Сталкер-2-4. Душа Зоны.
  
  Пролог.
  
  Ментальное чутьё уловило наряду с сосредоточенным пыхтением вокруг чего-то непонятного Сидоровича и присутствие в деревне новичков постороннего. Кто такой, откуда взялся? Интересно. Переглянувшись с сопровождавшей меня Ларисой, молча свернули с основной дороги в ту сторону. Поверхность земли частично оттаяла, в сырой глине отпечатались чёткие следы стоптанных подошв. 'Сорок шестой размерчик', - мысленно прикинул я. Над отошедшими от изморози потемневшими домиками поднимался в небо дымок маленького костерка. Странный запах смешавшейся вместе весны и осени. Лёгкий тёплый ветерок кружит в воздухе оттаявшую и просохшую бурую листву. Лишь зимняя тишина изрядно диссонирует с тем, что мы сейчас видим.
  - Бог в помощь! - Поприветствовал нас поднявшийся при нашем появлении мужик в тёмном плаще с капюшоном.
  Рост за два метра, плотная жилистая фигура. Тёмные кучерявые волосы, высокий лоб, курчавая борода до груди, внимательный изучающий взгляд карих глаз. На первый взгляд - лет сорок. Вот только взгляд буквально светится мудростью жизни. Оружия при нём нет, и лишь небольшой вещмешок лежит в стороне. От него тянет заметным интересом и редкой в наши времена искренней доброжелательностью. И лишь большой простой крест на толстой цепи изрядно портит его позитивный образ в моих глазах. Служителей культа я и раньше не особо привечал, а уж теперь и подавно.
  - Вы напрасно сюда забрели, батюшка, - беззлобно кинул ему. - Среди выживших старожилов здесь принято обращаться к другому божеству - Зоне, - легонько придавил смутившегося священника словами и направленными эмоциями.
  В этот момент нас плавно омыло прошедшим 'вздохом Зоны' и я с изумлением отметил, что оно вызвало у гостя приятные ощущения, придав ему душевных сил и уверенности в собственной вере.
  - Кто мы такие, чтобы судить о божьем творении? - Ответил мне священник, приглашая присаживаться на стоявшие рядом с костерком чурбаки, мы снова переглянулись с Ларисой, выразив на лицах искреннее недоумение.
  Интересный нам попался человек. Хоть сейчас и много срочных дел, но отдыхать тоже когда-то нужно. Почему бы нам и не поговорить?
  - Не так давно меня звали Отец Сергий, но вы можете величать просто Сергеем, - наконец-то представился он, когда мы уселись на предложенные места. - А забрёл я сюда, - он мне располагающе улыбнулся, - потому что стало просто некуда идти. - Мой приход отверг меня и отринул Веру, - теперь в его голосе плескалась подлинная боль.
  - Разве можно отринуть Веру? - Изумлённо спросила Лариса.
  - Особенно, когда её никогда и не было, лишь остаточная дань замшелой традиции, - тяжело вздохнул священник. - Это следствие моих ошибок и прегрешений, - искренне сокрушался он. - Я не нашел должных слов, чтобы спасти души своей паствы. Наверное, стоило чаще пугать их адскими муками, как делают мои коллеги по ремеслу, - ещё один тяжкий вдох сожаления.
  - Вы называете их 'коллегами', а не братьями по вере? - Лариса изумилась ещё глубже.
  - Именно так, - священник внимательно взглянул на неё, но я не уловил с его стороны вполне ожидаемого мужского вожделения и попыток борьбы с ним. - Многие священники, особенно в крупных городах, давно превратились в атеистов, а то и искренних почитателей Мамоны. Служение Богу и людям для них самая обычная работа. Признаться - я и сам едва не впал в подобный грех, вовремя одумавшись.
  - И что же послужило тем самым толчком? - Мне вдруг стало любопытно.
