Ученье - свет, а неучей - тьма.

(Ведьмак 2).

  
  
   Пролог
  
   - Студиоз Виллар! - громыхнуло прямо над самым ухом, что я аж подпрыгнул на кровати, мигом приняв сидячее положение... оторопело озираясь вокруг в поисках источника звука.
   - Демоны Бездны! - ещё толком не отдавая отчёт, сон это или явь, буркнул я... видимо, слишком громко.
   - Прекратите ругаться и немедленно откройте дверь! Мы опаздываем! - строгим, но довольно приятным голосом прозвучало в комнате... как бы со всех сторон... Объёмный звук? Как в прихожей ректора?.. Ладно, с этим потом разберёмся.
   Дверь я открыл и в комнату тут же влетела... или правильнее сказать впорхнула... довольно молодая женщина... ну-у, или кажущаяся таковой...
   Судите сами... Убранные в высокую причёску каштановые волосы, как бы спрятавшиеся за очками большие голубые глаза, довольно милое лицо, не обременённое обилием косметики... Этакая "серая мышка", типичная "училка"...
   - Студиоз Виллар! И долго вы собираетесь меня рассматривать! - рыкнула на меня эта злая... очень злая училка... саблезубая мышка... у-у-у... - И заодно, потрудитесь встать, когда разговариваете с дамой!
   - Простите... магэва, - отозвался я поднявшись и склонив голову в коротком поклоне, - А вы, собственно, кто?!
   - Я, да будет вам известно, юноша, - ваша куратор Мариэлла д'Ориент! - с высоко поднятой головой возвестила моя новая знакомая.
   - А это... вы лично мой куратор?
   От таких слов чародейка на пару мгновений пала в ступор...
   - Я куратор группы!
   Тут задумался уже я:
   - А какая у нас группа?!
   - Ясное дело какая - Специальная ведьминская! - заявила кураторша с таким апломбом, будто это была личная гвардия императора... Пофиг какого!
   - А-а... тогда понятно,.. - кивнул я, хотя, честно говоря, мне ни черта не было понятно!
   - Тогда что стоишь?! Пошли! - бросила Мариэлла, быстро развернулась... так, что юбки взметнулись... и выпорхнула в коридор.
   - Сейчас! - бросил ей в след, подхватывая со стула куртку и уже на ходу, перешагнув порог, послал за спину защитное заклинание, чтобы наглухо запереть дверь.
  
   - Ну вот мы и пришли! - жизнерадостно заявила моя новая знакома, когда мы миновав три портала и, кажется, два разных здания, оказались у неприметной двери без всяких номеров, табличек и прочих опознавательных знаков.
   Прижатая к стене... видимо в строго определённом месте... рука Мариэллы и вот уже массивная, под завязку накаченная магией дверь бесшумно распахивается.
   - Что стоишь? Проходи! - хозяйским жестом пригласила магесса внутрь, но я не спешил воспользоваться её любезностью, а то мало ли...
   - Только после вас, миледи, - стараюсь выглядеть не менее учтивым.
   - Хм-м, ну раз ты первым боишься,.. - и смотрит этак... оценивающе.
   Берёт на слабо?
   А-а... ну да! Я ж при таких словах прекрасной дамы должен непременно рвануть рубаху на груди и броситься... Куда?.. Да фиг его знает! Но куда-нибудь непременно броситься!
   Ещё пару мгновений постояв и верно поняв, что чуда не произойдёт, и я на её уловку не клюну, чародейка этак презрительно фыркнула и первой шмыгнула внутрь. А поскольку с ней ничего экстраординарного не случилось, послушно отправился следом.
   Ну что сказать? Комната, как комната... довольно просторная... А кругом шкафы, шкафы, шкафы... да такие, что уходят вдаль, и конца им и краю не видно... даже магическим зрением...
   Твою ж! Они ж все зачарованы! Это кто ж вбухнул сюда столько силы! Ну нихрена себе!
  
   - Вот, что надо! Давай-ка примерим это!
   Пока я глазел по сторонам, чародейка не стояла на месте. Углубившись в недра одного из шкафов, она выудила оттуда... платье... Платье?! ЖЕНСКОЕ??!!!
   Да ну нафиг!!
   - Вы что, издеваетесь?! Я это ни за что не надену!
   - Послушайте, милый юноша, это - типовая форма, утверждённая приказом Его Магичества ректора, специально для вашего факультета.
   Нахрен такую форму! В гробу я её видал!
   Вот только отбрехаться от сомнительной чести дефилировать по Академии в этом бабском наряде никак не получалось.
   - Это - ученическая мантия, стандартный костюм студиоза, - гнула свою линию Мариэлла, - В таких вся академия ходит!
   Демоны Бездны! Но у парней же... я сам видел... мантии гораздо короче, и на них нет ни кружев, ни рюшей...
   - Все украшения строго функциональны. Если вы приглядитесь магическим зрением, они сплетаются,.. - пела ангельским голоском о вышивке, узорах и прочей дребедени кураторша... С истовостью ведьмы, которую почти приговорили к сожжению на костре и у неё есть последний шанс, чтобы оправдаться, избегнув этой участи... Или, скорее, с упорством инквизитора, что всеми правдами и неправдами хочет непременно "спасти" свою жертву, придав её "очистительному" пламени!.. И чем больше волшебница говорила, тем больше я склонялся ко второму варианту!
   Да-да я верю, что этот "весёленький" балахон своеобразный доспех, который надёжно защищает ученика, и от воздействия чужой магии, и от выброса его собственной... да-да... и всё такое прочее. Но ёпэрэсэтэ! Мне-то от этого не легче!
   - Эта мантия больше похожа на женское платье, - рубанул я напрямую... Нафиг политесы, пусть думают обо мне, что хотят!
   - Естественно, она же шилась на девочек! - удивлённо воззрилась на меня магэва, - Так и было задумано, чтобы ваш факультет отличался от всех остальных! Чтобы сразу бросалось в глаза, что перед вами не простая ведьма, а с Особого ведьмаческого!
   И что мне оставалось? Только внимать, удивлённо приоткрыв рот и хлопать глазами.
   - Форма изготовлена по специальному приказу ректора. Предоставляется совершенно бесплатно, И потом, что тебе в ней не нравится? Модно, стильно, со вкусом... Девочки были просто в восторге!
   - Но я же не девочка! - клянусь с моим горлом что-то случилось, дыханиев зобу так некстати спёрло и в конце фразы я, сам того не желая, перешёл на фальцет, отчего моё робкое возражение прозвучало особенно жалко.
   Я уж было ожидал потока насмешек и издёвок, но ничего подобного не последовало... преподавательница лишь удивлённо воззрилась на меня, будто видела первый раз, и этак задумчиво произнесла, пожав при этом плечами:
   - М-м-м-да... действительно... Но кто ж знал, что у нас будет учиться мальчик?!
   - Э-э-э... А нельзя ли заказать похожую форму, но мужскую?! - осторожно предложил я.
   Странно, но Мариэлла и тут не стала спорить:
   - Скорее всего, это возможно... Спрошу у ректора.
   - А пока можно мне ходить без мантии? - попробовал воспользоваться достигнутым успехом... И тут же был буквально сметён, раздавлен и сломлен её напором:
   - Нет! Ни в коем случае! Правила для всех одни!.. К тому же, учитывая, как эффектно, - добавила леди хихикнув, - вы прошли своё собеседование... В стенах Академии чары, подобные вашим, должны находиться под особым контролем! Ведь они несут угрозу не только вам, но и окружающим! Надеюсь, это понятно?! - заключила она менторским тоном.
   - Да-а, но-о... А нельзя ли сперва сшить костюм, а потом приступить к занятиям? - предпринял я новую попытку, но она, как и предыдущие, оказалось напрасной.
   - Определённо - "нет"! Между прочим, это - эксклюзивная магическая мантия. На её изготовление потребуется не меньше месяца... а то и больше... А вы и так пропустили почти два... Придётся навёрстывать! - в праведном гневе сверкнула глазами куратор. - И вообще, молодой человек, что за детские капризы?! Приказ Его Магичества однозначно гласит: "Приступить к занятиям НЕМЕДЛЕННО!"
   Честно говоря, от этих слов стало как-то неловко.
   - Вы что, не желаете учиться?! - перейдя на официальный тон "припечатала" меня магесса, - Если так, я буду вынуждена обратится к ректору! А уж он-то непременно свяжется с вашими родственниками, чтобы выяснить их мнением на этот счёт. Вы действительно хотите именно этого?!
  
