Варги.
  
  Книга первая.
  (Всё коварство варгов)
  
  - Тук-тук! - Кто-то крайне жизнерадостным голоском озвучил короткий стук в мою дверь, заставив меня замереть с открытым ртом и так и не донесённым до него бутербродом.
  "Кто бы это мог быть?.." - озадаченно нахмурился я, поневоле настораживаясь. Ведь ни с кем из знакомых девчонок мы не сговаривались на встречу у меня сегодня... Да и, насколько можно судить по голосу, это точно не Сальма... И не Мари. Лэсси - тоже нет. Ну и, однозначно, не Кларисса... А остальные пока просто не знают, где я обитаю! Но какая-то гостья, тем не менее, нагрянула ко мне с неожиданным визитом...
  С определённым сожалением отложив дразняще пахнущий бутерброд с ветчиной и зеленью, так и не откусив от него ни кусочка, я поднялся со стула. И направился прямиком к двери. Или, вернее, к расположенному рядом с ней хитрому приспособлению, смастерённому мной из тройки трубок и четырёх небольших зеркал, которое позволяет увидеть весь коридор, прилегающий к моей квартире, не покидая её...
  - Открывай, Тим Фастин, открыва-ай... - так призывно-нежно промурлыкали меж тем за дверью, что я чуть не сбился с намеченного курса и не шагнул сразу прямиком к ней, чтобы немедля распахнуть её и впустить к себе эту, несомненно, обворожительную гостью. И, возможно, так и поступил бы, зачарованный, если бы в этот момент не прозвучал второй девичий голос, донёсший до меня многозначительное: - Мы же точно знаем, что ты здесь... а значит, у тебя никак не получится затихариться и дождаться нашего ухода...
  Как уж тут не развеяться вмиг очарованию момента, когда так сразу и представляются нечто тревожное - в виде группки стоящих за дверью девушек из числа тех, с которыми я вожу самую тесную дружбу... как-то пересёкшихся, стакнувшихся меж собой и заявившихся ко мне с целью жестокого смертоубийства кое-кого... И пусть даже второй голос мне так же незнаком, но это ничего не значит... Девчонки, они, при надобности, те ещё хитрюги...
  - Давай уже, открывай быстрее! - нетерпеливо произнесла ещё какая-то девица - уже третья! И в дверь ногой: - Бух!
  Ощутив как сердце у меня забилось много чаще, я, оставив прежнюю неторопливость, метнулся к обзорному приспособлению. И прильнул к нему! Чтобы почти тут же отшатнуться! Да как тут не дёрнуться-то в испуге, узрев эту, с лёгкостью узнаваемую троицу эффектных девиц, занявших стратегически выгодную позицию в коридоре у моей двери?! Пусть я ошибся в своих опасениях касательно их личностей, но так даже хуже! Ибо это не какие-то там мои обозлённые пассии, прознавшие о наличии конкуренток, а те самые леди - вроде как из младшей семьи клана Герав; которых я обнёс не далее как вчера! Стянув дорогущий артефакт из их комнаты в таверне, пока они вечером развлекались внизу, в зале "Баттели"!
  "Но как они на меня вообще вышли?! Как?!" - мелькнула у меня заполошная мысль.
  Пребывая в полнейшем замешательстве от всего этого, я не нашёл ничего лучше как вновь прильнуть к трубке с зеркальцем. Чтобы удостовериться, что мне всё это не мерещится! И даже глаза перед этим предварительно на всякий случай протёр! Но нет... это именно те самые девушки... В этом нет никаких сомнений. Да, в такой близи я их не видел раньше, ограничившись наблюдением с безопасного расстояния, но слишком уж они примечательные, чтобы можно было ошибиться. Даже если не принимать во внимание достаточно запоминающиеся смазливые мордашки, списав это на то, что был поздний вечер и я плохо их рассмотрел, не так много девушек в принципе рискует рядиться под варгов - в эти их замечательные костюмы из дорогущей суори, состоящие из приталенных курточек и возмутительно-откровенно обтягивающих женские ножки штанов! Даже здесь, в Элории. А в старой доброй Империи, особу, посмевшую показаться в таком совершенно бесстыдном виде на людях, и вовсе больше не пустили бы на порог ни одного приличного дома!
  - Открывай немедля, ворюга! А то хуже будет! - пригрозили мне меж тем из коридора, присовокупив к этому ещё один нетерпеливый удар ногой в дверь.
  Это моментом заставило меня опомниться, и прекратить ломать голову над тем как так вышло, что недавние жертвы крупного воровства прознали о моём участии в этом деле.
  - Да-да, сейчас! - пообещал я, медленно отступая от двери. А когда сделал три шага, резко развернулся и опрометью бросился в соседнюю комнату. В ту, что отведена у меня под крохотную алхимическую мастерскую...
  Влетев в неё со скоростью метеора, я сразу устремился к расположенному в дальнем углу шкафу. Распахнул его дверки, и цапнул с верхней полки два стеклянных флакона - с зельями скорости и выносливости. И немедля, в пару глотков, их осушил.
  Не обращая внимания на перехватившее дыхание и брызнувшие из глаз слёзы, метнулся ко второму шкафу и отодвинул его вбок, открывая потайную нишу. Одним движением захлестнул вокруг себя рабочий поясной ремень с разными полезными приспособлениями, воровским инструментом и эликсирами во флаконах из небьющегося стекла, да сорвал с вешалки неприметно серую куртку и накинул на плечи. Перчатки ещё, с обрезанными пальцами, на руки. И... И всё! Открыть дальний тайник с деньгами банально не успел! Времени достало только схватить мешочек с честно уворованным артефактом! За дверью-то, похоже, поняли, что добром я не открою, и начали её выламывать! Нисколько не церемонясь! С громким - Бух! - в неё словно таран врубился! И она аж затрещала вся бедная... Но устояла! На первый раз. А второго я сам дожидаться не стал - у меня ж тут не крепостные ворота, заложенные цельным дубовым брусом в человеческий обхват толщиной, да усиленные металлом!
  Да, дверь недолго сдерживала незваных гостей, жаждущих добраться до меня. Всего мгновением позже она разлетелась на части, разнесённая неким ядром, не иначе как выпущенным по ней из крепостного камнемёта! Правда, это "ядро", влетев в комнату, явилось одной из этой тройки клановых девиц - тёмненькой. А две светленькие ворвались за ней следом...
  - П-пух! - совсем негромко хлопнул брошенный мной навстречу им бумажный шарик, и всю гостиную моментально заволокло взвесью мелко молотого красного перца.
  Одна из рвущихся ко мне девиц грохнулась, похоже запнувшись обо что-то... А грязно ругаться стали все три, едва влетели в бурое облако... Я же, сразу как метнул начинённую перцем шутиху, бросился к окну. Дёрнул за висящий за шторой шнур, распахивая потолочный люк. На стол - и туда - на чердак! Да быстренько захлопнул за собой ход! Чтобы не сразу сообразили, куда я делся, когда глаза протрут...
   Очутившись в относительной безопасности - на запылённом и совершенно пустом чердаке доходного дома, в котором имел честь проживать последние года два, я позволил себе только облегченно перевести дух, да сразу дёрнул дальше. Пригнулся только, чтобы не сшибить ненароком башкой одну из низких опорных балок, и рванул к находящемуся совсем неподалёку выходу на крышу. Ну как выходу... скорее натуральному лазу, совсем небольшому, и прикрытому круглой дверкой, бывшей когда-то обычной крышкой от какого-то бочонка...
  Это Мухад Рах - владелец доходного дома, на четвёртом этаже которого и располагалась моя квартирка, сообразил. Он вообще большой выдумщик... по части экономии средств. Никакой лаз на крышу вовсе не понадобился бы, если перекрыть её заново, а не латать всяким негодным хламом отдельные дыры после каждого сильного дождя. Но поди его переубеди... жадюгу несусветного...
  Понятно, что с целью защиты от проникновения в дом каких-нибудь злоумышленников выход на крышу был заперт. Но... Но опять же по причине экономии средств никто не навесил на эту дверку полноценный замок, пусть даже самый плохонький. Обошлись обычным засовом. Деревянным!
  Одним словом эта преграда на моём пути не задержала меня более чем на долю секунды. По истечении которой я был уже на крыше. Где, быстренько прикрыв за собой лаз, огляделся по сторонам и, не обнаружив вокруг никакой опасности, присел. Опустился на корточки на мгновение, чтобы, хлопнув по имеющимся на ботинках непримечательным бляшках чёрной бронзы, активировать одно крайне полезное приспособление. На которое только и хватает моих крохотных магических способностей...
  Удостоверившись, что вокруг моих ботинок возникли и словно впитались в них едва различимые бирюзовые сферы, скрадывающие звук шагов и делающие передвижение практически неслышимым - что важно сейчас как никогда, ибо чего мне не нужно, так это чтобы всполошённые жильцы домов подсказывали своими криками направление возможной погоне, я рванул прочь. То есть занялся тем, что у меня получается даже лучше чем воровать всякие ценные побрякушки у их беспечных хозяев - бегом с препятствиями по крышам! Хотя сегодня это будет не столь забавным развлечением, учитывая, что гонят меня от моего дома, а не к нему...
  Вообще этот самый глухой угол Гармина, зажатый меж Кузнечным и Торговым кварталами так, что кажется буквально выдавленным к крепостной стене и оторванным от рыночной площади, к которой он примыкает своей самой узкой частью, являет собой идеальное место для того чтобы сбросить хвост. Множество узких кривых улочек, пересекающихся под самыми разнообразными углами, переулков и тупичков всячески способствуют запутыванию преследователей. Тут частенько плутают даже местные жители, особенно возвращающиеся домой вечером малость поддатыми... отчего оказываются вынуждены забуриться в какой-нибудь из многочисленных безымянных кабаков и трактиров до рассвета, когда куда легче разобраться где ты оказался и как отсюда выбраться. И с отрывом верхами дело обстоит ровно так же. Если не ещё лучше. Дома-то тут не под копирку, как в том же Купеческом квартале... Все - разномастные. Двух, трёх, четырёх, и даже пятиэтажные... Тут легче лёгкого затеряться просто спрыгнув в невидимую бегущими следом яму - на крышу здания пониже, или присев за одной из многочисленных печных труб. В общем, путей для бегства уйма, если ты хоть немного знаком с верхотурой. Потому, собственно, я и поселился в этом районе... Хотя до сей поры, мне ещё не приходилось использовать данное преимущество своего жилья... Никогда же не заявлялись те, у кого я увёл что-нибудь ценное и тем паче не наведывались с целью моей поимки городские стражники...
   "Жаль, ещё не стемнело... - мысленно посетовал я, подпрыгивая, цепляясь руками за карниз крыши вышестоящего дома и одним слитным рывком забрасывая себя на неё. - В сумерках, да с задействованным ментальным заклинанием "сумеречных теней", можно было бы вообще не опасаться никакого преследования..."
  Но что поделаешь, если незваные гостьи нагрянули ко мне слишком рано - не меньше чем за четверть часа до заката?.. Вот именно - ничего не поделаешь. Придётся довольствоваться тем что есть. И вообще радоваться тому, что они не сцапали меня прямо в съёмной квартире... А могли, могли...
  Скача по разноцветным крышам, нет-нет перемежающимся расселинами-пропастями улочек, ровно какой-то оглашенный кролик, я выписал по самому бедному району Гармина огромный зигзаг. И перескочил на крепкую черепичную кровлю трёхэтажного жилища Фолина Терпина - известного в городе мастера-кузнеца. Стремительно взбежал на конёк дома, где позволил себе краткую передышку. Остановился и сразу же оглянулся, чтобы убедиться в отсутствии какой-либо погони, идущей по пятам. Удостовериться-то в том, что я благополучно слинял не помешает...
  Я, в общем-то, оборачиваясь, нисколько не сомневался в том, что мои преследовательницы, если они, конечно, вообще погнались за мной, давно отстали и потеряли меня из виду. Потому буквально обмер, увидев три знакомые фигурки на одной из немного возвышающихся над округой крыш - совсем неподалёку! Буквально в паре сотен ярдов позади! И совсем не с той стороны откуда я прибежал... Будто изначально знали, куда я побегу и мчались к этому месту по прямой!
  "Ничего, ничего... всё равно они меня не догонят..." - поспешил я подбодрить себя. Да рванул дальше - к Кожевенному кварталу. Причём напрямки - уже не предпринимая попыток сбить погоню со следа. Просто было бы слишком наивно полагать, что раз уж это не удалось сделать сразу - в буквально предназначенном для запутывания преследователей месте, то получится провернуть здесь, среди далеко не столь хаотичной застройки...
  Добравшись до Кожевенного квартала, я вновь сделал краткую остановку. Чтобы оглянуться, ага. Обернуться и удостовериться, что от хвоста мне оторваться не удалось. Преследующие меня девицы оказались на редкость упёртыми... И, что куда хуже, явно также находятся под воздействием алхимических усилителей! Тех же скорости и выносливости. Да и силы, скорей всего, если вспомнить о том, как они выворотили мне дверь...
  "Что ж, посмотрим насколько вас хватит здесь..." - скользнула по моим губам кривая ухмылка. И я поочерёдно выдернул из небольших кармашков на поясном ремне два флакона из прозрачного небьющегося стекла. Со всё теми же эликсирами скорости и выносливости. Да, их повторный приём чреват жутко болезненной ломкой впоследствии, но без этого никак. Слишком уж тяжкий предстоит забег... Выматывающий просто. Даже в обычных условиях, без предшествующей гонки, неслабо так израсходовавшей имеющиеся у меня силы.
  Опустошённые флаконы беззвучно канули во чреве прилегающей улочки, а я бросил ещё один взгляд назад. Прежде чем рвануть вперёд - по грязно-серой, с тёмными разводами, спине гигантской извивающейся змеи, коей предстаёт перед каждым забравшимся наверх улица Звонарей, идущая на подъём... Эдакая монструозная лестница получается тут. Реально являющаяся испытанием силы духа, стойкости и выносливости. К примеру, пара пузатых стражников, однажды привлечённых мной брошенным в них с крыши яблочным огрызком и погнавшихся за мной понизу, по вполне себе обычной лестнице, безнадёжно отстала уже на третьей сотне ярдов, и, сипя в мой адрес проклятия, отказалась от дальнейшего преследования. Ну да их, в общем-то, можно понять. Бег вверх по лестнице это что-то с чем-то, хотя и кажется изначально делом совершенно простым. А поверху преодолевать её ещё сложней... Сам в первый раз сломался на половине этого жуткого подъёма, растянувшегося ровно в девять сотен ярдов. И добрые полчаса ещё приходил в себя, чтоб собраться с силами и спуститься с крыш...
  Принятые эликсиры сняли с меня накопившуюся усталость, отчего я полетел дальше по крышам буквально на крыльях. Мне даже пришлось немного сдерживать себя, чтобы не разгоняться сильно и выдерживать проверенный темп. Тот, в котором преодоление этой лестницы возможно без падения замертво в конце поднимающейся ввысь лестницы. Да - самое главное тут правильный темп, завязанный на знание наиболее рационального с точки зрения расходования сил маршрута...
  Но всё одно, несмотря на то что это мне далеко не впервой, до головы змеи, возлежащей на добрые двести ярдов выше хвоста, я добрался дрожа от изнеможения и надсадно дыша. А, оглянувшись, не удержался от грязного ругательства! Мои преследовательницы оказались не только на редкость упрямыми, но и невероятно выносливыми! Практически не отстали от меня!
  "Нет, я знал, что в элорийских кланах девиц воспитывают совсем иначе, нежели в имперских благородных семействах, и, мягко говоря, не пренебрегают их физическим развитием - гоняя их по чёрному!, но что создают из них таких монстров... даже не подозревал! Иначе точно не связывался бы с такими!" - смог только подумать я. И без колебаний опустошил ещё два флакончика с эликсирами, не задумавшись даже над тем какие меня ждут мучения в результате подобного безрассудства.
  От усиливающих зелий, да от пришедшего осознания реальной, а не эфемерной опасности моей поимки, у меня буквально второе дыхание открылось... Позволившее с новыми силами броситься вперёд - на крыши Восточного квартала, расположенного у одноимённых ворот, и дальше. К одному хорошему для отрыва месту...
  Вскоре я был у него. И, примерившись, с короткого разбега перепрыгнул через отделяющую меня от цели улочку. Прямиком на худую кровлю, набранную из тонких жестяных пластин! По которым даже домашним котам кое-где стоит ступать с опаской. Проржавело же тут всё напрочь...
  Едва сам не провалился в результате! Хотя прыгал на надёжное место - как раз там где располагается одна из опорных балок!
  С максимальной осторожностью преодолев крышу-ловушку, я перебрался на другую и опять перешёл на бег. Добежал до конца квартала и остановился. Чтобы поглядеть на своих преследовательниц.
  "Вот же, зараза..." - бессильно скрипнул я зубами, когда девицы эти без каких либо проблем перескочили на худую кровлю. Ни одна не провалилась! А ведь этого стоило ожидать! это ведь не доспешные стражники, весящие чуть не вдвое больше меня!
  "Остаётся, значит, последний шанс... - с замиранием сердца подумал я, переводя взгляд на отделяющую меня от Серебряного квартала бездонную пропасть. - Не хотелось до этого доводить, но видимо придётся..."
  Судорожно сглотнув, я помедлил чуть, бросив ещё один взгляд на приближающихся преследовательниц, да резко выдохнув - рванул вниз по крыше! И... как сиганул! стоило только домчаться до её края.
  Долгое мгновение полёта, тупой удар в ноги и в правое плечо - через которое я совершил перекат.
  "Всё же допрыгнул! Допрыгнул!" - охватило меня торжество, едва пришло осознание того, что мой прыжок закончился на выложенной медной чешуёй крыше трёхэтажного дома, а не на мостовой под ним. Всё же прав я был, похоже, в своих расчётах, что такой перепад высот - а сиганул я с пятиэтажного здания, позволит перескочить через одну из центральных улиц Гармина, шириной порядка двадцати ярдов.
  Не чуя ног от радости, я подскочил и побежал дальше. Правда, уже не так спешно. А чуть погодя обернулся, уверенный, что увижу своих преследовательниц стоящими на крыше пятиэтажки и ругающимися, и грозящими мне кулачками, но не решающимися повторить подобный сумасбродный прыжок.
  Но... Но эти дурищи даже не остановились перед разверзшейся перед ними пропастью, чтобы подумать, а стоит ли вообще так рисковать? Как бежали - так и сиганули через улицу! Словно нисколько не сомневаясь в том, что то что вышло у меня - им уж тем более по силам!
  И сложившийся у меня в голове образ пусть тренированных клановых девчонок, но самых что ни на есть обыкновенных, разлетелся вмиг зеркальным крошевом. Ну не верится, что те способны на такое безрассудство! С таким азартом, не зная никакого страха, гонять человека способны, пожалуй, только натуральные варги, а не рядящиеся под них особы! И... Что если моя неопытная наводчица ошиблась в их принадлежности, и в результате я обнёс не каких-то там представительниц клана Герав, а элорийских хищниц?..
  Эта страшная мысль заставила моё сердце ухнуть куда-то вниз. И вся усталость моментально позабылась! Всё затмило желание удрать. И я побежал так как никогда ещё не бегал! Подгоняемый азартными возгласами типа:
  - Слева, слева заходи Мирра! Сейчас мы его возьмём!
  Практически не замечая ничего вокруг, я пронёсся через весь Купеческий квартал, немного оторвавшись при этом от мелькающих позади преследовательниц. А за одной из широких печных труб, в избытке имеющихся тут, я и вовсе исчез с их глаз. И стремительно скользнул на спине вниз по крыше. А там, уцепившись за водосточный желоб, перекинул через него своё тело. И, раскачавшись, спрыгнул... Прямо на крошечный балкон, который сверху совершенно незаметен... Да что там - если не знать что он здесь есть, то и не подумаешь никогда о его наличии.
  Отличное укрытие. Здорово что я его присмотрел в прошлом году, хотя и не было в том особой надобности. Теперь, если повезёт, то удастся отсидеться здесь до темноты - а до её наступления осталось совсем немного! и потом тихо уйти. Просто удрать от варгов - если это и правда они! точно не получится - измором возьмут. Они, похоже, могут бегать вот так по крышам хоть целый день. А я уже с ног валюсь...
  Чуть отдышавшись и так и не дождавшись появления троицы гонительниц, которых мне похоже всё же удалось обвести вокруг пальца, я сдвинулся к ведущей на балкончик двери. Вытащил из кармашка на поясе пару тонких отмычек и принялся открывать замок. Пусть будет хоть какой-то путь к отступлению... Вдруг не врут люди о зверином чутье варгов и моя хитрость их не обманет и не собьёт со следа...
  - Вот ты где прячешься... ворюга!.. - заставил меня вздрогнуть всем телом чей-то звонкий и откровенно торжествующий голосок, донесшийся сверху.
  Медленно подняв голову, я уставился на три донельзя довольные девичьи мордашки, выглядывающие из-за водосточного жёлоба. Смазливые надо признать... Только вот их откровенно хищные улыбки и жуткие клыки... Пугают до дрожи... да...
  Я недолго пребывал в шоковом ступоре, вызванном обнаружением своих преследовательниц в такой опасной близости и осознанием того, что моя страшная догадка оказалась верной. Стоило одной из них оценивающе сощурить левый глаз - похоже примеряясь как будет проще спрыгнуть ко мне, как я мигом пришёл в себя. Резко крутанул отмычки, сдвигая язычок врезного замка, и рванулся вперёд - с балкона в квартиру. Напугав неожиданно распахнувшейся дверью и своим появлением какого-то благообразного старичка, до сей поры сидевшего в кресле у окна и спокойно читавшего книгу. Он аж за сердце, бедолага, схватился...
  Но мне было не до извинений за внезапное вторжение. Более того, я и не подумал об этом. Вихрем промчался по небольшой комнате, смежной с гостиной, вылетел в короткий коридорчик и устремился к двери выходящей на лестничную площадку.
  "Дарг! Что ж все так боятся-то воров и вечно запираются на дюжину запоров?! - едва не взвыл я, обнаружив на преградившей мне путь двери тройку врезных замков, защёлку, цепочку, добротный засов и пару вертикальных щеколд - сверху и снизу.
  За отмычки я даже не стал хвататься - времени на взлом замков просто нет. Отскочив чуть назад, я попытался с разгона выбить входную дверь плечом. Только она устояла, зараза... И последовавший удар ногой изо всех сил в область замков не помог. А второго я сделать просто не успел... На меня набросились сзади, моментально сбив с ног...
  - Вяжи его, Лара, вяжи! - азартно выкрикнули в один голос две из настигших меня преследовательниц, пресекая мои судорожные попытки отбрыкаться и вырваться из захвата.
  Дарг его знает откуда у них взялся с собой кусок тонкой бечевы, какую обычно используют горожанки для развешивания на просушку белья, но она быстро очутилась у меня на запястьях. А другой её конец оказался захлёстнут вокруг моей шеи скользящей петлёй и далее привязан к левой ноге.
  С такими путами не побегаешь... Даже просто встать - целое приключение. Но подняться с пола мне всё равно не позволили. Только на спину перевернули...
  - Где наш артефакт, ворюга?! - с угрозой вопросила темноволосая девица - Мирра, кажется, нависая надо мной. И чувствительно пнула меня остроносым сапожком в бок - недвусмысленно намекая таким образом чем чревато запирательство.
  - В куртке... в кармане... - судорожно дыша выговорил я, и в мыслях не имея предпринимать попыток морочить голову варгам. Не стоит злить их ещё больше и настраивать против себя. Может тогда успокоятся и просто сдадут меня страже...
  Меня немедля бесцеремонно обшарили в шесть рук, и отыскав в одном из внутренних карманов куртки небольшой мешочек из плотного материала, достали его. И, развязав, извлекли уворованный мной артефакт... Браслет белого золота, украшенный средних размеров рубинами и рунной гравировкой, крайне искусной работы.
   Жуть какая красивая штуковина... И страсть какая дорогая, даже если не принимать во внимание заключённую в ней непонятную магию... Жаль только продать эту вещицу у меня теперь точно не получится...
  - Уф-ф-ф!.. - с тщательно скрываемым, как мне показалось, облегчением выдохнула обступившая меня троица, едва драгоценный браслет показался на свет.
  А мой мешочек варгами был брезгливо отброшен в сторону... показался им слишком грязным, видимо. Хотя с него сыплется вовсе не обычная пыль, а ритумная. Я ж не идиот таскать магические предметы без подавляющей их воздействие защиты...
  - Так, а что с ворюгой этим делать будем? - вновь чувствительно пнув меня сапожком в бок, спросила у своих источающих довольство товарок Мирра, когда артефакт был запрятан в карман уже её курточки.
  - Может, сдадим страже?.. - с сомнением оглядев на меня, вопросительно уставилась на подружек одна из блондинок, та что чуть пониже второй.
  А я, услышав такое предложение, даже чуть воспрянул духом! Осознав вдруг, что меня не собираются растерзать на месте! И у меня даже проклюнулась робкая надежда, что всё закончится благополучно... Тотчас благополучно умершая, стоило только другой блондинке обронить, надув губы:
  - Да ну, Вэлэри, так не интересно...
  - Точно Лара - совсем не интересно! И неправильно даже! - решительнейшим образом поддержала её Мирра, определённо более остальных проникшаяся неприязнью ко мне как наиболее пострадавшая от запущенной мной в них перцовой шутихи. - Надо преподать этому наглому ворюге хороший урок! Чтоб на всю жизнь запомнил, как воровать у варгов!
  - Я уже запомнил и раскаялся! Честно-честно! - немедля с жаром заверил я этих хищниц. И взмолился так жалобно как только мог, с целью склонить их к принятию единственно верного решения: - Сдайте меня, пожалуйста, страже...
  И затаил дыхание в ожидании их решения! Да ещё и мысленно начал упрашивать их: "Пожалуйста-пожалуйста! Ну чего вам это стоит, а?.."
  Ведь стража - это понятное и вполне человеческое зло. В отличие от варгов, от которых всего можно ждать! Из тюрьмы же меня Ночная гильдия вмиг вытащит... Или сам сбегу, не дожидаясь помощи, от этих лопухов-стражников!
  - Нет, так легко ты от нас не отделаешься! - словно прочтя мои мысли, злорадно сообщила мне Мирра, заставляя меня погрузится в пучину отчаяния.
  - Нет, я правда... правда раскаиваюсь... очень-очень раскаиваюсь... - подбавив в подрагивающий голос искренности, предпринял я ещё одну жалкую попытку уломать варгов на сдачу меня страже.
  - Врёшь, ворюга! - переглянувшись, вынесли единодушный вердикт эти хищницы, на которых мои мольбы почему-то произвели впечатление строго обратное нужному. - Ни капельки ты не раскаиваешься!
  - Но я же не хотел на самом деле... меня обманули... подставили даже... - быстро сменил я тактику, поняв что на жалость надавить не выйдет - нет её, похоже, просто у них. - Ведь если бы я знал что это ваша вещь, то нипочём бы её не тронул...
  - Ага, так мы тебе и поверили! - фыркнула Мирра. И собиралась ещё что-то сказать - явно язвительное, судя по выражению её лица, но была перебита.
  - А что здесь собственно происходит? И кто вы все такие? - осторожно поинтересовался вышедший в коридорчик старик - жилец квартиры в которой мы очутились.
  На мгновение в коридорчике воцарилось гробовое молчание. Которое разрушила Лара, первой отреагировавшая на неожиданное появление старика и брякнувшая:
  - Мы это... Тайная Стража! Вот! - И кажется, судя по внезапно расширившимся глазам, сама испугалась того, что ляпнула...
  - Точно! - поддержала её только на миг растерявшаяся Мирра. - Тайная Стража мы! - Не удосужившись, правда, как и Лара, при этом предъявить особый знак принадлежности к данной службе королевства, - видимо посчитав, что в качестве доказательства достаточно и её клыков. Общеизвестно же, что Тайная Стража Элории набрана из варгов...
  - А это пойманный нами с поличным преступник! - храбро пискнула решившая не отставать от подружек Вэлэри. - Тот ещё во...
  - Не во, а просто - преступник, - перебила её Мирра, стремительно наступая блондинке на ногу. И придвинувшись к хозяину квартиры, шепнула ему многозначительно: - Особо опасный государственный преступник...
  - О-о... - выдохнул бросивший на меня немного испуганный взгляд старик, изображая полное понимание вопроса.
  А мне, несмотря на обуявшее меня категорическое нежелание соглашаться с такой трактовкой дела, высказаться не дали. Не позволили отказаться от такой до дрожи сомнительной чести как признание себя государственным преступником, которые, как всем известно, находятся в ведение Тайной Стражи. Лара, стоило мне только раскрыть рот, так посмотрела на меня, что я счёл за благо прикусить язык. Да и правильно сделал, наверное, если трезво рассудить... Ну чем мне может помочь немощный старик?..
  - Извините за вторжение в ваше жилище, уважаемый, - продолжила меж тем донельзя официальным тоном Мирра. - И откройте нам, пожалуйста, дверь, чтобы мы могли покинуть его.
  - Да-да, конечно, - поспешно закивал старик и извлёк из кармана домашнего халата небольшую связку ключей.
  Меня мигом вздёрнули на ноги и толкнули к стене, с тем расчетом чтоб по коридору можно было свободно пройти. После чего беспрестанно оглядывающийся на нас старик отпер все блокирующие дверь запоры. И мы тут же покинули чужое жилище - кто на двух ногах, а кто и на одной...
  Лара, выходившая последней, аккуратно прикрыла за собой дверь и остановилась. Склонила голову набок и, нахмурившись, принялась задумчиво глазеть на меня. Остановились и её подружки, и, повернувшись ко мне, тоже сдвинули бровки и наморщили лобики и принялись изображать глубокомысленные раздумья.
  - Наверное, надо его как-то иначе связать, - вынесла, наконец, свой вердикт Лара, когда ей надоело смотреть на мои безуспешные попытки ещё сильнее поджать левую ногу и ослабить затянувшуюся на шее петлю. - А то боюсь на одной ноге он далеко не ускачет... Да и задохнуться может ненароком ...
  Я только прохрипел что-то невнятное в ответ. Живодёрки проклятые...
  - Да снять с него эту дурацкую верёвку вообще и дело с концом, - предложила вдруг Мирра.
  - Думаешь, разумно предоставлять ему возможность предпринять попытку бегства? - засомневалась Лара.
  - Пусть попробует - ему же хуже будет, - беззаботно махнула рукой Мирра. И чувствительно ткнув меня кулачком в бок, грозно предупредила: - Только попробуй мне удрать, ворюга! Поймаем и уж тогда точно с тебя шкуру спустим! Понял?!
  Я отчаянно закивал, показывая что услышал и внял этому предостережению. Только бы сняли с шеи петлю... А то всё уже расплывается перед глазами, погружаясь в багровый туман...
   Судорожно вздохнув, когда петля на шее ослабла, я тут же закашлялся. И не устояв на ногах, упал на колени. Так и провёл некоторое время, кашляя, сипя и жадно хватая ртом воздух. А немного оклемавшись, вдруг подумал, что не зря ходит молва о жутких злодеяниях варгов... Похоже это не брехня, что они страсть как любят мучить людей... И... И лучше б я стражникам попался!
  - И что теперь?.. - озвучила вопрос Вэлэри, аккуратно сматывая злосчастную бечёвку, снятую с меня.
  - В смысле, что мы будем делать с ворюгой? - прямо спросила Мирра.
  Вэлэри кивнула. И предположила, показывая себя на редкость добродушной для варга особой: - Может, просто поколотим его хорошенько и отпустим?..
  Варги заспорились, решая как со мной поступить. И возможно решали бы этот вопрос долго, если бы Мирра неожиданно не бросила: - Да вы что, девочки?! Как это - отпустить? - С какой-то экспрессией воскликнув: - Это же наша первая добыча!
  Блондинки, ратовавшие за наиболее благоприятный для меня исход дела - пусть и сопряжённый с побоями, немедля замолчали. И как-то совершенно по-новому посмотрели на меня...
  Попав под перекрестие этих взглядов, я с трудом переборол немедля обуявшее меня желание задать стрекача. Насилу удержался... остановило понимание того, что быть мне ловленным не далее чем на следующей лестничной площадке...
  - Шагай, давай! - подтолкнули меня в направлении спуска, видя, что сам я с места не сдвинусь.
  Этот бесцеремонный тычок в спину - недвусмысленный посыл к движению, оказался не единственным. Не только Мирра им отметилась, но и остальные варги. Да не по одному разу... Вынудив, таким образом, меня стремительно сбежать по лестнице до самого её низа... Собственно, никакого выбора мне не оставили - или бежишь, или катишься кубарем по ступеням. И судя по излишне сильным толчкам в спину, второй вариант привлекал клыкастых подружек куда больше...
  - Дарг!.. - совершенно непроизвольно выругался я, когда, распахнув своим телом входную дверь в дом перед хищницами, вывалился на улицу. С трудом устоял на ногах. Хорошо, что новых тычков не последовало, а то бы точно пропахал носом мостовую.
  - Топай-топай, не задерживайся! - грозно велела Мирра, стоило мне только остановиться.
  - А куда, собственно?.. - вынужденно осведомился я, обернувшись и, к своему удивлению, обнаружив, что варги предоставили мне практически полную свободу. Мало того что не связали вновь, так ещё и отступили от меня на три шага. Невелика дистанция, но всё же... Можно было бы попытаться сдёрнуть... Если бы... если бы совсем рядом не стояли эти хищницы! Что со скучающим выражением лиц озираются по сторонам, пряча поблёскивающие ничем не прикрытым предвкушением глазки! Ага, явно только и ждут, когда я попытаюсь дать дёру. Чтоб тут же нагнать, завалить и всласть попинать, в точном соответствии со своей злобной звериной натурой.
  - Шагай туда откуда стащил артефакт, - соизволила, наконец, распорядиться Лара, похоже, первой поняв, что удирать немедля я не собираюсь. Добавив ещё ворчливо: - Враг государства...
  Спорить или вновь просить меня отпустить я не стал. Повернулся и, вздохнув, пошёл в сторону центра Гармина. К таверне "Баттели". А три хищницы бесшумно двинулись следом... Следуя за мной буквально по пятам - всего-то в нескольких шагах позади.
  Меня больше не торопили и не подгоняли - ни словами, ни тычками, хотя я вскоре начал совершенно непроизвольно замедлять движение. Ну категорически не хотелось мне идти туда куда указали. Так как развитая воровская интуиция просто вопиёт о том, что в гостях у варгов меня не ждёт ничего хорошего! Явно же там не печеньем с вареньем будут кое-кого угощать... Нет-нет, что-то совсем другое замыслили эти три хищницы, которым просто неведомо такое человеческое понятие как прощение... Что-то очень, очень нехорошее... А значит - надо бежать, пока моя шкура ещё при мне! Только как это провернуть, чтоб меня не поймали тут же вновь?..
  Так и шёл я, затравленно озираясь по сторонам и пытаясь сообразить хоть что-нибудь путное, что поможет мне удрать. И как назло ничего не приходит в голову... Идей - ноль. А отпущенное мне время меж тем утекает, как песок, ведь с каждым шагом мы приближались к "Баттели".
  Меня аж начало немного потряхивать от нервного напряжения. Наверное так же чувствуют себя приговорённые к смертной казни, которых стражники подталкивают древками копий к колоде палача... Хотя мне даже ещё хуже... Ведь у меня есть выбор... Я не связан и иду свободно. И вокруг свобода... Которой невозможно надышаться. Но как же сложно решиться на побег... Имея всего-то два-три шага преимущества перед нечеловечески шустрыми преследовательницами... Тут не помогает решиться даже знание того, что если не удерёшь, то всё закончится крайне печально ...
  Не останавливаясь, я бросил вороватый взгляд назад и сглотнул вязкую слюну. Варги никуда не делись, к сожалению... Так и идут следом... Пусть уже не в двух-трёх шагах позади, а в пяти или шести, но это всё равно не шибко вдохновляет. Особенно если учесть как у них глазки горят... Так бы прямо здесь и набросились и загрызли! Но пока держатся... И с нетерпением ждут подходящего повода, чтоб напасть!
  "Чем же я богов-то прогневал, что на меня такая напасть свалилась?.." - промелькнула у меня тоскливая мысль.
  Только я успел посетовать на печальную судьбу, как Сати обратила свой благосклонный взгляд на меня. Из-за поворота навстречу нам вывалила патрульная тройка городской стражи. Я, увидев их, едва не заорал: - Да! Да! Да! Это то что нужно!
  Ведь это шанс! Реальный шанс спастись от этих варгов! Удрать-то от них в самом деле нереально, а вот добежать до идущих навстречу стражников я точно смогу! И дело, как говорится, в шляпе! В конце-концов Элория это не Империя и законы здесь чтят. А я всего лишь вор, а не какой-то так государственный преступник, которых варгам на потеху отдают!
  - Девочки, патруль городской стражи! - раздался в этот же миг позади меня всполошённый девичий возглас - скорее даже полузадушенный писк. Изданный излишне впечатлительной Вэлэри, очевидно.
  - Идём! Идём дальше! Как ни в чём небывало! - после крохотного промедления яростно прошипела Мирра. И мило так улыбнулась мне, когда я оглянулся взглянуть на остановившихся варгов. Да сделала эдак ручкой - топай, топай мол, ворюга.
  Я и пошагал дальше. Так же неспешно. Правда уже - нарочито неторопливо и с трудом сдерживая себя, чтоб не рвануть немедля к патрулю...
  Одно только плохо - что весело переговаривающиеся о чём-то стражники топают прямо посерёдке улицы, в то время как мы идём по тротуару. Не пересекаемся мы, если не сменить маршрут... Но просто сойти на мостовую нельзя - вдруг варги заподозрят неладное и остановят меня?..
  Патруль почти поравнялся с нами. И я решился - рванул к гарминским стражникам!
  Резкий, а главное совершенно неожиданный рывок за ногу, прервал мой едва начавшийся бег, превращая его в короткий полёт. И просто чудо, что я успел-таки выбросить руки вперёд и благодаря этому не приложился лицом о мостовую. Но грудиной врезался в камни с такой силой, что из меня мгновенно вышибло дух. Я даже способность двигаться утратил.
  Заботливые варги помогли... Ухватили за шиворот и легко вздёрнули на ноги, одновременно с этим быстро пряча ставшую причиной моего падения бечеву с петлёй. И придержали, я чтоб не упал вновь... Меня-то ноги совсем не держали... Да я вообще ничего не соображал от боли и ошеломления! А тут ещё и Мирра добавила - пребольно врезав мне в бок кулачком! И прошипела мне на ухо:
  - Улыбаемся и машем ручкой! Улыбаемся и машем ручкой!
  Почти ничего не соображая, я, не дожидаясь новых ударов, раздвинул губы в улыбке. И приподнял руку ... Только самостоятельно помахать ею оказался не в силах. Ну да в этом мне великодушно помогла Лара.
  Чуть оклемавшись, я пытался оглядеться и собрать воедино расплывающуюся, мутную картинку перед глазами. И узрел такое... Я, в компании улыбающихся и приветственно машущих лапами варгов, стою на краю тротуара! И сам при этом улыбаюсь как дурак! Вторя за хищницами ленивые взмахи рукой!
  Стражники же, направившиеся было в нашу сторону, видя такое дело, так и не подошли к нам! Замерли как вкопанные и озадаченно глазели на нас некоторое время. А затем, пробурчав что-то невнятное на тему глупых забав варгов и их сумасшедших дружков, двинулись прежним маршрутом!
  Я вознамерился хоть прохрипеть что-нибудь вслед стражникам, раз уж не могу заорать в голос, дабы привлечь их внимание и вернуть назад, но не тут-то было. Пришлось захлопнуть разинутый рот, так и не издав ни звука. А всё потому, что державшая меня за правую руку Лара, притиснувшись ко мне крепко-крепко, пригрозила:
  - Только пискни мне что-нибудь, ворюга! Только пискни... И немедля сведёшь самое тесное знакомство с моими клыками! - Добавив ещё, для вящей убедительности, упрямо засопев: - И не надейся на помощь стражников! Я свою добычу никому не отдам, так и знай!
  Вот и вынужден был я стоять молча, глядя вслед удаляющейся надежде на спасение... А что делать - стражники уже в десятке ярдов от нас, а Лары, категорически не согласной расставаться со своей добычей в моём лице, судя по её словам и тому как она вцепилась в меня, всего в паре крохотных дюймов от моей шеи...
  - Уф-ф-ф... - хором, едва слышно перевели дух варги, когда патруль отошёл от нас на значительное расстояние. А Мирра, от которой исходила воплощённая только что затея по введению в заблуждение стражников, добавила ещё облегчённо: - Прокатило...
  - Ага! - охотно поддержала её Лара. И повернув голову ко мне, широко осклабилась.
  Мирра с Вэлэри, впрочем, от неё не отстали. Тоже, потеряв интерес к гарминским стражникам, обратили своё внимание на меня. А на мордашках их расцвели радостные улыбки. Клыкастые... И такие предвкушающие-предвкушающие, что я невольно сглотнул.
  - И куда это ты собрался, ворюга?.. - заставил меня замереть и опомниться проникновенный голосок Мирры, с интересом наблюдающей за мной.
  - А?! - ошарашенно переспросил я. И, оглядевшись по сторонам, обнаружил себя отступающим назад. Пячусь я, невзирая на всё сопротивление буквально повисших на мне Лары и Вэлэри, упирающихся ногами в тротуарный камень...
  - Бэ! - передразнила меня Мирра. И залилась звонким смехом. Спрятав при этом, к моему невероятному облегчению, свои клыки.
  "А нечего было мне так улыбаться", - буркнул я по себя, глядя на своих пленительниц, хихикающих как обычные девчонки, и немного успокаиваясь.
  - Ладно, идёмте, - отсмеявшись, решительно скомандовала брюнетка. - А то прохожие уже начинают коситься на нас...
  Лара с Вэлэри тут же отлипли от меня и бесцеремонно крутанули, разворачивая лицом в нужном направлении. Да тычком в спину придали ускорение. Одна из блондинок, та что повыше, постаралась... пригрозив при этом: - Ещё одна такая выходка и просто спущенной шкурой ты уже не отделаешься! Ясно?
  Я медленно кивнул, показывая, что уяснил сказанное. И потирая на ходу шею, двинулся дальше - к таверне "Баттели". Хотя шагать оказалось нелегко. Не оклемался ещё полностью от злосчастного падения на мостовую. Круги перед глазами так и плывут. И в груди как-то нехорошо колет...