  - Большая Ложь! - Голос Отца Сергия резко потяжелел. - Ложь тех, кто стоит за церковью и над Верой, - он замолк, видя наши ошарашенные его словами лица. - Хоть я и обязан говорить людям то, что предписано свыше, не Богом, нет, - его лицо превратилось в каменную маску. - Вы когда-нибудь посещали действительно старые храмы? - Неожиданно спросил он, мы снова переглянулись, одновременно пожав плечами. - Все они были перестроены в конце восемнадцатого начала девятнадцатого века, - продолжил говорить он, видя появившийся интерес на наших лицах. - Я видел старые росписи, поверх которых намалевали новые образа, великолепные старые церковные предметы утвари портились новыми безрукими мастерами, дабы придать им иной смысловой вид, древние книги уничтожались или переписывались. Именно тогда по всему христианскому миру шло стремительное и бесповоротное насаждение культа распятого Христа. Одновременно у нас и у католиков, да и другие официально отколовшиеся церкви шли в ногу!
  Признаться - от его откровений я впал в лёгкую прострацию, ибо они противоречили со всем, что я только знал из официальной истории.
  - Э... - только и сумел вымолвить я.
  - Коли вы того захотите - сможете сами во многом убедиться, - продолжил он свой рассказ. - Многие старые церкви ныне заброшены, их можно преспокойно изучать, находя в них всё больше несоответствий общепринятым догмам. Выполненные из драгоценных металлов старые церковные предметы ныне находятся в музеях и их тоже можно рассмотреть. Где поверх великолепной объёмной чеканки грубо нацарапали новые библейские сюжеты и накарябаны новые имена. Грубо выполненные распятья украсили тонко выполненные цветочные орнаменты и многое другое. Как тут не усомниться в самой Вере, когда окончательно потеряно доверие к церкви? - Тяжело выдохнул Отец Сергий.
  Да уж, с такого ракурса нам раньше смотреть не доводилось. Не такое уж и далёкое прошлое оказалось покрыто мраком лжи.
  - Так что же позволило вам сохранить Веру? - Поинтересовалась Лариса, немного отойдя от информационного шока.
  - Душа! - Твёрдым голосом заявил священник.
  - Душа?! - Одновременно переспросили мы.
  - Именно Душа, - повторил он. - Пусть вы, как и многие другие, считаете её досужей выдумкой верующих и религиозных людей, но я точно знаю, что она есть у каждого развитого живого существа. А неразвитые или слаборазвитые существа имеют коллективные души. Душа - это квинтэссенция самой жизни, но смысл её существования иной, нежели смысл жизни, - слова, взгляд, ощущаемые эмоции прямо говорили нам о его твёрдой уверенности. - И забота о своей душе должна быть первой обязанностью каждого мыслящего существа, ибо она больше, чем его жизнь. Только подлинная Вера позволяет людям спасти свои души от растворения в безграничной пустоте мироздания! - Походу, сейчас я вообще потерялся, пытаясь осмыслить его слова.
  - Вера во что? - У меня нашелся каверзный вопрос для него.
  - А вот на этот вопрос вы сами должны найти ответ, - улыбнулся Отец Сергий. - Вот вы мне говорили о том, что здесь почитают богом Зону, - вернул он мне былую подколку. - И я вполне догадываюсь, почему. Словно примитивные дикие люди вы обожествляете неведомые силы природы, от которых напрямую зависит ваша жизнь. Но способна ли ваша Зона спасти ваши души, даровав подлинное бессмертие?
  - Бессмертие... - я покатал слово на языке. - Взглянув шире, мы увидим, что и наш бренный мир далеко не бессмертен. Зато Зона вполне способна воскресить погибшего.
  - Мне легко принять, что ваша Зона такое же живое существо, - нас снова одарили располагающей улыбкой. - Могучее, страшное и живое, - продолжил он говорить. - И у этого живого существа тоже есть своя душа. Но реально обожествлять её станет большой ошибкой, - уверенно заключил он.
  - Так что вы предлагаете и зачем пришли сюда? - Лариса даже помотала головой, пытаясь разобраться в том, куда он нас ведёт.
