До тридцати лет время тащится, как побитая жизнью колымага о трёх хромых колёсах. Зато после тридцати, а особенно после сорока... Вот спросите меня или Славку заметили мы, как жизнь прожили? Ответ в обоих случаях резко отрицательный, а мой старый друг ещё и ехидно спросит, что именно ты называешь жизнью?
   В настоящий момент господин тен Ферри злобно стучит по клавишам своего навороченного компа и не исключено, что обосновывает очередную гениальную теорию. Судя по сжатым в полоску губам, теория не больно-то обосновывается. Поскольку с докторской диссертацией мой старый приятель обломался ещё в прошлом мире, то на земле Эрин решил восстановить пролетарскую справедливость. Его математическим исследованием в части физики каких-то там объектов не на шутку заинтересовался наш глав-эльф и теперь оба учёных фанатика переругиваются даже за обедом, хотя свои высоконаучные междусобойчики именуют спорами, в которых рождается госпожа Истина. Они не скандалят, ибо врождённая эльфийская харизма сдерживает эмоции господина тен Ферри гораздо лучше, чем моё традиционное обещание посадить скандалиста на пятнадцать суток
  Я в этом действе не участвую, у меня других забот столько, что впору маму звать. Детей мы вернули домой, как и Беату с внучкой и даже успели сыграть скромную свадьбу. Так что в настоящее время супруги тен Ферри подыскивают себе дом, желательно неподалёку от нас. Славка озадачил поисками дома всех возможных знакомых, включая мастеров-строителей и того орка, что помог нам с больничкой. Я не слишком рада его решению отделиться, но кто меня спрашивает? Беата почти всё свободное время пропадает в лаборатории нашего медицинского учреждения, и я точно знаю, что ей не хочется покидать наш сумасшедший дом. Но время течёт неумолимо и вот уже Сэнна готовится к школе, Славка интенсивно работает и в последнее время всё больше дома, у компа.
  В самой больничке дела идут неплохо, я не устаю зазывать к нам целителя Махарги то на обед, то на ужин, но он всегда отказывается, ссылаясь на тяжёлые случаи среди страждущих. Пришлось наябедничать на него Орону и дело дошло до вмешательства главы рода ден Освал, госпожи матушки нашего ниндзяк. Теперь главврач отдыхает два дня из каждых четырнадцати, а в его отсутствие больничкой правят знахарки и наши студенты.
  Я закуриваю, перебросив сигареты Славке. Он перестал избивать клавиатуру и благосклонно обратил взор в мою сторону.
  - Есть новости?
  - Молодёжь заканчивает практику через полтора месяца.
  - Знаю. И каковы успехи?
  - Целитель Харги уверен, что практику они успешно защитят и в данный момент обо всех сочиняет положительный отзыв.
  - Это хорошо но нужен развёрнутый отзыв.
  - Он сам эту академию заканчивал и всё знает.
  - Знать-то он знает... - Славка с сомнением покрутил головой.
  Да уж, наш главврач рассеян, как мультяшный учёный, только очков не хватает и с ушами явный перебор. Вылитый юный гений из советских киношек, готовый положить свой (и не только свой) живот на алтарь медицины. Он, как дитя малое, его не покорми, так и с голоду помрёт. Наши знахарки на него только что не молятся, поэтому извлекают господина целителя из приёмной и лаборатории строго по часам. Больничная кухарка, госпожа Морима, не устаёт готовить эльфийские деликатесы, чтобы "бедный мальчик" покушал. А что мальчик старше её раз в пять, ей абсолютно фиолетово. Очень правильная старуха. Особенно меня радует, что она и управляющий финансами господин Джет, строят персонал, как два сержанта-сверхсрочника. У этих ушлых стариков не забалуешь и полушки на ерунду не получишь.
  Славка докурил и вернулся к клавиатуре, а я - к воспоминаниям. А уж мне было что вспомнить! Второй месяц пошёл с тех достославных событий, в которых принимал участие наш спецназ и лично мадам тен Аори. Тёмных магов, которым удалось спастись, отловили следопыты, маги, горные егеря и прочие окаянные ребята, родные братья земного спецназа. К нашему удивлению, не было показательных казней с толпами негодующих обывателей, как не было и бичевания отловленных фигурантов на лобном месте или иных карательных акций. Все тёмные растворились в окружающей природе и словно в воду канули. Особенно нашего глав-эльфа расстроило то обстоятельство,что даже Орону не удалось выяснить куда их законопатили. Славка осторожно высказал предположение, что они занимаются восстановлением здоровья принца Элхорага, типа тёмные наломали дров, значит им и заботиться о травмированном высочестве.
  Личные переживания не помешали королю Терилану Альпину сровнять с землёй поместье князей Эуге и княжество перестало существовать даже на картах. Сначала королевские маги чуть ли не карачках ползали по всему поместью, выжигая скверну, как выразился Серый Бык. Затем пара сотен магов, привлечённые со всего королевства практически на действительную службу, окружили периметр немаленького поместья. Вся эта орава колдовала почти сутки, насыщая стихией разрушения две сотни мощных накопителей, после чего господа маги обрушили на гнездо темняков какое-то убойное проклятие. И теперь на месте "тёмно-эльфийского гнезда порока" самое натуральное озеро, напоминающее размерами наш Байкал. Так что были некие князья Эуге и кончились!
  В каком состоянии находится принц, нам неведомо, но королева совершенно точно пребывает в горизонтальном положении, прикованная антимагическими путами так, чтобы не удалось повредить ещё нерождённым детям. В чреве её мальчик и девочка. По сведениям из достоверных дворцовых источников она пыталась скинуть беременность, но с королевскими магами не очень-то пободаешься.
  Понятно и ёжику, какой-то магический резерв её величеству оставили, чтобы не повредить детям, но для полноценного колдовства на тему прорыва к свободе оставшихся крох магии не хватит. При дворе никаких сплетен или шепотков на эту тему нет. А откуда они возьмутся, если первого из господ аристократов, который заикнулся было о ныне ущербной магии принца, король приказал повесить на центральной площади за оскорбление величества. Говорят, дивная это была церемония с длинным перечнем грехов неудачника, срыванием жалованных орденов, с изъятием в казну земель, лишением дворянства и напоследок - позорная для дворянина казнь через повешение. При таком раскладе господа придворные забились по щелям и шипят оттуда исключительно по команде его величества. Разгром тёмных, инициированный нашим спецназом, многому научил придворных щеглов. Но Орон скептически заметил, что это ненадолго, ибо дураков в Эрин хватает, вы же сами говорите, что они не родом ведутся, а кому бог даст.
  Госпожа тен Аори тоже не осталась без пряников, на её имя в банке "Статус" был открыт новый счёт и золотишка на том счету хватит для строительства десятка домов. Это милостивое внимание его величества, рекомое королевской благодарностью, прорвалось сквозь все препятствия и осело на моём счету такой суммой, что мне чуть плохо не стало. А чтобы деньги не лежали мёртвым грузом, я вложила примерно треть в Ороновы верфи, по его же совету. Если деньги должны работать, то пусть это будет строительство парусников.
  О, детвора из больнички вернулась, да и пора бы уже, дело идёт к ужину. До конца практики им осталось меньше месяца, затем защита практики, месяца полтора теории, экзамены и далее почти три месяца каникул. Не бывает здесь зимних каникул и длительных перерывов в учёбе, так что господа студенты отдыхают почти четверть года после мучений в своей академии. Разумно.
  Ко мне со всех ног бросается Васо, мгновенно взбирается по перилам на галерею, прыгает в руки и прячется под шалью. Я тоже соскучилась, дружочек. Тебя эти большие тётки и дядьки не обижают? Горностай стрекочет и в этом звуке явно чудится смех. Знаю-знаю, ты сам кого угодно обидишь!
  - Привет, бабуль!
  - Шолом, православные, - Славка воздвигся рядом.
  Молодёжь, весело галдя, понеслась в ванную мыть руки. Радостные лица, значит день прошёл хорошо, всех спасли, никого не угробили, а лично целитель Харги сыт, пьян и нос в табаке. Осталось уговорить Славку переменить решение и жить, как и раньше, всем колхозом.
  Славка облокотился на перила галереи, а я пристроилась рядышком.
  - Слав, ну какого чёрта вам искать дом, тебе здесь места мало? И как мы с Васькой тут без вас жить станем, ты подумал?
  - Беата говорит то же самое.
  - Вот и поразмысли, оно тебе надо? Кабинет есть, спальня есть, Сэнна скоро уедет учиться. И чем вы займётесь в пустом доме? Тараканов станете гонять от нечего делать?
  - Я подумаю, ладно?
  Подумает он! Над ним тут трясутся, как над драгоценной гимайской вазой, а он ещё думать будет. Ладно, вопрос до ужина подождёт А потом мы с Беатой и малышкой Сэнной, которая вовсе не хочет разлучаться с обожаемым Вацлавом тен Аори, особенно накануне отъезда в школу, покажем господину тен Ферри чьи в лесу шишки. Опять же Ваську я уже настроила в нужном ключе. Хорошо бы ещё господину Славу втолкать в башку, что нам без них жить будет трудновато. Мы всё же семья и я даже спецназ воспринимаю, как младших родственников, так что уж говорить о старом друге?
  Бабский заговор готов, роли расписаны, осталось реализовать комплот после ужина, в наше святое костровое время. Я затею нужный разговор, Беата пригорюнится, Сэнна начнёт плакать. У неё здорово получается - мордашка кривится смешно до ужаса, а слёзы, как горошины, катятся по личику, сморщенному гримасой вселенского горя. Всем становится смешно и жалко девочку до слёз.
  Итак, я начинаю, дамы подхватывают и даём отмашку Беатиной внучке, после чего Сэнна начнёт рыдать в голос, если просто слёзки на милой рожице никого не растрогают. Чтоб Славка не растаял, да такого быть не может! Понимаю, что игра не совсем честная, а кто сказал, что я и прочие дамы работаем тут воплощением вселенских добродетелей? Моя добродетельная жизнь окончилась лет сорок назад. И потом, кому от нашего спектакля вред?
  Спускаясь по лестнице рядом со Славкой, я хмыкнула - и никакого вреда окромя пользы. За ужином молодняк в три голоса поведал о прошедшем дне - двенадцать болящих поставили на ноги, троих детей с мамочками поселили в стационаре с воспалениями лёгких, целитель Харги четырежды накормлен в течение дня, Джет разжился новым следящим амулетом и самолично установил его на задворках у самого дальнего строения, кухарка Морима научилась печь блины и теперь закармливает всех до полного обалдения.
  Я оглядываю стол, народу поубавилось, нас покинул господин Бетлан, присланный главой нашего клана Говорящих С Предками. Мы все успели привыкнуть к молчаливому красавцу, восседающему по правую руку от госпожи тен Аори. А попробуй посадить этого эльфа на другое место, вопросов и обид не оберёшься. Много заморочек этикета в моём нынешнем клане, да и клан-лидер Говорящих не отличается покладистым характером. Перед первым появлением господина Бетлана в нашем благословенном доме Орон и Тарин почти три часа дуэтом выносили мозг нашему дружному коллективу на тему 'это допустимо, а это недопустимо'.
  В тутошних эльфах точно китайские гены присутствуют, можете положиться на моё честное пацанское слово. Но отчего наши драгоценные друзья-эльфы не придерживаются сложного этикета, остаётся только гадать. Нет, я попыталась задать вопрос, но прямой вопрос оба перворождённых доблестно проигнорировали, и охота выяснять причины отвалилась сама собой. Должна признать, таких непоняток в этой стране хватает. Если я начну перечислять разные странности, очевидные пришельцам, и обязательные к исполнению прочими жителями Эрин, то некогда будет заниматься повседневными делами. И как, спрашиваю я вас, сложный этикет уживается с разведывательной деятельностью эринских спецслужб, где шустрят в основном господа перворождённые? И как они осуществляют аресты, с реверансами или без?
  Васька с девочками откланялись и ушли в библиотеку, сейчас им надо обобщить опыт прошедшего дня. Это Славка подсказал им вести подробнейший дневник практики, записывая сухим казённым языком данные больничных карт и ход лечения. Карты они тоже ведут, записывая ФИО пациентов, адрес проживания, свои назначения, а также указывают эликсиры и обосновывают действия по излечению пациентов. Причём, у каждого студиозуса свой набор карт и, соответственно, содержание дневников кардинально отличается. Отдельно каждый из них ведёт учёт созданных и заряженных эликсиров. По итогам дневников молодёжь создаст некую схему, позволяющую справедливо оценить их усилия по наработке необходимых навыков.
  Кстати, набор изученных ими заклинаний диагностики, тоже различается как составом, так и количеством. И ничего тут не поделаешь, Васька человек и ему остаётся только завистливо вздыхать, наблюдая как эльфа строит свои конструкты. Разумеется, для человека, ещё год назад не имевшего понятия о магии, его резерв раскачан неплохо, но до нелюдских рас любому из людей, как до Пекина пешком и ничего не поделаешь - специфика происхождения. Эльфы могут лечить наложением рук, аки Иисус Христос, а прочие расы могут только скрипеть зубами, стирая эмаль в порошок. Орки способны призвать духов-помощников и обратиться к энергии матери-земли, что тоже неплохо для целителя. А вот любому человеку остаётся уповать только на собственные мозги, раскачанный резерв и амулеты-накопители.
  Васька ещё вчера объявил мне о желании обновить щит-антисекс, ибо насмотревшись на работу целителя Харги,осознал нехитрую истину, которую им втолковывают уже целый год. Хочешь-не хочешь, а придётся увеличивать собственный резерв хотя бы до объёма одной трети эльфийского, если адепт желает стать целителем, а не знахарем. Сурово тут с целителями обходятся. Девчонкам проще, там строгое воспитание с гормонами справляется, ну и какие-никакие эликсиры. Но вот парням приходится отказываться от радостей жизни вполне осознанно, тут гормональный шторм крышу сносит на раз-два, поэтому на пути либидо им ставят магические заслонки, да. Я смотрю на внука с уважением, и думаю, что перебраться в Эрин стоило по-любому, поскольку процесс взросления мальчика здесь пошёл семимильными шагами.
  
  ... А Беата с Сэнной справились со Славкой и без меня, вон он - сидит в любимом кресле, облепленный своим дамами с обеих сторон, отец семейства, как ни крути. Кстати, он поглядывает на меня весьма кровожадно, то ли придушить собрался, то ли наоборот.
  - А знаешь, Тань, - он затянулся кальяном, - мы тут посоветовались с Беатой и нашей внучкой и решили тебя тоже замуж выдать.
  - И тебе не жаль того незнакомого мужика?
  - А чего его жалеть?
  - Ладно, но я согласна только на Серого Быка.
  - С чего бы это? - Славка ухмыляется до ушей.
  - Да просто так. Опять же Бычарой можно называть и Бычком. И Сереньким.
  Беата фыркнула от смеха.
  - Ты не уживёшься с орком.
  - Ха, разведёмся, ежели что! И потом, это он со мной не уживётся.
  Сэнна рассмеялась.
  - Яна, а тебе его не жалко?
  - Жалко, потому и не зову его замуж.
  Юморист, блин. Нашему гению точно его нимб жмёт. Серый Бык уже давно холост, но с другой стороны, такое вероломство, как идея женить престарелого красавца на морщинистой язве метр в прыжке и сорок три килограмма с мокрыми трусами, это даже не садизм, а чистой воды извращение. Васька поддакивает, подбрасывая в руке игральные кубики и скаля великолепные зубы.
  - Бабуль, мы с него и калым возьмём!
  - Борзыми щенками, что ли?
  Орон хмыкает, он уже знаком с земными идиомами, но тоже торопится вставить свои пять копеек.
  - Не переживайте, госпожа, замужем вы пробудете недолго, а за попытку вернуть жену он нам ещё и приплатит!
  Вот паразит! Не иначе, как 'Вождя краснокожих' прочитал. Хорошего же они обо мне мнения! Вся компания хихикает, а я умиротворённо прикрываю глаза, как хорошо, что всё более-менее устаканилось и не надо никуда лететь телепортом, спотыкаться о препятствия и трястись от страха за своих близких.
  