  "Хотя это ерунда, - безрадостно подумал я. - Слабость-то пройдёт... А вот три хищницы останутся... И шансов удрать от них нет. Даже будь я в самой лучшей форме. Всё ж таки я обычный человек, а не демонское отродье - чудовищное творение древних магов. Не мне тягаться с ними в силе, скорости и ловкости... - И испустив тяжкий вздох, продолжил лихорадочно размышлять: - Нет-нет, надо искать другой способ выкрутиться... Проворство и доскональное знание города здесь мне, увы, не помощники... Нужно что-то иное... Хитрость какая-нибудь... Которая позволит если не совсем отделаться от этих клыкастых, то хотя бы даст выиграть немного времени на осуществление удачного побега. Только как их обдуришь?.. Варги же невероятно хитрые и коварные создания, судя по россказням местных. И сомневаться в этом не приходится... Раз уж сказки об их поразительной силе и ловкости оказались правдой. Не врали, ох не врали кабацкие болтуны с три короба, как мне раньше думалось..."
  - Ну-ну, входи не стесняйся, - подбодрила меня Лара, когда мы добрели таки до постоялого двора и я замешкался у высокого порога.
  - И сразу топай на третий этаж, - вставила своё веское слово Мирра.
  А Вэлэри сунулась вперёд и без лишних слов приглашающе распахнула передо мной дверь.
  Тяжко вздохнув, я вошёл в зал. На миг замер, и оглядевшись, снова вздохнул. На этот раз разочарованно. В зале совсем мало посетителей. Да и те, все сплошь добропорядочные горожане. Ни бесшабашных охотников за сокровищами Древних, не боящихся никого и ничего, ни собратьев из Ночной гильдии...
  Наше появление было просто проигнорировано сидящими за столами людьми. Никто даже украдкой не покосился на моих сопровождающих. Словно варги здесь обыденное и давно никого не интересующее явление.
  Лара тем временем подошла к стойке и что-то сказала Толстому Улашу - хозяину таверны. Ну а меня Мирра заставила шевелить ногами. Опять же - чувствительным тычком в спину. Я и пошёл... Что делать-то? От расположившихся в зале обывателей помощи не дождёшься... и в бучу их не втянешь...
   На лестнице нас нагнала Лара, жизнерадостно уведомив: - Я велела не беспокоить нас ни при каких условиях! Даже если мы вдруг будем шуметь!
  Я зябко поёжился услышав такое заявление. И ещё больше замедлился, разумно полагая, что ничем хорошим посещение места обитания варгов для меня не обернётся.
  - А перекусить ничего не заказала? А то я проголодалась... - оживлённо поинтересовалась у неё Мирра, упёршись обеими руками мне в спину и толкая вперёд - к их комнате, до которой осталось всего ничего - буквально пара шагов.
  - Ну разумеется заказала, - тотчас уверила её Лара.
  Совместными усилиями троицы варгов я был таки безжалостно впихнут в номер, что они снимали и в котором мне уже довелось побывать не далее как прошлым вечером. Забирался к ним, воспользовавшись моментом, когда девушки сидели в зале, ужинали...
  - Ну вот! - удовлетворённо произнесла Мирра, быстро прикрывая за собой дверь и, таким образом, отсекая мне путь к отступлению.
  Варги, излучающие полное довольство собой, переглянулись и... И не набросились немедля на меня, чтобы зверски растерзать, как я втайне опасался! Схватили лишь, да на край кровати усадили! Всего-то! Да отступили...
  Отделавшись так легко, я не смог удержаться что того чтобы не перевести облегчённо дух. Ну и немедля воровато огляделся по сторонам, пока варги перестали концентрировать всё своё внимание на мне. Хотя что тут осматриваться-то?.. Со вчерашнего дня здесь не изменилось ровным счётом ничего... Всё тот же совсем небольшой номер, из приличных, где обычно селятся семейные пары. У дальней от двери стены - здоровущая кровать, да две тумбочки с сухими цветами в расписных керамических вазах. Совсем рядом - трюмо с серебрёным зеркалом. Стол ещё, застеленный белой кружевной скатертью, два мягких стула, да невысокий - тоже мягкий, табурет-подставка. Пара полок на ближней стене. Ну и на полу узорчатый ковёр. Вот и вся, считай, обстановка. Прилично, но отнюдь не роскошно. Я ещё, помнится, немного удивился, что девицы якобы из клана сняли не самые лучшие апартаменты, где на каждую гостью по своей комнате и не нужно ютиться втроём на одной, пусть и легко вмещающей их всех троих, кровати. Посмеялся, подумав, что они те ещё жадины - купили артефакт такой дорогущий, а на жильё денежку зажали...
  Пока я озирался, Вэлэри отправилась растапливать имеющийся в комнате камин, видимо сочтя что в номере слишком уж прохладно. Украдкой облизнувшаяся Лара взялась помогать расторопной прислуге, притащившей практически следом за нами заказанную еду, составлять блюда-блюдца на стол. Мирра же подошла к настенной полке, и, вытащив из кармана артефактный браслет, положила его в стоящую там резную шкатулку чёрного дерева. Достав вначале из неё, разумеется, обыкновенный речной голыш схожей массы. И ко мне развернулась... С прищуром глядя на меня, и подбрасывая в правой руке злосчастный камень, положенный мной чтоб сразу пропажи не хватились - тупо подняв шкатулку, даже не открывая ей, и ощутив что она заметно полегчала...
  Мирре, явно припомнившей свои ощущения в момент когда они обнаружили вместо артефакта голыш, похоже, ужас как захотелось запустить им в одного ворюгу. К счастью она удержалась от этого... И просто всучила его мне в руки, со словами: - Сиди вот, грызи! - А сама немедля отправилась к столу, за которым уже устроились её крайне расторопные подружки.
  Ужинать варги стали. Просто ужинать. С таким аппетитом уплетая одуряюще вкусно пахнущую печёную утку с соусом шарш и отварным картофелем, что у меня тоже зверский голод разыгрался. Я даже, сглатывая набежавшую слюну, невольно покосился на сжимаемый в руках голыш... И едва не сплюнул с досады. Да подумал обозлённо: "Правду всё же люди говоря - зверюки! Сущие зверюки эти варги!"
  Хищницы эти, словно прознав откуда-то о раздирающим меня чувствах, начали стараться пуще прежнего - буквально сметая всё со стола. Я и опомниться не успел как они всё-всё сожрали! Такие вот дела...
  - О, такого вина мы ещё не пробовали! - обрадовано произнесла Лара, крутя в руках большую, запылённую бутыль зелёного стекла с сургучной печатью на шнурке. И, чуть повозившись, откупорила её, да разлила по бокалам.
  - Точно, ещё не пробовали! - охотно поддержали её подруги, сначала пригубливая, а потом с явственным удовольствием поглощая красное вино.
  Для меня же их ужин резко перестал быть томным. Толстый Улаш расщедрился же для таких дорогих гостий на бокалы из прозрачного стекла... в которых эта марка вина жутко походила на тягучую алую кровь... А усугубляли получившийся эффект выпущенные расчувствовавшимися варгами клыки... Потому, когда они, попивая винцо, дружно уставились на меня, да ещё с ярко выраженным гастрономическим интересом - как на какой-то десерт, я замер просто. А сердце моё забилось часто-часто.
  Чувство голода исчезло без следа, словно его и не было никогда. Вместо этого меня охватило жуткое желание швырнуть голыш в лоб сидящей ближе всех Мирре и сигануть немедля в окно. И пофиг что здесь третий этаж... Лучше разбиться, чем быть съеденным заживо...
  - Не, не добежишь, ворюга... - уведомила меня широко ухмыляющаяся Мирра, проследив за моим отчаянным взглядом брошенным в сторону окна. И демонстративно медленно облизнула покрытые алой жидкостью губы... Раз, и второй... Да с таким неприкрытым предвкушением посмотрела на меня, что я обмер.
  - Хотя ты можешь попытаться! - подзадорила меня вмешавшаяся Лара. И мечтательно так вздохнула, предвкушающе закатывая глазки: - Будет здорово повторить славную охоту на тебя...
  - И я, и я тоже не прочь всё это повторить! - пискнула в её поддержку Вэлэри. Да тут же простодушно обратилась ко мне с предложением: - Выскакивай в окно, ворюга, и дёру!
  - У-у, - отчаянно помотал я головой, отказываясь идти на поводу у раззадоренных хищниц.
  - Ну прыгни, ворюга! Ну что тебе стоит поубегать от нас ещё?.. - сложив лапки и проникновенно заглядывая в глаза, принялась уговаривать меня Вэлэри.
  - Набегался уже, - хмуро буркнул я, категорически не желая развлекать варгов. И рукой по горлу провёл, для вящего эффекта: - Во как набегался...
  - Жаль... - явственно расстроились эти хищницы, уже, похоже, настроившиеся погонять меня ещё разок по крышам.
  Варги чуть помолчали, попивая своё винцо, а потом Лара заявила:
  - Ну раз не хочешь бегать, то выкладывай тогда.
  - Что выкладывать? - недоумённо уставился я на неё.
  - А всё, - махнула она лапкой. Но затем всё же соизволила пояснить: - В первую очередь то, как ты докатился до жизни такой...
  - Ага, - поддержала её Мирра: - Рассказывай. А мы послушаем... - С провокационной ухмылочкой добавив: - И решим, что нам с тобой делать...
  - Да нечего мне рассказывать, - не вдохновился я этим предложением. - Вор я. Обычный вор. Которому не свезло влезть не в ту комнату...
  - Отпираться, значит, будем, да?.. - промурлыкала кажущаяся безмерно довольной Мирра. Да как рявкнет, что я аж вздрогнул: - А ну выкладывай всё как на духу, ворюга!
  - Да что выкладывать-то? Что? - с отчаянием вопросил я, поняв, что хочешь не хочешь, а исповедаться перед варгами придётся. Хотя делать этого ну совсем не хочется!
  - Можешь начать с того как тебя зовут, сколько тебе лет, откуда ты... - тихонечко подсказала мне Вэлэри.
  - Да, начни с самого простого, - поддержала её Лара.
  - Тим я... - вздохнул я, смиряясь с тем, что без рассказа о себе обойтись не удастся - варги не отстанут пока не удовлетворят свое любопытство. Но может быть получится оставить в стороне некоторые опасные моменты?..
  - Так это твоё настоящее имя? - уточнила Лара.
  - Да, - подтвердил я, и она удовлетворённо кивнула. Ну так я же не соврал. Имя-то я себе при переезде прежнее оставил. Привык уже к нему... Да и не такое редкое оно. В отличие от настоящей фамилии - Терлин. Которую я уже начал забывать...
  - Дальше, - подбодрила меня Вэлэри.
  - Лет мне... семнадцать, - продолжил я, чуть запнувшись перед тем как назвать свой возраст. Хотел сначала вообще ляпнуть что шестнадцать, но в самый последний момент счел, что это будет уж слишком. Очень я подрос за последние несколько месяцев и уже не тяну на нескладного юнца... К огромному сожалению... Ну а семнадцать - это более-менее. Должно прокатить...
  Три испытующих взгляда немедля обратились на меня, невольно вынуждая сжаться, чтоб казаться поменьше. Но, похоже, это не помогло мне выглядеть чуть младше своего истинного возраста... Потому как после непродолжительной паузы варги решительно молвили:
  - Врёшь!
  - Да ничего я не вру! - попытался разыграть я искренне возмущение. Не в моих ведь интересах признаваться, что уже достиг возраста полного совершеннолетия... Потому как тогда ответственность за свои деяния тоже - полная.
  - Врёшь! - категорично отрезали любые мои возражения эти три хищницы. А Мирра, испустив лицемерный вздох, произнесла: - Не хочешь, значит, по хорошему...
  - Хочу, очень даже хочу! - немедля заверил я её, обеспокоившись.
  - Придётся тогда построить нашу беседу иначе... - продолжила брюнетка словно бы и не услышав меня. И огорошила, торжествующе произнеся: - По нашему наставлению "О проведении допросов в полевых условиях"!
  Так как слова у Мирры, похоже, никогда не расходятся с делами, она тут же поднялась с мягкого табурета на котором сидела и направилась ко мне. Я же, бросив взгляд на блондинок, даже не прячущих ухмылок, сглотнул и попытался сдвинуться назад - подальше от приближающейся молоденькой хищницы. Которая ко мне так и не подошла... Мимо протопала - обогнула кровать и ухватилась за тумбочку. И перенесла её, поставив прямо передо мной. А потом ещё табурет свой поближе подтащила. И опять отошла - уже к камину... Где из небольшой стопки дров, выбрала одно увесистое полено... С которым она и вернулась на своё место. Уселась поудобнее, полешком эдак с ленцой помахала, и, широко улыбаясь, велела:
  - Правую руку на тумбочку положи, растопырив пальцы.
  - Это ещё зачем?.. - с превеликим подозрением осведомился я, не спеша выполнять её требование.
  - Затем чтоб ты не врал нам больше, Тим, только и всего, - ласково пояснила усмехающаяся Лара. Отчего возникшее у меня в результате всего этого действа необоримое желание спрятать правую руку за спину только усилилось.
  Да как тут воспротивишься?.. Мирра-то церемониться не стала и, не дождавшись от меня требуемого, просто рявкнула: - Ложи руку! Кому сказано!
  Я дёрнулся от грубого окрика и, хотя край как не хотелось, опустил свою правую кисть на тумбочку. Ладонью вниз, да растопырив ещё пальцы... как велено...
  - Вот и молодец, - похвалила меня довольно заулыбавшаяся Мирра. И прищурившись, вкрадчиво спросила: - Так сколько, говоришь, тебе лет?..
  Врать в таких условиях я не решился. И, косясь на полено, сжимаемое одной хищницей в руке, скрепя сердце признался: - Восемнадцать... Уже давно...
  Варги переглянулись. И довольно кивнули, сказав: - Вот теперь верим.
  - Дальше давай, - потребовала Мирра.
  - Что дальше-то? - попытался выкрутиться я, категорически не желая отвечать честно и правдиво на третий вопрос, и увести любопытство варгов в другую сторону. - Живу в Гармине уже много лет. Ворую потихоньку. В основном из защищённых магией домов и всяких хитрых хранилищ...
  - А родом ты откуда? - не дали мне соскочить со скользкой темы варги - это малышка Вэлэри жуть какой любопытной оказалась.
  - Да из Балтона, - делано безразлично произнёс я, пожимая плечами.
  - Из того Балтона, что в округе Лаффер? - уточнила Мирра. Я кинул подтверждающе, стараясь поддерживать самый непринуждённый вид. Оно ведь и правда можно сказать, что этот городок является моим местом рождения. Там возник Тим Фастин. Прежде-то такового просто не существовало...
  - Врёшь! - после краткого молчания безжалостно обронила Мирра. И прежде чем я успел что-то ещё сказать - хрясть меня по указательному пальцу поленом!
  Я взвился до потолка, заорав в голос благим матом. А, упав на постель, яростно затряс пострадавшей рукой, словно пытаясь стряхнуть с неё пронзившую её жуткую боль.
  "Нет, кость может и не повреждена, но досталось пальцу всё же неслабо", - решил я, когда боль чуть утихла и мне удалось осмотреть пострадавшую конечность. И уставился на злобных варгов, нисколько не смущённых произошедшим и продолжающих с интересом пялиться на меня.
  - Продолжим наш крайне занимательный разговор... - медленно произнесла Мирра. И, улыбнувшись, благодушно сказала мне: - Ложи руку назад, ворюга...
  Я отчаянно замотал головой, одновременно с этим пряча правую руку за спину.
  - Ложи, кому сказала! - посуровела Мирра. Но я всё равно не сделал этого, продолжая сидеть с заведённой за спину рукой, не отрывая взгляда от своей истязательницы.
  - Ах так?! - рассердилась она. И обернулась к подружкам: - Девочки?..
  Те мигом поднялись со своих мест и направились к кровати. И, прежде чем я что-то успел сообразить, набросились на меня! Прыгнули с двух сторон! И... И несмотря на моё яростное сопротивление всё же добились своего! Хотя для этого Вэлэри, фиксирующей мою левую, чтобы я её не скинул, пришлось обхватить меня в районе поясницы ногами и одной рукой обвить шею, те есть - буквально повиснуть на мне, а Ларе - прилипнуть с противоположной стороны.
  - З-зверюки!.. - задыхаясь выговорил я, бессильно наблюдая за происходящим - за тем как моя правая рука, невзирая на беспрестанные попытки вырвать её, всё же медленно опускается на тумбочку.
  - Ты, значит, имеешь наглость нам врать прямо в лицо, а мы, получается, - зверюки? - неподдельно возмутилась Мирра.
  Я, стиснув зубы, подавленно промолчал, напряжённо следя за взлетевшим в воздух поленом. Которое, к моему превеликому облегчению, всё же не обрушилось на мою кисть.
  - Так откуда ты родом? - продолжила допытываться Мирра так и не стукнув меня за то нелицеприятное высказывание в адрес этих хищниц.
  - Из Линхолла... - выдохнул я, не сводя взгляда с гадского полена, зависшего над моей рукой.
  Варги переглянулись. И, одновременно поджав плечами, уставились на меня.
  - А где это? - хором спросили они.
  - В графстве Леншир... - крайне неохотно ответил я.
  - Это в Империи что ли? - взлетели вверх брови у варгов, похоже, хорошо знакомых с географией не только Элории но и прилегающих стран.
  - Да... - отвёл я глаза.
  - А... А вступил ли ты в королевское подданство вообще, по переезду, ворюга?.. - после непродолжительной паузы крайне вкрадчиво поинтересовалась Мирра.
  - Нет... - практически просипел я, так тяжко далось мне это признание - примерно как прыжок с высокого косогора в глубокий омут. И на этом умолк, кляня себя на все лады. Ну что мне стоило уладить дела с этим глупым подданством?! Можно же было как-то решить вопрос через воровское братство... Так нет же - не захотел быть никому обязанным...
  - Ай-я-яй! - с чувством произнесла Мирра, на лице которой, как и её подруг впрочем, нарисовалась широченная улыбка. И упрекнула меня, сочащимся елеем голоском: - Нехорошо... Нехорошо это... Являться в Элорию и промышлять тут преступным путём...
  - Мирра! Ты что такое говоришь?! - неожиданно возмущённо перебила её Лара. - Как это нехорошо?!
  - Да, действительно, что это я?.. - хлопнув себя раскрытой ладонью по лбу, опомнилась та. И умилённо глядя на меня, протянула: - Это хорошо, это всё очень даже хорошо, ворюга...
  Что было встречено с полным удовлетворением её ухмыляющимися подружками, немедля согласно закивавшими.
  А я судорожно сглотнул, от осознания своей незавидной участи. Законы-то Элории защищают от варгов только добропорядочных гостей из других стран. К чужакам же преступникам со-овсем другое отношение...
  Вдоволь насладившись моим смятением, хищницы продолжили допрос.
  - И что же заставило тебя перебраться в Элорию, ворюга?.. - задумчиво вопросила Лара. Прозорливо подметив: - Не просто так же ты оставил родные края и махнул за тысячи миль в Гармин...
  - Так это... у нас, в Империи, такие сказочные басни ходят о городе охотников за сокровищами Древних... что, дескать, лучшего места для промышляющих воровством просто не существует... Что здесь раздолье просто для тихой работы - полно торгашей и неожиданных богачей; приезжих, среди которых так легко затеряться, чуть не втрое больше чем местных; а стражники больше заняты тем, что пытаются угомонить разошедшихся гуляк, ведь разудалые пирушки не прекращаясь в этом славном городе кипят... - неловко пожав плечами ответил я. - Так что, перебраться сюда было мечтой моего детства... - И замолк, надеясь, что варги удовлетворятся столь пространным ответом.
  - Не юли, ворюга, - ласково посоветовала Мирра, предостерегающе покачав поленом. - Сказали же тебе - выкладывай всё как на духу.
  - Это тебе обязательно зачтётся, - вроде как утешила Лара.
  - Да меня в общеимперский розыск объявили, вот я оттуда и свалил куда подальше, - сдавшись, выложил я всё начистоту. Разве что умолчал о награде за мою поимку живьём в тысячу звонких золотых монет или всего вдвое меньшую сумму за голову... Ибо это варгам знать уж точно ни к чему...
  - Что, страшно не хотелось угодить на каторгу? - подтрунила надо мной брюнетка.
  - Так в случае поимки меня ждала не каторга, а снятие шкуры живьём, с последующим поджариванием на медленном огне, - мрачно буркнул на это я.
  - Ого! - оказались неслабо впечатлены моими словами варги.
  - Что же ты там такого натворил, ворюга? - с любопытством уставилась на меня Мирра. - Сокровищницу наместника императора, что ли, обчистил?
  - Нет... - тяжко вздохнул я. - Вовсе нет... - И замолчал.
  - Ну рассказывай же уже!.. - просительным голоском протянула потеребившая меня Вэлэри.
  Покосившись на неё, я вздохнул ещё раз. И отведя глаза, вроде как пожаловался: - Это всё барон Фридрих ди Сабиан... Он на могиле предков пообещался предать меня лютой смерти...
  - За что же он так на тебя осерчал? - вопросительно приподняла левую бровь Мирра, стоили мне только опять умолкнуть.
  - За то что я ему дочку испортил... - неохотно сознался я.
  Варги явно не ожидали такого поворота, потому как долгое мгновение молча разглядывали меня, хлопая глазками. А потом - прыснули! Рассмеялись все разом, заразы! И давай подначивать меня:
  - А ты у нас, оказывается, тот ещё злодей, Тим Фастин! Не зря мы сразу увидели в тебе особо опасного преступника, ха-ха!
  А Лара ещё локтём легонько толкнула меня в бок и подмигнула провокационно: - Питаешь слабость к благородным девицам, а?..
  - Вы всё не так поняли! - невольно покраснев поспешил я разуверить явно пришедших не к тем выводам варгов. - У нас с Аннель ничего такого не было! Мы просто дружили! С самого детства, когда она меня поймала во время кражи яблок из их сада! - Но мне, похоже, не поверили, судя по остающимся крайне насмешливыми мордашкам. Не сработал, кажется, даже последний приведённый мной аргумент: - Да нам тогда и по четырнадцать лет не было!
  - Вот злодей! - ахнули на это варги. - С такого действительно шкуру мало содрать! Испортил благородную девочку, и тебя, негодяя такого, не остановила даже её юность! - И давай ухохатываться, глядя беспомощное выражение моего лица, пошедшего красными пятнами.
  - Да не было у нас с ней ничего! - с отчаянием воскликнул я, бессильно оглядываясь в поисках поддержки. Это ведь правда! Не зашли так далеко наши отношения с Аннель... Хотя определённым интересом к ней в последнее время перед нашим расставанием я начал проникаться...
  - Ладно-ладно, не было, так не было, - великодушно согласилась Лара, когда эти хищницы, развеселившиеся в результате моих неловких оправданий пуще прежнего, чуть успокоились. И утирая выступившие слёзки, провокационно уточнила: - То есть это не ты баронскую дочку испортил?.. На тебя просто свалили чужую вину, не найдя более подходящей кандидатуры?
  - Нет, всё не так, - отрицательно помотал я головой. - Испортил я. - Поспешив добавить, видя как губы девушек опять расплываются в широченных улыбках. - Но не так как вы подумали!
  - А как тогда? - взметнулись бровки высоко вверх у варгов, похоже, заинтригованных до крайности.
  - Испортил в том плане, что сбил с пути, приучив к дурным наклонностям, - поспешил пояснить я, пока девчонки, в соответствии со своей исконно женской натурой, не навыдумывали себе какой-нибудь ерунды.
  Они же недоумённо похлопали глазками, переглянулись, а затем с нескрываемым любопытством осведомились:
  - Это к каким же таким наклонностям?
  - К воровским что ли?.. - высказала догадку, похоже, самая прозорливая из них - Лара.
  - Ну, не совсем воровским... - замялся я. А потом, понимая, что отделаться недомолвками всё равно не удастся, скрепя сердце выложил: - Аннель помогала мне с определением объектов воровства...
  - Наводчицей, что ли, была?
  - Вроде того, - неловко - а как иначе, когда на тебя пара варгов повисла? пожав плечами, подтвердил я. Пояснив затем: - Она же была вхожа во все богатые дома Линхолла... Вот и примечала для меня те места, где я могу безнаказанно спереть что-нибудь ценное. Поначалу - подсвечник там серебрёный, или утварь столовую, или ещё мелочь какую. А когда у неё проснулся магический дар, мы перешли на более серьёзные дела... по краже драгоценностей... Аннель ходила по гостям - её везде охотно привечали из-за отца, стоящего во главе городской стражи. Там она высматривала тайники, определяла к ним подходы, да выискивала магические ловушки на пути. А потом мы составляли план проникновения и я навещал вскорости этот дом...
  - И как же вас вычислили? - спросила прямолинейная Мирра, помолчав немного.
  - Да линхолльские богатеи, обозлённые на неуловимого городского вора, которого городская стража, несмотря ни на какие придумки, не может поймать уже второй год кряду, тряхнули мошной и выписали из столицы мага-следопыта... Он нас и нашёл... - вздохнул я, вспоминая как всё это было. И пробормотал, зябко поёжившись: - Хорошо барон сглупил - взял с собой свору своих охотничьих собак... не иначе желая затравить меня псами... Если бы не их лай... Так бы и спал себе спокойно, пока его люди замыкали кольцо вокруг дома на чердаке которого я в ту пору обретался... - Да и умолк, подавленный старыми воспоминаниями. Ведь сколько времени прошло, а всё холодом пробирает, когда перед глазами встаёт картинка той облавы... Когда я, едва проснувшись, протирая слипающиеся глаза, осторожно высовываю голову в чердачное окошко, и средь ночи вижу растекающуюся вокруг моего убежища толпу городской стражи с факелами, да людей барона Фридриха со рвущимися с поводков собаками... Тогда у меня такой забег по городу был - что даже с сегодняшним не сравнить!
  - Да, сколько верёвочке не виться... а всё одно у воров конец один - быть им ловленными! - многозначительно подметила Мирра. С неким превосходством фыркнув затем: - Это вам ещё повезло, что всё происходило в Империи, а не у нас - в Элории! Тут бы мы вас мигом на чистую воду вывели, а не спустя два года!
  - Просто мы были крайне осторожны, - пояснил я. - Я не шиковал - только изредка продавал безвкусную и ничего не стоящую мелочёвку. А самые ценные, красивые и приметные драгоценные побрякушки Аннель оставляла себе... Их у неё целый сундучок набрался к концу...
  - Так-так... - глотнув вина, медленно протянула напряжённо размышляющая над чем-то Лара. И многозначительно сказала своим сродственницам: - То-то мне сразу не понравилась помощница мастера-ювелира, у которого мы забирали артефакт... Слишком сильные и противоречивые эмоции она испытывала во время разговора с нами...
  - За старое взялся, ворюга? - достаточно быстро сообразив куда она клонит, напустилась на меня сдвинувшая брови Мирра. - Порядочных девушек портить?!
  - Лидия тут совсем не причём! - побледнел я, осознав к каким катастрофическим выводам пришли варги. Да немедля попытался уверить их: - Сам я на вас вышел! Сам!
  - Ага, а имя-то её знаешь! - немедля уличили они меня. А Лара ещё снисходительно обронила: - Всё же правду говорят, воры - рабы привычек. И очень редко меняют привычный образ работы. - После чего успокоила, видя, что я твёрдо намерен стоять на своём: - Да успокойся ты. Нет нам никакого дела до твоей подружки.
  И у меня прямо от сердца отлегло... Ненадолго.
  - Тем более что именно она и сдала тебя! - взявшись демонстративно разглядывать коготки на своей левой лапке, с откровенным злорадством сообщила мне Мирра.
  - Что?! - непроизвольно разинул я рот, не поверив своим ушам.
  - То! - с удовольствием отрезала темноволосая хищница. А тихоня Вэлэри мягко пояснила: - Когда мы забрали артефакт, эта девушка, провожая нас к двери, взволнованно предупредила, чтобы мы были осторожней. Так как она видела, что рядом с нами крутился какой-то парнишка вороватой наружности... Не иначе желающий нас обнести!
  - Вот так-то! Предала тебя твоя здешняя подельница, сдав с потрохами! - торжествующе произнесла Мирра, видя моё смятение. Нравоучительно заметив потом: - Заруби себе на носу, ворюга - обычным девчонкам верить нельзя! Только варгам!
  От саркастичной усмешки в ответ на это заявление, а уж тем паче - от выражения скепсиса, я счёл за благо удержаться. С толикой надежды подумав: "Лучше подыграть варгам... Может, подобреют тогда, да просто сдадут меня страже?.."
  Это, похоже, были наивные мечты. Потому как, даже покончив с моим допросом - видимо выведав всё что их интересовало, юные хищницы и не подумали о смягчении моей участи. Проще говоря - и не подумали отпустить, надавав тумаков, или сдать нашим городским блюстителям порядка. Вместо этого они налили себе ещё по бокалу вина, и, попивая его, принялись на меня пялиться - нет-нет заговорщически переглядываясь меж собой, да многозначительно ухмыляясь. Демонстрируя при этом мне свои здоровущие клыки во всей красе! Отчего у меня само собой участилось сердцебиение.
  Ненадолго в комнате повисло напряжённое молчание. Которое нарушила Мирра. Уставившись мне прямо в глаза, она едва ли не промурлыкала:
  - Так что будем делать с этим наглым ворюгой, девочки?.. - и, не таясь, плотоядно облизнулась, видимо поддавшись звериному желанию.
  "Сожрут!" - мелькнула у меня паническая мысль, и я невольно сглотнул и подался назад.
  Скажем иначе - попытался податься. Вэлэри, которая в отличии от Лары не отлипла от меня по завершении допроса, не дала мне убраться подальше, цепко уцепившись в меня. А там и та блондинка, что повыше пришла ей на помощь...
  - Не надо!.. Пожа... - взмолился я, глядя Мирру, поднявшуюся с мягкого табурета и с хищной улыбкой на лице потянувшуюся ко мне.
  И замер, не договорив. Ведь в это время тихоня Вэлэри, которую я посчитал за самую добродушную особу из этой троицы, застенчивую и совершенно неспособную на жестокость девчонку, издав какое-то едва уловимое вибрирующе-горловое мурлыкание, приблизила своё лицо к моему! И... И предвкушающе-неторопливо провела широким языком вверх - от правой стороны моего подбородка, по щеке, и практически до самого глаза! Медленно отстранилась, чуточку смущённо разглядывая меня, сидящего с бешено колотящимся сердцем и изо всех сил старающегося не коситься на неё, чтобы не провоцировать... А потом - Р-раз! да как вцепится мне в горло!
  - А-а-а! - заорал я, ощутив вонзившиеся в шею клыки. И судорожно забился, пытаясь вырваться из стальной варговской хватки. Безуспешно, впрочем...
  Спасение пришло в лице Лары и Мирры. Которые, опомнившись, схватили свою кровожадную сродственницу, умело прикидывающую милой тихоней, и, совместными усилиями оторвав от меня, оттянули. Возмущённо вопросив у неё затем:
  - Вэлэри, ты что творишь?!
  - Так мечу нашу добычу, - простодушно ответствовала она, смущённо потупившись. - Как полагается - чтобы не увели...
  Её подружки даже не нашлись что сказать в ответ на эту святую простоту. Но чуть погодя, перешли в наступление.
  - Вот именно, что - нашу добычу! Общую! - с негодованием заметила Лара.
  - А метишь её почему-то ты! - столь же эмоционально добавила Мирра.
  - Так вы тоже пометьте, - наивно похлопав глазками, предложила им Вэлэри. И, чуть покраснев, добавила: - Тогда у нас будет по настоящему общая добыча. Одна на троих...
  Её товарки переглянулись. И перевели задумчивые взгляды на меня. А потом одновременно облизнулись...
  Эта откровенная демонстрация намерений хищниц привела меня, зажимающего правой рукой кровоточащее горло, в состояние полного ужаса. И я рванул по постели в сторону окна, намереваясь выпрыгнуть на улицу. Разобьюсь - не разобьюсь - совершенно пофиг! Уж всяко лучше чем быть сожранным живьём оголодавшими варгами!
  Мне не дали добраться даже до края постели... Одним слитным прыжком сорвавшись с места, высокая блондинка и брюнетка налетели на меня сзади и схватили. Крепко-крепко, не оставляя и тени шанса вырваться. А там ещё Вэлэри к ним присоединилась... Быстренько отодрав мою правую руку от шеи и вынудив задрать подбородок. Что позволило Ларе и Мирре поочерёдно вцепиться клыками в моё беззащитное горло...
  Да, протестующее мычание оказалось не самым действенным способом заставить их оказаться от своей жуткой затеи... Увы. А ничего большего в данных обстоятельствах я предпринять не смог, несмотря на всё нежелание быть безвольной овечкой.
  Самое удивительное - варги меня не сожрали! Не разорвали горло одним махом до позвоночника, как я, уже простившись с жизнью, ожидал, а куснули только по разу - и всё! Потом отпустили быстренько и даже погрызенную шею мне перевязали! Да не абы как, а применив крайне действенное - и наверняка дорогущее! снадобье, практически моментально остановившее кровотечение.
  - На, держи вот, выпей, - предложили мне затем клыкастые, заботливо усадив на краю постели меж собой. - А то что-то ты совсем бледно выглядишь...
  Я от избытка чувств сходу выхлебал бокал вина. И один, и другой. Да и от третьего не отказался.
  В голове зашумело... Но напряжение, сковывающее меня, никуда не ушло. Не смог я после всего лишь нескольких бокалов вина расслабиться и почувствовать себя уютно в столь опасной близости от этих хищниц, что устроились совсем рядышком. Тут и пары пинт чистейшего спиритуса, пожалуй, будет мало...
   Ну а как тут расслабишься, в непрестанном-то ожидании того, что варги решат перейти к закуске?! Лично выступая в качестве оной, ага!
  - Да успокойся ты... - мягко обратилась ко мне Лара, для которой видимо не остались незамеченными мои терзания. Белозубо улыбнувшись затем: - Не съедим же мы тебя в конце-концов...
  - Ага, только понадкусываем! - испортила всё влезшая в разговор Мирра, продемонстрировав мне свои великолепные клыки.
  Глядя на этот кошмар я сглотнул, и в один заход выхлебал ещё бокал вина. Четвертый уже. А варги, которые оказались совсем не жадными в этом плане, заботливо подлили мне ещё дорогущей "Тимирской лозы"... Словно желая споить...
  - Ну не дуйся, Тим... - просительно протянула Вэлэри, провокационно мягко так - самыми кончиками пальцев, касаясь лапкой моего правого плеча и начиная поглаживать. - Мы же не виноваты в том, что добычу надо метить... - И, встрепенувшись, попросила тут же: - А расскажи нам что-нибудь ещё?.. Об Империи, к примеру?..
  - Да-да, расскажи! - тут же поддержала её расположившаяся у другого моего бока Лара. И мигом придвинувшись ко мне тесно-тесно, опустила свою голову на моё плечо. Да умильную улыбку изобразила, с выпущенными лишь на самую-самую малость клыками!
  Тут уж и Вэлэри теряться не стала... Она и так меня не отпускала - сидела обхватив руками и ногами, а теперь и вовсе прильнула вплотную. Нежно лизнув ещё разок мою щёку! И смущённо потупилась, делая вид, что сама не понимает что это на неё нашло.
  "Точно сожрут!" - утвердился я в своих подозрениях, видя что и скалящаяся Мирра, незаметно избавившаяся от бокала, придвигается ко мне поближе. Но тут же растерянно вопросил сам себя, ощутив не варговские клыки на своём горле, а забравшуюся мне под рубаху игривую лапку Лары: "Или нет?.."
  Обведя изумлённым взглядом юных хищниц - завлекательно улыбающихся мне! я вдруг заметил то, чего никак не замечал! То, как у них подозрительно блестят глазки!
  "Да они же, похоже, пьяненькие совсем!" - ахнул я про себя. - "Несмотря на то что выпили не так много не самого крепкого вина, да и достаточно недавно! Им, определённо, хватило! Видимо оттого, что варги эти - девчонки совсем, а тем завсегда немного-то выпивки и надо, да ещё и этот, как его... ме-та-бо-лизм их ускоренный сказался..."
  Додумать всё это я не успел. Сбили меня с мысли активные поползновения в мою сторону этой троицы. А припозднившаяся Мирра и вовсе сходу взялась стаскивать с меня куртку!
  - Вы... вы чего это удумали?.. - ошарашенно пробормотал я, словно молнией поражённый внезапно пришедшим в голову пониманием своей ошибки, допущенной касательно уготованной мне участи. Варги не собираются меня есть! У них совсем иные планы в отношении одного незадачливого воришки! Они... Они любовной игры жаждут!
  - Тебе понравится... - мягко, с придыханием пообещала мне Лара, на миг отлипая. И нежно чмокнув в щёку вернулась к этому увлекательному занятию - раздеванию меня!
  Тут уж не могли не истаять без следа последние иллюзии касательно намерений варгов... И меня от накатившего ужаса бросило в холодный пот...
  Ну а как иначе-то?.. Ведь это ж даже хуже, чем быть съеденным живьём! Потому как близость с варгами, хоть она, по слухами, и крайне сладка, не обходится без привязанности! Которая, по сути, является некой разновидностью ментального рабства! Да не обычного, а ломающего, корёжащего сознание человека, заставляющего его всем сердцем полюбить варга и не мыслить дальнейшей жизни без прекрасной хищницы. А заканчивается всё по прошествии недолгого времени безумием этого бедолаги. Или, если сильно повезёт, его мучительной смертью...
  Яркое ощущение незримых пут этой самой кошмарной привязанности, уже опутывающих моё тело, заставило меня невольно задёргаться. Вырываться я начал яростно из ласковых объятий варгов, проще говоря.
  - Ну ты чего?.. - возмущённо спросила Мирра, которую мне удалось от себя оттолкнуть, не дав поцеловать. Да и на мордашках остальных варгов, которым тоже пришлось прервать свою игру, нарисовались непонимание и досада...
  А я - я, обведя взглядом настроенных на постельные развлечения юных хищниц, аж задохнулся от осознания столь чудовищной несправедливости жизни! Ведь как приходится крутиться белке в колесе, прикладывая уйму усилий, чтобы развести какую-нибудь девчонку на близкие отношения без обязательств! А тут... Три! Сразу три улётные особы противоположного пола, на фоне которых меркнет даже самая привлекательная из моих подружек - Мари Туаль, сами тянут меня в постель! Да будь они обычными девчонками, а такое наказание за воровство неизменным!.. Да я бы!.. Да я бы каждый день у них что-нибудь воровал!
  Такой жестокий выверт судьбы возмутил меня до глубины души. И я едва не забылся на какое-то время, предаваясь подлинному негодованию. Что позволило варгам вернуться к своему недвусмысленному занятию...
  Опомнившись, я задёргался вновь, едва ли не возопив: - Не по закону это! Не по закону!.. - И прежде чем мне заткнули рот быстро ухваченной подушкой, на едином духу выпалил: - Требую вызова консула и передачи меня, как беглого преступника, имперской стороне!
  - Чего?! - обалдело воззрились на меня варги, прекращая ненадолго свои откровенные поползновения в мой адрес.
  Выданный мной пассаж едва ли не в ступор их погрузил! Увы только, на недостаточно долгий срок...
  Юные хищницы быстро опомнились. Тихоня-Вэлэри, подарив мне застенчивую улыбочку, быстренько спрятала небольшую подушку себе за спину. Мирра же фыркнула, и невозмутимо занялась двумя последними не расстёгнутыми пуговицами на моей рубахе - куртку с меня уже содрали, да! Ну, а Лара, прильнув, лицемерно так вздохнула: - Мы бы с радостью, Тим... Но... но в Элории представители власти не принимают во внимание никакие заявления людей сделанные ими в состоянии опьянения... - И игриво куснула меня за ушко!
  Я рот разинул просто с такой неприкрытой наглости! Сами ведь угощали меня вином! И как выясняется - неспроста...
  "А ведь и правда - первым делом все поминают вовсе не невероятную жестокость варгов, и даже не безумную кровожадность этих хищниц, а их немыслимое коварство!" - потрясённо подумал я.
  - Пусть городской судья разбирается - оставлять моё заявление без внимания или нет! Ему лучше знать, как тут поступать! - предпринял я ещё одну торопливую попытку урезонить разошедшихся девчонок. Пригрозив им: - А вас накажут за ваш хитрый обман! Точно накажут! Как только я расскажу как всё было!
  Только они не испугались ничуточки...
  - Обязательно накажут... - согласилась со мной Мирра, испуская наигранно-горестный вздох. - Строго-строго! - И, широко-широко улыбнувшись, мягко озвучила провокационный вопрос: - Вот только останется ли у тебя после сегодняшней ночи желание устраивать нам, таким хорошим и замечательным варгам, какие-либо неприятности?.. - Да пользуясь охватившим меня смятением, немедля прильнула к моим губам! Откровенно неопытно, но так непередаваемо-упоительно поцеловав, что мне шибануло в голову не хуже чем выпитой махом пинтой хмельного мёда. А моя воля к сопротивлению, в результате, резко ослабла, ага...
  - Вы это... прекращайте... - отчего-то севшим голосом потребовал я, когда брюнетка на мгновение отлипла от моих губ. И, невольно облизнувшись, убеждённо заявил: - Неправильно это!..
  - Нет, Тим, очень даже правильно! - возразила мне Лара. Пояснив: - Ведь добыча для развлечения и предназначена.
  - Но я вам никакая не добыча! - собравшись с силами, затрепыхался я. Но к успеху мои попытки вырваться не привели... И тогда я прекратил бесполезное сопротивление, бросив в отчаянье: - Да если бы я знал, зачем вы меня ловите, ваша погоня была бы безуспешной! Вы бы меня ни в жизнь не поймали! Ни в жизнь!
  - Нет, поймали бы. Обязательно, - убеждённо возразила Лара.
  - Точно! - фыркнула Мирра. - Мы даже ни разу не сбились со следа! Чуя тебя на расстоянии даже в пару кварталов!
  - Ага! - пискнула в их поддержку и Вэлэри. Мягко добавив затем: - Ты слишком эмоциональный, Тим... А когда испугаешься - так вообще!.. - И резко прикусила язычок, услышав тихо шикнувшую на неё брюнетку.
  - Да неважно! - отмахнулся я от этих уверений. Упрямо сказав: - Зуб даю - не заловили бы вы меня, знай я об уготованной мне участи стать вашей добычей!
  - Право, ну на что нам твой зуб, Тим?.. - ласково обратилась ко мне Лара запуская правую лапу в мои недлинную шевелюру.
  - Ни на что, - вынужден был согласиться я, лихорадочно соображая как бы оттянуть миг, когда варги перейдут к воплощению своих ужасных помыслов. И фыркнул: - Но тогда бы я хоть признавал честность вашей победы и не сопротивлялся! - После чего добавил ещё с максимально возможной убедительностью: - Да что там - покорно принял бы такой оскал судьбы!
  Девчонки, прекратив терзать практически содранную с меня рубаху, озадаченно переглянулись.
  - Прямо-таки и принял бы?.. - недоверчиво переспросила Мирра.
  - Да, - решительно подтвердил я, стараясь не показать вспыхнувшей радости. Язвительно добавив затем: - Но такие трусихи как вы явно побоятся доказать, что моя поимка была вовсе не случайной, а закономерной!
  - Ничего мы не побоимся! - оскорбилась Мирра.