   Твою ж мать! Если есть в словесных дуэлях запрещённый удар, то это был именно он! По крайней мере, для меня! Тем более, сейчас!
   Дядя Тео, наверное, меня бы понял и посочувствовал... и может даже заступился... до взрыва проклятой башни... А теперь даже не знаю... наверно посмеялся бы надо мной и позлорадствовал... исключительно в воспитательных целях... Ну да!
   От бабушки понимания я вряд ли дождался, от прабабки тем более! Ещё в истории с зачарованным платком она заявила, что проще меня переделать в девочку, чем ломать защиту и заклятья наложенные на этот злосчастный кусок тряпки, а потом их вновь восстанавливать. Да и с девочками проще...
   Неприятные воспоминания нахлынули с новой силой... Как от этих слов моя душа ухнула в пятки... Как я стоял весь онемев от ужаса, ни жив, ни мёртв... Как дрожал всем телом, не в силах вымолвить ни слова...
   Клянусь, в этот миг меня опять едва не затрясло, губы задрожали и слёзы чуть не хлынули из глаз... Но, пусть и с большим трудом, я всё-таки сумел взять себя в руки.
   - Что ж, давайте попробуем, - глубоко вздохнув, с трудом выдавил из себя.
  
   - Ну вот, просто замечательно, тебе очень идёт! - жизнерадостно возвестила леди Мариэлла, застёгивая на спине последнюю пуговицу, - Ну-ка повернись, туда-сюда, - я послушно повертелся перед зеркалом, - Отлично! Ну как, нравится?!
   "Да ну нафиг!" - так и хотелось возразить, но я подавил это желание, промычав что-то нечленораздельное.
   Как уже говорил, проклятый балахон чертовски походил на платье, и я чувствовал себя в нём полным идиотом. Если б под низом не было обычного костюма с сапогами, а только бельё... Не дай Тёмные боги - женское!.. В пору было бы стреляться из катапульты!
   Стоило лишь подумать об этом, я просто физически почувствовал, как кровь приливает к лицу... Робко взглянул на себя в зеркало и воочию убедился, что зарделся, как красна девица на выданье... Твою ж мать!
   - А теперь зачарованную ленту, - резво подскочила ко мне кураторша, ловко сгребая мои достигавшие плеч волосы в хвост, плотно стягивая их чёрной полоской ткани с золотистыми письменами.
   - Защитные руны?
   - Молодец! Разбираешься! Это чтобы с волосами ничего не случилось!
   - Тогда уж лучше шлем, - попытался я неуклюже сострить.
   - Надо будет, и его наденем! - пообещала Мариэлла, - Правда в нём чертовски неудобно, да и причёску портит! А-а, хорошо, что напомнил! - метнулась она к очередному шкафу.
   Да что б тебя! Все демоны Бездны! Что она ещё удумала?!
   Тем временем, неугомонная кураторша успела вернуться назад, выудив из заветного хранилища какую-то новую штукенцию, с помощью которой собиралась ещё сильнее отравить моё существование... никак не иначе...
   Предчувствия меня не обманули:
   - Смотри, какая прелесть! Зачарованный гребень из кости виверны! - воскликнула Мариэлла, водружая мне на голову сомнительное украшение, - Просто замечательно! Как раз твоего размера! Ты только посмотри! - указала она на зеркало.
   Я глянул на своё отражение и ужаснулся.
   Буквально на прошлой неделе, дожидаясь вердикта бабуль, я невольно стал свидетелем разговора, когда они обсуждали новую форму для слуг. Они хоть и зомби, но не в обносках же им ходить!
   Так вот, наряд горничных был точь-в-точь таким, что на мне сейчас, за исключением мелких деталей... Фартук одевался отдельно от платья, а не составлял с ним единое целое, как в данном случае с ученическим балахоном... А вместе с гребнем на голове крепилась какая-то белая тряпочка с оборками... В остальном же - всё один к одному!..
   Блин! Все демоны Бездны! Никогда не думал, что всерьёз буду обсуждать бабские наряды!
   - Превосходно! - поворачивая меня перед зеркалом то так, то сяк, ворковала магева, - Вот видишь, теперь никакого шлема не надо!
   Мне бы её оптимизм!
   - И вообще, тебе только губки подкрасить и глаза подвести... Такая б вышла милаха! Жаль, что ты не девочка! - улыбнулась каким-то своим мечтам эта... ведьма, напрочь игнорируя мои вытаращенные, как блюдца глаза...
   Твою ж мать! Нет, я с детства знал, что все колдуньи ушиблены на голову... Сам с двумя такими жил!.. Это, можно сказать, - профессиональное... Но чтобы, блин, до такой степени...
  
   - Ну всё, пошли знакомиться! - радостно возвестила кураторша, устремляясь к двери.
   Мне ничего не оставалось, как послушно последовать за ней.
   - Простите, леди Мариэлла, - спросил, когда мы весело, чуть ли не вприпрыжку неслись по коридору, - А какой предмет вы у нас будете преподавать?!
   - Ну-у... Общеведьминскую историю, традиции, культуру... Артефакты, эликсиры...
   - А яды у нас будут?
   - Будут, но в основном противодействие им: противоядия, обезболивающие зелья и заклятия... А почему ты спросил?! - подозрительно уставилась на меня магесса.
   - А я в них ничего не понимаю! - почти честно ответил ей.
   - Ничего, научишься! - обнадёжила меня собеседница, - Не так уж это и сложно!
   Ага, и я даже знаю, на ком испытаю полученный продукт... на одной из первых... в ряду всех прочих!
  
  
   Часть первая.
   Ученье - свет... или нет?!
  
   Глава 1.
   Знакомство с группой.
  