  Орон уходит отдыхать, ему завтра вставать до рассвета, он с Беатой не только провожает Сэнну в её школу, но и строит телепорт почти на границу Эрин с Великой степью. Сегодня мы прощаемся с нашей девочкой почти на три года, навещать её будет только бабушка, таковы правила школы. Зато по истечении трёх лет одиннадцатилетней малышке будет забронировано место на факультете дорогого Вацлава. Правда, занять это место девочка сможет только в пятнадцать лет. Или в шестнадцать, что тоже неплохо.
  Сэнна, как взрослая, восседает в кресле напротив Васьки, сидящего на ковре, и оба азартно режутся в популярную среди молодёжи игру. С замирающим сердцем выбрасывают два кубика костей и двигают разнообразные фишки по немаленькому полю. Свои очки они подсчитывают в конце игры по каким-то неведомым мне признакам.
  Спустя минут десять Сэнна сдаётся. Выиграл партию непобедимый Вацлав тен Аори, и малышка со вздохом подставляет лоб для щелбанов. Васька смеётся, дёргает её за косичку и начинается куча мала с участием старого и малого. Мы все болеем за Сэнну. После шумной возни на ковре Васька повержен на спину, на груди восседает Сэнна и размахивает невесть откуда взявшимся копьецом. Точно вам скажу, 'Вождя краснокожих' Орон читал ей вслух.
  Бабушка Беата снимает девчонку с Васьки.
  - Пора спать, детка. Прощайся.
  Сэнна обнимает сидящего друга, и эти двое надолго застывают. Внук легонько поглаживает аккуратно причёсанную головку.
  - Ты там учись хорошо, слушайся наставников и освой, наконец, то сложное заклинание восстановления стекла. Я уже столько этого добра перебил, что на медицинской посуде разоримся вконец. Ладно?
  Сэнна всхлипывает и кивает, не отнимая головки от его плеча.
  - И юных леголасов там не обижай. Будут же в твоей школе эльфята?
  - Будут, но не эльфята, а полукровки, - шмыгает носом Сэнна.
  - Всё равно не обижай. И применяй женскую самооборону в полный рост, если кто сунется.
  - Вась, ну ты голову-то включи. Мы девочку не в армию служить отправляем, - я хмыкаю скептически.
  - Бабуль, я даю ребёнку нужную установку, пусть и не совсем положительную.
  - Ей хватит того, чему её наставники научили. Детка, ты кимоно своё берёшь?
  - Конечно, Яна. Мне наставник Орон уже напомнил.
  - И расписал нашей юной барышне полный комплекс упражнений, чтобы поддерживать тело на должном уровне, - вставил Славка.
  Мы все обнимаем малышку, желаем успехов и удачи. Подарков ей надарили столько, что Славка только головой крутил и вопрошал 'как упаковывать будем и где девочка всё это будет хранить'. Самый ценный подарок сделала своей любимице Джейл. Её опекун, достойный господин Эверин ден Фаль, сотворил для Сэнны паучка-спутника, магическое существо вроде нашего горностая, но в виде арахнида размером с приличный кулак.
  - Не прибьют это существо нервные деточки? - обеспокоился Славка.
  - Никто не посмеет покуситься на волшебное существо, принадлежащее разумному, - возразила эльфа, - а если посмеет, то паук плюнет парализующим ядом. Этот спутник, как говорит Вацлав, жёсткий диск и щит в одном флаконе. Он создан для тех же целей, что и Васо, запоминать информацию, защищать, помогать находить дорогу в незнакомых местах.
  - Короче, навигатор, щит, устройство для записи и хранения информации, - пояснил Васька для особо умных.
  - А откуда энергию тянет? - Славка дотошно выясняет самое интересное.
  - Отовсюду, господин Слав, - вежливость нашей эльфочки никогда ей не изменяет.
  В самом деле, хмыкаю я, нашёл что спросить, эльфийские амулеты, в отличие от человеческих, питаются вовсе не энергией носителя или накопителя, как наш Васо. Там всё хитрее и недоступнее для понимания. Энергетическая составляющая заклинаний представляет собой так называемый эльфийский секрет, или как иронично выражается господин тен Ферри, секретные файлы эльфийской части государства Эрин. Нет, никто из эльфов не блюдёт "тайну" ценой жизни, тебе всё расскажут и покажут, но повторить не получится, будь ты самым сильным магом столетия. Как мне на пальцах объяснил Орон, тут всё дело в магической составляющей крови. У полукровок такая магия тоже не получится из-за слабости этой самой составляющей.
  Малышка ещё раз помахала всем на прощание и отправилась спать. Скучно будет без нашей детки, но образование важнее, и этот тезис справедлив не только для планеты Земля. Так что на ближайшие три года учимся жить без Сэнны.
  Васька расстроен, это видно невооружённым глазом. Он не только теряет на три года верную учительницу и помощницу в обучении основам зельеварения, но ещё и внимательную слушательницу земных сказок, верную подружку, а также "неизменную защитницу от гнева и ехидства госпожи тен Аори", как однажды выразился наш будущий целитель. Мы все привязались к умненькой девочке, а Васька - особенно. Он ещё не забыл, как Сэнна спасала его от похитителей, колданув на предводителя какую-то бяку, пока сам Васька отмахивался от наёмников стулом, заслоняя собой нашу малышку.
  - Госпожа Яна.
  В проёме двери показалась Саналера, кивнула и исчезла. Понятно, мне ненавязчиво дают знать о проблеме. Покидаю общество, ну что там такое?
  - Госпожа, сообщение от Игоря.
  Интересно. Меж ними существует магическая связь? Почему нет, дело молодое, да и этих самых маго-вестников никто не отменял.
  - Что-то серьёзное?
  - Не могу сказать, он попросил вас связаться с ним.
  - Только меня просил?
  - Ему нужен также и господин Слав, поскольку клятву он приносил ему.
  Был такой эпизод в нашей жизни, Славка не возражал удовлетворить просьбу спецназа о приёме на службу в дом тен Аори и тен Ферри, но потребовал магической клятвы от обоих. С моей точки зрения логично. Этих резвых мальчиков мы, строго говоря, впервые видим и предосторожность в нашем эринском дурдоме не повредит, а скорее, наоборот.
  - Зовите Слава, я пошла к амулету.
  Переговорный амулет у нас закреплён на низеньком штативе и хранится в крошечной комнатушке, примыкающей к холлу. Она настолько мала, что мы так и не сумели приспособить её для конкретных целей. Не хранить же там швабры-вёдры, которых у нас и нет? Ранее переговорный амулет не был нужен, ибо до прибытия доблестного спецназа дистанционно расположенных собеседников у нас не было.
  - Добрый день, Игорь. Говори.
  - Здрасьте, Татьяна Фёдоровна. Вячеслав Игоревич с вами?
  - Сейчас подойдёт, Саналера как раз пошла за ним. Случилось что-нибудь?
  - Да как сказать, может случилось, а может и нет.
  - Здорово, Игорь. Что там у вас? - Славка уселся в соседнее кресло.
  - Мы с Рустамом очередного чёрного властелина повязали.
  - В смысле?
  И наш спезназёр поведал интересную историю. Зависая к местном кабачке со своим коллегой Джаном, он обратил внимание на странного оборванца, снующего по двору туда-сюда. Рустам тоже заинтересовался, вышел во двор и проследил за непонятным персонажем, которого лично и незатейливо вырубил в конюшне при попытке увести его, Рустамову, лошадь. Шустрый Джан связал бесчувственное тело, отобрал все острые железки, заткнул пасть и прислонил к стенке в той же конюшне. При тщательном обыске, когда Рустам ободрал с оборванца невзрачную серьгу, с него сползла личина и он оказался мулатом. Сейчас пациент из рода ден Эуге в глубокой отключке.
  - Думаю, этот клиент пригодится вашим друзьям-эльфам.
  - Правильно думаешь. Где этот кабак?
  - В пригороде на востоке Грена, называется 'Большой дом'.
  - Ждите. Будем в течение часа. Можете спрятать тело понадёжнее?
  - Можем. Мы ему тут кое-что вкололи из земной фармакологии, так что он спит.
  - Ждите.
  - Конец связи.
  Пригород Грена... Это город на западе страны, где Тариновы гвардейцы оттачивают воинские умения и где нынче наши бравые попаданцы тренируют эльфийский спецназ. Стало быть, тёмного поймали. Весело, опять начинается никому не нужный драйв вокруг наших особ. Что за планида такая? С одной стороны, оно верно - от дерьма в нужнике не укрыться. А с другой стороны, мы уже столько отгребли этой субстанции, что пора бы уж ей и закончиться.
  О, видали? По лестнице вниз несётся Орон в своей эльфо-земной разгрузке, и прямо со ступеней уходит в телепорт. Тарин уже исчез, я и клювом щёлкнуть не успела. В холле наличествует только недоумевающая молодёжь, к которой присоединяюсь и я.
  - Что это с ними, бабуль?
  - Какой-то атас, но причина мне неведома. Кто бы со мной поделился?
  - Ой, темните, госпожа тен Аори.
  - А смысл? Одно могу сказать, где-то наш спецназ тёмного эльфа добыл. А что там и как, мне никто не докладывал.
  - Понятно, - протянул Васька, - дом опять на военном положении?
  - Команды "валим на фиг" не было.
  - Вы, мадам, в последнее время очень уж охотно пользуетесь молодёжным сленгом, - Васька откровенно хихикает.
  Я снисходительно оглядываю юного остряка.
  - Это комплимент или повод для мордобоя?
  - Первое, - торопливо отвечает внучек.
  Я киваю уже с закрытыми глазами. Спустя полчаса молодёжь разбрелась по спальням, а я всё сижу в холле, потягивая слабенькое эльфийское вино. Не то, чтобы я желала дождаться господина тен Ферри, просто спать неохота. Да и ждать кого-либо из отсутствующих персон нет никакого смысла. Если бы они могли быстро вернуться, уже бы вернулись. Так что я просто сижу у огня в компании Васо, свернувшегося калачиком на подлокотнике кресла.
  Дом затихает. Наши работники, упорно именующие себя слугами, уже переместились в свой домишко, где свет горит во всех окнах. Имрой бродит по периметру, подсвечивая себе путь магическим фонариком и проверяет защиту. Зима уже на исходе, так что одет наш егерь очень легко. По незнанию я несказанно удивилась, когда увидела его с братом в одних туниках при минус пяти. Но меня просветили, что наведённая магия может многое. Мне бы так.
  ***
  ...Весна в Эрин стремительная, ещё два дня назад наши три дерева печально покачивали голыми ветвями в прогретом воздухе, зато нынче они уже подёрнулись первой нежной зеленью. Оба садовника торопливо высаживают плющ, сажают в куртинах какую-то лилово-зелёную траву и заботливо рыхлят землю вокруг первых лесных цветов.
  Я выдала им карт-бланш на все виды посадок, кисетик с ноблями и Христом-богом попросила отвалить от меня с планами разведения эльфийских цветиков типа орхидей, как и со всеми прочими планами относительно озеленения 'резиденции тен Аори'. Торри, подмастерье нашего садовника, носящего нордическое имя Хаген, не успевал ужасаться моим распоряжениям. Зато старик-садовник воодушевился, закупил систему магического полива, каких-то дорогущих эльфийских семян и в данный момент высаживает по кругу шестёрку странных деревьев, напоминающих ободранные карликовые кедры.
  Орон, вышедший вслед за мной на задний двор, не на шутку возбудился и призвал к ответу обоих садовников на предмет выяснения, где именно он взял упомянутые деревья, и кто конкретно продал ему последнюю эльфячью разработку в области селекции магических растений. Торри многозначительно кивнул в сторону своего шефа, а старый Хаген хитро покосился на эльфа из-под нависших бровей, развёл руками и продолжил закапывать корни. Эльф хмыкнул, даже у короля не будет такой роскошной живой беседки.
  - Беседки?
  - Да, госпожа, этот старый хитрец раздобыл вам последнюю новинку. По истечении трёх десятидневий все шесть деревьев образуют круглую беседку с деревянным полом, полуовальными окнами и резными поверхностями.
  - О как! Боюсь даже спросить, сколько это стоит.
  Хаген только хмыкнул. Двор настолько преобразился усилиями наших садовников, что мне осталось только восхищённо цокать языком. Обалдеть, золотые руки у обоих! С фасада уже высажены какие-то шпалеры и мне пообещали, что лиловые вьющиеся колокольчики оплетут весь дом к середине лета. Подходы к ужасному кустарнику типа держи-дерева засажены прихотливо извивающейся лентой низеньких голубоватых цветиков. Центральный двор, мощёный широкими плитами, тоже засажен с краёв, но не цветами, а буйной зеленью. И везде, где есть клочок открытого грунта, уже пробиваются к свету какие-то растения.
  С фасада нашего дома открытого грунта маловато, большая часть поверхности двора устелена плитами здешнего песчаника, зато на заднем дворе есть где разгуляться. Не считая предполагаемой беседки, и домика для слуг, вся поверхностность уже распланирована под дорожки и посадки. Дорожки проложат по вытоптанным нами же тропинкам, а растения я оставила на совести садовников. Оба они уже высадили в грунт картошку, магией оградили от птиц, насекомых и разных недоброжелателей человечьего рода - как ни крути, огород находится вне ограды 'резиденции' и примыкает к запущенному королевскому парку. Тарин и ещё один маг поколдовали над картофельным полем по просьбе Хагена с неведомой мне целью. Я не стала вмешиваться, им виднее.
  Молодёжь учится, им ещё примерно месяц грызть гранит науки, затем все разбегутся по домам. Наша орка решила провести пару недель в родовом гнезде, да и эльфочка вознамерилась порадовать опекуна своим присутствием. Троица сдала практику и очередную сессию на "превосходно", а Васькина идея с больничкой нашла горячее одобрение всех преподавателей факультета. Сессия у них грянула не в конце учебного года, а почти сразу после защиты практики, такие тут правила.
  Чёрные властелины нас более не тревожат, её величество благополучно разрешилась от бремени, после чего всякое упоминание о её особе стало считаться чуть ли не преступлением против человечества. А куда именно подевали отловленного последним темняка, мне никто не докладывал. Зато господин тен Ферри туманно высказался в обычной манере: мол, во многих знаниях многия печали и посоветовал забыть об этом прискорбном случае навсегда. К моему облегчению, король тоже благополучно позабыл о мадам тен Аори или хорошо притворился забывчивым. Его спецслужбы никого из нас не потревожили, хотя прошло уже три месяца. С одной стороны, это хорошо, а вот с другой не очень. Бытует среди нас стойкое мнение - стоит мадам тен Аори расслабиться, как в очередной раз щёлкнет перед носом дверца подлой мышеловки из серии 'выбора нет'.
  Сегодня на вечерних посиделках я попытаюсь озвучить идею летнего морского путешествия, почему нет? Свои верфи есть, моряки есть, арендуем у славного рода ден Освал яхту соответствующего водоизмещения и поплывём вдоль побережья, открывая для себя новые земли, страны и острова, ежели такие сыщутся на маршруте. Уже вижу себя сидящей в шезлонге с кофием, сигаретой и с Васо на коленях. Главное - прикупить каноническую шляпу с огромными полями, белую вуаль, белоснежное длинное платье и не забыть скучающе-умиротворённое выражение лица. Я мечтательно прищуриваюсь... над головой гудят серо-белые паруса, воздух пахнет йодом и солью, чайки стремительно разрезают прохладный воздух, а их пронзительные крики заставляют сердце биться сильнее в предвкушении приключений. Загорелые моряки бегут вверх по вантам, коренастый боцман в просторной белоснежной одежде свистит в серебряную дудку непонятные команды. А на мостике картинно уставился вдаль бравый морской волк в белоснежном же кителе тропического покроя, то есть белоснежные шорты на стройных ногах и короткое капитанское болеро на голый торс... Вау!
  Орон трогает меня за рукав. Вот зараза эльфийская, такие мечты обломал! Открываю глаза.
  - Вы не замёрзли, госпожа?
  Ничего себе, заснула в кресле на веранде, тело затекло, ноги замёрзли. Значит, всё это мне приснилось?
  - З-замёрзла, дружище, спасибо, что разбудил.
  Ковыляю в дом, на часах 19.00. Ага, дети уже дома, эльфа переодевается к ужину, как английская мисс, а в холле сидит у камина Белма. Наша орка такой чепухой, как переодевание, не заморачивается, внук и вовсе щеголяет в шелках, как крутой эльф. Наш уважаемый начхоз, господин Джет, разжалованный на время из управляющих больничкой и переведённый мною в кристиан-диоры, сшил Ваське просторный домашний костюм из зачарованного шелка по земным выкройкам. А сейчас он ещё и обшивает госпожу тен Аори, у которой до смешного мало платьев и до фига разнокалиберных штанов. Можете себе представить, с каким энтузиазмом он осваивает мою старенькую ножную швейную машинку. И это он ещё о двух японских швейках не подозревает.
  Вечереет. В столовой суетятся повара и девчонки-горничные. Так, а это кто? Ага, ясно - из входной двери выглядывает Имрой, его очередь тащить тяжёлые подносы с едой в "домик для слуг госпожи тен Аори". В нашем доме господа слуги могут входить в "господскую резиденцию" даже через парадный вход (какой ужас!), а не только через заднее крыльцо.
  Вот и Саналера с "кушать подано, господа". Оглядываю сотрапезников, скоро наш коллектив сократится на двух разумных, девочки переберутся к родным. Привыкла я к молодёжи, да и результаты обучения говорят сами за себя, триумвират прекрасно поработал, так что пусть и дальше девчонки живут у нас.
  Идея морского плавания захватила всех!
  - Я парусники только на картинках и видел. Арендуем бригантину, будет классно, бабуль, поплаваем в своё удовольствие!
  - Плавает сам знаешь что, а на море ходят, - нравоучительно вякнула мадам тен Аори.
  - А ты откуда знаешь? - прищурился Славка.
  - Ты сам мне путёвки в морской санаторий доставал, забыл, что ли?
  - Сомневаюсь я, чтобы такой ликбез организовывали для клиентов санатория ВМС, пусть даже в благословенное доперестроечное времечко...
  - Ну и правильно сомневаешься. Орон, что скажешь?
  - Не вижу препятствий. Согласен выделить подходящий парусник, - наш ниндзя привычным жестом потёр подбородок, - только нужно заручиться присутствием мага-погодника.
  - Зачем это?
  - Видишь ли, Слав, - эльф кивком поблагодарил горничную за принесённый напиток, - я телохранитель спасительницы короны.
  - И что, нужно отменить дожди и грозы на тернистом пути госпожи тен Аори? - фыркнула я.
  - Ничего отменять не нужно, - эльф отпил глоточек, - погодник нужен, если шторм застигнет корабль далеко от берега.
  - Да не собираемся мы пересекать океан. Это будет приятное каботажное плавание с целью познакомиться с городами Эрин и странами-соседями. Что-то вроде на людей посмотреть, себя показать, понимаешь? Я вот очень хочу острова Южного Ожерелья посмотреть. И увидеть своими глазами те бухты, где добывают чёрный жемчуг. Согласны, девочки?
  Девчонки заулыбались во весь рот, ещё бы, слинять на два месяца из-под опеки родных! Особенно радовалась эльфа, это и понятно - никакого этикета, длинных приталенных платьев, летних балов и церемонных танцев с эльфийскими кавалерами по вечерам. Зато тёплые южные ночи в полный рост, шелестящие пальмы (ну, может и не пальмы), офигенные закаты, очень экономные наряды, друзья рядом и никакого, повторю ещё раз, этикета.
  Общим голосованием план вчерне утвердили, выдали Орону банковский чек и делегировали все права нанимателя, ответственного за материальную часть. Вызвали Тарина, который с энтузиазмом согласился на летнюю авантюру, взял на себя функции корабельного мага и пообещал раздобыть толкового погодника.
  Васька крикнул 'ура' и отправился к компьютеру составлять список необходимого материального обеспечения. Правильно, пусть старается, а я пока прикину как быть со слугами, надо бы их как-то в отпуск повыгонять. Ещё вчера я дала Сане задание расспросить всех и составить график отпусков так, чтобы никого не обидеть. Поваров можно отпустить сразу обоих, а вот прочих желательно бы по одному.
  И ещё, маги магами, но вот российский спецназ я бы тоже пристегнула к нашему путешествию, пусть ребята и отдохнут, и страну посмотрят, а заодно местные нравы изучат вблизи. Пусть также нашу молодёжь погоняют, чтобы не застаивались.
  - И вот что ещё, - спохватилась я, - возьмём Игоря с Рустамом, пусть тоже покатаются. Согласны?
  Возражений нет, поэтому перевожу взгляд на Тарина, он теперь их работодатель, так что последнее слово за ним. Наш глав-эльф помедлил, но всё же кивнул утвердительно. Вот и прекрасно!
  
  ... Спустя три недели после этой беседы, даже я вынуждена признать, что жизнь наша входит в мирную колею. Больничка благополучно функционирует, из дворца вообще ни слуху, ни духу, если не считать раззолоченного попугая, привёзшего госпоже тен Аори монаршее благоволение и дворянское звание. А чтобы вышеупомянутая госпожа не слишком раскатывала губу, ей презентовали всего лишь ненаследуемое дворянство, примерно так немолодому Пушкину А.С. камер-юнкерство пожаловали, курам на смех. По поводу моего облагороженного королевским вмешательством происхождения Васька глубокомысленно выразился примерно так - да ладно тебе, бабуль, главное, чтоб это не было заразно! Славка только плечами пожал и комментировать метаморфозу не пожелал. Так что я теперь имею полное право присоединять к имени рода приставку 'ден', а пану Вацлаву Потоцкому вместо здешнего дворянства катит народная индейская изба - фигвам называется.
  В простоте своей я решила, что дворяне обязаны служить при двор кто чем, скажем, делать толпу на приёмах, таскать за монаршей особой шлейф, парадную мантию или любимую собачку. Но таких, как я, выслуживших пресловутое дворянство подвигом во имя короны, тут считают не то, чтобы выскочками, но материалом второго сорта и на придворные праздники не скликают. И слава богине Шонге! Задолбаешься в этом дворце на левое колено припадать, там на каждом шагу монаршая особа из-за шторы выглядывает. И то, что мне это коленопреклонение отменили, дела не облегчает, как и не делает здоровее мои коленные суставы.
  После ужина молодёжь переместилась в библиотеку, там гораздо удобнее магию тренировать и места больше, и книги под рукой. Для эринских фолиантов уже встроили новую вращающуюся колонну-шкаф и обе нелюдские девчонки перетащили фамильные летописи к нам. Тарин и даже наш ниндзя прошерстили свои родовые библиотеки и пожертвовали в фонд развивающейся молодёжи около тридцати томов по магическому искусству.
  Пробовала я почитать этот иврит, каюсь. Как писал один из моих любимых авторов - дикой силы вещь. Я уснула на второй фразе. Ещё в земной жизни моим снотворным томом выступал 'Справочник пилота и штурмана', забытый каким-то лётчиком в гостиничном номере в Вологде, куда меня поселили в одной из командировок. Среди прочего барахла, брошенного тем лётчиком, было обручальное кольцо, целый пакет грязных носков, эта самая книга и тапочки. Кольцо, носки и тапочки я честно сдала директору аэропортовской гостиницы, а книгу не вернула. И ни разу не пожалела! Убойная штука по воздействию на человеческий организм, я чётко засыпала на второй странице.
  Вчера Славка и Орон отправили двоих гаврошей в школу для подростков при столичном учебном заведении, о котором мало кому известно. Это нечто вроде интерната закрытого типа с полным пансионом и учатся там преимущественно сироты из семейств горных егерей. Учёбу обоих мальчишек оплачивает Орон. Деньги немаленькие, три сотни ноблей в год за обоих. А поскольку мальчишки учатся не на казённый кошт, то оба егеря работать на короля не будут, зато по окончании школы поступят на службу в дом ден Освал. Самого младшего из наших гаврошей Тарин уже пристроил в школу знахарей где-то на границе. Очень хорошо, нашей больничке пригодится юный знахарь, который, возможно, выучится и на целителя. Поэтому его обучение оплачиваю я и это тоже три сотни в год.
  Ещё неделя и у молодёжи заканчивается учёба, наступают восьмидесятидневные каникулы и по этой уважительной причине дом наш уже три дня как похож на лагерь переселенцев с американского Дикого Запада. Пакуются рюкзаки, именуемые здесь заплечными мешками, сортируется какое-то барахло, изготавливаются лекарственные препараты. Отдельно увязывается в тюки походное снаряжение, едва ли не альпинистское, поскольку где-то на юге нам предстоит ещё и переход через некие горные перевалы. На фиг бы мне сдалось такое счастье, не с моей экстрасистолей в горные походы ходить. Пусть моё сердце земные врачи признали здоровым, но аритмия достаёт нешуточно, особенно, если к обстоятельствам примешивается король.
  С другой стороны, силой через горные перевалы меня никто не потянет, так что господа альпинисты ожидаемо обломаются со своими обширными планами. Девочки покидают нас на пару недель, погостюют дома, после чего снова прибудут в столицу. Наш старт случится из столичного порта, куда через десять дней, считая со следующей недели, прибудет новенькое трёхмачтовое судно с верфей ден Освал. Наконец-то мы покинем опостылевшую столицу, лично мне одвестичертел главный город благословенной Эрин и, смею думать, всем прочим - тоже. Покинем этот приют печалей, а заодно и новое судно протестируем.
  Белоснежной и широкополой шляпой Орон меня огорчил, в этих широтах с побережья в море и обратно на побережье дуют сильные ветры, так что, если мне угодно кормить акул изделием столичных мастеров, то кто он такой обламывать кайф мадам ден Аори. Лучше обзавестись белоснежными шарфом и не одним, дешевле обойдётся и гораздо практичнее шляпы.
  
  Вацлав тен Аори
  
  Мадам сидит, насупившись, как мышь на крупу и между делом опять вежливо скандалит со своим бодигардом. Орон только что обломал ей голубую мечту о белоснежном наряде, шляпке и прочей дамской чепухе. Собственно, мечту о платье загубил лично я и всего одним вопросом, а запаслась ли хозяйка дома растворителями, смывать смолу и смазку с белоснежных нарядов?
  - Бабуль, ты же не на 'Титаник' билет покупаешь, ёлки-метёлки! Это парусное судно, смолёные канаты, блоки в солидоле или чем они тут смазывают трущиеся части механизмов.
  - Вот что вы за люди, а?
  - Да некоторые из нас и не люди вовсе!
  - Ладно, чёрт с ним, с платьем, но шезлонг у меня должен быть!
  - Впрочем, я могу зачаровать для вас эльфийский шёлк, - вкрадчиво предлагает наш ниндзя.
  - Не дождётесь, - фыркает мадам, - все кругом от жары полуголые. А я одна в эльфийском щёлке с помытой шеей?
  Их зачарованный шёлк вообще не подходит для людей, поскольку перекрывает доступ воздуха к телу, летом в нём жарко, зимой, соответственно, холодно. Отчего такой феномен происходит непонятно, у эльфов всё с точностью до наоборот, шёлк исправно отводит тепло, не пропуская холодный воздух, эльфийский гортекс в действии. Наш спецназ тоже вначале облизывался на эльфийские хамелеоны, однако не срослось. В своё время им выделили мешковатые комбезы для скрытных действий в лесах.
  Мои подружки пакуют вещички и подарки родным, эльфочку опекун отсылает в дальнее имение, где Джейл светит какая-то очередная эльфо-инициация, связанная с её вдруг проснувшимися способностями к магии разума. Вот так, способности спали-спали и вдруг проснулись. Везёт же этим перворождённым, а тут приходится каждый бонус зубами выгрызать. Впрочем, бабка как-то выразилась, что нам, русским, надо трижды из собственной шкуры выпнуться, иначе нам не вкусно. Типа нам жизнь не в жизнь, если негде и незачем двери головой вышибать. Ну, если честно, мадам где-то права, вот взять меня, я совершенно искренне горжусь раскачанным почти втрое магическим резервом. И Беата утверждает, что это не предел для человека.
  Джейл уезжает завтра, точнее, отбывает в дом опекуна, господина ден Фаль, откуда уже телепортом дальше. Нам же предстоит ещё одна учебная неделя и добро пожаловать на борт! Новое трёхмачтовое судно называется 'Счастливая каракатица' и принадлежит нашему Орону лично. Не прошло и ста лет, как глава дома ден Освал наконец-то снизошла к пожеланием третьего наследника достославного рода. Говорят, госпожа матушка - крутая дама, открывающая с ноги любую дверь королевства Эрин. И вообще госпожа Дальгина ден Освал, 'неподражаемая Дальгина', как мурлыкал Тарин, разбившая столько сердец, что давно потеряла им счёт, такая-сякая-неписаная-немазаная... наконец-то обратила милостивое внимание на третьего сына и выделила быстроходную посудину. А заодно укомплектовала её опытной командой и бывалым капитаном, так что бабкины мечты о брутальном морском волке исполнятся, как по заказу.
  ... Сегодня истекает последний день нашего пребывания в доме ден Аори. Девчонок мы заберём прямо с пирса у столичных верфей завтра, доставка спецназа на совести Орона, а мы - я, бабка, Беата, и дядь Слава - доберёмся до верфей своим ходом, тут всего-то две-три лиги по хорошей дороге. Наших работников через одного выгнали в отпуск, чуть раньше распихали по двум школам гаврошей, одного с трудом затолкали в знахарскую школу - всем коллективом уговаривали. Дитя улицы восстало против произвола мадам ден Аори и не на шутку упёрлось рогом. Но Орон посулил дурачку 'настоящий эльфийский нож' после первого сданного на пять экзамена, и дитя согласилось отучиться год. Дополнительно с ним провёл беседу дядь Слава, и пацан вроде проникся. С таким природным маго-резервом я бы и горя не знал, а он из себя одуванчика строит. Нынче вечером мы ужинаем у Тарина и ранним утром следующего дня грузимся в два экипажа и 'прощай, любимый город'!
  После ужина мы всей компанией вернулись домой переваривать кто сладких каракатиц, кто салаты из неведомых прочему миру овощей и тут, как специально подгадал, на пороге появился один из близнецов.
  - Госпожа, королевский посланник желает вас видеть.
  Бабуля хмыкнула, кивнула, типа проси. О, опять этот щегол в расшитом наряде, такой весь няшечка в золотистом шёлке. Мадам жестом усадила посланника и вчиталась в ихний иврит.
  - О как, - бабка снова хмыкнула, - господин Берг желает побеседовать с госпожой ден Аори немедленно.
  - Где именно побеседовать, чтоб ему в грозу без заземления сидеть? - высказался по-русски дядь Слава и затянулся кальяном.
  - Просит разрешения прибыть телепортом немедленно.
  - И как? Разрешаешь?
  - Конечно. Передайте на словах, молодой человек, я готова удовлетворить просьбу господина Берга. Но телепорт возможен только за пределами ограды. Это всё.
  Минут через десять дорогого гостя, облачённого в светло-серую мантию, пригласили в гостиную и плотненько прикрыли дверь. Я не стал беспокоиться на тему 'о чём господа собеседники изволят беседовать'. Васо там уже пригрелся за шторой и миленько транслирует разговор.
  - С вашего разрешения, госпожа ден Аори... - это Бергов голос скрипит, а сам он, похоже, шелестит какими-то писульками.
  - Именно это короне нужно от меня? - бабка даже не пытается говорить участливым тоном.
  - Госпожа! - Берг шокирован, но мне неизвестно чем именно.
  Упс! Васо передаёт картинку, всё понятно, бабка скрутила фигу начальнику здешней ЧК. Нехило мадам развлекается. Она бы ещё показала ему правую руку от сгиба и выше, дескать, вот вам всем, по полной пригоршне и чуток сверху! Средний палец во весь рост тоже не возбраняется выставить, отчего бы и нет, если жизнь надоела. Но бабку понять можно, эта сволочная контора постоянно наезжает, то им принца найди, то с магами потренируйся, то династию спасай! Шевелится в моей умной голове давняя и очень нехорошая мысль попросить наш спецназ потренироваться на главном шамане, век бы его не видеть!
  Кстати, бабка всерьёз обсуждала такую идею с дядь Славой, но господин тен Ферри высказался в смысле, что не стоит оно того, ибо убьёшь ты сволочь, а ответишь, как за человека. Маги тоже не дураки, отыщут парней по почерку, магическому следу личности, по характерным ранам у клиента и привет - чешите мозг битыми бутылками! Не будет нас Тарин прикрывать до бесконечности, одно дело тёмные придурки, но совсем другое - главный шаман короны, а уж это не пацан с соседней улицы. При создании обстоятельств, намекающих на банальный несчастный случай в отношении этого персонажа, поднимется такая волна, что ну его на фиг!
  - Господин Берг, - это бабка даже не сказала, а прошелестела.
  Когда мадам говорит таким голосом, самое лучшее, что можно сделать - это уменьшиться до размеров спичечного коробка и не отсвечивать. Или вежливо заткнуться. Или вообще стремительно покинуть гостеприимный дом госпожи ден Аори.
  - Вы переходите верхнюю границу дозволенного, как и покойная госпожа ден Вайди в своё время. Вам напомнить, что с нею случилось? Не приходилось вам задаться вопросом, почему в благословенной Эрин по непонятной причине вдруг сводят счёты с жизнью господа из благородного сословия... тем или иным способом?
  - Вы хотите признаться в совершённых преступлениях, госпожа ден Аори? - Берг спокоен, как удав.
  - Я похожа на идиотку? - голос просто сочится ядом, и бабка внезапно издаёт свистящий смех, от которого волосы на руках встают дыбом.
  Васо передаёт картинку, синяя гадючья морда медленно поворачивается на гибкой шее, отслеживая каждое движение господина Берга. Голова украшена волосами из серебряной проволоки, спадающей прямо на неподвижные змеиные глаза, белоснежные зубы оскалены в змеиной улыбке, страхолюдина облизывается чёрным языком. Ух ты, только ядовитых клыков не хватает! Вот зуб даю, там и третье веко есть!
  - Предлагаю вам призвать на помощь не только вашу хвалёную выдержку, но и незаурядный интеллект. Вы лично возглавляли расследования неожиданных смертей и громких убийств среди непростых столичных жителей, не так ли? Вы так и не нашли никаких следов, я права?
  - Вы правы.
  - А сами не задавались вопросом, кто и зачем подчищает все следы за виновниками?
  - Разумеется, я задавал такой вопрос и не только себе.
  - И что?
  - Никаких следов.
  - Именно! Так вот, это стало возможным благодаря синей составляющей моей крови.
  - То есть, вы организовывали всё лично?
  - Вы не поняли, - бабка досадливо щелкает пальцами.
  - Просто ты объяснять не умеешь, - встрял дядь Слава, - разреши уж мне донести до господина Берга всю необъятность твоих мыслей.
  А далее битых полчаса господин тен Ферри втолковывал досточтимому шаману, что королева Малори сама нарвалась на свой же сундук, и достоверно описал как всё происходило с момента бабкиного предложения отправить принца на перевоспитание до полученного ею в подарок демона пустоты. Я просто обалдел, какой сюжет мимо меня просквозил, а я не сном, ни духом. Ну дают господа попаданцы! Потом до сознания Берга дошло, что темняки тоже нарвались не случайно, причём, очень даже не случайно. А затем ему доказали, как дважды два, что покойные герцоги ден Вайо, в составе папеньки и сыночка, получили заслуженное вознаграждение только оттого, что в гордыне своей осмелились преследовать внука госпожи Яны, равно как и угрожать его жизни. А сама мадам Мартышка, то есть неубиваемая госпожа Эласта ден Вайди, откинула сандалии на пороге своего дома только по причине причастности к отравлению спасительницы короны некими веществами, запрещёнными к распространению не только в Эрин. Помянули и принца, чтоб ему на этом слове икалось до недержания всего на свете! Согласитесь, господин Берг, юнец-таки напросился! И так далее и тому подобное! А под конец бабка посоветовала Бергу не дёргать дракона за усы и вообще не хрен утяжелять карму, а то ведь мало ли что. Вдруг на самом деле мадам тут пристроилась работать аватарой богини Шонги?
  Сколько я понял, по итогам беседы господин Берг обещал обдумать всё сказанное господами ден Аори и тен Ферри, немногословно поблагодарил за доверие и разъяснения, после чего снял с повестки дня своё предыдущее предложение, так обозлившее мадам. То, что в виде предложения выступал отнюдь не приказ короля, было ясно и без долгих слов, фиг бы кто отменил подобное предложение своей волей. В итоге господин Берг свалил к чёртовой матери, пожелав нашему коллективу удачного отдыха и побольше приключений, хороших и разных. В чём состояло собственно предложение, я услышать не успел, но могу попытаться представить. Или лучше этого не делать?
  Да пошли они все!Завтра у нас долгожданное отплытие на трёхмачтовом судне с прикольным названием, в перспективе морская болезнь, Южные острова, приключения, запах дальних стран, акулы, брасы, пампасы, контрабасы и 'пиастры, пиастры, пиастры!'
  