  - Тогда в чём проблема? - якобы безразлично пожал я плечами. Предложив: - Давайте повторим наши догонялки. - Да подзадорив ещё: - И пусть добыча достанется лучшей охотнице из вас!
  Варги ненадолго призадумались. А потом Лара, умильно сузив глазки, промурлыкала:
  - Какой хитрюга, да девочки...
  - Ага, рассорить нас решил! - насмешливо зафыркала Мирра. - Не зная, что это нереально! Не станем мы устраивать раздор из-за какого-то несносного мальчишки! Такая редкость, как дружба меж варгами, не стоит того!
  - Верно, - серьёзно кивнула в подтверждение Вэлэри.
  И я пришёл в отчаяние... Провалился мой хитрый план...
  - Да, Тим, не выйдет у тебя сыграть на соперничестве между нами, - вроде как сочувственно молвила Лара. И, помолчав, располагающе так улыбнулась: - Но... Но в принципе мы не против поиграть с тобой ещё в охоту...
  Я недоверчиво вскинул взгляд на неё, подозревая жестокую шутку. Но она не стала смеяться, а лишь медленно прикрыла глаза в подтверждение своих слов.
  На всякий случай я посмотрел ещё на Вэлэри и Мирру, которые немедля закивали. И, отпустив меня и сложив лапки, заулыбались.
  - Только условия новой охоты будут уже совсем другими... - мягко проворковала Лара, заставляя меня вернуться с небес на землю.
  - И какими же? - с подозрением осведомился я. И замер в ожидании ответа, чувствуя как бешено колотится сердце.
  Покосившись на подружек и помедлив чуть, Лара обворожительно улыбнулась мне и совершенно не стесняясь уведомила:
  - В случае поимки ты признаешь себя нашей собственностью пред богами и светскими властями...
  - Да ни за что! - вспыхнув, отрезал я не задумавшись даже над ответом.
  - Ну нет, так нет, - пожала плечами самая продуманная из этих хищниц, вроде бы нисколько не расстроившись. И опять полезла ко мне...
  - Стойте, стойте! - торопливо вскричал я, испугавшись, что на этом всё и закончится. И воззвал к гласу разума варгов: - Да вы чего - какая собственность?! В Элории ведь нет рабства!
  - Рабства нет, - согласилась со мной Мирра, вступившая в игру взамен Лары, занявшейся откровенными домогательствами меня. Категорично отрезав затем: - А собственность у варгов есть!
  - Тогда... Тогда и вы дадите аналогичную клятву пред лицом Арис! - поспешно выкрикнул я, чувствуя, что ещё немного и будет поздно - опять насевших на меня девчонок будет не остановить. - Что в случае, если вам не удастся поймать меня в оговоренный срок, то я уйду невозбранно!
  - Клятву Арис?.. - всерьёз призадумались юные хищницы над моим предложением дать нерушимое слово перед лицом их покровительницы. А потом пожали плечиками и покладисто произнесли хором: - Хорошо.
  - И я не буду подвергаться новому преследованию с вашей стороны, ни сразу, ни по прошествии времени! - с внезапно вспыхнувшим подозрением оглядев их, дополнил я своё требование. А уже в самый последний момент, спохватившись, добавил: - Ну и моих друзей-знакомых вы не будете втягивать в это!
  - За кого ты нас вообще принимаешь?! - возмутилась Мирра. Недостаточно искренне, как мне показалось.
  А возразить - никто из них ничего не возразил. Лара только деловито уточнила затем: - Я так понимаю, ты намекаешь на ограниченную по времени охоту?
  - Ну да, - просто кивнул я. И, поморщив лоб, осторожно предположил: - Скажем... до завтрашнего утра?..
  К моему удивлению особых возражений названный мной срок у девчонок не вызвал. Самоуверенные они до крайности... Хотя фору, которую я себе потребовал - так как ещё не полностью восстановился после прошлого забега, они безжалостно зарезали с трёх часов до всего лишь одного. Но и то хлеб...
  Ещё с четверть часа заняло обсуждение всех деталей нашего договора с оживившимися до крайности и возбужденно поблёскивающими глазками юными хищницами. На которых смотришь - и сразу понимаешь, что им прямо не терпится устроить новую охоту на меня! Я же с момента как уверовал в то, что моя затея выгорит и мне всё же удастся вырваться из лап варгов, пребывал в каком-то сумеречном состоянии безмятежного счастья. Улыбался без конца и шутил с клыкастыми девчонками. Сам не свой был, в общем. Из-за чего даже самое главное - совместное принесение клятвы на крови с воззванием к Арис прошло как-то быстро и незаметно.
  - Время пошло, - уведомила меня Мирра, по завершении этого достаточно торжественного действа.
  - Выпьем? - поспешила предложить мне Лара, не дав даже сконцентрироваться на словах брюнетки. И немедля на пару с Вэлэри увлекала меня к столу.
  Опомнился я лишь обнаружив полнёхонький бокал в правой руке. И спешно поставив его на стол, головой помотал: - Нет, вы уж как-нибудь сами, а я побегу! - Да принялся отступать к двери.
  - Ну тогда беги, - лучезарно улыбнувшись, напутствовала меня Лара, словно бы и не рассчитывала заморочить мне голову и заставить потерять часть полученной форы.
  Мирра тоже не смолчала, многозначительно покосившись на каминные часы и озвучив их ход: - Тик-так, тик-так, ворюга...
  А Вэлэри ничего не сказала. Только тонкие лапки у груди сложила и, шмыгнув носиком, так трогательно посмотрела на меня увлажнившимися глазами, что мне невыносимо захотелось остаться... Не знал бы точно, что всё это лишь коварная игра этой премиленькой тихони, может и повёлся бы. А так - нет.
  Пятясь, я добрался до двери, и, нашарив рукой за спиною ручку, повернул её. Открыл. И одним прыжком переместился в коридор. Да дверь за собой захлопнул! И бегом, бегом оттуда! Несмотря на то, что варги поклялись не покидать в течении часа своей комнаты и никак не готовиться к предстоящей охоте.
  Скатившись вниз по лестнице, я вихрем промёлся через зал, и выскочил на крыльцо. Где первый раз за всё время перевёл дух, недоверчиво вопросив вслух:
  - Неужели вырвался?..
  И, радостно кивнув сам себе, припустил в направлении своей берлоги. Будем надеяться её ещё не вынесли полностью, пользуясь отсутствием выломанной варгами двери...
  
  *****
  Как ни хотелось добраться до своего пристанища побыстрей, а вскоре пришлось замедлиться - после скоростной пробежки через всего-то пяток кварталов сердце начало биться так болезненно, что терпеть это стало решительно невозможно. Чрезмерная доза выпитых эликсиров, помноженная на серьёзные нагрузки, похоже начинает давать о себе знать...
  "Да, смешно полагать, что мне достаточно будет часа на то чтобы восстановиться... - подумал я, кривясь от колющей боли в грудине, и чуть замедлился, переходя на легкую рысцу. - При всём желании раньше чем через декаду мне выдать ничего подобного сегодняшнему забегу по крышам не... Но наивные варги купились!"
  Так или иначе, а до доходного дома Мухада Раха я добрался за какую-то четверть часа, несмотря на то, что в одном месте пришлось дать небольшого крюка, чтобы уклониться от встречи с патрулём городской стражи. Впрочем, не реши я рвануть в обход, потерял бы ещё больше времени. И хорошо если не весь отпущенный мне час... Ибо стражники точно не оставили бы без внимания человека, мчащегося куда-то сломя голову в одних штанах - и это по уже достаточно прохладной поре, когда не грех и куртку на себя накинуть! да ещё беспрестанно оглядывающегося, словно со страхом ожидая обнаружить спешащую по следу погоню. Ага, обязательно докопались бы! Но тут по большому счёту я сам виноват... Ведь о том, что на мне в результате поползновений варгов из одежды остались лишь ботинки, да штаны, вспомнил лишь когда очутился в паре кварталов от таверны "Баттели". А до того даже мысль на эту тему не мелькнула! Несмотря на недоумённые взгляды и смешки встреченных горожан. Мчался же не помня себя от счастья, что удалось вырваться из лап этих хищниц! И, понятно, даже обнаружив отсутствие части своей одежды, я и не подумал вернуться за ней...
  Уже на последнем издыхании взбежав на четвёртый этаж доходного дома, я вломился в свою квартирку. Не подвергшуюся ещё разграблению к счастью! Похоже, не решился пока никто залезть в жилище человека находящегося по покровительством Ночной гильдии, на что недвусмысленно указывает нацарапанный на дверном косяке едва заметный значок-крякозябра. Это только непонимающий человек может принять его за какую-то детскую шалость, а таких в наших трущобах считай что и нет. Хотя, наверное, тут не последнюю роль сыграло и то, что прошло не так много времени, для того чтобы кто-то из тутошних - не совсем пропащих обитателей, решился пошарить в чужом жилище.
   Обо всём этом я размышлял уже находясь в своей алхимической лаборатории, устроенной во второй - совсем крохотной комнате моей квартирки, и за организацию которой Мухад неизменно грозится меня выселить. Запахи-то, источаемые моим опытами, по вине закупоренной домовладельцем для сохранения тепла и соответствующей экономии угля вентиляции, не удаётся скрыть...
  Сейчас, конечно, возможность очутиться на улице нисколько не пугает. Скорее на смех пробирает, что такая ерунда когда-то всерьёз заботила меня...
  Торопливо, но тщательно отмерив на аптекарских весах дозы потребных ингредиентов, я смешал их в стаканчике, в который предварительно плеснул немного чистейшего спиритуса.
  Медовой вязкости субстанция, ставшая сначала синей-синей - из-за вытяжки одного интересного болотного корешка, постепенно посветлела. А потом и вовсе стала практически прозрачной. Разве что с неё не ушёл маслянистый блеск. Да и стала пожиже... Достаточно жидкой чтобы употребить её без особых проблем.
  - Готово!.. - негромко выдохнул я, замерев и глядя на своё творение. А потом, не давая себе времени на то чтобы поколебаться в своём решении - схватил стаканчик и опрокинул его в себя! В пару глотков употребив зелье!
  После его приёма меня сразу попустило малость. Просто страх - страх, что меня вот-вот схватят варги, ушёл.
  Медленно поставив опустевший стаканчик на столик, я плеснул в него уже одного только спиритуса дополна и махом хлобыстнул его. Шумно выдохнув, спешно зажал нос тыльной стороной ладони. И криво-криво усмехнувшись, хрипло рассмеялся, обращаясь к одним наивным варгам:
  - Да-да, вы верно угадали - рабство это не про меня! И если не свезёт отделаться от вас, то быть мне вашей собственностью очень и очень недолго - максимум до завтрашнего вечера... Скуржаль - редкостный яд мэтра Париоли, долго раскачивается, но действует затем крайне быстро - не успеешь сказать - Ах!, не то что что-нибудь предпринять! И универсальные противоядия против него бесполезны. Спасти может только приём мало кому известного специфичного снадобья, которое готовить только часа три...
  Выговорившись чуть, я резко заткнулся и, не задерживаясь более ни на секунду в алхимической мастерской - время-то отпущенное мне утекает прямо на глазах, опрометью бросился в спальню. А там - сразу к кровати. Чтобы сдвинуть её в сторону - к окну. Иначе не добраться до моего основного тайника, где я храню свою воровскую справу...
  Споро вытащив одну из широких половиц - ту, на которой ранее покоились задние ножки кровати, я начал извлекать из обширного, но ограниченного по высоте пространства под полом своё добро, складывая его на брошенный рядом кусок холстины - прикрывавшей ранее всё от пыли. Самый полный и малый комплект отмычек; алмазный стеклорез и рулончик бумаги-липучки; старый, но не однократно проверенный в деле, пояс-перевязь, многочисленные кармашки которого полностью укомплектованы нужными в моём нелёгком ремесле зельями, эликсирами и реагентами...
  И ещё много, много всего... нужного и полезного, что я начал немедля укладывать в рабочую сумку. Того, что мне понадобится в ближайшие полчаса... Ну да, ведь то что я принял скуржаль, не означает моей сдачи. Нет, побарахтаемся ещё... Просто без такой - бескомпромиссно-успокаивающей, подстраховки я бы ни за что не решился на воплощение своей задумки - подразумевающей возвращение буквально в лапы варгам... Конечно, если по уму, то правильней было бы предпринять попытку спрятаться от них так далеко и надёжно, что они вовек не смогли бы сыскать, но... но интуиция - а она меня ещё ни разу не подводила! прямо вопиет о недопустимости такого подхода в данном случае. Найдут... найдут меня эти хищницы, в какой бы глухой уголок Гармина я не забился... Тут если удирать, то, пожалуй, только в Пустоши... Куда за живой добычей даже варги не попрутся по причине слишком уж великих шансов не то что возвратиться несолоно хлебавши, а вообще оттуда не вернуться...
  "Да, в Пустоши можно было бы рвануть, - мельком подумал я спешно облачаясь в свой рабочий костюм. - Жаль ушлые варги сразу выставили условие, что наша охота будет ограничена городской стеной... А преступать клятву, данную перед богиней мести и возмездия, - ну его на фиг!.. Лучше от скуржаля сдохнуть - не так больно будет..."
  На все сборы у меня ушло буквально пару минут. Ну так не девчонка чай, по полчаса собираться... Да и обстановка к рассусоливаниям не располагает...
  Застыв на мгновение, я обвёл своё жилище взглядом - вроде как прощаясь, ведь вполне возможно что вижу его в последний раз. И едва не хлопнув себя по лбу, метнулся к дальней стене спальни, под подоконником которой у меня оборудован ещё один небольшой тайничок. Со звонкой монетой в мешочке. Припасена там какая-никакая денежка на случай внезапного бегства...
  Упрятав в карман куртки мешочек с десятком золотых серебром и медью, я достал из кармашков на перевязи пару флакончиков - с эликсирами восстановления и выносливости. Опустошил их. И, не дожидаясь когда они подействуют, ходу, ходу из дому! Но не по крышам, как обычно поступаю уходя на промысел, а понизу. Так оно сейчас быстрее будет...
  Свезло! На самом деле свезло! Не успел проскочить в темпе и пары крошечных кварталов наших трущоб, как мне попался извозчик! Хотя они вообще в Гармине редкость - не столица чай, а в места обитания городской голытьбы и вовсе нечасто заезжают.
  - Эй! Стой! - окликнул я извозчика и видя, что он не собирается останавливаться, нахлёстывая себе лошадь, резко ускорился - так что сердце немедля начало выпрыгивать из груди, и нагнав пролётку, запрыгнул в неё на полном ходу.
  - Куда?! А ну пшёл отсюда, хулиганьё! - обернувшись, разорался на меня усатый мужичок. Но быстро заткнулся, когда я сунул ему добытый из кошеля серебряный и прохрипел: - Гони в центр! - А, чуть отдышавшись, добавил ещё для придания возчику большего энтузиазма, махнув куда-то в сторону располагающегося за углом притона Мрачного Брауди: - Проигрался я тут шибко... Ушёл не расплатившись... Если нагонят - точно руки-ноги поломают... И тебе, по-любому сгоряча морду набьют...
  - Но-о! Пошла, пошла! - немедля начал стегать, подбадривая, свою кормилицу заозиравшийся возчик.
  Минут за пять меня до центра Гармина домчали! Ну, может, чуть больше... Но не намного! На своих двоих я бы так быстро досюда не добежал. Не говоря о том, что выдохся бы окончательно, несмотря на принятые эликсиры.
  - Во, здесь останови! - встрепенувшись при виде вывески лавки мастера-целителя Маэлса, попросил я возницу. И спрыгнул с пролётки едва только тот придержал лошадей. Да сразу же - на крыльцо лавки, отмахнувшись от усача, гневно заоравшего:
  - А надбавить?!
  Шиш ему. За серебрянный вообще можно прокатиться от одного края города до другого.
  Влетев в лавку целителя, открытую, понятно, несмотря на вечерний час - Гармин ведь вообще город ночной, и в это время только просыпается, я сразу, хватая ртом воздух, обратился к сухонькому старичку за прилавком, не обращая внимания на немедля сдвинувшую при виде меня брови матрону, стоящую перед ним:
  - Успокоительного! Самого сильного и быстродействующего! Срочно!
  - А что случилось, молодой человек?.. - первым делом осведомился мастер, в силу возраста несклонный к излишней спешке и не бросившийся сразу же выполнять мою просьбу.
  - Тут к девчонке одной мать приехала... - загнанно дыша, ответствовал я, склонившись и уперев руки в колени - как от великой усталости. - И узнала, что её умница-разумница ждёт ребёнка... не будучи замужем... - С видимым усилием выпрямился и, хлопнув рукой по лицу, прикрывая глаза, башкой помотал, да пробормотал: - Вы не представляете, что там было...
  - Да уж полагаю... - едва не всхрюкнул от сдерживаемого смеха старичок целитель, явно живо представивший себе происходящее. И, покосившись на оскорбленно поджавшую губы матрону, напустил на себя невозмутимый вид, благопристойно откашлялся и кивнул: - Сейчас, юноша. - Развернулся к полочкам, аккуратно заставленными баночками и флакончиками со всевозможными снадобьями, да ящичками с травяными сборами, и, чуть помедлив, снял два пузырька с разных мест. Да выставил их на прилавок со словами: - Вот. Простое и надёжное успокоительное на основе корня валерианы - всего за два медяка. И более сильное, быстродействующее, на многокомпонентной основе с применением магии... но и значительно дороже - за четыре серебряных уже.
  - Беру! Оба! - торопливо выпалил я, сгребая пузырьки с прилавка. И с надеждой осведомился: - А ещё что-нибудь из готового успокоительного у вас есть?..
  - Иного нет. Только то что выдал, - растерянно развёл руками мастер. - Ещё по две порции того и другого.
  - Беру всё! - немедля махнул я рукой. И принялся торопливо выкладывать на прилавок монеты в оплату приобретений.
  - Да куда тебе столько? - возразил целитель. И, покосившись на позабытую на время покупательницу, объёмов весьма внушительных, и видимо решив, что понял в чём тут дело, заверил. - Поверь, юноша, того что я выдал более чем достаточно для подавления самого сильного эмоционального всплеска даже у достаточно грузного человека. - Да категорично молвил: - А давать больше одной дозы сильнодействующего успокоительного категорически не советую - если человек пожилой или имеет проблемы с сердцем, это чревато.
  - Чую успокоительное там не только матери пригодится... - безнадёжно махнул я рукой в ответ: - Они ж всей роднёй к дочке прикатили...
  - А ну тогда понятно, - успокоенно кивнул целитель, и, пряча улыбку, повернулся к стеллажам. Ну и выставил на прилавок ещё четыре пузырька с успокоительным.
  - Спасибо! - просияв, поблагодарил я его и шустро вымелся прочь - на крыльцо. А там быстро проглотил настойку валерианы. И следом - опорожнил два пузырька с сильнодействующим успокоительным - чтобы наверняка!
  - Ну посмотрим теперь, как вы мои эмоции учуете! - зловеще улыбнулся я, выкидывая опустошённые скляницы в подвернувшуюся мусорную вазу. И, поправив лямку рабочей сумки, устремился к таверне "Баттели". Время-то поджимает...
  Успокоительное средство у мастера-целителя Маэлса оказалось реально отменным. Сильнодействующим! Ещё не добежав до конца квартала, я ощутил воздействие принятых эликсиров. Прямо такое спокойствие накатило, что не передать! Совершенно невозможное в моих обстоятельствах.
  Но, когда до логова варгов осталось всего ничего, я на всякий случай опустошил и последний пузырёк дорогущего по всем меркам многокомпонентного успокоительного. А потом, чуть подумав, ещё и настойку из корней валерианы принял.
  Минуту спустя на меня накатило такое равнодушие... что дальше я двинул ровно как какой-то голем - безучастный ко всему. Обошёл соседствующее с таверной "Баттели" здание - лавку дорогой галантереи "Шик и блеск Лии Валеро", и по водосточной трубе примыкающего доходного дома, выбрав момент, когда рядом никого не было, стремительно вскарабкался на крышу. А дальше уже совсем просто было перебраться на другую - потребную мне.
  Чуть сложней оказалось отыскать нужный дымоход среди остальных. Но не так чтобы очень. Пару минут на это ушло - не больше. Даже начать переживать по этому поводу не успел.
  Обнаружив то что необходимо, я преспокойно уселся на скат крыши рядом с трубой, да раскрыл сумку. Чтобы вытащить оттуда свою самую дорогую снасть - мою гордость! так называемый "слухач". Представляющий собой два абсолютно одинаковых чернёных рунных диска, каждый из которых величиной с крупное монисто, соединённых тонкой витой цепочкой, аж двадцати пяти ярдов длины! Всё из чистого серебра! Покрытым ритумной пылью для того, чтобы не потревожить возможные магические сторожки и пущей незаметности. А суть этой приспособы в том, что она передаёт от одного диска к другому звуковые колебания, благодаря объединяющему их заклинанию "истинного подобия". Не мной конечно наложенному - мне такая сложная магия не по зубам. И не по силам, да...
  "Эх, как вспомнишь, скольких трудов мне стоило уболтать своего приятеля - Тома Риза, а по совместительству ученика ювелира, сплести такую длиннющую цепочку..." - мелькнула у меня лишь самую капельку приправленная эмоциями мысль.
  Опустив один из рунных дисков в дымоход, я пристроил второй на плечо - возле левого уха и принялся аккуратно стравливать цепочку. Прямо в камин расположенной этажом ниже комнаты, занятой тремя юными хищницами. Конечно, учитывая горящий там огонь, это чревато повреждением моего "слухача", и ранее я не стал бы подвергать его такой опасности, но сейчас осознание этого факта не вызывает абсолютно никаких эмоций - только пустое равнодушие...
  В дымоход ушло порядка трети длины цепочки, когда сквозь гул огня и потрескивание поленьев в камине, начали отчётливо доноситься девичьи голоса.
  - Девочки, осталось всего пять минут! - оживлённо произнесла кажется Вэлэри.
  - Да, всего ничего, - согласилась с ней Лара. И вроде как подытожила: - Определились, значит. Мирра - сразу отправляется к набольшим Ночной гильдии, раз они знают где он обитает, то наверняка подскажут и где может затаиться наш ворюга. Вэлэри - берёт тряпицу с кровью Тима и чешет на поиски мастера-мага, который сможет сотворить поисковый артефакт на её основе - если всё нормально сложится, то уже к утру он будет готов. Ну а я - выдвигаюсь в Управу, подрядить городскую стражу на поиски опасного злодея, да объявлю о крупном вознаграждении тому человеку, который поможет выйти на его след...
  Я, услышав всё это, едва не выругался вслух. У меня ж даже эмоции пробились сквозь ограждающий разум барьер равнодушия, несмотря на всё выпитое успокоительное!
  Ну а как тут останешься спокойным, узнав такое?! Варги-то, оказывается, не собираются размениваться по мелочам, а вознамерились устроить тотальную охоту на меня всем Гармином! Изготовление же поискового артефакта на крови и вовсе не оставляет мне надежды скрыться! Из-за одного такого мне, вон, теперь ход в Империю вовсе заказан...
  Да, не факт, вовсе не факт, что мне удалось бы пересидеть эдакую охоту в своём тайном убежище... Несмотря на то, что о нём, по идее, никому не известно. Мало ли - вдруг кто из той же работающей на гильдию мелкоты выследил меня?.. Этого исключать никак нельзя.
  Меланхолично рассуждая так, я полез в сумку и достал оттуда ещё один моток тонкой цепочки. В этот раз правда попроще - стальной. И без рунных дисков, а с вроде как плетёной сумочкой на одном конце.
  Туда, в сеточку эту, я определил один из молочно-белых стеклянных шаров, размером с яблоко, что лежали в плотной коробке, заполненной для мягкости хлопковым пухом. Удачно вышло, что и говорить, с этим делом... Я ж как раз незадолго до этого случая с варгами готовился к ограблению века - намереваясь обчистить хорошо охраняемый особняк гарминского казначея... у которого в подвале-сокровищнице, за всеми толстенными заслонами-дверями и магической сторожей, неизменно находится пара мордоворотов-охранников...
  - Три минуты! - донёсся до меня чуточку торжественный голос Мирры, когда молочно-белый шар скользнул вниз по дымоходу.
  Семь ярдов. Где-то семь ярдов цепочки пришлось стравить, прежде чем она чуть ослабла. Достиг мой подарочек этим клыкастым охотницам камина...
  Долго ждать не пришлось - буквально через четверть минуты раздался отчётливый хлопок: - Пуф-ф! - и тут же короткий испуганный взвизг.
  - Ах-ах, Вэлэри испугалась стрельнувшего полена! - заливисто засмеялась Мирра.
  - Фу, дым! И угли на пол накидало! - это уже Лара. Скомандовавшая тут же: - Мирра, быстро помоги убрать! А ты, Вэлэри, бегом открой окно - надо проветрить комнату!
  - Да откуда ж столько дыма?.. - прямо-таки близко-близко прозвучал негодующий голос Мирры, закашлявшейся тут же.
  - Да не так уж его и много, - громко возразила Лара. - Просто едкий он...
  "Нет, это просто я заткнул своей курткой ваш дымоход..." - поправил я её.
  - Вэлэри, долго ты ещё со ставнями возиться буде?.. - недовольно проворчала Мирра. И что-то негромко шмякнулось на пол!
  - Ми?.. - удивлённо вопросила, но недоговорила Лара. И ещё что-то упало в комнате варгов.
  - Девочки вы чего?.. - донёсся до меня откуда-то издалека донельзя растерянный голос Вэлэри. - Вы че?..
  - Готовы! - прошептал я, позволив пробиться наружу своим эмоциям, услышав третье падение на пол.
  Сдёрнув с трубы куртку, я накинул её на себя. И споро вытащил из дымохода обе цепочки. В сумку быстро убрал всю воровскую снасть, в том числе коробку с парой неизрасходованных стеклянных шаров с быстродействующим сонным газом, да дёрнул к ходу на чердак.
  Парой минут спустя я уже был возле комнаты варгов. А ещё несколькими секундами позднее - прямо в ней! Эти самоуверенные особы даже не заперли дверь!
  Очутившись в пристанище варгов, я, прижимая к лицу тряпицу, пропитанную жидким реагентом разлагающим сонный газ, сразу прошёл к окну. И распахнул его, приоткрытое Вэлэри, полностью. Чтобы проветрить комнату. И только потом уже, обернувшись, удовлетворённо оглядел валяющихся на полу девчонок. Спящих!
  Неловко - из-за того что действовать приходилось одной рукой, расстегнув застёжку на сумке, я извлёк из неё плотно заткнутую колбу из небьющегося стекла. А оттуда крохотными щипчиками достал нежно-зелёный, мясистый и влажно поблескивающий листочек сорсума... из экстракта которого я и изготовил сонный газ. Ну и натёр им носики мирно спящим хищницам...
  Не удовольствовавшись этим, я достал из сумки ещё крохотный пузырёк непрозрачного стекла. Свинтил с него плотно прилегающею крышечку и осторожно, специально приготовленной мерной иглой извлёк из него капельку тёмно-янтарной вязкой жидкости - доставшейся по случаю вытяжки из желез одного интересного паучка, обитающего в Пустошах. Сильнейший токсин паралитического действия. С дозировкой которого лучше не перебарщивать...
  Прикинув на глазок массу тел девчонок, я счёл что Мирре и Ларе хватит по трети грана токсина, а Вэлэри с лихвой хватит и четверти. И так одни расходы на них... Токсин ведь этот по десятку золотых за гран идёт! Очень уж его уважают охотники за живым товаром из Сатии, за вызываемый эффект. Парализует-то он не так уж и надолго - часов на десять-двенадцать при правильной дозировке, но... но вот последствия его применения... Вернувший контроль над телом человек чувствует себя так плохо, словно очнувшись после продолжительной изматывающей болезни... Немощность, быстрый и катастрофичный упадок сил и полное безволие - в наличии. Какое уж тут сопротивление пленителям или попытки бегства?
  Поочередно введя иглой в шею варгам по отмеренной дозе токсина, я, несмотря на всё испытываемое равнодушие, не смог не порадоваться: "Всё, наохотились, юные охотницы!"
  Впрочем, несмотря на волну неописуемого счастья, поднявшуюся откуда-то из глубины души и захлестнувшую меня, я не потерял головы. И, не удовольствовавшись только усыплением и парализацией этих демонских отродий, скрывающихся в прелестных девчачьих оболочках, связал их наикрепчайшей шёлковой бечевой, которую, несмотря на её тонкость, не порвать, пожалуй, и посаженному на привязь элефанту. Хорошо, что с запасом её приготовил, хоть и рассчитывал всего на двух охранников... Ну и само собой я ещё заткнул клыкастым ротики приличных размеров кляпами - такими что не сжуёшь и за пару дней. Это чтобы не орали, очнувшись...
  Окинув критичным взглядом надёжно связанных хищниц, я задумчиво почесал в затылке и, махнув рукой, перетащил поближе к здоровущей и крайне массивной кровати - вообще-то по идее двуспальной, но на которой варги похоже спали втроём. Места им с лихвой хватало, да. Расположив Мирру, Лару и Вэлэри возле разных ножек этого монструозного ложа, которому разве что балдахина не хватало, я наделал на скорую руку скруток из пущенной на узкие ленты шёлковой шторы. Ну и, самым надёжнейшим образом спеленал девчонок, принайтовив к кровати. Таким образом полностью отсекая возможность помочь друг дружке развязаться.
  Конечно, скорее всего, это всё зряшные предосторожности, но тут, как говорится, лучше перебдеть, чем недобдеть... Особенно памятуя об этом их, как его... ме-та-бо-лиз-ме ускоренном, вот!.. А так, даже если им окажется мало усыпляющего воздействия сорсума и они очнутся, да ещё превозмогут действие парализующего паучьего токсина, то... то никуда не денутся - будут смирненько лежать тут до самого утра! До окончания отведённого на охоту срока!
  Придирчиво проверив ещё все узлы и кляпы - дважды! я наконец окончательно поверил в успех своей задумки. Всё вышло как надо! Удалось мне обыграть варгов и вырваться из их лап! Чистая победа за мной, несмотря на то, что до утра ещё уйма времени.
  "Но расслабляться преждевременно, - одёрнул я себя, поймав на том, что, едва с плеч рухнула неимоверная тяжесть, меня так и потянуло усесться на мягкую постель. А ещё лучше - прилечь... - Ещё нужно разобраться с тем, что делать поутру. Потому как не верится, что варги, несмотря на все их клятвы, смиренно примут своё поражение... И не попытаются напакостить мне."
  Подумав так, я быстренько осмотрелся и найдя ключ от входной двери лежащим на каминной полке - немедля реквизировал его. И... И, невольно заухмылявшись, цапнул лежащий там же мешочек с ценным артефактом. Всё равно, как ни крути, а из Гармина мне нужно убираться. Да и из Элории тоже... Как ни жаль... Ибо жизни мне тут не будет. Ну его на блин до конца своих дней ходить и трястись, что тебя неожиданно сцапает сзади за шиворот одна из этих хищниц... Нет уж, лучше перебраться в султанат. И деньги мне на новом месте ой как понадобятся... Да и вообще это мой законный трофей! Охотничий!
  "Вроде бы всё... - подумал я, убирая в сумку куртку и рубаху отнятые у меня ранее варгами. И покрутил ещё головой туда-сюда, в последний раз осматриваясь в комнате. Но, шагнув уже к двери, резко остановился, вспомнив кое о чём: "Да нет - не всё!"
  Вернувшись к девчонкам, я отыскал окровавленное полотенце, которым они мне обматывали шею. После того как сами же покусали, гадины клыкастые! На виду его не было - оно обнаружилось в простой безлико-серой полотняной сумке - похожей на мою рабочую, но совсем небольшой.
  Сумку я бросил обратно - туда где взял, а добытую из неё тряпку, обильно покрытую пятнами моей крови, сунув в горящий камин. Нельзя такие вещи оставлять...
  "Вот теперь - всё!" - удовлетворился сделанным я глядя на заполыхавшее полотенце.
  Заперев за собой дверь, я преспокойно - успокоительное-то продолжает действовать! покинул пристанище варгов. Негромко насвистывая весёлую мелодию спустился по лестнице в зал таверны, а там, пройдя через него, и на улицу выбрался. На крыльце остановился. Налево-направо поглядел. И, утерев выступивший непонятно отчего на лбу пот, решительно пошагал в направлении торгового квартала. К лавке редкостей мастера Литтена.
  Нет, сам-то торговец артефактами и прочими непонятными вещицами из Пустошей мне без надобности... впрочем, как и его лавка, наглухо закрытая магической сторожей. У него ж ничего не спереть, это я к своей нескрываемой досаде выяснил сразу по прибытии в Гармин. Чуть не попался даже в хитрую ловушку... Причём - ещё на первом, самом слабеньком, рубеже защиты лавки! А всего их - целых пять!
  "Да, чтобы забраться в кубышку Бре Литтена - где есть, определённо есть чем поживиться! нужно быть как минимум дипломированным мастером магии, а не самоучкой-слабосилком вроде меня..." - в который уж раз подосадовал я.
  Собственно именно по причине невозможности обычным воровским путём добраться до манящих меня сокровищ лавки редкостей, я и свёл знакомство с Лидией - какой-то там троюродной племянницей мастера Литтена. Которую пожилой уже и бездетный торговец взял присматривать за домом. Ну и в лавке помогать понемногу... Вот. И теперь нужно что-то решать... что-то делать, чтобы уберечь её от мести варгов. Она ж единственная из моих друзей-знакомых, на ком клыкастые могут решить отыграться...
  Добравшись до вытянувшегося вверх как свеча четырёхэтажного здания из красного кирпича, я решительно шагнул в залитый ослепительным светом торговый зал. Да, раньше я старался не попадаться на глаза Бре Литтену, предпочитая оставаться безвестным приятелем его племянницы... а то он ведь обязательно заинтересуется моей скромной персоной... и мало ли что нехорошего нароет обо мне?.. Но сейчас не тот случай. Уже не важно, прознает он что я вор или нет.
  Впрочем, озадачивать мастера Литтена просьбой позвать Лидию не пришлось. Она была тут же - в зале. Старательно записывала что-то в линованный журнал, кивая роняющему слова дяде, что стоял за прилавком и улыбался какому-то богатому клиенту заявившемуся в лавку с парой мордоворотов-охранников.
  Дверь при моём входе издала мелодичный перезвон колокольчика и, Лидия, выведя последнюю строчку в журнале, ожидаемо подняла взгляд. Увидела меня и явственно растерялась, захлопала глазами.
  Бре Литтен, от которого не укрылось происходящее с Лидией при моём появлении, негромко хмыкнул. И негромко обронил, обращаясь к племяннице:
  - Можешь отойти ненадолго. - Да и утратил к нам всякий интерес.
  Лидия же, словно и не услышав его слов, продолжала пялиться на меня как на какого-то призрака. Или на ожившего мертвеца, вернувшегося с погоста по её душу. Мне пришлось дважды мотнуть головой, указывая на улицу, прежде чем она опамятовала и деревянно переставляя ноги выбралась из-за прилавка и подошла ко мне.
  Вышли мы на крыльцо. Где я сразу взял девушку - едва не отшатнувшуюся испуганно! за плечи и быстро начал говорить:
  - Лидия, тебе надо исчезнуть из города ненадолго! На декаду хотя бы... А лучше - на две! Сможешь отпроситься у дяди?! Чтобы семью там, к примеру, повидать...
  - Исчезнуть?.. - ошеломлённо переспросила она. Ну и озвучила затем вполне логичный вопрос: - Зачем?..
  - Это просто на всякий случай, - постарался я успокоить её. Но, понимая, что тут никак не обойтись без хоть каких-то объяснений, вздохнув, сказал: - С той троицей, что купила артефактный браслет, всё не так удачно вышло... Это оказались не обычные девчонки из младшей семьи клана Герав, вырядившиеся под варгов, а всамделишные хищницы притворяющиеся благородными леди....
  Хотел ещё кое-что добавить, желая донести до подруги-напарницы всю опасность возникшей ситуации, да запнулся, не договорив. Потому как Лилия совершенно не удивилась! Совершенно не удивилась, узнав от меня о варгах!
  - Ты... Ты что, знала?.. И специально меня подставила?.. - потрясённо выдохнул я, как громом поражённый блеснувшей догадкой. А я-то не поверил что Мирре, что именно Лидия сдала меня им!
  - Да! Да! Я знала, что они варги! И специально подставила тебя! - вырвавшись из моих рук и подавшись назад неожиданно зло воскликнула она, покрываясь красными пятнами.
  - Но почему?! - перешёл и я на повышенный тон, пребывая в полном душевном раздрае - не очень-то смягчаемом и огромной порцией принятого успокоительного.
  - Почему?! Ты ещё спрашиваешь - почему?! - окончательно вскипела Лидия. И язвительно выпалила: - Может потому, что кое-кто, заявил этой своей тощей курице - Лэсси Нильс, что встречается со мной лишь из жалости?! И в мыслях даже не имея серьёзных отношений с эдакой, совершенно не привлекающей его, да ещё разъевшейся как хрюшка, страхолюдиной?!
  Я с минуту, наверное, ошеломлённо молчал, глядя на рассвирепевшую девушку. А потом возопил:
  - Да я совсем не так сказал!
  Ведь кто-то всё на самом деле изрядно переврал! Да, Лэсси Нильс не так давно, завлечённая мной в укромный уголок, где, вроде как противостоя моим активным поползновениях в направлении держащегося уже на честном слове лифа её платья, задала мне провокационный вопрос насчёт вышеупомянутой особы. Типа - а как же Лидия?.. Мы же с ней вроде как встречаемся?.. Ну я и поспешил её разуверить, чтобы ускорить падение последнего бастиона на пути моих жадных рук. Категорично заявив, что Лэсси всё неправильно поняла! Что мы с Лидией просто друзья! И ничего более. Что я и планов никаких на неё не имею. Ничуть не покривив душой при этом. Мой ответ Лэсси вполне удовлетворил, судя по тому что девушка практически сдалась на мою милость, хихикнув только что-то на тему, что она думала что мне на самом деле нравятся девушки попухлее... На что я её с жаром заверил, что это не так. Мне нравятся исключительно стройные красотки! Вот как она...
  Вот и весь разговор! В котором я точно не называл Лидию ни страхолюдиной, ни хрюшкой!
  - А я слышала, что именно так! - обозлено отрезала Лидия. Категорично молвив затем: - И потому - знать тебя больше не желаю! - Да ломанулась назад в лавку - с торжествующим злорадством выдав на прощанье. - Надеюсь, варги отучат тебя так подло обманывать порядочных девушек!
  А я так и остался стоять на крыльце, хватая ртом воздух. Силясь что-то сказать, но слов просто не находя!
  - Сбрендила совсем?! - вырвалось наконец у меня. И я ожесточённо помотал головой, силясь уложить в неё эдакую девчачью дурость. От которой реально умом двинуться можно! Верить на слово какой-то едва знакомой девчонке, а не своему давнему другу?!
  Нет, будь я на самом деле коварным соблазнителем и обманщиком, это одно. Но наши отношения никогда же не выходили за границу чисто дружеских! И взаимовыгодных. Я ж не оставлял без благодарности верные наводки Лидии - этой, как выясняется, дурищи! Да, несколько раз вытаскивал её прогуляться по городу, водил на представление заезжих фокусников, частенько угощал всякими вкусностями, но и только! Даже не целовал её ни разу! А она, оказывается, уже навоображала себе невесть чего - что мы чуть ли не пара! И оттого взбесилась, осознав, что это лишь её мечты!
  "Вот так вот - заботься по-дружески о страдающей от отсутствия поклонников девчонке, а потом - огребай по-полной от неё..." - мрачно подытожил я. И безнадёжно махнув рукой, повернулся и двинул прочь от лавки редкостей мастера Литтена.
  Выходка Лидии изрядно выбила меня из колеи, но не заставила забыть о делах насущных и изменить свои планы. Да, это жёсткая подстава с её стороны, однако сейчас некогда возмущаться...
  Решительно отодвинув в сторону все мысли о троюродной племяннице Бре Литтена, я занялся устройством своей судьбы. Ведь поутру варги очнутся... И лучше мне в этот момент находиться подальше от них! Да, юные хищницы вроде как дали нерушимую клятву не преследовать меня после рассвета, но... но это они сделали находясь, что называется, в здравом уме и трезвой памяти. Хотя на счёт последнего - с некоторыми оговорками... Ну да не суть. Важно другое - не возобладает ли от пережитого разочарования неудачной охотой их звериная натура над человеческим разумом?.. Как-то не хочется это дело проверять! А потому надо схорониться где-то на время пока они не остынут. Или ещё лучше - до момента как они уберутся из Гармина! Они же, надеюсь, не жить сюда приехали?..
  "Да, пожалуй, пришла пора воспользоваться давно заготовленным планом по исчезновению из Гармина..." - решил я. И пошагал в сторону западных городских ворот...
  Не дойдя до них всего двух кварталов, я, выбрав момент, заскочил в тёмный, не освещаемый ни одним фонарём, проулок. А спустя несколько минут уже был на верху суконной мастерской братьев Дэйри. Откуда крышами отправился к обособленному угловому строению - по сулимскому обычаю дорого изукрашенному, но отнюдь не процветающему у нас, отделению султанского банка...
  Когда-то я в него залезть хотел. Однако, так же как и с лавкой Бре Литтена, обломался ещё на первой линии магической защиты. Ну не ровня я даже захудалым мастерам магии, и никакие ухищрения не могут помочь мне обойти их охранные творения. Во всяком случае тихо - так чтобы на шум не сбежалась половина города. Уничтожить расставленные сигналки, пробить брешь в сторожевой паутине - это всё можно провернуть. Только вот незамеченным такое вторжение в магическую структуру не останется и в этом вся проблема.
  Перепрыгнув на набранную из медной чешуи крышу банковского отделения в нужном месте - не прикрытом тонкой сигнальной нитью охранной системы, видимой в истинном зрении, я осторожно пробрался сквозь едва заметно подрагивающую голубоватую паутину к одной из многочисленных башенок. По дурацки пузатых таких. К своему главному тайнику...
  Да, не сумев залезть в надёжно защищённый султанский банк, я решил доверить ему свои накопления. Пусть и в несколько необычной форме.
  Вынув из тела башенки в нужном месте ничем не примечательную половинку жёлтого кирпича, я достал из углубления небольшую, не украшенную шкатулку из железного дерева, обсыпанную ритумным порошком. Открыл и изъял из неё нетолстую пачку банковских векселей на предъявителя. Поблёскивающие магическими печатями бумаги сразу убрал в карман куртки - не разглядывая их, ибо и так знаю что там денежных обязательств ровно на восемь сотен золотых. Все мои накопления за время скитаний по Элории и жизни в Гармине... По всем меркам - очень немало. Хотя могло быть и больше. Если бы на девчонок не уходило столько денег...
  Вернув опустевшую шкатулку на место, я всунул вынутый кирпич на место. Хотя никакого смысла в этом и не было. Всё ведь - с концами я покидаю эти места.