   - Здравствуйте девочки, - торжественным голосом возвестила леди Мариэлла, просто-таки излучая позитивное настроение, - Знакомьтесь, это наша новенькая... то есть новенький... Ещё один учащийся нашей группы, которого зовут Эсмеральдин Виллар!
   При этих словах вся "честная компания", до этого буквально пожиравшая меня четырьмя парами глаз различной формы и цвета, дружно захихикала.
   Наверное, будь я на их месте, тоже присоединился бы к всеобщему веселью, вот только сейчас мне было не до смеха.
   - Довольно! Хватит смеяться! - прервала хихиканье магева, - Эта одежда у Дина временно, пока не сошьют новую, а учиться у нас он будет постоянно! Поэтому пусть каждая из вас встанет и представится, как принято в приличном обществе у истинных леди! Начнём с Энджи, - махнула она рукой в сторону сидящей справа на первой парте девушки.
   - Анджелина, - мелодичным голосом произнесла та, не спеша, с достоинством встав со своего места.
   Очень красивая блондинка с золотистыми волосами и большущими голубыми глазами, которыми смело с интересом разглядывала меня... Действительно "Ангел" - так про себя обозвал её я.
   Следующей поднялась девушка с первой парты слева:
   - Кира, - с лёгким акцентом представилась она, тут же опустившись на своё место.
   Что тут можно сказать... Знаю, что неприлично, но я смотрел на неё во все глаза... Никогда не видел раньше ченок!.. Много слышал, но чтобы вот так... воочию... первый раз...
   Ну что сказать... впрочем, я повторяюсь... наверное, от охватившего меня волнения... Да-а, экзотическая восточная красота: иссиня-чёрные волосы, узкие карие глаза... тонкие губы... нет, просто плотно сжатые, выражая явное недовольство... Судя по нахмуренному взгляду и сдвинутым бровям, мой повышенный интерес к своей персоне представительнице Срединной империи не очень-то понравился... Можно сказать, совсем не понравился!
   Видимо, я действительно переусердствовал с разглядыванием восточной красавицы, оттого едва не пропустил имя следующей одногрупницы:
   - Зара, - одним слитным движением поднялась и тут же юркнула на место, как мышка, девушка... похожая на мышку...
   Не то чтобы она была некрасива... милое личико, струящиеся по плечам пепельно-серые, почти белые волосы... цвет глаз правда не удалось разглядеть... один лишь мимолётный взгляд, и её "зеркала души" вновь спрятались под длинными пушистыми ресницами... "Тихоня" - присвоил я кодовое имя девице... а то "Мышка" - как-то совсем уж неправильно... Просто красота Зары была не такой яркой, как у её одногрупниц... В том числе и сидящей справа на последней... третьей... парте.
   - Лори, - даже не произнесла, а прогудела, вставая, рыжая деваха...
   И если Зара до этого выскользнула из-за парты и нырнула обратно с кошачьей грацией, то эта "красотуля" вылезла с насиженного места, как медведь... точнее, медведица... из берлоги.
   Была ли она красива? О да! Рыжие... нет, даже огненные... волосы, большие изумрудные глаза... Но боги, какой же она была здоровой! Твою ж мать! Как... штурмовая башня!
   - Ну вот и познакомились! - радостно заключила Мариэлла, - Погодите, а где Бруня?
   И тут девчонки будто с цепи сорвались, радостно загалдев:
   - А к ней жених приехал!
   - Такой из себя важный!
   - Этот... как его?..
   - Кердик Удачливый, правитель Черногорья!
   - И чего она за него сразу не пошла?! Такой мужчина!
   - Да он на сто лет её старше! Больше, чем на сто!
   - Подумаешь сто лет! Для гномов это вообще не разница в возрасте! Не стоило от него убегать!
   - Много ты знаешь!
   - Да побольше тебя!
   - Девочки, не ссорьтесь! - попыталась погасить нарождающийся конфликт леди Мариэлла.
   - А чего она!
   - А я чё?! Я ниччё! Вот она-а!..
   Тут преподше... надо отдать ей должное... всё-таки кое-как удалось утихомирить "честную компанию", и разговор опять перекинулся на Кердика с Бруней и их предполагаемую помолвку, плавно перейдя в то, что именуется бабскими сплетнями, и что я ещё с младенческого возраста привык пропускать мимо своего сознания, слушая в пол-уха.
  
  
   Тем более, что подумать было о чём!
   Я лихорадочно размышлял над только что посетившей меня мыслью... можно сказать - озарением. А не связана ли вся эта клоунада с одеванием меня "хрен знает во что" с хитрым и коварным планом ректора Велизария отомстить подобным образом за явную строптивость и неподчинение. И не собирается ли он таким макаром "пообломать рога" навязанному ему студиозу... То есть - мне!
   Проклятье! Неужто какие-то рирские дворцовые интриги! Отказать императору в приёме в Академию моей скромной персоны её глава не мог, элементарно "накостылять по шее" видимо тоже... А вот поиздеваться, проверяя на прочность... Мол, избалованный недоросль сам виноват, постоянно капризничая и жалуясь на вполне обоснованные правила и требования маститого учебного заведения... И кому какое дело, что это мелочные придирки, насмешки, завуалированные оскорбления превращавшиеся порой в форменное издевательство! Хотя, может я и утрирую... "сгущаю краски"?!.. Ладно, поживём - увидим!
   Страдания закаляют душу! Я с Долгоносиком в своё время разобрался, и тут как-нибудь разберусь! А все враги и недоброжелатели... Дайте только срок, ещё посчитаемся!.. Отольются кошке мышкины слёзки!
   Что же касается самого ректора... Но тут... впрочем, как и всегда... додумать гениальную мысль мне не дали!
  
   - Леди Мариэлла, разрешите?! - послышалось от двери.
   - Да, Бруня, входи, садись!
   И это нечто... по другому и не скажешь... Не-е, понятно что девчонка... но какая-то слишком квадратная... Нех... нехилая такая тумба... резво потопала в мою сторону... Даже слишком:
   - Подвинься! Чё встала на дороге! - толкнули меня плечом.
   Была бы на моём месте какая-нибудь ледащая девица, улетела б нафиг! А я лишь отделался ушибом плеча, тут же "надев" "алмазный доспех". Раз так встречают - ничего хорошего не жди.
   - Бруня, вообще-то это - мальчик! - заметила преподавательница.
   Право слово, лучше бы она это не говорила.
   - ЭТО - мальчик! - обернувшись, изумилась толстуха под дружное хихиканье всей банды.
   Клянусь! В этот миг я готов был провалиться сквозь землю! И какого хрена я напялил этот дурацкий наряд?! Единственное, что меня удерживало, что может быть ещё хуже.
   Так что я глубоко вздохнул-выдохнул, попытавшись взять себя в руки.
   - Если это недоразумение - мальчик, то кто ж тогда - девочки?! - заметив, что всё внимание сосредоточено на ней, никак не желала успокоиться эта... этот бочонок дерьма...
   Решено! Так и буду её про себя называть!
   А вместилище "этого самого" всё продолжало выплёскивать просто-таки переполнявшую её субстанцию:
   - Что вылупилось, недоразумение, гномок видеть не приходилось?!
   Блин! Вот теперь вижу! А я-то думал, что за чудо природы?..
   Ну тогда понятно! Кто только не костерил этот подземный народ за их невыносимый характер: жадный, вредный, ворчливый и склочный. Не очень-то, конечно, верилось, что все они такие... Но вот "повезло" нарвался на яркую... можно сказать классическую... представительницу этого племени... И как бы не хотелось относиться к ним предвзято... И как не прискорбно это сознавать... Во всяком случае не с моей родословной... Но гномов я уже почти НЕНАВИЖУ!!.. Причём всех скопом!
  
