораздо проще - именно в храме Арис - в небольшом закутке закрытого чердака, я обустроил себе тайное убежище...
  Ну не по мне, не по мне это - бежать преследуемому собаками по пятам! Пробовал - не понравилось! Вот и измыслил кое-что похитрей, когда набрался алхимической премудрости у своего учителя... и сумел изготовить хитрое снадобье - зелье мнимой смерти...
  Не, ну реально ведь отличная идея появилась у меня! Вместо того чтобы носится от погони, вывалив язык на плечо, просто залечь на дно на месяцок-другой! За такой срок преследователи сами обо мне думать забудут. И можно будет потом от них тихо без пыли ушмыгнуть...
  Но да - без такой штуки как зелье мнимой смерти тут не обойтись. Мало найти тихую нору, в которой можно затаиться, надо ещё лишить недругов возможности отыскать себя с помощью поисковой магии... Которая, к счастью, не действует на мертвых! Ну или почти мёртвых.
  Естественно, есть и слабая сторона у такого способа сбить преследователей со следа. Ведь всё это время ты будешь практически мёртв... А значит - совершенно беззащитен. К примеру - перед забравшейся в твоё убежище мышью... Которая без тени стеснения займётся удачно найденной горой мяса... И ещё родню свою на пиршество пригласит!
  Страшно да, уснуть так и не проснуться... Но тут я всё предусмотрел. Устроившись в храме Арис, где, как в любом другом месте поклонения богам, в принципе не обитают ни мыши, ни тараканы, ни прочие твари.
  Размышлениями на эту животрепещущую тему я отвлекал себя всю дорогу от своего ужасающего состояния. Нехорошо мне было... И это ещё мягко сказано! Принятые давеча в непомерных количествах усиливающие эликсиры и последовавшие за этим запредельные нагрузки начали давать о себе знать. Меня стало то в жар, то в холод бросать. Мышцы вдруг пронзало такой болью, что слёзы на глаза наворачивались, а зубы при этом приходилось стискивать, чтобы не заорать. Потом чуть отпускало и я упрямо шёл дальше, шатаясь как пьяный и стараясь не обращать внимание на то, что всё двоится и троится перед глазами. Но наибольшее беспокойство вызывало сердце, время от времени начинающее колоть так, что в этот момент хотелось только одного - лечь на тротуаре и тихо помереть.
  Кое-как до своего тайного убежища добрался! Там, приняв крохотную дозу сильнодействующего обезболивающего - хряпнуть полный флакончик его, увы, нельзя потому как и так уже второй добиваю! и переведя чуть дух, я занялся делом. Мягкое ложе разложил, сумку принесённую перебрал - переложив что нужно в походный мешок с ранее приготовленными вещами. И... И приготовив всё, покинул храм. Ибо раньше рассвета принимать зелье мнимой смерти никак нельзя - во избежание попадания в такую ситуацию, когда варги после всего не успокоятся и перевернут весь город вверх дном и всё же каким-то чудом отыщут меня. А потом заявят, что добрались до своей добычи ещё до утра! И поди потом докажи, что это было не так.
  Если по хорошему, то, конечно, мне следовало бы просто провести время до восхода солнца в своём тайном убежище. Только вот моё состояние сделать мне этого не дало... Ведь стоит замереть неподвижно и чуть погодя начинает крутить так, что на стену лезть хочется. Ужас просто... И только внушительная доза принятого успокоительного не даёт постоянно возникающему желанию покончить с собой стать навязчивым и необоримым...
  Отправился я, в общем, шататься по городу. Это хоть и то ещё приключение - в моём-то состоянии, когда болит, кажется, буквально каждая мышца тела! но всё же лучше чем тот кошмар, который возникает при пребывании в неподвижности.
  Три круга, сделанных мной вокруг центра Гармина, чуть смирили меня с существующей жестокой реальностью. Почти привык я к ломающей меня мучительной боли... А заодно проникся просто пламенным желанием хоть как-то поквитаться за свои муки с тем, кто в них виноват... Ну и взялся, само собой, это дело в жизнь воплощать...
  Пребывая в несколько сумеречном состоянии рассудка, я без каких-либо изысков - как безголовый, совершенно не думающий о последствиях выпивоха, а не приличный вор, подломил закрывшуюся уже лавку Тьери Лупса, что продажей охотничьих трофеев занимается. Залез туда, значит, и изуверски попортил несколько выставленных в зале чучел хищных кошек - безжалостно откромсав им уши и хвосты! И убрался в спешке - так как моё проникновение в лавку не осталось незамеченным.
  Следующим местом куда я заглянул стала лавка писчих принадлежностей старика Були. Открытая ещё к счастью. А то бы я намучился ища нужные мне чернила... Ну а ещё я заглянул в столярную мастерскую, где, не мудрствуя лукаво, приобрёл целое ведёрко быстро схватывающегося клея...
  Со всем этим добром я отправился в таверну "Баттери". Преспокойно поднялся в комнату варгов - никуда не девшихся за это время и всё так же мирно спящих. А потом... потом я отомстил им за всё! За все пережитые мучения! Несмываемыми чёрными чернилами нарисовав им премиленькие носики-кнопки и шикарнейшие усы-вибриссы! А затем приклеил юным хищницам кошачьи ушки и хвосты! Брюнетке-Мирре - отхваченные от пантеры, а двум блондинкам - от тигра и леопарда.
  Получилось просто замечательно на мой взгляд! У меня даже боль отступила при виде этого великолепия!
  А совсем хорошо мне стало, когда я заметил, что в комнате как-то посветлело...
  Высунувшись тут же в окно, я с нескрываемой радостью обнаружил, что полуночную тьму сменила уже предрассветная серая хмарь. Ещё немного, и восток зарозовеет, предвещая восход солнца!
  Забравшись на подоконник раскрытого окна с ногами, я принялся с нетерпением сей замечательный миг ожидать.
  Рассвело... И я, радостно улыбнувшись, невзирая на отступившую, но ещё дающую о себе знать боль-ломоту во всём теле, торжествующе выдохнул:
  - Вот и всё!
  Испытывая небывалый подъём духа, я быстро крутнулся по комнате - заметая, так сказать, следы. Всё оружие клыкастых я собрал и засунул под кровать - там они его спросонья не сразу обнаружат. Самих юных хищниц - развязал. И, избавив от кляпов, уложил на постель. Собрал все свидетельства моего пребывания здесь, намереваясь забрать их с собой. Ну и, счастливо улыбаясь, покинул логово варгов. Не забыв на последок пройтись быстросхватывающимся столярным клеем по прилегающей к коробке кромке двери - крепкой дубовой, которую, пожалуй, без тарана и не вышибить!
  Закрыв затем ещё нумер со спящими кошечками на ключ, я, посмеиваясь, покинул таверну. Выйдя на крыльцо посмотрел по сторонам и направился к близлежащей мусорной урне. Куда и покидал тряпки-кляпы, куски бечевы, да все эти художественные принадлежности. А заодно туда же отправился и ключ...
  Избавившись от всего этого барахла, я решительно пошагал в сторону храма Арис. Но по мере приближения к нему, мои шаги становились всё медленней и медленнее...
  Да, знаю, что это неправильно - надо тупо исчезать мне сейчас с концами, да и всё. Но... Но так ужасно хочется увидеть неописуемые мордашки варгов, когда они проснутся... что удержаться от соблазна полюбоваться на эту картину просто невозможно!
  Обнаружив себя стоящим на тротуаре, на полпути к храму Арис, и не желающим двигаться дальше, я понял, что перебороть себя не смогу. И, махнув рукой, развернулся. Чтобы отправиться назад, к таверне "Баттери".
  Само собой в комнату варгов я не сунулся - удовлетворился тем, что расположился на крыше дома напротив. Как раз напротив их распахнутого окна. Уселся там, на самом краю, и принялся ждать, болтая свешенными вниз ногами и неспешно лопая здоровущее сочное яблоко, свистнутое по пути сюда с тележки развозчика фруктов...
  Я уж начал потихоньку преисполняться нетерпения, когда клыкастые начали просыпаться под воздействием утренней прохлады, проникшей в их комнату. Первой очнулась Мирра - мне её, лежащую на правой стороне постели лучше всех было видно... Голову подняла. Очумело помотала ею. Охнула, закатывая глаза. И, вновь распахнув их во всю ширь, принялась тормошить своих сродственниц. По очереди. И действуя только левой рукой, так как правую она прижимала к голове - похоже жутко болящей.
  Пробудились все варги. И давай страдальчески охать-ахать, держась за головы и болезненно морщась. Но оклемались быстро. Очень быстро. Минуты не прошло, как они пришли в себя. И... И одновременно застыли, обнаружив разрисованные мордашки друг у дружки, а так же кошачьи ушки и хвосты.
  "Да-а-а, это стоило увидеть!.. - подумал я едва удерживаясь от смеха, при виде потрясенных выражений лиц девчонок.
  Однако, полюбовавшись на радующую глаз и согревающую сердце картину, я всё же решил что чего-то здесь определённо не хватает... И... И запулил в окошко юным хищницам яблочным огрызком, торжествующе выкрикнув:
  - Что, поймали, кошки драные?!
  Этого хватило для приведения сложившейся картинки к идеалу. А триумфальное попадание яблочным огрызком прямо в лоб Мирре, резко повернувшей голову на звук моего голоса, оказалось тем штришком, что отделяет настоящий шедевр от просто мастерской работы!
  Приветливо улыбнувшись ещё варгам, я помахал им рукой, любуясь крайней степени их ошеломления вкупе с какой-то умилительно-детской растерянностью! Которую усугубляли подрисованные кошачьи мордашки и ушки!
  Жаль нет у меня артефакта, способного сохранять видимые картинки и потом воспроизводить их в виде призрачных иллюзий! Определённо, запечатлей я этот миг, он имел бы неизменный успех среди ценителей такого искусства!
  А так... Так налюбоваться вдоволь этим дивным видом не удалось. Юные хищницы быстро опомнились. И Мирра, издав какой-то преисполненный непередаваемого возмущения мявк, рванула к окну! Не иначе - чтобы скакнуть из него, прямо ко мне на крышу!
  Наивная... Так бы и шмякнулась прямо вниз на мостовую, если бы не Лара и Вэлэри, что в последний миг успели ухватить её за хвост и втащить возмущённо шипящую брюнетку обратно в комнату! Ну так правильно - паралитический токсин так быстро не отпускает... И даже интересно было бы посмотреть на погоню за мной, организованную клыкастыми в таком состоянии. Сразу на смех пробивает, стоит только представить себе картину ковыляющих следом на подгибающихся ногах, держась за стеночку, варгов, сдавленно ругающихся и упрашивающих меня не идти так быстро!
  - Ну всё - прощевайте, кошечки! - дурашливо выкрикнул я напоследок, стоило только юным хищницам переглянуться и исчезнуть от окна - бросившись к двери. Поднялся на ноги, руки отряхнул, и независимым шагом направился на другую сторону ската крыши. Не скрывая улыбки при этом.
  - И куда это ты собрался?.. - прозвучал из-за моей спины чарующе-нежный голосок, наполненный каким-то игривым подмурлыкиванием.
  У меня от неожиданности сердце просто ухнуло вниз! И я так резко рванул с места, что мои ноги сорвали черепицу! Потому как прозвучавший голос моментально опознал! И принадлежит он не кому-нибудь, а Фелис Блэкворт! Той ещё красотке, на которую неизменно заглядываются все мужчины, а по совместительству - хорошо известной всему Гармину представительнице Тайной Стражи!
  Но мой суматошный рывок канул втуне... Потому что в том же миг я, загребающий ногами, повис бессильно в воздухе... И нет, это была не магия... меня попросту молниеносно схватили за шиворот и чуть приподняли над поверхностью крыши... А потом развернули лицом к себе...
  - Так куда это ты собрался, мышонок?.. - всё тем же обворожительным голоском поинтересовалась Фелис Блэкворт. И, явно наслаждаясь обуявшим меня ужасом, широко улыбнулась ещё, продемонстрировав мне свои едва ли не двухдюймовые клычищи! На фоне которых просто меркнут махонькие клычки тройки юных хищниц! А потом, когда я судорожно сглотнул, потрясённо глядя на эдакий ужас, она убрала их и повинилась, без особого раскаяния впрочем: - Извини, не смогла удержаться...
  Улыбнувшись ещё раз, уже без выпускания клыков, Фелис Блэкворт поставила меня на ноги. Отпустила. И быстро, но тщательно охлопала всего, обыскивая.
  Обнаружив забытую мной во внутреннем кармане куртки тонкую пачку банковских векселей, она быстро пролистнула её. Удовлетворённо кивнула, и... и сложив вдвое, с некоторыми сложностями засунула в задний карман своих вопиюще откровенно обтягивающих девичьи ягодицы штанов! Кошель мой вытащила, развязала, и убедившись что в нём лишь невеликое количество монет, сунула его обратно мне в карман. И продолжила сноровисто обыскивать меня... Пока не добралась до мешочка с артефактным браслетом. Вытащив же его и уставившись на завораживающе красивую вещицу, она сделала небрежно-царственный жест рукой:
  - Свободен.
  Я, признаться, не поверил своим ушам. И решил переспросить: - Я... Я могу уйти?..