  Опустошив свою кубышку, я отправился к себе. Вещи кое-какие собрать. Ну и самое главное - приготовить противоядие для принятого скуржаля.
  Ближе к полуночи всё было готово. И я, сунув в кармашек на поясе-перевязи флакончик со спасительным зельем, повесил на плечо свою рабочую сумку, в которую помимо ценной воровской снасти сунул ещё кое-что из одежды, покинул своё пристанище. Отправившись в центр города - прямиком к месту поклонения богине Мести и Возмездия. В Элории таковые в каждом городе есть и Гармин не исключение. Варги ж стараются... И пусть даже тутошний храм Арис не сравнить со столичным роскошью и размерами, однако это всё же не крохотная часовенка в честь любимицы воров - Селин, богини Удачи...
  Нет, я не собрался помолиться на дорожку. Вовсе нет. Всё гораздо проще, именно в храме Арис - в небольшом закутке закрытого чердака над пристройкой, я обустроил себе тайное убежище...
  Ну не по мне, не по мне это - бежать преследуемому собаками по пятам! Пробовал - не понравилось! Вот и измыслил кое-что похитрей, когда набрался алхимической премудрости у своего учителя... и сумел изготовить хитрое снадобье - зелье мнимой смерти...
  Не, ну реально ведь отличная идея появилась у меня! Вместо того чтобы носится от погони, вывалив язык на плечо, просто залечь на дно на месяцок-другой! За такой срок преследователи сами обо мне думать забудут. И можно будет потом от них тихо без пыли ушмыгнуть...
  Но да - без такой штуки как зелье мнимой смерти тут не обойтись. Мало найти тихую нору, в которой можно затаиться, надо ещё лишить недругов возможности отыскать тебя с помощью поисковой магии... Которая, к счастью, не действует на мертвых! Ну или почти мёртвых.
  Естественно, у такого способа сбить преследователей со следа есть и слабая сторона. Ведь всё это время ты будешь практически мёртв... А значит - совершенно беззащитен. К примеру - перед забравшейся в твоё убежище мышью... Которая без тени стеснения займётся удачно найденной горой мяса... И ещё родню свою пригласит на пиршество!
  Страшно да, уснуть, да так и не проснуться... Но тут я всё предусмотрел. Устроившись в храме Арис, где, как в любом другом месте поклонения богам, в принципе не обитают ни мыши, ни тараканы, ни прочие гнусные твари.
  Размышлениями на эту животрепещущую тему я всю дорогу отвлекал себя от своего ужасающего состояния. Нехорошо мне было... И это ещё мягко сказано! Принятые давеча в непомерных количествах усиливающие эликсиры и последовавшие за этим запредельные нагрузки начали давать о себе знать. Меня стало бросать то в жар, то в холод. Мышцы вдруг пронзало такой болью, что слёзы наворачивались на глаза, а зубы при этом приходилось стискивать, чтобы не заорать. Потом чуть отпускало и я упрямо шёл дальше, шатаясь как пьяный и стараясь не обращать внимание на то, что всё двоится и троится перед глазами. Но наибольшее беспокойство вызывало сердце, время от времени начинающее колоть так, что в этот момент хотелось только одного - лечь на тротуаре и тихо помереть.
  Кое-как добрался до своего тайного убежища! Там, приняв крохотную дозу сильнодействующего обезболивающего - хряпнуть полный флакончик его, увы, нельзя, потому как и так уже второй добиваю! и переведя чуть дух, я занялся делом. Разложил мягкое ложе, перебрал принесённую сумку - переложив что нужно в походный мешок с ранее приготовленными вещами. И... И приготовив всё, покинул храм. Ибо раньше рассвета принимать зелье мнимой смерти никак нельзя - во избежание попадания в такую ситуацию, когда варги после всего не успокоятся и перевернут весь город вверх дном и всё же каким-то чудом отыщут меня. А потом заявят, что добрались до своей добычи ещё до утра! И поди потом докажи, что это было не так.
  Если по хорошему, то, конечно, мне следовало бы просто провести время до восхода солнца в своём тайном убежище. Только моё состояние не дало мне сделать этого... Ведь стоит замереть неподвижно и чуть погодя начинает крутить так, что хоть на стену лезь! Ужас просто... И только внушительная доза принятого успокоительного не даёт постоянно возникающему желанию покончить с собой стать навязчивым и необоримым...
  Отправился я, в общем, шататься по городу. Это хоть и то ещё приключение - в моём-то состоянии, когда болит, кажется, буквально каждая частица тела! но всё же лучше чем тот кошмар, который возникает при пребывании в неподвижности.
  Три круга, сделанных мной вокруг центра Гармина, чуть смирили меня с существующей жестокой реальностью. Почти привык я к ломающей меня мучительной боли... А заодно проникся просто пламенным желанием хоть как-то поквитаться за свои муки с теми, кто в них виноват... Ну и взялся, само собой, воплощать это дело в жизнь...
  Пребывая в несколько сумеречном состоянии рассудка, я без каких-либо изысков - как безголовый, совершенно не думающий о последствиях выпивоха, а не приличный вор, подломил закрывшуюся уже лавку Тьери Лупса, что занимается продажей охотничьих трофеев. Залез туда, значит, и изуверски попортил несколько выставленных в зале чучел хищных кошек - безжалостно откромсав им уши и хвосты! И убрался в спешке - так как моё проникновение в лавку не осталось незамеченным.
  Следующим местом, куда я заглянул, стала лавка писчих принадлежностей старика Були. Открытая ещё к счастью. А то бы я намучился, ища нужные мне чернила... Ну а ещё я заглянул в столярную мастерскую, где, не мудрствуя лукаво, приобрёл целый горшочек быстро схватывающегося клея...
  Со всем этим добром я отправился в таверну "Баттели". Преспокойно поднялся в комнату варгов - никуда не девшихся за это время и всё так же мирно спящих. А потом... потом я отомстил им за всё! За все пережитые мучения! Несмываемыми чёрными чернилами нарисовав им премиленькие носики-кнопки и наишикарнейшие усы-вибриссы! А затем приклеил юным хищницам кошачьи ушки и хвосты! Брюнетке-Мирре - отхваченные от пантеры, а двум блондинкам - от тигра и леопарда.
  Получилось просто замечательно на мой взгляд! У меня даже боль отступила при виде этого великолепия!
  А совсем хорошо мне стало, когда я заметил, что в комнате как-то посветлело...
  Высунувшись тут же в окно, я с нескрываемой радостью обнаружил, что полуночную тьму сменила уже предрассветная серая хмарь. Ещё немного, и восток зарозовеет, предвещая восход солнца!
  Забравшись на подоконник раскрытого окна с ногами, я принялся с нетерпением ожидать сей замечательный миг.
  Рассвело... И я, радостно улыбнувшись, невзирая на отступившую, но ещё дающую о себе знать боль-ломоту во всём теле, торжествующе выдохнул:
  - Вот и всё!
  Испытывая небывалый подъём духа, я быстро крутнулся по комнате - заметая, так сказать, следы. Всё оружие клыкастых я собрал и засунул под кровать - там они не сразу его обнаружат спросонья. Самих юных хищниц - развязал. И, избавив от кляпов, уложил на постель. Собрал все свидетельства моего пребывания здесь, намереваясь забрать их с собой. Ну и, счастливо улыбаясь, покинул логово варгов. Не забыв напоследок пройтись быстросхватывающимся столярным клеем по прилегающей к коробке кромке двери - крепкой, дубовой, какую без тарана и не вышибить, пожалуй!
  Закрыв затем ещё нумер со спящими кошечками на ключ, я, посмеиваясь, покинул таверну. Выйдя на крыльцо, посмотрел по сторонам и направился к близлежащей мусорной вазе. Куда и покидал тряпки-кляпы, куски бечевы, да все эти художественные принадлежности. А заодно туда же отправился и ключ...
  Избавившись от всего этого барахла, я решительно пошагал в сторону храма Арис. Но по мере приближения к нему, мои шаги становились всё медленней и медленнее...
  Да, знаю, что это неправильно - надо тупо исчезать мне сейчас с концами, да и всё. Но... Но так ужасно хочется увидеть неописуемые мордашки варгов, когда они проснутся... что удержаться от соблазна полюбоваться на эту картину просто невозможно!
  Обнаружив себя стоящим на тротуаре, на полпути к храму Арис, и не желающим двигаться дальше, я понял, что перебороть себя не смогу. И, махнув рукой, развернулся. Чтобы отправиться назад, к таверне "Баттели".
  Само собой в комнату варгов я не сунулся - удовлетворился тем, что расположился на крыше дома через улицу. Как раз напротив их распахнутого окна. Уселся там, на самом краю, и принялся ждать, болтая свешенными вниз ногами и неспешно лопая здоровущее сочное яблоко, свистнутое по пути сюда с тележки развозчика фруктов...
  Я уж начал потихоньку преисполняться нетерпения, когда клыкастые начали просыпаться под воздействием утренней прохлады, проникшей в их комнату. Первой очнулась Мирра - мне её, лежащую на правой стороне постели лучше всех было видно... Голову подняла. Очумело помотала ею. Охнула, закатывая глаза. И, вновь распахнув их во всю ширь, принялась тормошить своих сродственниц. По очереди. И действуя только левой рукой, так как правую она прижимала к голове - похоже жутко болящей.
  Пробудились все варги. И давай страдальчески охать-ахать, держась за головы и болезненно морщась. Но оклемались быстро. Очень быстро. Минуты не прошло, как они пришли в себя. И... И одновременно застыли, обнаружив разрисованные мордашки друг у дружки, а так же кошачьи ушки и хвосты.
  "Да-а-а, это стоило увидеть!.. - подумал я едва удерживаясь от смеха, при виде потрясенных выражений лиц девчонок.
  Однако, полюбовавшись на радующую глаз и согревающую сердце картину, я всё же решил что чего-то здесь определённо не хватает... И... И запулил в окошко юным хищницам яблочным огрызком, торжествующе выкрикнув:
  - Что, поймали, кошки драные?!
  Этого хватило для приведения сложившейся картинки к идеалу. А триумфальное попадание яблочным огрызком прямо в лоб Мирре, резко повернувшей голову на звук моего голоса, оказалось тем штришком, что отделяет просто мастерскую работу от настоящего шедевра!
  Приветливо улыбнувшись ещё варгам, я помахал им рукой, любуясь крайней степени их ошеломления вкупе с какой-то умилительно-детской растерянностью! Которую усугубляли подрисованные кошачьи мордашки и ушки!
  Жаль нет у меня артефакта, способного сохранять видимые картинки и потом воспроизводить их в виде призрачных иллюзий! Определённо, запечатлей я этот миг, он имел бы неизменный успех среди ценителей такого искусства!
  А так... Так налюбоваться вдоволь этим дивным видом не удалось. Юные хищницы быстро опомнились. И Мирра, издав какой-то преисполненный непередаваемого возмущения мявк, рванула к окну! Не иначе - чтобы скакнуть из него, прямо ко мне на крышу!
  Наивная... Так бы и шмякнулась прямо вниз на мостовую, если бы не Лара и Вэлэри, что в последний миг успели ухватить её за хвост и втащить возмущённо шипящую брюнетку обратно в комнату! Ну так правильно - паралитический токсин так быстро не отпускает... И даже интересно было бы посмотреть на погоню за мной, организованную клыкастыми в таком состоянии. Сразу на смех пробивает, стоит только представить себе картину ковыляющих следом на подгибающихся ногах, держась за стеночку, варгов, сдавленно ругающихся и упрашивающих меня не идти так быстро!
  - Ну всё - прощевайте, кошечки! - дурашливо выкрикнул я напоследок, стоило только юным хищницам переглянуться и исчезнуть от окна - бросившись к двери. Поднялся на ноги, руки отряхнул, и независимым шагом направился на другую сторону ската крыши. Не скрывая улыбки при этом.
  - И куда это ты собрался?.. - прозвучал из-за моей спины чарующе-нежный голосок, наполненный каким-то игривым подмурлыкиванием.
  У меня от неожиданности сердце просто ухнуло вниз! И я так резко рванул с места, что мои ноги сорвали черепицу! Потому как моментально опознал прозвучавший голос! Принадлежащий не кому-нибудь, а самой Фелис Блэкворт! Той ещё красотке, на которую неизменно заглядываются все мужчины, а по совместительству - хорошо известной всему Гармину представительнице Тайной Стражи!
  Но мой суматошный рывок канул втуне... Потому что в том же миг я, загребающий ногами, повис бессильно в воздухе... И нет, это была не магия... меня попросту молниеносно схватили за шиворот и чуть приподняли над поверхностью крыши... А потом развернули лицом к себе...
  - Так куда это ты собрался, мышонок?.. - всё тем же обворожительным голоском поинтересовалась Блэкворт. И, явно наслаждаясь обуявшим меня ужасом, широко улыбнулась ещё, продемонстрировав мне свои едва ли не двухдюймовые клычищи! На фоне которых просто меркнут махонькие клычки тройки юных хищниц! А потом, когда я судорожно сглотнул, потрясённо глядя на эдакий ужас, она убрала их и повинилась, без особого раскаяния впрочем: - Извини, не смогла удержаться...
  Улыбнувшись ещё раз, уже без выпускания клыков, девушка поставила меня на ноги. Отпустила. И быстро, но тщательно охлопала всего, обыскивая.
  Обнаружив забытую мной во внутреннем кармане куртки тонкую пачку банковских векселей, она быстро пролистнула её. Удовлетворённо кивнула, и... и сложив вдвое, с некоторыми сложностями засунула в задний карман своих вопиюще откровенно обтягивающих девичьи ягодицы штанов! Кошель мой вытащила, развязала, и убедившись что в нём лишь невеликое количество монет, сунула его обратно мне в карман. И продолжила сноровисто обыскивать меня... Пока не добралась до мешочка с артефактным браслетом. Вытащив же его и уставившись на завораживающе красивую вещицу, она сделала небрежно-царственный жест рукой:
  - Свободен.
  Я, признаться, не поверил своим ушам. И поражённо уставившись на неё, переспросил: - Я... Я, что, могу уйти?..
  Прекратив любоваться на занятную вещицу-артефакт, Блэкворт вроде как с удивлением воззрилась на меня, спросив: - А зачем ты мне? Артефакт наш возвращён, что ещё надо?.. - И, едва не рассмеявшись затем, придвинулась ко мне и, мягко сдвинув воротник куртки, обнажила мою шею, да, взявшись провокационно-нежно поглаживать её тыльной стороной указательного пальца там, где виднелись следы укусов юных хищниц, промурлыкала: - Или ты предлагаешь мне тоже поохотиться на тебя?.. - И оскалилась довольно, когда я, отшатнувшись, судорожно замотал головой.
  - Ну и проваливай тогда, - велела она, стирая с лица улыбку и, похоже, теряя ко мне всякий интерес.
  И я принялся медленно-медленно отступать от неё... Ну а что я совсем дурак? Раз дают такую возможность - надо убираться! Благодаря при этом всех богов, что я оказался не интересен этой представительнице варговского племени как добыча! И удалось отделаться лишь потерей своих сбережений, а не собственной шкурой! Хотя тут Блэкворт можно понять - на коей ей какой-то мальчишка-воришка? Она ж уже взрослая девушка, и крайне эффектная собой. Довольно высокая, стройная, на личико крайне смазливая - с этими глазищами цвета безбрежного неба на фоне вечно чернёных век и бровей, выразительной формы чувственными губами, точенным носом и бесконечно гладкой кожей, отороченной прядями тёмно-русых волос. Реально - девчонка что надо! И видимо от понимания этого, с лица её практически не сходит чуточку самодовольная улыбка.
  Отступив уже практически до конька крыши и уверившись-таки, что меня и самом деле собираются невозбранно отпустить, я стремительно развернулся и собрался уже рвануть прочь, когда меня настиг ледяной оклик:
  - А ну-ка, постой!
  Обречённо замерев на полушаге, я сглотнул. А затем медленно развернулся...
  Девушка, не обращая на меня никакого внимания, крутила в руках артефактный браслет, пристально разглядывая его и отчего-то хмурясь. А потом подняла взгляд на меня, и, сдвинув брови, сурово вопросила: - Где царапина, ворюга?
  - Ка-какая царапина? - разинул я рот, ошарашенный столь нелепым вопросом.
  - Вот тут, под камнем, была тонкая царапина в виде галочки! - сердито произнесла представительница Тайной Стражи сверля меня преисполненным подозрений взглядом и тыкая указательным пальчиком в браслет.
  Припомнив, что при первом осмотре уворованного артефакта, я примечал что-то такое - оставленную вроде как тонким алмазным резцом царапину, различимую лишь под определённым углом зрения, я осторожно приблизился к гарминской хищнице. Взял из её рук браслет и тоже попытался найти этот дефект. Но у меня ничего не вышло... Как в воду канула эта злосчастная царапина!
  - Может, затёрлась?.. - наивно предположил я.
  На что Блэкворт только фыркнула и, отобрав у меня браслет, решительно нацепила его себе на руку. Потрясла затем ею зачем-то. А потом ещё подёргала севшее как влитое украшение. И, подняв на меня, взгляд зловеще протянула: - Та-а-ак...
  - А что не так? - в отчаяние произнёс я, ничего не понимая. - Браслет в порядке - потайные замки все работают!
  - Это что, ты меня только что обозвал старухой?.. - недобро сузила глазки хищница, отреагировав на моё невинное замечание совершенно неожиданно. И сорвав с себя украшение, быстро нацепила его на руку уже мне. Чтобы потом, когда браслет беззвучно защёлкнулся, удовлетворённо произнести: - Вот, и с тебя не спадает!
  - А что - должен? - не на шутку озадачился я.
  - Ты хоть знаешь вообще, что за артефакт решил умыкнуть? - посмотрела на меня как на ненормального девушка. И, покачав головой, пояснила: - Этот артефакт называется "Дар Таэля". И предназначен он для давно утративших молодость людей... один Древний наделал их для своих престарелых слуг, чтобы они ещё послужили ему. "Дар Таэля" возвращает старикам молодость... Не даром конечно, а меняя десятилетия тихого угасания их изношенных тел, на годы полноценной жизни... Вот только суть артефакта не предусматривает обратного изменения - и молодость на старость не меняет, а потому что с тебя, что с меня, он должен попросту слетать, показывая невозможность работать с неподходящим объектом! - Помолчав чуть, давая мне проникнуться сказанным, Блэкворт бесцеремонно сдёрнула с моего запястья данное украшение и тут же сунула его мне же в руки, со словами: - Держи. - Да и ничтоже сумняшеся развернулась и пошла прочь, холодно бросив через плечо: - Чтобы через час украденный тобой браслет лежал на моём столе.
  А я остался стоять на крыше, растерянно хлопая глазами ей вслед...
  - Время пошло, ворюга! - подстегнула она ещё меня, переваливая через конёк и скрываясь из виду.
  - Дарг!.. - помянул я мятежного Древнего от избытка обуревающих меня чувств. И бросил взгляд на находящийся в моих руках артефакт. Но увы, надеждам не было суждено оправдаться - едва различимой царапинки на нём как не было так и нет...
  Впрочем, у меня сразу возникли определённые подозрения на счёт того как такое возможно. Просто страшно не хотелось верить в них... Но, как ни крути, видимо придётся... Если у меня сейчас в руках вовсе не уворованный мной артефакт, то его подмену мог провернуть лишь один человек. Мой здешний учитель... старый вор-маг, которому я притащил вчера ночью, практически сразу после того как его умыкнул, этот треклятый "Дар Таэля"... Чтобы Гудвин помог разобраться стоящая это вещица или нет...
  "Да, у него единственного была возможность заменить настоящий артефакт на подделку, - мрачно подумал я. - Которую не изготовишь за пять минут, да на коленке. А вот за почти сутки - запросто."
  Осознав, что бесцельно трачу отпущенный мне срок на глупые душевные терзания, я стремительно сорвался с места. Бросился к ближайшему чердачному окну. Чтобы спуститься вниз, и уже по улице устремиться к лавке Бре Литтена. Она же как раз по пути... А мне не помешает убедиться в том, что "Дар Таэля" не настоящий. Просто... просто категорически не хочется верить, что старик Гудвин, завсегда по отечески опекавший и наставлявший меня, мог так жестоко прокинуть... Может, отсутствие царапины объясняется тем, что на артефакте просто сработало свойство самовосстановления, что зачастую закладывалось Древними магами в свои изделия?.. Хотя и в этом случае остаётся вопрос, почему не работает должным образом упомянутая Блэкворт "защита от дурака"...
  Когда домчался до углового дома-свечки из красного кирпича, я уже и думать позабыл о недавно терзавшей меня боли. Ушла она... Оставив лишь чувство безмерной усталости, от которой меня прямо-таки штормило.
  Однако сил мне ещё хватило на то чтобы дозваться мастера Литтена. Отсыпающегося, как и все гарминцы, поутру. А потому крайне недовольного побудкой. Он ведь мало того что заблокировал крутилку-звонок у входной двери, так ещё и установил за прозрачным стеклом окна лавки табличку. Со строгим предупреждением не беспокоить в неурочные часы. Дескать - всё только в рабочее время. Кое начинается после полудня...
  Правда первой из дому высунулась сонная Лидия, протирающая тыльной стороной левой руки слипающиеся глаза. Видимо дядя отправил её разобраться с тем, кто там ломится и отправить его куда подальше...
  - Тим?.. - изумлённо воззрилась на меня девушка, едва до неё дошло кого она видит стоящим на их крыльце. И тут же донельзя возмущённо вопросила: - Чего тебе тут надо, подлый обманщик?!
  - Я б тебе сказал кто ты, да не стану - сильно обидишься, - буркнул я в ответ, не испытывая ни малейшего желания общаться с этой дурищей. Из-за которой, по сути, вся эта каша и заварилась. И мрачно потребовал от хватанувшей ртом воздуха Лидии: - Позови дядю. Немедленно.
  - А то что? - с неожиданным вызовом уставилась она на меня.
  - А то и тебе на орехи так перепадёт, что мало не покажется, - с каменным лицом пообещал я вытаскивая из кармана куртки драгоценный браслет и демонстрируя его глупой девчонке.
  Мигом спав с лица, Лидия что-то неразборчиво пробормотала, попятилась во тьму прихожей, и исчезла. Бросив дверь открытой, умчалась дядю звать.
  Спустя ещё несколько минут томительного ожидания ко мне вышел сам мастер Литтен. Взъерошенный. И облачённый в домашний халат умиротворяюще-мягкой расцветки.
  Вышел и недовольно осведомился:
  - Ну?.. Что тебе надо, парень?..
  - Освидетельствовать вот эту вещицу, - вытащил я в ответ из кармана вновь упрятанный туда браслет.
  - А до полудня это никак не может подождать? - достаточно язвительно поинтересовался мужчина, даже не покосившийся на предмет находящийся в моей правой руке. И ухватился за сворку двери, чтобы захлопнуть её со словами: - Приходи когда откроется лавка.
  - Мастер, да я ж не со зла вас разбудил! - едва не воскликнул я, успев вставить ногу проём и не дав двери закрыться. - Тут, просто, можно сказать вопрос жизни и смерти!
  - Ну-ну, - не очень-то похоже поверил моим словам дядя Лидии. И предпринял новую попытку отделаться от меня, заявив: - За освидетельствование артефактов в неурочное время я беру золотой, за каждую единицу!
  Но спровадить меня таким немудрёным образом, понятно, не удалось... Я мигом добыл из кошеля полновесный золотой и сунул его в щель между кромкой двери и коробкой.
  - Хм... - несколько растерянно выдал мастер Литтен, и давление на мою ногу ослабло. А затем и дверь распахнулась. Осмотрев меня уже повнимательней, и ненадолго задержав взгляд на драгоценности в моей руке, владелец лавки диковинок из Пустошей чуть ворчливо произнёс: - Ну что ж, тогда заходи...
  Впустил меня, значится, в дом. И пригласил в свой рабочий кабинет, находящийся на втором этаже. Спугнув при этом маячащую на лестнице Лидию, спешно убравшуюся куда-то повыше. Но, добравшись до места, присесть мне не предложил... Видимо посчитав, что чистка роскошной мягкой мебели в его кабинете обойдется ему дороже, чем полученный с меня золотой...
  Я, впрочем, и не подумал обижаться. Сам донельзя грязным бродягой себя ощутил, угодив в это царство золочёной роскоши.
  - "Дар Таэля", значит... - несколько задумчиво потянул Бре Литтен, не спеша браться за браслет. Положенный мной на стол перед ним, едва он уселся. Покачав головой, мастер выдвинул один из ящиков стола и вытащил из него плоский лакированный ящичек красного дерева. Открыл его, продемонстрировав целую коллекцию разномастного инструмента - от пинцетов и крошечных зеркал на длинных тонких ручках, до разномастных увеличительных стёкол. Одно из последних - монокуляр, он и взял. Вставив себе в глазницу. И принялся рассматривать артефакт.
  Только всё это действо длилось недолго. Склонившийся было над столом мастер выпрямился, вытащил монокуляр из глазницы, и убрал его назад в коробку. Закрыл её, и безбоязненно взял драгоценный браслет в руки. Повертел его, и чуть снисходительно произнёс: - Доводилось мне встречать подделки и поискусней. - И небрежно сунув его мне, добавил. - Эта же способна одурачить лишь неискушённого человека, слабо разбирающегося в артефакторике и никогда не имевшего дела с настоящим "Даром Таэля". Так что её создавал либо кто-то не обладающий всей полнотой знаний об этом уникальном артефакте, либо в великой спешке.
  "Либо и то и другое", - без эмоционально - словно окаменев душой после слов Бре Литтена, подумал я. И развернувшись, направился прочь, механически переставляя ноги...
  - В общем, по моей оценке, красная цена этой копии порядка сорока золотых... за тридцать шесть - тридцать семь монет уже можешь отдавать смело! - словно сквозь толстое одеяло донёсся обращённый мне в спину голос мастера.
  Только меня его слова нисколько не утешили. Ну да сумма неплохая. Вот только по оценке Гудвина - если он, конечно, ещё и в этом не наврал! настоящий браслет тянет на четыре-четыре с половиной тысячи золотом... Он же на то и напирал, возвращая артефакт после распознания вложенной в него сложной магической структуры, что вещь мне попалась стоящая и дорогая. Настоятельно советуя придержать её у себя, а не пытаться слить через гильдию. Есть эта драгоценность не просит, а если подсуетиться и сработать через каких-нибудь не сильно щепетильных поисковиков, то можно будет поиметь как бы не полную стоимость этой побрякушки. А не четверть в лучшем случае...
  Да, самая серьёзная загвоздка в воровстве, это вовсе не спереть что-то и не попасться при этом, как многие полагают. Нет, вся сложность в том, чтобы потом выручить звонкую монету за свою добычу. Лично я по большому счёту в Ночную гильдию для того и вступил, чтобы переложить эту проблему на чужие плечи. Тем более что воров-добытчиков как в других городах тут не гнобят. И обычно дают за драгоценности пятую часть цены - что очень хорошо по всем меркам. Вон в Невитле, в котором я с полгода прозябал, до того как перебраться в Гармин, если за десятую часть стоимости сдашь - уже рад...
  "Не о том думаю! - одёрнул я себя, торопливо - с трудом удерживаясь от того чтобы не перейти на бег, шагая по мостовой в направлении наших трущоб. И едва не прикусил нижнюю губу от избытка нахлынувших чувств: Ведь Гудвин так убедительно задвигал, что этот артефакт несёт в себе вовсе не омоложение, как теперь выясняется, а лишь крайне полезное в некоторых случаях заклинание "ледяного сна"! Якобы предназначенное для сохранения жизни тяжелораненым на поле боя и осуществления их спокойной доставки к целителям для оказания помощи! И я - я, развесив уши, даже не усомнился в его словах!"
  - Вот же старый идиот!.. - в сердцах бросил я вслух, на мгновение забывшись. Не, ну реально придурок же! Неужто я не человек, и не вошёл бы в положение старика, скажи он мне правду?! Договорились бы... Уступил бы я ему "Дар Таэля" и за половину его стоимости... Наскрёб бы Гудвин пару тысяч золотом, не разорился бы. Такая сумма у него в кубышке есть - я знаю. Он сам как-то ненароком обмолвился.
  Пока добрался до дома своего учителя, я уже изрядно накрутил себя. Вознамерившись, если повезёт и Гудвин ещё не успел залечь на дно, сходу зарядить ему в рыло! А потом попинать от души! Потому как такому крысятничеству не может быть оправдания!
  У довольно прилично выглядящего по меркам здешних трущоб приземистого дома - на первом этаже которого расположилась алхимическая лавка, а на мансардном обитал сам хозяин, обнаружилась небольшая группа пацанвы. Вроде как играющая. И засвистевшая сразу на разные лады при виде меня...
  Чуть насторожившись при виде гильдейской мелкоты и распахнутой настежь двери дома старого вора-мага, притворяющегося добропорядочным, хоть и не очень умелым алхимиком, и высунувшегося на мгновение оттуда Мрачного Струва, я ещё немного ускорился. Просто крайне нехорошие подозрения у меня возникли... А не окочурился ли старый ворюга на радостях, облапошив своего наивного ученика?..
  В жилище Гудвина я уже буквально влетел. И замер как вкопанный, едва сделал пару шагов внутрь. Остановила меня жуткая картина, разгромленного, распотрошённого дома!
  - Что здесь случилось?! - невольно вырвалось у меня при виде всего этого.
  - Это ты нам скажи, - хмыкнул на это Стайвен-Золото, когда-то щеголявший с роскошной шевелюрой цвета драгоценного металла, а теперь практически седой глава Ночной гильдии Гармина. Обнаружившийся тут с пятком своих головоломов по предводительством Мрачного Струва.
  - Говори, Фастин, - бесцветно-тусклым голосом потребовал от меня Струв, опуская на плечо мне, стоящему в ступоре и разевающему рот, свою тяжёлую лапу.
  - Да что говорить-то?! Если я понятия не имею, что тут вообще произошло! - взорвался я, придя в себя.
  - Жаль. Очень-очень жаль... Ведь мы на тебя так рассчитывали, Тим...- ненаигранно огорчился наш набольший, буквально впившийся в меня цепким взглядом. И задумчиво почесал свой мясистый нос скрюченным указательным пальцем... Но, так и не дождавшись от меня ничего, всё же соизволил дать какие-то объяснения: - Хотели понять, что это на старого Гудвина нашло...
  - В смысле? - нахмурился я.
  - Что он такую дурость совершил, зная, что за подобные дела гильдия его где угодно - хоть под землёй, отыщет! - чуть визгливо выдал обнаружившийся тут же Ламбер-Пискля. Старый, худой и жуть как смахивающий на учёную мышь, гильдейский ростовщик. Личность превредная и никогда не вызывавшая у меня симпатий. Да и у других тоже... Кроме учителя с ним, пожалуй, никто и дружбу не водил...
  - Помолчи, Пискля, - поморщившись, одёрнул его Стайвен. И, вздохнув, сообщил мне: - Сегодня ночью твой учитель, явившись к Ламберу, потрепаться по своему обыкновению, да сыграть в камни партейку-другую, чем-то опоил его... И парней, присматривающих за домом, усыпил... Ну и выпотрошил кубышку Пискли... - После чего, дав мне проникнуться сказанным, нехотя добавил ещё: - Да днём, по слухам, он по городу пробежался и у всех кого мог - денег занял...
  - Так что говори, что знаешь, - тяжеловесно уронил Мрачный Струв, придавливая меня к полу.
  - Немногим больше вашего, - криво-криво заухмылявшись ответствовал я, когда до меня дошло осознание всего сказанного. Добавив затем с пробившейся наружу горечью: - Сам мчался разобраться со стариком, обнаружив, что он вчера, после опознания, вернул мне подделку вместо честно уворованного артефакта...
  - Что за артефакт?.. Ценный? - без особого интереса осведомился Стайвен, похоже, поняв, что я тут не при делах.
  - На полста тысяч серебром по словам Гудвина потянет... - поиграв желваками, ответил я.
  - Неслабо... - кривовато, как я давеча, усмехнулся глава Ночной гильдии. И чуть качнул головой, веля Струву отпустить меня. После чего задал животрепещущий вопрос: - Есть предположения, где он мог залечь на дно?..
  Я призадумался. Но всерьёз пораскинуть мозгами на эту тему не успел. В дом ворвался запыхавшийся парнишка - Лен Телли, пару раз помогавший мне в моих ночных делах. И сходу обратился к Стайвену-Золото: - Вышли мы на его след, мастер!
  - Да? И что же? - резко оживился тот.
  - Он нанял на проводку отряд братьев Шенси и незадолго до рассвета они покинули Гармин! - выдал тяжело дышащий Лен.
  - Дарг! - не сдержав чувств, помянул мятежного Древнего глава Ночной гильдии.
  Да и я поступил так же. Пусть и мысленно, но не менее эмоционально. Ведь отряд братьев Шенси в Пустошах промышляет вовсе не поиском, как другие. Нет, эта дружная компашка, частенько выполняющая заказы Гильдии, делает деньги совсем на ином - она переправляет в Сулим людей, которым нужно срочно исчезнуть из Элории, и всякие ценности, стоящие там гораздо дороже. Достаточно рискованный промысел, да, но всё же не столь опасный как поиск артефактов в руинах Древних. Тем более два неслабых мага, наличествующие в отряде, практически снимают угрозу нападения демонов в пути...
  - Надо срочно отрядить погоню! Пока они далеко не ушли! - выдал старый ростовщик, обретающийся под покровительством гильдии.
  Вот только его никто не поддержал... Стайвен лишь глянул на него как на полоумного, да с досадой буркнул:
  - Какую ещё погоню по Пустошам? Некого у нас кроме братьев Шенси на такое дело подрядить!
  "Да, это Пискля, конечно, не подумав ляпнул. Видимо от чрезвычайного расстройства тем, что его денежки увели", - мысленно согласился я с нашим набольшим.
  - Ладно, придумаем что-нибудь... - пообещал в конце-концов недобро сузивший глаза глава Ночной гильдии. И, бросив одному из своих подручных - Гладкому Ини: - Разберись тут с имуществом беглой крысы, - покинул распотрошённый дом.
  За Стайвеном-Золото, спохватившись, и Пискля поспешил. А там и я, обведя в последний раз взглядом перевёрнутое кверху дном пристанище своего бывшего учителя, отправился прочь...
  На улицу вышел, остановившись на крыльце. Глубоко вздохнул. Задрал голову и посмотрел на ласково пригревающее солнышко, уже поднявшееся над крышами окрестных домов. И потихоньку - как бы оттягивая до последнего неизбежное, побрёл в сторону центра...
  Да, я отправился в сторону Управы, а не близлежащих городских ворот, чтобы немедля покинуть Гармин, ставший крайне негостеприимным... Потому как ни капельки не верится, что у меня получится удрать... Блэкворт наверняка позаботилась о том, чтобы это стало невозможно. А то и сама сейчас находится неподалёку, приглядывая за мной... Сообразить несложно, что она пользуется какой-то игрушкой с ментальным заклинанием отвода глаз... Иначе у неё никак не получилось бы незаметно подобраться ко мне на открытой крыше...
  Так что... Так что, несмотря на нехорошие предчувствия, заставляющие сжиматься сердце, я упорно шагал туда куда мне было сказано явиться. И без того, что было велено принести, при этом...
  Жаль, как я ни замедлял шаги, а до городской Управы дошлёпал задолго до того как она закрывается. Увы, Гармин это не столица Элории, и даже не торговый центр королевства - Лимхейл, где от окраин до центра как раз день добираться, если так вот - неспешно и пехом.
  Очутившись на высоком и обширном крыльце здоровущего трёхэтажного здания из белого камня, я ещё больше замедлился. Вообще едва ли не как улитка пополз.
  "Правду говорят - перед смертью не надышишься..." - поймал я себя на мысли, остановившись вовсе и затравленно глядя на массивную двустворчатую дверь морёного дуба. Помедлил ещё чуть, но так и не изыскав приемлемого способа избежать встречи с одной опасной хищницей, вздохнул. И собравшись с духом, продолжил путь к двери.
  - Эй, парень, ты к кому? - остановила меня пара стоящих у самого входа в Управу стражников - у которых тут выставлен постоянный пост, и с интересом наблюдавших за моим странным приближением - со всё удлиняющимися остановками на пути.
  - К госпоже Фелис Блэкворт... - облизнув отчего-то враз пересохшие губы, просипел я.
  - К Блэкворт?! - выпучили на меня глаза стражи врат в Управу. А затем ещё переглянувшись, недоверчиво вопросили: - Да ещё и сам?!
  "Похоже, что я как бы не первый, кто притопал к ней по своей воле... А так, тех, кого желает видеть клыкастая представительница Тайной Стражи, гарминским блюстителям порядка приходится ловить и таскать к ней связанными..." - вихрем пронеслись в моей голове безрадостные мысли.
  - Ну проходи тогда... - озадаченно предложили мне стражники. А один ещё не поленился - дверь передо мной распахнул! Да великодушно подсказал: - Сразу на третий этаж поднимайся, да направо до конца коридора. За той дверью, что в его торце и будет кабинет госпожи Блэкворт.
  - Спасибо... - поблагодарил я его, бледно улыбнувшись. И вошёл Управу.
  Огромный холл - пустынный по раннему для Гармина времени, я пересёк достаточно быстро. А вот по широченной мраморной лестнице, застеленной багряной ковровой дорожкой, взбирался еле-еле - ровно как немощный старик! Но всё же поднялся на третий этаж. Коридор же оказался не таким уж и длинным, чтобы растянуть его преодоление хотя бы на час...
  Очутившись у лакированной двери, я ненадолго остановился, собирая всю свою решимость в кулак. И... И, медленно подняв правую руку, вознамерился постучать... Но не успел.
  - Да входи уже, Фастин! - донесся до меня в этот же миг возглас Фелис Блэкворт.
  Я и вошёл, подстёгнутый нетерпеливым нотками, явственно прозвучавшими в её бархатисто-нежном голосе. Впрыгнул буквально в большущий кабинет представительницы Тайной Стражи Элории. И только когда дверь за мной сама собой захлопнулась, сообразил что сделал!
  - Присаживайся, - достаточно благодушно, но не допускающим возражений тоном, проговорила красивая хищница, устроившаяся на роскошном мягком стуле за стоящим у широкого окна массивным столом, затянутым зеленоватым сукном.
  Я, понятно, артачится не стал. И поспешил усесться напротив девушки. Тоже на мягком стуле, с резной спинкой, хоть и немного попроще. На самый краешек его примостился...
  - Принёс?.. - поразглядывав меня чуть и так и не дождавшись ни слова, мягко озвучила главный вопрос представительница варговского племени.
  - Тут... тут такое дело... - запинаясь, промямлил я, подбирая слова. А потом меня прорвало... И я начал взахлёб рассказывать о том, как всех прокинул старый Гудвин.
  Только вот Блэкворт недолго слушала меня. Вычленив, похоже, основное - что "Дар Таэля" я ей не принёс, она резко сузила глаза. И такой неприкрытой угрозой от неё пахнуло, что я невольно скомкал свой рассказ, уложившись с его окончанием всего в одно предложение - только лишь возложив всю вину за исчезновение артефакта на старого вора-мага.
  Стоило же лишь заткнуться мне, как гарминская хищница молниеносно рванулась через стол. И цапнув не успевшего отшатнуться меня за ворот куртки, резко притянула к себе. Чтобы, оскалив свои чудовищные клычищи, прошипеть: - Мне не нужны твои оправдания! Рожай уворованный браслет откуда хочешь, ворюга!
  Я судорожно сглотнул, глядя в её - находящиеся так близко! запредельно глубокие глазищи, в которых плескалась бесконечная жестокость, и неистово закивал, подтверждая, что всё уяснил.
  Посверлив меня взглядом, Блэкворт медленно разжала свою лапку, отпуская собранный в ком ворот моей куртки. И я незамедлительно закашлялся - ибо она неслабо так передавила мне горло!
  - Сроку даю тебе два дня! - холодно отчеканила она, опускаясь назад на своё место. Помолчала для внушительности. И демонстративно так выгнула правую бровь, с безмерным удивлёнием вопросив: - Ты ещё здесь?..
  Меня и вымело моментально из её кабинета в коридор. Напутствуемого негромко оброненными словами:
  - Грозить самыми страшными карами, что ожидают тебя в случае если ты не вернёшь спёртое тобой, а уж тем паче - попытаешься что-нибудь выкинуть или удрать, не буду. Ни к чему это. Ты неглупый малый и сам прекрасно понимаешь, какая незавидная участь тебя тогда ждёт...
  Очутившись за дверью кабинета Блэкворт, я даже не замедлил своего рывка прочь - подальше от этой хищницы. Галопом промчался по коридору, и стремительно слетел вниз по лестнице. А там через холл - и на улицу, мимо скучающих стражников, оживившихся при виде меня.
  - Чего, не сгрызла?.. - участливо поинтересовался один из них.
  И до меня, наконец, дошло, что я вырвался живьём от этой хищницы! Отчего мои губы сами собой расплылись в широкой улыбке.
  - Не-а!.. - подтвердил я, обуреваемый захлестнувшими меня эмоциями безудержного счастья. Почувствовав себя в этот миг, наверное, так же как смертник, в последний миг получивший отсрочку приговора... Ведь у меня есть целых два дня, чтобы выпутаться!
  - Повезло тебе... - несколько разочарованно протянул второй страж. Не иначе как побившийся со своим приятелем об заклад, на счёт того чем обернётся для меня посещение безжалостно-хищной представительницы Тайной Стражи.
  - Ещё как! - выдохнул я, дыша и не в силах надышаться.
  Лишь с трудом и спустя какое-то время мне удалось взять себя в руки. И я двинул прочь от управы, лихорадочно соображая, как теперь быть. Но особо ломать голову мне не пришлось. Вариантов-то не так много... Старого Гудвина мне никак не достать - хотя и очень хочется! а значит, стянутый у варгов артефактный браслет не вернуть. И скрыться вряд ли получится... Почему-то в этом я твёрдо уверен! А значит... Значит, кровь из носу, но мне нужно достать другой "Дар Таэля"! Ведь вряд ли эта царапина на браслете так принципиальна для Блэкворт... Наверняка в качестве замены сгодится артефакт без неё - лишь бы он был настоящим. А где его достать?.. Да хотя бы купить! Через того же Бре Литтена! Он, судя по его поведению и отсутствию какого-либо пиетета перед этим "Даром Таэля" не раз и не два с ними сталкивается. Наверняка, значит, сможет и ещё один достать!
  "Что ж, быть значит ограбленным гарминскому казначею! - подытожил я. - Ведь только в его сокровищнице есть достаточно неплохой шанс разжиться необходимой мне суммой в четыре-четыре с половиной тысячи золотых. - Да порадовался ещё про себя: - Тем более что у меня практически всё готово для этого преступления века и не придётся действовать с бухты-барахты!"