   - Успокойся, Бруня! Садись на место! - одёрнула гномку, но как-то вяло... "без огонька", леди Мариэлла - Кстати, ты не представилась!
   "Бочонок", которая уже было собиралась сесть, бодро вскочила:
   - Леди Брунгильда Зигилинбарук! - со значением возвестила толстуха, вздёрнув нос так, будто приходилась родственницей самому Рирскому императору.
   "Серебряные топоры"... так, кажется, звучал перевод названия её клана? Ну и что?.. Клан Подгорных королей именуется по-другому... А это... всего лишь какие-то воины... а гонору-то, гонору...
   Так что я лишь хмыкнул, пожав плечами, что "Бочонку" явно не понравилось:
   - А как тебя самого-то звать-величать?
   - А не надо опаздывать! - огрызнулся в ответ.
   - Его зовут Эсмеральдин Виллар! - сообщила преподша.
   - Да ну нафиг! - совершенно искренне изумилась гномка, что вызвало просто дикую бурю веселья.
   "Ладно, ладно... смейтесь!" - подумал из последних сил собирая волю в кулак, - "Ещё немного и я начну вас убивать!"
  
   - Хорошо, девочки, посмеялись, и будет! - не в силах скрыть улыбку, произнесла Мариэлла (её убью тоже... но позже!), - Не отвлекайтесь, мы и так потеряли много времени! Тема нашего сегодняшнего занятия - "Ведьминская ритуалистика", поэтому приготовьте ваши методички...
   - Простите. При всём уважении, леди... Мне можно начать занятия? - ну не столбом же мне стоять посреди аудитории!
   - Ах да! Садись! На последнюю парту!
   Ну да, когда гномка заняла своё место между "Ангелочком" и "Великаншей"... кстати, а она случайно не в родстве с горными великанами или троллями... Хотя нет, кожа у неё обычная человеческая... да и строение тела, черты лица... Просто здоровенная "тумба"... Наверняка из какого-нибудь клана северных варваров!
   Так вот, когда "Бочонок" "оккупировала" вторую парту справа, единственной свободной осталась только последняя в левом ряду.
   - Постой! - остановила меня кураторша, - Вот возьми методичку! - сунула она мне в руки тонкую брошуру.
   - Это что? Учебник такой?! - изумился я.
   Что-то тонковат больно... Неожиданно моё неведение и вроде бы невинный вопрос вызвал не меньшее веселье, чем моё имя.
   - О боги, из какой же дыры ты вылез! - давясь смехом, скорее констатировала, чем спросила "Бочонок".
   - Про дыры тебе лучше знать, гномка! - не сдержался я.
   Всю весёлость с девок как х... хреном сдуло... Во всяком случае с большинства из них.
   - Дин, немедленно извинись! - заявила Мариэлла.
   - А что я такого сказал? - огрызнулся в ответ.
   Как меня на смех поднимать - так пожалуйста, а как я что-то скажу - сразу "извинись"!
   - Ладно, после занятий поговорим! - недовольно процедила преподша, смерив меня взглядом, будто видела первый раз, - А сейчас, как я уже говорила...
   Но тут раздалась заливистая трель звонка...
   - Да, да... минуточку,.. - произнесла магева, поднеся к уху кристалл связи, - Мне надо выйти! - через пару мгновений добавила она перед тем, как покинуть аудиторию.
  
   Едва за Мариэллой закрылась, как все взоры одногрупниц обратились на меня.
   А я что? Я ничего, методичку вот изучаю... Должен же я знать, что это за зверь!
   При беглом осмотре оказалось, что "методичка" - это учебно-методическое пособие - небольшой справочник, своего рода инструкция или, попросту говоря, шпаргалка, содержащая краткое изложение... можно даже сказать конспект... учебной программы по данной специальности... "Ведьмы: история, характеристики Силы, заклинания"...
   Книжица показалась мне интересной, вот только почитать её мне не дали...
   - Эй, Эсмеральда... или как тебя там,.. - презрительно выгнув губы, заявила рыжая бестия, - Ты правда мальчик, а не девочка?!
   Ну вот, началось!
   - А что, есть какие-то сомнения?
   - Ну-у... твой внешний вид... и вообще,.. - неопределённо махнула она рукой.
   - Это чтобы тайно проникнуть в вашу группу,.. - почти шёпотом произнёс в ответ, будто выдавая какую-то страшную тайну, - А что касательно того, мальчик я или девочка... Ложись на спину на парту! - резко приказал девице.
   - Зачем?! - опешила та.
   Судя по широко распахнутым изумрудным глазам, она даже не поняла, о чём идёт речь.
   - Буду объяснять... Поверь, не пройдёт и девяти месяцев, как убедишься, что я мальчик!
   Раздавшееся следом весёлое хихиканье со всей очевидностью подтвердило, что до других девчонок дошло быстрее, чем до Рыжей. Но когда та, наконец, допетрила...
   - Ах ты! - сверкнула она глазами, - А с какого... перепуга, мне рожать от тебя детей! Не хочу, чтобы они были уродами!
   - Лори, радость моя, - отозвался как можно более непринуждённо, - а с чего ты решила, что они непременно будут похожи на тебя!
   Тут глаза "великанши" сделались вообще, как блюдца:
   - Да ты!.. Да я тебя!..
   С этими словами она порывисто вскочила с места, что в принципе не предвещало для меня ничего хорошего... И ладно бы только это!
  
   В то время, как Рыжая... специально или нет... отвлекала меня "непринуждённой беседой", гномка принялась шептать какое-то заклинание... Хрен знает, сильное или не очень... в магии подгорного народа, мягко говоря, "не силён"... но "каменную кожу" на всякий случай "надел"... Правда, всякие "щиты" городить не стал, посчитав, что имевшегося "алмазного доспеха" к "коже" вполне достаточно...
   И тут...
   - Бу-ух! - как полыхнёт.
   - А-а-а! - заорала гномка, которой вспыхнувшая методичка опалила лицо.
  
   Здесь, наверное, нужно кое-что прояснить... Не знаю, проводилось ли по этому поводу расследование или нет... Насколько знаю, все несанкционированные магических "шалости" студентов вне специальных полигонов и лабораторий непременно подлежат оной... По крайней мере на бумаге!
   Вот только вряд ли что-то подобное было в этот раз... К тому же Бруню вряд ли бы успели наказать... Да и зачем?
   Впрочем, обо всём по порядку.
  
   Короче говоря, пока я "мило беседовал" с "великаншей", её низкорослая подружка принялась плести какую-то волшбу, за которой мне... уже наученному горьким опытом... волей-неволей пришлось следить в полглаза... И не зря!
   Что-то она там колданула над своей методичкой, и в тот же миг едва видимая алая молния "стрельнула" в мою брошуру, которую я держал в руках. Не знаю, что там было за заклятие, но наверняка ходить бы мне с опалённой рожей, если бы я сразу, едва получив книжицу, ещё по пути к парте, не наложил на неё заклинание тройного отката. То самое, что не раз спасало меня раньше, и не подвело теперь!
   - Бу-ух! - шандарахнуло пламя в лицо гномке.
   - А-а-а! У-у-у! - взвыла та.
   - Бей гада! - заорала Рыжая.
   - Бе-е-ей! - вторила ей "Бочонок", выхватив не пойми откуда здоровенную секиру, - В фарш покромсаю ушлёпка!
   Ну них... нихрена себе!
   Я отскочил в угол комнаты, чисто рефлекторно формируя в правой руке фаер, а в левой - готовую сорваться ледяную иглу.
   Врёшь - не возьмёшь! Живым не дамся!
   Буду "царапаться" и "кусаться"!
  