  Прекратив любоваться на занятную вещицу-артефакт, она вроде как с удивлением воззрилась на меня, спросив: - А зачем ты мне? Артефакт наш возвращён, что ещё надо?.. - И, едва не рассмеявшись затем, придвинулась ко мне и, мягко сдвинув воротник куртки, обнажила мою шею, да, взявшись провокационно-нежно поглаживать её тыльной стороной указательного пальца там где я свёл следы укусов юных хищниц - с явным намёком! промурлыкала: - Или ты предлагаешь мне тоже поохотиться на тебя?.. - И оскалилась довольно, когда я, отшатнувшись, судорожно замотал головой.
  - Ну и проваливай тогда, - велела она, стирая с лица улыбку и похоже теряя ко мне всякий интерес.
  И я принялся медленно-медленно отступать от неё... Ну а что я совсем дурак? Раз дают такую возможность - надо убираться! Благодаря при этом всех богов, что я оказался не интересен этой представительнице варговского племени как добыча! И удалось отделаться лишь потерей своих сбережений, а не собственной шкурой! Хотя тут Фелис можно понять - на коей ей какой-то мальчишка-воришка? Она ж уже взрослая девушка, и крайне эффектная собой. Довольно высокая, стройная, на личико крайне смазливая - с этими глазищами цвета безбрежного неба на фоне вечно чернёных век и бровей, выразительной формы чувственными губами, точенным носом и бесконечно гладкой кожей, отороченной прядями тёмно-русых волос. Реально - девчонка что надо! И видимо от понимания этого, как не встретишь - с лица её практически не сходит чуточку самодовольная улыбка.
  Отступив уже практически до конька крыши и уверившись-таки, что меня и самом деле собираются отпустить невозбранно, я стремительно развернулся и собрался уже рвануть прочь, когда меня настиг ледяной оклик:
  - А ну-ка, постой!
  Обречённо замерев на полушаге, я сглотнул. А затем медленно развернулся...
  Девушка, не обращая на меня никакого внимания, крутила в руках артефактный браслет, пристально разглядывая его и отчего-то хмурясь. А потом подняла взгляд на меня, и, сдвинув брови, сурово вопросила: - Где царапина, ворюга?
  - Ка-какая царапина? - разинул я рот, ошарашенный столь нелепым вопросом.
  - Вот тут, под камнем, была тонкая царапина в виде галочки! - сердито произнесла Фелис сверля меня преисполненным подозрений взглядом и тыкая указательным пальчиком в браслет.
  Припомнив, что при первом осмотре уворованного артефакта, я примечал что-то такое - оставленную вроде бы как тонким алмазным резцом царапину, различимую лишь под определённым углом зрения, я осторожно приблизился к этой хищнице. Взял из её рук браслет и тоже попытался найти этот дефект. Но ничего у меня не вышло... Как в воду канула эта злосчастная царапина!
  - Может затёрлась?.. - наивно предположил я.
  На что Фелис только фыркнула и отобрав у меня браслет, решительно нацепила его себе на руку. Потрясла затем ею зачем-то. А потом ещё подёргала севшей как влитое украшение. И, подняв на меня, взгляд зловеще протянула: - Та-а-ак...
  - А что не так? - в отчаяние произнёс я, ничего не понимая. - Браслет в порядке - потайные замки все работают!
  - Это что ты меня, только что старухой обозвал?.. - недобро сузила глазки хищница, отреагировав на моё невинное замечание совершенно неожиданно. И сорвав с руки украшение, быстро нацепила его мне на руку. Чтобы потом, когда браслет беззвучно защёлкнулся, удовлетворённо произнести: - Вот, и с твоей руки не спадает!
  - А что - должен? - не на шутку озадачился я.
  - Ты вообще в курсе, что за артефакт взялся воровать? - посмотрела на меня как на ненормального девушка. И, покачав головой, пояснила: - Этот артефакт называется "Дар Таэля". И предназначен он для давно утративших молодость людей... один Древний наделал их для своих престарелых слуг, чтобы они ещё послужили ему. "Дар Таэля" возвращает молодость старикам... Не даром конечно, а меняя десятилетия тихого угасания их изношенных тел, на годы полноценной жизни. Так что с тебя и меня, он должен попросту спадать, расстёгиваясь сам... - Помолчав чуть, давая мне проникнуться сказанным, Блэкворт сняла с моего запястья браслет и тут же сунула его мне же в руки, со словами: - Держи. - Да и ничтоже сумняшеся развернулась и пошла прочь, холодно бросив через плечо: - Чтобы через час украденный тобой браслет лежал на моём столе.
  А я остался стоять на крыше, растерянно хлопая глазами ей вслед.
  - Время пошло, ворюга! - подстегнула она ещё меня, переваливая через конёк и скрываясь из виду.
  - Дарг!.. - помянул я мятежного Древнего от избытка обуревающих чувств. И бросил взгляд на находящийся в моих руках артефакт. Но увы, надеждам не было суждено оправдаться - едва различимой царапинки на нём как не было так и нет...
  Определённые подозрения на счёт того как такое возможно, впрочем, у меня сразу возникли. Просто страшно не хотелось верить в них... Но, как ни крути, видимо придётся... Если у меня сейчас в руках вовсе не уворованный мной артефакт, то его подмену мог провернуть лишь один человек. Мой здешний учитель... старый вор-маг, которому я притащил вчера ночью, практически сразу после того как его умыкнул, этот треклятый "Дар Таэля"... Чтобы Гудвин помог разобраться стоящая это вещица или нет...
  "Да, у него единственного была возможность заменить настоящий артефакт на подделку, - мрачно подумал я. - Которую за пять минут, да на коленке не изготовишь. А вот за почти сутки - запросто."
  Осознав что бесцельно трачу отпущенный мне срок на глупые душевные терзания, я стремительно сорвался с места. Бросился к ближайшему чердачному окну. Чтобы спуститься вниз, и уже по улице устремиться к лавке Бре Литтена. Она же как раз по пути... А мне не помешает убедиться, что "Дар Таэля" не настоящий. Просто... просто категорически не хочется верить, что старик Гудвин, завсегда по отечески опекавший и наставлявший меня, мог так жестоко прокинуть... Может это просто артефакт действительно стоящий?.. А в те Древними магами зачастую заложено свойство самовосстановления...
  Когда домчался до углового дома-свечки из красного кирпича, я уже и думать позабыл о недавно терзавшей меня боли. Ушла она... Оставив лишь чувство безмерной усталости, от которой меня прямо-таки штормило.
  Однако сил мне ещё хватило на то чтобы дозваться мастера Литтена. Отсыпающегося, как и все гарминцы, поутру. А потому крайне недовольного побудкой. Он ведь мало того что заблокировал крутилку-звонок у входной двери, так ещё и установил за прозрачным стеклом окна лавки табличку. Со строгим предупреждением не беспокоить в неурочные часы. Дескать - всё только в рабочее время.
  Правда первой из дому высунулась сонная Лидия, протирающая тыльной стороной левой руки слипающиеся глаза. Видимо дядя отправил её разобраться с тем, кто там ломится и отправить его куда подальше...
  - Тим?.. - изумлённо воззрилась на меня девушка, едва до неё дошло кого она видит стоящим на их крыльце. И тут же донельзя возмущённо вопросила: - Чего тебе тут надо, подлый обманщик?!
  - Я б тебе сказал кто ты, да не стану - сильно обидишься, - буркнул я в ответ, не испытывая ни малейшего желания общаться с этой дурищей. Из-за которой, по сути, вся эта каша и заварилась. И мрачно потребовал от хватанувшей ртом воздуха Лидии: - Позови дядю. Немедленно.
  - А то что? - с неожиданным вызовом уставилась она на меня.
  - А то и тебе на орехи так перепадёт, что мало не покажется, - с каменным лицом пообещал я вытаскивая из кармана куртки драгоценный браслет и демонстрируя его глупой девчонке.
  Мигом спав с лица, Лидия что-то неразборчиво пробормотала, попятилась во тьму прихожей, и исчезла. Бросив дверь открытой, умчалась дядю звать.
  Спустя ещё несколько минут томительного ожидания ко мне вышел сам мастер Литтен. Взъерошенный. И облачённый в тёплый домашний халат, умиротворяюще-мягкой расцветки.
  Вышел и недовольно осведомился:
  - Ну?.. Что тебе надо, парень?..
  - Освидетельствовать вот эту вещицу, - вытащил я в ответ вновь из кармана упрятанный туда браслет.
  - А до полудня это никак не может подождать? - достаточно язвительно поинтересовался мужчина, даже на покосившийся на предмет находящийся в моей правой руке. И ухватился за сворку двери, чтобы захлопнуть её со словами: - Приходи когда откроется лавка.
  - Мастер, да я ж не со зла вас разбудил! - едва не воскликнул я, успев вставить ногу проём и не дав двери закрыться. - Тут, просто, можно сказать вопрос жизни и смерти!
  - Ну-ну, - не очень-то похоже поверил моим словам дядя Лидии. И предпринял новую попытку отделаться от меня, заявив: - За освидетельствование артефактов в неурочное время я беру золотой, за каждую единицу!
  Но спровадить меня таким немудрёным образом, понятно, не удалось... Я мигом добыл из кошеля полновесный золотой и сунул его в щель между кромкой двери и коробкой.
  - Хм... - несколько растерянно выдал мастер Литтен, и давление на мою ногу ослабло. А затем и дверь распахнулась. Осмотрев меня уже повнимательней, и ненадолго задержав взгляд на драгоценности в моей руке, владелец лавки диковинок из Пустошей чуть ворчливо произнёс: - Ну что ж, тогда заходи...
  Впустил меня, значится, в дом. И пригласил в свой рабочий кабинет, находящийся на втором этаже. Спугнув при этом маячащую на лестнице Лидию, спешно убравшуюся куда-то повыше. Но, добравшись до места, присесть мне не предложил... Видимо посчитав, что чистка роскошной мягкой мебели в его кабинете обойдется ему дороже, чем полученный с меня золотой...
  Я, впрочем, и не подумал обижаться. Сам донельзя грязным бродягой себя ощутил, угодив в это царство золочёной роскоши.
  - "Дар Таэля", значит... - несколько задумчиво потянул Бре Литтен, не спеша браться за браслет. Положенный мной на стол перед ним, едва он уселся. Покачав головой, мастер выдвинул один из ящиков стола и вытащил из него плоский лакированный ящичек красного дерева. Открыл его, продемонстрировав целую коллекцию разномастного инструмента - от пинцетов и крошечных зеркал на длинных тонких ручках, до разномастных увеличительных стёкол. Одно из последних - монокуляр, он и взял. Вставив себе в глазницу. И принялся рассматривать артефакт.
  Только недолго всё это действо длилось. Склонившийся было над столом мастер выпрямился, вытащил монокуляр из глазницы, и убрал его назад в коробку. Закрыл её, и безбоязненно взял драгоценный браслет в руки. Повертел его, и чуть снисходительно произнёс: - Доводилось мне встречать подделки и поискусней. - И небрежно сунув его мне, добавил. - Эта же способна одурачить лишь неискушённого человека, слабо разбирающегося в артефакторике и никогда не имевшего дела с настоящим "Даром Таэля". Так что её создавал либо кто-то не обладающий всей полнотой знаний об этом уникальном артефакте, либо в великой спешке.
  "Либо и то и другое", - без эмоционально - словно окаменев душой после слов Бре Литтена, подумал я. И развернувшись, направился прочь, механически переставляя ноги...
  - В общем, по моей оценке, красная цена этой копии порядка сорока золотых... за тридцать шесть - тридцать семь монет уже можешь отдавать смело! - словно сквозь толстое одеяло донёсся обращённый мне в спину голос мастера.
  Только меня его слова нисколько не утешили. Ну да сумма неплохая. Вот только по оценке Гудвина - если он, конечно, ещё и в этом не наврал! настоящий браслет тянет на четыре-четыре с половиной тысячи золотом... Он же на то и напирал, возвращая артефакт после распознания вложенной в него сложной магической структуры, что вещь мне попалась стоящая и дорогая. Настоятельно советуя придержать её у себя, а не пытаться слить через гильдию. Есть эта драгоценность не просит, а если подсуетиться и сработать через каких-нибудь не сильно щепетильных поисковиков, то можно будет поиметь как бы не полную стоимость этой побрякушки. А не треть в лучшем случае...
  Да, самая серьёзная загвоздка в воровстве, это вовсе не спереть что-то и не попасться при этом, как многие полагают. Нет, вся сложность в том, чтобы потом выручить звонкую монету за свою добычу. Лично я по большому счёту в Ночную гильдию для того и вступил, чтобы переложить эту проблему на чужие плечи. Тем более что воров-добытчиков как в других городах тут не гробят. И обычно дают за драгоценности четверть цены - что очень хорошо по всем меркам. Вон в Неввиле, в котором я с полгода прозябал, до того как в Гармин перебраться, если за десятую часть стоимости сдашь - уже рад...
  "Не о том думаю! - одёрнул я себя, торопливо - с трудом удерживаясь от того чтобы не перейти на бег, шагая по мостовой в направлении наших трущоб. И едва нижнюю губу не прикусил от избытка нахлынувших чувств: Ведь Гудвин так убедительно задвигал, что этот артефакт несёт в себе вовсе не омоложение, как теперь выясняется, а лишь крайне полезное в некоторых случаях заклинание "замораживающего стазиса", позволяющее, к примеру, выиграть какое-то время для тяжелораненого человека и не дать нему умереть до оказания помощи целителем, что я даже не усомнился в его словах!"