  ***
  Когда господин главшам покинул наш благословенный дом, я уселась в холле, надо поразмыслить. Не мог же он не знать, что мы отплываем завтра, но всё же явился аккурат под занавес с предложением госпоже ден Аори занять почётное место амулета, защищающего от магии светлой направленности. При ком конкретно? А при особе его величества короля Терилана Альпина и его новорождённых деток, их малолетних высочеств Эльге и Дерилана. Гениальная в своей простоте идея принадлежала вовсе не королю, как можно предположить навскидку, а самому господину Бергу. Интересно получается - пока в нашем доме присутствовал Бетлан из рода Говорящих С Предками, никаких предложений не возникало, а стоило соклану нас покинуть, нате вам, господин главный шаман нарисовался!
  До чего же наглая тварь! Меня затрясло от бешенства. Он уже позволил себе забыть, как меня донимало королевское семейство и каким образом принц пытался покончить с надоедливой старухой, наступившей на хвост его покойной матушке. А самое интересное, благополучно позабыл кто именно спас никчёмную жизнь его короля вместе с жизнью самого господина Берга и это не упоминая милого мальчика Элхи. Пришлось едва ли не открытым текстом прошипеть гадючьей пастью, а не боиш-ш-шься, что феномен с-с-сработает и в твою сторону? Славка тут же меня поддержал, расписывая и приукрашивая все приключения из нашего эринского прошлого за исключением похищения наших детей. Господин тен Ферри распинался ещё полчаса, раскладывая по полочкам все события с момента явления меня народу и по настоящее время.
  Я Славке так и сказала, коли не уймётся, попросим Игоря с Рустамом вспомнить кто тут главный парень на деревне. Наличия в столице наших соотечественников, как и последующего их отсутствия, никто из посторонних не заметил. Магия магией, но супротив огнестрела щитов не бывает, а выпущенной в цель пуле всё равно кто стоит на пути - главный ли шаман или не слишком главный. Да и спрятать дохлого шамана можно так, что с днём с огнём не отыщут. Славка с сомнением покачал головой и выразился в том ключе, что Берг не дурак, два и два сложить сумеет и уж непременно разберётся, кто именно помог тёмным эльфам катастрофически закончиться.
  - А тебе не всё равно? Разобраться, ещё не значит доказать. Пусть ищет доказательства, кто ему мешает?
  Славка от комментариев воздержался. Говорить пока не о чем, и у нас тут очередное приключение на носу, морское путешествие как-никак!
  
  ***
  Утром мужчины погрузили с десяток тюков в наёмные экипажи и три лиги промелькнули так незаметно, что госпожа ден Аори, взволнованная предстоящим путешествием, не на шутку удивилась, но исправно выпрыгнула из экипажа, как чёртик их коробочки!
  Обалдеть, прямо перед нами ворочается борт корабля, пружинят деревянные сходни, солнце припекает с высоты, лето и приключение начинаются! Ура! Я едва не затанцевала от нетерпения взойти на корабль. Расторопные матросы похватали наш груз и бегом по сходням перекидали его на палубу, скрытую высокими бортами. Ух ты! С пришвартованного правым боком судна нам уже машут девчонки и спецназ!
  О! И Орон уже здесь! И ещё какой-то эльф перегнулся через борт и приветствует Тарина! Упс, наш маг-погодник что ли? Сейчас всё узнаем! Счастливый Васька издал такой пронзительный свист, что я аж присела, а затем подхватил меня на руки и помчался по наклонным качающимся сходням прямиком на корабль.
  Вот мелькнул борт, вот меня подбрасывают в воздух, ставят на палубу, ну я тебе сейчас устрою! Васька играючи уклонился от моего молодецкого пинка, а маг-погодник ловко подхватил падающую мадам ден Аори в полуметре от палубы. Все хохочут, девчонки меня затискали так, что сбилось дыхание и даже спецназ не отстаёт от нелюдей, ребята по очереди облобызали меня троекратно !
  А на закуску нам представили капитана судна, погодника, а затем и второго после капитана, тут же переименованного нами в старпомы, обозначили главного над матросами, которого прозвали боцманом и выдернули из люка замотанного мужика, главного над прочими корабельными делами. Имена в круговерти знакомств я так и не запомнила, придётся потихоньку попытать нашего ниндзяка, уж он-то их должен знать, как-никак корабль с верфей ден Освал.
  Груз шустрые матросики уже куда-то утащили, а осанистый капитан-полуорк - красавец, а как же! - пригласил всех гостей на капитанскую палубу, что и понятно, пора командовать отход, а в таком случае гостей лучше иметь перед глазами, чтоб не путались под ногами у занятых людей и нелюдей из палубной команды.
  Даже при наличии магии, способной усилить любой звук, команды отдаются посредством банальных дудок и, сколько я могла заметить, у каждой сигнальной дудки свой тон. Получается так, что чем ниже должность владельца сигнальной дудки, тем ниже её тон, и, самое интересное - у господина капитана дудка отсутствует вовсе, зато в ухе сигнальная серьга-клипса, уже знакомый землянам девайс.
  Вот приняли на борт лоцмана, засвистели дудки, полетели в воду причальные тросы, по вантам побежали босоногие и голые по пояс моряки, что-то рявкнул рулевому лоцман, и я всем телом ощутила, как вздохнул облегчённо и радостно дрогнул наш корабль! Ура! Плавание началось!
  Как заворожённые, мы смотрели на одевающиеся серо-голубыми парусами мачты, вот матросы на мачтах застыли в ожидании, пропел незамысловатую мелодию одинокий трубач и на глаза навернулись слёзы расставания с сушей.
  Величаво и непреклонно наш немаленький корабль отвалил от пристани и следующие полчаса описывал хитрую траекторию, выходя из тихой столичной бухты. Вот и расставание с лоцманом, получившим честно заработанную плату. Старого и несуетливого полуорка-лоцмана приняла на борт парусная лодка и оба судна - большое и маленькое - полным ходом отправились в разные стороны, обменявших приветственными криками и пожеланиями много-много воды под килем.
  С высоты не видно, как в утренней дымке тает за кормой столичная бухта, ибо само пространство капитанской палубы, по-нашему мостика, вынесено далеко вперёд над нижней палубой и устремлено по курсу корабля. Это довольно обширное и открытое всем ветрам пространство, оно снабжено рулевым колесом, точь-в-точь как в средневековье. Пусть капитанский мостик и вознесён над прочим пространством, но благословенная столица Эрин недоступна для обозрения из-за громады парусов, увы. Но вот спорим, вылететь за борт с этого мостика не получится даже во время качки, магия не позволит. Да... город не виден, но я не могу избавиться от ощущения, что и наши печали пополам с заботами тают вместе с дымкой, теряясь вдали.
  Оглядываюсь, задрав голову, какая красота! Над головой рвутся вперёд паруса, их гудение заглушает негромкие команды капитана, адресованные рулевым матросам. Их тут двое. Прикрываю глаза и слышу скрип магически укреплённого дерева мачт, визг блоков и грохот лебёдок! Всё, как в мечтах о плавании - мои друзья и родные со мной, вон они, стоят рядом, вцепившись в ограждение, крики чаек пронзают прозрачный воздух, блики солнца среди волн заставляют слезиться глаза. Я глубоко и редко дышу, впитывая пахнущий солью воздух, попутный ветер поднял над головой волосы и швырнул вперёд, закрывая лицо. Лепота!
  Нижние реи всех трёх мачт вынесены далеко за борта судна, полагаю, "Счастливая каракатица" в полном парусном вооружении напоминает знаменитый чайный клипер "Катти Сарк", благополучно сгоревший в сухом доке Гринвича. Или он не совсем сгорел?
  Корабль величаво описывал полукруг, ложась на выбранный курс, капитан негромко отдавал команды рулевым, на палубе под нами суетились матросы. Повинуясь разноголосым сигналам дудок, парусная команда спешно покидала мачты, рассыпаясь по палубе и исчезая в люках. Понятно, команде отдыхать, дежурной вахте бдеть. Ага, вот и вахтенный офицер, или как его там именуют, поднялся на мостик, всё тот же старпом. А их суперкарго, тот самый замотанный мужик, тоже отправился вниз, не иначе будет отсыпаться после загрузки трюмов. Правильно расположить балласт и груз - это целая наука, уважаемые господа.
  С сожалением отмечаю, что зона отдыха на нижней палубе отсутствует, так что с мечтой о шезлонге придётся расстаться, особенно в свете того, что ни один капитан не позволит установить на мостике дурацкое кресло. Слава богу, тут нет предубеждения относительно присутствия на борту женщин, подобно истории земных флотов как военного, так и торгового. И никто не скажет, что я "мазута сухопутная", как выразился нежданный глава моего морского рода, так некстати возникшего из небытия пару лет назад.
  Каюты помещаются в корме судна, всё это Орон нам показал и рассказал на суше. На эринских судах никто не загоняет матросов в трюмы, как в средневековом английском флоте. Магия рулит и здесь, места хватает всем, ибо команда средней фалакки всего сорок человек, и бОльшая часть - это парусная команда, они же бойцы при абордаже. В составе команды присутствует, как правило, сильный маг-погодник и десяток боевых магов, поскольку даже военные судна не имеют средств дистанционного ведения огня, обходятся арсеналом и возможностями боевых магов. Большая парусная команда только потому и нужна, что магией не особо расправишь паруса, воздушные элементальки трудно обучаются и плохо слышат команды. Магия надёжно держит матросов на мачтах и не только во время шторма. В нашем каботажном плавании нас сопровождают три мага - Тарин, Орон и погодник Каренду ден Сиутэни. Полагаю, нам одного Тарина выше крыши, но если верить Орону, то Каренду способен рулить не только погодой.
  
  У нас с Беатой одна каюта на двоих, у девочек - тоже. Славка с Васькой занимают соседнюю с нами, а оба эльфийских мага располагаются напротив. Маг-погодник делит каюту со старпомом, а спецназ поселился напротив старпома. Итого, одиннадцать гостей. Горничных тут не водится, одежду очищают магией и ею же очищаются сами в специальных места и эти места нам уже показали. И в довершение приятности впечатлений три гальюна порадовали нас земной сантехникой, планета Земля форева! В каждой каюте можно умыться и руки помыть, что тоже неплохо.
  В наше распоряжение предоставили двух матросов с благородной целью помочь освоиться на корабле. Я и Беата сразу запросили свод правил для пассажиров, и требуемый документ был незамедлительно предоставлен уважаемым госпожам. Двадцать четыре пункта из серии 'запрещается' и одиннадцать 'обязан' и, что характерно, никаких особых прав. Но справедливости ради стоит отметить, что у экипажа перечень пунктов 'обязан' гораздо длиннее пассажирского, так что мы не в обиде. Главное я усвоила сразу - не путаться под ногами при аврале, выучить звуковые сигналы, относящиеся к пассажирам, типа 'всем покинуть палубу' или 'занять места в спасательных средствах' и ещё пяток необходимых свистов, обязательных к исполнению. Необременительные правила разрешают общаться с матросами, задавать всевозможные вопросы и, пожалуй, это всё. А чего ещё хотеть бездельникам-пассажирам?
  Койки в нашей каюте двухэтажные, стол и два кресла, намертво приколоченные к полу, поражают монументальностью. Присутствует также и шкаф в половину противоположной стены, словом, жить можно.
  О, не успели оглядеться, стучат! Васька, вежливо постукивает по двери.
  - Чего тебе, отрок?
  - Приглашают откушать, вы готовы?
  - Всегда готовы!
  - А как же морская болезнь, бабуль?
  - Не смеши, откуда у меня морская болезнь? Четырнадцать поколений моих предков плавали на всевозможных кораблях Российской империи. Да у меня морская соль в крови!
  - А почему я не знаю?
  - Сама недавно узнала, лет этак пару назад. Потом расскажу. Веди, а то уже и кушать хочется.
  - Столовая тоже на корме? - спросила Беата.
  - Да, - Васька подхватил потерявшую равновесие Беату под локоток, - там их даже две, для комсостава и прочих смертных. Мы обедаем в капитанской столовой.
  О как, точь-в-точь как на планете Земля, все разумные равны пред законом моря, но всегда есть те, кто равнее. Интересно, а традиция 'по трапу только бегом' тут рулит или как? Если да, то дело плохо. Я вообще крутых лестниц боюсь, у меня с ними изначально плохие отношения.
  Длинный узкий проход и что особенно приятно - никто не шляется без дела по коридору и встречные отсутствуют. Так и знала, впереди трап с выглаженными до блеска перилами... охо-хо-хохонюшки, полезли! Добравшись до конца, поздравляю себя с решением натянуть брюки, могу представить, как бы я тут карабкалась в длинном платье. Беата сопит, как и я, крутовато для нас обеих, что и говорить.
  Господин капитан, уважаемый Хайдур тен Лавур встретил нас милостивым наклонением головы, приветливо улыбнулся и предложил занять свободные места. Немолодому орочьему красавцу тропическая капитанская форма несомненно пришлась бы к лицу. Большой овальный стол радует обилием блюд, тарелок и соусников, да и сотрапезников хватает, не менее двух десятков. Одиннадцать гостей, да своих 'офицеров' с десяток или больше! Беата бодро промаршировала к мужу, Васька уселся слева от Рустама, а я приземлилась рядом с Игорем, в девичестве Выдрой.
  Не особенно приглядываясь к выставленным блюдам, нагрузила свою тарелку нарезкой, хлебом и непонятным салатом. Игорь набулькал в мой стакан соку, удостоился благодарного кивка и заработал столовыми приборами, как исправный механизм.
  Неторопливая общая беседа, перемежаемая недлинными паузами, ровный гул голосов, Славка подмигивает мне с противоположного конца стола, Васька и Джейл переговариваются через голову его жены, а я рассматриваю незнакомых сотрапезников, привыкая к лицам. На четырёх присутствующих за столом дам приходится по пять мужчин разного возраста и различаются они не только длиной ушей.
  Капитан. Первое впечатление - немолодой орочий красавчик, синеглазый и темноволосый. Мне о нём Орон рассказал достаточно, чтобы отнестись к его превосходительству с некоторым опасением. Моряк бог знает в каком поколении, и, судя по коротким улыбкам в мою сторону, эмпат. То ли недоучившийся шаман, то ли врождённая чувствительность.
  Старпом. Он же господин Карионг тен Баури, человек сорока примерно лет, короткая косичка мотается над воротником на манер причёсок нашего семнадцатого века. По обе стороны смуглого лица живописно свисают пряди волос цвета соломы - до основания шеи примерно, как носят наши записные стилисты, вроде Зверева.
  Суперкарго. Имени его так и не запомнила, субъект с явно выраженной орочьей составляющей в крови, резкие черты медно-красного лица, высокие скулы, прямые волосы, отливающие чернотой. Ну, вылитый индеец сиу, очень похож на того известного полководца краснокожих, разгромившего не то полк, не то целую армию в долгой войне с бледнолицыми собаками, как же его звали-то? Глаза у старпома глубоко посаженные и чернущие, как ягоды тёрна. Мужик почти дремлет за столом, у него усталое лицо замотанного пахаря.
  Маг-погодник. Господин Каренду ден Сиутэни, братик нашего глав-эльфа - 'фигзнаетсколькиюродный', как выразился Славка. Это чистокровный эльф, тонкий силуэт словно нарисован в лучших традициях китайской живописи, стильная стрижка каскадом до лопаток, эльфийский шёлк, тончайшей выделки обувь, миллион колечек в ушах и четыре браслета на предплечьях. Если я ещё не разучилась понимать язык амулетов, чему меня добросовестно учила Сэнна, то все четыре побрякушки закачаны магией под самую пробку. А сам носитель украшений вовсе не выглядит томным анимешным эльфом. Вполне себе резкий диверсант вроде нашего Рустама.
  И ещё пятеро боевых магов из рода ден Освал, все поголовно эльфы и все коротко стрижены, похоже, что косами тут обзаводятся только диверсанты. Или нет? Тарин вообще волос не имеет.
  От созерцания меня излечивает Выдра, слегка пнувший меня ногой под столом.
  - Что?
  - ...не так ли, госпожа тен Аори?
  - Понятия не имею, о чём вы говорите, задумалась.
  На меня требовательно уставился младший маг, с виду совсем мальчишка.
  - Повторите вопрос, пожалуйста, господин маг.
  - Меня зовут Вариин ден Освал, госпожа тен Аори.
  - Ден Аори, - поправила я оговорку эльфа, - рада знакомству, господин маг. Я так и не услышала вопроса.
  Снисходительно киваю эльфийскому юнцу, мысленно посмеиваясь. Скорее всего, этот 'мальчик' старше меня раза в три.
  - Ваш внук только что отказался сразиться со мной!
  - Это вопрос, господин Вариин?
  Снова киваю Игорю, наполнившему мой стакан. Не хотелось бы поиметь ещё одного ден Вайо на мою голову, имеющего сомнительное счастье принадлежать экипажу 'Счастливой каракатицы - у моему сожалению. Беседовать с юным магом не намерена, тут и без меня умных эльфов хватает, поэтому в его сторону даже не смотрю. Зато Игорь и Рустам пристально уставились на говорливого мажонка, как и прочие сотрапезники. С чего бы этому сопляку задираться? Обвожу взглядом сотрапезников, почти два десятка пар глаз устремлены на юного мага, капитан вообще отложил прибор и поднял руку, призывая присутствующих к молчанию, но сказать ничего не успел.
  Орон не стал смотреть в сторону неадекватного родича, едва заметное движение пальцами и юный маг онемел. Я полюбовалась картинкой - пацан беззвучно раскрывает рот и глаза вот-вот вылезут из орбит. Очень мило!
  Орон встал, за шиворот выдернул мажонка из-за стола, кивнул старшему магу, и троица покинула столовую, покачиваясь при ходьбе в такт небольшой качке. Возвратились они через минуту вдвоём. Надо думать, Орон задействовал телепорт и резвого сопляка, вознамерившегося испортить нам отпуск, отправили в поместье ден Освал.
  - Извините, госпожа ден Аори, - старший маг слегка поклонился,- он более не побеспокоит вас.
  - Пустое, господин маг, могу я поинтересоваться вашим именем?
  - Элонкар ден Освал, госпожа ден Аори.
  - Мне очень приятно, господин Элонкар, я так понимаю, все маги этого замечательного судна принадлежат роду ден Освал?
  - Верно, госпожа тен Аори.
  - Я прошу вас обращаться ко мне по имени, если это возможно. Кого мне просить об этом? Вас или господина капитана?
  - Господин капитан ничего не имеет против, - капитан отодвинул стул, - извините, начинается моя вахта.
  Старший маг кивнул мне с противоположного конца стола.
  - Я тоже не имею ничего против, госпожа Яна.
  - Благодарю вас.
  С того же конца стола мне улыбаются Васька, Джейл и Белма, я очень рада видеть наших девчонок. Ты скажи, ведь они отсутствовали всего две недели, а мне сдаётся полгода прошло.
  - Господин Деаги!
  Суперкарго встрепенулся, ага, его Деаги зовут!
  - Пятеро из нас просят разрешения позаниматься упражнениями на корме после завтрака... и с применением магии. Это возможно?
  - Разумеется, господин Вацлав,.
  - Я понял, спасибо.
  - Зрители приветствуются? - осведомилась я.
  - Лично я не против, - Васька подмигнул, - тем более, что представление тебеи посвящается.
  Прочие согласно покивали, вот и хорошо, Славка даже руки потёр в предвкушении зрелища.
  - Спорим, свободные от вахты тоже соберутся и устроят тотализатор, - шепнула я по-русски и подтолкнула Игоря локтём.
  - Здесь не поощряются азартные игры, Татьяна Фёдоровна.
  - Что и букмекеров нету?!
  - В подпольных игровых клубах есть.
  - Тёмные люди, - вздохнула я.
  - И не говорите! - Игорь ухмыльнулся в свою тарелку.
  -Ты участвуешь в развлекалове?
  - Не вижу смысла, если они намерены железками махать, настолько я холодняком не владею.
  - А разогреться не желаешь?
  - Свой комплекс я отработал ранним утром, как и Джан, это дети явно не успели размяться.
  - Ну, и развлечься решили, наверное.
  Игорь пожал плечами и отложил салфетку. Ага, завтрак окончен. Беата направилась к Славке с Васо на руках, обе девчонки помчались в свою каюту, а я поймала за рукав прислуживающего за столом матросика лет пятнадцати. Малец послушно притормозил, так что я отпустила рукав его вытертой курточки и попросила познакомить с поваром или как он тут называется. Мальчик аккуратно поставил поднос на стол, выслушал мою вдохновенную речь и указал неприметную дверцу слева от входа в столовую.
  Я поощрительно хлопнула его по плечу, но мальчик почтительнейше попросил уделить ему мгновение для беседы. Я придержала уже выходящего Игоря за локоть и обернулась к юнге.
  - Говорите, юноша. В чём дело?
  - Я слышал... - мальчик мычал, заикался и краснел.
  Постепенно детский лепет сложился в подобие речи. Ха, всё просто, господа! Мальчишка слышал краем уха, что старшая дама из гостей носит титул 'миа' и пацану ужасно хочется убедиться, что это не враньё. Он поспорил с другом, что госпожа всё же из отмеченных Лазурной Змеёй, а второй юнга, соперник первого, сказал, что это враньё. А он не думает, что это враньё, потому что так сказал господин Орон, он сам слышал, своими ушами, а второй юнга сказал... а я ему ответил... и мы поспорили... и теперь вся команда ждёт, кто окажется прав и тогда второму не поздоровится или первому, если это неправда!
  Я переглянулась с Игорем,
  - А где твой второй?
  - Спит после вахты!
  - Буди и тащи сюда, я пока с поваром побеседую. Игорь, поможешь убедить недоверчивого мальца?
  - Охотно, - осклабился наш диверсант, - я и сам не прочь посмотреть! Эй, Рустам, иди сюда!
  Джан тут же возник рядом с другом, и где тут повар? Здешним кормильцем оказался человек лет пятидесяти. Он невозмутимо выслушал благодарность за вкусный завтрак, с достоинством поклонился и поинтересовался, чего госпожа желает к обеду.
  - Особых пожеланий нет, съем всё, что приготовите...
  - Однако есть же какое-то 'но' в вашей речи? - куртуазно осведомился повар.
  - Конечно есть! - я ухмыльнулась, - если поджарите кусочками пресное тесто и подадите ещё горячим, буду очень признательна!
  Повар согласно наклонил голову, и я поспешно покинула кухонный отсек. Дело сделано, осталось развеять сомнения молодёжи относительно второй ипостаси мадам ден Аори.
  - Игорь, ваша каюта свободна сейчас?
  - Да.
  - Открываете дверь и пусть первыми входят дорогие гости, а потом вы оба, господа диверсанты, и сразу держите периметр, чтобы мальцы не сбежали.
  Двое мальчишек - один с горящими глазами, второй с заспанным и помятым лицом - примчались бегом. Вся компания быстро спустилась по крутому трапу вниз и аккуратно втиснулась в каюту спецназа. Вот оно мне надо работать музейным экспонатом? Но очень уж мальчишка расстраивался и прямо горел предвкушением зрелища. Господа смотрельщики расселись, причём, оба попаданца постарались перекрыть им возможность побега. Кто их знает, эту молодёжь, вдруг с перепугу попробуют выйти сквозь стену, то есть переборку, покалечатся ещё!
  - Готовы? Значит, смотрим на счёт 'три'.
  Мальцы послушно прикрыли глаза руками.
  - Раз, два... три!
  Первый мгновенно осел в обморок, а второй рванулся к выходу, намереваясь пройти сквозь меня, но его скрутил Рустам. Первого уложили на койку, похлопали по щекам, второго, тоненько подвывающего на одной ноте, пришлось сильно встряхнуть. Пока спецназ приводил в чувство мальчишек, я неподвижно стояла у выхода, поводя из стороны в сторону синей гадючьей головой на гибкой шее. А что не так? Просили - получите!
  Ладно, пошутили и хватит.
  - Отпустите их, ребята, а то беды бы не вышло, больно уж бледны дорогие гости. Ну что, посмотрели? Убедились?
  Мальчишки истово закивали головами.
  - Всё, проваливайте, храбрецы. И штаны сменить не забудьте.
  Я посторонилась, и мальцы в полуобморочном состоянии двинулись по проходу, торопясь скрыться с глаз.
  - Игорь, а что... настолько страшно?
  Выдра только головой дёрнул, а ответил Рустам:
  - Не поверите, руки сами попытались нащупать гранату на поясе.
  - Страшновато, но не настолько, чтобы падать в обморок, - Выдра обрёл дар речи.
  - Может, присмотреть за детьми, мало ли?
  Игорь отмахнулся.
  - Сами разберутся, им сейчас нужна перезагрузка системы.
  - Боцман их вылечит и без нашего участия, - Рустам заблокировал дверь в каюту.
  Оба попаданца вызвались посмотреть шоу с участием Джейл и Белмы. Ну, и Васьки, если не ошибаюсь. Эта троица поставила и отработала какой-то 'танец с саблями'. Странновато звучит, но орчанка с её двуручником, эльфочка со своими 'иглами', а также безоружный человек и по совместительству мой внук обещали станцевать во славу долгожданного отпуска и моего дня рождения. Как-никак сегодня седьмой десяток меняю.
  