  - Я не предлагаю, предлагает лишь враг рода человеческого, соблазняя заблудшие души, - поправил он её. - Моё служение заключается в помощи другим людям нахождения пути к своей душе, а затем и обретении спасения. Я не искушаю других бесконечными райскими кущами и не пугаю нескончаемыми адскими муками. Каждый сам создаёт в своей душе персональный рай или ад. Подумайте над тем, как бы вы существовали бесконечно долго вместе с теми, кто сейчас вас окружает. С теми, кого вы любите и теми, кого ненавидите. Там, за рамками привычной жизни, невозможно закрыться или отстраниться. Как от других, так и от себя самого, что куда сложнее. Жизнь дана нам, чтобы мы пробудили и развили свою душу. Нашли или дали ей смысл дальнейшего существования. А возможно и для того, чтобы привести её к Богу, - закончив говорить, он чувствительно придавил нас сильными искренними эмоциями твёрдости своей Веры, а неожиданно 'вздохнувшая' Зона усилила их воздействие на нас.
  Несколько минут лишь треск прогоравших дров нарушал опустившуюся тишину. Мы реально прониклись и теперь пытались разобраться в себе и нахлынувших чувствах. Есть ли та самая душа или нет её - я, пожалуй, не стану утверждать. Но слова этого странного священника действительно зародили в наши души маленькое зерно Веры. И во что оно вырастет - покажет лишь время.
  - Я пришел сюда, слушая своё сердце, - Отец Сергий снова нарушил тишину. - В моей жизни раньше уже происходили подобные моменты, после которых она кардинально менялась. - Знаю - я нужен здесь. Нужен людям, а может, и кому-то ещё. И я знал, что первыми увижу именно вас, - он располагающе улыбнулся, а мы в который раз недоумённо переглянулись.
  Да, такой особенный человек нам определённо пригодится. Сомневаюсь, что его мировоззрение и Вера хоть как-то соотносится с официальными догматами христианской церкви. Мало ли было в прошлом всяких еретиков и раскольников? Но не мы здесь ставим оценку разумным существам. Пусть это сделает за нас сама Зона. Вдруг ей и вправду нужен тот, кто сможет позаботиться о её душе?
  
  Первая глава. Знакомые места и старые знакомцы.
  
  И вот, наконец-то, мне удалось вырваться на волю. Трое суток напряженного труда без перерыва, и сутки чтобы отоспаться. Снявшим охрану с нашего участка украинским воякам выносится отдельная благодарность. Да, они благоразумно подозревали, чем может закончиться наше заточение в 'пузыре света', да и вряд ли ожидали, что внутри кто-то может выжить. Порадовала и скорость реакции на изменение событий. Пока доложили наверх, пока там приняли решение и спустили команду, пока собрались и выдвинулись, как раз и прошла пара суток, за которые мы скупили всё продовольствие во всех окрестных магазинах и оптовых базах. Повезло договориться с ближайшим к нам сельскохозяйственным предприятием. Мы выкупили разом весь урожай пшеницы, кукурузы, подсолнечника и даже корнеплодов с индивидуальных огородов селян. Пару суток без перерыва я занимался проводкой грузовиков тайными тропами от 'Старого кордона' через 'Тёмную долину' к нашей деревне, благо закупками и погрузкой занимались другие. Ребята предлагали катить напрямик через замёрзшее болото, но следы. Позже ведь точно будут разбираться, кто здесь так сильно суетился. Как с одной стороны - так и с другой. И им останется только бессильно скрипеть зубами, уткнувшись лбом в пространственную аномалию и тайную тропу, ведущую в гиблые края с нереально высоким психическим излучением. Я предпочёл перестраховаться. Лариса захотела размяться и проверить свои способности за пределами Зоны. А для солидности нашу колонну грузовиков сопровождал трофейный американский броневик, добавляя весомых аргументов при заключении коммерческих сделок. Я немного опасался возможного уменьшения нашей численности. Думал, что наш коллектив захотят покинуть артельщики и техники, после того, как я выплатил им зарплату хрустящими зелёными бумажками. Им же оставшиеся на 'большой земле' семьи нужно содержать. Однако