   Та-ак... А чего я, собственно, туплю?! Маг я или где?!
   "Паралич" на одну и на вторую... Нихрена! "Путы"... Тоже ноль! Ну ёкарный бабай!
   "Кобылам" хоть бы хрен! Только у гномки буквально на мгновение голубоватым светом "зажглось" лезвие секиры. Сто пудов зачарованная!
   - Он колдует! - дурным голосом взвыла Бруня.
   - Ах, ты гад! - вторила ей более рослая напарница.
   И обе ведьмы... А кто ж они нахрен ещё!.. рванули ко мне... Правда... недалеко!
   Пусть я на этих сучек воздействовать не смог, зато на окружающие предметы вполне... Раньше так на троллей и охотились - заваливая их камнями, сбивая воздушными "кулаками", превращая землю под ними в зыбучие пески или болото... а, если получалось, и в вулканическую лаву... Блин, так это чё? Рыжая - тролька?!.. Да ну нафиг! Совсем не похожа! Что я троллей что ли никогда не видел! Вот горная великанша...
  
   Шальные мысли ещё крутились в голове, а руки уже послушно творили доступную в "браслетах" волшбу. Хлопок ладонью по парте, и импульс заклинания перескакивает на соседнюю, из которой только что выбралась Лори. И предмет мебели прыгает на девицу сзади, стискивая её ноги в деревянном капкане. Рыжая орёт, вырывается, но зачарованное дерево держит крепко. Скрипит, трещит, но держит.
   Тем временем с уже занесённой секирой по проходу подскакивает гномка. Тут уже моя парта кидается на неё, щёлкая "челюстью", как собака.
   - А-а-а! - орёт толстуха.
   - Бум! - следует удар по крышке парты.
   - Дум! - отлетает от зачарованного дерева зачарованное лезвие прямо в лоб хозяйке.
   К счастью - плашмя!.. Хотя почему "к счастью"?.. Глядишь, на одну противницу у меня сейчас бы стало меньше.
   Хорошо, хоть остальные девицы, не принимая участия в общем "веселье", приоткрыв рты от изумления, взирают на творящийся бедлам широко распахнутыми глазами.
   Кинулись бы в драку - хреново б мне пришлось!
   И вообще, действительно необычная мне досталась группа.
   Гномка вон, не падает, только глаза сошлись "в кучу" от удара...
   - Фр-р-р-р! - трясёт она головой.
   - Ах ты, га-ад! Пи... пипец тебе! - орёт Рыжая, пытаясь ударить меня доской, которую в пылу борьбы успела оторвать от крышки парты.
   - Х... хренушки! - огрызаюсь в ответ и, вырвав доску, со всего маху бью ею ведьму в лоб.
   Блин! И надо ж такому случиться, что именно в этот момент возвращается леди Мариэлла.
   Твою ж мать!
  
   - Ди-и-и-и-н! - тревожной сиреной звучит голос магевы, - Ты что творишь?! Тебя и на пару минут нельзя оставить!
   - Бу-бу-ух! - выпущенная из стальных... то есть, деревянных... "тисков" с грохотом падает на пол "великанша".
   - Это всё он! - тыча в меня пальцем кричит гномка... Причём зачарованной секиры у неё, как не бывало! Будто испарилась!
   - Да, он хотел нас убить! - резво вскочив с пола, вторит своей низкорослой подельнице рыжая дылда.
   Не, ну каковы сучки! Сами мне голову чуть не оторвали, и сами же на меня "настучали"! Вот стервы!
   Но Мариэлла, прикрыв ладонью рот, их будто не слышит. Её глаза становятся, как блюдца.
   - О Светлые боги, Бруня, что с тобой?! - едва слышно бормочет преподша... и уже громче, - Что с твоим лицом?!
   - А что с ним?! - спохватывается гномка, тут же хватаясь за свою рожу.
   - Оно всё обожжено!
   - О боги!.. Какой ужас!.. Кошмар!.. - вторят магеве остальные девчонки, которые во время схватки не видели морды "бочонка".
   А по мне так все их "ужасы" - пустое, не намного толстуха стала страшнее! Вот только у неё на этот счёт было другое мнение!
  
   - А-а-а! - взревев громче раненого вепря, прыгнула ко мне гномка, скрючив пальцы, будто собиралась разорвать голыми руками.
   А вот х... хрен ей! Раз уж с зачарованным оружием не справилась... То без своей секиры она никто, и звать её никак!
   Встречаю "прелестницу" воздушным "кулаком" с левой...
   - Бу-ух! - она отлетает, как мячик, едва не грохнувшись со всего маху об пол.
   Мариэлла не дала, буквально в последний момент подхватив ученицу левитацией. А жаль...
   Гномка с трудом поднимается... Губы разбиты... Нос всмятку... Вся рожа в крови!
   Вот бл... бли-и-и-ин! У неё что, вообще защиты не было?.. В смысле, кроме той долбаной секиры...
   Выходит, что нет... А я-то бил со всей дури... Ну или почти со всей... на сколько возможно... В магических оковах-то особо не разгуляешься... Это я "жахнул" по "нити" от заклинания, что ещё осталась... Как раз к её "морде лица"!
   Получилось изрядно... Даже более чем!
  
   - Ди-и-и-н! Я недовольна тобой! - каким-то замогильным голосом изрекает чародейка, - Нельзя бить девочек! Тем более ТА-АК!
   Ага, мне их, значит, нельзя, а им меня можно! И вообще... Это не девочки - это ВЕДЬМЫ!
   Что характерно, и остальные одногрупницы смотрят на меня так же осуждающе... Очень ОСУЖДАЮЩЕ!
   Как будто я во всём виноват!
   Вот видят Тёмные боги, как и вся моя семья, я не в ладах с орденцами... этого Сверкающего Меча Господня... Но сейчас я с ними полностью солидарен!
   ВЕДЬМ НА КОСТЁ-ЁР!
  
   - Поэтому, Эсмеральдин Виллар, я буду вынуждена вас наказать! - заключает кураторша.
   ВСЕХ ведьм НА КОСТЁ-Ё-Ё-ЁР! ВСЕ-Е-ЕХ!!!
  