  На корме уже обозначили круг диаметром примерно восемь метров. Почти у края прозрачной защиты стоят три стула, весьма напоминающие кресла, а самоё защиту уже пробуют на излом добровольцы из команды зрителей и, что характерно, им никто не препятствует! Так-так, вокруг предполагаемого ристалища уже расположились господа зрители, это надо полагать, собрались все свободные от вахты?
  И танцоры стоят в центре, я едва воздухом не подавилась! Вот это зрелище - голый господин тен Аори, если не считать коротких и весьма облегающих подштанников типа обрезанного борцовского трико. Все трое босиком. Девушки одеты не хуже внука, точнее, раздеты не хуже! Белма сверкает голым смуглым животом, обнажённой мускулистой спиной и обнаженными почти на всю длину ногами! Юная эльфа, в отличие от обоих бесстыдников, укутана в невыносимо яркие одежды по самые уши ... Я пребывала в этой уверенности секунд десять - до тех пор, пока Джейл не шевельнулась. Мать моя смоленская женщина! Сотни ярких ленточек разлетелись в разные стороны, даже рукояти этих странных недосабель или недошпаг, именуемых 'иглами заката', украшены длиннющими лентами! Боюсь даже представить сколько там невидимых шнуров, держащих эти ленты! В прорехах мелькают голые ноги, руки и, прости господи, даже ягодицы! С ума они сошли, что ли?!
  Меня усадили в центральное кресло-стул, по бокам уселись капитан и Беата, а танцоры замерли в центре круга. Спустя пару минут они всё ещё неподвижно стоят, поднимаясь и опускаясь вместе с палубой, а говор зрителей медленно затихает. Вот он затих совсем и только крики чаек тревожат наступившую тишину.
  - Дай знак, - Славка подтолкнул меня локтём.
  Орон протянул мне через плечо маленький гонг и молоточек. Не долго думая, я стукнула по жёлтому диску.
  Группа из трёх скульптур мгновенно распалась! Васька ушёл назад не то кувырком, не то задним сальто, Белма ударила двуручником мгновением позже и у меня чуть сердце не остановилось, лезвие со свистом прошло в паре сантимов от Васькиных ног. И в то же мгновение прыгнула эльфочка! Яркие ленты устремились в сторону Васьки, едва не вставшего на мостик. Я зажмурилась от ужаса, показалось, что каждая из лент оканчивается змеиной головой.
  А затем всё завертелось практически в центре круга, не смещаясь в стороны даже на сантиметр! Мальчик только уклонялся от двух нападающих девчонок и не похоже было, что они наносят удары играючи, вон неосторожная эльфа получила пинок в спину и налетела на стенку защиты - и ленты, и хрупкая девушка просто размазались по прозрачной поверхности! Самозабвенно вопящие зрители невольно припали к доскам палубы! А вот и Белма упала на колени, но умудрилась увенчать падение широким взмахом меча и в то же мгновение с десяток срезанных ленточек взвились в воздух и медленно опустились прямиком на Васькину спину, оплетая руки яркими лоскутами. Белма тоже получила порцию украшений, ленты прицепились к её ногам.
  А затем Васька, отброшенный в сторону богатырским орочьим пинком, влип в стенку, перекатился по палубе и подсёк ноги эльфочке, рухнувшей точно в центре круга! Оба взвились на ноги одновременно, но Васька без добычи не остался - в кулаках крепко зажаты пучки лент! Бросок, ленты оплетают Белму, затрудняя движения! А потом всё завертелось настолько непредсказуемо и быстро, что я едва успевала заметить движения танцоров. Орут зрители, Беата стиснула руки так, что побелели костяшки пальцев, капитан подался вперёд, едва не впечатываясь носом в защитную стену! Прыжки, сальто с места, с разбегу, стремительные наклоны, мгновения полной неподвижности и снова внутри ограниченного пространства бесится вихрь из трёх тел. Зрители уже не орут, а хрипят, подбадривая бойцов!
  Всё закончилось внезапно - Васька лежит лицом вниз, двуручник упирается ему в спину, обе эльфийские недошпаги торчат из палубы по обе стороны его головы. На эльфе ни единой ленточки, девчонка укутана непроницаемым для глаз балахоном, зато Белма и внук оплетены лентами по самые пятки. И осталось мне только вытереть холодный пот со лба, что я и проделала по-простонародному, рукавом туники. Чтоб вы провалились, сердце сейчас выскочит через горло!
  Обнимаю тяжело дышащих танцоров. Страшновато, захватывающе и до чего же красиво разыграли представление наши дети. Вот это подарок!
  Тут же вздрагиваю от переливов сигнальных дудок, команда дисциплинированно посыпалась в люки, а я наконец-то смогла встать на едва не ослабевшие ноги.
  - Спасибо, молодёжь! В жизни не получала таких подарков! Вот это зрелище! Чуть сердце не убежало вместе с головой.
  - С днём рождения, бабуль!
  Ну и силушка у нашего целителя, не уверена, что лёгкие расправятся для дыхания! Обе девчонки меня целуют с обеих сторон и надевают мне по браслету на руки. Славка и Беата преподнесли свой подарок ещё вчера, он остался дома, затем меня обнимает спецназ.
  Обалдеть, Джан дарит боевой перстень, настоящий грузинский боевой перстень из бронзы! А Выдра - нож-кастет! Ничего себе подарочки для пожилой дамы. Я бы не удивилась, если бы они ещё и бронежилет подарили. Орон целует мне руку, а затем в его руках мгновенно материализуется брат-близнец нашего Васо! Вот это подарок! Васо обнюхивается с братишкой, и оба срываются с места! Вот и компания нашему горностаю, два зверика шустро карабкаются вверх по главной мачте.
  - Вот спасибо, Орон! Кого мне особенно благодарить за спутника?
  - Господин Ван постарался, в качестве извинения за тот инцидент с поисками сами знаете кого.
  - Отошли ему мою глубокую благодарность прямо сейчас. Сможешь?
  Орон наклонил голову.
  - А это от меня, - он протягивает на ладони тоненькое кольцо, - защита от огня, зачаровывали тёмной магией.
  - Спасибо, дружище! Огромное всем спасибо! По возвращении праздничное застолье за мной! Вот это я понимаю праздник!
  Молодёжь тихо исчезла отмываться после сумасшедшего танца, а мы, господа старики, потопали на нос, тщательно уклоняясь от снастей и пригибаясь в нужных местах. Разных канатов, большей частью натянутых, а также прочих непонятных верёвок тут столько, что я диву давалась, как они в них не путаются. Меня уже просветили, что 'Счастливая каракатица' выполнена по типу земных барков - трёхмачтовых кораблей с далеко вынесенным вперёд бушпритом. На этом самом бушприте сейчас звенят от напора целых четыре косых паруса. Две большие мачты впереди и третья - недомачта с косыми парусами расположена ближе к корме, где господа танцоры обрастали эльфийскими живыми лентами.
  - Орон, где первая остановка? - Славка прикурил сразу две сигареты, - держи, мать!
  - Нынче вечером приплываем в Наурид. Это большой порт.
  - Торговый порт?
  - И торговый и военный.
  - Чем знаменит? - это уже я встряла.
  - Рыбным рынком, жемчужным промыслом, контрабандой всего, что только пожелаете и постоянными драками между моряками торгового и военного флотов.
  - Кстати, почему Тарин и Ороновы боевые маги не участвовали в просмотре танцевального шоу? - я уставилась на Славку.
  - А мне откуда знать? Я не сторож брату моему Тарину.
  Ну да, господин тен Ферри заодно не сторож и брату своему Орону. Мне осталось только рукой махнуть. Как всегда, у нас нашёлся компетентный толкователь и знаток библии. Да ну их всех к лешему, пойду я подарки рассматривать. У крутого трапа, ведущего на первый уровень нижней палубы, меня перехватили маги с Тарином во главе.
  - Дружище, вы такое зрелище пропустили!
  - Кто тебе это сказал?
  - Да ведь я вас там не видела!
  - Зато мы видели и не только тебя! Новый полог невидимости изучали.
  - Ух ты, и как? Понравилось?
  - Отличное заклинание!
  - Да я о танце спрашиваю.
  Коллеги нашего эльфа, числом четыре, помрачнели. Ага, прочих господ перворождённых явно впечатлили Джейлины ягодицы. Тарин, правда, дипломатично промолчал, прочие маги столь же тактично безмолвствовали.
  - Тарин, не вынуждай меня назвать тебя старым эльфийским занудой. В чём дело? В голой эльфийской попе, что ли?
  - Это недопустимое поведение для дочери столь славного клана! - не выдержал самый молодой из магов.
  О! мало им только что изгнанного умника из рода ден Освал, ещё один нарисовался! Я оглянулась на слегка отставшего Орона, что за фигня тут опять творится?
  - То есть вы, юный маг, хотите сказать, что женскую задницу видели только на картинке?
  Я по очереди рассмотрела оставшуюся тройку магов постарше. Одеты в различные наряды, зато выражения надменных эльфийских морд одинаковые. Если среди них найдутся очередные, но явно незапланированные Ороном ревнители древлего благочестия и традиций, да ещё и горячо желающие навязать гостям своё видение мира, то вскоре экипаж явно останется без магической поддержки. И мне крайне интересно, что творится с дисциплиной в клане ден Освал? Ой, держите меня трое, ревнители эльфийской нравственности выискались! Мне особенно интересно, а где эти моралисты до сей поры скрывались? И почему ни один из кланов так и не приютил чудом уцелевшую дочь изгнанника, ныне осуждаемую за прекрасный танец? Кишка тонка оказалась? Или им религия не позволила пойти против герцога Тоэль, едва не лишившего наследника известный некромантский клан?
  - Вам трудно понять наши законы, - высокомерно проронил юнец, - подобное пренебрежение традициями сурово осуждается эльфийским сообществом! Эта тварь нарушила все нормы приличия! Чего и ждать от дочери изменника!
  Ах ты засранец! Я смерила взглядом юного мага.
  - Кто тут тварь... это ещё надо выяснить! А о каком таком известном клане вы тут песни поёте? Ваше хвалёное эльфийское сообщество изгнало отца Джейл в угоду покойному графу ден Вайо или я ошибаюсь? Значит, исторгнуть из сообщества главу столь известного клана вполне допустимо. А вот встать на защиту единственной наследницы клана как я понимаю, вам не позволили религиозные убеждения. Ибо своя рубашка к телу ближе, не так ли? Правильно ли я осознаю несказанное вами, но очевидное, господин юнец? Если я правильно поняла ваше высокопарное заявление, то эльфийской высокой морали разрешено всё вплоть до изгнания невиновных по лживому навету! И означенная мораль стыдливо молчит, преследуя изгнанника и его единственную дочь! Но вот стоило сироте 'столь известного рода' станцевать на празднике в смелом наряде, так сразу молчаливая ранее, но оч-ч-ень высокая мораль заявила себя в полный рост!
  Тарин предупреждающе поднял руку.
  - В чём дело, господин ден Сиутэни? У вас есть возражения или контраргументы? Вы же не станете отрицать, что так называемому эльфийскому сообществу в своё время показалось крайне опасным приютить дочь изгнанника, зато показалось более лёгким обречь ребёнка на месть покойного графа.
  Тарин примиряюще выставил ладони.
  - Яна, эльфы герцогства Тоэль действительно не могли тогда...
  - А, может, тут ключевое слово здесь 'не пожелали'? Или ещё проще 'струсили'?
  Юный маг принял боевую стойку. Надо отдать должное реакции прочих магов, мальчишку тут же перехватил старший из эльфов. Остальные члены боевой тройки только кулаки стиснули. Чтобы у них не возникло желания действовать сообща, пришлось подойти поближе, окрасившись в синий цвет. Юнец шарахнулся, натолкнувшись спиной на своих же соотечественников, но старший маг резко вытолкнул сопляка вперёд. Похвально, умничка этот колдун, пусть моралист попробует лично ответить за свои высокие житейские принципы. Синяя гадючья морда приблизилась вплотную, я облизала черные губы чёрным же языком, а за моей неширокой спиной мгновенно выросли Славка, Игорь и Рустам. Беата же пристроилась слева от мужа.
  - Ты хорошо подумал, юнец? Одно движение и тебе полной мерой откатится твоя же магия. Уверен, что выживешь? А как отнесётся к тебе глава клана господина Орона, если что-то случится с судном, только что сошедшим с верфей ден Освал? И я не упоминаю о самом господине Ороне, втором наследнике не самого слабого эльфийского клана, в который входит и твой род. Накрепко запомни: за Джейл я с тобой сама рассчитаюсь, буде с нею произойдёт нехорошее или же возникнут порочащие девушку слухи. И не факт, что ты при этом выживешь!
  Орон материализовался за моей спиной.
  - Госпожа, этот дурно воспитанный эльф больше не потревожит вас, я на него даже телепорт тратить не стану. Юный Ванори, после остановки в порту ты отправляешься в поместье ден Освал с донесением главе рода. Я запрещаю тебе обучение в школе Высокого Порога сроком на двенадцать лет. Ты оправляешься на границу с Проклятыми землями и будешь служить в должности рядового лучника. Если начальник гарнизона Рогай сочтёт нужным, он оставит тебя на более длительный срок, чем двенадцать лет. Будешь гонять порождения Бездны совместно с такими же глупцами в надежде, что поумнеешь к концу срока. Я запрещаю тебе покидать каюту вплоть до особого распоряжения. И если я услышу непочтительное слово в адрес кого-либо из гостей ещё раз, то я лично заблокирую тебе наследственную магию. И надолго. Ты меня понял?
  Мажонок склонился в поклоне и исчез в люке. Орон окинул взглядом оставшихся.
  - Я присоединяюсь к словами госпожи ден Аори. Любой, кто осмелится вслух осудить или опорочить приёмную дочь рода Фаль, будет иметь дело не только со мной, но и со всем кланом ден Освал!
  А Тарин добавил:
  - И пусть неосторожные помнят, госпожа Джейл сумеет постоять за себя, если в этом возникнет надобность. А к сказанному добавлю: мой клан объявит кровную месть тому, кто осмелится причинить малейшее неудобство любому из гостей рода ден Освал.
  Маги поклонились. Я прищурилась, вот же сволочь ушастая! Небось, этот милый мальчик приходится сродни покойному Эрику Большой Заднице, и его не менее покойным сыночкам, их эльфийскую мать за ногу!
  Мелкий мажонок всего лишь гавкнул глупое, а заодно уничтожил праздничное и счастливое ощущение полноты жизни, вот же гадёныш. Орон аккуратно взял меня за локоть и повлёк в ту же сторону, куда исчез этот придурочный юнец.
  - Не расстраивайтесь, госпожа, - примирительно прошептал мой бодигард, - как вы любите говорить, мало ему не покажется. Я намерен отправить послание начальнику гарнизона Рогай, и непочтительный юнец вскоре пожалеет, что открыл рот, торопясь с осуждением. Разрешите показать вам подарок Тарина, он ждёт вас в каюте.
  - Яна, подожди меня, - нас догнал и глав-эльф, - подарок все-таки мой!
  Не слушая обоих эльфов, я открыла дверь своей каюты, кивком пригласила всех причастных к сцене и когда они расселись по кроватям и креслам, обвела всех взглядом. Орон, Тарин, супруги и спецназ!
  - Какого чёрта, господа волшебники, что тут вообще творится с магами? В течение двух часов на меня наезжают два юных колдуна, вполне поддержанные остальными эльфами. Я не спрашиваю куда смотрит капитан этого судна и чем занят помощник капитана! Орон, я тебя спрашиваю: кто формировал экипаж? Почему в нём по крайней мере двое недоброжелателей нашей Джейл? И отчего эти юные господа настолько обнаглели, что осмелились предъявлять претензии? Знаешь, что я тебе скажу? Ещё один такой наезд, и я возьму в аренду другой корабль, а твои сородичи пусть гоняют 'Каракатицу' порожняком!
  - В самом деле, - Славка осуждающе покачал головой, - я в недоумении, кто тут числится начальником так давно задуманной нами экспедиции и почему каждый эльфийский недоросль считает своим долгом учить жизни мою подругу и нашу Джейл? Не слишком ли ты распустил своих сородичей? Команда судна вежлива и вполне лояльна к гостям. Но зато твои маги возомнили себя последователями богини Шонги. В чём дело?
  Орон незамедлительно принёс извинения и стремительно вышел из каюты. Тарин передёрнул плечами. Остальные переглянулись и... воцарилось молчание.
  - Куда это он?
  - Будет выяснять кто именно формировал экипаж судна, - хмыкнул Славка.
  Тарин с сомнением покачал головой.
  - Скорее всего, заменит всю пятёрку магов на собственных.
  - В каком смысле они собственные? - не понял Славка.
  - Бывшие ученики, достигшие совершеннолетия и получившие соответствующий статус.
  - Ладно, не будем гадать, - я потёрла руки,- вернёмся к полагающемуся мне подарку!
  Все выжидающе уставились на Тарина. Господин эльф слегка поёжился под прицелом шести пар глаз и осторожно высказался:
  - Подарок всего один. На всех не хватит.
  Мы все с облегчением рассмеялись, здесь явно нет любителей дурацких разборок и сцен.
  - Да показывай уже, дружище! Я от любопытства умру!
  Тарин махнул рукой:
  - Ладно. Смотри.
  Он осторожно вынул из воздуха взъерошенную птичку. Ох ты! Ничего себе птичка! Ростом с полметра, пока не отрастивший маховые перья... на меня таращил топазовые глаза уродливый пушистый птенец неведомой хищной твари! Когтистые лапы вцепились в Тариново запястье, явно защищённое магией. Птиц раскинул крылья и в каюте стало тесно!
  - Кто это?!
  - Сын матери долины, ты же помнишь её?
  - Да помню, ещё бы! Невероятной мощи и красоты птица! Но как птенец оказался у тебя?
  - Мать отказалась воспитывать его.
  - С какой стати?!
  - У неё в кладке было два яйца, и более сильный птенец чуть не убил этого.
  - То есть мать сочла его слабым и отказалась кормить?
  - Именно!
  - А отец?
  - Эти хищницы не терпят рядом с собой самцов.
  - Понятно! И данный птиц тоже самка?
  - Нет, это самец. И мать согласилась отдать его на воспитание, памятуя о вашем недолгом знакомстве.
  - И он ещё не взлетал.
  - Да, он пока не дорос до полётов и не сменил детское оперение на взрослое.
  Да уж, не было печали! Теперь орла воспитывать придётся! И чем его кормить на корабле? Я понятия не имею, как воспитывать птиц, я даже людей воспитывать не умею! И что мне делать? Не принять подарок? Птенец не выживет, его мать фактически доверила сына мне, как я могу её обмануть?
  - Ух ты, бабуль! Это кто такой? - сунулся в каюту Васька с девчонками.
  В комнате стало и вовсе не протолкнуться.
  - Таринов подарок. Помнишь, я тебе об орлице рассказывала?
  - Ну само собой, помню.
  - Так это её сынок в роли изгнанника. Мне его почти подарили.
  - Почти?
  - Ну да.
  - И что ты намерена с ним делать?
  - Мне предложено вырастить этого птица.
  - Ну так давай, вырастим! Как его зовут?
  - Пока никак! Я могу предложить тебе этим заняться. Ну... можешь сам его воспитывать и вообще растить маленького хищника. Возьмёшься?
  Девчонки и Васька громогласно заявили о своём согласии и утащили птицу с собой. Ну и прекрасно! Но я опять осталась без подарка. И слава богине Шонге, главное, чтобы Тарин не нашёл ещё одного сироту на мою голову. Госпоже ден Аори и своих забот пока хватает, а птицем пусть дети занимаются.
  - А ты сам почему птенцом не озаботился? - Славка искренне недоумевает.
  - Мать долины отказалась доверить мне сына. Её предыдущий птенец погиб по моей вине.
  - То есть кормить не кормила и отдавать не желала? Странная мать. Ну да ладно, дети с ним разберутся, - я благодарно пожала руку нашему глав-эльфу.
  - То есть подарок тебе не понравился?
  - Не говори чепухи, друг мой, это замечательный птенец. Но это не моё, понимаешь?
  Тарин покивал в знак согласия.
  - Ты лучше скажи, когда мы прибываем в тот портовый город?
  - Думаю, в час летучей мыши.
  Понятно, время детское. Причалим ещё по светлому времени и будет возможность поглазеть на вечернюю и ночную жизнь крупного эринского порта, но где-то на краю сознания всё зудела тревога, расстроили меня эльфийские недоумки. Мирное плавание начинается как-то странно, вдруг замячили не то враги, не то друзья. Как гласит народная индейская мудрость, гарантия мира - это возможность закопать топор войны вместе с врагами! Может, я зря нервничаю, а может, и не зря. Этот эльфийский поросёнок получил по заслугам. Как гласит народная мексиканская мудрость, по Сеньке и шапка! То есть по Хуану и сомбреро...
  Но если задуматься, то что я знаю о мировоззрениях здешних клинических придурков с длинными ушами? Может, они от рождения заточены гнобить всевозможных невнятных старух, живущих не по здешним понятиям и посмевших приютить эльфийскую изгнанницу. А может быть и так, что эти бла-а-родные ушастики делят свой народ на чистых и нечистых, точь-в-точь, как печальной памяти господин Адольф Шикльгрубер, именуемый Гитлером.
  Но не исключено, что тут всё ещё хуже, чем в старом мире. Я хочу сказать следующее: как в любом государстве, в Эрин присутствуют некие 'верхи', скажем, главенствующие в разных кланах эльфы. Это могут быть и рядовые перворождённые, обременённые полнотой информации в силу происхождения и потому обладающие известной широтой взглядов. Вот Орон, как и Тарин, вовсе не собирался впадать в священный гнев при виде моей синей рожи и оба эльфа не пытались качать эльфийские права, осуждая моё решение поселить в собственном доме Джейл. Зато теперь очевидно, что и здесь, на другом конце неведомой галактики, существуют не только упомянутые верхи, но и 'низы', нечто вроде наших обывателей, считающих личным врагом любого соседа, живущего чуть богаче и заглядывающего чуть далее вскрытой банки с пивом. Вот только здесь господа обыватели могут неслабо приласкать неосторожного соседа магией и вообще изрядно осложнить жизнь, достаточно вспомнить ныне канувший неведомо куда клан князей Эуге. И что с того, что господ тёмных эльфов благополучно сожрали король и неведомые доброжелатели? Зато доброжелатели в лице многочисленных родичей Эуге остались и, как обмолвился Тарин, в стране достаточно идиотов, способных негласно начать частное расследование и объявить священный джихад подданным короля Терилана из числа 'преступивших черту'. Нет, не прямо сразу и сейчас! Пройдёт немалое время, страх от королевского гнева поутихнет и какая-нибудь умная голова, да тот же Берг, озаботится тем самым расследованием, сложит два и два, а далее расстилается простор для разбушевавшейся фантазии аналитиков.
  Кстати, Орон и его подчинённые (а такие есть и в немалом количестве) уже обнаружили нездоровое шевеление агентов господина Берга вокруг особы его покойной подруги, мадам Мартышки, в миру Эласты ден Вайди. Не обошёл главшам вниманием и последовавший геноцид господ тёмных, который с точки зрения логики Берга был совершенно необъяснимым и потому подозрительным. Это значительно позже, уже после блистательного выступления земного спецназа, подключились королевские каратели, уличившие темняков в несанкционированном вмешательстве в дела государства Эрин, а в начале нашей карательной акции главшам явно недоумевал, кому именно корона обязана отстрелом господ Эуге.
  Не исключено, что Берг совершенно справедливо заподозрил некоторых лиц в развязывании тёмно-эльфийского геноцида, но он благоразумно не обнаружил поползновений с целью выяснить степень причастности этих лиц к началу военных действий. Почему? Думаю, что выгоды перевешивали естественное желание разобраться с активистами из рода ден Аори! Ведь главного темняка некие доброхоты помножили на ноль очень вовремя, как и его прямого наследника, кстати! Причём, они удалили с доски одиозные фигуры, не вмешивая королевское кривосудие, возглавляемое господином Бергом и его другом, ректором академии. Экономия нервов и ресурсов налицо! Так что главшам задолжал нам немалую сумму в королевских ноблях, если итог развлечений земных спецов перевести в денежный эквивалент. После выступления нашего спецназа прочим карателям осталось только подчистить остатки банды Эуге! И нет доказательств причастности мадам ден Аори и присных её к разгрому темняков, увы и ах! Догадки и логические выводы хороши только в процессе гадания на кофейной гуще, а для прямых обвинений или карательных санкций нужны ещё и вещдоки, а таковых в распоряжении главшама нет, не было и не будет.
  И вот кстати, один из окаянных Ороновых подчинённых наблюдал Берга за камланием посреди Великой степи. И не далее, чем месяц назад этот эльфийский агент оказался свидетелем незабываемого зрелища - сотни воздушных элементалек, призванных на службу главным шаманом Эрин, помчались в разные стороны прочь от впавшего в шаманский транс господина Берга. Куда помчались? А неизвестно.
  Встряхиваю головой, ладно, с этим пока непонятно, учтём описанное событие, но не станем сушить умную голову над несбывшимся, непонятным и необъяснимым. Я машинально взобралась по трапу и протиснулась мимо здоровенной бухты каната к борту, уселась на какую-то выступающую деревянную штуку и впала в созерцание беспредельной морской глади. Из ниоткуда возник Вановский подарок... сижу и глажу его по мягкой шёрстке и заодно стараюсь освободить разум от надоедливых мыслей. Малыш исчез и снова неслышно появился справа и потёрся головкой о ногу. Очаровательное существо.
  Бесплотный голосок мягко толкнулся в разум.
  - Хозяйка...
  - Будешь называться Шустриком. Согласен?
  Малыш согласно курлыкнул и свернулся клубочком. Интересно, он может принимать только такую форму? Этот зверик похож на куницу, такой себе недогорностай с мордой, как у шкодливого ши-тцу. Шустрик потянулся, как котёнок, и на коленях мгновенно свернулась здоровенная змеюка! Я не заорала только потому, что поперхнулась слюной! Закашлялась, дёрнулась отбросить шершавую гадину! О господи, сердце едва не выскочило через горло! Согнувшись от кашля в три погибели, попыталась резво вскочить и села со всей дури о палубу копчиком! Твою мать, я этого Вана прибью! И выброшу на фиг этот подарочек! Малыш отскочил, подпрыгнул и приземлился на палубу уже в первоначальном виде, вот зараза! Я потянулась сгрести его за шкирку, ага, сейчас! Шустрик мгновенно вскарабкался повыше и жалобно завопил! На дурацкий пронзительный вой примчался Васька с девчонками, Орон и оба супруга в сопровождении суперкарго и двух матросиков.
  Замечательно! Шкодливый зверик прыгнул в Ороновы объятия и жалостно застрекотал нашему ниндзяку на ушко. И я удостоилась увидеть, как широко раскрываются и без того немаленькие эльфийские глаза.
  Картинка, я вам доложу, прелестная, госпожа ден Аори с болезненно искажённым лицом, потирающая задницу и несчастный зверик, обиженный злой старухой! Немолодая дама, вынужденная объясняться с должностным лицом по поводу выходки злополучного Шустрика, оправдывающаяся, как первоклашка, в том, что 'не жрала я это варенье' и 'не трогала я этого засранца'... Злая, дёрганная госпожа ден Аори, причастная к изгнанию всей магической поддержки лучшего корабля флота ден Освал, также виновная в том, что солнце встаёт на востоке, а не на западе, и виновная во множестве прочих грехов... едва сдерживалась, чтобы не заорать от абсурдности происходящего! Не многовато ли для одного дня, который ещё и не думал заканчиваться?
  Я обречённо прикрыла глаза и мысленно попросила всех сгинуть с глаз моих к чёртовой матери! И очень удивилась, распахнув прикрытые третьим веком очи - ни души! Они телепортировались, что ли? Но взглянула на синие руки и хмыкнула, вот вам всем! Победно выставив вслед бывшим присутствующим средний палец, существенно удлинённый синим когтём, мысленно позвала Шустрика и этот чёртов Ванов подарочек приполз, виновато заглядывая в хозяйские грозные очи.
  - Ладно, зверик, не боись. Давай знакомиться и будем дружить. Согласен?
  Горностай прыгнул прямо в руки и свернулся вокруг шеи мягким шарфиком.
  - Только не шути так, договорились? Я змей боюсь, как любой человек.
  Шустрик виновато закурлыкал и мысленно поинтересовался, почему хозяйка, отмеченная Лазурной змеёй, боится своих сородичей? Хороший вопрос. Понятия не имею! Может, атавизм какой? Короче, давай знакомиться поближе и рассказывай, что ты умеешь, для чего создан и чем славен. Спрашивать о том, кому ты докладываешь всё, что творится вокруг хозяйки, я не буду. Орон наверняка с этим разобрался, иначе не стал бы безбоязненно передавать подарок Вана из рук в руки. Этот эльф тоже не первый год на свете живёт и понимает что к чему.
  Не желая до захода в порт маячить на палубе, я и подарок переместились в каюту. Беата отсутствовала и не иначе, как по причине лечобы членов экипажа, так что я вытянулась на койке, зверь свернулся на животе и общение продолжилось в неформальной обстановке. Я только порадовалась, что орлиного птенца забрал Васька, что бы я делала с двумя питомцами? Мне одного горностая по самые уши хватает! Способности Шустрика почти ничем не превосходили аналогичные свойства Васо, однако манера общения кардинально отличалась. Мой новый навигатор, жёсткий диск и защитник от тёмной магии не стеснялся ехидно комментировать мои слова и действия, правда, делал он это мысленно, спасибо и на том. Это точно Ван постарался, а кому ещё? Надеюсь, что зверик не станет преступать черту, за которой его индивидуальность перерастёт в раздражающий фактор. Меня тут же мысленно заверили в невозможности такого события. Огромное вам, господин Шустрик, мерси!
  