все вернулись обратно, даже зная о возможной войне через год. Вместе гораздо интереснее и перспективнее. Кто-то подумывал сюда и семьи пригласить, но другие им подсказали, что это будет плохой идеей. Вот отдельных старых товарищей и коллег по работе можно. Но и им сначала придётся пройти серьёзную проверку у наших менталистов, а затем выдержать вхождение в сложившийся коллектив. Тем не менее, редкие весточки были отправлены. И когда мы уже почти все выдохлись от непрекращающегося транспортного марафона, наконец-то зашевелились вояки, выдвинувшись в сторону неохраняемого периметра большими силами. Я насчитал шесть танков, дюжину БМП-шек, пятнадцать крытых грузовиков и одиннадцать бронированных джипов с пулемётными турелями. Да и контингент совсем не тот, какой был до прежних событий. Сборная солянка из Европы - поляки, чехи, румыны и прочие младоевропейцы под командованием американских офицеров. К украинцам у нынешних хозяев их страны больше доверия не было. Воевать с ними желание отсутствовало. Зачем? Перебьём этих - новых дураков пригонят. Да и войну с Зоной раньше срока спровоцируем. Заняв опустевший блокпост, пришлые вояки решительно двинулись дальше по мосту через реку. Добрались до опустевшей вертолётной площадки, явно рассчитывая там чем-то поживиться, затем рванули к деревне новичков, отправив разведчиков на паре джипов к АТП по нашим хорошо накатанным следам. Там-то их машины и заглохли. Я наблюдал резко оборвавшуюся суету и паническое бегство. Аномалия в тоннеле снова проснулась, 'порадовав' округу слабеньким 'психическим выбросом'. Им и его хватило, чтобы глубоко проникнуться вплоть до мокрых штанов. Следом за ними сбежал карательный отряд и из пустой деревни новичков. Наверняка искали вход в берлогу Сидоровича, закономерно обломавшись. На вертолётной площадке пришлые вояки задержались чуть дольше, но тоже решили напрасно не гневить Зону своим присутствием, откатившись за внешний блокпост. Ну а мы, после того, как чуток спала активность аномалии, утащили к себе неплохие бронированные джипы и собрали брошенное в панике оружие. Вояки из младоевропейцев оказались ещё те. Добыча с них так себе - старое оружие ещё советского производства. Порадовал лишь большой запас пулемётных патронов, оставшийся в машинах.
  Позже, отоспавшись, узнал от наших разведчиков последние известия. Периметром пришлые вояки серьёзно озадачились. Пустили патрули на джипах по внешней стороне, тянули провода и монтировали какую-то хитрую электронику на столбах. Пригнали строительную бригаду с кранами с самосвалами, подтянули домики-времянки на колёсах, расположив бронетехнику неподалёку от блокпоста. Туда же приземлилась и парочка ударных вертолётов. Спустили в реку несколько бронированных катеров с крупнокалиберными пулемётами, собираясь вскоре пустить патрули и по воде. Обустраиваются всерьёз и надолго. В глубину же Зоны больше не суются, переваривая первые впечатления. Запустили беспилотный разведчик в нашем направлении, но тот угодил в стенку пространственной аномалии, сгорев в перелеске. Мы подождём, пока суета успокоится, после чего попытаемся установить с хозяевами блокпоста контакт. Возможно, удастся полюбовно договориться и наладить взаимовыгодное сотрудничество. В подобное верится слабо, но вдруг?
  
  А теперь я удаляюсь от нашего края к центру Зоны в гордом одиночестве. Приятно греет ласковое солнышко, однако осень прочно захватила землю. Лес ещё шелестит желтыми, рыжими и бурыми листьями кое-где проглядывает последняя зелень. Мне нужно посетить несколько отдалённых мест, передать кое-кому весточки и посмотреть своими глазами, что там твориться. Да и просто прогуляться хочется. Сколько можно сидеть на одном месте? Отоспавшаяся и отошедшая от боёв Вика захотела было составить мне компанию, но я нашел ей другое занятие. Пусть пробежится до генерала Воронина. Пора устанавливать с 'Долгом' более плотное сотрудничество. Я же планировал дойти до 'Бара' на обратном пути.