  - Только вот мне надо сначала хоть немного поспать... - пробормотал я затем. Ведь выданная мне отсрочка приговора ослабила сжавшуюся где-то глубоко внутри меня тугую пружину. И я оказался уже не в силах бороться со своим измученным телом... У меня ноги начали заплетаться от необоримой усталости, поплыло, поплыло всё перед глазами, а голова напрочь отказалась что-либо соображать.
  Впрочем, в любом случае в мои планы не входило лезть в сокровищницу гарминского казначея средь бела дня. Это дело для тёмной-тёмной ночи... И, успокаивая себя тем, что отдохнуть чуть мне просто необходимо, а тройку юных хищниц, если те не угомонятся и возьмутся меня отлавливать, обязательно придержит Блэкворт, я направился к своему тайному убежищу. К располагающемуся совсем неподалёку храму Арис, да...
  
  В это же время. Таверна "Баттели"
  
  - Позвольте-ка... - Фелис мягко отстранила со своего пути плотника, стоящего посреди коридора и озадаченно чешущего в затылке, глядя на вышибленную из стены вместе с коробкой дверь. Похоже никак у него не получалось сообразить, как без ущерба разделить эту конструкцию, склеенную каким-то пакостником в единое целое.
  Войдя в нумер, снятый ею для прибывших за "Даром Таэля" девочек, как по команде обернувшихся к ней, Фелис не смогла удержаться от широченной улыбки и выражения дружелюбного интереса - а по сути форменной подначки:
  - Как успехи?..
  Ответом ей стало рассерженное шипение этих... этих... этих уморительно-премиленьких кошечек! Ведь успехи их были, прямо скажем, не очень. Практически не оттиралась эта треклятая краска, несмотря на то что троица уже что только не перепробовала для её сведения. Да и чем растворить клей, чтобы отодрать кошачьи ушки от своих, они пока так и не разобрались...
  - Какие же вы миленькие... - восхитилась всплеснув лапками Фелис, силясь не расхохотаться в голос.
  Шипение девочек-практиканток сменилось на разъяренное.
  Впрочем, взрослую представительницу варговского племени нисколько не смутило ни оно, ни резко сузившиеся глазки её подопечных, явно проникшихся желанием надавать кое-кому тумаков. Не осмелятся.
  Так и вышло. Ограничились сжатыми кулачками и гневными взглядами в её адрес. Быстро переведя своё негодование того, кто, по их мнению, на самом деле во всём виноват.
  - Надо было нам сразу загрызть этого вороватого поганца! - выдала Мирра, остервенело дёргая себя за накрепко приставший к штанам из сверхпрочной суори длиннющий чёрный хвост, и не в силах его отодрать.
  - Точно! - дружно поддержали её подружки.
  - Ничего, он у нас ещё попляшет!.. - довольно зловеще пообещала заводила этой компании, оставляя в покое многострадальный хвост.
  - Вот как?.. - изобразила удивление Блэкворт. И вкрадчиво поинтересовалась: - А вы не забыли о своей клятве нашей милостивой заступнице при проигрыше не преследовать Тима Фастина?..
  - Но ведь он первый начал играть нечестно! А значит - мы тоже не обязаны следовать уговору! - возмутилась Мирра. А Лара и Вэлэри одобрительно закивали, целиком и полностью поддерживая её.
  - Фастин нигде не нарушил данную вам клятву, а потому вы всё так же связаны ею, - построжел голос Фелис. - И теперь не можете ничего с ним поделать.
  - Почему это не можем? - запальчиво возразила Лара. - Тим всё равно наша добыча! Мы ведь пометили его! Ещё до нашего договора! А значит - имеем на него все права!
  - Забудьте! - резким взмахом руки отмела приведённые аргументы Блэкворт. Настойчиво добавив: - И смиритесь с тем, что профукали свою добычу! - А затем, видя нарисовавшееся на мордашках девочек категоричное неприятие такого поворота дел, вздохнула, и миролюбиво произнесла: - Со всеми бывает. Особенно когда в первый раз...
  - А как же тогда верное варговское правило - добычу из своих лап ни за что не упускать? - недоверчиво осведомилась Лара, переглянувшись с Миррой и Вэлэри.
  - В таких случаях как этот - когда вы изначально зашли не с той стороны, оно не применимо, - заверила их Фелис.
  - Как это не с той? - не согласилась с ней Мирра.
  - Мы же честно взяли свою первую добычу! Заловив её во время охоты! - всунулась и Вэлэри.
  - Честно, ха! - насмешливо фыркнула на это Фелис. - Да если бы вы упустили, не догнав, этого воришку, наставницы в Цитадели с вас бы потом три шкуры спустили! За вопиющее пренебрежение занятиями по развитию тела! - И, пофыркивая, продолжила: - Очень честно, да, равнять себя с обычным человеком! Который мало того, что изначально физически слабее, так ещё и не проходил такую подготовку как вы в течение дюжины лет!
  - А мы виноваты, что он пренебрегал физическим развитием своего тела? - огрызнулась насупившаяся Мирра.
  - Девочки, - вздохнула Фелис. - Добычу надо брать совсем не так. Хитростью, а не силой и сноровкой! - И, предвкушающе закатив глаза, едва ли не промурлыкала: - Надо изначально так всё проворачивать, чтобы добыча была даже не в силах сообразить, что она является ею и с каждым мигом всё больше увязает в расставленных силках... чтобы, понять не могла, как такое произошло, что она очутилась в ваших ласковых лапках... Дабы потом беспрестанно восхищаться своим коварством и умом, играя с прирученной зверушкой! И, Дарг побери, испытывать законную гордость за свою охоту!
  Порывисто вздохнув в окончание своих наущений, Фелис открыла глаза и обвела притихших девочек снисходительным взглядом, в котором явственно читалось превосходство умудренной опытом женщины. И, кажется, ей это удалось, хотя она не так чтобы и сильно старше их была... После чего укоризненно покачала головой: - А то что провернули вы - это не охота, а издевательство какое-то!
  - Почему это издевательство? - хмуро осведомилась Лара.
  - Да потому что в результате её вы получили бы пшик! - фыркнула Блэкворт. Пояснив затем недоумённо переглянувшимся глупышкам: - Тим ведь, едва вырвавшись от вас, сразу принял смертельный яд! Так его напугала перспектива стать вашей игрушкой, что он предпочёл умереть, нежели стать ею!
  - Как же так... - упавшим голосом вопросила Вэлэри.
  - А вот так оно и бывает, когда ты подбираешь к человеку неправильный подход, - нравоучительно заметила их проверяющая.
  - И что теперь?.. - помолчав немного, осторожно спросила Лара.
  - Ничего, - пожала плечами Блэкворт. - Отправитесь назад в Цитадель. Где вас ждёт ещё год обучения, так как испытательное задание для досрочного выпуска вы, как прекрасно понимаете, весьма качественно провалили...
  Троица заправских охотниц явственно приуныла. Но хоть не разнылась...
  - А с ворюгой что? - помолчав, мрачно спросила Мирра. Тихо обронив затем: - С ним же всё равно надо разобраться...
  - Забудьте о нём! - на редкость категорично потребовала Фелис. Пригрозив: - Или я вас отправлю в Цитадель в том виде в каком вы сейчас пребываете!
  Это проняло её испытуемых. Хорошо так проняло... Ну так, не совсем дуры, живо представили себе такое триумфальное возвращение с испытательного задания. С кошачьими мордочками, ушками и хвостами! А как остальные прознают все подробности об их охоте... Да над ними даже самая мелкота - первогодки-пятилетки, потешаться будет!
  - Вообще, если по-хорошему, то вы должны быть ему благодарны, - заметила Фелис, удовлетворённо глядя на мигом присмиревших девочек.
  - Вот ещё! - вспыхнула Мирра.
  - Да-да, - подтвердила Блэкворт. - Вы должны быть ему благодарны. Как минимум за то, что, когда вы пребывали в беспамятстве, он нарисовал вам кошачьи мордочки кисточкой на лицах, а не улыбки от уха до уха ножом... - И, выдержав паузу, чтобы дать им проникнуться сказанным, добавила: - Надеюсь, эта история добавит вам немного разума и научит здраво оценивать опасность людей... - Ну и она была бы не она, если бы не подтрунила напоследок: - А заодно, не терять головы, заловив вновь смазливого и эмоционально-привлекательного мальчишку!
  Лара, Мирра и Вэлэри на это только угрюмо засопели.
  - Ладно, приводите себя в порядок и собирайтесь, - велела удовлетворённая их покладистостью Блэкворт. - После полудня отправитесь обратно в Цитадель. - И направилась прочь.
  - А что с утащенным Тимом артефактом? - пискнула ей вдогонку Вэлэри, вспомнив кое-что. - Его же нужно вернуть! Он же кучу денег стоит!
  - Ага! - немедля поддержали её подруги, немедля проникшиеся закономерными подозрениями касательно того на кого повесят понесённые казной убытки.
  - Вот вы... наивные... - обернувшись, поражённо покачала головой Фелис, в последний момент придержав и в итоге изрядно смягчив откровенно нелицеприятное высказывание в адрес умственных способностей этой троицы. И глаза закатила ещё от избытка чувств: - Ну кто ж вам, впервые выбравшимся из Цитадели в больший мир глупышкам, доверит доставку настоящего артефакта?.. Да ещё такого ценного! Это ж какие убытки для казны Элории!
  - Что?! - вытянулись у них мордашки.
  - То! - с удовольствием сообщила им Фелис. - Для испытательного задания вам доверили всего лишь первоклассную копию "Дара Таэля", уровня творения мастера-артефактора! - Снисходительно пояснив затем: - У нас их целый десяток припасён для такого дела... И очень даже не зря! Потому как два поддельных браслета такие практикантки как вы уже сломали, а три - потеряли!
  
  *****
  Сонная одурь всё же страшная штука! Кроме как ей ничем не объяснить почему я с пару минут, наверное, закрывал и открывал глаза, обнаружив, что вокруг кромешная тьма. Потом только дошло, что нахожусь не в своей квартирке, в которой никогда не бывает абсолютно темно из-за разгоняющих полночный мрак огней города, а в своём тайном убежище. Ну и всё остальное вспомнил... И невольно закряхтел ровно какой-нибудь дед-развалина, под влиянием тут же накативших болезненных ощущений. К которым впрочем, можно притерпеться... Это ж не боль ран или побоев, а просто такое непередаваемое чувство, будто единолично разгрузил прошлым днём торговый обоз...
  Пошарив вокруг себя левой рукой, я нащупал небольшой шарик - размером с орех, и сдавил его. И в моей крохотной норе быстро посветлело... Благодаря такой полезной штуковине, как алхимический светляк. Так-то баловство конечно, но годное...
  С силой потерев руками лицо, я прислушался к свои ощущениям, и едва не охнул. Сна-то не было ни в одном глазу! А выспаться за те пару-тройку часов, что я отвёл себе на сон, по любому было невозможно!
  "Как бы не вечер уже!" - озабоченно подумал я, спешно поднимаясь.
  Чтобы окончательно прийти в себя, я принял четвертинку обычной порции эликсира восстановления. Да и выбрался немедля на белый свет. С удивлением обнаружив, что солнце ещё даже не достигло зенита. То есть спал я не более трёх часов, как и планировал...
  Чутка умыв рожу в фонтане на крохотной площади у храма Арис, я ощутил себя значительно бодрей. И соображать стал получше... Ещё раз глянув на ослепительно-белое солнышко, карабкающееся на небосвод, - теперь уже посмотрев на него с нескрываемым подозрением, я немедля пристал к прохожим с просьбой сказать мне какой сегодня день.
  Добрые люди, похоже приняв меня за загулявшего не на шутку паренька и потому благодушно посмеиваясь, охотно сообщили мне то что требовалось. Что сегодня уже следующий день, а вовсе не вчерашний!
  "Дарг... я же проспал более суток, вместо пары часов..." - потерянно протянул я про себя, обмерев. И едва ли не вихрем сорвавшись места, рванул к лавке редкостей из Пустошей. Узнать у Бре Литтена насчёт "Дара Таэля". Если ли у него вообще такой артефакт, а если нет, то сможет ли он его достать и в какие сроки. А то может ещё придётся слёзно упрашивать кое-кого дать новую отсрочку... Хотя тут есть надежда на то, что она согласится ещё немного подождать. Блэкворт куда как более разумная особа, нежели эта троица юных хищниц... И, надо думать, предпочтёт возвращение ценного артефакта жестокому убийству того кто его украл... Будем надеяться...
  К мастеру Литтену мне опять пришлось долбиться с четверть часа. Ну никак он не желал просыпаться, подниматься и выходить! И да, в конце-концов, как и в прошлый раз отправил разобраться с назойливым посетителем Лидию...
  - Опять ты?! - возмутилась она, распахнув дверь и увидев меня, стоящего на крыльце.
  - Только не начинай снова, - мрачно бросил, не давая выговориться уже раскрывшей рот девушке. И потребовал: - Позови дядю. У меня к нему срочное дело. - И, чувствуя как стремительно утекает моё время, сунул Лидии золотой, дабы мастер Литтен не медлил там с появлением.
  Переданная мной монета сработала как надо. Дальний родственник Лидии в этот раз притопал пошустрей. И не стал сразу гнать с порога. Наоборот - улыбнулся, и насмешливо осведомился: - Неужто тебе ещё что-то понадобилось опознать? - И радушно предложил, распахивая дверь во всю ширь и кивая в прихожую: - Если так - заходи.
  - Не, мастер, я сегодня по другому вопросу, - отрицательно мотнул я головой отказываясь заходить в дом. И поторопился изложить суть дела: - Помните ведь, я вам приносил вчера на опознание драгоценный браслет? Который оказался копией "Дара Таэля"?
  - Помню, конечно, - подтвердил мастер. Высказав догадку: - Что, тебе понадобилась бумага с моим оценочным удостоверением, чтобы продать эту безделицу за нормальную цену?
  - Да нет, хочу узнать есть ли возможность обзавестись настоящим таким артефактом! Очень хочу его купить! - поспешил разъяснить я.
  На что Бре Литтен, к моему великому недоумению, громко расхохотался. До слёз прямо! А когда чуть успокоился, посмеиваясь и вытирая выступившие слёзы, проговорил: - Ну ты и шутник, право слово... Хочу купить...
  - А что, их продажа запрещена властями королевства?.. - прямо обмер я, сразу заподозрив худшее.
  - Нет, не запрещена, - успокоил меня мастер. Снисходительно спросив затем: - Просто ты хоть представляешь себе сколько он стоит?
  - В пределах четырёх с половиной тысяч золотых, я слышал, - ответил я, напустив на себя самый невозмутимый вид - хотя произнесённая вслух сумма внушала уважение.
  - Ох, парень, не смеши! - потребовал безнадёжно отмахнувшийся от меня и коротко рассмеявшийся Бре Литтен. Снисходительно пояснив затем: - В последний раз подлинный "Дар Таэля", выставленный на столичный аукцион, продали ровно за восемьдесят шесть тысяч золотом!
  - За... за сколько?.. - просипел я, почувствовав, как мир покачнулся передо мной. И рванул внезапно ставший слишком узким ворот рубахи.
  - За восемьдесят шесть тысяч полновесных золотых, - с удовольствием повторил мастер Литтен. С тонкой улыбкой добавив-подначив: - Так что я бы посоветовал тебе погодить с такими дорогостоящими приобретениями. Хотя бы до того момента, когда ты станешь первейшим гарминским богачом.
  Вообще, так-то он всё правильно обсказал. Только легче мне от этого не стало... Не слушая более Бре Литтена, я медленно развернулся и сошёл на подгибающихся ногах с крыльца на мостовую. Едва не оступившись при этом, и не брякнувшись. И не замечая никого и ничего побрёл прочь...
  Отчаяние ведь захлестнуло меня с головой! Хотя как тут не утратишь силы духа, узнав такое?.. Мне ж, получается, нужно украсть где-то драгоценностей на просто нереальную сумму в четверть миллиона золотом, чтобы иметь возможность приобрести "Дар Таэля"! А это невозможно! Даже в самых сладких мечтах, не говоря уже о жизни!
  "Даже если я каждый день, без продыху, стану воровать, не набрать мне восьмидесяти шести тысяч..." - промелькнула у меня трагичная мысль - крушение всех надежд, на то что обчищенная сокровищница гарминского казначея, позволит мне решить насущной проблему с варгами.
  Механически переставляя одеревеневшие ноги, я дошёл до трущоб - практически родных уже. Непонимающе огляделся там... И, опознав в строении перед собой доходный дом Мухада Раха, зашёл в располагающуюся по соседству забегаловку, принадлежащую Хромого Сью. Уселся за один из пустующих по раннему времени столов в уголке. Посидел сколько-то, невидяще глядя на изрезанную ножами столешницу.
  - Чего тебе, Прыг, пожрать дать? - вырвал меня на мгновение из темницы безнадёги возглас - упитанного младшего братца Хромого, заправляющего в "Пивной бочке" днём.
  - Не... - сконцентрировавшись на его словах, отрицательно мотнул я головой. Обычно-то да, я сюда поесть заглядываю, но сегодня не до еды... Сглотнув пересохшим горлом, я неожиданно для Балмера потребовал: - Выпить лучше принеси... покрепче чего-нибудь...
  - Выпить? - искренне удивил его мой запрос - я ведь никогда не требую себе выпивку - не люблю. Да и качество её в "Пивной бочке" оставляет желать лучшего. А потом, видимо сообразив что-то, сочувственно хлопнул меня по плечу: - Да, слышал, тебя Гудвин - старый пройдоха, тоже неслабо прокинул... - Сгрёб брошенный мной на стол медяк и отвалил, сказав: - Сейчас принесу.
  Притащил вскоре здоровый стакан, наполненный белёсо-мутной жидкостью и жутко воняющий какой-то сивухой. И, оставив его передо мной на столе, ушёл, не сказав больше ничего. Оставил в покое... Чему я был только рад.
  Так и сидел с час, наверное, пялясь на этот стакан. Мучительно соображая: - "Что?! Что мне теперь делать?!" - и не находя ответа на этот вопрос...
  Погрузившись в совсем уж полное отчаяние, я ненадолго прикрыл рукой глаза и, скрипнув зубами, помотал головой. А когда открыл их - увидел что сижу за столом не один. Напротив меня расположилась пресветлая госпожа Блэкворт, во всей своей хищной красе!
  Увидев её, я от избытка охвативших чувств хватанул стаканяку с местным пойлом и в два глотка опустошил его. И резко поставил назад, хлопнув массивным дном о столешницу, и спешно уткнулся носом в рукав куртки
  - Похоже, с возвращением нашей вещи возникли какие-то проблемы... - невозмутимо прокомментировала мои действия представительница Тайной Стражи.
  - Но срок же ещё не вышел! - полузадушенно просипел я, цепляясь в отчаяние за ниточку - её слова о двух отпущенных мне днях.
  - А это что-то изменит?.. Если я вернусь за тобой завтра пополудни? - мягко спросила она, демонстративно выгнув левую бровь.
   Я судорожно сглотнул, не отводя взгляда от её выразительных глаз. И, чувствуя что сердце ухнуло куда-то в пятки, тем не менее нашёл в себе мужества сознаться:
  - Нет...
  - Нет... - тихо как эхо прошелестел опечаленный голос девушки, которую моё заявление нисколько не удивило, но в тоже время и ни чуточки не обрадовало. И, судя по тому, что её пронзительный взгляд сместился на моё горло, она явно начала склоняться к мысли сделать со мной что-нибудь нехорошее. Расправиться, не откладывая, прямо здесь, посреди зала "Пивной бочки"... А окончательно уверил меня в сделанных выводах её неуместно мягкий и почти сочувственный вопрос прозвучавший затем: - Ты же понимаешь, что я не могу оставить всё это безнаказанным, Фастин?..
  - Подожди! - облившись холодным потом, едва ли не вскричал я, выставляя перед собой руки и останавливая подобравшуюся чтобы наброситься на меня хищницу. Принявшись захлёбываясь словами, уверять её: - Я... Я что-нибудь придумаю! Точно! Дай мне только ещё немного времени! И я верну настоящий "Дар Таэля"! Точно верну! Дай лишь шанс исправить всё!
  - Тим... - проникновенно, по имени обратилась ко мне медленно потянувшаяся вперёд представительница варговского племени. - Давай не будем, а? Ты же прекрасно понимаешь, что никакая новая отсрочка тебе не поможет... Украденный тобой у нас браслет ушёл с концами... И тебе его не вернуть...
  Соглашаться с ней мне край как не хотелось - учитывая грозящие последствия-то! но и возразить что не нашлось. Оно ведь и в самом деле мои шансы вернуть уведённый у меня стариком Гудвином артефакт крайне эфемерны. Мой бывший учитель, едва очутившись в Сулиме, наверняка обрубит хвосты с концами. А, учитывая, что он вернёт себе молодость и будет выглядеть вообще неизвестно как, отыскать его будет просто нереально... Да и кто меня отпустит для этого в другую страну, где мне проще исчезнуть самому, чем заниматься этим бессмысленным делом?..
  - Я, я другой браслет достану! Точно такой же подлинный "Дар Таэля"! - запинаясь, выпалил я, чувствуя что истекают последние секунды моей жизни - сейчас Блэкворт кинется и разорвёт своими жуткими клычищами мне горло!
  - Другой достанешь? - не на шутку озадачилась хищница - так что и напрыгивать на меня с целью растерзать передумала.
  - Да! - яростно закивал я. Хотел ещё брякнуть - что украду его, как только найду у кого, но вовремя прикусил язык, сообразив что такая идея может не найти понимания у вроде как представляющей власти Элории особы. Так что заткнулся ненадолго, лихорадочно соображать, как тут выкрутиться. И... И меня озарила гениальная идея! Под влиянием которой, я, испытывая небывалый приступ вдохновения, принялся торопливо живописать: - В поиск отправлюсь! В Пустоши! И отыщу там или потребный артефакт или какой другой, продав который можно будет приобрести "Дар Таэля"! И верну тебе! Вот!
  - Отправишься в поиск? - достаточно скептически отнеслась ко всему этому Блэкворт. И хорошо ещё что не фыркнула!
  - Поверь - дело верное! - насел я на неё, отчаянно желая убедить в своих словах. - Ведь я хоть и слабенький, но маг! А заодно - какой-никакой алхимик! Да ещё очень, очень везучий! Так что у меня все карты на руках, чтобы заниматься поиском не впустую! - Только представительница Тайной Стражи не впечатлилась моими словами, судя по выражению её лица... Ну да то понятно - поиск в Пустошах дело достаточно рискованное и не всегда приносящее выгоду. И тогда я выдал самый неоспоримый аргумент: - Подумай сама - ведь загрызя меня сейчас ты лишь утолишь свою досаду, тогда как стоящий немыслимых денег артефакт не вернёшь! А так - будет хоть небольшой шанс вновь обрести "Дар Таэля"! Ну а сгину я в Пустошах - так и там меня наверняка будет ждать не менее жуткая смерть, нежели та, что ты мне прочишь!
  - Хм-м-м... - задумчиво протянула девушка, отодвигаясь назад и с новым интересом уставившись на меня. И разглядывая как какую-то диковинку, принялась медленно постукивать по столешнице остро заточенными и покрытыми вызывающе алым лаком коготками. Решая что-то... А именно - мою судьбу...
  - Не знаю, Фастин, не знаю... - покачала она в конце концов головой. - С одной стороны ты не какой-нибудь там злодей, можно проявить к тебе снисхождение... А с другой... С другой какой-то несусветной авантюрой всё это попахивает...
  - Но что ты теряешь?! - в отчаяние воскликнул я. - Кроме, разве что, возможности самолично загрызть меня?
  - Это вполне себе радующая возможность, Фастин, что бы ты знал, - не моргнув глазом заявила эта хищница. Многозначительно добавив: - Да и отчитаться перед начальством мне так много проще... - И ещё немного помолчав, разглядывая окончательно упавшего духом меня, вздохнула и махнула лапкой: - Ладно, добрая я сегодня что-то...
  Я ей почти поверил. И немедля с надеждой уставился на неё.
  - Но, разумеется, на слово я тебе не поверю - придётся дать клятву, что ты не удерёшь, - строго произнесла Блэкворт. Проворчав для порядка: - А то знаем мы таких умников... Наобещают доверчивой девушке с три короба и в бега...
  - Да у меня и в мыслях такого не было! - клятвенно уверил я её, вцепляясь в предоставленный шанс и не желая его упускать. И немедля, призвав в свидетели Арис, дал Блэкворт слово не предпринимать попыток скрыться от неё, не вернув украденного артефактного браслета или не выплатив его стоимость деньгами.
  - Что ж, хорошо, - благосклонно кивнула девушка. И решительно поднялась, бросив мне: - Идём тогда.
  Не говоря более ничего, она устремилась к выходу из забегаловки. Ну и я, замешкавшись лишь на миг, подскочил с лавки и бросился следом за стремительно удаляющейся от меня представительницей Тайной Стражи. Той, что добрая сегодня...
  На крыльце её нагнал. Там девушке пришлось чуть замешкаться из-за троицы забулдыг, решивших в этот момент вломиться в заведение Хромого Сью. Нет, дорогу-то Блэкворт поддатые мужики быстренько уступили, не успев даже привязаться, стоило только ей приветливо улыбнуться им, демонстрируя свои великолепные клыки, но замедлиться хищнице всё равно пришлось. На то невеликое время, которое ушло у одного из забулдыг, что, в отличие от своих дружков, посыпавшихся с крыльца как горох, отшатнулся назад и брякнулся на спину. И завывая от ужаса в голос, принялся отползать от этого демонского отродья шустро работая ногами и загребая локтями.
  "Похоже, Сью только что навсегда потерял трёх постоянных клиентов..." - мельком подумал я поспешая за широко шагающей Блэкворт, по своему обыкновению начавшей всем своим видом источать редкое самодовольство. А когда нагнал девушку и пристроился рядом с ней, задал ей осторожный вопрос:
  - А куда мы идём?..
  - Ко мне. Куда же ещё?.. - чуть повернув голову, снисходительно пояснила она.
  "А зачем?.." - хотел немедля поинтересоваться я, но... но не решился сразу. А потом стало поздно, так как клыкастая пресекла дальнейшие расспросы, сказав как отрубив: - Там всё поймёшь, Фастин.
  Ну и пошагали мы, значит, дальше молча. Через полгорода считай. Блэкворт-то в отличии от некоторых обитает не в трущобах, а в самом зажиточном квартале - Зелёном. Так его называют из-за крошечного парка, расположенного там и уймы отдельных деревьев и клумб на улицах.
  Прогулялись с девушкой, получается. Добравшись в конце-концов до крошечного - но только в сравнении с остальными располагающимися по соседству! двухэтажного домика из жёлтого кирпича под остроконечной красночерепичной крышей. Симпатичного такого...
  - Заходи, - поднявшись на невысокое чистенькое крылечко, приглашающе распахнула владелица дома передо мной резную входную дверь. Не удосужившись при этом воспользоваться ключом! Хотя там не замок, а смех один - его гнутым гвоздём может открыть любой простофиля, даже впервые взявшийся за взлом...
  - Ну а что? - пожала плечами моя спутница, полуобернувшись, когда я едва не фыркнул при виде запора эдакой серьёзности. И заговорщически подмигнула: - Вдруг какой-нибудь ворюга решит забраться ко мне?.. А сложный замок заставит его передумать?.. - С широкой улыбкой мягко вопросив затем: - Ну зачем мне такие разочарования в жизни, а?
  Я не стал ничего отвечать, решив дипломатично промолчать, хотя на язык и просились слова о чьём-то изуверском коварстве. Это ж надо такую подставу измыслить! Но хищница она и есть хищница. Лишь бы поохотиться на кого-нибудь... и ничего тут не попишешь. Так что остаётся только вознести хвалу набольшим нашей гильдии, давным-давно составившему список домов Гармина в которые лезть настоятельно не рекомендовано. Ну а кто проигнорирует добрый совет - сам дурак. И гильдию потом к своим проблемам пусть не подтягивает.
  "Так что кое-кто - не будем показывать пальцем, не дождётся визита ночных гостей, пусть хоть оставляет дверь нараспашку открытой", - подумал в завершение я.
  Перемявшись с ноги на ногу под выжидательным взглядом Блэкворт, я вошёл таки в её жилище. И едва не натолкнулся на моложавую женщину - чутка дородную такую, тащащую к выходу из дому закрытую плетёную корзинку.
  - Госпожа Блэкворт?.. - откровенно растерянно обратилась она к шагнувшей следом за мной девушке, не сводя с меня взгляда.
  - Всё в порядке, Мария, я не надолго. Занимайтесь своими делами спокойно, - успокаивающе махнула ей рукой Блэкворт. И легонько подтолкнула меня к лестнице наверх, находящейся в небольшом холле справа, сказав: - Проходи, проходи, Прыг, не стесняйся...
  Я как-то даже не удивился, что ей известно моё гильдейское прозвище, а потому никак не отреагировал на его упоминание. И, всё же преодолев охватившую меня робость - возникшую вовсе не от стеснения, как кое-кто предположил, а от опаски, двинулся к этой самой лестнице. Лакированные резные перила которой усиленно натирала бархатной тряпочкой какая-то нескладная девчонка-малолетка - имеющая определённое внешне сходство с Марией, которой хозяйка дома приветственно кивнула: - Ланка.
  - Госпожа... - пискнула та, отрываясь на мгновение от своего занятия и оборачиваясь к нам.
  А Блэкворт уже перенесла внимание на меня, полюбопытствовав: - Кстати, почему тебя так прозвали, Фастин?..
  - Да вот как-то приклеилась такая кличка... я ж всё больше с крыш работаю... часто скачу по ним, по мнению некоторых, как оглашенный, перепрыгивая даже там, где никто не решится... - чуть смешавшись под влиянием достаточно неожиданного вопроса, пояснил я. Сочтя затем нужным мысленно поправить себя: "Никто, кроме совсем не дружащих с головой варгов..."
  - Понятно, - удовлетворённо кивнула хищница, поднимаясь по лестнице. И, чуть обогнав меня, открыла передо мной ещё одну дверь. Дверь в небольшой, но уютный с виду кабинет...
   Вошли мы. И пока я с определённым любопытством оглядывался, клыкастая прошла за стоящий у самого окна письменный стол. Сняла со стоящего за ним мягкого стула мышасто-серую плюшевую... игрушку?! бережно усадив её на столешницу. Погладив ещё проснувшегося и распахнувшего свои огромные глаза слипа! Ну и плюхнувшись на стул, принялась выдвигать ящики из стола и стоящего по соседству бюро, представив мне играть в гляделки с единственным не опасным ни для кого и ни для чего, ну кроме разве что плодовых кладовых, демоном Древних...
  "А может в этом и есть их тайный план?.. - мелькнула у меня вдруг мысль, при взгляде на одного из этих милых очаровашек, от которых сходят с ума все девчонки. - Ведь никакой, абсолютно никакой пользы от них - кошки, те вон хоть мышей ловят, а собаки сторожат двор, а эти только жрут да спят, жрут, да спят, и тем не менее, вымирать не спешат - наоборот скоро тихой сапой захватят мир..."
  С подозрением заглянув в простодушные-простодушные глаза слипа, в которых не читалось ничего осмысленного кроме вопроса - не для того ли меня разбудили, чтобы предложить что-нибудь съесть?.. я отмахнулся от своих нелепых подозрений. И несколько задумчиво посмотрел уже на хозяйку славного демона. Вообще, это повод насторожиться, когда слипа держит взрослая особа женского пола... связываться с такой для необременительных отношений лучше не стоит... Обязательно будут проблемы! Потому как что бы она там не заявляла, а подспудно такая девушка рассчитывает на обзаведение детьми и создание семьи...
  - Вот, нашла! - восторжествовала Фелис, сбив меня с мысли. И помахав листом глянцевой бумаги, украшенной множеством переливающихся всеми цветами радуги магических печатей, протянула его через стол мне.
  - Нет, Риппер, это не тебе! - засмеялась она, мягко отстраняя упитанного до округлости слипа, который немедля облизнулся и попытался перехватить своими короткими лапками передаваемый документ. И вдруг прекратила его движение ко мне! Нахмурилась и с подозрением уставилась на меня.
  - Что? - не выдержал я.
  - Только давай обойдёмся без этих глупых суицидов, Фастин, хорошо? - потребовала она. С отчётливым недовольством заявив: - Не хватало мне ещё такой славы, что мой парень готов самоубиться, лишь бы отделаться от меня. - И видя, что я продолжаю недоуменно хлопать глазами, силясь взять в толк о чём она ведёт речь, вздохнула и мягко уведомила: - Нам придётся стать парой для всех, Тим...
  - Чего?! - неприлично выпучил я на неё глаза, услышав такое.
  - Того, что только так я могу прикрыть твои проделки! И обосновать перед начальством то, почему ты ещё не понёс должное наказание за совершённую кражу! - отрезала она, чуть нахмурившись. А потом, выдержав паузу, неопределённо пожала плечами, сказав мне, хватающему ртом воздух: - Да ладно тебе, что тут такого?.. Это же всё понарошку...
  - По... понарошку?.. - недоверчиво переспросил я, малость отдышавшись.
  - А ты что рассчитывал, что это всё будет всерьёз? - спросила Блэкворт, так снисходительно улыбнувшись мне, что вмиг развеяла все возникшие подозрения на этот счёт. Хорошо ещё смеяться в голос не стала... с одного простецкого паренька посчитавшего что он и впрямь может стать парой этой обольстительной красотке.
  - Так что, даёшь слово, что обойдёшься без всяких глупостей? - уточнила она затем. И я, помедлив, кивнул. Да и принял подаваемый документ...
  - А что это? - взяв бумагу, осторожно спросил я у девушки, взявшейся играться с демоном.
  - Охотничий патент, - лучезарно улыбнувшись, ответила она мне.
  - Прости, что?.. - недоумённо хлопнув глазами, уточнил я.
  - Мой охотничий патент, - снисходительно взглянув на меня, повторила она. Посоветовав: - Да ты ознакомься, там всё написано...
  Я послушался. И, переведя взгляд на переданную бумагу, взялся читать. Со всё возрастающим ужасом! Ведь документ и впрямь назывался охотничьим патентом! Давая право госпоже Фелис Блэкворт право невозбранно охотиться на - имярек, не вписано, и преследовать его любым способом! Причём дальше шло, что всё это с подтвержденного добровольного согласия этого - имярек, не вписано!
  - Это... Это ещё зачем?.. - спросил я внезапно севшим голосом.
  - Ты что, забыл о троице премиленьких кошечек в таверне "Баттели"? - вопросом на вопрос ответила она. С намёком протянув: - Как ты думаешь, что они с тобой сделают, случись вам встретиться после того что ты с ними сотворил?.. Вспомнят ли они о своём обещании не трогать тебя более?.. После того-то как объявили своей добычей?.. - И, дав мне хорошенько проникнуться сказанным, мягко произнесла: - А если у меня будет открыт охотничий патент кое на кого, то ни один другой варг не сможет ничего тебе сделать... Что нам и требуется, как принимаешь.
  "Убедительно, Дарг её подери!" - с тоской подумал я, не проникшись, впрочем, желанием подписывать такие подозрительные документы.
  - В общем, топай в Управу, заверь там при свидетелях патент, и тащи его мне обратно, - подытожила хищница с удовольствием тиская своего слипа. И поторопила ещё, видя что я не спешу сдвигаться с места, выразительно посмотрев на меня и легонько похлопав в ладоши: - Давай-давай, Фастин, топ-топ, топ-топ!
  Я и того... пошёл...
  Ну а что делать? Если одна клыкастая всем своим видом даёт понять, что обсуждать её щедрое предложение по меньшей мере неуместно. Она и так на несусветные жертвы идёт ради какого-то малознакомого воришки...
  С врученным мне охотничьим патентом, я, усиленно скрипя шестерёнками в голове подобно механическому человеку, виденному как-то на выставке достижений механикусов, двинул из логова гарминской хищницы... Но совсем уж в себя не ушёл, а потому сумел отметить то с каким жадным любопытством рассматривает меня девчонка-прислуга...
  "Похоже, я как бы не первый парень, приведённый Блэкворт к себе..." - промелькнула у меня мысль при виде эдаких взглядов. Но я её быстро отогнал - не до того, чтобы забивать голову всякими глупостями. Идти ж в Управу надо. А по дороге хорошо бы решить - стоит всё это того или нет...
  Понятно - жить хочется. Очень хочется... Но только не рабом! Хотя конечно этот охотничий патент последнего и не подразумевает... Однако и такие широкие возможности по изведению вписанного в него имярека открывает, что дух захватывает... Так что... Так что весь вопрос тут в том - можно ли довериться вообще варгу. Не воспользуется ли одна хищница этим документом чтобы оторваться на мне по полной - загоняв в своё удовольствие и сожрав! Пусть даже она ни взглядом, ни жестом не выказала такого желания, но... Именно что - но!
  Страшно хочется ей верить, однако выработанная непростой жизнью подозрительность не даёт. С чего вообще такая доброта?.. Тем более со стороны варга, кои не шибко-то любят людей! Нет, понятно, что Блэкворт заинтересована в возвращении пропавшего при моём участи артефакта, но как-то слишком легко она повелась на предложенную мной несусветную авантюру - а иначе такое дело как поиск нужного артефакта в Пустошах и не назвать! Так что прямо чуется здесь какой-то подвох!
  За этими нелёгкими размышлениями я и до Управы дотопал. Тут же до неё буквально рукой подать - один квартал пересечь и ты на месте.
  В этот раз я, правда, не стал топтаться на крыльце, не решаясь войти - ведь внутри меня не поджидает никакая хищница. Зашёл, не потревожив сошедшихся и лениво болтающих стражников. И потом только сообразил, что надо было у них хоть дорогу спросить... Но и так разобрался - перехватив спешащую куда-то с умным видом девчонку, тащащую цельную пачку каких-то бумаг. Оказалось, что заверениями официальных документов тут уполномоченный короной секретарь ведает...
  Нашёл я его. В одном из кабинетов на первом этаже. Прямо возле архива, занимающего тут огромное помещение.
  Не шибко-то обременённый работой сухонький старичок, гонявший чаи со своими не то помощниками, не то сослуживцами, возрастом чуть помладше, к моему появлению отнёсся спокойно. Без возмущения, какое обычно бывает у этой бумагомарательной братии, когда их отрывают от такого крайне важного дела, как ничегонеделанье. И отставив чашечку с чаем на расположенный рядом с его местом подоконник, вежливо предложил мне присесть. Ну и передать ему принесённый документ. Вернее - положить на стол.
  Старичок этот, аккуратно нацепив лежащие на столешнице перед ним очочки с круглыми стёклами и тонкими дужками, бережно взял украшенную многими печатями бумагу, и, едва взглянув на неё, издал отчетливое хмыканье. И с интересом посмотрел на меня. Забавно так - поверх определённых на самый кончик носа очочков. А затем ещё головой легонько покачал - словно бы с укоризной. И, удовлетворившись этим, вернулся к изучению бумаги... Лёгким мановением руки он заставил документ засиять. Магической защитой оказался прикрыт этот охотничий патент от подделки. А секретарь полномочный - очевидно обладает пусть слабеньким, но Даром...
  - Да-с, несомненно подлинник... - пробормотал старичок, придирчиво изучивший все источающие магическое сияние печати.
  - Что-то интересное, господин Боуди?.. - полюбопытствовал чаевничавший с ним мужчина лет не столь преклонных - во всяком случае ещё не полностью седой.
  - Да вот парень возжелал связать себя официальными отношениями с варгом... даже настоящий охотничий патент притянул! - охотно откликнулся занявшийся моим документом чиновник.
  - Это что получается - по собственному желанию что ли?! - разинул рот его собеседник, так и не донеся до него чашечку с чаем.
  - Именно так, - подтвердил уполномоченный короной секретарь. И, подтягивая к себе писчие принадлежности, завздыхал: - Эх молодость, молодость... Всё бы вам - в омут, да с головой!..
  - Вот уж точно! - неожиданно поддержала его и помалкивавшая до сей поры женщина - не сказать чтобы совсем старушка, но пожилая уже. Пояснив: - Мои оболтусы такие же - так и норовят что-нибудь учудить! Да такое, что потом и не поправишь!
  - Ну да, - согласился с ней скучающий от безделья чиновник, - мыслимое ли это дело - связываться с варгами?.. Прекрасно зная, что любиться с ними безнаказанно не выйдет и шанс выжить крайне эфемерен?..
  - Ладно, займёмся делом, - едва заметным взмахом руки угомонив своих сослуживцев, сказал старичок.
  Да, никто не стал уговаривать меня одуматься... Не то сочтя это зряшным делом, не то посчитав что у меня имеется своя голова на плечах...
  Но и заполнять немедля документ секретарь не стал. Заявив, что изначально нужно уточнить, нет ли препятствий для внесения моей личности в охотничий патент. Ну и начал меня расспрашивать. Первым делом уточнив, откуда я родом. А когда я ответил, немедля поинтересовался наличием подданства Элории... В отсутствии которого мне пришлось скрепя сердце сознаться... Потом ещё был вопрос, не принадлежу ли я к благородному сословию. Тут понятно, каким был мой ответ. А удовлетворенно кивнувший старичок, немедля поинтересовался не обладаю ли я Даром... На что я со вздохом пояснил, что обладаю, да. Но столь мизерным, что меня отказываются брать в какую-либо магическую школу... Следующим был вопрос не являюсь ли я мастером какого-либо дела. В мои-то годы, ага! Так что, криво усмехнувшись, я поведал, что являюсь не более чем начинающим учеником алхимика. И мне до подмастерья ещё далеко, не то что до мастера этого дела. Да, а напоследок поинтересовались моей состоятельностью... Может я там, к примеру, наследник крупного состояния?.. Ага, аж два раза! Так я и ответил, криво ухмыльнувшись. Да ещё адресок свой, в известных трущобах Гармина, назвал...
  В общем, как выяснилось, я самая что ни на есть подходящая для внесения в охотничий патент кандидатура! О чём мне немедля удовлетворённо поведал секретарь. И взялся заполнять аккуратным почерком документ... Причём вписыванием имярека дело не обошлось. На тыльной стороне патента - вроде как пустой, проявилась магическая трафаретка - в которую ещё мои приметы внесли и всё такое. Чтобы не попутать ни с кем во время охоты, видать... Ну и заверяющая графа ещё была. Для заполнения которой старичок недолго думая подтянул своих сослуживцев, определив их в свидетели того, что я оформляю данный документ находясь в здравом уме и трезвой памяти. Да и мне тоже пришлось поставить свою роспись...
  А в завершении всего этого действа, когда секретарь щедро набухал печатей поверх существующих, с меня потребовали коронную пошлину в размере трёх золотых! Не знаю почему, но это меня возмутило больше всего! Но заплатить я, понятно, всё же заплатил. Куда деваться-то?..
  Покончив с этим делом, я покинул Управу. Направившись прямиком к дому Блэкворт. Хотя меня так и подмывало дать небольшого крюка и заскочить в какой-нибудь трактир по пути. Чтобы хряпнуть чего-нибудь покрепче для храбрости...