  ... Беата и Славка разбудили меня незадолго до ужина. Повар, он же кок, внял просьбам и большое блюдо жаренного пресного теста удивило господ офицеров до глубины души. Думаю, все они потряслись плебейскими вкусами мадам ден Аори, но жевать странные морепродукты, подаваемые на плоских блюдах, меня даже Терилан Альпин не заставит. Шустрик смирно сидел в рюкзачке за спиной. Сам рюкзак я беспринципно похитила из каюты дорогого внука, теперь мой личный кошмарик смирно сидел в небольшом пространстве, многозначительно помалкивал в продолжение всей трапезы и только одиножды фыркнул, когда к моему любимому блюду несмело потянулась и тут же отдёрнулась рука моего соседа.
  На этот раз слева сидел суперкарго, чёрные прямые волосы с косицами у висков, красноватая обветренная кожа, только перьев в причёске не достаёт, точно вам говорю, были в его роду индейцы сиу... Да, так что с моего разрешения суперкарго приложился к жареному тесту, одобрительно покивал головой, и мы в четыре руки мгновенно очистили блюдо.
  Сотрапезники шуршали языками, молодёжь нацелилась посетить самый большой артефактный рынок Наурида с благой целью осмотреться и затариться амулетами из списка нашего целителя Харги. Есть у эринских магов какой-то замороченный запрет на изготовление непрофильных амулетов целителями, а нашему Харги позарез понадобилось что-то из серии 'миссия невыполнима'. Я и Орон вознамерились просто пошататься по городу, отметиться в тамошних лавчонках и поесть наконец тех самых креветок, о которых Орон рассказывал, закатывая эльфийские глаза под самый лоб. Наш ниндзя также обязался нанести визит старшему родичу из клана ден Освал по просьбе евонной матушки и передать дар от главы дружественному родичу, аминь!
  
  ***
  Вскоре после ужина я вручила своему бодигарду кошель с ноблями, снова засунула Шустрика в рюкзак, велев не отсвечивать до поры до времени. К моему удивлению, наше судно вовсе не ошвартовалось у пирса, а бросило якорь далеко от берега. Нас поставили на три якоря в акватории порта, а прибывший лоцман представил не только извинения от городских властей, но и текст недавнего указа его величества Терилана Альпина относительно правил швартовки невоенных судов на территории акваторий Эрин, ежели оные акватории имеют отношение к вооружённым силам. Временно списанные на берег высокие особы и сопровождающие их лица быстро расселись по местам и от высокого борта 'Счастливой каракатицы' резво отвалила большая лодка. Нас быстро доставили в левую часть бухты, прямиком к утопающим в воде мраморным ступеням широченной лестницы. Господ отдыхающих переправили на ступени магией, и лодка незамедлительно ушла к родному кораблю.
  Ну, здравствуй, Наурид...
  Здешнее светило начинает клониться к западу где-то после 21.30, так что есть немного времени для осмотра достопримечательностей, к которым относится и припортовый рыбный рынок. Молодёжь, руководимая бывавшей в этом городе Белмой, откололась от плотного коллектива сразу за территорией порта, погрузилась в наёмный экипаж и отбыла по своим делам. Славка и Беата в сопровождении Игоря и Рустама отправились в пешую прогулку вдоль гранитной набережной, а я и наш ниндзя переместились телепортом к дому его родича. Господин Мертайа ден Освал проживал в белоснежном домике о двух этажах, утопавшем в прекрасной южной зелени. У ворот особнячка нам преградили дорогу две твари непонятного происхождения, можно сказать, помесь собаки и комодского варана! Ни фига себе стражи! Зверюки не нападали, просто материализовались за оградой и уставились на пришельцев пристальными немигающими гляделками.
  Орон свистнул в непонятный свисточек и тварюки мгновенно растаяли в воздухе! Неплохо тут врата охраняются. Я постаралась незаметно перевести дух, но не вышло - Орон участливо взглянул мне в лицо и подставил локоть.
  - Так и медвежьей болезнью заболеть недолго, - бормотнула я, - собачки впечатляют!
  Внутри охранного механизма ворот что-то щёлкнуло, скрежетнул открывшийся запор, и дверь медленно растворилась, как зев пещеры с сокровищами. Ну их к чёрту, этих охранников, я туда не пойду! Но вот незадача, от входа к нам уже торопился радостно улыбающийся ушастый хозяин в сопровождении очень милой эльфы с белыми волосами и ещё двух мальчишек, явно деточек господина Мертайи.
  Церемонию представления Орон умудрился сократить настолько, что я пришла в себя через пару минут, посиживая в уютном кресле у магического нежаркого камина, имея перед собой хозяйку дома в столь же уютном кресле, а по обе стороны от меня сидели на ковре двое эльфийских деток, занятых Шустриком по самые уши.
  Госпожа Килте ден Освал, урождённая ден Хрен-запомнишь, благосклонно взирала на меня и задавала незначащие вопросы, типа 'как вы перенесли путешествие по морю' и 'как вам нравится наша страна'. По поводу страны можно было сказать многое... И я, пользуясь отсутствием хозяина и Орона, битых минут пятнадцать разливалась соловьём, изредка прерываемая вопросами милой хозяйки. К концу моего словоизвержения оба мальчишки придвинулись совсем близко. Я мысленно окликнула Шустрика, а спорим, я знаю, чего дети сейчас попросят у непонятной гостьи. Шустрик мысленно же хихикнул, я и спорить не буду, хозяйка!
  - Госпожа ден Аори, - младшенький леголасик смущённо потупил бедовые глаза, - а можно нам с братом...
  - Можно, - вздохнула я, - всё можно!
  Бац! Не ждали? Синяя лапа с пятисантимовыми коготками потянулась потрепать по щёчке смельчака, мальчишка придушенно мявкнул и шарахнулся назад, снеся спиной явно антикварный столик, покрытый тончайшей резьбой. Столик тоже мявкнул и развалился на три части, не вынеся несдержанности младшего эльфёнка. Старший остался на месте, заворожённо наблюдая, как та же синяя лапа тянется к нему, затем поднял взор и уставился в немигающие гадючьи гляделки восхищённым взором. Силён мальчишка!
  - А можно потрогать вашу руку?
  Гадючья башка величественно кивнула, облизала чёрные губы таким же чёрным языком и ехидно подмигнула длинным глазом. Маленький храбрец взял в узкие ладошки здоровенную лапу и пожал от всей души.
  - Меня зовут Кегарут, госпожа Яна.
  - Рада знакомству, дорогой друг.
  - А это мой брат Шелт. Не сердитесь на него, он ещё маленький.
  Брат возмущённо шмыгнул носом, но смолчал.
  - Пустое, дорогой Кегарут. Он прекрасно держится, не вопит, не бросается тяжёлыми предметами, не пытается меня заколдовать. А то ведь встречались отдельные несдержанные личности и среди более взрослых особ. Так что не сомневайся, твой брат сама сдержанность. И я думаю, что мы подружимся. Согласен, Шелт?
  Младший эльфёнок осторожно вложил в синюю лапу крошечную руку и отчаянно закивал лохматой головой.
  - Вот и хорошо.
  Ага, вернулись Орон и хозяин дома, пора прощаться? Да, пора. Провожаемые мальчишками и господином Мерайей, мы проследовали до ворот, где были усажены в наёмный экипаж с пожеланиями счастливого пути и удачи в нашем путешествии. Мальчишки долго махали нам вслед, и пока их можно было видеть, я всё оглядывалась на милых чертенят в эльфийском исполнении.
  - Прелестные ребятишки,- вздохнула я.
  - Ваше мнение, конечно, ценно, но только оттого, что вы с ними под одной крышей не живёте, - хмыкнул Орон, - полагаю, их родители не не разделяют ваше мнение.
  - Это понятно, но дети замечательные.
  Орон ухмыльнулся и поинтересовался чем именно намерена заняться госпожа Яна.
  - Может, просто покатаемся по городу? Покажешь мне всё то, что стоит увидеть. Я не спросила капитана, когда нужно вернуться на борт? К рассвету? Или нужно непременное ночевать на 'Каракатице'?
  - Я предупредил капитана, что мы оба можем задержаться на берегу до утра. Позвольте вам напомнить, что 'Каракатица' выйдет в море по моей команде. Но я намерен провести пару ночей в этом городе.
  - А причина?
  - Это город моей юности, бестолковый портовый город. И я его очень люблю! А кроме того, тут мой дом.
  - Правда? Покажешь?
  Тут же я спохватываюсь, напросилась в гости с непосредственностью деревенского бульдозера!
  - Извини, друг, просто вырвалось.
  Орон рассмеялся.
  - Не стоит извиняться, вы всегда будете желанной гостьей в моём доме.
  - А куда денутся остальные?
  - Полагаю, Тарин приютит всех в собственном доме. Да и у нашей орчанки в этом городе достаточно родичей, чтобы разместить в их домах примерно полк гостей.
  - Ясно, в случае чего на улице не останутся.
  Ещё на рейде Наурид показался мне весьма похожим на Гагру - те же дома, утопающие в зелени по самые окна. Игрушечные из-за расстояния домишки карабкаются по склонам пологих холмов, окружающих подковой огромную бухту. За холмами вздымаются обрывистые скалы, переходящие в заснеженные горные пики на горизонте. Белоснежными стенами домов город напоминает ещё и Севастополь. Я до сих пор помню тенистые и мощённые камнем дороги, где зелень пробивается сквозь старые плиты и победно рвётся к солнцу, презрев людские намерения выкосить нахальную траву под корень.Выяяснилось, что здесь в экипаже можно перемещаться только в рамках дворянской части города, а вот народ попроще или поумнее, живущий на верхотуре, пользуется собственными ногами или магией, если естество или купленный амулет позволяют.
  Мы покатались по набережной, полюбовались архитектурой, наелись от пуза этих креветок в очаровательном кабачке и, отяжелев от съеденного, пожелали полюбоваться закатом. Взбираясь по крутым склонам к дому Орона, угнездившемуся практически над бездной, на самой вершине горы Амут, я едва не отдала богу душу. Мысленно я проклинала собственное упрямое желание размять ноги, но внезапно открывшийся с горы пейзаж мгновенно примирил меня и с этим миром, и моим присутствием в нём...
  Если и есть где-то в этом мире виды неземной красоты, то дерзаю думать, что с этим простором ничто не сравнится. Далеко внизу, теряясь в вечерней дымке, тает шумный Наурид, город моряков, контрабандистов, рыбаков и волшебников, освещённый множеством магических фонарей. Здесь отчего-то принято зажигать фонари не только на улицах, но и на плоских крышах домов и с высоты вид неописуемый! Склон горы Амут бросает гигантскую тень, разрезающую город пополам, и его затенённая часть сияет огнями улиц и домов, как ночной Париж! Орон тут же сообщил, что светильники включаются автоматически, стоит наступить сумеркам.
  Двугорбая гора и её тень образуют пасть гигантского дракона, медленно и неуклонно пожирающего город каждый день и каждый день с рассветом отдающего столицу её жителям. Потрясающей красоты закат, медленно опускающееся за горы солнце, окрашивающее заснеженные вершины всеми мыслимыми цветами... Солнце, на которое можно смотреть без риска ослепнуть, медленно и устало клонит свой громадный шар к прекрасным в своей невозмутимости горам, бросая последний взгляд на человеческий муравейник внизу. Согревающая душу картина дополняется величавыми волнами, что медленно и лениво текут к скалам и яростно штурмуют рваную линию прибрежных камней. Игра цветов заката и теней ночи потрясает и так переполненную впечатлениями душу.
  Здесь, на плоской вершине горы тоненько завывает ветер, продираясь сквозь ажурные скалы, заслоняющие дом с запада и пригибает к земле серебристые травы, густо устилающие пространство перед домом. За спиной дом, обросший с трёх сторон держи-деревом, а впереди обрыв, обнесённый балюстрадой из плоских камней и увитый густым зарослями южного сорняка. И что-то мне подсказывает, что простому смертному или даже бессмертному тут не пройти.
  Прохлада истинно эльфийского дома очень радует, лето наступило и жара начинает донимать всерьёз! Нас приветствует немолодая эльфа, служащая при доме. Орон почтительно обнимает господу Аризу ден Освал, старшую из выморочного младшего рода клана ден Освал, его воспитательницу и лучшего друга. Сил моих хватило только на любезную улыбку и невнятные извинения, после чего я рухнула в постель и забылась крепким сном.
  ... Позднее утро началось с прыжков Шустрика по постели, приветственных криков неугомонного горностая и деликатного стука в дверь.
  - Госпожа Яна, приветствую вас.
  Домоправительница и служанка с подносом, угу, поспать до обеда не удастся. Представляю, как выгляжу в свете утреннего солнца, седые лохмы вокруг головы, морщинистая шея в дурацком декольте дурацкой ночной сорочки, картина маслом, господа!
  - Доброе утро всем! - зевок разодрал рот, - ох, простите, день вчера был не из лёгких. И не надо завтрака в постель, очень вас прошу. Поедим в столовой, хорошо?
  Немолодая эльфа наклонила голову, и девочка с подносом исчезла. Я выпрыгнула из постели, едва не наступив на Шустрика. Горностай с придушенным воплем ломанулся в двери.
  - Ну, никакого воспитания, - буркнула я, - простите нас, госпожа Ариза.
  - Мы ждём вас в столовой, - кивнула эльфа.
  Так, быстренько умыться, посетить все нужные места, а где моя одежда? А она вовсе не там, где я её оставила... но весь наряд пахнет чистотой, лёгкие джинсы отглажены, с ума сойти! Рубашка сияет голубизной, жилет отпарен и даже носки чистые! Вот это сервис!
  Орон улыбается мне с противоположного конца стола.
  - Доброе утро!
  - Ты даже сам не представляешь насколько оно доброе, - я вгрызлась в пышную сдобу, - до чего же вкусно! У меня никогда сладкое тесто не получалось. Кто это готовил, госпожа Ариза?
  - Мой повар. Вам правда нравится?
  - О, ещё бы! Передайте ему мою благодарность за вкусный завтрак. Орон, какие у нас планы на сегодня?
  - А чего бы вы сами хотели?
  - Не знаю, разучилась я просто отдыхать.
  