  - Вот же старый идиот!.. - в сердцах бросил я вслух, на мгновение забывшись. Не, ну реально придурок же! Неужто я не человек, и не вошёл бы в положение старика, скажи он мне правду?! Договорились бы... Уступил бы я ему "Дар Таэля" и за половину его стоимости... Наскрёб бы Гудвин пару тысяч золотом, не разорился бы. Такая сумма у него в кубышке есть - я знаю. Он сам как-то ненароком обмолвился.
  Пока добрался до дома своего учителя, я уже изрядно накрутил себя. Вознамерившись, если повезёт и Гудвин ещё не успел залечь на дно, сходу зарядить ему в рыло! А потом попинать от души! Потому как такому крысятничеству не может быть оправдания!
  У довольно прилично выглядящего по меркам здешних трущоб приземистого дома - на первом этаже которого расположилась алхимическая лавка, а на мансардном обитал сам хозяин, обнаружилась небольшая группа пацанвы. Вроде как играющая. И засвистевшая сразу на разные лады при виде меня...
  Чуть насторожившись при виде гильдейской мелкоты и распахнутой настежь двери дома старого вора-мага, притворяющегося добропорядочным, хоть и не очень умелым алхимиком, и высунувшегося на мгновение оттуда Мрачного Струва, я ещё немного ускорился. Просто крайне нехорошие подозрения у меня возникли... А не окочурился ли старый ворюга на радостях, облапошив своего наивного ученика?..
  В жилище Гудвина я уже буквально влетел. И замер как вкопанный, едва сделал пару шагов внутрь. Остановила меня жуткая картина, разгромленного, распотрошённого дома!
  - Что здесь случилось?! - невольно вырвалось у меня при виде всего этого.
  - Это ты нам скажи, - хмыкнул на это Стайвен-Золото, когда-то щеголявший с роскошной шевелюрой цвета драгоценного металла, а теперь практически седой глава Ночной гильдии Гармина. Обнаружившийся тут с пятком своих головоломов по предводительством Мрачного Струва.
  - Говори, Фастин, - бесцветно-тусклым голосом потребовал от меня Струв, опуская на плечо мне, стоящему в ступоре и разевающему рот, свою тяжёлую лапу.
  - Да что говорить-то?! Если я понятия не имею, что тут вообще произошло! - взорвался я, придя в себя.
  - Жаль. Очень-очень жаль... Ведь мы на тебя так рассчитывали, Тим...- ненаигранно огорчился наш набольший, буквально впившийся в меня цепким взглядом. И задумчиво почесал свой мясистый нос скрюченным указательным пальцем... Но, так и не дождавшись от меня ни ничего, всё же соизволил дать какие-то объяснения: - Хотели понять, что это на старого Гудвина нашло...
  - В смысле? - нахмурился я.
  - Что он такую дурость совершил, зная, что за подобные дела гильдия его где угодно - хоть под землёй, отыщет! - чуть визгливо выдал обнаружившийся тут же Ламбер-Пискля. Старый, худой и жуть как смахивающий на учёную мышь, гильдейский ростовщик. Личность превредная и никогда не вызывавшая у меня симпатий. Да и у других тоже... Кроме учителя с ним пожалуй, никто и дружбу не водил...
  - Помолчи, Пискля, - поморщившись, одёрнул его Стайвен. И, вздохнув, сообщил мне: - Сегодня ночью твой учитель, явившись к Ламберу по своему обыкновению потрепаться да в камни партейку-другую сыграть, чем-то опоил его... Да парней, присматривающих за домом усыпил... И выпотрошил кубышку Пискли... - После чего, дав мне проникнуться сказанным, нехотя добавил ещё: - Да днём, по слухам, он по городу пробежался и у всех кого мог - денег занял...
  - Так что говори, что знаешь, - тяжеловесно уронил Мрачный Струв, придавливая меня к полу.
  - Немногим больше вашего, - криво-криво заухмылявшись ответствовал я, когда до меня дошло осознание всего сказанного. Добавив затем с пробившейся наружу горечью: - Сам мчался разобраться со стариком, обнаружив, что он вчера, после опознания, вернул мне подделку вместо честно уворованного артефакта...
  - Что за артефакт?.. Ценный? - без особого интереса осведомился Стайвен, похоже поняв, что я тут не при делах.
  - На полста тысяч серебром по словам Гудвина потянет... - поиграв желваками, ответил я.
  - Неслабо... - кривовато, как я давеча, усмехнулся глава Ночной гильдии. И чуть качнул головой, веля Струву отпустить меня. После чего задал животрепещущий вопрос: - Есть предположения где он мог залечь на дно?..
  Я призадумался. Но всерьёз пораскинуть мозгами на эту тему не успел. В дом ворвался запыхавшийся парнишка - Лен Телли, пару раз помогавший мне в моих ночных делах. И сходу обратился к Стайвену-Золото: - Вышли мы на его след, мастер!
  - Да? И что же? - резко оживился тот.
  - Он нанял на проводку отряд братьев Шенси и незадолго до рассвета они покинули Гармин! - выдал тяжело дышащий Лен.
  - Дарг! - не сдержав чувств, помянул мятежного Древнего глава Ночной гильдии.
  Да и я поступил так же. Пусть и мысленно, но не менее эмоционально. Ведь отряд братьев Шенси вовсе не поиском в Пустошах промышляет, как другие. Нет, эта дружная компашка, частенько выполняющая заказы Гильдии, на другом делает деньги - она переправляет в Сулим людей, которым нужно срочно исчезнуть из Элории, и всякие ценности, стоящие там гораздо дороже. Достаточно рискованный промысел, да, но всё же не столь опасный как поиск артефактов в руинах Древних. Тем более два неслабых мага, наличествующие в отряде, практически снимают угрозу нападения демонов в пути...
  - Надо срочно отрядить погоню! Пока они далеко не ушли! - выдал старый ростовщик, обретающийся под покровительством гильдии.
  Только вот его никто не поддержал... Стайвен лишь глянул на него как на полоумного, да с досадой буркнул:
  - Какую ещё погоню по Пустошам? Некого у нас кроме братьев Шенси на такое дело подрядить!
  "Да, это Пискля, конечно, не подумав ляпнул. Видимо от чрезвычайного расстройства тем, что его денежки увели", - мысленно согласился я с нашим набольшим.
  - Ладно, придумаем что-нибудь... - пообещал в конце-концов недобро сузивший глаза глава Ночной гильдии. И, бросив одному из своих подручных - Гладкому Ини: - Разберись тут с имуществом беглой крысы, - покинул распотрошённый дом.
  За Стайвеном-Золото, спохватившись, и Пискля поспешил. А там и я, обведя в последний раз взглядом перевёрнутое кверху дном пристанище своего бывшего учителя, отправился прочь...
  На улицу вышел, остановившись на крыльце. Глубоко вздохнул. Задрал голову и посмотрел на ласково пригревающее солнышко, уже поднявшееся над крышами окрестных домов. И потихоньку - как бы оттягивая до последнего неизбежное, побрёл в сторону центра...
  Да, я отправился в сторону Управы, а не близлежащих городских ворот, чтобы немедля покинуть Гармин, ставший крайне негостеприимным... Потому как ни капельки не верится, что у меня получится удрать... Блэкворт наверняка позаботилась о том, чтобы это стало невозможно. А то и сама сейчас находится неподалёку, приглядывая за мной... Сообразить несложно, что она пользуется какой-то игрушкой с ментальным заклинанием отвода глаз... Иначе у неё никак не получилось бы незаметно подобраться ко мне на открытой крыше...
  Так что... Так что, несмотря на нехорошие предчувствия, заставляющие сжиматься сердце, я упорно шагал туда куда мне было сказано явиться. И без того, что было велено принести, при этом...
  Жаль, как я ни замедлял шаги, а до городской Управы дошлёпал задолго до того как она закрывается. Увы, Гармин это не столица Элории, и даже не торговый центр королевства - Лимхейл, где от окраин до центра как раз день добираться, если так вот - неспешно и пехом.
  Очутившись на высоком и обширном крыльце здоровущего трёхэтажного здания из белого камня, я ещё больше замедлился. Вообще едва ли не как улитка пополз.
  "Правду говорят - перед смертью не надышишься..." - поймал я себя на мысли, остановившись вовсе и затравленно глядя на массивную двустворчатую дверь морёного дуба. Помедлил ещё чуть, но так и не изыскав приемлемого способа избежать встречи с одной опасной хищницей, вздохнул. И собравшись с духом, продолжил путь к двери.
  - Эй, парень, ты к кому? - остановила меня пара стоящих у самого входа в Управу стражников - у которых тут выставлен постоянный пост, и с интересом наблюдавших за моим странным приближением - со всё удлиняющимися остановками на пути.
  - К госпоже Фелис Блэкворт... - облизнув отчего-то враз пересохшие губы, просипел я.
  - К Блэкворт?! - выпучили на меня глаза стражи врат в Управу. А затем ещё переглянувшись, недоверчиво вопросили: - Да ещё и сам?!
  "Похоже, что я как бы не первый, кто по своей воле к ней притопал... А так тех, кого желает видеть клыкастая представительница Тайной Стражи, гарминским блюстителям порядка приходится ловить и связанными к ней таскать..." - вихрем пронеслись в моей голове безрадостные мысли.
  - Ну проходи тогда... - озадаченно предложили мне стражники. А один ещё не поленился - дверь передо мной распахнул! Да великодушно подсказал: - Сразу на третий этаж поднимайся, да направо до конца коридора. За той дверью, что в его торце и будет кабинет госпожи Блэкворт.
  - Спасибо... - поблагодарил я его, бледно улыбнувшись. И вошёл Управу.
  Огромный холл - пустынный по раннему для Гармина времени, я достаточно быстро пересёк. А вот по широченной мраморной лестнице, застеленной багряной ковровой дорожкой, взбирался еле-еле - ровно как немощный старик! Но всё же поднялся на третий этаж. Коридор же оказался не таким уж и длинным, чтобы растянуть его преодоление хотя бы на час...
  Очутившись у лакированной двери, я ненадолго остановился, собирая всю свою решимость в кулак. И... И, медленно подняв правую руку, вознамерился постучать... Но не успел.
  - Да входи уже, Фастин! - донесся до меня в этот же миг возглас Фелис Блэкворт.
  Я и вошёл, подстёгнутый нетерпеливым нотками, явственно прозвучавшими в её бархатисто-нежном голосе. Впрыгнул буквально в большущий кабинет представительницы Тайной Стражи Элории. И только когда дверь за мной сама собой захлопнулась, сообразил что сделал!
  - Присаживайся, - достаточно благодушно, но не допускающим возражений тоном, проговорила красивая хищница, устроившаяся на роскошном мягком стуле за стоящим у широкого окна массивным столом, затянутым зеленоватым сукном.
  Я, понятно, артачится не стал. И поспешил усесться напротив девушки. Тоже на мягком стуле, с резной спинкой, хоть и немного попроще. На самый краешек его примостился...
  - Принёс?.. - поразглядывав меня чуть и так и не дождавшись ни слова, мягко озвучила главный вопрос представительница варговского племени.
  - Тут... тут такое дело... - запинаясь, промямлил я, подбирая слова. А потом меня прорвало... И я начал взахлёб рассказывать о том, как всех прокинул старый Гудвин.
  Только вот Фелис недолго слушала меня. Вычленив, похоже, основное - что "Дар Таэля" я ей не принёс, она резко сузила глаза. И такой неприкрытой угрозой от неё пахнуло, что я невольно скомкал свой рассказ, уложившись с его окончанием всего в одно предложение - только лишь возложив всю вину за исчезновение артефакта на старого вора-мага.
  Стоило же лишь мне заткнуться, как Фелис молниеносно рванулась через стол. И цапнув не успевшего отшатнуться меня за ворот куртки, резко притянула к себе. Чтобы, оскалив свои чудовищные клычищи, прошипеть: - Мне не нужны твои оправдания! Рожай уворованный браслет откуда хочешь, ворюга!
  Я судорожно сглотнул, глядя в её - находящиеся так близко! запредельно глубокие глазищи, в которых плескалась бесконечная жестокость, и неистово закивал, подтверждая, что всё уяснил.
  Посверлив меня взглядом, Блэкворт медленно разжала свою лапку, отпуская собранный в ком ворот моей куртки. И я незамедлительно закашлялся - ибо она мне горло неслабо так передавила!
  - Сроку даю тебе два дня! - холодно отчеканила она, опускаясь назад на своё место. Помолчала для внушительности. И демонстративно так выгнула правую бровь, с безмерным удивлёнием вопросив: - Ты ещё здесь?..
  Меня и вымело моментально из её кабинета в коридор. Напутствуемого негромко оброненными словами:
  - Грозить самыми страшными карами, что ожидают тебя в случае если ты не вернёшь спёртое тобой, а уж тем паче - попытаешься что-нибудь выкинуть или удрать, не буду. Ни к чему это. Ты неглупый малый и сам прекрасно понимаешь, какая незавидная участь тебя тогда ждёт...
  Очутившись за дверью кабинета Фелис, я даже не замедлил своего рывка прочь - подальше от этой хищницы. Галопом промчался по коридору, и стремительно слетел вниз по лестнице. А там через холл - и на улицу, мимо скучающих стражников, оживившихся при виде меня.