  Но это своё неуместное желание я всё же переборол. И, несмотря на то что ощущение того, что я являюсь смертником тащащим свой приговор палачу не оставляло меня всё дорогу, дотелёпал куда надо. И в дом зашёл... Более того - даже поднялся на второй этаж и вошёл в кабинет Блэкворт! Которая, встретив меня чуточку снисходительным взглядом, преспокойно осведомилась:
  - Заверил?
  Я, помявшись, едва заметно кивнул. И девушка, аккуратно переложив заснувшего у неё на руках слипа на стол, чуточку нетерпеливо потребовала:
  - Ну так давай сюда.
  Пришлось, скрепя сердце, отдать... Пока она сама не выхватила!
  Налюбовавшись на переданную ей бумагу, Блэкворт бережно упрятала её в выдвижной ящик стола. С трудом скрывая при этом довольную улыбку! Слишком уж довольную, как по мне... Тут хочешь - не хочешь, а насторожишься! Что-то тут явно не так...
  И... И вовсе не напрасно ко мне пришло смутное ощущение тревоги! Ибо в следующий миг гарминская хищница, уставившаяся на меня практически с неприкрытым торжеством, едва ли не промурлыкала:
  - Вот ты и попался, глупенький мышонок! - Добавив, сладко жмурясь, буквально вибрирующим от предвкушения бархатистым голоском: - Теперь ты мой... мой со всем потрохами!..
  Ужас - ужас осознания того, что все мои тайные опасения оказались верными, захлестнул меня с головой! Моё сердце сначала даже пару стуков пропустило, попросту остановившись, а потом - потом заколотилось как бешенное!
  Фелис Блэкворт же, не сводя с меня гипнотического взгляда своих наполнившихся каким-то внутренним сиянием прекрасных глаз, выпустила клыки и плотоядно облизнулась. И мягко поднялась со своего места... Чтобы стелющимся шагом двинуться в обход стола! Ко мне!
  Я же немедля и без раздумий продался от кровожадной хищницы, возжаждавшей полакомиться мной. Сбив стоящий на пути стул - и чуть сам из-за него навернувшись! рванул вправо. Так, чтобы оставить меж нами преграду в виде стола.
  Остановился, держа в поле зрения это хищное демонское отродье и кося глазом в сторону спасительного окна, из которого можно выскочить на улицу. Да, о своём обещании не удирать от неё я в этот момент и думать забыл!
  А... А эта гадина вдруг убрала клыки и залилась безудержным смехом! Чуть по полу не покатилась, хохоча!
  У меня при виде этой картины чуть ум за разум не зашёл! И я, не став бросаться из окна, потрясённо вытаращился на эту явно ополоумевшую особу! А потом меня озарило - ведь всё это похоже на розыгрыш! Очень похоже! Настолько, что я даже позволил себе неуверенно улыбнуться...
  - Прости... Прости, не смогла удержаться... - повинилась девушка без особого раскаяния, широко улыбаясь и вытирая выступившие слёзы, когда чуть успокоилась. - Ты так восхитительно пугаешься... что удержаться просто невозможно!
  "Вот же гадина какая! Я ж тут такое пережил!" - возмутился я про себя до глубины души, с облегчением ощущая как у меня от сердца отлегает. Пессимистично подумав затем: "Ох, чувствую, и натерплюсь я от этой Блэкворт..."
  - Какие же вы всё-таки дремучие в этой вашей Империи... - снисходительно молвила она затем, покачав головой. И поучающе воздев указательный пальчик кверху, назидательно произнесла: - Ну не едят варги людей, не едят!
  Я достаточно скептически отнёсся к этому её заявлению. Не на пустом же месте возникли такие россказни о них...
  Но Блэкворт не обратила на живо нарисовавшееся на моём лице недоверие к её словам никакого внимания, а продолжила, лукаво улыбнувшись: - А вот загрызть - да, вполне могут! - Тут же добавив, фыркнув: - Но для этого нужно неслабо расстараться! Чтобы довести до такой степени одну из нас, что она враз позабыла бы обо всех навыках боя, вбитых в неё за время обучения в Цитадели, и начала действовать исключительно на инстинктах, стремясь извести своего обидчика!
  "Не буду я варгов доводить! Однозначно - не буду! Ни за какие коврижки!" - немедля дал я себе зарок.
  Дав мне проникнуться, девушка стёрла с лица улыбку и достаточно решительно произнесла: - Ладно, идём, Фастин, - и прежде чем я успел отреагировать, ловко цапнула меня за локоток и потянула за собой - к выходу из кабинета.
  Впрочем, особо длинным наше путешествие - достаточно нервирующее меня, с варгом-то под ручку! не оказалось. Мы по коридорчику только малость прошлись, да, добравшись до дальней двери, остановились.
  - Вот, - довольно произнесла девушка, заводя меня не в комнату даже, а в какие-то апартаменты - гостевые, похоже, - здесь жить будешь!
  - Здесь? - ошеломлённо воззрился я на неё, и в мыслях не имея, что мне в итоге придётся жить под одной крышей с кровожадной хищницей.
  - А что тебя не устраивает? - вроде как удивилась она. И принялась нахваливать: - Отличные же апартаменты! Сам погляди! Тут даже своя ванная есть! - А потом неожиданно запнулась и с нескрываемым интересом уставилась на меня. Чтобы спросить - предвкушающе нежно промурлыкать невыразимо бархатистым голоском: - Или ты что, хотел в моей комнате поселиться?..
  Я, разумеется, немедля замотал головой, отказываясь признавать за собой такие кощунственные помыслы. Даже шажочек назад сделал на всякий случай, чтобы клыкастая не подумала чего! Ну и поспешил заверить: - У меня же своя квартирка есть! Хорошая! И уплачено уже за неё... Так что мне вовсе необязательно тут жить! Тем более в твоей комнате!
  А эта!.. А эта заразительно засмеялась - показывая, что вновь разыграла меня!
  Я едва удержался и не надулся на неё как мышь на крупу! Сердито засопел только, досадуя на себя.
  - Эх, Прыг, не соображаешь ты ничего в конспирации... - укоризненно покачала на это головой представительница Тайной Стражи. А когда я удивлённо уставился на неё, недоумевая причём здесь какая-то конспирация, она объяснила всё, что называется, на пальцах: - Раз уж мы затеяли всю эту афёру, Фастин, то нужно сделать так, чтобы всё выглядело абсолютно правдоподобно в глазах окружающих. А как убедить людей в том, что мы пара? Отправить тебя по кабакам, трепаться о том, что ты встречаешься с варгом?.. Да тебе никто не поверит! К тому же мне вовсе не улыбается, что ты будешь распространять обо мне всякие скабрезности... В то время как если ты будешь отнекиваться или упрямо молчать о наших отношениях, при том что все будут знать, что кое-кто живёт в моём доме... Тут уж все будут свято убеждены, что у нас любовная связь! Более того - как бы ты не отнекивался, какие бы доводы не приводил, чтобы убедить их в обратном, ни за что не поверят!
  Ну что тут возразишь? Да ничего... Хотя и соглашаться не хочется!
  Пока я стоял, чесал в затылке, обдумывая сказанное хищницей, она мягко добавила, окончательно отрезая мне пути к отступлению и ненавязчиво давая понять, что выбора-то особого у меня и нет:
  - Да и мне спокойней будет, если ты будешь под присмотром...
  Так вот - вполне понятный намёк кое-кому, что отныне он вовсе не вольная птица - что хочу, то и ворочу. Придётся привыкать к новым реалиям. В которых кое-кто бесправный должник... до того момента пока не вернёт украденное или не возместит его стоимость.
  - Ну же, Фастин, заходи, располагайся... - проворковала клыкастая, вроде как подводя черту под нашим спором. И едва ли не жмуря при этом глазки - и до того став похожей на добродушную кошку, заманивающей в ловушку наивную мышку, что не передать!
  - Не!.. - отчаянно помотал я головой, на всякий случай отступая назад. И даже немедля отыскал отговорку: - Мне же надо готовиться к походу в Пустоши! Так что побегу я! Вот!
  - До чего мне нравится твой энтузиазм, Прыг! Сразу видно ответственного человека! - с отчётливыми нотками восхищения произнесла Блэкворт, не очень искусно пряча своё разочарование тем, что не удалась её затея по заключению меня в комфортабельную темницу, дабы лишь изредка оттуда выпускать.
  - Так я пошёл тогда?.. - осторожно уточнил я, отступая от неё ещё на шажочек.
  Хищница оглядев меня откровенно по собственнически - и даже не скрывая этого! выдержала многозначительную паузу - как бы подчеркивая мою полную зависимость от её милости, в конце-концов благосклонно кивнула:
  - Иди-иди.
  И ведь какие простые слова, а сердце у меня дрогнуло от радости! И, испытав прилив воодушевления, я поспешил убраться с глаз клыкастой. Пока она не передумала...
  Правда, не всё прошло гладко. Не успел я удрать достаточно далеко, чтобы не услышать обращённый мне вслед нарочито мягкий возглас-предупреждение девушки, чуть подпортивший мне рванувшее ввысь настроение:
  - Жду тебя к ужину, Фастин!.. Смотри не опаздывай!..
  То есть, как ни крути, а не удастся отделаться от ночёвки в доме одной обольстительной хищницы, как я намеревался... И только одно не даёт погрузиться в уныние - то, что до вечера ещё довольно далеко...
  - Ладно, что делать-то теперь?.. - задал я сам себе вопрос, когда удалился на расстояние квартала от логова гарминского варга. Реально же - нужно соображать, как выпутываться буду из всего! Причём - быстро-быстро! Пока у Блэкворт не истощилось терпение и она не сочла, что вернуть "Дар Таэля" или возместить его стоимость я не смогу, а значит и жалеть меня не стоит.
  "Да, однозначно, стоит ей только утвердиться во мнении, что единственное что она может поиметь с одного неудачливого воришки - это его шкуру на стену... клыкастая не преминет оторваться на мне со всей широтой своей жестокой и крайне кровожадной натуры. Благо вытворять со мной что угодно ей охотничий патент позволяет..." - сумрачно подумал я.
  Все эти размышления повернули мои мысли в нужном направлении. Да и ноги тоже... Я, свернув на перекрёстке налево, решительно пошагал в направлении располагающейся не так уж далеко ювелирной лавки "Украшения мастера Эла Голье". Не с целью приобретения каких-нибудь красивых женских побрякушек - а там встречаются и действительно потрясающие по красоте вещи! ради умасливания одной прекрасной хищницы, а чтобы пообщаться на животрепещущую тему поиска в Пустошах кое с кем больше меня разбирающемся в этом.
  Пятой части часа не минуло, как я был на месте - у внушительно-строгого трёхэтажного здания из тёмно-красного кирпича. Дома Эла Голье, на первом уровне которого располагается лавка и совмещённая с неё мастерская, а на двух других живёт мастер со своей большой семьёй и братьями Лами - приживалами-охранниками.
  Вызвать на разговор Тома Риза труда не составило. Я здесь давно примелькался и один из продавцов мастера-ювелира, не занятый с покупателями, представленными парой достопочтенных матрон, увлеченно разглядывающих накрытые прозрачным небьющимся стеклом прилавки-витрины с драгоценными побрякушками, без лишних вопросов сходил в мастерскую, дёрнул моего приятеля. Тот и вышел - угрюмый, и взъёрошенный весь такой.
  Опять, небось, у него что-нибудь не получается... Том вообще не любитель кропотливой работы. Да и ювелиром становиться никогда не мечтал. А мастер Голье тот ещё въедливый старикан и считает, что своё ремесло ученикам должно преподавать от и до. Вот и бьются они друг с дружкой. И по причине чрезмерной молодости моего приятеля - а он на год младше меня, а так же переданного его отцом мастеру права драть сына нещадно, если тот будет плохо осваивать науку, верх неуклонно одерживает старый ювелир.
  - Чего тебе, Тим? - несколько неприветливо буркнул Том, приглаживая свои светлые вихры. Похоже, и впрямь ему от Голье досталось...
  - Дело есть, - ответил я, и не подумав обижаться на Риза. И спросил: - Можешь отлучиться на какое-время?
  Том задумался - к его чести очень ненадолго. И, бросив украдкой взгляд на дверь лавки, решительно сказал: - Да. - Поторопившись добавить тут же: - Только давай за угол уберёмся, пока мастер Эл не обнаружил, что меня нет на месте!
  Именно это мы незамедлительно и проделали - смылись за угол. Где нас никто не видит, и можно спокойно потрепаться.
  - Ну? И что за дело? - спросил мой приятель, изрядно повеселевший стоило очутиться подальше от ненавистной мастерской.
  - Спёр я тут на днях кое-что не то и не у тех... - со вздохом поделился я своими заботами, не став юлить, да ходить вокруг да около - Том в курсе моего промысла. - И пришлось мне сменить своё жильё у Мухада Раха на дом одной небезызвестной тебе особы - пресветлой госпожи Фелис Блэкворт...
  Выражение лица моего приятеля, по мере повествования с сочувственного сменилось на обалделое. Он даже рот разинул, вытаращившись на меня! Но быстро захлопнул его, издав преисполненное неверия восклицание: - Ты поселился у самой красотки Блэкворт?! - И тут же безапелляционно отрезав: - Свистишь!
  - Сам ты свистишь! - хмуро огрызнулся я. С обидой проворчав: - Тебе ты так встрять... я бы на тебя посмотрел...
  - То есть ты мне сейчас не заливаешь?.. - всё ещё недоверчиво уставился на меня Том. - И правда обитаешь теперь у этой хищной красотки?..
  - Угу, - угрюмо подтвердил я.
  И мой приятель, видя моё убитое состояние, кажется, поверил. Вновь рот разинул как выброшенная на берег рыбина, вытаращившись на меня. Медленно закрыл его. А затем с жадным интересом спросил:
  - И как оно?.. - Намекая понятно на что. Ведь ходят упорные слухи о том, что варги ну просто невероятны в постели.
  - Попробуй сам, да узнаешь! - с сарказмом ответил я, немного раздосадованный тем, что Том даже не усомнился ни на миг о том, что у меня с Блэкворт уже что-то было, стоило только ему услышать что у неё живу. Хотя я вовсе не так сумасброден как он, чтобы связываться с варгами! Пусть не раз на пару с приятелем охотно обсуждал достоинства фигурки и общую смазливость действительно красотки - Фелис Блэкворт. Но это ж так - чисто в умозрительном плане!
  Предприняв ещё пару настойчивых попыток выпытать у меня что-нибудь на эту животрепещущую тему - насколько близкое знакомство мне удалось свести с одной клыкастой особой, и поняв, что ничего интересного я ему не поведаю, Риз наконец отстал. И, постояв, помолчав, озвучил-таки вполне закономерный вопрос, который, по идее, мой приятель должен был задать первым, а не любопытство своё непомерное тешить:
  - И чего теперь делать-то будешь?..
  - В Пустоши думаю податься... в поиск... - безрадостно вздохнул я. - Иначе никак не выкрутиться... не откупиться...
  - А я тебе говорил! - даже в такой ситуации не смог удержаться и не восторжествовать оживившийся Том. - Ещё когда говорил - надо сбивать свою команду и отправляться в поиск! Вот если бы послушал меня - так не встрял бы сейчас! Потому как давно завязал бы со своим ночным промыслом по причине его ненужности!
  - Том - поиск в Пустошах это чистой воды безумие и верное самоубийство! - перебил я его словоизвержение, перейдя на повышенный тон. - Я тебе раньше это говорил, и сейчас повторяю - в поисковики идут одни только сумасшедшие! - И, видя скептическое выражение лица приятеля, немедля добавил, вынужденно поправившись: - Ну и ещё те у кого попросту нет иного выбора... А остальным там делать нечего!
  Не убедил. Как и всегда впрочем... Ну категорически не желает он тихо-спокойно учиться лет ещё эдак десять, а потом открывать свою ювелирную лавку, да мирно жить - коротать свой век без каких-либо приключений! Всё мечтает пойти по стопам своего отца - удачливого охотника за сокровищами Древних, ходившего в Пустоши демонов несчётное число раз и выжившего в итоге, да сколотившего на находках немалое состояние! Хотя последнее, почему-то думается мне, больше заслуга тех времён когда Грегор Риз уже завязал с опасным промыслом, став секретарём охотничьей гильдии...
  - Тим, всё равно без меня тебе никак! - торопливо заговорил приятель, сообразивший, что в мои планы не входит втягивать его во всё это безумное дело.
  И он прав - я ведь и отцу Тома обещал не давать другу совершать глупости, и вообще... Ну какой прок в поиске от второго такого же неопытного юнца как я?.. Чего мы с ним на пару найдём? Пару кусков битой черепицы, да воз кирпича?.. Нет, тут серьёзные люди нужны - опытные...
  - Давай не будем, а?.. - поморщившись, попросил я, не желая тратить время на бессмысленные споры.
  - Да чего не будем-то?! - ожидаемо заартачился он. И, быстро оглядевшись по сторонам, жарко выговорил, приведя, по его мнению, самый весомый аргумент в пользу его компании: - С кем тебе отправляться в поиск как не со мной?.. Ты же знаешь, что охотники воров на дух не переносят!
  - Знаю, - подтвердил я, малость посмурнев. Ну да есть отчего. Охотники действительно страсть как не любят таких как я - промышляющих воровством, то есть. Ибо едва ли не больше всех страдают от нас... Так что мне никак нельзя чтобы они прознали о моём ремесле - это очень нехорошо для меня может закончиться...
  - Ну и вот! - восторжествовал Том.
  - И ничего не вот! - срезал я его. И чуть спокойнее продолжил: - Я же не собираюсь говорить всем что я вор, и уж тем более красть что-то у кого-то из своей команды... А значит - и проблем с этим возникнуть не должно.
  Риз с нескрываемой досадой уставился на меня и ненадолго умолк. Соображая, видимо, как убедить меня что без него никак нельзя затевать поход в Пустоши. А потом сделал неожиданный заход, категорично заявив:
  - Надо с отцом посоветоваться! - Ну и потащил меня немедля в направлении своего дома.
  Понятно, что я не стал сопротивляться - именно этого же от Тома и добивался! Немедля последовал за приятелем, уточнив только - чисто для успокоения совести: - А учитель твой не осерчает, если ты вот так свалишь, не сказав ему ни слова?..
  - Переживёт! - беспечно отмахнулся Риз. Глубокомысленно выдав: - Тут другу помощь требуется - понимать нужно!
  - Ну если только так... - хмыкнул я.
  Четверть часа спустя мы были уже у дома Ризов - небольшого на фоне окружающих, но очень приятственно выглядящего особняка из белого камня. Располагающегося в Зелёном квартале, да, и совсем неподалёку от логова одной гарминской хищницы...
  Зашли мы. Через чёрный ход - чтобы не всполошить никого своим неожиданным визитом. Но проскочить незаметно к отцу моего приятеля не вышло... Младший брат Тома - Билли, нас заловил. Едва ли не возопив при виде старшего:
  - Ага, опять с учёбы сбёг! - И немедля с нескрываемым торжеством изрёк: - Ох и выдерет же тебя отец!..
  - Сгинь немедля, доносчик! - посоветовал ему насупившийся Том. - Да не вздумай бежать по всему дому - трепаться! - И для вящей доходчивости сунул к носу мелкого братца, что почти вдвое младше его, сжатый кулак.
  "Такие вот у них отношения, ага", - невольно подумал я, стараясь не улыбаться слишком уж сильно.
  Грегор Риз к счастью оказался дома. И не сильно рассердился на Тома, что тот покинул место своей учёбы. Услышал только от него, что случилось - а приятель сразу меня сдал! и перестал гневаться на непутёвого отпрыска. Вместо этого заковыристо выругался и, желваками поиграл, оглядывая нас поочередно, и отрывисто бросил:
  - Я же вас, обормотов, предупреждал, чтобы вы десятой дорогой обходили эту Блэкворт и уж тем более не смели так вожделенно пялиться на неё! Не выказывали никоим образом интереса к ней!
  Такое действительно было. Когда отец Тома заловил нас на разглядывании одной хищной красотки и оживлённом обсуждении её достоинств. Ох он и ругался тогда... А своего старшего - даже выпорол! Ну последнее после того, как узнал, что сын уже даже приобрёл отличную - и дорогущую! подзорную трубу, для вящего удобства безнаказанного разглядывания одной красотки, обитающей совсем неподалёку.
  - Так дело тут совсем в другом... вовсе не в том, что я пялился на неё когда-то там... - слабо вякнул я в свою защиту. Реально же, всё по иной причине - куда более веской. И весомой... Аж в пять с половиной тысяч фунтов чистого золота! К тому же на Фелис Блэкворт вся мужская часть населения Гармина пялится тайком, и ничего...
  - У варгов дело всегда в этом! - отрезал Грегор Риз. И, употребив ещё одно крепкое словцо в адрес гарминской хищницы, ударил кулаком по столу, да с досадой пробормотал: - Ещё и уверяла, стервь, что не охотится там где живёт...
  - Так Тим и не живёт в нашем квартале... - не смог промолчать мой приятель.
  - Помолчи уже! - сердито одёрнул его отец. С сарказмом спросив: - Думаешь я не знаю, кто втянул во всё это Тима? Кто его увлёк этой Блэкворт?
  - А что сразу я?.. - шмыгнув носом и потупившись, буркнул Том. Не отрицая впрочем, своей вины.
  - Да то, что можешь попрощаться теперь со своим другом! - не стал смягчать краски Риз старший.
  Том, переменившись в лице, испуганно глянул на меня. А я, сам ничуть не обрадованный таким заявлением, всё же смог заметить, храбрясь:
  - Может ещё обойдётся всё!.. Если я сорву-таки в Пустошах хороший куш и верну Блэкворт повисший на мне долг...
  Отец Тома лишь сокрушённо покачал на это головой. И, с жалостью покосившись на меня, спросил:
  - Ты что, Тим, думаешь, что всё будет так просто - рассчитался, да ушёл?..
  По правде говоря, я именно так и считал. Во всяком случае, питал определённые надежды на подобный исход дела.
  - Если так - то зря, - заявил Риз старший, похоже, понявший всё по моему лицу. И вздохнул: - Неспроста же в Элории в ходу поговорка - что варгу в лапы попало - то пропало.
  
  *****
  
  - Завтра зайдёшь?.. - с явственной надеждой спросил напоследок провожающий меня Том, когда мы вышли на крыльцо их дома.
  - Если не сгрызут за ночь... - проворчал я, чуть возмущённо покосившись на приятеля, вроде как проявляющему ко мне сочувствие, но явно жаждущему узнать как всё обернётся в моём тесном общении с гарминской хищницей.
  И, махнув рукой Тому, и не подумавшему вернуться на учёбу, направился прочь. Ещё ведь дела есть.
  А в целом всё удачно вышло. Не зряшным оказался поход к Ризам. Как я и надеялся, отец Тома не отказался замолвить за меня словечко в их гильдии. Человеку-то со стороны ох как непросто прибиться к серьёзной команде... Особливо не обладающему какими-то исключительно полезными в их промысле талантами - боевой магией, например... Но с этим у меня швах, конечно. А продвинутые навыки незаметного проникновения в закрытые помещения, аккуратного вскрытия замков и изъятия запрятанных хозяевами ценностей их мало заинтересуют, однозначно. Кто там, в Пустошах, с этим заморачивается, вообще? Встретится запертая дверь, так выломают её и дело с концом. А если попадётся закрытый замок - собьют его, не мудрствуя, обухом топора. Я же могу помочь разве что с обнаружением магических ловушек... И то в какой-то малой мере. Всё же охранные творения Древних магов и нынешних - две большие разницы. Могу и опростоволоситься... Что чревато... Да и светить столь специфическое умение нельзя... Ибо возникнет слишком много вопросов ко мне касательно того, где я набрался таких умений. А что тут ответишь?..
  Так, за размышлениями о своей нелёгкой воровской судьбе, я дошагал до своего пристанища. В смысле, до доходного дома Мухада Раха. Где, к сожалению, пересёкся с этим выходцем из Сулима - низеньким, толстым - и с шикарной плешью такой! да с длинными обвислыми усами и чисто выбритым подбородком.
  При виде меня усищи Мухада аж встопорщились от гнева! И владелец доходного дома, скороговоркой выдав несколько фраз на сулимском - ругательств, не иначе! атакующей свиньёй устремился ко мне, восклицая:
  - Фа-астин! Фа-астин!.. Пачиму твой дверь сломан?! - И без перехода даже: - Ты мне убытки платить будешь!
  Без особой надежды поглядев влево-вправо - не найдётся ли чем отвлечь владельца доходного дома, я раздосадовано цыкнул зубом. Никого и ничего. А значит, соскочить не удастся... К тому же толстячок от лестницы на меня прёт и мимо не проскочишь. Так что, хочешь не хочешь, а придётся объясняться... Хорошо хоть он один. А вот если бы с ним была ещё эта его визгливая до ужаса жена - Сулейма, то всё, пиши пропало. Без получасового громогласного скандала, не вырвешься! Ну а если при них будет и их выводок - из дюжины с лишком крикливой детворы, то тут вообще лучше варгам в лапы попасться! С ними не так быстро с ума сойдёшь.
  - Как это сломана?! - возмутился в свою очередь я, решив прикинуться ничего не знающим. Вдруг прокатит?
  - Как будто ты не знать, Фа-астин! - не повёлся пышущий гневом Мухад, начиная как это с ним завсегда бывает в таких случаях коверкать отдельные слова и путать падежи. Хотя обычно изъясняется без того, чтобы походить на только что прибывшего из Сулима малограмотного пастуха - всё же третий десяток лет в Элории живёт. И уличил меня: - Люди говорить - к тебе твой знакомый подружка ломиться! Видимо, обманутый тобой!
  - Какие ещё подружки? - уже всерьёз возмутился я, не стерпев такого передёргивания событий. - Варги это были! - И язык прикусил, осознав, что в запале сам сдал себя.
  - Ва-арги?! Ва-арги?! - едва ли не завизжал разъярённым боровом Мухад Рах, опешивший было в первый миг. - Мало того, что ты сюда обычный девка вечно таскать, так ты ещё и этот демонский отродий сюда притащить?! - Да едва ногами не затопал в негодовании! И шумно дыша и сверля меня разъярённым взглядом глубоко утопленных глазок, запальчиво заявил: - Чтоб ноги твой в мой дом больше не было! Ни твоей, ни твой клыкастых девка! Больше ты мой дом не жить! Мне та-акие жильцы не нужны.
  И попёр на меня! Не иначе, настроенный прямо вот так вытолкать меня на улицу!
  - Эй-эй! - малость обалдел я. - У меня ж до конца года заплачено!
  Владелец доходного дома ослабил напор только на миг, чтобы выдать:
  - Я твой деньги за сломанный дверь зачту!
  И таки едва не вытолкал опешившего меня на улицу!
  - А вещи мои?! - опомнился я уже у самой двери.
  - Вещи... Вещи забирай, - неохотно разрешил сбавивший напор Рах. Спешно предупредив: - Сейчас забирать и ходить-ходить отсюда! - Пригрозив ещё, отчего я вообще едва не обалдел: - А то я тебя на весь город ославить, что ты в мой приличный дом пытаться сделать притон для распутный демонский отродий!
  Хотел ещё что-то сказать, да увидел свою Сулейму - её трудно не заметить, учитывая её необъятные размеры!, что, переваливаясь как утка, целеустремлённо двигалась к нам, видимо привлечённая ором супруга. И отстав от меня, устремился к ней. Не иначе, жаловаться, да просвещать её об ужасах творящихся в его доходном доме...
  Я же лишь обалдело помотал головой, да выругался сквозь стиснутые зубы. И поспешил к себе. Ведь огорошил Мухад, реально. В другой раз не знал бы что и делать, вот так внезапно выставленный на улицу. А в данный момент эта съёмная квартирка мне как бы и без надобности. Учитывая, что Блэкворт твёрдо настроена держать меня под неустанным присмотром, пока я не возмещу украденное...
  В итоге, доходный дом Мухада Раха я покинул нагруженный вещами ровно какой-то вьючной мул! Весь увесился свёртками и узлами, даже на шее висела пара - стянутых верёвкой меж собой! И это притом, что значительную часть своего немудрёного скарба, что как-то незаметно накопился у меня за время обитания здесь, я оставил. Ну как оставил - перетащил через свой потайной лаз на чердак, а с него - на соседний. Потом как-нибудь вечерком пройду верхами и всё заберу. Просто оставлять что бы то ни было семейству Рахов, даря им возможность поживиться - да фигушки! Облезут! Лучше я сам всё это барахольщикам снесу. Пусть пару монет, а выручу. Лишними они в моём положении не будут... Так как траты мне предстоят изрядные. Нет, можно конечно, как некоторые вообще без всего отправиться в Пустоши, но такого остолопа ни одна нормальная команда к себе не возьмёт. А снаряжение изрядных денег стоит. На этом Гармин держится!
  Усиленно размышляя на тему первоочередных приобретений, что предстоит сделать, я добрался до доходного дома Джастина Реми - одного из, того что в Купеческом квартале. Хоть и не хотелось светить тайную берлогу, но что делать? Не тащиться же к Блэкворт со всем своим барахлом? Как будто я и впрямь к ней жить переезжаю! Нет, можно, было бы конечно, но у меня же есть планы по использованию самой ценной части моего имущества... И, боюсь, хищница не оценит попытку обустроить в её прекрасном доме алхимическую лабораторию - пожаро и взрывоопасную, да ещё и источающую жуткие запахи... Да и есть какое-то внутреннее сопротивление ощущать себя иначе как гостем в логове кровожадного варга...
  Подуставший уже за время своего путешествия через город, я зашёл черным ходом в доходный дом Реми и кое-как вскарабкался по крутой лестнице на четвёртый - мансардный этаж его. А там, по узкому коридору, уже рукой было подать до моих "апартаментов". Представляющих собой крохотную комнатушку-клетушку, на переделанном когда-то чердаке. Та ещё дыра, если честно... Куда хуже на самом деле чем квартирка у Мухада, несмотря на то что находится не в трущобах. Здесь, под самой жестяной крышей, летом такая жарища и духотища, что не передать! Ага, а зимой - жуткая холодрыга, так как по замыслу владельца доходного дома обогреваться номера на мансарде должны исключительно от выходящих крышу печных труб! Только это как-то слабо получается.
  По этим причинам я здесь не жил никогда. И снимал эту отстойную квартирку - за полновесное серебро! исключительно из-за её крайне удачного расположения. Выход тут на крышу удобный, и дома городских богатеев все поблизости...
  Очутившись в пресловутой квартирке, я с превеликим облегчением скинул на пол все эти свёртки и узлы. Прямо в угол, у двери. Просто больше особо и некуда. Крохотная ж комнатушка. И обстановка ей под стать! Узкий топчан у стены, махонький стол, у которого один ютиться будешь, о двоих и говорить нечего, старый-престарый облезлый табурет, двустворчатый шкаф для вещей, что не закрывается вечно, да сундук со здоровенным навесным замком. Да и всё. Впрочем, что-то ещё сюда и не запихнуть было бы...
  Избавившись от груза, я присел на табурет, передохнуть чуть. Посмотрел ещё на окошко - круглое и совсем небольшое, забранное в мелкий переплёт, открывать его всё же поленился. Уморился, реально. Хотя момент откровенно из самых нелюбимых мной - когда падающий снаружи свет создаёт полную иллюзию присутствия на окне тюремной решётки...
  Чуть отдышавшись, я решительно поднялся. Некогда рассиживаться, дел ещё столько, что голова кругом идёт!
  Да, мне ещё предстоял поход по лавкам. Где, первым делом, я, понятно, заглянул к скорнякам. За подходящей обувью. Мои-то лёгкие городские туфли никак не подходят для продолжительных походов по Пустошам. Нет, в случае крайней нужды можно и в них - но лучше не стоит.
   Сунувшись к одному мастеру, другому, третьему, я в конце концов заказал себе крепкие ботинки из толстой воловьей кожи с высокими голенищами и высокой же шнуровкой до самого верха. Просто потому что к сапогам я непривычный. А так взять можно было бы и обычные для охотников полусапожки - они попрактичней, в силу меньшей стоимости. А гробится в Пустошах обувь просто на раз. И по времени, затраченному на изготовление, разница вышла бы не принципиальной. В Гармине ведь работают не единичные мастера, а целые можно сказать артели при них, состоящие из родни, да учеников с подсобниками. Так что при надобности - и соответствующей оплате! всё потребное будет готово буквально за считанные часы. Мне вот, после снятия мерок и внесения задатка в размере стоимости материала, наказали заглянуть за готовыми ботинками уже послезавтра с утра. И это хорошо! Потому как, хотя у меня явно не выйдет рвануть в Пустоши прямо через день, новую обувку надо бы ещё разносить.
  Решив вопрос с самой важной частью своего снаряжения, я отправился за одеждой. Да, она тоже нужна другая, несмотря на то, что одеть мне есть чего. Но куртки-штаны у меня всё больше простецкие - чисто городские, а те что понадёжней, попрочней, подбиралась мной под воровской промысел. А он у меня ночной... И соответственно, тёмное всё. А в Пустошах, где иногда за целый день ни единого тенька не встретишь, я обалдею в чёрном от жары! Нет, тут нужно что-то светлой расцветки, однозначно! Зимой-то ещё туда-сюда, но сейчас ведь лето!
  Помыкавшись, я отказался от кожи, хоть и светло-коричневой - всё равно жарко будет! и остановил свой выбор на куртке и штанах из "песчанки" - соответствующего названию цвета, плотного, тканого творения гарминских мастеров. Крепкий материал, такой не изорвать запросто, зацепившись за что-то. И при этом - дышащий!
  Заказал я, понятно, чисто летний вариант "песочной" верхней одежды. Который, на самом деле не сильно отличается от зимнего - тот посвободней лишь, чтобы можно было поддеть тёплое бельё. Этого хватает, учитывая, что в Пустошах не бывает реальных холодов, со снежными метелями, трескучими морозами и прочей жутью.
  Помимо этого тут же я приобрёл широкополую шляпу в масть. И, оставив в лавке приличное количество денег, двинул дальше. Мне же требуется ещё же куча всего...
  Из готовых изделий, я, после придирчивого выбора, приобрёл добротный походный мешок. С двумя широкими, усиленными лямками и охватным ремнём, застёгивающимся спереди, на пузе. Благодаря которому оный не болтается за спиной, позволяя при надобности вполне уверенно бежать с ним. А ещё его можно использовать в качестве плавсредства! Потому как он водонепроницаемый! Ну, последнее это чтобы не беспокоиться о сохранности провизии, в случае если не свезёт угодить под дождь. О заплывах же никто не помышляет, так как с водой в Пустошах всё печально. Хотя несколько приличных рек и озёр всё же есть.
  Обзаведясь походным мешком, я прикупил ещё сразу едва ли не идущий наравне с обувью по важности предмет - двухлитровую баклагу из тонкой гирской белой стали. Посеребренную изнутри! Такая подороже обычной, но в ней и вода хранится куда дольше, и изнутри она ничем не обрастает. Хорошее приобретение, однозначно. А вот вторую - куда как поменьше, чтобы таскать её на поясним ремне как делают многие охотники за сокровищами Древних, после недолгих колебаний брать не стал. Решив повременить с её покупкой.
  На этом по большому счёту мой поход по лавкам оказался закончен. С самым важным разобрался, а с остальным всё решится туда дальше. Приобретать те же припасы мне пока нет никакого смысла. Ещё идти за сокровищами не с кем... Не говоря уже о том, что совершенно непонятно куда именно и на сколько по времени...
  В целом же я остался доволен. Ведь кое-что уже стало вырисовываться... Но суть в другом - пока я мыкался всем этим по лавкам и вечер незаметно подступил. Уже начали зажигать уличные фонари. И... И меня настигло осознание того, что наступил момент, от которого я так старался отрешиться - нужно возвращаться в логово гарминской хищницы. Прекрасной, без сомнений. Но очень опасной...
  Идти не хотелось. Вот категорически! Но... Пришлось. Лучше не злить Блэкворт, и показать себя заслуживающим доверия человеком. Учитывая, что моё благополучие сейчас целиком зависит от неё. Да и не сгрызёт же она меня в первый же день?! Смысла нет затевать всё ради мгновенной расправы... Так, отчаянно храбрясь, я и пошлёпал потихоньку в направлении приснопамятного домика из жёлтого кирпича...
  Шагая уже по улице, выходящей к дому гарминской хищницы, я поймал себя на том, что совсем уж замедлился. Хотя не было тому никаких внятных причин. Что мостовая, что тротуары здесь не разбиты, и не нужно высматривать, куда поставить ноги, дабы ненароком их не переломать. И фонарей здесь изрядное количество, да ещё и горят абсолютно все - светло, не то что в привычных мне городских трущобах, где кое-где тьма такая что хоть глаз выколи. Так что народ попадающийся - а под вечер, как жара спадает, все от мала до велика выбираются на улицы Гармина! и движущийся в том же направлении, всё больше обгоняет меня. Даже неспешно прогуливающиеся парочки - из числа молодых и не очень горожан. Но даже так добрался я до цели достаточно быстро - идти-то тут на самом деле всего ничего. А на крыльце чуть не застрял... всё не решаясь протянуть руку и дёрнуть серебристую цепочку, ведущую к дверному колокольчику, извещающему своим звоном хозяев, или, в данном случае, - хозяйку о прибытии гостей. Званых и не очень...
  Но пока я собирался с духом, вышло так, что мне не пришлось совершать решающий шаг. Дверь неожиданно отворилась сама. И на крыльцо выступила Фелис Блэкворт. Во всей своей непревзойденной красе! И... в платье! А не в этом своём обычном костюме из суори. Совсем уж перестав из-за этого напоминать варга. Тем более что и стянутые в привычный "конский хвост" волосы она распустила. Теперь они были у неё уложены в стиле благородных девушек: сверху прямые - под шляпку, а ниже - крупными завитыми локонами ниспадая на плечи. Что и так-то здорово смотрится, а на действительно красивой особе - так вообще отпад! Я из-за этого и застыл, удивлённо разглядывая представшую в новом образе гарминскую хищницу.
  А та заулыбалась сходу, и, едва не всплеснув руками, затараторила:
  - А я уж выглядывать тебя собралась, Фастин! Ужин ведь давно готов, а тебя всё нет и нет!
  Ну и дать, ни взять - вышедшая встречать припозднившегося супруга молодая жена! И сцапала оторопело уставившегося на неё меня! Легонько - но цепко! подхватив под руку, в дом меня затянула и, высунув наружу голову, влево-вправо быстро глянула - как бы проверяя, не видел ли кто чего. И дверь быстренько прикрыла. На три оборота ключа! И, стеснительно улыбнувшись насторожившемуся от её действий мне, упрятала небольшой ключик в потайной кармашек - в складке на рукаве. После чего, не давая опомниться, потянула меня дальше со словами:
  - Ну идём же, идём!
  - Так это... Мне же надо хоть кинуть куда-то вещи, да умыться что ли... - опомнился я уже на входе в столовую, занимающей в доме Блэкворт отдельное помещение на первом этаже.
  - Ах да! - едва не хлопнула себя по лбу эта красотка. И резко сменила направление своего движения, продолжая тащить за собой как на привязи меня! Дотянула до отведенных мне апартаментов. Остановилась у двери. И назидательно воздев указательный пальчик строго-настрого предупредила: - Давай быстренько! А то остынет всё!
  - Ага-ага... - обалдело покивал я, силясь понять, что происходит.
  - Давай, жду-жду! - пропела девушка, помахав мне через плечо ручкой уходя.
  - Чё за?.. - отмерев спустя минуты две, задал я самому себе вопрос. И ожесточенно почесал в затылке. Но так и не придя ни к какому выводу относительно странностей происходящего, вздохнул, и толкнув дверь, зашёл таки в гостевые апартаменты.
  Ну и чтобы реально не заставлять ждать клыкастую хозяйку сбросил с плеч походный мешок со своими вещами, да отправился в ванную комнату. Быстренько искупался, в порядок себя привёл, да переоделся в чистое. И... И отправился полюбопытствовать, что там за ужин такой намечается. А то ведь проголодался что-то... За день же маковой росинки во рту не было...
  Зайдя в буквально залитую светом столовую, я замер, оторопело глядя на праздничный - реально праздничный! стол, ибо чего тут только не было: и запечённый с яблоком во рту молочный поросёнок, и огромная, обложенная зеленью рыбина на серебряном блюде, и ещё куча всего! Как... Как в домах благородных, куда когда-то давным-давно меня заводила Аннель!
  Тут ещё сама Блэкворт, конечно, в этом её сегодняшнем наряде и со своей причёской, выглядя в точности как благородная леди, впечатление усугубляет. Чинно восседая за столом в ожидании меня. На мгновение мне даже почудилось, что... что это не она, а сама Аннель спустя много лет нашего расставания, хоть они и не особо схожи лицом... Я даже непроизвольно сделал шаг вперёд... И головой помотал, отгоняя это странное наваждение... А девушка серебристо рассмеялась и поманила меня:
  - Ну проходи же, проходи, Фастин!
  Я, помедлив, и прошёл. А потом и уселся за пусть и небольшой в принципе - на четырёх человек, стол. Устроившись напротив Блэкворт. Дистанцировался от хищницы насколько это возможно в данном случае. И обведя взглядом всё это роскошное великолепие, стоящее на столе, растерянно произнёс:
  - А что за праздник?..
  Девушка в ответ лукаво улыбнулась. И... И не ответила ничего! Потом только, после продолжительной паузы, заговорщически пообещав:
  - Я тебе потом расскажу.
  Докапываться и требовать незамедлительного ответа я не стал, так как мои глаза довели, наконец, до желудка открывшуюся им картину и он немедля нетерпеливо заурчал. Вроде как требуя жрать всё, а не умничать, иначе нас и вовсе передумают кормить. Тем более что хозяйка дома, заулыбавшись, не стала тянуть и принялась накладывать по глубоким фарфоровым тарелкам с чудными росписями первое блюдо - наваристую уху! От которой такой дух поднялся, что у меня аж закружилась голова! И я с трудом удержался от того чтобы не сглотнуть некультурно слюну. С трудом дождавшись момента, когда девушка наполнит тарелку сначала мне, а потом себе. Ну и блюдо ещё с аккуратно нарезанным ломтиками белого хлеба ещё мне придвинет, и, видя моё нетерпение, чуточку торжественно скажет:
  - Что ж, приступим!..
  Я, вытерпев всё же до того мига, когда хозяйка запустит ложку в тарелку с ухой, сам приступил к еде. Благо сильно не волновался на счёт своих манер. Кое-какие правила поведения за столом Аннель мне в своё время преподала. Сама она учиться не очень любила, вот других учила с удовольствием. И с длинной линейкой... Так что я не забыл воспользоваться салфеткой. Быстро, впрочем, забыв обо всей этой ерунде, уплетая за обе щёки не только красиво смотрящуюся на столе, но и отменно приготовленную еду. Вознамерившись если не съесть, то понадкусывать абсолютно всё!
  Блэкворт очень порадовал мой энтузиазм. Хотя она и не преминула уточнить это достоверно, с улыбкой спросив, когда мы добрались до молочного поросёнка.