  Вацлав тен Аори
  
  Ответственно заявляю, мадам ден Аори всегда найдёт способ выделиться из толпы себе подобных. Помимо привычки спасать всех нуждающихся в спасении, у неё образовалась крайне своеобразная манера наживать себе врагов на ровном месте. Это не я так красиво формулирую, а господин тен Ферри. В самом начале нашего приключения мадам весьма резво выставила вон пятёрку боевых магов, попутно облив брезгливым недоумением того смешного сопляка, пытавшегося достучаться до Джейлиной стыдливости с помощью трогательно детских выражений, долженствующих оскорбить соотечественницу до самого пупка. Наша эльфа, прослышав о выражениях, только плечиками пожала, дескать, мадам права, дураки не родом ведутся.
  Дважды поцапавшись с магами, бабка мгновенно прищемила хвост Орону, и взбешённый ден Освал вызвал из фамильного поместья новую пятёрку боевых магов. Дядь Слава только хмыкнул, и высказался в смысле, мол, он уже полсотни лет как удивлён, что дама с такой энергетикой, как у его старой подруги, до сих пор на свободе. На месте Терилана Альпина он бы её контровкой связал, чтоб не вырвалась и положил в дальний и очень тёплый угол.
  Хе, не бабка, а просто аццкий сотона какой-то! Правда, дядь Слава осторожно высказался, мол, госпожа Яна таки догавкается! На что я справедливо возразил, если до седьмого десятка не догавкалась, то и нечего тут вслух мечтать. Бабка от таких инсинуаций только отмахнулась синей лапой.
  Сегодня мы резво оторвались от старшего поколения и отправились на поиски как приключений, так и амулетов для нашего целителя. Белма решительно раздвигала толпу фамильным двуручником, и вскоре мы любовались зрелищем визжащей от восторга Белмы. Мы с Джейл даже попятились, когда здоровенный орчина выскочил из дверей артефактной лавки, подхватил нашу воительницу на руки, как пушинку и подбросил в воздух. Визжит наша подруга столь же вдохновенно, как и машет своим клинком.
  Нас тут же представили её кузену из несметного числа прочих кузеней, усадили за стол, попытались было в очередной раз накормить, но мы синхронно взвыли в три глотки. После чего кузен и его помогаи высыпали на поднос кучу всяких колец, серёг и прочих финтифлюшек, по уши закачанных разнообразной магией с определёнными свойствами, так нужными нашему Харги. Господин Берадерс (лучше Дерс, друзья) тут же пригласил нас погостить в его доме. Узнав имя рода нашей эльфы, сокрушённо покачал головой и покровительственно похлопал малышку Джейл по плечику. Такта в этом семействе не обнаружишь и с микроскопом! Кузен не нашёл ничего лучшего, как весьма сочувственно прогудеть низким баритоном своё отношение к факту исчезновения Джейлиных родаков.
  - Не расстраивайтесь, госпожа, всё наладится. Ваши родители не могли так просто сдаться. И погибнуть не могли, или я не Дерс тен Заор.
  Джейл улыбнулась благодарно, но и весьма печально, так что я счёл за лучшее вмешаться, пока на тёмную скатерть не закапали слёзы.
  - Давайте-ка разберёмся с заказом нашего Харги, а утром устроим магическую пересылку закупленного. Согласны?
  Девчонки покивали и углубились в поиски, так что отбираемая ими кучка безделушек росла на глазах. Всё однотипное они сноровисто упаковывали в холщовые мешочки, пошитые нашим кутюрье, который по совместительству служит ещё и управляющим финансами больнички. Джет дружно спелся с кухаркой, госпожой Моримой, и теперь бедному Харги нет спасения от привязанности двух бездетных стариков.
  Сам Харги тоже сирота с рождения, так что в больничке образовалась эльфо-человеческая семья, чему особенно порадовался Орон, как второй наследник. У эльфов эмпатическая связь с родителями не прерывается в продолжение всей жизни, а если погибают и отец, и мать, то дело плохо. Юного Харги еле удалось вырвать из чёрной депрессии, так что двое бездетных стариков нашлись весьма кстати. И это хорошо, теперь наш целитель сможет вдохновенно врачевать всех, кто под руку подвернётся, а уж можете мне поверить: то, что целитель Харги вытворяет за хирургическим столом и в приёмной - это просто чума! Я вот ни с какого боку не эльф и ежу понятно, что мне не грозят такие высоты профессионализма, но не восхищаться работой нашего главврача невозможно! Так что я радуюсь каждому дню, отработанному на благо болящих, ибо даже тупому орку понятно, я нигде не найду такую обширную практику, как не найду и наставника, готового поделиться всем, что умеет сам. Подобных врачей ещё надо хорошо поискать по огромной столице Эрин и вовсе не факт, что таковые найдутся!
  Девчонки уже нагрузили мой старый рюкзак побрякушками, наложили в четыре руки защиту от воров. Портовый город, что вы хотите, тут каждый второй житель контрабандист, не считая каждого первого, а каждый сотый, скорее всего, состоит на службе у господина Берга. Мы оставили рюкзак у Дерса в лавке и сердечно распрощались с ним, пообещав явиться к ночи, а теперь нас ждёт вечерний Наурид. Когда ещё появится возможность побродить по настоящему логову контрабандистов! Васо выцарапался из рюкзака с артефактами и удобно устроился на плечах у Джейл.
  Город сей не то, чтобы очень уж велик, просто растянут вдоль подковообразной бухты, архитектура домов побогаче напоминает испанский колониальный стиль. Беломраморная облицовка домов, крытые галереи, увитые диким плющом колонны, и, как говорит Белма, ослепительное освещение главных улиц. Интересно, а сиеста тут практикуется? Всё же южный город. Конечно, я во все глаза таращился на красивые дома, и на фланирующих по набережной жителей, одетых в лёгкие наряды. Дети одеты ещё легче взрослых, на каждом втором ребятёнке нечто вроде коротких штанишек и невесомые рубашонки, завязанные узлом на выпирающих животиках. Взрослые одеты более сдержанно, но лёгкие, воздушные ткани почти ничего не скрывают, и декольте встречных дам весьма далеки от скромности. Похоже, Юг вовсе не считает нужным что-либо скрывать!
  После прогулки в экипаже и, утомившись бродить пешком, девчонки потащили меня прямиком в небольшой кабачок, с распахнутой настежь и ярко освещённой дверью, откуда доносился перезвон струн. Жара уже начинает спадать, и всем очень хочется выпить прохладного сока или воды со льдом.
  - Сейчас бы мороженого,- вздыхает Джейл.
  Мы с Белмой согласно киваем, занимая места лицом к двери маленькой таверны, у стойки хозяина сидит мальчишка со здешней мандолиной наперевес и тихонько перебирает струны. Васо аккуратно спрыгивает на стол, не пошевелив даже складочки кружевной скатерти.
  - Три напитка похолоднее, пожалуйста, и подходящую к ним южную сладость.
  Миловидная девушка чуть присела в подобии книксена.
  - Не желаете ли мятного отвара со льдом? К нему подойдёт вот это.
  Девчонка указала на соседний столик, уже накрытый на четверых. Там, помимо прочего, горкой навалено что-то вроде лукума на узком блюде.
  - Согласны, - кивнула Джейл.
  В ожидании заказанного мы сидели молча. Не знаю кто как, а я от души наслаждался тишиной, негромкой музыкой и покоем, что наконец-то снизошёл на нас, смертных. Минувший год всем дался нелегко, а что уж говорить о бабке с дядь Славой. Правда, они думают, что мне известно о противостоянии с тёмными немногое. Ха, как сказала бы мадам, в простоте своей наши драгоценные старики забывают о лучшем друге своих детей, нашем милом Васо. 'Отснятые' втихаря фотки он весьма охотно демонстрирует заинтересованным лицам, так что наша троица насмотрелась интересного от пуза.
  Мы неторопливо принялись за угощение, выставленное расторопной девчонкой и не успели сделать по паре-другой глотков, как в таверну пожаловали две дамы, далеко не дворянской внешности в сопровождении молодого господина, чей фейс мне был знаком до зубной боли. От неожиданности я даже ногой дёрнул и явно пнул по щиколотке эльфу, недаром же наша Джейл зашипела сквозь зубы.
  Обалдев от неожиданности, я выдал на родной мове:
  - Белма, чекни плиз, не пойму никак, глюкалово у меня что ли?
  Наша орка участливо заглянула мне в лицо.
  - Ты о чём, дорогой Вацлав?
  Ух ты, как официально! Я активировал полог тишины.
  - Госпожа Белма, первый клинок рода Файр, обратите своё милостивое внимание на соседний столик.
  Белма нехотя взглянула и тоже обомлела, как и обернувшаяся Джейл. Да и не мудрено, если в трёх шагах от нас обхаживал двух дам известного поведения не кто иной, как наследник престола, его высочество, принц Элхораг Альпин, чтоб ему на ежа сесть голой задницей! Этот сучонок изрядно попил крови у мадам. Но откуда бы он тут взялся? Вообще-то, сколько я слышал, ему полагается валяться в антимагической коме под присмотром всех главных шаманов, сколько их ни есть в благословенной Эрин, а он - вот он! И вовсе он не лысый, как вещала мадам, а вполне зарос волосами, отливающими фамильным лиловым оттенком на свету! Этот цвет не подделаешь никакой магией, значит перед нами его долбанное высочество, милый мальчик Элхи!
  Я мгновенно сдёрнул со стола Васо и велел срочно вызвать Тарина в эту драную таверну и побыстрее, даром что ли Васо маяком работает! Пока что за их столом дегустируют винишко, полагаю, юный принц отмечает очередной день гранёного стакана! Та-а-к, а девки, похоже, уже накидались здешней наркотой по полной, есть в нашей Эрин порошочки, от которых становится так хорошо, что отходняк весьма похож на полноразмерную смерть! Обе шлюшки ещё держатся, а принц, похоже, скоро пойдёт вразнос! Это надо быть по пояс деревянным, чтоб мешать наркоту с алкоголем! Мне прекрасно видно, что радужка принцевых гляделок уже заливается чёрной бездной зрачков, что-то тут очень нечисто! Вон и хозяин таверны забеспокоился, бормочет что-то в свой амулет, не иначе стражу вызывает? Ага, жди, щас прибегут.
  Мы переглянулись всей троицей. Что же делать?! Пока Тарин нас отыщет, этот крендель успеет натворить дел и, не дай бог, у него получится смыться! А если его хорошо торкнуло, а его таки торкнуло, то не приведи аллах, если фамильная магия Альпинов пойдёт вразнос! Всех нас и хоронить не станут по отдельности, тут и закопают, в братской могиле! Твою же мать! Ага, девки что-то заегозили, то ли порываются подняться на второй этаж, куда их никто не приглашал, то ли незамысловато пытаются покинуть сие гостеприимное местечко. И тут снова картинка меняется, обе шкурки визжат и синхронно ныряют под стол!
  Зато перед оставшимся в одиночестве и обдолбанным по самые гланды принцем материализуются двое мужиков весьма специфического вида. Ух ты, они уже нависли над побледневшим Элхи и ножичками поигрывают, никого не стесняясь, а тип ножей, как в известной поговорке, 'сдохни от зависти, Рэмбо'. Смотрим за их спины, а что же хозяин этого шалмана? Бедолага присел за стойкой на табурет и держится за сердце, приехали, тут только сердечного приступа не хватает. Его высочество уже не в адеквате, и его придурочные визави нас не видят в упор, наша эльфа колданула нужное заклинание! Надо полагать, эти орлы - поклонники спутниц его высочества. Это простой и ненавязчивый рэкет или картинка из серии 'не хрен за нашими девками ухлёстывать'. Милейший Элхи уже пытается достать из кармана какую-то побрякушку, амулет? Разумеется, выяснять это некогда, так что я прикрылся фирменным Джейлиным пологом невидимости и метнулся прямиком к хозяину.
  - Слушай внимательно, почтенный! Этого юнца беру на себя. Поможешь отсечь от него обоих мужиков так, чтобы они ничего не заподозрили. Ясно? Васо!
  Горностай прочирикал что-то успокаивающее. Понятно, Тарин скоро будет здесь. Хозяин таверны мгновенно вскинулся и быстро переместился к столику дорогих гостей, закрывая меня своей широкой спиной. Старикан заворковал, расставляя дополнительные стаканы, я махнул Белме и орка мгновенно выросла за спиной трактирщика, короткий разряд магии и оба мужика оседают на пол рядом с обеспамятевшими девками. Очень удачно! Его высочество валится мордой в стол, я перехватываю его организм в полусантиметре от столешницы и выдёргиваю из-за стола, а хозяин с двумя помощниками сноровисто вяжет мужиков. Эльфа открывает передо мной низенькую дверь в подсобное помещение, и я волоком затаскиваю мальчишку туда.
  Бедный менестрель лишился дара речи и нацелился было дать стрекача, но эльфа щёлкнула пальцами, и пацан запутался в своих же ногах. Невозмутимая орка отобрала у него мандолину или как оно там называется и обездвижила магией. И тут, наконец-то у входа вырастает Тарин в сопровождении господ тен Ферри и наших попаданцев из Войск Дяди Васи. Быстро сориентировавшись в обстановке, Тарин отдал пару коротких команд, девок повязали Игорь с Рустамом, принца выдернули из кладовки лично Тарин и дядь Слава, и вся орава мгновенно растворилась в телепорте, предоставив нам возможность расплатиться за заказ его высочества. Вот и всё!
  Мои подруги вновь воздвиглись за нашим столиком и, как ни в чём не бывало, принялись дегустировать нагревшийся мятный напиток. Твою мать...
  Помолчав, эльфа подозвала хозяина, жестом повелела сесть и высказалась в том смысле, что господину владельцу этой очаровательной таверны всё происшедшее просто показалось. При этом, милая эльфочка оговорилась, что если это происшествие всё же окажется достоянием гласности, то она и присутствующие здесь друзья не дадут и медяка за его драгоценную шкуру. Как выяснилось, шкура господину трактирщику всё же дорога. И стоило ему только взглянуть в бездонные эльфийские глаза нашей милой подруги, как старикана прошиб ужас, я уж подумал, что он и штаны намочит. Но обошлось. Этот старый хрен не первый год на свете живёт, так что соображает - лучше прикинуться слепым и глухим, чем дохлым. Ибо там, где замешана корона и её интересы, простому трактирщику делать нечего. А сунешься не в своё дело, лучше сам удавись, ибо лёгкой смерти тебе не дадут. Вот как-то так...
  Весело начинается наше летнее путешествие! Не хватало ещё тёмных властелинов обрести на нашу голову, будто мало нам было напряжения минувших месяцев. Вспоминать противно, как мы трое тряслись от страха за бабулю и прочих диверсантов, вынужденных покончить с темняками раз и навсегда. Сволочное же место... это благословенное государство Эрин, и его король тоже сволочь, он ещё и размножается на нашу голову!
  - Джейл, а это точно принц? Может, мы какого двойника повязали?
  - Не сомневайся, это принц! Тарин с ним в родстве, так что кровь тёмных чувствует, как свою собственную.
  Ну и ладно. Переждав, пока адреналин перестанет гулять по крови, мы выползли на свет божий, то есть во тьму божью, ибо уже наступил глубокий вечер. Город залит светом магических фонарей, какой-то псих запускает неподалёку фейерверк. Какими-то переулками Белма быстро довела нас до дома господина Дерса, где нас приняли в объятия двое немолодых орков, они же родители славноизвестного кузена, словом, нас подобрали, обогрели, накормили и уложили спать.
  
   ***
  
  Знаете, что самое противное на свете? Выползти ранним утром на палубу стоящего на рейде судна в прекрасном отпускном настроении и узреть трагическое личико господина Тарина ден Сиутэни.
  - Яна, боюсь нам придётся возвращаться.
  Я только хмыкнула спросонья. Напугали ежа голой сами-знаете-чем, может, кто-то из них и намерен вернуться, но вряд ли это буду я! Ну не силой же они меня в столицу вернут? О, вот и Славка, отбираю у него прикуренную сигарету, первая, такая сладкая затяжка! Вот теперь я готова к диалогу.
  - Основания? - кратко поинтересовалась мадам ден Аори.
  - Приказ господина Берга.
  - Ах, прика-а-з?
  - Яна, мне надо сделать тебе дежурный комплимент в стиле 'ты же умная женщина'? - устало осведомился эльф
  - Причина?
  - Принца нельзя перемещать телепортом. И, предвосхищая твои слова, сразу скажу: его высочество не желает возвращаться на другом корабле.
  Я стиснула зубы.
  - Господин Берг здесь?
  - На берегу.
  - А сопляк?
  - Яна, ты говоришь о принце!
  - Если принц ведёт себя, как пятилетний ребёнок, то он как раз то, чем я его и назвала. Так где он?
  - В моей каюте, им занимаются целители.
  - Надеюсь, он сдохнет наконец!
  - Яна!
  - Тарин! - передразнила я, - кстати, лично ты можешь возвращаться в столицу, если приказ господина Берга настолько серьёзен.
  - Госпожа, - прошелестел тихий голос и на палубу осыпались мелкие звёздочки телепорта.
  - Господин Берг, какая встреча, - прошипела я, - вы считаете, что в праве вмешиваться в каждый миг моей жизни? Надорваться не боитесь?
  - Госпожа, предлагаю переместиться в занимаемые мною апартаменты, где мы сможем поговорить без лишних ушей.
  - Поставьте заклинание, отекающее звук, или вы разучились колдовать? Я и с места не тронусь! А если кто-то из ваших агентов попытается причинить малейшее неудобство мои родным и друзьям, я уже не говорю о моих людях, то клянусь своей синей мордой, вы и его величество сто раз об этом пожалеете. А, может, и пожалеть не успеете!
  - Госпожа, мне понятно ваше возмущение.
  - Мне оно тоже понятно. Хотите я вам расскажу, что ждёт вас и ваших ретивых служак, если моё предупреждение не сработает? Или, может быть, вам показать?
  - Я не совсем понимаю...
  Да, чувак не понимает, что эта корона довела меня до последней черты. Я отрешённо рассматривала синие когти. Вот интересно мне, если этого королевского прихвостня отправить поплавать в мешке и с симпатичным камешком в обнимку, его скоро хватятся? Берг непроизвольно попятился, ага, тоже эмоции читает? Славка обнял меня за плечи.
  - Не горячись, мать. Никто нас силой не вернёт в столицу, и давай-ка выслушаем господина Берга в... столовой что ли. Места там всяко больше, чем в самой просторной из кают.
  - Где молодёжь?
  - Орон оправился за ними. Скоро прибудут. Да вот они, телепортом пожаловали!
  - Вась, пусть твой горностай пишет нашу беседу с господином Бергом, хорошо? Я прошу тебя и девочек не покидать судно.
  - Случилось что-нибудь?
  - Пока нет. И не случится, если вы трое прислушаетесь к моей просьбе.
  - Базара ноль, - хмыкнул внучек и молодёжь исчезла с глаз долой.
  Вместо столовой капитан предоставил нам для беседы свою каюту. Ну что же, господин Берг, поговорим. Главшам повёл глазами на просочившийся в каюту спецназ, мол, кто такие? Я проигнорировала немой вопрос, не хватало мне отчитываться в своих действиях этому сукину сыну.
  - Чего вы хотите от нас, господин Берг?
  - Его высочество надлежит доставить во дворец, это вы способны понять, госпожа тен Аори?
  - Ден Аори, если вы забыли.
  Главшам дёргает щекой, надо же - в самом деле забыл!
  - Прошу простить, оговорился, - наклонение головы в точно выверенной дозе, ниже незачем, а меньше нельзя.
  Фу ты, ну ты! Тонкости аристократических манер другим господам показывай, мне такие нюансы не интересны. Простых землян эти дворянские заморочки не колышут, своё тонкое воспитание пущай демонстрирует покойной мадам Мартышке при личной и желательно скорой встрече. А главшам, как выразился бы Васька, тем временем гнал полноразмерную и привычную всем аристократам пургу, заходясь в верноподданических настроениях. То есть началось дурацкое бла-бла-бла в обычной для царедвоца манере, во вдохновенной речи Берг упомянул и честь короны, и благодарность короля, и признательность господина Берга.
  - Я не претендую на благодарность короля и вашу признательность, господин Берг. Я спрашиваю, чего вы хотите от нас?
  - Я прошу вас сменить курс, принц должен вернуться во дворец!
  - Зачем?
  - Его лечение не закончено. Сейчас маги приводят его организм в порядок, затем...
  - Разве его лечение нельзя организовать на борту 'Счастливой каракатицы'?
  - Но... как вы себе это представляете?
  Я перевожу взгляд на Славку, затем поочерёдно разглядываю господ диверсантов. В моей многомудрой репе, как выражается непочтительный внук, начинает вырисовываться оч-чень интересная идея.
  - Всё просто, господин Берг, целители остаются на судне и приводят принца в порядок прямо здесь, не отходя от кассы.
  - Простите?
  - Да очень просто, вы оставляете милого Элхи на борту вместе с целителями, наделяете меня и господина тен Ферри особыми полномочиями в отношении королевского отпрыска. А мы, в свою очередь, берёмся за воспитание королевского наследника жёсткими методами вплоть до мордобоя, если понадобится.
  - Вы в своём уме, госпожа Яна? - это очнулся капитан судна.
  Оглядываю этого орчину с ног до головы, всем видом вопрошая "это кто тут сказал мяу?" и задерживая особое внимание на его пышущей негодованием физиономии. Ты смотри, патриот короны выискался! Прямо картину с него пиши, живое воплощение аристократических добродетелей!
  - Советую вам, господин капитан, воздержаться от комментариев в отношении дамы, облечённой званием спасительницы короны, - процедил сквозь зубы Орон, - и соблаговолите взглянуть на правое плечо упомянутой дамы, этот знак вам ни о чём не говорит?
  Таким тоном можно также сообщить капитану, что ему придётся покинуть флот семьи ден Освал. И, не скрою, мне было приятно - защита чести дамы! Намёк на неудовольствие работодателя, а пуще того, на некромантскую брошку сработал, капитан несколько изменился в лице и отделался нервным поклоном в мою сторону
  - Итак, господин Берг, уведомьте его величество о моём предложении оставить сына на попечении семьи ден Аори и тен Ферри.
  - И ден Освал.
  - И ден Сиутэни.
  Да уж, воспитателей тут наберётся до фига и трошки, мне уже заранее жаль бедного Элхи. Хорошо бы королевские колдуны заглушили ему ещё и наследную магию, а то мало ли что. Берг оперся локтями о стол, уронил лицо в ладони и стало заметно, какое усталое у него лицо. Достаётся мужику по самое не могу, с его королевским величеством шутки плохи.
  - А в самом деле, господин Берг, почему бы вам не оставить принца на наше попечение? Заблокируете ему магию, целители уже справились с отравлением. Девок на судне нет, вина ему никто не даст, а наши воины, - Славка кивнул на спецназ, - позаботятся, чтобы он страстно обнимал только подушку. Не сомневайтесь, его вымотают так, что вожделеть он будет только к застеленной грубым одеялом койке.
  - Думаешь, справимся, Слав?
  - А что там думать, делать надо. Иначе эта бодяга затянется на пару лет. Оно тебе надо стрессы принимать каждые три месяца? И не похоже, чтобы этот сучонок остановился на достигнутом, - высказался по-русски Славка.
  - Типа, кто, если не мы? - встрял Рустам.
  Точку в беседе 'а оно нам надо?' веско поставил Игорь:
  - Справимся, не первая волку зима.
  - А почему нет? Поселим в матросском кубрике, будет драить палубу и натирать медяшки в лучших традициях российского флота,- захохотала я.
  - А в самом деле, - хмыкнул Славка, - почему нет? Да и компания найдётся, наша магическая молодёжь не забыли? Ему одна Белма быстро глаза со лба на маковку переставит!
  - Что скажете, господин Берг? - я перешла на эринский.
  - Я должен связаться с его величеством и обсудить ваше предложение.
  - Ну и кто вам мешает, связывайтесь. Одно условие: мы получаем всю полноту власти в отношении принца на всё время нашего путешествия. Целители имеют право голоса только в отношении лечебных процедур и рекомендаций по сохранению здоровья принца. Остальное наше дело. И отчитываться мы не перед кем не намерены, пусть он триста раз Терилан и пятьсот раз Альпин. Вы меня поняли?
  Берг обречённо кивнул и направился в свою каюту...
  Ну что вам сказать, примерно через полчаса нам передали милостивое королевское согласие и общее монаршее благоволение, а также целый тюк с барахлом для его высочества и, самое главное, полный карт-бланш на приведение в норму наследника престола. Кстати, магию блокировать незачем, ибо господа тёмные властелины гарантированно устроили пацану полный магический разбаланс энергий. Магии у него нет. И неведомо, вернётся ли дар к его высочеству. Более того, его величество лично почтил своим присутствием 'Счастливую каракатицу' и после короткой беседы с сыном, отбыл по своим королевским делам. А Берг остался ровно на полчаса, дабы в изысканных выражениях пожелать всем нам попутного ветра и соответствующее количество футов под килем. После чего мрачный Элхи заперся в каюте с магами, заказал на ужин на троих и попытался игнорировать общество прочих господ.
  Маги честно покинули мальчишку, повинуясь приказу Тарина и отправились обедать в столовую, а я постаралась довести до сведения команды пару простых истин: если кто-то поддастся слабости и пойдёт на поводу у принца или попытается пронести на борт вино, будет немедленно списан на берег, и я лично побеспокоюсь, чтобы ни на один корабль Эрин его не взяли даже посудомойкой.
  Визит короля весьма впечатлил господ матросиков, а репутация у его величества та ещё, венценосный полуорк не особо церемонится даже с аристократами, так что говорить о простых людях? Ни один из команды не станет на себя перец трусить, если он не дурак, конечно. И меня в сорок глоток уверили, что таких дураков на 'Счастливой каракатице' нет, не было и, скорее всего, не будет.
  Приглашение к обеду принц игнорировал, а я постаралась предупредить повара, чтобы не вздумал кормить сопляка, если тот пожелает отобедать в каюте. Откушивать милый Элхи будет только в матросской столовой, о чём все заинтересованные лица были поставлены в известность заранее, и оные лица обязались посылать принца прямиком к господам тен Ферри, ден Сиутэни и мадам ден Аори - типа, все претензии к это святой троице, а они, матросики, люди маленькие и шкурка на них тоненькая.
  Вот где-то так... Ничего, посидит пару суток без еды, поумнеет. За хорошее поведение ему будут положены разные ачивки, но не раньше, чем он научится управляться с парусами, драить палубу, смолить канаты, натягивать разные там шкоты и нырять с бушприта в океан.
  