  - Чего, не сгрызла?.. - участливо поинтересовался один из них.
  И до меня, наконец, дошло, что я вырвался живьём от этой хищницы! Отчего мои губы сами собой расплылись в широкой улыбке.
  - Не-а!.. - подтвердил я, обуреваемый захлестнувшими меня эмоциями безудержного счастья. Почувствовав себя в этот миг наверное так же как смертник, в последний миг получивший отсрочку приговора... Ведь у меня есть целых два дня, чтобы выпутаться!
  - Повезло тебе... - несколько разочарованно протянул второй страж. Не иначе как побившийся со своим приятелем об заклад, на счёт того чем обернётся для меня посещение Блэкворт.
  - Ещё как! - выдохнул я, дыша и не в силах надышаться.
  Лишь с трудом и спустя какое-то время мне удалось взять себя в руки. И я двинул прочь от управы, лихорадочно соображая, как теперь быть. Но особо ломать голову мне не пришлось. Вариантов-то не так много... Старого Гудвина мне никак не достать - хотя и очень хочется! а значит, украденный у варгов артефактный браслет не вернуть. И скрыться от них вряд ли получится... Почему-то в этом я твёрдо уверен! А значит... Значит, кровь из носу, но мне нужно достать другой "Дар Таэля"! Ведь вряд ли эта царапина на браслете так принципиальна для Фелис... Наверняка в качестве замены сгодится артефакт без неё - лишь бы он был настоящим. А где его достать?.. Да хотя бы купить! Через того же Бре Литтена! Он судя по его поведению и отсутствию какого-либо пиетета перед этим "Даром Таэля" не раз и не два с ними сталкивается. Наверняка, значит, сможет и достать ещё один!
  "Что ж, быть значит ограбленным гарминскому казначею! - подытожил я. - Ведь только в его сокровищнице есть достаточно неплохой шанс разжиться необходимой мне суммой в четыре-четыре с половиной тысячи золотых. - Да порадовался ещё про себя: - Тем более что у меня практически всё готово для этого преступления века и не придётся действовать с бухты-барахты!"
  - Только вот поспать мне сначала надо хоть немного... - пробормотал я затем. Ведь выданная Фелис отсрочка приговора ослабила сжавшуюся где-то глубоко внутри меня тугую пружину. И я оказался уже не в силах бороться со своим измученным телом... У меня ноги начали заплетаться от необоримой усталости, поплыло, поплыло всё перед глазами перед глазами, а голова резко на напрочь отказалась что-либо соображать.
  Впрочем, в любом случае в мои планы не входило днём лезть в сокровищницу гарминского казначея. Это дело для ночи... И, успокаивая себя тем, что чуть отдохнуть мне просто необходимо, а тройку юных хищниц, если те не угомонятся и возьмутся меня отлавливать, обязательно придержит Блэкворт, я направился к своему тайному убежищу. К располагающемуся совсем неподалёку храму Арис, да...
  
  В это же время. Таверна "Баттери"
  
  - Позвольте-ка... - Фелис мягко отстранила со своего пути плотника, стоящего посреди коридора и озадаченно чешущего в затылке, глядя на вышибленную из стены вместе с коробкой дверь. Похоже никак у него не получалось сообразить, как эту конструкцию, склеенную каким-то пакостником в единое целое, без ущерба разделить.
  Войдя в нумер, снятый ею для прибывших за "Даром Таэля" девочек, как по команде обернувшихся к ней, Фелис не смогла удержаться от широченной улыбки и выражения дружелюбного интереса - а по сути форменной подначки:
  - Как успехи?..
  Ответом ей стало рассерженное шипение этих... этих... этих уморительно-премиленьких кошечек! Ведь успехи их были, прямо скажем, не очень. Практически не оттиралась эта треклятая краска, несмотря на то что троица уже что только не перепробовала для её сведения. Да и чем растворить клей, чтобы отодрать кошачьи ушки от своих, они пока так и не разобрались...
  - Какие же вы миленькие... - восхитилась всплеснув лапками Фелис, силясь не расхохотаться в голос.
  Шипение девочек-практиканток сменилось на разъяренное.
  Впрочем, взрослую представительницу варговского племени нисколько не смутило ни оно, ни резко сузившиеся глазки её подопечных, явно проникшихся желанием надавать кое-кому тумаков. Не осмелятся.
  Так и вышло. Ограничились сжатыми кулачками и гневными взглядами в её адрес. Быстро переведя своё негодование того, кто, по их мнению, на самом деле во всём виноват.
  - Надо было нам загрызть сразу этого вороватого поганца! - выдала Мирра, остервенело дёргая себя за накрепко приставший к штанам из сверхпрочной суори длиннющий чёрный хвост, и не в силах его отодрать.
  - Точно! - дружно поддержали её подружки.
  - Ничего, он у нас ещё попляшет!.. - довольно зловеще пообещала заводила этой компании, оставляя в покое многострадальный хвост.
  - Вот как?.. - изобразила удивление Блэкворт. И вкрадчиво поинтересовалась: - А вы не забыли о своей клятве нашей милостивой заступнице при проигрыше не преследовать Тима Фастина?..
  - Но ведь он первый начал играть нечестно! А значит - мы тоже не обязаны следовать уговору! - возмутилась Мирра. А Лара и Вэлэри одобрительно закивали, целиком и полностью поддерживая её.
  - Фастин нигде не нарушил данную вам клятву, а потому вы всё так же связаны ею, - построжел голос Фелис. - И теперь не можете ничего с ним поделать.
  - Почему это не можем? - запальчиво возразила Лара. - Тим всё равно наша добыча! Мы ведь пометили его! Ещё до нашего договора! А значит - имеем на него все права!
  - Забудьте! - резким взмахом руки отмела приведённые аргументы Блэкворт. Настойчиво добавив: - И смиритесь с тем, что профукали свою добычу! - А затем, видя нарисовавшееся на мордашках девочек категоричное неприятие такого поворота дел, вздохнула, и миролюбиво произнесла: - Со всеми бывает. Особенно когда в первый раз...
  - А как же тогда верное варговское правило - добычу из своих лап ни за что не упускать? - недоверчиво осведомилась Лара, переглянувшись с Миррой и Вэлэри.
  - В таких случаях как этот - когда вы изначально зашли не с той стороны, оно не применимо, - заверила их Фелис.
  - Как это не с той? - не согласилась с ней Мирра.
  - Мы же честно взяли свою первую добычу! Заловив её во время охоты! - всунулась и Вэлэри.
  - Честно, ха! - насмешливо фыркнула на это Фелис. - Да если бы вы упустили, не догнав, этого воришку, наставницы в Цитадели с вас бы потом три шкуры спустили! За вопиющее пренебрежение занятиями по развитию тела! - И, пофыркивая, продолжила: - Очень честно, да, равнять себя с обычным человеком! Который мало того, что изначально слабее физически, так ещё и не проходил такую подготовку как вы в течении дюжины лет!
  - А мы виноваты, что он пренебрегал физическим развитием своего тела? - огрызнулась насупившаяся Мирра.
  - Девочки, - вздохнула Фелис. - Добычу надо брать совсем не так. Хитростью, а не силой и сноровкой! - И, предвкушающе закатив глаза, едва ли не промурлыкала: - Надо изначально так всё проворачивать, чтобы добыча была даже не в силах сообразить, что она является ею и с каждым мигом всё больше увязает в расставленных силках... чтобы, понять не могла, как такое произошло, что она очутилась в ваших ласковых лапках... Дабы потом беспрестанно восхищаться своим коварством и умом, играя с прирученной зверушкой! И, Дарг побери, испытывать законную гордость за свою охоту!
  Порывисто вздохнув в окончание своих наущений, Фелис открыла глаза и обвела притихших девочек снисходительным взглядом, в котором явственно читалось превосходство умудренной опытом женщины. И, кажется, ей это удалось, хотя она не так чтобы и сильно старше их была... После чего укоризненно покачала головой: - А то что провернули вы - это не охота, а издевательство какое-то!
  - Почему это издевательство? - хмуро осведомилась Лара.
  - Да потому что в результате её вы получили бы пшик! - фыркнула Блэкворт. Пояснив затем недоумённо переглянувшимся глупышкам: - Тим ведь, едва вырвавшись от вас, сразу принял смертельный яд! Так его напугала перспектива стать вашей игрушкой, что он предпочёл умереть, нежели стать ею!
  - Как же так... - упавшим голосом вопросила Вэлэри.
  - А вот так оно и бывает, когда ты подбираешь к человеку неправильный подход, - нравоучительно заметила их проверяющая.
  - И что теперь?.. - помолчав немного, осторожно спросила Лара.
  - Ничего, - пожала плечами Блэкворт. - Отправитесь назад в Цитадель. Где вас ждёт ещё год обучения, так как испытательное задание для досрочного выпуска вы, как прекрасно понимаете, весьма качественно провалили...
  Троица заправских охотниц явственно приуныла. Но хоть не разнылась...
  - А с ворюгой что? - помолчав, мрачно спросила Мирра. Тихо обронив затем: - С ним же всё равно надо разобраться...
  - Забудьте о нём! - на редкость категорично потребовала Фелис. Пригрозив: - Или я вас отправлю в Цитадель в том виде в каком вы сейчас пребываете!
  Это проняло её испытуемых. Хорошо так проняло... Ну так, не совсем дуры, живо представили себе такое триумфальное возвращение с испытательного задания. С кошачьими мордочками, ушками и хвостами! А как прознают все подробности об их охоте... Да над ними даже самая мелкота - первогодки-пятилетки, потешаться будет!
  - Вообще, если по-хорошему, то вы должны быть ему благодарны, - заметила Фелис, удовлетворённо глядя на мигом присмиревших девочек.
  - Вот ещё! - вспыхнула Мирра.
  - Да-да, - подтвердила Блэкворт. - Вы должны быть ему благодарны. Как минимум за то, что, когда вы пребывали в беспамятстве, он нарисовал вам кошачьи мордочки кисточкой на лицах, а не улыбки от уха до уха ножом... - И, выдержав паузу, чтобы дать им проникнуться сказанным, добавила: - Надеюсь эта история добавит вам немного разума и научит здраво оценивать опасность людей... - Ну и она была бы не она, если бы не подтрунила напоследок: - А заодно, не терять головы, заловив вновь смазливого и эмоционально-привлекательного мальчишку!
  Лара, Мирра и Вэлэри на это только угрюмо засопели.
  - Ладно, приводите себя в порядок и собирайтесь, - велела удовлетворённая их покладистостью Блэкворт. - После полудня отправитесь обратно в Цитадель. - И направилась прочь.
  - А что с утащенным Тимом артефактом? - пискнула ей вдогонку Вэлэри, вспомнив кое-что. - Его же нужно вернуть! Он же кучу денег стоит!
  - Ага! - немедля поддержали её подруги, немедля проникшиеся закономерными подозрениями касательно того на кого повесят понесённые казной убытки.
  - Вот вы... наивные... обернувшись, поражённо покачала головой Фэлис, в последний момент придержав и в итоге изрядно смягчив откровенно нелицеприятное высказывание в адрес умственных способностей этой троицы. И глаза закатила ещё от избытка чувств: - Ну кто ж вам, впервые выбравшимся из Цитадели в больший мир глупышкам, доверит доставку настоящего артефакта?.. Да ещё такого ценного! Это ж какие убытки для казны Элории!
  - Что?! - вытянулись у них мордашки.
  - То! - с удовольствием сообщила им Фелис. - Для испытательного задания вам доверили всего лишь первоклассную копию "Дара Таэля", которую не распознать никому кроме мастера-артефактора! - Снисходительно пояснив затем: - Их у нас целый десяток припасён для такого дела... И очень даже не зря! Потому как два поддельных браслета такие практикантки как вы уже сломали, а три - потеряли!
  
  *****
  Сонная одурь всё же страшная штука! Кроме как ей ничем не объяснить почему я с пару минут, наверное, закрывал и открывал глаза, обнаружив, что вокруг кромешная тьма. Потом только дошло, что нахожусь не в своей квартирке, в которой никогда не бывает абсолютно темно из-за разгоняющих полночный мрак огней города, а в своём тайном убежище. Ну и всё остальное вспомнил... И невольно закряхтел ровно какой-нибудь дед-развалина, под влиянием тут же накативших болезненных ощущений. К которым впрочем, можно притерпеться... Это ж не боль ран или побоев, а просто такое непередаваемое чувство, будто единолично разгрузил прошлым днём торговый обоз...
  Пошарив вокруг себя левой рукой, я нащупал небольшой шарик - размером с орех, и сдавил его. И в моей крохотной норе быстро посветлело... Благодаря такой полезной штуковине, как алхимический светляк. Так-то баловство конечно, но годное...
  С силой потерев руками лицо, я прислушался к свои ощущениям, и едва не охнул. Сна-то не было ни в одном глазу! А выспаться за те пару-тройку часов, что я отвёл себе на сон, было никак не возможно!
  "Как бы не вечер уже!" - озабоченно подумал я, спешно поднимаясь.
  Чтобы окончательно прийти в себя, я принял четвертинку обычной порции эликсира восстановления. Да и выбрался немедля на белый свет. С удивлением обнаружив, что солнце ещё даже не достигло зенита. То есть спал я не более трёх часов, как и планировал...