  - Нравится?..
  - Очень! - признался я, ничуть не покривив душой. И хотел ещё похвалить повариху Блэкворт, что наготовила столько всего, да так вкусно!
  - Сама готовила, - огорошила меня хищная красавица.
  Я даже замер, не донеся до рта кусок мяса в кисло-сладком соусе. Неверяще уставился на неё.
  - Скучно бывает одной. Вот я и нашла себе развлечение... - быстренько скромненько потупившись - вроде как в показном смущении, созналась она.
  - Ну... это... здоровски, чё... - промямлил я, сумев как-то уложить всё в голове. Так-то нормальное это увлечение для девушки - готовка. А для варга тем более! Всё лучше, чем людей по ночам грызть!
  Налопался я в итоге так, что даже осоловел малость. Набил брюхо до такой степени, что оно аж округлилось! Я даже испугался, что не смогу сам добраться до гостевых комнат - придётся меня туда закатывать! Тем не менее, то что ужин подходит к концу, я отметил с определённым сожалением - ещё бы много чего съел! Если бы мог! А давно уж наевшаяся и теперь терпеливо наблюдающая за мной Блэкворт, видя, что я готов поблагодарить хозяйку и отвалиться от стола, опять засунула за ворот платья убранную было кружевную салфетку. И глядя на меня, смачно облизнулась! Отчего у меня комом в горле встал последний кусочек нежнейшего мяса. А некую осоловелость мигом вымело! Когда хищница промурлыкала:
  - Ну что, вот и пришло время десерта... - И потянулась, привстав, ко мне...
  Я в ужасе зажмурился, осознав, что - или вернее, кто! - является на этом праздничном ужине десертом! И... И... простившись уже с жизнью, с удивлением услышал лёгкий звон снимаемой с металлического блюда крышки....
  Осторожно приоткрыв один глаз, я уставился на Блэкворт, вернувшуюся на своё место. После того как она сняла с одного остающегося закрытым блюда крышку, явив небольшой, аккуратный тортик с кремовыми цветочками!
  Видимо у меня было просто непередаваемое выражение лица, так как девушка залилась смехом. Едва не до слёз! Чтобы затем, осторожно промокнув краешком согнутого указательного пальца подведённые глазки, сознаться:
  - Ох, Прыг, ты так восхитительно пугаешься... Что удержаться просто невозможно!..
  "Вот зараза..." - с досадой подумал я, осознав, что меня развели, специально подстроив эту сценку. Но... Но от тортика по здравому размышлению, отказываться не стал! Назло вредным варгам слопал добрую половину!
  Отвалился я от стола едва ли не шумно отдуваясь. И, поблагодарив за угощение хозяйку, предпринял попытку улизнуть в отведённую мне комнату. И у меня это получилось! Несмотря на то что передвигался ровно слип какой-то и заловить меня сейчас смог бы и самый толстый и неповоротливый стражник, от которого убежит даже ребёнок. Просто до того осоловел, что глаза на ходу слипаются... Похоже, откат пришёл последних суматошных дней. Блэкворт же не стала меня задерживать, а лишь мило пожелала спокойной ночи и светлых снов. Меня такая вопиющая доброжелательность хищницы, конечно, чуть насторожила, но не смогла вырвать из власти сладкой одури. Я слишком устал... даже для того чтобы бояться. Пускай грызёт... Лишь бы не будила...
  Добравшись же до гостевой комнаты, я кое-как стянул с себя верхнюю одежду и буквально рухнул на постель... такую мягкую... застеленную льняным постельным бельем, источающим лёгкий аромат жасмина... И вырубился буквально через мгновение! Глаза только прикрыл на миг и всё!
  - Фасти-ин! Пора завтракать! - пробудил меня осторожный стук дверь, и заполошённо рыпнувшись от неожиданного пробуждения, я подскочил на постели и изумлённо заозирался. Не сразу сообразив, где нахожусь... Потому ответил Блэкворт не сразу, а лишь когда она чуть более требовательно произнесла из коридора:
  - Прыг, вставай уже!
  - Ага, сейчас! - торопливо пообещал ей я. Ну и поспешил в ванную комнату.
  Умывание окончательно привело меня в чувство, взбодрив. Да я и не сильно сонный был, так как практически выспался. И неплохо отдохнул. Так что гостевые апартаменты покинул достаточно бодрым. Направившись оттуда прямиком в столовую, понятно. Меня ж к завтраку приглашали?! Это я хорошо разобрал!
  Завтрак меня не разочаровал. Скорее наоборот - привёл в восторг. Отпадные мясные рулетики с орехами, да свежайшая выпечка - сдобные булочки с маслом и клубничным вареньем, и сладкое сулимское какао к ним... М-м-м... Объеденье!
  Опять налопался от души! Невольно подумав при этом, что таких замечательных утр я и не припомню... Не то чтобы я голодал в последнее время, но моего умения - и терпения! хватает лишь на то чтобы сварганить что-то вроде бутербродов, да и всё. Потому питаюсь я не очень. А нанимать себе опытную кухарку мне как-то даже в голову не приходило. Проще ж в трактир какой-нибудь заскочить. Простецкий, понятно. Другие ведь мне не по статусу... Где, увы, так здорово не кормят, как в доме Блэкворт...
  - Чем сегодня планируешь заняться, Фастин? - поинтересовалась меж тем - вроде как ненароком! хозяйка дома, хлопочущая вокруг меня ровно выпроваживающая супруга на работу рачительная жена!
  - Так это... Хочу заглянуть к Грегору Ризу - он обещался переговорить кое с кем о вступлении меня в команду. А потом думаю решить что-то с оружием для предстоящего похода, - поторопился отчитаться я.
  - С оружием? - вопросительно приподняла левую бровь она, акцентировав своё внимание на второй части моих сегодняшних планов. Вроде как этот момент вызвал у неё некоторые сомнения. Что понятно, я ж - вор, а не грабитель с большой дороги и у меня не откуда взяться умению обращения со всякими смертоубийственными штуками.
  - Да есть у меня неплохой арбалет, надо только его чуть переделать, - пояснил я что имею в виду.
  - Арбалет?.. - вроде как потеряла интерес к разговору Блэкворт. Без особого интереса уточнив: - Ты что помимо воровства ещё и вооружённым разбоем промышлял, а то и наёмными убийствами? - Вроде как с насмешливой подачкой, а глаза у самой - внимательные-внимательные!
  -Да нет, какие убийства, - поспешил я развеять возникшие подозрения и отказаться от такой ненужной славы. - У меня ж не боевой, а специально переделанный аппарат, предназначенный не для стрельбы болтами, а всего лишь для запуска кошки с верёвкой. - Добавив совсем уж для ясности. - Бывает, порой, возникает необходимость на какую-нибудь верхотуру подняться, ну или там через широкую улицу перебраться по воздуху.
  - А, понятно, - удовлетворилась моим ответом девушка, намазывая масло на разрезанную на две части булочку. И сменила тему, переведя её на другое: - А что у тебя с магией? Ты же вроде обладаешь способностями к ней?..
  - Ага, обладаю, - чуть позабывшись, с сарказмом ответил я ей. И создал магического светляка, подвесив его над столом - эдакий словно объятый пламенем шарик, размером с мелкое яблочко. - Вот только лишь на это, по большому счёту, моих сил и хватает...
  - Ну хоть так, - не приняв моё разочарование, с завистью посмотрела на магическое проявление девушка - не обладающая как и прочие варги, Даром. И подбодрила меня: - Зато ты можешь использовать те же свитки заклинаний.
  - Да они столько стоят, что одно разорение! - фыркнул я не восприняв её замечание всерьёз.
  - Но лучше иметь возможность воспользоваться ими, нежели не иметь, - заметила девушка.
  - Ну так-то да... - волей-неволей вынужден был я согласиться с ней.
  А Блэкворт, после непродолжительного периода молчания, и, видимо, раздумий, неожиданно предложила: - Если хочешь, я могу договориться кое с кем взглянуть на тебя. И, возможно, подсказать что-то по твоему развитию как мага...
  - Это... это было бы здоровски... - осторожно ответил я, когда смог перебороть острый приступ подозрительности. Такая ж благодать, что просто не верится! Но даже если это хитрая наживка, отказаться от такого выше моих сил...
  - Вот и славно! - улыбнулась явно довольная моей покладистостью Блэкворт.
  На этой благожелательной ноте я решил свинтить от греха куда подальше. Мало ли что этой хищнице в голову взбредёт... Или сам ляпну что-нибудь не то и она меня - грызь!
  Но несмотря на все мои опасения сдёрнуть удалось без проблем. Блэкворт лишь благожелательно улыбнулась и одобрительно покивала на мои слова, что мне, мол, надо выдвигаться - столько ещё всего, дескать, нужно подготовить к походу... Лишь мягко наказала не запаздывать к ужину. Сообразила, видимо, что до наступления ночи меня никакими коврижками в этот дом не заманить - даже самым наилучшим обедом. Да и вечером я заявлюсь лишь потому, что деваться некуда.
  Очутившись на улице уже - и, к счастью, не забыв прихватить с собой походный мешок! а то пришлось бы за ним возвращаться! я осознал, что общение с на удивление благожелательной Блэкворт изрядно выбивает меня из колеи. О другом и думать забываю, пристально следя за действиями гарминской хищницы, что в свою очередь едва заметно присматривается ко мне...
  - Так, ночь всё же пережил, значит, можно надеяться, что и дальше всё будет ладно... - пробормотал я. И потопал к Ризам. Самое важное ведь сейчас это определиться с командой. Со всем остальным я сам справлюсь, а вот с этим самому никак. Кроме как наобум присоединиться к каким-нибудь совсем зелёным новичкам. Но это по большому счёту безнадёжный вариант - с большими шансами сгинуть где-нибудь в Пустошах, нежели вернуться оттуда с великой добычей. Но с такими ненадёжными компаньонами Блэкворт меня скорей всего и не отпустит никуда... Зарубив идею с походами на корню. Думаю, она не хуже меня сможет оценить шансы на возмещение долга перед ней в таком случае.
  За размышлениями на эту тему и дорогу скоротал. Да брюхо порастряс - а то поначалу двигался еле-еле.
  Сунулся я, понятно, первым делом к Тому, а не к его отцу, который, может, и не поднялся ещё - в Гармине же все дела в такую пору ночью делаются. А мой приятель наверняка уже не спит, так как ему как раз подходит время отправляться на учёбу.
  Так и вышло. Стоило всего пару раз запулить лесным орешком - из жмени их прихваченной у торговки на соседнем углу, в окно комнаты на втором этаже дома Ризов, которую Том делит со своим младшим братом, как оно распахнулось. Из него высунулся мой взлохмаченный приятель и, быстро прошептав: - Сейчас я!.. - исчез. Чтобы вновь появиться уже выйдя через дверь.
  - Ну как ты? - очутившись на крыльце, возбуждённо спросил он у меня, не дав и рта раскрыть.
  - Цел пока, как видишь, - вздохнул я в ответ. Но понятно, не такого ответа от меня ждали, судя по жадному взгляду приятеля. Что заставило меня возмутиться: - Том, ну ты в своём уме?! Ты чего, думаешь красотка Фелис меня там сразу в оборот взяла, устроив незабываемую ночь?! Фиг-то там! Вот если поиздеваться - это она запросто...
  - Ну, может, будет ещё что... - пробормотал явно разочаровавшийся во мне приятель. На что я возмущённо посмотрел на него. Он что, рассчитывал, что я сразу кинусь во все тяжкие ради того чтобы удовлетворить его любопытство касательно того что варги в постели лучше всех, зная о том, что ждёт меня в результате неминуемое ментальное рабство?! И разве что пальцем у виска не покрутил. Совсем паря с глузду съехал! Ему интересно как оно с демонским отродьем - пусть сам и проверяет!
  - Как там батя твой, не говорил ничего на счёт меня?.. - чуть поостыв спросил я у Тома.
  - Да он вроде как далеко за полночь вернулся, потому дрыхнет ещё, - ответил тот. И поспешил успокоить меня: - Да найдёт он тебе команду, ты не думай даже! Может не за день, но найдёт!
  - На это и надеюсь... - вздохнул я, соображая, чем тогда заняться. И спросил ещё задумчиво у Тома на счёт его отца: - Думаешь, к полудню он встанет?..
  - Должен, - без особой уверенности пожал тот плечами.
  - Ладно, побегу тогда, - засобирался я, видя, что Том явно хочет вернуться к животрепещущей теме моего жития в доме Блэкворт.
  - О, давай ты в мастерскую к полудню заглянешь - дёрнешь меня, а я тогда с тобой пойду и отца подниму, даже если он ещё спать будет, - встрепенулся Том, явно сообразив на счёт поотлынивать от учёбы.
  - Лады, - кивнул я. И хлопнув приятеля по раскрытой ладони на прощание, направился прочь.
  
  *****
  Добравшись до доходного дома Реми, я зашёл в него - на этот раз через главный вход, и поднялся в свою каморку. А там целеустремлённо направился к платяному шкафу. И, распахнув дверные створки, сунулся в него. Добыл оттуда аккуратно замотанный тючок и переместил его в скинутый с плеча походный мешок. И был таков! В смысле, закрыв съёмную комнату, отправился прямиком в Кузнечный квартал. Надо же, как и говорил Блэкворт, привести в исходный вид мою "кошкометалку", которую я для солидности именовал аркбаллистой. Требуется, так сказать, вернуть арбалету его боевой статус. Хотя он и в лучшие времена был скорее игрушкой, нежели серьёзной машинкой. Я же использовал для переделки не полноразмерный арбалет - слишком громоздкий для моих надобностей, а его уменьшенную копию, которая, понятно, много слабей того же "армейского". Такой в простонародье даже "дамским" кличут, из-за того местные - в смысле элорийские, воинственные дамочки любят такие таскать. Вроде ж и серьёзное оружие, а по факту - игрушка. Хотя и из неё с небольшого расстояния подстрелить кого-нибудь, даже облаченного в хороший доспех, плёвое дело... А вот против демонов, что часто попадаются с бронированной чешуёй или толстенной шкурой, да, как известно, крепким на рану, такое оружие всё же слабовато. Но против тех любое оружие, что на людей рассчитано, слабовато. Да и есть у меня мысли как поправить это дело. Всё-таки я какой-никакой, а ученик алхимика...
  С требующим переделки арбалетом я и запёрся к нашему гильдейскому можно сказать мастеру-оружейнику. Мист Рё - он не из самых славных гарминских мастеров, тех что у всех на слуху, но дело своё знает. И ранее меня никогда не подводил. Но в это раз он, только глянув на меня, сразу чего-то рожу отворотил! Хотя вроде как и не занят был. Пришлось подойти к заваленному всякой справой прилавку и поприветствовать мастера, чтобы заставить его обратить на меня внимание.
  - Чего тебе? - неожиданно достаточно неприязненно осведомился он, поведя себя так, словно к нему заглянул досужий зевака, который походит только по лавке, поглазеет на товар, да уйдёт.
  Не став обращать внимание на недружелюбный том - может зуб у мужика болит или ещё что там, я достал из походного мешка тючок с арбалетом и принялся развязывать его, со словами: - Помните вы мне арбалет переделывали? Усовершенствования в него кое-какие вносили? - И, справившись со своей задачей по разворачиванию оружия, вроде как пошутил: - Так вот, надо, так сказать - вернуть всё взад.
  А Рё, мельком глянув на машинку, сделал вид, что не узнал своей работы! И сказал как сплюнул: - Три золотых.
  - Сколько?! - малость прифигел я с таких запросов. Это ж практически полцены нового малого арбалета! Доработка которого встала мне всего в три серебряных. А за несложную обратную переделку, получается, на порядок больше требуют!
  - Три монеты золотом, - соизволил повторить хмурящийся мастер-оружейник. И мотнул головой: - А не устраивает - дверь за тобой.
  Я чутка подрастерялся. Не ожидал просто, что Рё заломит такую цену. Да ещё в такой неудачный момент, когда я на мели.
  - Мастер, может как-то сбавим... для своих-то, гильдейских... - попытался намекнуть я ему на несуразность заломленной цены и напомнить о том, что мы свои все люди.
  - Каких ещё гильдейских?.. Я свободный мастер! - рассердился отчего-то на мои слова Мист Рё. И, повернув голову в сторону подсобки, крикнул: - Барт!
  На его окрик - прекратив звенеть какими-то железяками в находящейся в смежной с оружейной лавкой мастерской, вышел коротко стриженый крепыш. Подмастерье, виденный мной ранее. И Барт этот вопросительно уставился на мастера. А тот, мотнув в мою сторону головой, велел ему:
  - Выстави его.
  Я рот просто разинул с такой картины! Но... но обострять не стал. И спешно убрав арбалет в мешок, вымелся из лавки. А уже там, на крыльце остановившись, задумался: "Чё за фигня?! Так-то Рё склочный человек, это всем известно, но прежде он себе подобного всё же не позволял. С гильдией что ли в конец расплевался?.."
  Постояв, поразмыслив, я решил заглянуть в кабак Гирта, чтобы прояснить диспозицию. А то другие оружейники именно что золото за работу и затребуют... Тогда как мне хотелось бы избежать таких трат...
  До нужного места пришлось пилить через половину города, да по подступающей жаре - хорошо тени от домов ещё длинные. На самой окраине Гармина же гильдейская забегаловка, где всегда можно пересечься с кем-нибудь из наших набольших... Так что взмок, но дошёл. И ввалившись в кабак на полуподвальном этаже ткацкой мастерской, чуть задержавшись у входа, чтобы привыкнуть к достаточно скудному освещению. Которое специально так хитро сделано, чтобы сидящие внутри могли рассмотреть заглянувших гостей - среди которых может быть и стража! и в случае чего свинтить быстренько...
  Очутившись в кабаке, сразу прошёл к стойке бара - достаточно чистой. Забегаловка-то гильдейская несмотря на непрезентабельный вход не из самых жутких. Скорее практически приличная. И, приветливо кивнув стоящему за стойкой Бочке Питу, обладающему просто необъятным брюхом. Поприветствовав таким образом здешнего хозяина, что в данный момент, лениво навалившись на стойку, слушал вполуха заливающегося соловьём Ленивого Бо - когда-то удачливого, а сейчас чутка опустившегося карманника с центрального рынка, уже изрядно поднабравшегося. И, кашлянув, для привлечения внимания, спросил:
  - Кто сегодня из старших на месте?
  - А чё, случилось чё? - мигом переключил на меня внимание Ленивый Бо, которому явно было охота потрепаться.
  - Да с Мистом какие-то непонятки вышли... - поделился я - может тут и без старших пояснят, в чём дело. - Грит, свободный он мастер и никакой гильдии знать не знает...
  - Никши, Бо! - процедил Пит, не дав раскрывшему рот Бо ничего сказать. И переведя взгляд на меня, порылся в большом кармане на грязном фартуке, где он обычно разменную монету хранит, и, достав что-то, сунул мне в руку без лишних слов. Я, озадаченный, принял передаваемое. И оторопело уставился на свою ладонь, на которой лежал измятый - словно изжёванный кем-то! самый обычный медяк! А по факту - знак отлучения от гильдии! Подразумевающий, что, дескать, человечек ты такой - медяка ломаного не стоящий...
  А Бочка Пит посмотрел на пару скучающих за ближайшим столиком тощих парней, чем похожих на снулых селёдок, и когда они обратили на него внимание, легонько качнув головой в мою сторону. Они и поднялись разом. Подошли ко мне. И один, цыкнув зубом, манерно растягивая слова, проговорил:
  - Двигая отсюда паря... Тебе тут не рады...
  Меня, всё ещё не врубающегося в то что происходит, попросту выпроводили вон! Выбравшись же из полумрака подвала на свет, я снова остановился. И очутился перед тремя парнями моего возраста под предводительством Щербатого Чуни - моего давнего недруга, с которым мы как-то не поделили одну девчонку, промышляющего с другими парнями защитой торгашей от стихийных бедствий и прочих напастей. Он злорадно заухмылялся при виде меня, да с гнутым медяком в руке, и не преминул толкнуть плечом, проходя мимо. Да издевательски поинтересовался ещё:
  - Чё, Прыг, всех уже, небось, сдал своей хозяюшке?.. - И, скалясь, они проскользнули в кабак!
  А я... А я, придя таки в себя, выдал в адрес набольших гильдии, сливших меня, нечто крайне нецензурное: - ...!
  Обозлёно подумав: "А я ещё честно платил гильдейскую долю!" И со злостью зашвырнул гнутый медяк куда подальше!
  Да, в Ночную гильдию могут как принять, так и турнуть из неё за какой-нибудь проступок. И вот таких, кому вроде и перо в бок сунуть не за что, а дел с ними иметь больше не стоит и награждают гнутым медяком. Но на моей памяти так поступали только с теми, кто подсел на сатийский "снежок" или сулимскую "волшебную травку", став питать болезненное пристрастие к ним. И меня к таким же приписали... Разве что, сочтя зависимым не от какой-то дури, а от варга! И... И даже объясниться не дали!
  Я повторно выругался. И ведь быстро-то как! Стоило только провести одну-единственную ночь в доме Блэкворт - и на тебе! уже все всё знают и соответствующие выводы сделали!
  С испорченным напрочь настроением я потопал прочь. И даже продолжительный путь до Кузнечного квартала, куда я отправился, нисколько не убавил обуявшего меня искреннего возмущения. Так хотелось сделать Ночной гильдии какую-нибудь пакость... С трудом сдержал себя и смог вернуться мыслями к делам более насущным. В частности, к решению вопроса с восстановлением арбалета.
  Само собой, к жадобе Мисту Рё я и не подумал вернуться. Пошёл к другому мастеру. Мне ж не требуется сварганить что-то уникальное, нужно всего лишь поправить вполне себе типовую машинку... А с этим любой оружейник справится.
  Обидно только, что один фиг много не выгадал. Не удалось мне обойтись сильно меньшей суммой, как я рассчитывал. Меньше чем за двадцать семь монет серебром никто из мастеров не соглашался браться за восстановление арбалета. Напирая на то, что как ни крути, а нужно менять натяжные дуги, которые требуют хорошей стали - дутым железом тут не обойтись, как ты его не шлифуй и не полируй. И ложе тоже требует замены...
  В общем, после ожесточённого торга я вынужден был принять эту цену. Единственное, удалось добиться включения в неё стоимости дюжины болтов с бронебойными наконечниками... Так что всего сберёг три серебряных, что смех один... Хотя и это по нынешним временам для меня тоже деньги. Основной-то мой капитал ушёл одной хищнице... Чем, думается, во многом и обусловлена её нынешняя покладистость - шутка ли, без малого тысячу золотом на мне подняла!
  И, если честно, как-то не особо верится, что она захочет хоть часть этой суммы мне вернуть... Не, оставим этот вариант на самый крайний случай... И так должно хватить на подготовку к походу, учитывая, что я ж не целую экспедицию собрался в одно рыло финансировать. Так что обойдусь как-нибудь наличествующими средствами. Или на крайняк у Тома сколько-нибудь монет перехвачу...
  Заодно, раз уже оказался в соответствующей лавке, решил прикупить себе ещё оружие ближней дистанции боя. И, так как колющее оружие у промышляющих в Пустошах не в чести - что не удивительно, учитывая с каким крепким на рану врагом там приходится сталкиваться, мой выбор пал на походный тесак. Из тех, что охотники за сокровищами очень уважают. Эдакий уменьшенный палаш - особо прочный. Таким, хоть лапу какому монстру оттяпать - хоть какая-то ему будет досада перед моей смертью!, хоть деревяху какую-нибудь разрубить при надобности. Собственно, выбор у меня был невелик - или его, или не менее любимый охотниками и ещё более дешёвый топорик. Но с тем я вообще не представляю как сладить... Да и легче немного тесак. К тому же с ним шла добротная сбруя! Кожаные ножны и такая же перевязь. Последнее - для закрепления этого палаша-недомерка на бедре, чтобы он не болтался, не бил по ноге при ходьбе. Продумано ж всё поколениями промышляющих в Пустошах охотников...
  Ну последними моими серьёзными тратами тут стали приобретение: простейшего амулета, определяющего наличие поблизости демонов - штука нужная просто край, да пары глоков - мало ли, вдруг пригодятся? что в любой лавке Гармина найти можно.
  Уныло позвенев оставшимися немногочисленными монетами, я вздохнул и отправился забирать свои заказы - куртку, штаны, да ботинки. После чего двинул прямиком в ювелирную мастерскую Эла Голье. Как уговаривались с Томом - вызволять его с треклятого учения.
  В зале ювелирной лавки Тома, понятно, не оказалось. Там был только старший сын Эла - Фил, обхаживающий двух весёлых, оживлённо щебечущих девчонок, что выбирали себе серёжки из недорогих, - похоже не столько надеясь продать им что-то, сколько свести с ними более тесное знакомство. Бросив на меня мельком взгляд, парень не захотел отвлекаться от увлекательного общения с развесившими ушки симпатичными представительницами противоположного пола. И, зная, что меня как приятеля Тома Риза, попросту махнул мне рукой на дверь ведущую в мастерскую. Дескать, сам зови своего дружка.
  Я, проявив понимание ситуации, тихонько проследовал в указанном направлении, стараясь особо не ухмыляться. Так-то можно было бы попенять Филу на излишнюю доверчивость, но в той стороне где ход в мастерскую нет ничего ценного - одни только безделушки всякие из поделочного камня, работы учеников мастера Эла. Дополнительный доход такой, извлекаемый им из отнюдь не бесплатной учёбы...
  Том обретался в мастерской ещё с тремя парнями-учениками, разместившимися вокруг стола, на который был водружён большущий ящик с кусками малахита. Его в данный момент мой приятель уныло и созерцал,не спеша брать себе из него новую работу. И он аж духом воспрял, увидев меня сунувшегося к ним. Оживился несказанно, в отличие от куда более усердных в учёбе товарищей, которые, лишь на миг отвлекшись, тут же вернулись к своему занятию - шлифовке камней.
  Понятно, здесь же находился и мастер Эл. Нахмурившийся при виде меня, но не успевший сказать ни слова. Я ведь тут же исчез - мне главное было на глаза Тому показаться. А там пусть он уже сам выкручивается как знает...
  - Насилу вырвался... - пожаловался мне приятель, выйдя чуть погодя за мной на крыльцо. И, глянув на припекающее солнце, благоразумно не стал надевать лёгкую куртку, что была у него в руке.
  - Всё могло быть хуже - отец мог отдать тебя в учёбу к каким-нибудь писцам! Вот где тоска... - вроде как утешил я своего приятеля. - И чах бы ты целыми сутками над пыльными фолиантами, да гусиным пером по бумаге водил день-деньской.
  Так-то да, чтобы стать ювелиром нужны не только острый глаз, да твёрдая рука, но и желание... Иначе не выйдет из этой затеи ничего путного. Но я тут бате Тома, понятно, не указчик. Да и сам, может быть, на месте Тома против отцовской воли не пошёл... Если бы жил я в семье. В конце концов, быть ювелиром не так уж и плохо. Во всяком случае куда безопаснее, чем стать охотником на сокровища Древних и ходить в Пустоши. И девчонки драгоценные безделушки ох как любят - просто со страшной силой! Уж мне ли не знать?.. Сколько я денег на подарки им спустил...
  Том же повздыхав, быстро забыл о своей отвратной учёбе и поинтересовался, кивая на отнюдь не пустой походный мешок, висящий на моём правом плече:
  - А ты чего, закупался?
  - Ага, - подтвердил я. Но вместо того чтобы рассказать ему о своих приобретениях, как ожидал мой приятель, поспешил поделиться с ним своим негодованием касательно предательства Ночной гильдии. Не счёл нужным это скрывать, да и обсудить хотелось такую подлость хоть с кем-то!
  Том же, согласившись сперва, что набольшие Ночной гильдии как минимум козлы, потом рассудительно заметил: - Да оно и к лучшему, Тим, что всё так обернулось. А то прознал бы кто-нибудь из охотников, что ты в состоишь Ночной гильдии, и никакого доверия к тебе не было бы.
  О том, что мне при таком раскладе новые товарищи скорей всего не о недоверии заявили бы, попытались бы рёбра пересчитать, он благоразумно умолчал. Но я невысказанное дополнение уловил. И был с ним согласен. Всё же если охотники кого и не любят больше приснопамятных демонов, так это представителей Ночной гильдии. Просто ну кого тем грабить, обворовывать, обмишуливать в азартные игры, да и банально надувать на пустом месте - не простых же горожан? Нет, конечно же удачливых охотников за сокровищами, у которых кошели ломятся от золотых кругляшей!
  Болтая о том о сём - ну Том, понятно, напирал на обсуждение моего жития у одной обольстительной хищницы, мы и до его дома добрались. Куда мой приятель тут же зашмыгнул. А потом и меня пригласил. Ведь отец его уже поднялся или вернее - соизволил встать - к полудню-то! и решил отобедать. А заодно немного поправить здоровье - судя по початому жбану холодненького пивка на столе перед ним. (Явно вчера допоздна решал неотложные гильдейские дела!) На это намекает и выражение лица матери моего приятеля - статной женщины, поджимающей губы при взгляде на супруга.
  Нас, ну или вернее - Тома, а меня уже за компанию с ним, тоже пригласили к столу. Правда, хоть я и изнывал от нетерпения, за едой не случилось серьёзного разговора. Грегор Риз поинтересовался только как я, да и всё на том. Отчего у меня сложилось впечатление, что мать Тома не знает в какую я угодил переделку. Похоже, не хотят её беспокоить этим. А то примет близко к сердцу... Она вообще сердобольная женщина. И ко мне хорошо относится. Как не придёшь вон, вечно пытается подкормить... Виной чему, наверное, моё ранее излишне худощавое телосложение - это в последнее время я что-то резко раздобрел, а раньше дохляк-дохляком был. Так что я, по здравому размышлению, не стал тоже наседать на Грегора и что-то спрашивать - чего добрую женщину своими проблемами тревожить?..
  После сытного обеда - хотя я не так чтобы и проголодался после чудного завтрака у Блэкворт, да ещё и в торговых рядах пару пирожков с рисом и зеленью давеча перехватил, мы с Томом отправились следом за поманившим нас Ризом-старшим. В кабинет его, на втором этаже, где он любит после доброго перекуса посмолить сигарки из кручёного табачного листа. А мать Тома этого увлечения супруга не одобряет и не суётся туда...
  В кабинете батя моего приятеля, усевшись за массивный письменный стол, с древней работы вычурной лампой на нём, первым делом закурил, и лишь потом обратился ко мне:
  - В общем, поговорил я с людьми, Тим. И подыскал тебе подходящую команду... Из наших, гильдейских охотников.
  - Я ж тебе говорил - сыщет тебе отец команду! - пихнув меня локтем в бок, восторжествовал Том, обрадованный едва ли не больше меня.
  А Грегор, усмехнувшись, продолжил: - Команда скажу тебе - серьёзная, без гнильцы. И вполне себе добычливая - от похода до похода на мели не сидит. Мало того, четыре года уж промышляет и до сих пор без потерь. А это хороший знак.
  - И чё, они точно возьмут Тима? - влез Том, немного озадачившийся таким восхвалением со стороны его не склонного к восторгам отца.
  Да и я задался тем же вопросом. Отличная ж, судя по описанию, сработавшаяся команда - с чего им вообще какого-то зелёного новичка к себе брать?..
  - Тут дело какое, - начал объяснять нам, после того как затянулся пару раз Риз-старший. - Так-то они впятером промышляли, да недавно один их товарищ получил весточку от родни, что что-то неладно у них там, ну и умчался туда сразу. Аж в Империю! За это обид на него, понятно, никто не держит - семья это святое, однако ж и сидеть, его дожидаючись, когда достоверно неизвестно вернётся ли он вообще в обозримом времени, они не хотят. И тут бы походить им пока в походы вчетвером, да какая закавыка - никто из оставшихся не владеет истинным зрением...
  - Вот оно что! - уложил я всё в своей голове, довольно заулыбавшись. И едва руки не потёр. Нет тут никакого подвоха - просто всё удачно сложилось для меня!
  - Удачно вышло! - заметил Том, которому, похоже, пришла в голову сходная мысль.
  - Это да, - подтвердил его отец. И конкретно уже мне сказал: - Так что когда я им намекнул, что есть у меня на примете кое-кто, кто и истинным зрением владеет, и магическими свитками может при надобности воспользоваться, они сразу и заинтересовались. И попросили свести вас.
  - Здоровки! - не удержался и я от открытого проявления радости.
  А довольный Грегор Риз, не вытаскивая изо рта сигарку, полез в один из ящиков стола. Чтобы достать из него чистый лист бумаги. А писчие принадлежности на столе уже стояли.
  Расположившись поудобней, секретарь гарминской гильдии охотников за сокровищами Древних сноровисто накатал коротенькое письмецо. Втрое его свернул, подписал кому оно предназначается и гильдейской печаткой его запечатал. И мне протянул, подмигнув: - Держи вот, для солидности. - А когда я взял письмо, наказал: - Главе их отряда - Рыжему Мэтьюсу передашь.
  - Ага, сделаю, - покивал я. И опомнившись, встрепенулся: - А где их искать-то?
  - Так в нашем, гильдейском, доходном доме, - выдал мне как само собой разумеющееся отец Тома. И, видя, что я жду от него продолжения, чуть смущённо почесав щёку, неуверенно продолжил: - На третьем этаже они, вроде бы, там живут... А вот в каком конкретно номере, я не запомнил...
  - А, ладно, найду там! Невелика сложность! - успокоил я его, беспечно махнув рукой. Реально же - это простейшая проблема.
  - Ну да, там любой тебе скажет, где команда Рыжего Мэтьюса проживает, - облегчённо согласился со мной Риз-старший.
  А я, бережно упрятав рекомендательное письмо во внутренний карман куртки, искренне поблагодарил за беспокойство отца Тома, сказав:
  - Спасибо огромное!
  На что тот только расслабленно махнул рукой: - Да чего там. - И, пыхнув сигаркой, неожиданно серьёзно обратился ко мне. - Только ты смотри там, Тим, без этих своих штучек... - Намекая явно на моё воровское ремесло. - А то это тебе боком выйдет. И покрывать я тогда тебя не буду.
  - Угу, - кивнул я, с максимально серьёзным видом. Как-то и нет у меня такой нехорошей привычки у своих воровать. Но успокоить решившего поручившегося за меня человека стоит. И засобирался тут же: - Ладно, спасибо ещё раз, пойду я.
  - Давай, беги, - усмехнувшись, сказал на прощанье отец моего приятеля.
   И я вышел из кабинета вместе с последовавшим за мной Томом. К которому я и повернулся почти сразу же. С вопросом: - Чё делать собираешься? Вернёшься на учёбу?
  - Да фиг его знает... - сморщился как отведав незрелого яблока Том. И задал ожидаемый вопрос: - А ты чего хотел?
  - Может, поможешь тогда мне чутка?.. - спросил я, вознамерившись припрячь его к одному делу.
  - П-ф-ф! Да легко! - оживлённо заверил он меня артачится он. Потом только догадавшись спросить озадаченно: - А чё делать-то надо?..
  - Да перетащить кое-что кое-куда, - туманно ответил я. Уточнив разве что - да и тут чутка слукавив: - Тут недалеко.
  Идея таскаться с чем-то куда-то, Тома не шибко вдохновила, судя по выражению его лица. Но... возвращаться к учёбе ему хотелось ещё меньше. И он просто махнул рукой, смиряясь.
  - Да ладно тебе, там делов всего ничего! - рассмеявшись, подбодрил я приятеля. Пояснив: - Чутка вещей, что я не смог сразу из доходного дома Мухада Раха, забрать, да что барахольщикам отнести загнать, а что в другое место оттащить. Последнего - фунтов двадцать всего. Не всё алхимическое оборудование, просто, одной ходкой удалось утащить, а оно мне сейчас понадобится.
  О том что меня выселили мой приятель был уже в курсе - просветил я его чуть ранее, потому на этот счёт вопросов задавать не стал. Спросил лишь:
  - А куда ты его тащить собрался? - Тут же предложив простодушно: - А то давай ко мне! На чердаке и забацаем, что ты собрался сделать!
  - Да ну, ещё завоняем всё, - не согласился я с его предложением. И, хмыкнув, дополнил: - Или как бахнет что-нибудь! - Напомнив ему прошлый раз, когда мы на пару с ним занимались алхимическими преобразованиями на их чердаке. Решив к праздникам замутить крутых фейерверков. Ну чтоюы не тратится на них. И как его мать перепугалась, когда у нас случайно приключились натурные испытания наших поделок... чуть не подняв на воздух весь их дом! Хорошо обошлось - лишь часть приготовленного состава ухнула! и отделались мы лёгкими ушибами, когда нас в стену взрывом впечатало, да практически оглохли на пару часов. Ну а потом ещё мать Тома хорошенько так нас обоих мокрым полотенцем отходила...
  Тому тоже этот денёк хорошо запомнился, потому как более он даже не заикнулся о проведении алхимических преобразований у него дома. И молча отправился со мной.
  Особых трудностей перетаскивание оставшихся вещичек в доходный дом Реми не составило. В них не столько веса было, сколько объёма. Одному несподручно было бы тащиться со всем, а вот двоим уже нормально... Потому Том даже не возмущался, помогая мне. И разве что поинтересовался, когда мы очутились в каморке на чердаке, где он никогда не бывал:
  - Это чего тут у тебя, Тим, тайное пристанище на случай проблем?..
  - Что-то вроде того... - растерянно ответил я ему, с любопытством осматривающемуся, больше озабоченный в данный момент поиском места для размещения алхимической лаборатории. Что вызывало определённые трудности, учитывая крошечную площадь комнатушки.
  Кое-как справился! Но к некоторому разочарованию приятеля, я не стал устраивать алхимические преобразования прямо сейчас. Обосновав это тем, что пока непонятно ещё, за что браться. Да и нужных ингредиентов нет... Хотя на самом деле причина была совсем иной, просто не люблю когда под руку лезут во время серьёзной работы. У воров за такое "помощников" вообще бьют...
  - Ладно, - подытожил я, удовлетворённо смотря на как-то поместившееся на небольшом столе и узком подоконнике алхимическое оборудование, включающее в себя перегонный куб, малую тигельную печь, реторты, мензурки и всё такое прочее, занимающее уйму места. - С этим разобрались.
  - Угу, - поддакнул мой заскучавший приятель.
  А я взялся переодеваться-переобуваться в новые вещи, чтобы опробовать их в носке, говоря при этом Тому: - Надо, думаю, попробовать выловить команду Рыжего Мэтьюса прямо сегодня... Чего теряться?.. А то вдруг они ещё кого найдут!..
  - Это да, - поддержал меня Риз-младший. И почесав макушку, назидательно заметил: - Ток тебе тогда надо прямо сейчас отправляться на их поиски. Пока они, отоспавшись, не свинтили в новый поход кабакам...
  - Думаешь, из загульных они?.. - озабоченно поинтересовался я.
  - Да почти все ж охотники такие, - ухмыльнулся в ответ Том. - Как вернутся с Пустошей - так в отрыв!
  - Ну, эти вроде давно из похода возвратились... Должны уже были успокоиться, - с осторожным оптимизмом заметил я. Но совет Тома всё же счёл здравым - лучше отправиться в гильдейский доходный дом - носящий собственное именование "Приют охотника", прямо сейчас. А не ближе к вечеру, по возвращению из торговых рядов, куда я намеревался нагрянуть для закупки потребных алхимических ингредиентов.
  Просто у меня неожиданно возникла отличная идея касательно средства борьбы с демонами. Тут очень некстати случился разрыв с Ночной гильдией - мне же теперь недоступны компоненты для изготовления сильнодействующих ядов, которые, не имея серьёзных связей в нужных кругах очень непросто раздобыть. Ну, во всяком случае, с теми деньгами что у меня имеются. Потому... Потому придётся как-то выкручиваться. И тут на ум почему-то сразу приходит простейший, как я его называю - "противостражниковый" вариант противодействия преследователям. В виде запаянной стеклянной колбы, начинённой алхимическим зельем, что при контакте с воздухом превращается в огромное облако непроглядно-сизого дыма, вызывающего у всех и каждого вдохнувшего его приступ безудержного чихания. Штука, реально, просто убойная! Понятно, никакого демона это не убьёт, но, возможно, хоть задержит. И не одного, учитывая, что дымное облако возникает здоровущее - перекрывающее, обычно, целую улицу из не самых широких. Вдруг да пригодится когда такое средство "массового поражения"?.. Пару порций вполне можно сделать - невелики труд и расходы... А ну как бич Пустошей - стая ригов голов в полста навалится?.. Эффективно ж будет против них. Ну на мой неискушённый взгляд... Не то чтобы я хорошо соображаю во всём этом, просто в Гармине всё крутится вокруг рассказов о Пустошах, населяющих их демонах, и конечно, сокровищах. Так что прожив здесь, волей неволей начнёшь разбираться мал-мала во всей этой кухне.
  Том, кстати, мою идею тоже всецело одобрил. Мол, риги и правда та ещё беда, в силу того что нападают целыми стаями. И никакие охотники не откажутся иметь возможность остановить их стремительную атаку. Но посоветоваться на свёт всего этого сначала с людьми бывалыми всё же не помешает...
  За обсуждением моей придумки мы почти добрались до гильдейского доходного дома, что расположился практически в центральном квартале города. И тут мы с приятелем распрощались. Он двинул прямой дорогой домой, а я потопал дальше.
  Сам "Приют охотника", имеющий четыре этажа, был хоть и основательным зданием, но всё же не самым здоровым в квартале. Однако же являлся здесь главным местом притяжения люда. Да, достаточно оживлённо вокруг, несмотря на то что, очевидно, что заселена лишь часть квартир. Какие-то не заняты, а хозяева других отсутствуют - в походе. И всё равно жизнь бьёт ключом! Народ спешит, суетится - разносчики с ближайших кабаков с корзинками со снедью, да выпивкой снуют. А что тут вечером творится... Не передать!
  Да, сейчас ещё ничего, а позднее тут начинается полный бедлам. Полное раздолье для воров! Хотя достаточно часто они и не виноваты в том что кое-кто остался с пустыми карманами! Охотники сами просадят все свои денежки в каком-нибудь кабаке или весёлом доме - а их вокруг без счёта! и благополучно о том позабудут! Ну на кого, собственно, ещё пенять, проснувшись поутру с трещащей головой и обнаружив полное отсутствие какой-либо наличности на опохмел - естественно, на происки подлых воров, вытащивших всё до последнего медяка!
  - Эх... - я даже вздохнул ностальгически, оглядывая при свете дня любимые всей Ночной гильдией уловистые места.
  Гильдейский доходный дом и его окрестности на самом деле представляют собой нечто исключительно замечательное. В чём-то сходное со злачными местами столицы - вертепами порока и разврата. Во всяком случае только там и здесь доходит до того, что разудалые пирушки превращаются в нечто невообразимое - в гулянки целыми кабаками, без разбору находящихся в них лиц, да с поливанием игристым вином гулящих девок, загнанных на столы голышом танцевать! И обсыпанием их золотом! Разница разве что в том, что в столице аристократы такую дичь творят, отрываясь без удержу, а в Гармине - простой люд. Потому у нас как-то душевней всё...