  Благополучно прошел тайной тропой на 'Агропром', вспоминая уже подзабытые впечатления от неё. Раньше она почти не ощущалась, зато теперь стала легонько давить на мозги, пробивая даже мою защиту. Или я просто отвык? Когда проводил грузовики, постоянно удерживал ровный уверенный эмоциональный настрой, а теперь расслабился и раскрылся. Вот ментальная защита и ослабла. Учту на будущее.
  В сырой земле у дороги видны свежие следы крупной химеры. Обострив ментальное чутьё, попытался нащупать её. Что-то такое есть поблизости, но активность совсем слабая. Спит. Её нужно ловить ночью. Да и зачем она мне, собственно? Поиграть, подурачится, почесать за ушком как кошку? А ведь действительно хочется. Соскучился за пару лет в 'пузыре Тьмы'. Ещё вернусь.
  От бывшего научного комплекса отчётливо 'воняет' игроками. И их там много. Сотни. Сделавшись невидимкой, осторожно пробрался через охранные посты, вдруг увижу кого-то знакомого. Увы - сплошь непонятные личности. Злые и голодные. Не в прямом смысле, конечно. Какая-то еда у них имелась, зато желание хорошенько поживиться за счёт других им малость пообломали. И сейчас они выясняли, кто в этом виноват, и что дальше делать.
  - А я тебе говорю - надо срочно прибирать к рукам новые территории! - Эмоционально давил на крепкого мужичка в телогрейке солидно выглядящий игрок в доработанном бронекостюме 'Рейд-3'. - И плевать, что те районы формально принадлежат старым кланам. Где они теперь? - Я всё же пробрался внутрь здания и нашел местное командование, решив подслушать их разговоры.
  - Мало настрелялся? - Спросил мужик в телогрейке полным ехидства тоном, потянувшись на стуле до хруста костей. - Каждый божий день сюда к нам пачками лезут такие же пустоголовые типы, как ты. Стреляй - не хочу! Или у твоих людей безграничный запас бесплатных воскрешений? - Ехидства в голосе стало ещё больше. - Ты как хочешь, а я пас. И моих больше не агитируй, иначе обижусь!
  - Ну, хоть опытного проводника нам выдели, мы ближайшую округу проверим, - мужик в бронекостюме продолжал упорствовать. - Судя по картам - здесь полно тайных троп. Нужно хотя бы узнать, куда они ведут, и кого стоит ожидать с другой стороны.
  - Хрен с вами, дам вам проводника! - Мужик в телогрейке всё же поддался напору. - Хотите в очередной раз переломать себе шеи - ваше право. Бессмертные, мля! Но с тебя минимум срок бойцов, дабы перекрыть известные подходы. А то опять неожиданно привалит толпа идиотов со 'Свалки'. Замучаемся отмахиваться.
  - Хорошо, - бронированный тип кивнул, излучая довольство.
  Он всё же добился своего, пусть и ценой уступок. Я же определил типа в телогрейке местным жителем, а не игроком, как подумал поначалу. Походу, здесь тоже сливались вместе кланы и группировки, перемешиваясь ради общего выживания в сильно изменившихся внешних условиях. К чему это приведёт - узнаем со временем. Не исключу возможности договориться о чём-то и с ними, раз они теперь стали нашими ближайшими соседями. Наверняка ведь попытаются сначала поиграть силой, однако быстро поймут, что на таком языке с нами говорить опасно, да и совершенно бесперспективно. Хоть нас и меньше, зато подготовка и вооруженность многократно выше - судя по тому, что я успел тут заметить. Игроки преимущественно вооружались разнообразными дробовиками, редко кто мог похвастаться стареньким потёртым 'Калашом'. Прогулявшись по зданию бывшего НИИ и окрестностям, нашел и выделявшихся на общем фоне отряды местных. Вот у них вооружение было заметно лучше. Винтовки, карабины, кое-кому повезло разжиться и стареньким пулемётом ДП с патронным диском сверху ствольной коробки. Народ сидел мелкими компаниями у маленьких костерков, перемывая косточки друг другу. Полезного в их разговорах было мало, я выбрался за забор, направившись дальше по намеченному маршруту.