  Чутка умыв рожу в фонтане на крохотной площади у храма Арис, я ощутил себя значительно бодрей. И соображать стал получше... Ещё раз глянув на ослепительно-белое солнышко, карабкающееся на небосвод, - теперь уже с нескрываемым подозрением, я немедля пристал к прохожим с просьбой сказать мне какой сегодня день.
  Добрые люди, благодушно посмеиваясь над похоже загулявшим не на шутку пареньком, охотно сообщили мне то что требовалось. Что сегодня уже следующий день, а вовсе не вчерашний!
  "Дарг... я же больше суток проспал, вместо пары часов..." - потерянно протянул я про себя, обмерев. И едва ли не вихрем сорвавшись места, рванул к лавке редкостей из Пустошей. Узнать у Бре Литтена насчёт "Дара Таэля". Если ли у него вообще такой артефакт, а если нет, то сможет ли он его достать и в какие сроки. А то может ещё придётся упрашивать Блэкворт дать новую отсрочку... Хотя тут есть надежда на то, что она согласится ещё немного подождать. Фелис куда как более разумная особа, нежели эта троица юных хищниц... И, надо думать, предпочтёт возвращение ценного артефакта жестокому убийству того кто его украл... Будем надеяться...
  К мастеру Литтену мне опять пришлось долбиться с четверть часа. Ну никак он не желал просыпаться, подниматься и выходить! И да, в конце-концов, как и в прошлый раз отправил разобраться с назойливым посетителем Лидию...
  - Опять ты?! - возмутилась она, распахнув дверь и увидев меня, стоящего на крыльце.
  - Только не начинай снова, - мрачно бросил, не давая уже раскрывшей рот девушке выговориться. И потребовал: - Позови дядю. У меня к нему срочное дело. - И чувствуя как стремительно утекает моё время, сунул Лидии золотой, дабы мастер Литтен не медлил там с появлением.
  Переданная мной монета сработала как надо. Дядя Лидии в этот раз пошустрей притопал. И гнать сразу с порога не стал. Наоборот - улыбнулся, и насмешливо осведомился: - Неужто тебе ещё что-то понадобилось опознать? - И радушно предложил, распахивая дверь во всю ширь и кивая в прихожую: - Если так - заходи.
  - Не, мастер, я сегодня по другому вопросу, - отрицательно мотнул я головой отказываясь заходить в дом. И поторопился изложить суть дела: - Помните ведь, я вам приносил вчера на опознание драгоценный браслет? Который оказался копией "Дара Таэля"?
  - Помню, конечно, - подтвердил мастер. Высказав догадку: - Что, тебе понадобилась бумага с моим оценочным удостоверением, чтобы продать эту безделицу за нормальную цену?
  - Да нет, хочу узнать есть ли возможность обзавестись настоящим таким артефактом! Очень хочу его купить! - поспешил разъяснить я.
  На что Бре Литтен, к моему великому недоумению, громко расхохотался. До слёз прямо! А когда чуть успокоился, посмеиваясь и вытирая выступившие слёзы, проговорил: - Ну ты и шутник, право слово... Хочу купить...
  - А что, их продажа запрещена властями королевства?.. - прямо обмер я, сразу заподозрив худшее.
  - Нет, не запрещена, - успокоил меня мастер. Снисходительно спросив затем: - Просто ты хоть представляешь себе сколько он стоит?
  - В пределах четырёх с половиной тысяч золотых, я слышал, - ответил я, напустив на себя самый невозмутимый вид - хотя произнесённая вслух сумма внушала уважение.
  - Ох, парень, не смеши! - потребовал безнадёжно отмахнувшийся от меня и коротко рассмеявшийся Бре Литтен. Снисходительно пояснив затем: - В последний раз подлинный "Дар Таэля", выставленный на столичный аукцион, продали ровно за восемьдесят шесть тысяч золотом!
  - За... за сколько?.. - просипел я, почувствовав, как мир покачнулся передо мной. И рванул внезапно ставший слишком узким ворот рубахи.
  - За восемьдесят шесть тысяч полновесных золотых, - с удовольствием повторил мастер Литтен. С тонкой улыбкой добавив-подначив: - Так что я бы посоветовал тебе погодить с такими дорогостоящими приобретениями. Хотя бы до того момента, когда ты станешь первейшим гарминским богачом.
  Вообще, так-то он всё правильно обсказал. Только легче мне от этого не стало... Не слушая более Бре Литтена, я медленно развернулся и сошёл на подгибающихся ногах с крыльца на мостовую. Едва не оступившись при этом, и не брякнувшись. И не замечая никого и ничего побрёл прочь...
  Отчаяние ведь захлестнуло меня с головой! Хотя как тут не утратишь силы духа, узнав такое?.. Мне ж получается нужно где-то украсть драгоценностей на просто нереальную сумму в четверть миллиона золотом, чтобы иметь возможность приобрести "Дар Таэля"! А это невозможно! Даже в самых сладких мечтах, не говоря уже о жизни!
  "Даже если я каждый день, без продыху, воровать стану, не набрать мне восьмидесяти шести тысяч..." - промелькнула у меня трагичная мысль - крушение всех надежд, на то что обчищенная сокровищница гарминского казначея, позволит мне решить насущной проблему с варгами.
  Механически переставляя одеревеневшие ноги, я дошёл до трущоб - практически родных уже. Непонимающе огляделся там... И, опознав в строении перед собой доходный дом Мухада Раха, зашёл в располагающуюся по соседству забегаловку, принадлежащую Хромого Сью. Уселся за один из по раннему времени пустующих столов в уголке. Посидел сколько-то, невидяще глядя на изрезанную ножами столешницу.
  - Чего тебе, Прыг, пожрать дать? - вырвал меня на мгновение из темницы безнадёги возглас - упитанного младшего братца Хромого, заправляющего в "Пивной бочке" днём.
  - Не... - сконцентрировавшись на его словах, отрицательно мотнул я головой. Обычно-то да, я сюда поесть заглядываю, но сегодня не до еды... Сглотнув пересохшим горлом, я неожиданно для Балмера потребовал: - Выпить лучше принеси... покрепче чего-нибудь...
  - Выпить? - искренне удивил его мой запрос - я ведь никогда не требую себе выпивку - не люблю. Да и качество её в "Пивной бочке" оставляет желать лучшего. А потом, видимо сообразив что-то, сочувственно хлопнул меня по плечу: - Да, слышал, тебя Гудвин - старый пройдоха, тоже неслабо прокинул... - Сгрёб брошенный мной на стол медяк и отвалил, сказав: - Сейчас принесу.
  Притащил вскоре здоровый стакан, наполненный белёсо-мутной жидкостью и жутко воняющий какой-то сивухой. И, оставив его передо мной на столе, ушёл, не сказав больше ничего. Оставил в покое... Чему я был только рад.
  Так и сидел с час наверное, пялясь на этот стакан. Мучительно соображая: - "Что?! Что мне теперь делать?!" - и не находя ответа на этот вопрос...
  Погрузившись в совсем уж полное отчаяние, я ненадолго прикрыл рукой глаза и скрипнув зубами, помотал головой. А когда открыл их - увидел что сижу за столом не один. Напротив меня расположилась госпожа Блэкворт, во всей своей хищной красе!
  Увидев её, я от избытка охвативших чувств хватанул стаканяку с местным пойлом и в два глотка опустошил его. И резко поставил назад, хлопнув массивным дном о столешницу, и спешно уткнулся носом в рукав куртки
  - Похоже, с возвращением нашей вещи возникли какие-то проблемы... - невозмутимо прокомментировала мои действия представительница Тайной Стражи.
  - Но срок же ещё не вышел! - полузадушенно просипел я, целясь в отчаяние за ниточку - её слова о двух отпущенных мне днях.
  - А это что-то изменит?.. Если я вернусь за тобой завтра пополудни? - мягко спросила она, демонстративно выгнув левую бровь.
   Я судорожно сглотнул, не отводя взгляда от её выразительных глаз. И, чувствуя что сердце ухнуло куда-то в пятки, тем не менее нашёл в себе мужества сознаться:
  - Нет...
  - Нет... - тихо как эхо прошелестел опечаленный голос Фелис, которую моё заявление нисколько не удивило, но в тоже время и ни чуточки не обрадовало. И, судя по тому, что её пронзительный взгляд сместился на моё горло, она явно начала склоняться к мысли сделать со мной что-нибудь нехорошее. Расправиться, не откладывая, прямо здесь, посреди зала "Пивной бочки"... А окончательно уверил меня в сделанных выводах её неуместно мягкий и почти сочувственный вопрос прозвучавший затем: - Ты же понимаешь, что я не могу оставить всё это безнаказанным, Фастин?..
  - Подожди! - облившись холодным потом, едва ли не вскричал я выставляя перед собой руки и останавливая подобравшуюся чтобы наброситься на меня хищницу. Принявшись захлёбываясь словами, уверять её: - Я... Я что-нибудь придумаю! Точно! Дай мне только ещё немного времени! И я верну настоящий "Дар Таэля"! Точно верну! Дай лишь шанс исправить всё!
  - Тим... - проникновенно, по имени обратилась ко мне медленно потянувшаяся вперёд Фелис. - Давай не будем, а? Ты же прекрасно понимаешь, что никакая новая отсрочка тебе не поможет... Украденный тобой у нас браслет ушёл с концами... И тебе его не вернуть...
  Соглашаться с ней мне край как не хотелось - учитывая грозящие последствия-то! но и возразить что не нашлось. Оно ведь и в самом деле мои шансы вернуть уведённый у меня стариком Гудвином артефакт крайне эфемерны. Мой бывший учитель, едва очутившись в Сулиме, наверняка обрубит хвосты с концами. А, учитывая, что он вернёт себе молодость и будет выглядеть вообще неизвестно как, отыскать его будет просто нереально... Да и кто меня отпустит для этого в другую страну, где мне проще исчезнуть самому, чем заниматься этим бессмысленным делом?..
  - Я, я другой браслет достану! Точно такой же подлинный "Дар Таэля"! - запинаясь выпалил я, чувствуя что истекают последние секунды моей жизни - сейчас Блэкворт кинется и разорвёт своими жуткими клычищами мне горло!
  - Другой достанешь? - не на шутку озадачилась хищница - так что и напрыгивать на меня с целью растерзать передумала.
  - Да! - яростно закивал я. Хотел ещё брякнуть - что украду его, как только найду у кого, но вовремя прикусил язык, сообразив что такая идея может не найти понимания у представительницы властей Элории. Так что заткнулся ненадолго, лихорадочно соображать, как тут выкрутиться. И... И меня озарила гениальная идея! Под влиянием которой, я, испытывая небывалый приступ вдохновения, принялся торопливо живописать: - В поиск отправлюсь! В Пустоши! И отыщу там или потребный артефакт или какой другой, продав который можно будет приобрести "Дар Таэля"! И верну тебе! Вот!
  - Отправишься в поиск? - достаточно скептически отнеслась ко всему этому Фелис. И хорошо что ещё не фыркнула!
  - Поверь - дело верное! - насел я на неё, отчаянно желая убедить в своих словах. - Ведь я хоть и слабенький, но маг! А заодно - какой-никакой алхимик! Да ещё очень везучий! Так что у меня все карты на руках, чтобы заниматься поиском не впустую! - Только представительница Тайной Стражи не впечатлилась моими словами, судя по выражению её лица... Ну да то понятно - поиск в Пустошах дело достаточно рискованное и не всегда приносящее выгоду. И тогда я выдал самый неоспоримый аргумент: - Подумай сама - ведь загрызя меня сейчас ты лишь досаду свою утолишь, тогда как стоящий немыслимых денег артефакт не вернёшь! А так - будет хоть небольшой шанс вновь обрести "Дар Таэля"! Ну а сгину я в Пустошах - так и там меня наверняка будет ждать не менее лёгкая смерть, нежели та, что ты мне прочишь!
  - Хм-м-м... - задумчиво протянула Фелис, отодвигаясь назад и с новым интересом уставившись на меня. И разглядывая как какую-то диковинку, принялась медленно постукивать по столешнице остро заточенными и покрытыми вызывающе алым лаком коготками. Решая что-то... А именно - мою судьбу...
  - Не знаю, Фастин, не знаю... - покачала она в конце концов головой. - С одной стороны ты не какой-нибудь там злодей, можно проявить к тебе снисхождение... А с другой... С другой какой-то несусветной авантюрой всё это попахивает...
  - Но что ты теряешь?! - в отчаяние воскликнул я. - Кроме, разве что, возможности самолично загрызть меня?
  - Это вполне себе радующая возможность, Фастин, что бы ты знал, - не моргнув глазом заявила Фелис. Многозначительно добавив: - Да и отчитаться перед начальством мне так много проще... - И ещё немного помолчав, разглядывая окончательно упавшего духом меня, вздохнула и махнула лапкой: - Ладно, добрая я сегодня что-то...
  Я ей почти поверил. И немедля с надеждой уставился на неё.
  - Но, разумеется, на слово я тебе не поверю - придётся дать клятву, что ты не удерёшь, - строго произнесла Блэкворт. Проворчав для порядка: - А то знаем мы таких умников... Наобещают доверчивой девушке с три короба и в бега...
  - Да у меня и в мыслях такого не было! - клятвенно уверил я её, вцепляясь в предоставленный шанс и не желая его упускать. И немедля, призвав в свидетели Арис, дал Фелис слово не предпринимать попыток скрыться от неё, не вернув украденного артефактного браслета или не выплатив его стоимость деньгами.