  Вацлав тен Аори
  
  Великая радость постигла нашу разношёрстную компанию, путешествие невозбранно продлится, но только в обществе наследника этой гадской короны, вот не было печали! Одно меня радует - магия его высочества кончилась три месяца назад, и, как выразилась бабуля, на лицо трагедия королевского дома в полный рост! Именно по этой уважительной причине изволил задурить юный принц, да ещё и в компании двух слегка подержанных красоток, но кайф ему обломала наша троица со спасательной операцией в пользу Элхорага Альпина! Ну и кто нас умными назовёт?
  Мы перехватили пацана в процессе заливания эринским алкоголем как самой трагедии, так и тёмно-эльфийской наркоты, причём, успели удивительно вовремя, как сообщили Тарину коронные целители. Ещё бы пару часов и от принцевых мозгов даже пепла не осталось бы. А вот теперь, по истечении некоторого времени я склоняюсь к мысли, что зря мы в это спасалово ввязались. Кто вообще нас просил оберегать царственного идиота от его же судьбы? Ну, пил себе и пил, глядишь и пристукнули бы этого недоноска в пьяной драке. Как говорится в известной российской мудрости, нет принца - нет проблемы, и нет головной боли для всей семьи! Наследник умудрился сбежать из столицы с помощью некоего навороченного амулета и ударился во все тяжкие. Как этого дурака не прирезали в процессе ударения в эти тяжкие, знает только их эринская божья матерь. Похоже, поспели мы вовремя, в очередной раз оказав неоценимую услугу короне.
  Все лавры спасительницы наследника достались бабке и нашим магам, лично мне эти лавры никуда не упёрлись. И теперь, задним числом, я успел пожалеть о нашей доброте, как, впрочем, и мои подружки. Очухавшись стараниями магов от наркотической комы, он первым делом послал всех спасителей далеко и надолго. Затем его высочество затребовали обед в каюту, не подозревая, что они уже не принц Элхораг из рода Альпинов, а трудновоспитуемый подросток из неблагополучной семьи. И между нами, мальчиками, что в той семье было благополучного? Разве что брачный контракт, да и тот весь вышел. Строго говоря, этот принц мне как шёл, так и ехал, но бабка попросила...
  И я честно пообещал не бить ему морду сразу, как попросит. Однако уточнил, что прощаю его высочество до трёх раз, а дальше извините, придётся устроить ему полный и окончательный анрыл. Присутствующие при нашей беседе девчонки крепко потёрли лапки в предвкушении мордобоя, этот сучок сделал всё от него зависящее, чтобы нарваться. Судя по всему, а точнее, судя по мимике моих соучениц, кулаки зачесались не только у меня, бабки и Тарина ден Сиутэни. За полдня пребывания на борту этот королевский выкидыш умудрился достать моих подруг сальными взглядами и соответствующими намёками. Впрочем, наша троица отвечала сопляку гробовым молчанием, а кое-кто из команды явно примеривался проучить его высочество в тёмном уголке. Матросы уже успели поржать над его потугами представиться наследником короны, у нас тут образовался заговор молчания вокруг его происхождения, да и Орон ненароком обмолвился в присутствии рулевых, что малец, мол, заговаривается изредка. Общим решением господа старшие создали легенду - дескать, отпрыск богатенького папика наказан за разные прегрешения, а на 'Каракатицу' прислан на исправление и вразумление, поэтому задача каждого присутствующего состоит в том, чтобы показать сопляку, что такое быть мужчиной.
  Оба целителя короны молчаливо поддержали бабкино решение поставить засранца на место, а поэтому даже не мявкнули, когда Тарин объявил принцу следующее: а) отныне его место на матросской палубе, б) столоваться он будет с рядовыми членами команды, в) поступает он в распоряжение боцмана и обоих диверсантов с планеты Земля, не говоря уже о наших магах и лично мадам. А кроме всего прочего, пожрать ему не дадут, ибо время обеда давно миновало и недисциплинированному матросу никто не будет готовить и подавать отдельно. Не хочешь питаться как все? Свободен, как Сальвадор Альенде! Время обеда вышло, а едят тут основательно трижды в день, да ещё и в специально оговорённое время, а если неудачник не успел, то это его проблемы! Особенно приятно, что для оголодавших делают мелкий перекус между обедом и ужином. Нам сообщили также, что ночные вахтенные ещё и сухпаёк получают - сладостями, чтобы лучше видеть в темноте.
  Спустя полдня, злой Элхи (а после магической очистки ещё и голодный) всё-таки нарвался на матросский кулак. Свидетелей происшествия было достаточно, самый старший из рядового состава не стерпел оскорбления в адрес своей уважаемой матери и с разворота врезал его высочеству по зубам. Боцман провёл расследование и наказал хулителя достойной женщины двойным нарядом вне очереди. Главный над рядовыми матросами потрудился объяснить сопляку немудрёную правду жизни: ты пока никто и звать никак, а накормят тебя не раньше, чем отдраишь палубу от собственной крови, а также те канаты, на которые ты, отродье Бездны, имел несчастье налететь, ну и собственную одежду, залитую кровью из носа. Не справишься?
  Боцман хмыкнул:
  - Открою тебе секрет, матрос, жрать захочешь - справишься. Не беда, день велик, да и ночь в твоём распоряжении. Какие тебе целители? И так заживёт, утрёшь кровавые сопли, не маленький. И коли на девушек заглядываешься, значит, найдёшь чем вытереть нос. Может, тебе короля Терилана пригласить для подтирания соплей? Поделом тебе, отрыжка дохлого осьминога, в следующий раз будешь думать головой, а не тем, чем сидишь на скамье. И всякий раз, как только тебе придёт в голову оскорбить чью-нибудь мать, вспомни, что тебя, сопляка, пожалели и не заставили собирать с палубы собственные зубы. Чего кривишься? Зубы целы? Пошёл работать!
  Принц со всей доступной на тот момент вежливостью слегка придержал боцмана за рукав. Старик смерил пацана с ног до головы неласковым взглядом и расщедрился ещё на один спич:
  - Испачканный павлиний наряд можешь выкинуть за борт, заодно и акул порадуешь. Эй, вахтенный, тащи костюм! Так, матросик, принимай повседневную робу! Штаны велики, и рубаха? Ушьёшь по себе, тут все так делают. Что-что? А задницу тебе не подтереть? Портных на торговом судне нет, не положено, матросы сами справляются. А зачем тебе форму ушивать? Девок тут нет, красоваться не перед кем. Сойти на берег? Ах, да! Чуть не забыл... как сказал господин Тарин ден Сиутэни, для тебя берег распахнёт свои объятия при выполнении многих условий. Каких? Пошёл работать! Хватит языком лязгать, отрабатывай своё содержание, матрос!
  Зрелище взбешённого Элхи с деревянным ведром в руке, это я вам доложу, картинка. Он ведь тяжелее рюмки ничего в руке не держал, и с какого боку браться за ведро не имеет ни малейшего понятия. Однако мудрый боцман прислал ему 'учителя' - того самого мужика, что отрихтовал принцу его благородную морду. И уж этот дядя оттянулся в полный рост, так что к ужину его высочество кровищу всё-таки отмыл, представляю, как у него спину ломит с непривычки! После ударного труда на благо присутствующих принц еле ноги переставлял, но когда ему в спину рявкнули 'по трапу только бегом!', ссыпался вниз за милую душу и даже ноги не переломал и теперь, небось, наворачивает матросский паёк в компании простолюдинов.
  Бабка делегировала нашего Васо присмотреть, чтобы команда не злоупотребляла мордобоем и попросила боцмана, чтобы рядовой состав учил сопляка аккуратно и без особого членовредительства.
  ... Рано утром принца растолкал Выдра, он же Игорь, и погнал на тренировку. И сегодня пацан мне скорее понравился, чем наоборот. Может, он не так уж и безнадёжен? Когда его учили палубу драить, малец не бычился особо, правда, зубами скрипел, но девочек не трогал даже взглядом. А уж эти две заразы покрутились вокруг и около, провоцируя юнца одним присутствием. Все свободные от вахты тоже не по разу полюбовались, как богатенький мальчик драит палубу, так что на недостаток внимания юный Элхи пожаловаться не может.
  - Значит так, - наш спецназёр почесал затылок, - схлопотал ты вчера по делу, тут у тебя сомнения есть?
  Принц отрицательно мотнул головой.
  - Вери велл, а уклониться от кулака тебе не судьба?
  - Я не успел! - вспыхнул мальчишка.
  - Ещё бы ты успел, - снисходительно буркнул Выдра, - а научиться хочешь?
  - Хочу!
  - А не запросишься назад к папе?
  Пацан упрямо мотнул головой.
  - Ладно. Начнём.
  Игорь вертел его так и сяк, заставляя выгибаться, растягиваться и внимательно наблюдал за работой мышц и амплитудой упражнений. Через полчаса поставил сопляка перед собой, уселся на бухту каната и начал тыкать в разные мышцы пальцами. По-моему, он ещё и реакцию главных мышц выяснял, впрочем, я могу и ошибаться. Выдра в последний раз ткнул своего ученика в живот и вынес вердикт:
  - Здесь мышцы есть, вот тут подкачать придётся, а вот это, - он похлопал по рельефу, - бесполезный излишек, который не работает вообще. То ли тебе это мясо тупо магией накачали, то ли ты сам так умно поработал, но эти дурные наросты будем сгонять. Не думаю, что тебе стероиды кололи, однако явно оказали плохую услугу этой странной накачкой. Небось, для девок старался? Ладно, можешь не отвечать и можешь краснеть дальше, я сам таким же дураком был в твоём возрасте, так что ты тут и не десятый такой. Наклонись назад, ещё. Ниже, ещё ниже! Хорошо, гибкость присутствует, матереть ты начнёшь не скоро, так что основа есть.
  - А с чего начнём?
  Да, всё-таки семнадцать лет - это ещё детство, вон как глазёнки разгорелись.
  - Будешь учиться правильно падать, а потом будем посмотреть. Вацлав, а ты чего застыл? Работай давай!
  Тренировку я закончил позже принца, так что продолжения спектакля на нижней палубе я не видел, но, думаю, Васо картинки мне благосклонно покажет.
  
  
  Я осторожно выглянула из-за какой-то надстройки, ага, наш Выдра занят в амплуа наставника. Сэнсэй растягивает пацана, вертит его так и сяк, правда, отсюда мне ничего не слышно, но это мелочи. Главное, как сказал один меченный чудак на букву 'г', процесс пошёл. Впрочем, разыгрывается стандартный сценарий - брутальный мачо и мудрый сэнсэй в одном флаконе предлагает побитому сопляку обучение с благородной целью помститься за перенесённый позор. Вот только одно пацану невдомёк: когда обучаемый постигнет все азы науки, морду бить ему расхочется. Да и общий труд, как ни крути, сближает, двое недавних врагов вчера очень хорошо сотрудничали, отмывая палубу. Второму номеру тоже прилетело от боцмана нарядом вне очереди. Мало того, что ему вменили в обязанность обучать неофита мытью полов, мужику ещё и придётся взять над ним наставничество и научить всему, что должен уметь матрос.
  Очень хочется верить, что принц всё же не такая тварь, какой мне показался. У нас в наличии испорченный вседозволенностью мальчишка, и что тут скажешь, мажорская болячка поражает подростков даже в иных мирах. Увы, но деваться от воспитания этого королевского выползка некуда, сами напросились.
  Васька, сколько я успела понять, выполз на тренировку просто за компанию, но Выдра явно рявкнул какую-то бяку моему дорогому внуку и тот поспешно занялся собственной гимнастикой. Кто бы меня на такой подвиг подвигнул, хе, пардон за плохую рифму.
  К концу принцевых занятий на палубу выбрались обе нелюдские девчонки, а их милые тренировки - это вообще что-то запредельное. Я стопятьсотый раз смотрю и всегда оторопь берёт! Такое ни в одном земном цирке не увидишь, вот что значит нечеловеческая пластика, энергетика и магическая составляющая крови! Ваське вовек не выполнить того, что эти две оторвы тут демонстрируют. И хорошо демонстрируют, вы только посмотрите на милого Элхи, принц застыл с простонародно разинутым ртом, как обычный зевака! Небось до сознания его королевского высочества медленно, но верно доходит, в какую именно задницу он едва не встрял.
  Обе девчонки в тонкую лапшу нашинкуют фамильными режиками любое неосторожное высочество как вдвоём, так и в одиночку. Дерзаю также думать, что проделают они это с закрытыми глазами, сослепу, спьяну и спросонья! Думаю, наконец-то до мальчика дошла вся глубина той поясницы, в которой он оказался! Но держится его высочество неплохо, морда невозмутимая, движения не замедлились, он раз за разом падает на палубу и встаёт по команде Игоря, а не слабо наш диверсант его бросает! Летает пацан, как ангел, но вот приземляется, как чёрт, только бока и локти потирать успевает! При наличии магии он бы на воздушную подушку падал, а так приходится ощущать всю полноту собственных заблуждений не чем-нибудь, а родными рёбрами, да-с! Я же говорила, малец умеет держать удар, так что, бог даст, переломим мы это сволочное воспитание, вроде время пока есть.
  Я тихонько убралась с палубы, не было меня тут, ребята, вам показалось. То вам было видение. Да и недосуг мне тут таращиться на всяких разных, вон капитан машет рукой, приглашая на мостик. Отчего бы и не посетить престижное местечко, раз вежливо приглашают.
  - Доброе утро. Не могу сказать, госпожа Яна, что одобряю ваше распоряжение относительно принца.
  - Неудивительно, дорогой капитан, ведь команды одобрять не было!
  - Простите?
  Да уж, земной юмор тут мало кому понятен.
  - Я хочу сказать, что ваше одобрение или порицание ровным счётом ни к чему не обязывает меня, да и вас, пожалуй, тоже. Всю полноту ответственности за наследника короны несём мы, то есть пассажиры этой благословенной шаланды, также коронные маги и прочие эльфы. И я душевно вас прошу держать неудовольствие при себе.
  - Но ведь вы должны отдавать себе отчёт...
  - Разумеется, капитан, именно себе я этот отчёт и отдаю. И никак не могу понять, с какого боку тут пристегнулся капитан "Счастливой каракатицы".
  Славка бы уже давно ругнул меня языкатой язвой или чем похуже, но этот орчина только смотрит, как на врага народа. Полагаю, этот защитник обездоленных принцев таки дождётся! Поговорить с Ороном, что ли, пусть вставит ему фитиль в нежное место, радетель за королевское достоинство нашёлся! А вот и мой телохранитель, помашем и ему. Увидев мою синюю рожу, Орон взлетел по трапу, как птичка.
  - Что случилось, госпожа?
  - Орон, ты в состоянии объяснить господину капитану нашу миссию по приведению в должный вид наследника королевства Эрин?
  - А что именно капитан имеет против этой миссии?
  Под внимательным взглядом нашего ниндзяка капитан несколько поумерил градус негодования.
  - Но, согласитесь, господин ден Освал, что госпожа несколько преувеличила степень вины принца, и мне кажется...
  Орон подчёркнуто внимательно слушал бредятину, которую этот странный верноподданный пытался донести до нашего слуха.
  - То есть вы, господин капитан, считаете решение его величества, короля Терилана Альпина недоразумением или, хуже того, преступным сговором?
  Капитан заткнулся мгновенно, бог ты мой, каких только идиотов не держат во флоте ден Освал! Завершая монолог эльфа, милосердно добавляю:
  - Не хотелось бы говорить неприятное таким чудесным утром, но если информация о происхождении матроса Элхи станет достоянием вашей команды, я буду знать кого отправлять в распоряжение начальника тайной службы его величества. Ваши пассажиры и вы, господин капитан, знают о происхождении нового матроса, но все прочие об этом даже догадываться не должны. Вы меня понимаете?
  - И я очень советую вам запомнить всё сказанное госпожой ден Аори, - веско сказал Орон, - имейте в виду, вы только что получили на этот счёт распоряжение второго наследника клана ден Освал. Вы ведь всё ещё принадлежите к этому клану или уже нет?
  Капитан подавился воздухом.
  Я тоже едва отдышалась, умеют же эти эльфы страху нагнать! Мне показалось, что прямо над головой громыхнула гроза, потяжелели руки и запахло озоном. Где этому обучают, и неужели все эльфийские дети такое умеют? И какие техники способны научить нагнетать ужас единственным взглядом?
  Мы спустились с Ороном на палубу, отошли подальше, чтоб капитан не вздумал насторожить уши.
  - Орон, это уже третий случай идиотизма среди членов экипажа. У вас в клане эпидемия маразма случилась?
  Орон хмыкнул, и высказался в том смысле, что не ломайте над этим голову, госпожа Яна и, подумав, добавил:
  - В час змеи с ним свяжется госпожа моя матушка и, как выражается господин Слав, капитану ещё раз объяснят, кто в этом болоте главная жаба!
  Уже легче! Да уж, теперь я понимаю, насколько тяжко Славке приходится работать с этими ушастыми ретроградами, а заодно каково весело внуку учиться с господами аристократами, когда каждый третий имеет родословную длиной с километр, а каждый второй имеет возможность этой родословной ещё и гордиться! И я вполне отдаю себе отчёт в том, как невероятно повезло нам с друзьями-эльфами, а Ваське - с подругами.
  - Знаешь, Орон, что меня больше всего удивляет?
  - Косность магов рода ден Освал, надо полагать?
  - Нет, дружище, - захихикала я, - скорее, сговорчивость его величества, короля Терилана Альпина. Доверить наследника какой-то странной старухе, пусть и обременённой неким титулом и горстке её не менее мутных сокланов, охраняемых магом из рода Освал, да ещё имеющих в друзьях господина Тарина... оно как-то не укладывается в рамки понятия о достойных воспитателей наследника короны Эрин.
  - Вы думаете, что мутные тёмные эльфы с их понятиями укладываются в эти рамки? - фыркнул Орон, устанавливая защиту от подслушки, - я вам больше скажу: только глупец не увидит очевидного.
  - Ты о чём?
  - Вас не насторожило, что в сложившихся обстоятельствах король не считает нужным слишком беспокоиться о наследнике?
  - Немного насторожило, но по здравом размышлении всё стало понятным, король возлагал большие надежды на рождение близнецов. И надежды увенчались успехом, родился крепкий здоровый мальчик.
  - Вот именно! Однако, в пренебрежительном отношении отца к первому наследнику в какой-то степени виноват и сам наследник. Можно считать незаслуженной удачей для короны тот факт, что покойная королева разрешилась от бремени разнополыми младенцами.
  - Ты прав. И надеюсь, второго наследника король воспитает лучше.
  Орон только плечами пожал.
  - Зато мы имеем возможность поработать с королевской кровью сейчас, - проворчала я, - и дёрнула же меня нелёгкая!
  - Напрасно вы так определённо выражаетесь,- оскалился Орон, - я считаю это решение весьма мудрым. Признаюсь, я не ожидал от вас такого!
  - Оч-чень лестная характеристика, - в свою очередь оскалилась я, - вы на что намекаете, господин ден Освал? Ваше эльфийское высочество хотите сказать, что я не в состоянии принять осмысленное и мудрое решение?!
  - Я и в мыслях не держал подобной чепухи, госпожа ден Аори, - выкатил свои эльфийские гляделки мой телохран, - но, согласитесь, иной раз ваша импульсивность...
  Вообще-то он прав, я с младых ногтей сперва делаю, а потом думаю! Вот и в данном случае, меня словно кто за язык потянул, а родичи и друзья с энтузиазмом поддержали. Хорошо бы взять его высочество на короткий, надёжный поводок, ибо сей отрок отличается большими способностями в части организации собственных побегов. Гудини эринского розлива, едрёные ёжики! По слухам, принц сумел договориться с мелким грызуном из семейства мышиных и тот благополучно перегрыз антимагические браслеты, даровав его высочеству способность управлять магией земли. А королевским волшебникам и в башку не стрельнуло, что малец способен на такой финт.
  В другой раз милый Элхи сумел бежать из узилища, использовав тёмно-эльфийскую способность скрываться в тени. И опять же, никто и думать не думал, что мальчишка легко овладеет фамильной техникой матушки. Свои неординарные способности в части ускользания из узилища его высочество неоднократно демонстрировал всем причастным и дерзаю думать, что его коробочка с сюрпризами всё ещё полна. Однако воспользоваться своими способностями он не сможет долго, если вообще сможет! Вот и прекрасно. Я ещё не забыла, как этот тинэйджер в меня молнией долбанул, Зевс-громовержец недоделанный!
  Мы медленно проследовали вдоль правого борта, и я с удивлением обнаружила небольшое складное кресло, установленное прямо на крышке люка, ведущего вниз.
  - Располагайтесь, - гостеприимно повёл рукой Орон.
  - Ага, а при попытке вскрыть люк я полечу за борт вместе с креслом? Вот спасибо, друг мой!
  - Не беспокойтесь, люк заблокирован магией, вам ничего не угрожает. Я считал своим долгом помочь вам осуществить давнюю мечту, пусть и ненадолго.
  - Да полно тебе! Подобная мебель на палубе торгового судна просто неуместна, да и мне совесть не позволит рассиживаться, как благородной госпоже. Лучше пройдём на нос, может, увидим акул?
  - Этих тварей лучше бы видеть пореже, - проворчал Орон.
  