  
  Тайная тропа к 'Дикой территории' осталось прежней и на прежнем месте. Принцип её прохождения тоже не изменился, я проскочил её всего за десять минут, сразу же уловив на другой стороне множественные ментальные сигналы от различного зверья. Голод, злоба, опаска и недовольство близким присутствием конкурентов. Рядом крупные стайные хищники. Закрывшись и сформировав вокруг себя 'опасную пустоту', двинулся вперёд, заметив в перелеске группу крупных псевдособак. Штук семь, хотя их может оказаться и больше. Успел сделать лишь несколько шагов, крепко получив по мозгам. Сознание рефлекторно перескочило на запасную аппаратную платформу в имплантатах, снова вернувшись обратно, едва спало внешнее воздействие.
  - И кто это у нас тут такой борзый? - Буркнул себе под нос, а в моих руках материализовалась из инвентаря гравитационно-магнитная и лазерная пушка, но подлый телепат явственно ощутил приближающиеся неприятности, предпочтя спрятаться и затаиться.
  Искать его мне было недосуг, мысленно сплюнув, убрал оружие и пошагал дальше. Заметил крупные незнакомые следы. Сантиметров сорок длиной, оставивший их организм весил весьма прилично - судя по глубине вмятин. Когтей у него нет, лишь угадывается отпечаток крупных пальцев. Следы относительно старые, оставлены два или три дня назад. Появился охотничий азарт, но я задавил его. Жалко терять время на всякую ерунду. По пути к 'Янтарю' замечал и другое зверьё. Подозрительно крупные кабаны, собаки и на закуску парочка матёрых кровососов. Один было дёрнулся в мою сторону, но я ему так располагающе улыбнулся, что он застыл на месте, вытаращив окружающее ротовое отверстие щупала, резко развернулся и бросился обратно в кусты. Не иначе мы с ним были прежде знакомы. Вот и широкий проход в стенке пространственной аномалии, за которым виднеется опускающаяся пожелтевшая низина и большое голубое озеро. Золотые лучи вечернего солнца отражаются яркими блёстками от водной ряби. Теперь вокруг улавливаются только слабые сигналы мелкой живности. Сталкеры и охраняющие научный лагерь долговцы отучили опасное зверьё приближаться к контролируемой ими территории. Здесь уже было вполне безопасно. Вот только это не повод терять бдительность. Внимательно осмотрев подходы к озеру в бинокль, и раскинув широко чувства, неспешно двинулся к воде. Наблюдение показало наличие хорошо замаскированных секретов, перекрывающих подступы к озеру. Долго держать полную невидимость сложно, да и хитрые мины легко найти. К научному лагерю проще всего пробраться напрямик через озеро, благо бегать по воде стало ещё проще, после того, как распределяющие вес по большой поверхности приспособления из артефактов перекочевали в мои берцовые кости. Управлять ими стало значительно легче, формируя заданную форму следа с каждым шагом. Пробравшись сквозь шумящие на ветру камыши, тщательно изучил противоположный берег. Вдруг там кто-то есть. Тишина и покой, несколько выделявшихся на общем фоне камышей рыболовных мостков сейчас пустовало. А судя по их количеству - рыбалка здесь весьма популярный вид отдыха среди научного персонала.