  - Что ж, хорошо, - благосклонно кивнула девушка. И решительно поднялась, бросив мне: - Идём тогда.
  Не говоря более ничего, Блэкворт устремилась к выходу из забегаловки. Ну и я, замешкавшись лишь на миг, подскочил с лавки и бросился следом за стремительно удаляющейся от меня представительницей Тайной Стражи. Той, что добрая сегодня...
  На крыльце её нагнал. Там девушке пришлось чуть замешкаться из-за троицы забулдыг, решивших в этот момент вломиться в заведение Хромого Сью. Нет, дорогу-то Блэкворт поддатые мужики быстренько уступили, не успев даже привязаться, стоило только ей приветливо улыбнуться им, демонстрируя свои великолепные клыки, но замедлиться хищнице всё равно пришлось. На то невеликое время которое ушло у одного из забулдыг, который, в отличие от своих дружков, посыпавшихся с крыльца как горох, отшатнулся назад и брякнулся на спину. И завывая от ужаса в голос, принялся отползать от этого демонского отродья шустро работая ногами и загребая локтями.
  "Похоже Сью только что навсегда потерял трёх постоянных клиентов..." - мельком подумал я поспешая за широко шагающей Фелис, по своему обыкновению начавшей всем своим видом источать редкое самодовольство. А когда нагнал девушку и пристроился рядом с ней, задал ей осторожный вопрос:
  - А куда мы идём?..
  - Ко мне. Куда же ещё?.. - чуть повернув голову, снисходительно пояснила она.
  "А зачем?.." - хотел немедля поинтересоваться я, но... но не решился сразу. А потом стало поздно, так как клыкастая пресекла дальнейшие расспросы, сказав как отрубив: - Там всё поймёшь, Фастин.
  Ну и пошагали мы, значит, дальше молча. Через полгорода считай. Блэкворт-то в отличии от некоторых не в трущобах обитает, а в самом зажиточном квартале - Зелёном. Так его называют из-за крошечного парка, расположенного там и уймы отдельных деревьев и клумб на улицах.
  Прогулялись с девушкой, получается. Добравшись в конце-концов до крошечного - но только в сравнении с остальными располагающимися по соседству! двухэтажного домика из жёлтого кирпича под остроконечной красночерепичной крышей. Симпатичного такого...
  - Заходи, - поднявшись на невысокое чистенькое крылечко, приглашающе распахнула Фелис передо мной резную входную дверь. Не удосужившись при этом воспользоваться ключом! Хотя там не замок, а смех один - его гнутым гвоздём может открыть любой простофиля, даже впервые взявшийся за взлом...
  - Ну а что? - пожала плечами моя спутница, полуобернувшись, когда я едва не фыркнул при виде запора эдакой серьёзности. И заговорщически подмигнула: - Вдруг какой-нибудь ворюга решит забраться ко мне?.. А сложный замок заставит его передумать?.. - С широкой улыбкой мягко вопросив затем: - Ну зачем мне такие разочарования в жизни, а?
  Я не стал ничего отвечать, решив дипломатично промолчать, хотя на язык и просились слова о чьём-то изуверском коварстве. Это ж надо такую подставу измыслить! Но хищница она и есть хищница. Лишь бы поохотиться на кого-нибудь... и чего тут не попишешь. Так что остаётся только вознести хвалу руководству нашей гильдии, давным-давно составившему список домов Гармина в которые лезть настоятельно не рекомендовано. Ну а кто проигнорирует добрый совет - сам дурак. И гильдию потом к своим проблемам пусть не притягивает.
  "Так что кое-кто - не будем показывать пальцем, не дождётся визита ночных гостей, пусть хоть оставляет дверь нараспашку открытой", - подумал в завершение я.
  Перемявшись с ноги на ногу под выжидательным взглядом Блэкворт, я вошёл таки в её жилище. И едва не натолкнулся на моложавую женщину - конопатую такую, тащащую к выходу из дому закрытую плетёную корзинку.
  - Госпожа Блэкворт?.. - откровенно растерянно обратилась она к шагнувшей следом за мной девушке, не сводя с меня взгляда.
  - Всё в порядке, Мария, я не надолго. Занимайтесь своими делами спокойно, - успокаивающе махнула ей рукой Фелис. И легонько подтолкнула меня к лестнице наверх, находящейся в небольшом холле справа, сказав: - Поднимайся, Прыг, не стесняйся... - А когда мы, пройдя мимо девчонки-малолетки - с волосами цвета пожара и с вообще жуть как усеянным веснушками лицом, старательно прячущей глаза и усиленно натирающей от пыли лестничные перила, которой хозяйка дома приветственно кивнула: - Ланка. - она полюбопытствовала: - Почему, кстати, тебя так прозвали?..
  - Да вот как-то приклеилась такая кличка... я ж всё больше с крыш работаю... часто скачу по ним, по мнению некоторых, как оглашенный, перепрыгивая даже там, где никто не решится... - чуть смешавшись по влиянием достаточно неожиданного вопроса пояснил я. Сочтя затем нужным поправиться мысленно: "Никто, кроме совсем не дружащих с головой варгов..."
  - Понятно, - удовлетворённо кивнула Фелис. И, чуть обогнав, открыла передо мной ещё одну дверь. Дверь в небольшой, но уютный с виду кабинет...
   Вошли мы. И пока я с определённым любопытством оглядывался, клыкастая прошла за стоящий у самого окна письменный стол. Сняла с сиденья стоящего за ним мягкого стула мышасто-серую плюшевую... игрушку?! бережно усадив её на столешницу. Погладив ещё проснувшегося и распахнувшего свои огромные глаза слипа! Ну и плюхнувшись на стул, принялась выдвигать ящики из стола и стоящего по соседству бюро, представив мне играть в гляделки с единственным не опасным ни для кого и ни для чего, ну кроме разве что кладовых, демоном Древних...
  "А может в этом и есть их тайный план?.. - мелькнула у меня вдруг мысль, при взгляде на одного из этих милых очаровашек, от которых сходят с ума все девчонки. - Ведь никакой, абсолютно никакой пользы от них - кошки, те вон хоть мышей ловят, а собаки сторожат двор, а эти только жрут да спят, жрут, да спят, и тем не менее, вымирать не спешат - наоборот скоро тихой сапой захватят мир..."
  С подозрением заглянув в простодушные-простодушные глаза слипа, в которых не читалось ничего осмысленного кроме вопроса - не для того ли меня разбудили, чтобы предложить что-нибудь съесть?.. я отмахнулся своих нелепых подозрений. И несколько задумчиво посмотрел уже на хозяйку демона. Вообще, это повод насторожиться, когда слипа держит взрослая особа женского пола... связываться с такой для необременительных отношений лучше не стоит... Обязательно будут проблемы! Потому как что бы она там не заявляла, а подспудно такая девушка рассчитывает на обзаведение детьми и создание семьи...
  - Вот, нашла! - восторжествовала Фелис, сбив меня с мысли. И помахав листом глянцевой бумаги, украшенной множеством печатей, протянула его через стол мне.
  - Нет, Риппер, это не тебе! - засмеялась она, мягко отстраняя упитанного до округлости слипа, который немедля облизнулся и попытался перехватить своими короткими лапками передаваемый документ. И вдруг прекратила его движение ко мне! Нахмурилась и с подозрением уставилась на меня.
  - Что? - не выдержал я.
  - Только давай обойдёмся без этих глупых суицидов, Фастин, хорошо? - потребовала она. С отчётливым недовольством заявив: - Не хватало мне ещё такой славы, что мой парень готов самоубиться, лишь бы отделаться от меня. - И видя, что я продолжаю недоуменно хлопать глазами, силясь взять в толк о чём она ведёт речь, вздохнула и мягко уведомила: - Нам придётся стать парой для всех, Тим...
  - Чего?! - неприлично выпучил я на неё глаза, услышав такое.
  - Того, что только так я могу прикрыть твои проделки! И обосновать перед начальством то, почему ты ещё не понёс должное наказание за совершённую кражу! - отрезала она, чуть нахмурившись. А потом, выдержав паузу, неопределённо пожала плечами, сказав мне, хватающему ртом воздух: - Да ладно тебе, что тут такого?.. Это же всё понарошку...
  - По... понарошку?.. - недоверчиво переспросил я, малость отдышавшись.
  - А ты что рассчитывал, что это всё будет всерьёз? - спросила Блэкворт, так снисходительно улыбнувшись мне, что вмиг развеяла все возникшие подозрения на этот счёт. Хорошо ещё смеяться в голос не стала... с одного простецкого паренька посчитавшего что он и впрямь может стать парой этой обольстительной красотке.
  - Так что, даёшь слово, что обойдёшься без всяких глупостей? - уточнила она затем. И я, помедлив, кивнул. Да и принял подаваемый документ...
  - А что это? - взяв бумагу, осторожно спросил я у девушки, взявшейся играться с демоном.
  - Охотничий патент, - лучезарно улыбнувшись, ответила мне она.
  - Прости, что?.. - недоумённо хлопнув глазами, уточнил я.
  - Мой охотничий патент, - снисходительно взглянув на меня, повторила она. Посоветовав: - Да ты ознакомься, там всё написано...
  Я послушался. И переведя взгляд на переданную бумагу взялся читать. Со всё возрастающим ужасом! Ведь документ и впрямь назывался охотничьим патентом! Давая право госпоже Фелис Блэкворт право невозбранно охотиться на - имярек, не вписано, и преследовать его любым способом! Причём дальше шло, что всё это с подтвержденного добровольного согласия этого - имярек, не вписано!
  - Это... Это зачем ещё?.. - спросил я внезапно севшим голосом.
  - Ты что, забыл о троице премиленьких кошечек в таверне "Баттери"? - вопросом на вопрос ответила она. С намёком протянув: - Как ты думаешь, что они с тобой сделают, случись вам встретиться после того что ты с ними сотворил?.. И вспомнят о своём обещании не трогать тебя более?.. После того-то как объявили своей добычей?.. - И, дав мне хорошенько проникнуться, мягко произнесла: - А если у меня будет открыт охотничий патент на тебя, то ни один другой варг не сможет ничего тебе сделать... Что нам и требуется, как принимаешь.
  "Убедительно, Дарг её подери!" - с тоской подумал я, не проникшись, впрочем, желанием подписывать такие подозрительные документы.
  - В общем, топай в Управу, заверь там при свидетелях патент, и тащи его мне обратно, - подытожила хищница с удовольствием тиская своего слипа. И поторопила ещё, видя что я не спешу сдвигаться с места, выразительно посмотрев на меня и легонько похлопав в ладоши: - Давай-давай, Фастин, топ-топ, топ-топ!
  Я и того... пошёл...
  Ну а что делать? Если одна клыкастая всем своим видом даёт понять, что обсуждать её щедрое предложение по меньшей мере неуместно. Она и так на несусветные жертвы идёт ради какого-то малознакомого воришки...
  С врученным мне охотничьим патентом, я, усиленно скрипя шестерёнками в голове подобно механическому человеку, виденному как-то на выставке достижений механикусов, двинул из логова гарминской хищницы... Но совсем уж в себя не ушёл, а потому сумел отметить то с каким жадным любопытством рассматривает меня девчонка-прислуга...
  "Похоже я как бы не первый парень, приведённый Блэкворт к себе..." - промелькнула у меня мысль при виде эдаких взглядов. Но я её быстро отогнал - не до того, чтобы всякими глупостями голову забивать. Идти ж в Управу надо. А по дороге хорошо бы решить - стоит всё это того или нет...
  Понятно - жить хочется. Очень хочется... Но только не рабом! Хотя конечно этот охотничий патент последнего и не подразумевает... Однако и такие широкие возможности по изведению вписанного в него имярека открывает, что дух захватывает... Так что... Так что весь вопрос тут в том - можно ли довериться вообще варгу. Не воспользуется ли одна хищница этим документом ради того чтобы оторваться по полной на мне - загоняв в своё удовольствие и сожрав! Пусть даже она ни взглядом, ни жестом не выказала такого желания, но... Именно что - но!
  Страшно хочется ей верить, однако выработанная непростой жизнью подозрительность не даёт. С чего такая доброта вообще?.. Тем более со стороны варга, кои не шибко-то любят людей! Нет, понятно, что Блэкворт заинтересована в возвращении пропавшего при моём участи артефакта, но как-то слишком легко она повелась на предложенную мной несусветную авантюру - а иначе такое дело как поиск нужного артефакта в Пустошах и не назвать! Так что прямо чуется здесь какой-то подвох!
  За этими нелёгкими размышлениями я и до Управы дотопал. Тут же до неё буквально рукой подать - один квартал пересечь и ты на месте.
  В этот раз я правда не стал топтаться на крыльце, не решаясь войти - ведь внутри меня не поджидает никакая хищница. Зашёл, не потревожив сошедшихся и лениво болтающих стражников. И потом только сообразил, что надо было у них хоть дорогу спросить... Но и так разобрался - перехватив спешащую куда-то с умным видом девчонку, тащащую цельную пачку каких-то бумаг. Оказалось, что заверениями официальных документов тут уполномоченный короной секретарь ведает...
  Нашёл я его. В одном из кабинетов на первом этаже. Прямо возле архива, занимающего тут огромное помещение.