   Не знаю, что ещё "хорошего и доброго" хотела мне сказать Мариэлла, но тут у неё опять затренькал кристалл связи:
   - Да... Да, Ваше магичество... Уже здесь?!.. Да, Ваше магичество... Хорошо... Всенепременно, Ваше магичество... - чародейка обвела нас всех ошарашенным взором, будто видела в первый раз, наконец остановив его на гномке, - Бруня, твой жених уже здесь, в Академии... О Боги, что у тебя с лицом! Ди-и-ин! - и тут же принялась кому-то названивать по кристаллу связи, - Та-а-ак... Да что же такое... Никто не отвечает!.. Кларисса, где магист Халко?!.. Какие полевые занятия у целителей?!.. Хорошо, с кем можно связаться из её учеников?.. Что значит "ни с кем"?! Все в городе?! У нас что, эпидемия?!.. Как ты не знаешь?! А что ты вообще знаешь?!.. Что значит, не твоё дело?!.. Распустились! - рыкнула Мариэлла в "говорящий камень", и поймав меня взглядом, - Ди-и-ин! Ты за это ответишь!
   Ну вот... Опять... Чуть что, так "Ди-ин!"
   Но тут кураторше, видимо, пришла в голову какая-то гениальная мысль, и она вновь принялась куда-то названивать по своему кристаллу.
   - Ваше магичество!.. Да... То есть нет!.. Вы не могли бы отсрочить... Просто Бруня... Что значит "идёт по коридору"?! По какому коридору?! По нашему коридору?!.. Кердик Удачливый, правитель Черногорья идёт нашему коридору! - не известно к кому обращаясь, возвестила Мариэлла.
   - Жених!..
   - Жених Бруни!..
   - Уже здесь!.. - сразу на несколько голосов защебетали девчонки.
   - Ох, что же сейчас будет! - чуть не плача, заголосила "виновница торжества".
   "Да ничего особенного, увидит правитель свою избранницу в истинном свете! С такой-то рожей!.." - не то чтоб я сильно злорадствовал, но в тот миг честно считал, что гномка получила по заслугам, - "Так ей и надо!"
   - Та-ак! Ди-и-ин! Если сейчас случится международный скандал, ответишь по всей строгости! - ткнула в меня пальцем преподша.
   Э-э-э-э... У-у-упс! А вот об этом я как-то не подумал! Одно дело вправить мозги зарвавшейся одногрупнице, другое - устроить конфликт с соседним государством, который может перерасти чёрт знает во что!.. Так и до войны недалеко!
   Как можно квалифицировать мою "шалость"?.. Я принялся мысленно загибать пальцы... Нападение на невесту правителя с целью дискредитации... нанесение ей физических увечий... морального вреда... Ах да!.. покушение на жизнь... М-м-м-да-а-а... Порой поводом для военного конфликта служило и меньшее...
   Как меня учили... Причины могли копиться годами... а вот повод мог найтись самый незначительный... даже смехотворный... А вот потом, когда кровь полилась рекой, всем точно будет не до смеха!
   Что тут скажешь? Я ни разу не политик, и в местных раскладах и интригах не в зуб ногой... А кстати, где это Черногорье?! Что-то знакомое... Уж не наш ли это Шварценберг - Чёрная гора... Тогда меня за конфликт с соседями, пусть они где-то там под землёй... во глубине Шварцвальдских руд... "добрые родственницы" по голове не погладят!.. Хорошо, если не оторвут...
   Вот я попал! Все демоны и Преисподняя в придачу!
  
   Ладно, хочешь - не хочешь, а надо брать весь этот бардак в свои руки! Что от девок, что от кураторши толку никакого. Только и смогли, что окружить "потерпевшую" и галдеть на все лады, выражая ей своё сочувствие. А этим делу не поможешь.
   Пришлось выбираться из своего угла и топать к эпицентру событий.
   - Леди Мариэлла! - гаркнул, подойдя к толпе, да так, что все вздрогнули, включая и преподшу, - Напомните мне, как действует эльфийская магия жизни на гномов?!
   - Ты владеешь лечебными чарами?
   - Да не так уж чтоб... Но пару раз лечить приходилось... Эльфов, людей... Вот гномов никогда не пробовал... Так как?
   - На сколько я знаю, противопоказаний нет.
   - Что ж, тогда приступим, - зловеще произнёс я, потирая руки, как заправский злодей, шагнув к гномке.
   Та шарахнулась назад.
   - Ты её пугаешь! - заявила Лори, обвиняюще ткнув в меня пальцем, - Специально!
   - Действительно, Дин, нельзя ли как-то помягче, - вмешалась кураторша.
   - Колдую, как умею... И нечего так трястись! Кто только что пытался доказать, что круче Чёрных гор?!.. - я сделал шаг вперёд, гномка вновь отступила, прижавшись к парте, дальше отступать ей было некуда.
   - Мне что, за тобой бегать?! Хватит трусить!
   И тут Брунгильда решилась - закусив губу до крови, шагнула мне навстречу.
   - То-то же! Так-то лучше!
   Я сделал ещё полшага, протянув руки к её лицу. Гномка вновь отшатнулась:
   - У т-тебя "б-браслеты"? И р-руны?!
   - Ну да! Магические оковы, как у преступников. И руны некромантские, - не стал я отрицать очевидное, при этих словах Бруня побледнела ещё сильнее, но надо отдать ей должное, с места не сошла, только напряглась, как взведённая арбалетная тетива, - А нежных и румяных гномок я хаваю на завтрак! - произнёс как можно более зловеще.
   - Ди-и-ин! - взвыли на два голоса Лори с Мариэллой.
   - Что?! Я всего лишь собираюсь влить немного магии жизни! Из-за "браслетов" мне нужен полный контакт! - бросил я им, и уже Брунгильде, положив ладони ей на щёки, - Ясно?!
   Не знаю, что там ей было ясно, но гномка судорожно кивнула несколько раз.
   - Отойдите как можно дальше! - бросил остальным, - А то мало ли!
  
   Я закрыл глаза, чтобы лучше чувствовать потоки силы. Можно было, конечно, и с открытыми, но испуганное лицо гномки "немного" отвлекало... Навевало, знаете ли, всякие злорадные мысли... совсем не подходящие к данному моменту.
   А так... в астральном плане... были видны только контуры прозрачного тела с поражёнными участками кожи, "горящими" красным цветом... даже скорее тёмно-багровым... В принципе, ничего опасного, можно было вылечить всякими мазями и "микстурами", только шрамы и "проплешины" молодой кожи наверняка бы остались. В общем, без магии никак - или сразу лечить, или потом шрамы сводить. То есть - всё равно лечить.
   Так что лучше всё сделать сразу, чтобы потом не мучиться и не переделывать.
   "Краснота" быстро начала бледнеть", и я ещё "поддал жару".
   - Ой! - дёрнулась моя "пациентка".
   - Что?! - рыкнул на неё.
   - Жжётся! - обиженно шмыгнула та носом.
   - Терпи!.. И не дёргайся, а то так и останешься с перекошенной... перекошенным лицом! - назидательно произнёс, не прекращая лечения, но "мощь" пропускаемого через "браслеты" потока поумерил.
   Всё-таки я лечу эту Бруню, а не пытаю.
   В общем-то, ничего страшного, я бы ожог... если б он появился... всё равно потом вылечил, но к чему лишние сложности? И так приходилось контролировать поток силы, который я тянул из защиты Академии. Прямо через подошвы сапог. На ногах-то у меня магических оков не было. А те, что болтались на руках, использовал, как преобразователь, трансформируя вытянутую силу в потоки эльфийской магии Жизни.
  
   И тут, когда всё вроде бы было "на мази", в дверь постучали... Потом забарабанили ещё сильнее... Ну что им неймётся?!
   - Леди Мариэлла, умоляю, угомоните этих стукачей! Не то я сам их угомоню! Совершенно невозможно работать в такой обстановке!
   Преподша вроде бы что-то крикнула через дверь... я не расслышал... Не до того было... Снаружи, вроде, угомонились.
  