  Едва заметная настороженному глазу тень промелькнула над водной гладью, оставляя на поверхности широкие круги, словно следы бегущего человека. Если кто и наблюдал сейчас за озером, то вряд ли бы удивился. В Зоне хватает всяческих странностей и небывалых чудес. Снова протиснувшись через шелестящую на ветру стену камышей, вышел к знакомому подземному ходу. Закрывавшая проход железная дверь оказалась заперта на внутренний замок. А ведь раньше её здесь не было. Замок чистая механика с ключом хитрой формы. Дверь же весьма толстая и прочная. Снова раскинул чувства, изучая ими окружение. Поблизости отсутствуют заметные проявления артефактов - следовательно, с другой стороны сигнализации нет. Вскрывать механические запоры я уже приловчился, пять минут вдумчивого изучения и тихий щелчок сработавшего механизма. Путь на внутреннюю территорию научного комплекса открыт. В знакомом контейнере пахло рыбой, и появились вешалки с одеждой. Большие картонные коробки и деревянные ящики аккуратно сложены рядком вдоль стеночки. Заглянув в них, убедился, что они не пустые. Всякий хлам, который может когда-то пригодится - обрезки проводов, какие-то непонятные железки, куски пластика. Высунувшись из контейнера, подключился к местной компьютерной сети. Точка доступа висела на стене. Все старые настройки были сохранены в неизменном виде. Пошла картинка с камер наблюдения. По территории неспешно ходили мужики в синих комбинезонах техников, в сторонке стояла группка долговцев в брониках с характерными тёмно-красными нашивками группировки. За спинами у них висели выкрашенные камуфляжными пятнами 'Грозы'. Посмотрю - прижилось тут это малосерийное штурмовое оружие, выполненное на основе ствольной коробки автомата Калашникова. Дистанционно осмотрев территорию научного лагеря, выбрался из ангара, отправившись в подземный бар подслушивать разговоры.
  - ... И как он вообще смог с ней так поступить?! - Громко вопрошал в окружающее пространство белобрысый молодой техник с вытянутым лицом и щегольскими усиками.
  - Ага, она ему, а он ей... - поддакнул ему второй крепкий рыжеволосый парень в немного заляпанном белой краской синем комбинезоне. - Такая девушка, глаз отвести невозможно, но лишь только она откроет рот... - он ехидно оскалился.
  - Ты просто ничего не понимаешь в женщинах, брателло! - Белобрысый тоже оскалился. - Их надо любить исключительно на ощупь, пропуская мимо посторонние шумы. И говорить независимо от ситуации - 'да, дорогая', 'как скажешь, любимая'. Но делать исключительно то, что именно тебе нужно, иначе сядут на шею.
  - Да ты у нас, Лёха, знаток! Настоящий феминолог! - Усмехнулся рыжий. - Вот и попробуй уломать строптивую Ленку, раз Виталик её кинул.
  - Хоть она и не в моём вкусе, но я обязательно попробую, - белобрысый лучился искренним довольством. - Немножко комплиментов, 'искреннего' сочувствия, - слово 'искреннего' заметно выделялось тоном, - мелкие подарочки в качестве знаков внимания - и она уже готова раздвигать перед тобой свои прекрасные ножки.
  - А после спаривания, как истинная самка богомола, откусит тебе голову! - Охладил пыл приятеля рыжий.
  - Я обязательно подстрахуюсь... - тот не желал отступать.
  В общем, подслушивать было нечего. Досужий трёп и непонятные мне сплетни. Лишь парочка одетых в серые пиджаки научных работников обсуждали за чашечкой кофе какую-то установку синтеза полисахаридов, но я мало чего понял. Обстановка в научном лагере была деловой, эмоциональный фон позитивный. Выпивку здесь больше не подавали, лишь чай, кофе и три вида разноцветных компотов. С продуктами тоже вроде бы всё хорошо. Позже из разговоров узнал, что сюда с периодичностью в три дня прилетает большой транспортный вертолёт. Несмотря на внешнюю изоляцию периметра Зоны, снабжение научного лагеря шло в штатном режиме. Ближе к полуночи народ стал расходиться, невидимой тенью я последовал за ним. Пора посетить кабинет академика Сахарова, Лариса попросила меня передать ему флешку с информацией, но сделать это тайно. Знать, она до сих пор чего-то опасается.