  Не шибко-то обременённый работой сухонький старичок, гонявший чаи со своими не то помощниками, не то сослуживцами, возрастом чуть помладше, к моему появлению отнёсся спокойно. Без возмущения, какое у этой бумагомарательной братии бывает, когда их отрывают от такого крайне важного дела, как ничегонеделанье. И отставив чашечку с чаем на расположенный рядом с его местом подоконник, вежливо предложил мне присесть. Ну и документ принесённый ему передать. Вернее - на стол положить.
  Старичок этот, аккуратно нацепив лежащие на столешнице перед ним очочки с круглыми стёклами и тонкими дужками, бережно взял украшенную многими печатями бумагу, и едва взглянув на неё издал отчетливое хмыканье. И с интересом посмотрел на меня. Забавно так - поверх определённых на самый кончик носа очочков. А затем ещё головой легонько покачал - словно бы с укоризной. И, удовлетворившись этим, вернулся к изучению бумаги... Лёгким мановением руки он заставил документ засиять. Магической защитой оказался прикрыт этот охотничий патент от подделки. А секретарь полномочный - очевидно обладает пусть слабеньким, но Даром...
  - Да-с, несомненно подлинник... - пробормотал старичок, придирчиво изучивший все источающие магическое сияние печати.
  - Что-то интересное, господин Боуди?.. - полюбопытствовал чаевничавший с ним мужчина лет настоль преклонных - во всяком случае ещё не полностью седой.
  - Да вот парень возжелал связать себя официальными отношениями с варгом... настоящий охотничий патент даже притянул! - охотно откликнулся занявшийся моим документом чиновник.
  - Это что получается - по собственному желанию что ли?! - разинул рот его собеседник, так и не донеся до него чашечку с чаем.
  - Именно так, - подтвердил уполномоченный короной секретарь. И, подтягивая к себе писчие принадлежности, завздыхал: - Эх молодость, молодость... Всё бы вам - в омут, да с головой!..
  - Вот уж точно! - неожиданно поддержала его и помалкивавшая до сей поры женщина - не сказать чтобы совсем старушка, но пожилая уже. Пояснив: - Мои оболтусы такие же - так и норовят что-нибудь учудить! Да такое, что потом и не поправишь!
  - Ну да, - согласился с ней скучающий от безделья чиновник, - мыслимое ли это дело - связываться с варгами?.. Прекрасно зная, что любиться с ними безнаказанно не выйдет и шанс выжить крайне эфемерен?..
  - Ладно, займёмся делом, - едва заметным взмахом руки угомонив своих сослуживцев, сказал старичок.
  Да, уговаривать меня одуматься, никто не стал... Не то сочтя это зряшным делом, не то посчитав что у меня своя голова на плечах имеется...
  Но и заполнять немедля документ секретарь не стал. Заявив что изначально нужно уточнить нет ли препятствий для внесения моей личности в охотничий патент. Ну и расспрашивать меня начал. Первым делом уточнив откуда я родом. А когда я ответил, немедля поинтересовался наличием гражданства Элории... В отсутствии которого мне пришлось скрепя сердце сознаться... Потом ещё был вопрос, не принадлежу ли я к благородному сословию. Тут понятно каким был мой ответ. А удовлетворенно кивнувший старичок, немедля поинтересовался не обладаю ли я Даром... На что я со вздохом пояснил, что обладаю, да. Но столь мизерным, что меня отказываются брать в какую-либо магическую школу... Следующим был вопрос не являюсь ли я мастером какого-либо дела. В мои-то годы, ага! Так что криво усмехнувшись, я поведал, что являюсь не более чем учеником алхимика. И мне до подмастерья ещё далеко, не то что до мастера этого дела. Да, а напоследок поинтересовались моей состоятельностью... Может я там, к примеру, наследник крупного состояния?.. Ага, аж два раза! Так я и ответил, криво ухмыльнувшись. Да ещё адресок свой, в известных трущобах Гармина, назвал...
  В общем, как выяснилось, я самая что ни на есть подходящая для внесения в охотничий патент кандидатура! О чём мне немедля удовлетворённо поведал секретарь. И взялся заполнять аккуратным почерком документ... Причём вписыванием имярека дело не обошлось. На тыльной стороне патента - вроде как пустой, проявилась магическая трафаретка - в которую ещё мои примеры внесли и всё такое. Чтобы не попутать ни с кем вовремя охоты, видать... Ну и заверяющая графа ещё была. Для заполнения которой старичок своих сослуживцев недолго думая подтянул, определив их в свидетели того, что я оформляю данный документ находясь в здравом уме и трезвой памяти. Да и мне тоже свою роспись поставить пришлось...
  А в завершении всего этого действа, когда секретарь щедро набухал печатей поверх существующих, с меня потребовали коронную пошлину в размере трёх золотых! Не знаю почему, но это меня возмутило больше всего! Но заплатить я, понятно, всё же заплатил. Куда деваться-то?..
  Покончив с этим делом, я покинул Управу. Направившись прямиком к дому Блэкворт. Хотя меня так и подмывало дать небольшого крюка и заскочить в какой-нибудь трактир по пути. Чтобы хряпнуть чего-нибудь покрепче для храбрости...
  Но это своё неуместное желание я всё же переборол. И, несмотря на то что ощущение того, что я являюсь смертником тащащим свой приговор палачу не оставляло меня всё дорогу, дотелёпал куда надо. И в дом зашёл... Более того - даже поднялся на второй этаж и вошёл в кабинет Фелис! Которая, встретив меня чуточку снисходительным взглядом, преспокойно осведомилась:
  - Заверил?
  Я, помявшись, едва заметно кивнул. И девушка, аккуратно переложив заснувшего у неё на руках слипа на стол, чуточку нетерпеливо потребовала:
  - Ну так давай сюда.
  Пришлось, скрепя сердце, отдать... Пока она сама не выхватила!
  Налюбовавшись на переданную ей бумагу, хищница бережно упрятала её в выдвижной ящик стола. С трудом скрывая при этом довольную улыбку! Слишком уж довольную, как по мне... Тут хочешь - не хочешь, а насторожишься! Что-то тут явно не так...
  И... И вовсе не напрасно ко мне пришло смутное ощущение тревоги! Ибо в следующий миг Фелис, уставившаяся на меня практически с неприкрытым торжеством, едва ли не промурлыкала:
  - Вот ты и попался, глупенький мышонок! - Добавив, сладко жмурясь, буквально вибрирующим от предвкушения бархатистым голоском: - Теперь ты мой... мой со всем потрохами!..
  Ужас - ужас осознания того, что все мои тайные опасения оказались верными, захлестнул меня с головой! Моё сердце сначала даже пару стуков пропустило, попросту остановившись, а потом - потом заколотилось как бешенное!
  Фелис же, не сводя с меня гипнотического взгляда своих наполнившихся каким-то внутренним сиянием прекрасных глаз, выпустила клыки и плотоядно облизнулась. И мягко поднялась со своего места... Чтобы стелющимся шагом двинуться в обход стола! Ко мне!
  Я же немедля и без раздумий продался от кровожадной хищницы, возжаждавшей полакомиться мной. Сбив стоящий на пути стул - и чуть сам из-за него навернувшись! рванул вправо. Так чтобы оставить меж нами преграду в виде стола.
  Остановился, держа в поле зрения замершую девушку и кося глазом в сторону спасительного окна, из которого можно выскочить на улицу. Да, о своём обещании не удирать от Блэкворт я в этот момент и думать забыл!
  А... А эта гадина вдруг убрала клыки и залилась безудержным смехом! Чуть по полу не покатилась, хохоча!
  У меня при виде этой картины чуть ум за разум не зашёл! И я, не став бросаться из окна, потрясённо вытаращился на эту явно ополоумевшую особу! А потом меня озарило - ведь всё это похоже на розыгрыш! Очень похоже! Настолько, что я даже позволил себе неуверенно улыбнуться...
  - Прости... Прости, не смогла удержаться... - повинилась Фелис без особого раскаяния, широко улыбаясь и вытирая выступившие слёзы, когда чуть успокоилась. - Ты так восхитительно пугаешься... что удержаться просто невозможно!
  "Вот же гадина какая! Я ж тут такое пережил!" - возмутился я про себя до глубины души, с облегчением ощущая как у меня от сердца отлегает. Пессимистично подумав затем: "Ох, чувствую, и натерплюсь я от этой Блэкворт..."
  - Какие же вы всё-таки дремучие в этой вашей Империи... - снисходительно молвила она затем, покачав головой. И поучающе воздев указательный пальчик кверху, назидательно произнесла: - Ну не едят варги людей, не едят!
  Я достаточно скептически отнёсся к этому её заявлению. Не на пустом же месте такие россказни о них возникли...
  Но Блэкворт не обратила на живо нарисовавшееся на моём лице недоверие к её словам никакого внимания, а продолжила, лукаво улыбнувшись: - А вот загрызть - да, вполне могут! - Тут же добавив, фыркнув: - Но для этого нужно неслабо расстараться! Чтобы довести до такой степени одну из нас, что она враз позабыла бы обо всех навыках боя, вбитых в неё за время обучения в Цитадели, и начала действовать исключительно на инстинктах, стремясь своего обидчика извести!
  "Не буду я варгов доводить! Однозначно - не буду! Ни за какие коврижки!" - немедля дал я себе зарок.
  Дав мне проникнуться, Фелис стёрла с лица улыбку и достаточно решительно произнесла: - Ладно, идём, Фастин, - и прежде чем я успел отреагировать ловко цапнула меня за локоток и потянула за собой - к выходу из кабинета.
  Впрочем, особо длинным наше путешествие - достаточно нервирующее меня, с варгом-то под ручку! не оказалось. Мы по коридорчику только малость прошлись, да, добравшись до одной из дальних комнат, остановились.
  - Вот, - довольно произнесла девушка, распахивая передо мной дверь в комнату - похоже гостевую, - здесь жить будешь!
  - Здесь? - ошеломлённо воззрился я на неё, и в мыслях не имея, что мне придётся жить под одной крышей с хищницей.
  - А что тебя не устраивает? - вроде как удивилась она. И принялась нахваливать гостевые апартаменты: - Отличная же комната! Сам погляди! И своя ванная тут даже есть! - А потом неожиданно запнулась и с нескрываемым интересом уставилась на меня. Чтобы спросить - предвкушающе нежно промурлыкать невыразимо бархатистым голоском: - Или ты хотел в моей комнате поселиться?..
  Я, разумеется, немедля замотал головой, отказываясь признавать за собой такие помыслы. Даже шажочек назад сделал на всякий случай, чтобы клыкастая не подумала чего! Ну и поспешил заверить: - У меня же своя квартирка есть! Хорошая! И уплачено уже за неё... Так что мне вовсе необязательно тут жить! Тем более в твоей комнате!
  А эта!.. А эта заразительно засмеялась - показывая что вновь разыграла меня!
  Я едва удержался и не надулся на неё как мышь на крупу! Сердито засопел только досадуя на себя.
  - Эх, Прыг, не соображаешь ты ничего в конспирации... - укоризненно покачала на это головой Фелис. А когда я удивлённо уставился на неё, недоумевая причём здесь какая-то конспирация, она объяснила всё, что называется, на пальцах: - Раз уж мы затеяли всю эту афёру, Тим, то нужно сделать так, чтобы всё выглядело абсолютно правдоподобно в глазах окружающих. А как убедить людей в том, что мы пара? Отправить тебя по кабакам трепаться о том, что ты встречаешься с варгом?.. Да тебе никто не поверит! К тому же мне вовсе не улыбается, что ты будешь обо мне всякие скабрезности распространять... В то время как если ты будешь отнекиваться или упрямо молчать о наших отношениях, при том что все будут знать, что кое-кто живёт в моём доме... Тут уж все будут свято убеждены, что у нас любовная связь! Более того - как бы ты не отнекивался, какие бы доводы не приводил, чтобы убедить их в обратном, ни за что не поверят!
  Ну что тут возразишь? Да ничего... Хотя и соглашаться не хочется!
  Пока я стоял, чесал в затылке, обдумывая сказанное Фелис, она мягко добавила, окончательно отрезая мне пути к отступлению и ненавязчиво давая понять, что выбора-то особого у меня и нет:
  - Да и мне спокойней будет, если ты будешь под присмотром...
  Так вот - вполне понятный намёк кое-кому, что отныне он вовсе не вольная птица - что хочу, то и ворочу. Придётся привыкать к новым реалиям. В которых кое-кто бесправный должник... до того момента пока не вернёт украденное или не возместит его стоимость.
  - Ну что же ты, Тим, заходи, располагайся... - проворковала клыкастая, едва ли не жмуря при этом глазки - и до того став похожей на добродушную кошку, заманивающей в ловушку наивную мышку, что не передать!
  - Не!.. - отчаянно помотал я головой, на всякий случай отступая назад. И даже немедля отыскал отговорку: - Мне же надо готовиться к походу в Пустоши! Так что побегу я! Вот!
  - До чего мне нравится твой энтузиазм, Прыг! Сразу видно ответственного человека! - с отчётливыми нотками восхищения произнесла Блэкворт, не очень искусно пряча своё разочарование тем, что её затея по заключению меня в комфортабельную темницу, дабы лишь изредка оттуда выпускать, не удалась.
  - Так я пошёл тогда?.. - осторожно уточнил я, отступая от неё ещё на шажочек.