   Изменения тем временем шли полным ходом: цвет поражённых участков, которые я щедро "поливал" светло-зелёными живительными... во всех смыслах... "ручейками", стремительно менялся с грязно-красного на более бледный, пока совсем не сошёл на нет, а затем изменился на золотистый, который постепенно "растёкся" по всей поверхности кожи.
   Прекратил "орошение" и, глубоко вздохнув, открыл глаза, любуясь на дело рук своих.
   Ну что тут можно сказать? Писаной красавицей гномка не стала - как была "бочонком", так и осталась, но её лицо... даже можно сказать личико... претерпело существенные изменения.
   Щёки порозовели... Светлые волосы, ранее висевшие, как пакля, заметно стали пышнее. На свету так вообще выглядели золотистой куделью, ниспадавшей завивающимися локонами... Губы стали ярче, даже глаза казались больше...
   - Это потрясающе!
   - Великолепно!
   - Бруня! Ты просто красавица! - разом загомонили девчонки.
   - Дин, ты настоящий волшебник, - выдала свой вердикт подошедшая преподавательница.
   - Я не волшебник, я только учусь, - скромно проронил в ответ, но меня уже никто не слышал, потому что гномка "очнулась".
   - Срочно! Зеркало мне сюда! - взревела она так, что у меня уши заложило, - Я хочу видеть, что с моим лицом!
   Леди Мариэлла тут же принялась что-то там колдовать, отчего девчонки, подавшиеся было к Бруне, тут же прыснули в стороны. Кира с Энджи не преминули врезаться в меня. Был бы простым человеком, наверное бы сбили с ног и затоптали нахрен, а так ничего, устоял... Только ченка левую ногу отдавила, но ничего, не смертельно... До свадьбы заживёт!.. Знать бы ещё... чьей.
  
   Наконец зеркальная поверхность появилась... Думал, какой будет - воздух или вода?.. Оказалось и то, и другое вместе... Очень экономные затраты силы при высоком качестве... Надо будет взять такое "на вооружение".
   - Вау-у! - только и смогла протянуть Брунгильда, не верящим взором вглядываясь в собственное отражение, - Это что? Я-я?!
   - А кто же ещё! - не выдержал ваш покорный слуга.
   Не-е, я понимаю... эмоции там... и всё такое... Но нельзя же так тупить не по-детски!
   - Ди-ин! Ди-и-ин! - вновь заголосила гномка, развернувшись ко мне с распростёртыми руками, - Дай я тебя обниму и расцелую!
   К счастью, её эмоциональный порыв тут же потонул, упёршись в оперативно созданную мной воздушную "стену". Ну его нафиг! Это только кажется, что гномы низкорослые и, вроде как, не шибко опасные. На самом деле силищи в них немерено. Обхватит тебя такой медведь... или медведица... потом костей не соберёшь!
   - И вообще, Брунь, не время для обнимашек! У тебя там под дверьми, между прочим, - махнул я рукой в сторону входа, - жених топчется!.. И, кстати, что у тебя с лицом?
   - Что?! Где?! - тут же метнулась обратно к зеркалу Брунгильда.
   Ну вот, хочешь отвлечь женщину, "поинтересуйся", что у неё с внешностью. Действует безотказно... хоть на гномок, хоть на кого... Проверено в действии... Неоднократно.
  
   - Не поняла, ты о каких недостатках болтаешь? Вроде бы всё нормально? - недоуменно протянула, повертевшись у зеркала новоиспечённая невеста.
   - "Нормально", - передразнил я её, - А тени под глазами? Под левым явно темнее!
   - Ох! - схватилась за лицо гномка.
   - Ну-ка - ну-ка, - пригляделась подошедшая леди Мариэлла, - Да-а, похоже, Дин прав!
   - Так сделай, чтобы было одинаково! - выдала Бруня руководящие указания.
   - Ещё чего! Я и так сделал всё и даже больше! Такие повреждения неделю лечатся. В лучшем случае. Уж точно не пять минут. Вот хоть у леди спроси.
   - Так это что, не иллюзия? - удивилась Лори.
   - Ну ты, подруга, даёшь! Ты что, в чарах совсем не смыслишь? Это ж эльфийская магия Жизни!
   - И волосы настоящие? - потрогала золотую кудель "Тихоня".
   - А то! Фирма время не теряет, фирма чары колдовает! - передразнил я перелётных, торгующих своей магией оптом и в розницу ходоков-слабосилков.
   - Чтобы нам сделал так же! - распорядилась "великанша".
   - Да не вопрос! Десять золотых с каждой! С тебя, Лори, - двадцать! Нет, лучше двадцать пять!
   - С чего это "двадцать пять"! - вытаращив свои изумрудные глазищи, возмутилась та.
   - А на тебя не действует магия! И вообще, девчонки, я бы со всякими чарами меняющими внешность на вашем месте не торопился. Вы и так красивы! Вот только Бруня отчего-то волосы запустила, будто мыла их средством для собак!
   - А чего такого?! - неожиданно возмутилась "Мышка", тряхнув своей серебряной "гривой", - Стоит недорого и волосы гуще!
   - Девчонки! Вы меня просто убиваете! - совершенно искренне изумился я, - Вас что, не учили, что всякую красяще-моющую хрень даже людям надо подбирать индивидуально! А для иных существ... То, что оборотню на благо, эльфийку вообще может оставить лысой!
   - И откуда ты столько знаешь? - саркастически скривилась Кира.
   - У меня родственницы этим занимаются.
   - Торгуют зельями? - презрительно поджала губы ченка.
   Тоже мне цаца... но трепаться направо-налево о своём роде и происхождении я посчитал опрометчивым.
   - А что тут такого?! Вон, леди Мариэлла не даст соврать, подавляющее большинство всяческих снадобий и эликсиров имеют либо дерьмовый вкус, либо запах... Либо и то и другое вместе!
   Ну естественно они воняют заячьим помётом или сушёными крысиными хвостами, если из них и сварены... Я уж не говорю про всяких червячков, жучков и паучков... Если б клиенты знали, чем их потчуют от импотенции или старения, скорее б застрелились из катапульты, чем пить эту гадость... Хотя кто их знает, красота, как и здоровье требуют жертв!
  
   В принципе, с моей точки зрения... да и вообще нашей семьи в целом... в таком роде деятельности не было ничего зазорного. Ни для древности и знатности рода, ни для магического уровня чародеев.
   Тем более, что бабушка с прабабкой... в основном, конечно, бабуля... никогда не варили ширпотреб. Этим занимались другие. Они же или улучшали имеющиеся рецепты, или создавали новые, чтобы те не были такими же зловонными или мерзопакостными на вкус, как предыдущие. Ясен пень, у них получалась не мальвазия и не цветочные духи, но что-то гораздо более годное к употреблению, чем уже имеющаяся хрень.
   Ну и, естественно, индивидуальные заказы... Как же без них! Принимали их, разумеется, посредники... вернее, те находили клиентов... точнее, те сами связывались с ними.
   Вообще... Не помню, упоминал я, или нет?.. Но если "нет", то напомню ещё раз, что моя родня вовсе не горела желанием общаться с чернолесской знатью... короли это, графья иль князья... Все они им были "по барабану"!.. Не мешают спокойно жить и ладно... Ну уж а коли помешают... Кто не спрятался - бабушка с прабабкой не виноваты!
   Но нелюдимость и самоизолированность нашей семьи вовсе не означали обрыва всяких связей с внешним миром. Продукты и последние новости... без которых уважающим себя дамам вообще никак... откуда-то получать надо. Да и бесплатно ничто не покупается.
   Так что Чёрную гору с Чернком связывала пусть и довольно тонкая, но достаточно прочная ниточка взаимовыгодного товарообмена. Чернолессцы разного социального и имущественного положения получали потребные им магические товары и услуги, а герцогини Шварценбергские помимо продуктов и последних сплетен - эксклюзивные предметы... будь то какие-нибудь редкие безделушки, отрезы тканей или шкурки диковинных животных и перья птиц... Всё то, что даже величайший на свете маг не в силах себе создать, не имея ни малейшего представления об изначальном объекте.
   Заодно покупалось оборудование для лаборатории... всякие там банки-склянки, держатели-штативы... большая часть которого... в целях чистоты эксперимента... должна была быть магически нейтральна. Всю эту мелочёвку можно было "размножить" заклятием подобия, но потом замумукаешься убирать остаточное действие заклятия - зачарованные "хвосты" магических эманаций.
   Нет, в принципе "продезинфицировать" можно... у родственниц была даже для этого специальная "антимагическая" ёмкость... но зато сколько труда. Да и объём у нейтрализатора был совсем маленький.
   Короче, дешевле купить, чем "наколдовать"!
   Это же касалось и других вещей... предметов мебели, покрывал, подушек из лебяжьего пуха... А-а, вот хотя бы новая униформа для слуг. Они хоть и зомби, но не в лохмотьях же им ходить! К тому же веяния моды... Не отставать же... По крайней мере, не более, чем на сто-двести лет!
   И, кстати, о слугах... Последняя парочка... муж и жена... этак под сотню лет "умёртвости"... как раз и были торговцами разными магическими товарами, попытавшимися по своей тупости "нагреть на бабки" моих дражайших родственниц... Теперь уж какой десяток лет "на отработке", начиная от уборки лаборатории и переноса тары с сырьём и готовым продуктом, до наблюдения за ходом процесса изготовления этого самого продукта... Бабуля у меня добрая-добрая, но жуликов не любит... Смертельно.
   К тому же "ненавязчивое" появление подобной прислуги в ходе переговоров бабули через магическое зеркало-"недопортал" о цене за товар, напрочь отбивало у "оппонентов" желание торговаться.
  