  На самом деле охотников можно понять, профессия у них рисковая до крайности. Так что нет ничего удивительного в том, что по возвращению с промысла, большинство их уходит в отрыв по полной. Вернулись? Вернулись! Живые? Живые! А если ещё и с богатой добычей, то как тут не оторваться от души? Ну и с другими не поделиться своей радостью...
  Городские власти, правда, не в восторге от всего этого, но поделать ничего не могут. Случившаяся сколько-то лет попытка перенести гильдейский доходный дом с окраины поближе к центру - дескать, здесь порядка больше и заведения куда как поприличней, а значит поспокойней станет всё, успехом не увенчалась. Как кутили по чёрному охотники, так и кутят! Так как года не прошло, как кабаки, да весёлые дома перебрались вслед за ними! И теперь просто гнездятся здесь один на другом!
  У входа в "приют охотника", на высоком крыльце с кованными перилами, я пересёкся с каким-то бородатым мужиком навеселе, вышедшим из здания, приложившимся к початой бутыли вина и целеустремлённо двинувшимся куда-то. Не иначе в ближайший кабак!
  - Эй, милсдарь, не подскажете где мне Рыжего Мэтьюса сыскать?.. - поспешил я обратиться к нему, прежде чем он свалил.
  Бородач остановился. Вперив в меня взгляд мутных глаз. И, похоже, посчитав заслуживающим доверия человеком - одет-то я как заправский охотник! махнул рукой куда-то за спину, буркнув: - В триста шестом номере ищи... - и двинул дальше, на ходу отхлёбывая из бутылки ещё.
  - Пасиб, - всё же поблагодарил я его в спину, хотя ему явно не было дела до моих благодарностей.
  То что мне удалось влёт определиться с местонахождением нужного мне человека, изрядно обнадёжило меня. И я отправиться к указанной квартирке. Может и сам Рыжий Мэтьюс будет на месте?..
  Найти её оказалось несложно. Достаточно было подняться на третий этаж и найти дверь с бронзовой табличкой-номером - шесть. Да-да, это только поначалу по приезду в Элорию трехзначные номера приводили меня в замешательство, вынуждая наивно представлять себе грандиозные дома с квартал размером каждый! Не сразу ж разобрался, что первая цифра означает лишь номер этажа здания, а не отражает общее количество квартир!
  За лакированной - как в лучших домах тут всё! дверью не слышалось звуков разудалой гулянки - только негромко бренчал кто-то на струнном инструменте, потому я без колебаний постучал. Сначала несильно, а затем посильней. Чтобы уж точно услышали.
  Долбиться подобно дятлу не пришлось. Только вознамерился ещё раз постучать, и даже кулак для этого занёс, как дверь распахнулась и в коридор высунулся подтянутый живчик лет тридцати пяти. На охотника не похожий ни разу. В этой его расшитой рубахе нараспашку, да узких - тоже с чудным серебряным шитьём! штанах на босу ногу. Ну и тонкие щегольские усики и бородка клинышком только усиливали складывающееся впечатление, что это какой-то игрок и кутила из обедневших благородных. Или музыкант какой, из тех что по кабакам промышляют... На это намекает и искусной работы мандолина у него в руке...
  - Чего тебе? - озадаченно спросил он у меня, после непродолжительных переглядываний.
  - Рыжего Мэтьюса ищу, - лаконично ответил я. И поспешил показать ему письмо: - От Грегора Риза я.
  - А! - вроде как даже обрадовался этот живчик, и немедля посторонился, со словами: - Ну проходи тогда! - И, пару аккордов набрав, громко оповестил кого-то находящегося в квартире: - Прист, тут Грегор парнишку к нам заслал! - После чего мне уже сказал, приглашающе мотая головой в сторону следующей за прихожей комнаты: - Давай-давай, заваливай, не стесняйся!
  Я и прошёл. А он, прикрыв дверь, следом. В гостиную, в которой за низеньким столом на мягких подушках сидели трое мужиков постарше встретившего меня и лениво резались в карты. Под пиво с раками...
  - От Риза, значит? - ненадолго отвлекаясь от игры, лениво уточнил крепко сбитый мужчина - огненно-рыжий! при мощных усах-бакенбардах и наголо бритым подбородком, да и коротко стриженными висками и затылком - только на макушке волосы фактически и есть, выровненные под площадку.
  - Так и есть, - подтвердил я уверившись что передо мной именно нужный мне Рыжий Мэтьюс. И, приблизившись, письмо ему подал.
  Впустивший же меня "музыкант", прошлёпал мимо и плюхнулся на небольшой плюшевый диванчик, стоящий рядом. И забренчал на своём инструменте одну известную мелодию так, что игроки дружно поморщились! Ну так он изрядно фальшивил даже на мой непритязательный вкус...
  Впрочем, это я отметил так - мельком, большую часть внимания обратив на разглядывание двух оставшихся мужчин. Один - лысый как колено и тщательно выбритый, ещё здоровее вполне себе немаленького командира отряда. Может чуть не дотягивает до габаритов бугаёв - кабацких вышибал, но лишь совсем немного. Задирать такого точно поостережёшься, ибо вломит так что мало не покажется... А второй был каким-то самым обычным, но тоже достаточно крепким брюнетом. Со шрамом на левой щеке - вроде как от ножа...
  Не, так-то нормальные с виду люди, меня лишь чуть напрягло то, что возрастом все далеко за сороковник. Кроме "музыканта", оказавшегося самым младшим из них. Нет, я не рассчитывал, что сосватанный мне отцом Тома отряд будет прям из моих погодков - среди гильдейских таких и не водится, но такого тоже не ожидал... Так-то - не суть важно, вопрос лишь в том, как они отнесутся ко мне, сопляку...
  Мэтьюс же, недоумённо повертев переданное ему письмо между пальцев, плечами пожал, и тотчас его распечатал. И, попивая пиво, пробежал короткое послание взглядом - читая. А оторвав от него взгляд перевёл его на меня. Письмо не глядя передал заинтересовавшемуся им брюнету. Ну а обитатель дивана с мандолиной, прекратив на миг бренчать на мандолине, просто спросил:
  - Ну, чего там интересного пишут, Прист?..
  - Да помнишь, перетирали вчера с Грегором насчёт того, что нам бы мага какого-никакого сыскать? Это вот он и есть, - ответил ему командир отряда, с интересом разглядывая меня. И лысый, бросив рака колупать, тоже уставился на меня!
  - Вообще-то я просто обладающий Даром, - не решился я вводить народ в заблуждение - всё равно правда выплывет наружу и скорее рано чем поздно. - А на гордое звание мага претендовать не могу, так как предел моих сил - магического светляка создать.
  Мэтьюс нахмурился на миг, на мои слова. И, потерев подбородок, требовательно вопросил:
  - С истинным зрением у тебя как?
  - Отлично, - чуть недоумённо даже пожал я плечами в ответ. Странный вообще вопрос - учитывая, что я только что сказал о том, что могу творить заклинание - пусть одно и самое наислабейшее из всех известных, но как его без истинного зрения создашь?..
  - А с использованием свитков заклинаний? - задал следующий, вроде как должный быть каверзным, вопрос уже лысый.
  - Тоже никаких проблем, - заверил я присутствующих.
  - Ну вот, а говоришь - не маг! - уличил меня хлопнувший себе по коленям Мэтьюс - разом ставший очень довольным.
  - "Охотничий стандарт" можно сказать! - хохотнул ещё с диванчика "музыкант".
  - В смысле? - нахмурился я, не поняв подначки.
  - Они имеет в виду, что в охотники только маги-слабосилки и подаются. Других у нас днём с огнём не сыщешь, так как им и так неплохо живётся, - пробасил лысый здоровяк.
  - В точку! - подтвердил его слова "музыкант". С ухмылкой уведомив меня: - Так что никто и не ждал, что Грегор пришлёт нам действующего боевого мага, владеющего целым арсеналом заклинаний первого круга!
  - Да ты падай куда-нибудь! Падай! - спохватился предводитель команды охотников за сокровищами, поведя рукой вокруг себя. Я и плюхнулся на одну из свободных подушек, уселся на ней, скрестив ноги. И не успел ещё устроиться поудобней, как лысый здоровяк сунул мне в руки деревянную кружку - полнёхонькую пива! А Рыжий Мэтьюс, одобрительно кивнув, продолжил наш разговор, уточняя полученные, видимо из письма сведения:
  - Значит, зовут тебя Тим Фастин?..
  - Ага, именно так, - поспешил подтвердить я, пригубив чуть из поданной кружки.
  - Ну а я Прист Мэтьюс, как ты уже наверное понял, - представился в свою очередь он.
  - Больше известный как Рыжий Мэтьюс! - с ехидством прокомментировал это с дивана "благородный", на что тот только усмехнулся.
  - А слева от тебя - Патрик Шелби, - начал знакомить меня Рыжий и с остальными присутствующими в комнате, кивая на здоровяка. - Ну или просто Пат, для своих.
  Самый молодой из их отряда и тут не смог смолчать - вот не лежится ему спокойно на диване! и выдал: - Битюг!
  - А то вон - Эван Дольх, - продолжил Мэтьюс, кивая на молчаливого брюнета со шрамом на лице.
  И кое-кто опять вставил своё именование: - Молчун!
  - Ну а тренькает с диванчика Марвин Люмо, - дошел до представления последнего из них Прист.
  - Трепач! - беззлобно припечатал здоровяк Патрик, озвучивая очень и очень подходящее этому Люмо прозвище.
  - Эй! - возмутился тот. Но не нелестной кличке, а совсем другому! С притворной обидой проворчав: - Тренькает... Не понимаете вы ничего в высоком искусстве!
  - А то ты в нём понимаешь! - насмешливо фыркнул на это Шелби. Не то пояснив, не то пожаловавшись мне: - Выиграл где-то в карты третьего дня эту треклятую бренчалку и достаёт теперь всех!
  - Ладно, ближе к делу, - не дал нам перейти на досужую болтовню Прист, и обратился ко мне: - Что у тебя со снаряжением, Тим?
  - Частью уже приобрёл, - бодро ответил я, и коснулся новёхонькой куртки. - Шмотки вот, да оружие... А чего не достаёт, планирую в самое ближайшее время докупить.
  - То есть, со снарягой проблем нет? - довольно уточнил командир отряда.
  - Не, никаких, - заверил я его.
  - А что за оружие-то? - вмешался Пат.
  - Арбалет. И тесак ещё взял, - ответил я. И счёл нужным сознаться: - Но с тем я не очень...
  - О, арбалет это самое то для Пустошей! Будет кому у нас демонов гасить! - хохотнул Люмо, влезший и здесь.
  Подобрать ему достойный ответ я не успел - Мэтьюс сбил с мысли, огорошив меня воспоследовавшим деловитым вопросом:
  - Когда сможешь выступить в поход?
  - Вы что, вот так запросто берёте меня в отряд?.. - погрузила меня в определенную растерянность подобная лёгкость решения столь серьёзного вопроса. Тут волей-неволей заподозришь какой-то подвох...
  Охотники же, видя моё недоумение, как-то покровительственно заулыбались - будто посмеиваясь в душе над непонятливым новичком. Один только Пат взял на себя прояснение ситуации, с непонятным чувством протянув:
  - Пустоши, Тим... только Пустоши всё расставят по своим местам... И покажут, чего ты стоишь на самом деле... А что - досужая болтовня.
  - Во-во! - поддержал его явно целиком согласный с ним Прист. И хлопнул ладонью по колену: - Так что нечего тут рассусоливать, долгие беседы вести! Мы и так уже третью декаду без дела кукуем.
  - Да как бы по времени я не знаю что и сказать... - немного растерялся я. - На самом деле мне только походный мешок собрать, да хоть сейчас выдвигайся...
  - Так это ж здорово! - вдохновлённо заявил Прист. И предложил мне: - Давай тогда, не откладывая, и займёмся всем этим делом? Чего тянуть?..
  - Прямо сейчас? - озадачился я.
  - Ну... - на мгновение смешался он, вспомнив о недопитом пиве и явно очень вкусных членистоногих на столе. И тотчас решительно скорректировал планы: - Не сегодня уже. Но - завтра! Так, глядишь, если докупим тебе недостающее, то послезавтра можно будет уже и выступить в поход!
  - Это дело! - оживился Трепач. Да и остальные тоже зашевелились. И правда, похоже, устали уже в городе сидеть...
  - Единственное, долю на первый поход положим тебе половинную, - прежде чем я успел выразить согласие, поставил условие командир отряда. Которое, понятно, меня мягко говоря не обрадовало. Нет, я не рассчитывал, на двойную - а то и тройную! долю как мог бы полноценный маг, но половинная - это совсем негусто. Учитывая-то, что денег мне ого-го сколько надо...
  - Что, маловато будет? - хохотнул Марвин, явно прочитавший по моему вытянувшемуся лицу что прозвучавшее предложение меня не вдохновило.
  - Ага... - вздохнув, честно сознался я. Поспешив объясниться, прежде чем они подумали чего не того - ведь половинная доля в добыче для зелёного новичка это норма: - Просто, мне край нужно раздобыть один редкий артефакт - "Дар Таэля"... Не важно - отыскав его в Пустошах или купив на вырученные от продажи найденных там сокровищ...
  - Ого, а ты на мелочи не размениваешься! - изумился Трепач.
  - Ну да - один из "Даров" ему сразу подавай, - хмыкнул, покачавший головой Пат.
  - А что он даёт? Какой Дар? - полюбопытствовал затем Марвин.
  Я сначала замешкался с ответом, а потом всё же, махнув рукой, вывалил: - Он молодость старикам возвращает.
  - О как! - крякнул явно не ожидавший этого Шелби.
  Да и остальные, очевидно, не подобного ответа ждали, потому как смешались. А потом Мэтью усмехнулся и сказал: - Ну для чего тебе такой артефакт я даже спрашивать не буду... - Намекая понятно на мою всем очевидную юность. - Твоё дело. - И, хитро сощурившись - так что вокруг глаз у него морщинки начали собираться, неожиданно предложил: - Но, раз ты так решительно настроен его заполучить, то предлагаю такой уговор - если нам посчастливится наткнуться в походе на этот самый "Дар Таэля", то он тебе без дележа, сверх твоей половиной доли уйдёт!
  Я не удержался - выпучил на него глаза. Но, видя что он это серьёзно! Выпалил недоверчиво:
  - Да ладно! Он совершенно безумных денег стоит!
  - Если сомневаешься - можем перед богами слово дать, - любезно предложил тотчас заухмылявшийся Трепач, судя по всему понявший больше меня. Но удержать в себе этого не смог и посмеялся над недоумевающим мной: - Ну ты чего, Фастин? Думаешь, мы будем идти по Пустошам и совершенно случайно наткнёмся на этот твой "Дар Таэля", сиротливо лежащий посреди занесённым песком камней? Да если он нам и попадётся, то в каких-нибудь древних руинах, среди иного добра, где не факт, что он будет самым дорогим!
  - Ну да, логично, в принципе... - почесал я в затылке, не подумав как-то даже на этот счёт.
  - Ну так что, уговор? - поторопил меня с ответом Мэтьюс.
  - Уговор, - после недолгих раздумий подтвердил я, всё же сочтя предложенный вариант приемлемым. И мы ударили с его командой по рукам. А затем - по пиву...
  Но от воспоследовавшего по прошествии некоторого времени от Люмо предложения переместиться в кабак всей толпой, я вынужден был отказаться. Хотя был не прочь... Закрепить знакомство, так сказать. Просто вовремя спохватился и повинился перед охотниками:
  - Не, никак не получится - меня к ужину ждут!
  - Семейный ужин что ль, намечается? - немедля поддел меня Марвин.
  - Да упаси Сати от такого! - Испугался я озвученного предположения, представив себе кровожадную хищницу в качестве своей супруги! И поспешил объясниться, скованно проговорив: - Нет, просто ужин...С девушкой... У которой я вроде как живу...
  - О, ну ты молодчага вообще, как я посмотрю! Не теряешься! - похвалил меня разулыбавшийся Трепач, подмигнув и показав большие пальцы рук - да, явно этот товарищ тот ещё бабник. Что подтвердило его последовавшее категоричное требование: - Ты смотри, познакомь нас при случае.
  - Обязательно! - с определённым злорадством пообещал ему я, старательно подавляя ухмылку.
  На этом, собственно, мы и разбежались. Допившие пиво охотники отправились в кабак, а я пошёл по своим делам. Мне предстояло ещё зайти забрать восстановленный арбалет, чтобы завтра за ним не бегать. А там уж и на ужин с Блэкворт пора будет поспешать...
  Получив своё оружие замотанным в кусок простого небеленого полотна, я оттащил его, как и намеревался, в доходный дом Реми - где у меня, получается, сам собой образовался склад вещей. А оттуда прямиком в приснопамятный домик из жёлтого кирпича... И только очутившись уже возле него, вспомнил, что суетой позабыл хряпнуть успокоительного зелья! Хотя собирался, собирался! Даже шаг свой, до сей поры достаточно быстрый, замедлил. А потом - потом махнул рукой. Это вчера - в мой первый вечер в компании Блэкворт надо было делать. Сегодня же обойдусь и без этого. Чуть привык я к этой хищнице - хотя воспоминание о её ужасающих клыках до сих пор вызывает невольную дрожь. Так, что справлюсь, думаю, и так...
  Судя по тому что меня не поджидали на крыльце - все глаза проглядев в ожидании моего появления! я не опоздал. Тютелька в тютельку, можно сказать, уложился! Так как стоило мне объявиться в доме, как Блэкворт одобрительно заявила: - Ты как раз вовремя, Фастин. - И оценивающе оглядев меня, распорядилась: - Так, иди приведи себя в порядок и сядем с тобой ужинать!
  - Хорошо, - покладисто ответил я - и юркнул в отведённые мне гостевые апартаменты.
  Как и наказали, отправился приводить себя в порядок. Размышляя заодно о настораживающе доброжелательном отношении одной кровожадной хищницы, отчего-то прикидывающейся мирной овечкой. Окружила ведь заботой словно дорогого гостя! Тут поневоле заподозришь какой-то подвох... Но так и не надумав ничего на счёт этого за время непродолжительных водных процедур, я осторожно спустился вниз - на первый этаж. Остановившись на входе в столовую, не решаясь сунуться в неё - вдруг рано ещё?.. И чуть не подпрыгнул, когда кто-то, неожиданно подкравшись сзади, подхватил меня под локоток! и радостно выдохнул в ухо:
  - А вот и ты!
  С трудом уняв бешенно заколотившееся сердце, я подался за потащившим меня в столовую демонским отродьем - безмерно довольным своей выходкой!
  Ужин же сегодня хоть и оказался не таким праздничным как вчера, но всё таки был роскошным. И, учитывая, сколько времени надо чтобы всё это наготовить, я незамедлительно проникся подозрением, что за этим стоит какой-то злой умысел. К примеру, откормить кое-кого как следует, а потом когда он станет круглым как колобок и не сможет ходить, а только перекатываться с боку на бок - зажарить его и съесть! Ну а как иначе всё трактовать? Когда на стол выставляют столько всего?.. Да такого вкусного!..
  - Чем занимался сегодня, Фастин? - перейдя к десерту сочла нужным завязать светскую беседу Блэкворт. Ну или возжелала получить отчёт о моих действиях - желая держать всё под своим непосредственным контролем.
  - С утра, как и намеревался, с оружием вопрос решал, - вроде как легкомысленно пожав плечами, ответил я. Но Блэквор как почуяла что-то, ибо сложила лапки и заинтригованно уставилась на меня, потому пришлось отказаться от развития интриги и вывалить на неё самое главное сразу: - Да, и команду себе уже нашёл! И не абы какую, а из гильдейских охотников за сокровищами Древних!
  - Что?.. - недоумённо хлопнула глазками девушка, не сразу осознав сказанное мной. Почти тут же, впрочем, изобразив радость за меня:
  - О, это тебе повезло!
  Только, как мне показалось, саму её эта новость нисколько не воодушевила! Но акцентировать на этом своё внимание я не стал, сказав другое:
  - Ну, не столько повезло, сколько Грегор Риз помог.
  - Этот мог, этот мог... - задумчиво пробормотала хозяйка дома, после того, как - как мне почудилось! проглотила какое-то нехорошее высказывание в его адрес!
  - Так что уже послезавтра мы выдвинемся в поход! - поспешил порадовать я, показывая тем самым что не собираюсь затягивать до последнего с добычей для неё "Дара Таэля". Сказал - сделаю. Пусть не сомневается даже на этот счёт! Это была не пустая отговорка в надежде отсрочить свою гибель!
  - Но... Так быстро?.. - Почему-то не увидел я восторга на лице гарминской хищницы. Только затем, заметив мой ничего не понимающий взгляд, она поспешила изобразить милую улыбку. И прощебетать: - Это же замечательно, Фастин! - После чего тут же чуть нахмурилась и обеспокоенно спросила: - А ты не слишком спешишь?.. Может, стоило бы подготовиться получше?..
  - Да что там готовиться? Собраться только! - принялся заверять я её в том, что всё в порядке - ей совершенно не о чем волноваться.
  - Ну тебе видней, - чуть разочарованно произнесла девушка, определённо, совсем не убеждённая мной. Заметив затем с нотками вкрадчивости, но вроде как сожалеюще: - А я тут договорилась с магом... Думала, ты поучишься у него до похода...
  - Ну... - выбило меня это заявление чуть из колеи. Магическое обучение - хоть какое, получить страсть как хотелось бы. Потому я практически жалобно протянул: - А он до моего возвращения из похода не подождёт?..
  - Ох, не знаю - не знаю... - тут же изобразила великие сомнения девушка, из-под прищура поглядывая на меня.
  А я, помучавшись сомнениями, посопев расстроенно, всё же махнул рукой. Безнадёжно протянув: - А, всё равно толку не было бы!.. Ну какой с меня маг?..
  - Да откуда ты знаешь, был бы толк или нет? - поспешила возразить на это Блэкворт. И поставила вопрос ребром: - Как на счёт сходить к нему завтра и предметно поговорить о твоих перспективах?..
  - Ну, можно... - осторожно ответил я, не сумев устоять перед столь великим искушением.
  - Тогда ближе к полудню - часиков в одиннадцать, подойди ко мне в Управу и мы вместе сходим к этому магу! - постановила прячущая довольную улыбку девушка.

  Договорились, в общем. И я, довольный тем, что легко отделался - свинтил. Блэкворт осталась в столовой - прибрать чуть за нами, а отправился спать. Ведь всё же полностью я не восстановился ещё после моего эпического забега с неумеренным использованием алхимических эликсиров. Так-то, когда крутишься как белка в колесе, это не сильно заметно, а вот стоит расслабиться и буквально накатывает ощущение неимоверной усталости. Как будто не просто по городу шлялся, а вкалывал весь день где-нибудь на каменоломнях. И прям на ходу в сон клонит, стоит только плотно поесть... Но до гостевых комнат я всё же смог добраться, хоть и тяжеловато это оказалось сделать с таким набитым брюхом...
  Поворочавшись совсем немного на постели - умащиваясь поудобней, я закрыл глаза, и... Уснул практически тут же! И спал без сновидений до какой-то поры. Пока мне не пригрезилось, будто лучик света скользнул по непроглядному мраку моего сна. Который и вырвал меня из власти сна. Правда, я не сразу осознал что проснулся - глаза-то закрыты. И не продрать их нифига, как не силься! Ибо сонная одурь неожиданно цепко держит в своих лапах, успешно подавляя все мои волевые усилия...
  Никак не получалось у меня полностью проснуться, проще говоря. Из-за чего объективная реальность воспринималась как некое продолжение сна. Чему, конечно, способствовал и царящий в комнате сумрак... Окно-то - что недалеко от кровати, завешено плотными шторами - чтобы свет уличных фонарей не мешал отдыхать. А ночной светильник на тумбочке я не зажёг... Потому как нет такой привычки...
  Я почти вырубился вновь, уступив борьбу сну, когда мне вдруг почудился едва различимый скрип половиц. Будто кто-то сдвинулся от двери в сторону моей постели! И тут уж сонная одурь слетела с меня вмиг! А сердце забилось часто-часто! Вспомнилось же, в чьём логове я беззаботно сплю! Похоже, в первый день меня не тронули, чтобы я расслабился, страх потерял, а на второй уже решили мной заняться!
  И тишина... Словно затаился кто-то...
  Я, почмокав губами, предпринял попытку изобразить спящего и размерено задышал. Сам напрягши слух. И... И это возымело эффект!
  Скорее почудились мне, нежели явственно опознались, едва слышимые шаги по комнате! Пушистый ковёр, расстеленный на полу, скрадывает же зараза, все звуки! Но кто-то тут был! Точно!
  Впрочем, личность таинственного гостя припожаловавшего ко мне средь ночи, была очевидной. Хищный варг это! А у меня и под рукой ничего нет, чтобы отбиться...
  Лихорадочно соображая как же мне выпутаться из всего, я быстренько набросал план и осторожно выпростал из-под покрывала правую руку. Протянул её - зашарив осторожно по прикроватной тумбочке в поисках стоящей на ней светильника-ночника. Чтобы, как подберётся ко мне возжелавшая полакомится человечинкой хозяйка дома, огреть её лампой по башке! А сам - сигану в окно! Всё же второй этаж это не так высоко. Чуть зашибусь, да посечёт всего стеклом, да и всё. Невелика цена за спасение. А кое-кто останется с носом...
  А хищница, не подозревая о моих приготовлениях, продолжила красться. Всё так же - практически бесшумно... И вскоре - так а сколько тут расстояния, ярда четыре всего от двери? добралась до моей постели. И... И полезла на неё!
  "Точно сгрызть собралась!" - мелькнула у меня заполошная мысль. Не удержала-таки в себе хищные инстинкты. Да, не зря, ох не зря ходят слухи, что варги большие охотницы до человечинки... В Империи все про то знают. А в Элории - больше помалкивают. Видимо побаиваются.
  И не пустил я тут же в ход судорожно сжатый за ножку светильник только потому, что позиция для нанесения удара оказалась крайне неудобной. Побоялся не дотянуться и не попасть. Ибо хищница залезла на постель у меня в ногах. Пришлось сдержаться и повременить с решительными действиями до более подходящего момента. Тем более он грозил вот-вот наступить... Незваная ночная гостья не задержалась же на краю кровати, почти сразу продолжив продвижение к моему горлу - причем, уже практически не скрывая своего присутствия! навалившись на меня и... и издавая какое-то предвкушающее урчание...
  "Сейчас... сейчас я тебя!.." - мысленно обещал я подлому демонскому отродью, судорожно стискивая ножку лампы и одновременно с этим создавая магического светляка - последнее, чтобы ошеломить гадину, выгадав себе пару лишних мгновений на побег. Ну и чтобы точно не промазать с ударом, конечно!
  И только это, последним пришедшее мне в голову, дополнение к сложившемуся плану, позволило избежать поразительного конфуза! И остановить как-то замах ночником на половине пути! Ибо, когда источающий голубоватое свечение шарик возник под потолком, на моей постели обнаружилась вовсе не одна алчущая свежатинки хищница! А... А её слип! Пробирающийся через мою кровать - и меня соответственно, прямиком к чаше с фруктами! Которую кто-то заботливый поставил на мою прикроватную тумбочку!
  - Риппер?! - едва не воскликнул я потрясённо. И, медленно опуская занесённую над ним лампу, буквально обмяк от облегчения... пережив непередаваемый приступ эйфории.
  - Вот же ты паршивец! - издав не то судорожный всхлип, не то смешок, обругал я вышедшего на ночную охоту на фрукты ужасного - но премилого! демона - эту грозу Пустошей. И вернув чуть подрагивающими руками лампу на её законное место, сунул этому замершему - вроде как затаившись! полночному злодею по сулимскому сладкому фрукту.
  Впрочем, тут же бросивший прикидываться мягкой игрушкой слип не успел приступить к трапезе. Так как я, опомнившись, поспешил выдворить из своей постели вознамерившегося на месте сожрать предложенное угощение милого демона. А то ж заделает мне сладким соком всё постель! А мне потом ещё на ней спать! И Блэкворт этого не оценит... Или, что ещё хуже, вовсе что-нибудь нехорошее обо мне подумает...
  В общем, подхватив - тяжелющего! слипа, я быстренько спровадил его. И из кровати, и вообще из комнаты. С целью чего, осторожно высунулся в коридор - посмотрел влево-вправо. И, не обнаружив там никого, вышагнул из дверей и опустил слипа на ковровую дорожку. Полюбовался ещё на дело рук своих демон как будто тут и сидел! и для порядка ещё раз осмотрелся. Удивлённо моргнув при этом - почудилось, что дверь дальше по коридору чуть сдвинулась, словно её, неплотно закрытую, только что то-то прикрыл! Но скорей всего мне это именно что померещилось, в неясном свете единственного горящего в коридоре маленького светильника, от которого больше неясных теней, чем освещения.
  Так что довольный собой я просто вернулся в гостевые апартаменты. И, закрыв уже за собой дверь, замер. Да озадаченно почесал в затылке. Потрогав затем нажимную дверную ручку - расположенную достаточно высоко по отношению к полу. Тут какая мысль у меня мелькнула... Слип у Блэкворт, конечно, зачётный - здоровущий! но даже ему явно не хватило бы роста дотянуться до дверной ручки. А вскарабкаться по практически ровной створке без использования когтей - подточенных хозяйкой, этот лентяй не смог бы. Это ж не ветка \дерево, которое обхватил лапами и вперёд...
  Нет, легко поверить в то что проголодавшийся слип, шастая по дому, мог учуять вкусные фрукты в моей комнате, как и в возникновение у него непреодолимого желания немедля добраться до них. Вопрос имеется только к реальной осуществимости самого проникновения в гостевые апартаменты... Не помог ли кто-то Рипперу в этом?.. К примеру, его любящая попугать меня хозяйка...
  Ещё раз почесав в затылке, я махнул рукой и отправился в постель. На месте никто не был ловлен, а иначе нипочём не дознаешься, случайным было проникновение ко мне одного любителя фруктов, или злонамеренным. Ведь с одной стороны Блэкворт вполне могла это сделать, а с другой, она слишком взрослая уже, для того чтобы устраивать такие розыгрыши...
  Так и уснул, гадая как всё было на самом деле. А утром за чудесным - уже по обыкновению, завтраком, хозяйка дома ничем не выдала своего участия в ночных событиях. Как я не разглядывал её с подозрением, она вела себя как ни в чём не бывало. И мне так и не удалось прийти к каким-то выводам в отношении неё. Тем более что она сбила меня с размышлений, почти сразу напомнив о том чтобы я не забыл заглянуть к ней в Управу в оговоренное время для встречи с магом. И стало мне как-то не до выведения кое-кого на чистую воду. Сразу ж прикидывать начал как мне сегодня везде успеть и нигде не опоздать. Мне ведь помимо закупки недостающего снаряжения надо наготовить зелий, да эликсиров всяких...
  Озабоченный всеми этими проблемами, я свинтил из дома Блэкворт сразу по завершении завтрака. Отправившись в доходный дом Реми, чтобы заняться алхимическими преобразованиями. Нечего время попусту терять, когда его и так мало!
  Очутившись же в каморке доходного дома, я первым делом распахнул во всю ширь небольшое окошко. А затем, изучающе обозрев своё алхимическое хозяйство, размещённое на подоконнике и на маленьком столе, решительно зарылся в специально плетёный короб - что обошёлся мне едва ли не в стоимость шкафа из драгоценного розового дерева! в поисках потребных ингредиентов.
  Досадно, конечно, что подзабыл вчера поинтересоваться у охотников насчёт применимости против демонов вызывающего судорожный кашель дыма, но тут ничего не попишешь. Придётся повременить пока с его изготовлением. И заняться тем, что уж точно будет нужным и полезным. А именно - эликсирами скорости и выносливости. Места они немного занимают, да и веса почти не имеют, а могут здорово пригодиться в предстоящем походе. В частности, если придётся давать дёру от демонов... Ну а помимо этого надо приготовить немного целительного зелья. И заживляющей мази ещё! Чуть о ней не забыл, а это едва ли не самая востребованная штука в походах - мелкие ранки, да ссадины обрабатывать!
  Этим всем и занялся не мешкая. Ибо не мгновенно всё делается, отнюдь не мгновенно... Только на подготовку ингредиентов у меня ушёл час, наверное! Дальше, конечно, попроще стало. Но и когда приготовление эликсиров перешло в завершающую стадию и перестало требовать моего пристального внимания, нашлось чем заняться. Хотя это и являлось истинным кощунством, я извлёк из хранилища влажно поблескивающий листочек сорсума - с огромным трудом добытый мной, и... переработал его... Сначала с огромной осторожностью сделав из него вытяжку, а потом добавил загуститель. И в итоге вышла у меня преотвратнейшая с виду опалесцирующая зелёная слизь. Которую я поместил в малый фиал из небьющегося стекла. Увы, сразу не выйдет нанести парализующий состав на наконечники болтов, ибо на воздухе он быстро распадётся - нескольких часов, наверное, не пройдёт. Так что придётся наносить его непосредственно перед применением по назначению...
  Всё бы ничего, а мне было до слёз жалко переводить ценнейший ингредиент на паралитический токсин. Ведь учитывая общую стойкость демонов, а так же их зачастую весьма значительные размеры, получившегося действующего вещества хватит всего на два болта... Так чтобы с высокой степенью вероятности остановить тех же взрослых особей торгов или крайне быстро вывести из строя стремительных скартов. При стоимости сорсума такие болты выходят по цене даже не золота, а бесценного тэриума.
  Так что смотрел на дело рук своих и аж сердце кровью обливалось. Шутка ли - каждый болт не десятку золотом стоить будет! И твёрдо решил в следующий раз сообразить чего-нибудь другое. А то так одно разорение выйдет...
  Так за алхимическими преобразованиями и время пролетело. И пришла пора отправляться на встречу с хищницей...
  К месту службы Блэкворт - её кабинету в городской Управе, была уже у меня натоптала тропка, так сказать, потому я миновал скучающих у входа стражников без расспросов. Да и сам ни капельки их не заинтересовав. Они проводили только меня ленивыми взглядами и перевели их тут же на входящую в пору девчушку в лёгоньком платье, вылетевшую из присутственного места с кипой бумаг и целеустремлённо рванувшую куда-то. Ну да, на мелькающие под разлетающимся подолом женские ножки интересней же пялиться...
  Моя "заступница" - она же представительница Тайной Стражи королевства Элория, была на месте. Не пришлось в её поисках по всей Управе рыскать! Работала... Вроде как. Если можно назвать работой её занятие, заключающееся в задумчивом разглядывании раскрытой папки с какими-то бумагами. На несерьезность всего указывала как вальяжно-ленивая поза девушки, буквально развалившейся на роскошном мягком стуле - хорошо ещё не задрав ног на стол! так и неспешность в чтении не то докладов, не то отчётов. Да на моё появление она отреагировала весьма живо - быстренько захлопнув папку и бросив её в выдвинутый и задвинутый тут же ящик письменного стола, и обрадованно заявив:
  - О, Фастин, а вот и ты! А я только о тебе вспоминала. И сразу же, не дав мне опомниться, подскочила со стула на ноги, требовательно вопросив: - Ну что, идём?
  - А... ага, - малость пришибленно ответствовал я, ошарашенный скоростью её действий. Всё никак не привыкну насколько быстро действуют варги. Хотя они вроде как и девушки... которые, как известно, пока соберутся - полдня пройдёт...
  Мягко подхватив меня под локоток, Блэкворт быстренько вытянула меня из кабинета, закрыв его за собой свободной рукой на фигурный ключ. В чём не было никакой необходимости на мой взгляд. Не залезет к ней ни один дурак, даже брось она дверь нараспашку... И, видимо отметив брошенный мной на неё странный взгляд, гарминская хищница с улыбкой сообщила:
  - Нет, Фастин, я не боюсь, что из моего кабинета что-нибудь стащат. Просто правила есть правила. И их нужно соблюдать! А то никакого порядка не будет!
  Ну что я только согласно покивал. Возразить-то тут нечего... И девушка потянула меня дальше - в другую, дальнюю от её кабинета часть управы. Не спускаясь при этом на этаж или два. И вскоре остановились у одной двери, на которой красовалась золочёная табличка: "Герхард Финер"
  Коротко стукнув в дверь - и не дожидаясь разрешения войти, Блэкворт ввалилась внутрь. И меня втянула за собой. А там - в практически таком же как у неё кабинете, за письменным столом чинно восседал немолодой уже мужчина, с обильно тронутыми сединой чёрными волосами. И вроде не шибко занятый служебными делами... Увлечённое чёрканье пером в толстом дневнике, в мгновения отрыва от чтения какого-то древнего фолианта как-то на них мало походило.
  - А, Фелис... - достаточно радушно поприветствовал её мужчина, на миг прервавший свою деятельность и мельком глянувший на нас. И вернулся к своим записям, сказав нам обоим - отдельного приветствия я не удосужился: - Проходите, устраивайтесь, я сейчас закончу.
  Мы и прошли. И устроились на стульях для посетителей, что стояли у строгого стола. И молча посидели минут несколько, пока увлечённый своей работой хозяин кабинета закончит. Что вскоре и произошло. Он распрямился, писчее перо отложив на подставку с чернильницей. И заложив фолиант шёлковой лентой-закладкой, отложил на край стола. А сверху небрежно шлепнул свой толстый дневник.
  - Ну-с, чем порадуете? - обратился к нам этот самый Герхард Финер, как я понимаю.
  - Вот, - с готовностью кивнула на меня Блэкворт. - Это тот парень, о котором я говорила. И которому нужно помочь определиться с магическими способностями и путями их развития.
  - А, наш будущий охотник за сокровищами Древних! - усмехнулся он с интересом глянув на меня - видать они мне тут хорошенько косточки перемыли!
  - Он самый! - засмеялась девушка, бросив на меня лукавый взгляд.
  - Меня вообще-то Тим Фастин зовут, - вмешался я, ибо разговор при мне - но как бы и без меня, начал чутка коробить.
  - Что ж, приятно познакомиться, Тим Фастин, - пряча улыбку и, как мне показалось, со скрытым сарказмом, произнёс Герхард Финер. И перешёл сразу к делу, бросив: - Сам-то, что можешь сказать о своих способностях?
  - Да что тут говорить - слабосилок я. Способности-то они вроде как есть, а вот возможности - отсутствуют, - фыркнул я в ответ, не сочтя приукрашивать горькую действительность. - Из-за этого мне, собственно, и отказали в обучении, когда я сунулся в одну магическую школу. - И передразнил одного как-то сразу вспомнившегося обрюзгшего толстяка, проводившего мою проверку: - Не дотягиваю-с, до граничных параметров лиц рекомендуемых к приёму! В виду явной нехватки энергетических резервов организма!
  - Печально, печально, - вроде как посочувствовал мне маг, покивав. А затем благожелательно предложил: - Но давай взглянем на всё, так сказать, предметней. - Уточнив: - Как у тебя обстоят дела с истинным зрением?
  - Да неплохо вроде, - пожал я плечами. На всякий случай добавив ещё: - До сих пор не жаловался...
  - Герхард, мне кажется, ты слишком издалека заходишь... Вы будет так целый день ходить вокруг да около, - вмешалась проявившая нетерпение Блэкворт. - Фастин именно что слабосилок. И это вся его беда. А так он даже умеет создавать магического светляка!
  - Ну с этого и надо было начинать, - явственно прибодрился маг. И предложил мне: - А давай-ка, Тим Фастин, сотвори ты его.
  Сказал так, и перешёл на истинное зрение. Что выразилось в том, что взгляд его, обращённый на меня, расфокусировался, а глаза вроде как наполнились каким-то едва своеобразным внутренним сиянием.
  Я аккуратно - второй-то попытки не будет! - сотворил светляка. Как обычно ухнув на его активацию львиную долю своей внутренней энергии.
  Маг же молча наблюдал за всем этим. Глядя сквозь творимое заклинание на меня.
  - Да, достаточно грустное зрелище... Где и научился-то такому нелепому построению заклинания непонятно... - удручённо покачал головой, отмерший наконец Герхард Финер.
  - Да вот нашлись добрые люди, показали, как магического светляка создавать, - непроизвольно огрызнулся я, задетый упреком, прозвучавшим в адрес того, кому я был на самом деле благодарен за преподанную науку.
  - А что ж они не научили тебя правильно его создавать? - с некоторым ехидством поддел он меня в ответ.
  - В смысле? - нахмурился я. - Ведь неправильно созданная структура заклинания просто распадётся при напитывании её энергией. И выйдет только пшик, вместо светляка, - Последнее я самолично наблюдал не один раз во время учёбы.
  - Это верно лишь в случае серьёзных ошибок при построении заклинания, - ответили мне. - А мелкие - лишь приводят к излишнему расходу энергии. Ты вот - чуть не в половину больше необходимого её тратишь.
  Я растерялся, признаться. И озадачено почесал в затылке. А маг зачем-то протянул руку к так и висящему меж мной и им над столом, бледно-голубому шарик, и коснулся его. Уничтожив. И, удовлетворённо кивнул: - Как я и думал, лишняя энергия добавила тут тепловой эффект.
  - Поясни, пожалуйста, Герхард, - попросила его Блэкворт, мельком покосившись на недоумевающего меня.
  - Магический светляк - это не масляная лампа какая-нибудь, и он не источает тепло в обычном случае, - ответил он. И нетерпеливо потребовал меня: - Так, создай-ка мне ещё раз светляка. - Уточнив сразу же. - Только в этот раз со всей возможной быстротой!
  - Так мне восстанавливаться теперь до вечера, - указал я ему на абсурдность этого предложения.
  Но он отмахнулся только от приведённого мной довода. И протянувшись ко мне через стол, потребовал: - Руку дай. - Я, замешкавшись лишь на мгновение, и взялся за его кисть. А он тут же вновь потребовал: - Создавай заклинание.
  Стоило же мне во всей возможной скоростью сотворить голубую паутинку-плетение, как в неё хлынул ручеёк энергии. Чужой! Которая и позволила заклинанию - над столом вновь возник источающий неяркое свечение голубой шарик.
  - Со скоростью создания тоже просто беда, - отпуская мою руку, недовольно поморщился маг. Чем немного меня обозлил - да я вообще быстро создаю светляка! А он ещё с упрёком произнёс: - Упражняться же нужно, если хочешь хоть чего-то достичь!
  Хотел я ему сказать что это глупость несусветная - упражняться в создании бесполезного заклинания, да не успел. Ибо влезла Блэкворт...
  - Он будет, - тут же пообещала магу хищница. И так на меня посмотрела, что я тут же яростно закивал, подтверждая сказанное ею. Спать ночами не стану - буду упражняться!
  Герхард Финер, видя эту картину, искренне засмеялся. Прям до слёз! А, отсмеявшись, сказал Блэкворт:
  - Нет, всё же положительно зря учёный совет зарубил идею старого Хагельда, в бытность им