  Хищница оглядев меня откровенно по собственнически - и даже не скрывая этого! выдержала многозначительную паузу - как бы подчеркивая мою полную зависимость от её милости, в конце-концов благосклонно кивнула:
  - Иди-иди.
  И ведь какие простые слова, а сердце у меня дрогнуло от радости! И, испытав прилив воодушевления, я поспешил убраться с глаз клыкастой. Пока она не передумала...
  Правда не всё прошло гладко. Не успел я удрать достаточно далеко, чтобы не услышать обращённый мне вслед нарочито мягкий возглас-предупреждение девушки, чуть подпортивший мне рванувшее ввысь настроение:
  - Жду тебя к ужину, Тим!.. Смотри не опаздывай!..
  То есть, как ни крути, а не удастся отделаться от ночёвки в доме одной обольстительной хищницы, как я намеревался... И только одно не даёт погрузиться в уныние - то, что до вечера ещё довольно далеко...
  - Ладно, что делать-то теперь?.. - задал я сам себе вопрос, когда удалился на расстояние квартала от логова гарминского варга. Реально же - соображать нужно, как выпутываться буду из всего! Причём - быстро-быстро! Пока у Блэкворт не истощилось терпение и она не сочла, что вернуть "Дар Таэля" или возместить его стоимость я не смогу, а значит и жалеть меня не стоит.
  "Да, однозначно, стоит ей только утвердиться во мнении, что единственное что она может поиметь с одного неудачливого воришки - это его шкуру на стену... клыкастая не преминет оторваться на мне со всей широтой своей жестокой и крайне кровожадной натуры. Благо вытворять со мной что угодно ей охотничий патент позволяет..." - сумрачно подумал я.
  Все эти размышления повернули мои мысли в нужном направлении. Да и ноги тоже... Я, свернув на перекрёстке налево, решительно пошагал в направлении располагающейся не так уж далеко ювелирной лавки "Украшения мастера Эла Готью". Не с целью приобретения каких-нибудь красивых женских побрякушек - а там встречаются и действительно потрясающие по красоте вещи! ради умасливания одной прекрасной хищницы, а чтобы пообщаться на животрепещущую тему поиска в Пустошах демонов кое с кем больше меня разбирающемся в этом.
  Пятой части часа не минуло как я был на месте - у внушительно-строгого трёхэтажного здания из тёмно-красного кирпича. Дома Эла Готью, на первом уровне которого располагается лавка и совмещённая с неё мастерская, а на двух других живёт мастер со своей семьёй и братьями Лами - приживалами-охранниками.
  Вызвать на разговор Тома Риза труда не составило. Я здесь давно примелькался и один из продавцов мастера-ювелира, не занятый с покупателями, представленными парой достопочтенных матрон, увлеченно разглядывающих накрытые прозрачным небьющимся стеклом прилавки-витрины с драгоценными побрякушками, без лишних вопросов сходил в мастерскую, дёрнул моего приятеля. Тот и вышел - угрюмый, и взъёрошенный весь такой.
  Опять, небось, у него что-нибудь не получается... Том вообще не любитель кропотливой работы. Да и ювелиром становиться никогда не мечтал. А мастер Готью тот ещё въедливый старикан и считает, что своё ремесло ученикам должно преподавать от и до. Вот и бьются они друг с дружкой. И по причине чрезмерной молодости моего приятеля - а он на год младше меня, а так же переданного его отцом мастеру права драть сына нещадно, если тот будет плохо осваивать науку, верх неуклонно одерживает старый ювелир.
  - Чего тебе, Тим? - несколько неприветливо буркнул Том, приглаживая свои светлые вихры. Похоже и впрямь ему от Готью досталось...
  - Дело есть, - ответил я, и не подумав обижаться на Риза. И спросил: - Можешь отлучиться на какое-время?
  Том задумался - к его чести очень ненадолго. И бросив украдкой взгляд на дверь лавки, решительно сказал: - Да. - Поторопившись добавить тут же: - Только давай за угол уберёмся, пока мастер Эл не обнаружил, что меня нет на месте!
  Именно это мы незамедлительно и проделали - смылись за угол. Где нас никто не видит, и можно спокойно потрепаться.
  - Ну? И что за дело? - спросил мой приятель, изрядно повеселевший стоило очутиться подальше от ненавистной мастерской.
  - Спёр тут на днях кое-что не то и не у тех... - со вздохом поделился я своими заботами, не став юлить, да ходить вокруг да около - Том в курсе моего промысла. - И пришлось мне сменить своё жильё у Мухада Раха на дом одной небезызвестной тебе особы - госпожи Фелис Блэкворт...
  Выражение лица моего приятеля, по мере повествования с сочувственного сменилось на обалделое. Он даже рот разинул, вытаращившись на меня! Но быстро захлопнул его, издав преисполненное неверия восклицание: - Ты поселился у самой красотки Фелис?! - И тут же безапелляционно отрезав: - Свистишь!
  - Сам ты свистишь! - хмуро огрызнулся я. С обидой проворчав: - Тебе ты так встрять... я бы на тебя посмотрел...
  - То есть ты мне не заливаешь сейчас?.. - всё ещё недоверчиво уставился на меня Том. - И правда обитаешь теперь у хищницы этой?..
  - Угу, - угрюмо подтвердил я.
  И мой приятель, видя моё убитое состояние, кажется поверил. Вновь рот разинул как выброшенная на берег рыбина, вытаращившись на меня. Медленно закрыл его. А затем с жадным интересом спросил:
  - И как оно?.. - Намекая понятно на что. Ведь ходят упорные слухи о том, что варги ну просто невероятны в постели.
  - Попробуй сам, да узнаешь! - с сарказмом ответил я, немного раздосадованный тем, что Том даже не усомнился ни на миг о том, что у меня с Блэкворт уже что-то было, стоило только ему услышать что у неё живу. Хотя вовсе я не так сумасброден как он, чтобы связываться с варгами! Пусть не раз на пару с приятелем охотно обсуждал достоинства фигурки и общую смазливость Фелис. Но это ж так - чисто в умозрительном плане!
  *****
  
  *****
  Предприняв ещё пару настойчивых попыток выпытать у меня что-нибудь на эту животрепещущую тему - насколько близкое знакомство мне удалось свести с одной клыкастой красоткой, и поняв, что ничего интересного я ему не поведаю, Риз наконец отстал. И, постояв, помолчав, озвучил-таки вполне закономерный вопрос, который, по идее, мой приятель должен был задать первым, а не любопытство своё непомерное тешить:
  - И чего теперь делать-то будешь?..
  - В Пустоши думаю податься... в поиск... - безрадостно вздохнул я. - Иначе никак не выкрутиться... не откупиться...
  - А я тебе говорил! - даже в такой ситуации не смог удержаться и не восторжествовать оживившийся Том. - Ещё когда говорил - надо свою команду сбивать и в поиск отправляться! Вот если бы послушал меня - так не встрял бы сейчас! Потому как давно завязал бы со своим ночным промыслом по причине его ненужности!
  - Том - поиск в Пустошах это чистой воды безумие и верное самоубийство! - перебил я его словоизвержение, перейдя на повышенный тон. - Я тебе раньше это говорил, и сейчас повторяю - в поисковики одни только сумасшедшие идут! - И, видя скептическое выражение лица приятеля, немедля добавил, вынужденно поправившись: - Ну и ещё те у кого попросту нет иного выбора... А остальным там делать нечего!
  Не убедил. Как и всегда впрочем... Ну категорически не желает он тихо-спокойно учиться лет ещё эдак десять, а потом открывать свою ювелирную лавку, да мирно жить - коротать свой век без каких-либо приключений! Всё мечтает пойти по стопам своего отца - удачливого поисковика, ходившего в Пустоши демонов несчётное число раз и выжившего в итоге, да сколотившего на находках немалое состояние! Хотя последнее, почему-то думается мне, больше заслуга тех времён когда Гектор Риз уже завязал с опасным промыслом, став секретарём Гильдии Поисковиков...
  - Тим, всё равно без меня тебе никак! - торопливо заговорил мой приятель, сообразивший, что в мои планы не входит втягивать его во всё это безумное дело.
  И он прав - я ведь и отцу Тома обещал не давать другу глупости совершать, и вообще... Ну какой прок в поиске от второго такого же неопытного юнца как я?.. Чего мы с ним на пару найдём? Пару кусков битой черепицы, да воз кирпича?.. Нет, тут серьёзный поисковик нужен - профи, так сказать...
  - Давай не будем, а?.. - поморщившись, попросил я, не желая тратить время на бессмысленные споры.
  - Да чего не будем-то?! - ожидаемо заартачился он. И, быстро оглядевшись по сторонам, жарко выговорил, приведя, по его мнению, самый весомый аргумент в пользу его компании: - С кем тебе отправляться в поиск как не со мной?.. Ты же знаешь, как бывалые поисковики с ворами поступают!
  - Знаю, - подтвердил я, малость посмурнев. Ну да есть отчего. Воров поисковики страсть как не любят. И очень нехорошо с ним поступают, уличив... Нет, не убивают на месте. Хуже поступают - хватают и взрезают кожу на ступнях! И просто уходят... А на запах крови вскоре являются демоны... и устраивают охоту на неспособного быстро передвигаться бедолагу...
  - Ну и вот! - восторжествовал Том.
  - И ничего не вот! - срезал я его. И чуть спокойнее продолжил: - Я же не собираюсь говорить всем что я вор, и уж тем более красть что-то у кого-то из своей команды... А значит - и проблем с этим не будет.
  Риз с нескрываемой досадой уставился на меня и ненадолго умолк. Соображая, видимо, как убедить меня что без него никак нельзя затевать поход в Пустоши. А потом сделал неожиданный заход, категорично заявив:
  - Надо с отцом посоветоваться! - Ну и потащил меня немедля в направлении своего дома.
  Понятно, что сопротивляться я не стал - именно этого же от Тома и добивался! Немедля последовал за приятелем, уточнив только - чисто для успокоения совести: - А мастер Готью не осерчает, если ты так вот свалишь, не сказав ни слова?..
  - Переживёт! - беспечно отмахнулся Риз. Глубокомысленно выдав: - Тут другу помощь требуется - понимать нужно!
  - Ну если только так... - хмыкнул я.
  Четверть часа спустя мы были уже у дома Ризов - небольшого на фоне окружающих, но очень приятственно выглядящего особняка из белого камня. Располагающегося в Зелёном квартале, да, и совсем неподалёку от логова одной гарминской хищницы...
  Зашли мы. Через чёрный ход - чтобы не всполошить никого своим неожиданным визитом. Но проскочить незаметно к отцу моего приятеля не вышло... Младший брат Тома - Билли, нас заловил. Едва ли не возопив при виде старшего:
  - Ага, опять с учёбы сбёг! - И немедля с нескрываемым торжеством изрёк: - Ох и выдерет же тебя отец!..
  - Сгинь немедля, доносчик! - посоветовал ему насупившийся Том. - Да не вздумай бежать по всему дому - трепаться! - И для вящей доходчивости сунул к носу мелкого братца, что почти вдвое младше его, сжатый кулак.
  "Такие вот у них отношения, ага", - невольно подумал я, стараясь не улыбаться слишком уж сильно.
  Гектор Риз к счастью оказался дома. И не сильно рассердился на Тома, что тот покинул место своей учёбы. Услышал только от него, что случилось - а приятель сразу меня сдал! и перестал гневаться на непутёвого отпрыска. Вместо этого заковыристо выругался и, желваками поиграл, оглядывая нас поочередно, и отрывисто бросил:
  - Я же вас, обормотов, предупреждал, чтобы вы десятой дорогой обходили Блэкворт и уж тем более не смели так вожделенно пялиться на неё! Не выказывали никоим образом интереса к ней!
  Такое действительно было. Когда отец Тома заловил нас на разглядывании красотки Фелис и оживлённом обсуждении её достоинств. Ох он и ругался тогда... А своего старшего - даже выпорол! Ну последнее после того, как узнал, что сын уже даже приобрёл отличную - и дорогущую! подзорную трубу, для вящего удобства безнаказанного разглядывания одной красотки, обитающей совсем неподалёку.
  - Так дело тут совсем в другом... вовсе не в том, что я пялился когда-то там на неё... - слабо вякнул я в свою защиту. Реально же, всё по иной причине - куда более веской. И весомой... Аж в пять с половиной тысяч фунтов чистого золота! К тому же на Фелис вся мужская часть населения Гармина пялится тайком, и ничего...
  - У варгов дело всегда в этом! - отрезал Гектор Риз. И, употребив ещё одно крепкое словцо в адрес гарминской хищницы, ударил кулаком по столу, да с досадой пробормотал: - Ещё и уверяла, стервь, что не охотится там где живёт...
  - Так Тим и не живёт в нашем квартале... - не смог промолчать мой приятель.
  - Помолчи уже! - сердито одёрнул его отец. С сарказмом спросив: - Думаешь я не знаю, кто втянул во всё это Тима? Кто его увлёк этой Блэкворт?
  - А что сразу я?.. - шмыгнув носом и потупившись, буркнул Том. Не отрицая впрочем своей вины.
  - Да то, что можешь попрощаться теперь со своим другом! - не стал смягчать краски Риз старший.
  Том, переменившись в лице, испуганно глянул на меня. А я, сам ничуть не обрадованный таким заявлением, всё же смог заметить, храб