  ... 'Счастливая каракатица' стремительно разрезает волны, пассажиры валяются по каютам, если не заняты тренировками на верхней палубе. Скучно, ибо мы уже третий день в пути. Позади шестичасовая стоянка в очередном шумном портовом городе, в котором мы обрели не только очередного мага из клана ден Освал, но и пополнили запасы пресной воды, муки, а также под шумок слегка разорили лавку с гимайским фарфором. Я несколько опешила, увидев внимательные раскосые глаза на круглом невозмутимом лице хозяина магазинчика. Не то, чтобы он похож на китайца, но присутствовала в его облике некая земная 'восточность', опять же неторопливый и низкий поклон, адресованный клиентам, внимательный прищур из-под чёлки, длинная тоненькая коса до поясницы, широченные рукава шёлковой длинной блузы...
  Знаменитый полупрозрачный и ударопрочный гимайский фарфор - это, я вам доложу, нечто! Представьте добротно просушенный кленовый лист, с которого вышелушили то, что, собственно, и является листом. Остался кружевной каркас из тончайших прожилок, соединённых прозрачными перепонками цвета топлёного молока. Немыслимой красоты изделия, среди которых не отыщется и двух одинаковых! Даже кочевники этого народа широко пользуются таким фарфором, что уж говорить о прочих. Стоит ли удивляться, что в моей каюте обрели приют надёжно упакованные бокалы, чаши, тарелки, блюда и чашки, скупо расписанные золотыми штрихами. Нашему другу-ювелиру понравится. Да и цена приемлемая по причине отсутствия накладных расходов.
  Четвёртый день я, Шустрик и Васо наблюдаем за его высочеством. То ли мальчишка обрёл толику былой силы, то ли сработала иная способность из числа фамильных, но мне кажется, что команда его приняла. По крайней мере не слышно о дурацких розыгрышах, никто не посылает мальца полировать тряпочкой якоря, и не насмешничает в открытую. Напротив, его учат вязать узлы, уже ставят вторым рулевым на вахты, а Выдра с Рустамом аккуратно тренируют наследника короны, добиваясь 'автоматического включения навыков'.
  Выглядит и звучит странновато, но наш вице-некромант явно подружился с принцем. Помимо тренировок его высочества и в свободное от вахт время оба они, то есть принц и Выдра, подолгу беседуют на юте. Я пока недоумеваю издали, поскольку попытка расспросить Игоря о предмете его бесед с мальчишкой не нашла понимания. Пришлось обратить внимание Орона на такой многозначительный факт, что Выдра снял амулет, маскирующий его некромантскую сущность и щит против магии разума. И мне и Орону сие крайне не понравилось. К воспитательной беседе Орона с землянином подключился и работодатель в лице Тарина ден Сиутэни, расписавший добросердечному землянину житие его высочества с момента зачатия и до настоящего времени. Наш спецназёр проникся осознанием того простого факта, что именно милый Элхи послужил причиной их с Рустамом появления в Эрин, и он же едва не стал причиной смерти землян и наших эльфов. А заодно Выдре и Рустаму напомнили о магической клятве и выполнении обязательств перед работодателем. Сколько я могу понять, землянам трудно привыкнуть к магии и наличию определённого воздействия некоторых слов на психику простого смертного.
  После воспитательной беседы спецназ взялся за его высочество не по-детски, оба диверсанта выматывали принца так, что Элхораг Альпин едва не карачках уползал в матросский кубрик. Вот и прекрасно. Земляне несколько отдалились от его высочества, установив отношения 'ученик-наставник' и не более того. К их удивлению и удовольствию мальчишка и не подумал реагировать на такое охлаждение отношений. Как заметил Тарин, его высочество понял происшедшее без лишних слов, равнодушно пожал плечами и начал выстраивать взаимоотношения с командой.
  Я начала было радоваться, но Орон аккуратненько спустил меня с небес на землю.
  - Вам не стоит обманываться примерным поведением наследника, госпожа. Нам очень повезло, что он так и не обрёл наследственную магию.
  - В каком смысле повезло?
  - Он наполовину тёмный, если вы забыли.
  - Допустим. И что?
  - Королевские целители, а их тут трое, сегодня определили две попытки обращения к Тьме.
  Я подобралась.
  - Удачные попытки?
  - Пока нет. Но кто даст гарантию, что следующие не станут удачными?
  - А подавители магии?
  - Магию тёмных эльфов подавить невозможно.
  - А ослабить её воздействие на окружающих возможно?
  - Я не слышало таких возможностях.
  - Надо посоветоваться. Собирай наших в столовой. Попробуем обобщить наблюдения и обсудить возможные неприятности. И спецназ на забудь пригласить. Хорошо?
  Орон кивнул и исчез в люке.
  Пробираясь по тесноватым коридорам к столовой, я так и не придумала, что можно противопоставить обозлённому полуэльфу-четвертьорку из рода Альпинов. Глупо надеяться, что этот выкидыш Бездны будет настолько благодарен за спасение, что позабудет о смерти матери.
  Скорее всего, он уже догадался, кто именно причастен к разгрому клана Эуге и чьими руками разнесли на атомы большую часть его родни со стороны матери. Не дурак же он? Явно не дурак, если поторопился произвести приятное впечатление на обоих диверсантов. Принц охотно тренируется, едва не в рот им смотрит, демонстрируя восхищение наставниками, хороший способ замылить глаза мало посвящённым в его подвиги мужикам. И ему почти удалось, снял же Выдра свои щиты.
  Умному Игорю сделали полный расклад поведения принца, обрисовали перспективы, при которых он, Выдра, своими руками спустит за борт лодку для его высочества, а спустя недолгое время отправится на незапланированную встречу с Творцом. Ты, умный Выдра, магическую клятву не забыл? Очень умный Выдра поиграл желваками, невнятно прошипел грязное ругательство и стремительно вышел вон. Славка ещё тогда иронично заметил, мол, не топиться же он пошёл.
  Ага, вот и столовая. Все в сборе, дети присутствуют, супруги тоже здесь, спецназ на месте, здесь же наши эльфы и боевые маги рода ден Освал, целители, погодник... только меня и не хватало. Антиподслушку явно поставили и без осторожной мадам ден Аори, вон как мерцает пространство, фамильный Таринов полог только что искрами не плюётся.
  - Орон, начни ты, - попросила я.
  Наш ниндзя покивал и ближайшие полчаса маги, студенты и простые слушатели обсуждали возможные варианты бенефисов его высочества. Я помалкивала, а Славка торопливо конспектировал озвученные варианты. Попытка обратиться к Тьме, да ещё на перенаселённом судне в открытом море - это серьёзная заявка, господа. Похоже, жизнь ничему не научила мальчишку и надеяться на перевоспитание тёмного мажонка не следует. Во избежание. В жизни не поверю, что остановить его высочество невозможно, тут магов на квадратный сантим столько, что впору академию открывать. Думайте, господа волшебники, если не желаете опозориться на старости лет.
  К сожалению, процесс думания прервали матросики, пожелавшие накрыть стол к ужину. Завершая беседу, господа заговорщики постановили крепко поразмыслить и на следующей стоянке вновь собрать совет в том же составе и принять, наконец, нужное решение. На моё замечание 'не опоздать бы' все маги только улыбнулись покровительственно и заверили, что кое-что можно сделать и сейчас. Например, магическое воздействие на команду. Любой матрос, попытавшийся поговорить с принцем долее необходимого, поторопится покинуть его общество без объяснений и в добавок не сочтёт предмет разговора достойным запоминания. А кроме того, за принцем следят воздушные духи мага-погодника.
  
  ... Утро следующего дня привело 'Счастливую каракатицу' в небольшой приморский городок, где предыдущее собрание возобновило работу.
  Городишко выглядит, как посёлок городского типа, чистенькое, вполне ухоженное прибрежное поселение с неожиданно солидным причалом. Несколько в стороне от главного причала ошвартована или поставлена на якоря основательная рыболовецкая флотилия из одномачтовых судёнышек под парусами и вовсе без парусов. Весь этот мелкотоннажный флот занимает приличную часть немаленькой бухты и в данный момент на рейде гордо покачивается последнее слово в дизайне судов и монстр кораблестроения, наша 'Счастливая каракатица'. Рядом с малыми корабликами настоящее океанское судно выглядит, как питбуль рядом с йоркширским терьером. И тот, и другой терьеры, но разница очевидна.
  Мне также очень понравились быстроходные шлюпки, снующие туда-сюда по акватории с одержимостью ездового пса. Шум, гам, торговые ряды, неописуемый запах рыбного рынка! Маленький порт явно служит перевалочной базой для малых торговых судов, и как-то даже завораживает упорядоченным хаосом. Все заинтересованные в торговле индивидуумы бегают, суетятся, волнуются и громко скандалят, создавая неповторимый шум порта. А вот и грузчики, торговки, какие-то странные личности в невероятных нарядах, ни дать, ни взять шаолиньские монахи в оранжевых балахонах. Эти паломники-монахи медленно поднимаются по залитой солнцем широкой дороге, что ведёт на вершину довольно высокой горушки, к едва заметному строению - не то монастырю, не то храму. Белоснежный песчаник, из которого сложены дома, слепит глаза. Очень украшают пейзаж разноцветные крыши, зелёные, жёлтые, оранжевые, домишки сплошь одноэтажные, утопающие в буйной молодой зелени. Красота!
  Ну и радует взоры вездесущая детвора, загорелая до черноты уже в самом начале лета. Дети постарше с озабоченным видом снуют по мосткам, что-то тащат в заплечных мешках, помогают старшим выгружать рыбные корзины, волокут объёмные тюки с непонятным, но лёгким грузом, словом, вникают во взрослые заботы. А вот мелюзга наслаждается солнцем, летом и все они голышом бесятся на линии прибоя, не различая кто там мальчишки, а кто девчонки - это юг, господа мои! Мужчин не видать, что и не удивительно, рыбачат, разделывают рыбу, чинят снасти... семьям кушать хочется каждый день.
  Я бы вечно наблюдала за незнакомой жизнью, но вот уже Орон высмотрел встречающих, и нас мгновенно переместили телепортом в дом господина ден Сиутэни. Я невольно позавидовала, для меня и моих друзей понятие 'дом' означает быт и житие в собственном, пусть и маленьком жилище хоть сколько-нибудь долго. С эльфийским сроком жизни можно годами жить в каждом городе государства лет по пятьдесят, не меньше. Вот интересно мне, где у нашего глав-эльфа нет собственного жилья?
  Разместившись в просторной гостиной, высокое собрание, притихло. Все присутствующие, не сговариваясь, уставились на господина ден Сиутэни, и надо сказать, в роли председательствующего Тарин смотрится очень внушительно - бритый череп, строгая туника, гимайские шаровары темных тонов, десяток золотых колец в ушах. Славка настоял на присутствии спецназа, мол, всем полезно принять к сведению речи главенствующего эльфа. Нас десять разумных - маг-погодник, маги-целители в количестве трёх особ, супруги тен Ферри и Орон, Тарин и я. Ну и окаянствующие земляне - Игорь и Рустам.
  Седовласый целитель с лицом, украшенным тонким шрамом, взял слово первым. Старший из целителей смотрит на нас усталыми глазами много повидавшего военного хирурга, и его речь звучит так же устало.
  - Госпожа ден Аори, мы, целители короны, весьма обязаны вам за поданную вовремя мысль задержать принца на судне. Здесь его высочеству, то есть матросу Элхи к нашему глубокому удовлетворению некуда деваться. Поэтому необходимые целительские техники мы можем применять в должное время и в должном объёме. Однако, вся полнота власти над его особой отдана в ваши руки, таков приказ его величества.
  - Он отдавал вам этот приказ с глазу на глаз или всё же озаботился письменным распоряжением? - мгновенно отреагировал Славка.
  - Мы получили письменный приказ, а вы? - это уже ко мне вопрос.
  - Я получила только устный приказ, правда, озвучен он был в присутствии господина Берга.
  - Считайте, что вы получили заверенное по всем правилам королевское распоряжение, - покивал старший целитель, - и теперь я обязан довести до сведения присутствующих всю глубину нашего долга перед короной. Я говорю 'нашего долга', ибо все вы являетесь гарантами того, что принц будет доставлен в столицу живым, полностью здоровым и в твёрдом разуме.
  Маг перевёл дыхание и откинулся на спинку кресла, затем аккуратно подцепил с подноса бокал с вином. Присутствующие хранили молчание, отслеживая движения седовласого полуорка. Целитель уставился неподвижным взглядом в пространство и замолчал надолго... то ли позабыл о собеседниках то ли собирался с мыслями, что и неудивительно, ибо декада у него выдалась беспокойная. Сначала ловили принца, затем выгоняли отраву из организма его высочества. После чего долго выслушивали вопли на тему 'всех повешу, закопаю', а потом едва королевский выползок обрёл способность понимать сказанное, вежливо растолковывали милому Элхи его место в судовой роли 'Каракатицы. Далее они обосновывали необходимость дальнейших целительских процедур, осуществляли эти процедуры. А что такое лечить августейшего засранца в условиях, приближенных к идиотским, мне лучше не знать! Полагаю, все трое целителей нахлебались сладкого по самую шляпку.
  - Молитесь всем богам, - устало продолжил старший маг, - чтобы выгоревший резерв принца не восстановился. Если он обретёт прежнюю силу, от 'Счастливой каракатицы' и всей команды не останется даже кругов на воде. А уж если его высочество вернёт себе способность колдовать, Тьма откликнется.
  - Допустим, что Тьма откликнется, - медленно произнёс Игорь, - чем это грозит заинтересованным лицам?
  - Для беседы с Тьмой одного желания маловато, она отвечает только на кровь тёмных эльфов, а принц наполовину тёмный. Вам лучше не знать, на что способен говорящий с Тьмой, если не желаете расстаться с обедом сию минуту, а также предпочитаете крепко спать ночью.
  У Выдры непроизвольно дёрнулась щека, но он смолчал, отдавая должное профессионалу. Орон вполголоса пообещал Игорю просветить его на этот счёт позже. Я тоже помалкивала, ибо не владела предметом беседы, и не была в курсе целительских проблем венценосного мальчишки. Нет, я знаю, что он редкостный гадёныш, но факты, излагаемые ровным, монотонным голосом старшего целителя, способны надолго лишить сна не только меня.
  Оказывается, для заклинаний на основе Тьмы подходит только кровь тёмных. Нет, к сатанистам это отношения не имеет, никто кровь не выпускает из беспомощных жертв, просто Тьмой тут называют магию Хаоса, и матушка нашего Элхи владела ею в достаточной степени, чтобы научить милого сыночка обращаться к силе Тьмы. Тёмные умеют перемещаться на значительные расстояния без телепортов, достаточно обратиться к Хаосу с соответствующим заклинанием. Если светлые стихии, как и призываемые духи стихий, обладают зачатками разума, то Тьма внеэтична и не ведает разницы меж добром и злом, собственно, это даже не стихия, а инструмент, подвластный только тёмным.
  Скажем, матушка принца могла силой Хаоса перекрыть доступ кислорода к лёгким любого разумного, вот просто так - силой желания. Могла ослепить на всю жизнь или до определённого момента, определяя условия наступления сего момента. Магия тёмных могла разрушить любое здание, возведённое с магией или вовсе без оной. Маменька его высочества обожала подселить паразита в кровь неугодного ей придворного или неудачника из дворцовой прислуги и хладнокровно наблюдать, как медленно гибнет несчастный, а особенно не везло женщинам из дворцовой обслуги. А припоминая достопамятный сундучок с демоном пустоты, я вполне понимаю Славкино высказывание на тему 'его величество нам ещё и приплатить должен'. Именно! Должен по самое некуда за разгромленное тёмно-эльфийское гнездо и спасённого наследничка. Только вот этот тёмный сукин сын уже дважды обращался к Тьме, да ещё и посреди моря, да ещё и на волне дружеских отношений с командой 'Каракатицы' и с обоими наставниками из числа землян.
  Тариновы маги поведали и вовсе неприглядные факты. Юный Элхораг Альпин отнюдь не утруждался завоеванием благосклонности дам, ему достаточно было показать избраннице картинку с кухонной девчонкой, пожираемой заживо паразитом, и дама сдавалась на милость его высочества, а, точнее, женщины и юные девочки, попадали в настоящее рабство. И радовались, если вскоре надоедали наследнику престола, и молились всем богам, чтобы мальчишка забыл о них навсегда. Его высочество же считал подобные развлечения нормальными, почему нет? Самое лучшее всегда принадлежит королю. Или принцу.
  Терилану Альпину неоднократно доносили о происходящем, но во время неоднократных расследований жертвы отрицали тёмное вмешательство. Нетрудно догадаться, что женщины всё отрицали или хранили молчание, будучи запуганными до нервной икоты и недержания мочи. И, разумеется, принц выходил сухим из воды, ибо распознать тёмное вмешательство можно только в тот момент, когда маг обращается к Тьме. Не стоит забывать, что у каждой из несчастных была семья, в том числе и свои дети, а также отцы, мужья, братья и сестры. Клан Эуге добросердечием не славился и недоброжелателям шанса на выживание не давал. Никогда.
  Да и что толку разоблачать принца в глазах короля и прочей общественности, если по правую руку Терилана Альпина сидит тёмная эльфа и смотрит на виновника разоблачения змеиными глазами? Жалобщик маму позвать не успеет, как его близких распылят на атомы демоны пустоты или оставшийся неизвестным преступник вырежет всё семейство с особой жестокостью. По слухам, такие прецеденты случались. Наследник престола отделается королевским порицанием или его ненадолго лишат развлечений, зато семейству разоблачителя придётся хлебнуть сладкого до слёз.
  Бывало и другое. Допустим, принцу не понравился слуга, недостаточно почтительно прислуживавший за обедом. Милый Элхи устраивал такое развлекалово, как сеанс сексотерапии для виновного, забавляясь разными способами с его же девчонкой и предварительно обеспечив неудачнику место в первых рядах зрителей. В таком же роде резвились молодые придворные, возглавляемые Элхорагом Альпином. Бог ты мой, какая скотина!
  А самое главное состоит в том, что никто из магов королевства не может сказать, какие именно тёмные возможности имеются, то бишь имелись у принца. До последних событий мальчишка был сильным магом земли, кстати, ему подчинялась и водная стихия, однако коронные маги и целители понятия не имеют что именно из арсенала темняков было доступно полукровке-принцу в прошлом. Его матушке явно было по зубам всё магическое достояние клана, а там было много такого, что маги светлой направленности до сих пор хватаются за посохи и артефактное оружие при одном упоминании о тёмных магах Эуге.
  Мысленно оценив всё доступное анализу, вспомнив поведение принца на корабле, почти удавшуюся попытку манипулировать сознанием наставников-землян, круто изменившееся поведение самого принца и внезапное потепление отношений с командой корабля, а также припомнив незначительные мелочи и прочие знаки, я откровенно встревожилась. Что могло заставить избалованного мальчишку внезапно повзрослеть? Кто помог ему поумнеть и сменить приоритеты? Никаких пьянок, драк, подлых подначек и никаких оскорблений в адрес присутствующих магов. Некогда капризный принц моет палубу, драит металлические перила трапов, за обедом трескает все подряд и не стесняется нырнуть с борта корабля, создавая себе славу отчаянного малого! С чего бы вдруг? За последние пять дней парень изменил поведение на сто восемьдесят градусов и едва ли не сменил убеждения. Шустрик и Васо приглядывают за принцем, однако ничего крамольного до сих пор не обнаружено, а ведь только этот факт должен насторожить и меня, и прочих заинтересованных лиц.
  И вот тут пришло незамутнённое осознание того, во что именно вляпались с моей же подачи как земляне, так и мадам ден Аори лично. Надо быть последней дурой, чтобы взвалить на плечи присутствующих ответственность за королевского выползка! Возрадовалась, старая идиотка, всей полноте власти! Не иначе на старости лет покоя не дают лавры Макаренко и Сухомлинского! И, главное, сама ведь виновата. Осознав всю глубину очередного попадалова, я едва не застонала в голос.
  - Получается, наше последнее вмешательство вскрыло настоящий гнойник, - Славка замысловато выругался на родном языке.
  - Так и есть, - кивнул второй целитель, явно не подозревающий о каком, собственно, гнойнике идёт речь.
  Да уж, поголовье тёмных мы вовремя сократили до нуля, но остался на повестке дня единственный и очень больной факт - непомерный энтузиазм нашего семейства, ибо я и Васька имели неосторожность спасти его высочество и не по одному разу. Своими руками создали себе врага, да ещё и умудрились спасать его с похвальной регулярностью. Сюрреализм просто зашкаливает, это рок какой-то.
  - Могу представить, что ждёт народ, когда его высочество наследует престол, - это уже я бормочу по-русски под нос, - ну, кто меня умной назовёт?! Кто вообще меня за уши тянул торопиться с несанкционированными спасениями? Мать Тереза, бог ты мой...
  Славка успокаивающе похлопал меня по плечу:
  - Будем считать, что гнойник вскрыт в нужное время и в нужном месте. Успокойся. Какой смысл в том, чтобы жрать себя поедом за предполагаемую ошибку? Да и не ошибка это вовсе. Если принца не остановить сейчас, грустно будет всем, причём, в не таком уж далёком будущем. Согласна?
  Орон тоже почёл необходимым вмешаться:
  - Госпожа, пришло время разобраться с этой костью в горле, так почему бы и не нам и не сейчас? Вам не кажется, что прямая выгода очевидна?
  Тарин подхватил:
  - Оглянись вокруг, Яна, налицо десять не самых глупых разумных, и половина из нас маги. Придумаем что-нибудь.
  - Прямо сейчас? - хмыкнула я.
  Тарин пожал плечами.
  - А чем твоё сейчас хуже, чем завтра? Присутствующим давно понятно, что при восшествии на престол подобного монарха следует ожидать огромных неприятностей. Ну, скажем, войны за территорию... это ещё малое зло. А там недалеко и до распада страны на удельные княжества вроде Эуге, где каждый маг или шаман посчитает себя сильнее прочих неудачников. Жителям Эрин это нужно?
  Интересно мне, кто первым озвучит предложение перекрыть мальчишке всё, что только можно, дабы окончательно лишить его надежды на восстановление призыва к Тьме. Строго говоря, вся присутствующая десятка затевает крошечный заговор противу правящей фамилии. Подобное преступление тянет на смертную казнь через четвертование, если я правильно запомнила уроки наших наставников. От всей души надеюсь, что маги озаботились противоподслушкой!
  Первым высказал предложение Выдра.
  - Я вот тут подумал... - спецназовец прокручивал на пальце артефактное кольцо, - а если подсадить пацану такого же паразита?
  Я открыла было рот возразить, но Славка похлопал меня по руке, помолчи, подруга. Тарин уставился на Игоря с интересом, старший маг и его коллеги-целители навострили уши, а Орон приподнял тонкие брови.
  Игорь обвёл присутствующих холодным взглядом прозрачно-серых глаз и продолжил.
  - Скажем, если маги попробуют создать такого паразита, чтобы он... присутствуя в крови, делал невозможным обращение к Тьме, то это может быть решением вопроса. Или можно установить принцу блоки на применение наследной магии. Маги разума тут есть и чем это не решения проблемы?
  Рустам энергично покивал:
  - Этот принц в пополаме тёмный, как я понял. Так пусть ваши разумники отсекут само желание воззвать к Тьме. Пользуют же здешние маги разума алкашей? И мне рассказывали, что одержимых тут тоже излечивают без всяких психотропных. Татьяна Фёдоровна, да ведь ваш целитель Харги этим и занимается!
  Все как-то внезапно и озадаченно примолкли.
  - Точно! - я даже вскочила, - у меня ведь есть королевское разрешение на применение всех доступных средств для приведения принца в норму. И никто не ограничивает наших усилий на этот случай. Мы свободны в принятии решений и в мыслях не держим вредить здоровью его высочества.
  - Вмешательство в разум подданных запрещено законом в Эрин, - возразил старший маг-целитель, - я понимаю, что это было бы самым верным решением. Но мы не в состоянии нарушить закон, ибо давали магическую клятву.
  - С этим ясно, - Рустам потёр подбородок, - но как-то же лекари воздействуют на пациента, если он ненормальный? Психов во всех мирах лечат влиянием на разум или я чего-то не догоняю. Ладно, пусть магам стрёмно влиять напрямую. Пусть не заклинание, но соответствующего паразита создать можете? Ведь запрещено только прямое вмешательство в разум, если я правильно понял. Опять же, что считать прямым вмешательством... и, кстати! Есть в вашем магическом договоре перечень таких вмешательств?
  - Перечня нет, - отверз уста второй целитель, - формулировка гласит 'любые попытки воздействовать на разум'. И, поверьте, у меня нет желания выяснять составляющие этого перечня.
  - Стоп, стоп, - Славка поднял руку, останавливая спор, - а ведь Рустам дело говорит! Целитель всегда влияет на разум, излечивая больного от наркотической зависимости. И ведь вы сами это проделывали с принцем! Так о чём мы тут спорим?
  - Мы получили санкцию короля на такое вмешательство, - возразил целитель.
  - Ха, вас послушать, так все прочие лекари обязаны бегать к королю за разрешением! То есть для каждого клинического случая безумия или алкоголизма господа маги обивают пороги дворцов Эрин? - я тоже вставила свои пять копеек, - что-то тут не складывается, господа маги.
  Славка хмыкнул:
  - С моей точки зрения этот запрет, скорее, является проблемой юридической, а вовсе не магической. Этак любое целительское воздействие на организм может быть расценено, как вмешательство в разум. Скажем, человек болен и желает умереть, а лекарь лечит его, упорно лечит, вмешиваясь в мыслительный процесс и воздействуя на разум непрямыми методами. Короче, я хочу сказать, есть тут что-то тёмное в этом запрете. И как он, кстати, звучит?
  Третий целитель не спускавший с Рустама глаз, махнул рукой.
  - Запрет предписывает хранить молчание об основных аспектах клятвы.
  А что, удобно!
  Все вершки достаются противной стороне, принимающей клятву (а это корона и никто иной), ну а господам магам достаются корешки и постоянное напоминание о бренности жития в виде магической клятвы. Вот интересно мне, а имеются ли критерии оценки магических практик на соответствие букве и духу клятвы? И существуют ли оговариваемые спорные случаи нарушения клятвы? Ежели критерии оценки имеются, то какие именно? Огласите весь список, плиз! Да и вообще, просветите тупых попаданцев, кто конкретно решает вопрос 'было нарушение де факто или вам показалось'?
  Я слушаю неспешное обсуждение выхода из нашего пикового положения и потихоньку начинаю злиться, очень уж это напоминает сказку про Федота-стрельца - пойди туда, незнамо куда, принеси то, незнамо что. Пятеро магов, одна знахарка, владеющая запретной магией трав (если я не путаю), российский спецназ, гениальный учёный - все толкут воду в ступе, пытаясь изыскать возможность справиться с высокородным детёнышем из рода Альпинов.
  Честное слово, я уже готова войти во вкус, используя земное оружие и земных же спецов. Что стоит бравым ребяткам устроить несчастный случай слишком шустрому королевскому сынку? И тут же останавливаю благой порыв, это я не вовремя размечталась. Трое королевских целителей из серии магов разума, полный корабль эльфийских магов рода ден Освал, королевское благоволение, господин Берг, передавший королевского выползка в твои надёжные руки... кого из них ты дураками считаешь, мадам ден Аори?
  Это в предыдущей эскападе за тройкой спецов хвосты заносили и рубили отборные маги, повязанные общим замыслом, а тут налицо магические умельцы разных родов, кланов и прочих группировок. И если вспомнить лекции по политической экономии Эрин, то не все маги благословенной страны Альпинов обожают друг друга, так что думай прежде, чем озвучивать дурацкие идеи. А лучше всего помалкивай, пока умные маги и спецы решают, как именно следует укоротить принцу его загребущие ручонки.