   Тут в дверь опять с силой забарабанили... Кому так неймётся?!
   Ах да, там же жених!
   - Да тише вы! - прикрикнул я на неугомонных гномов. Снаружи вроде как попритихли, - Ну что, невеста готова?
   - Ещё минутку, - произнесла Мариэлла, продолжая "колдовать" с внешностью Брунгильды, - Ну всё, по-моему, идеально.
   - Тогда запускайте гостей.
   - А сам чего? Боишься?! - поддела меня стоящая рядом Лори.
   - Если кто не заметил, то сейчас дверь буквально опутана чарами, которые наложила леди Мариэлла, и только она может их снять!
   - А ты? Такой шустрый,.. - не унималась Рыжая, - Слабо их убрать?!
   - Легко!.. Но вместе с дверью! - и не удержался, чтобы не захохотать, когда валькирия так смешно на меня вытаращилась.
  
   - Прошу вас, уважаемые, - открыла дверь преподавательница, - Леди Брунгильда Зигилинбарук... как и мы все... рады приветствовать вас Кердик Удачливый, правитель Черногорья!
   Хм-м... Ну прям придворные политесы императорского двора!
   Блин! По-моему, моё хмыканье прозвучало слишком громко, потому что все взоры... особенно явно недовольные коротышек... обратились на меня.
   М-да-а... Отвернулся, стал в окно глядеть... вернее, в его сторону... будто я тут совершенно ни при чём... ничего не вижу, ничего не слышу... И вообще, тише воды, ниже травы.
   Предводитель гномов и по совместительству жених Бруни обменялся меж тем с нашей кураторшей приличествующими случаю витиеватыми фразами, поклонами и расшаркиваниями. И тут бы бородатому гостю подхватить свою ненаглядную за ручку, да свалить в дальние дали, где они будут жить долго и счастливо, пока смерть их не разлучит... или как там полагается по сказочному сюжету... но тут этому хмырю приспичило знакомиться с нашей группой.
   Я к этому напыщенному индюку, наверняка надевшему свой лучший костюм, чуть ли не с головы до ног увешанный золотом и драгоценными камнями... хотя, если сильно не придираться, смотрелись они на нём довольно органично... можно сказать, в меру... и в то же время подчёркивая высокий статус гостя... Короче, к этому кренделю я лезть не стал и был представлен самым последним:
   - Эсмеральдин Виллар, - произнесла преподша, махнув ладошкой в мою сторону.
   Твою ж мать! Ну вот какого, спрашивается, х... хрена полным именем?! Чую добром это не кончится...
   И, как в воду глядел... Как говорится - предчувствия меня не обманули!
   Бородач сперва вылупился на мой наряд, а потом заржал так, что казалось, затряслись стены:
   - Уа-ха-ха-ха-ха! - затрясся он в приступе дикого смеха, совсем неприлично указывая пальцем в мою сторону... Ну что за дичь!.. Экая невоспитанность!.. - Уа-ха-ха-ха-ха! - меж тем заливался гном, - И ЭТО - парень!
   Ну ёкарный бабай! Стою, никого не трогаю... размышляю о смысле бытия... И тут такая х...ня!
   Упокоить его что ли...
   - Слышь, Брунь, - обратился к невесте, которая нервно кусая губы следила за развернувшимся действом, - Тебе этот жених вообще нужен? - указал я на мгновенно заткнувшегося и тут же от гнева начавшего наливаться красным, как свёкла, бородача, - А то давай я его того... совершенно бесплатно... Ты же, вроде замуж не очень хотела... О-о! А может, я его лучше прокляну... Как раз успеешь за него выйти, а он после свадьбы копыта откинет... Все богатства и владения тебе достанутся!
   Невеста задумчиво глянула на жениха... он на неё... и тут... Ка-а-к подпрыгнет:
   - Ничего у тебя не выйдет, колдун!
   - Да ну, нах... рен! - я выставил перед собой руки со сжатыми кулаками... как бы защищаясь.
   При этом манжеты рукавов вполне естественно сползли вниз, обнажая "браслеты" и часть некромантского тату.
   - Твою ма-а-ать! - взвизгнул коротыш, до глубины души поражённый увиденным, - Ах, ты-ы! - и попытался выхватить жезл...
   Вернее... он его выхватил... Самый настоящий... боевой... магический... Но я в самый последний момент смог наручем отвести его в сторону...
   - Бл@дь! - тут уж не сдержался я сам.
   Хрен знает, что за "приблуда", но в магическом плане "сверкала" ярко, как солнце.
   Дальше всё завертелось с бешеной скоростью.
   Гном успел активировать свою "волшебную палочку", но я не дал пустить её "в дело"... Запястье к запястью, "браслет" к "браслету", и прежде, чем заклятье готово было сорваться с проклятого артефакта, мои "побрякушки" в момент "высосали" из него большую часть Силы... Вот она была... и нету!
   Теперь эта "мухобойка" максимум могла насекомых гонять... Ну-у, может быть, ещё мышей и крыс.
   Мигом сообразив, что произошло... у кем-кем, а дураком Брунин жених не был... он ломанулся к выходу... как, впрочем, и его ближайшее окружение... Но в то же время охрана, наоборот, рванула в комнату, чтоб защитить сюзерена. Возникла давка, двери, хоть и зачарованные, затрещали... Бедную Мариэллу чуть не затоптали... Девчонки, шарахнувшись в стороны, с ужасом наблюдали за происходящим.
   Один я сохранял невозмутимость... Ну-у, насколько это было возможно в этом бардаке...
   - Д-и-и-и-н! Д-и-и-н! - дурным голосом взвыла леди Мариэлла.
   Ну вот... опять Дин... Чуть что, так Дин!
   А ведь стоял... никого не трогал...