  
  Пробраться в бункер руководства оказалось просто. Я запомнил, где на поверхность выходил потайной выход, универсальные карты доступа подошли, пропуская меня через все системы контроля. Внутри подземных коридоров хватало ёмкостных датчиков присутствия, но я легко их обманывал, поддерживая устоявшийся резонанс колебаний за счёт направленного излучения волн. А дополнительная проверка показала - невидимку камеры тоже не видят. Подобравшись к виденному Ларисиными глазами кабинету с массивной дверью, подождал, пока его покинут посетители. Несмотря на позднее время, внутри бушевали эмоции. Кто-то на кого-то давил, причём, давил весьма немилосердно. Через десять минут дверь открылась, выпуская в коридор четверых типов в пиджаках со следами большого разноса на покрасневших физиономиях. Проскользнул внутрь между ними, оказавшись в предбаннике секретаря, а затем и в щель приоткрытой дверь кабинета.
  - Сергей, на четыре часа меня ни для кого нет! - Громко сказал постаревший и заметно сдавший академик молодому парню в предбаннике, буквально растекаясь по кожаному креслу с высокой спинкой.
  - Шли бы вы спать, наконец-то, - ответил ему секретарь с заметным укором в голосе.
  - Сам знаешь, где и когда отоспимся! - Беззлобно рыкнул академик. - Вот допишу отчёт и закончу смету, тогда и отдохну... или потом... - Сахаров протёр белым платком вспотевшее лицо.
  - Может, вам чего принести из бара? - Услужливо поинтересовался парень.
  - Это лишнее... хотя... сделай мне чайку, да покрепче, - попросил академик.
  Я тихо перетёк к нему за кресло и, устроившись на полу, откуда меня трудно заметить, с облегчением сменив полную невидимость на обычную маскировку под текстуру пола и стены, ибо держаться дальше становилось всё сложней. Через несколько минут кабинет наполнился ароматом душистого чая. Дверь плотно закрылась, отсекая нас от внешнего мира. Ещё час академик бодро стучал пальцами по клавиатуре ноутбука, после чего достал из кармана пиджака коробочку таблеток, закидывая в рот как бы не целую горсть разом. Подействовавшие лекарства потянули его в сон. Сахаров пытался ещё поработать, но стук клавиш становился всё реже и глуше. Вскоре я ощутил, что он перестал ментально фонить. Уснул, обессиленно уронив голову на клавиатуру. И что-то мне исходящий от него запах сильно не понравится. Выбравшись из-под кресла, выпустил из себя мутаген, натравив его на академика. Определённо у него со здоровьем большие проблемы. Пока мутаген разбирался с его организмом, я осмотрел рабочий стол. В левом углу стола парочка фотографий в рамках. Немолодая, но ещё красивая женщина в полный рост, по бокам двое подростков. Мальчик и девочка. Определённо семья. А рядом фотография улыбающейся Ларисы с заклеенным чёрной лентой уголком. Судя по многочисленным отпечаткам пальцев на стекле - Сахаров часто брал эту фотографию в руки, и наверняка молча разговаривал с ней. Возможно, просил прощения, что не уберёг. Со злым остервенением отодрав чёрную ленту, подвинул фотографию ближе, положив перед ней Ларисину флешку. Не заметить её теперь будет весьма сложно. Тем временем мутаген отчитался о проделанной работе. Дела академика Сахарова были печальны. И жить ему оставалось очень недолго. Пожалуй, единственным распространённым заболеванием, против которого бессильны любые лечебные артефакты, был рак. Раковые клетки ведь тоже живые и условно договорившиеся с иммунитетом организма, потому подстёгивавшие регенерацию артефакты только ускоряли их размножение. А относительно безопасно удалить можно далеко не любую опухоль. Вот и раковый сгусток в мозгу академика оказался совершенно неоперабельным. Опухоль изрядно разрослась, затронув жизненно важные центры, и уже дала метастазы. Поздно обнаружили или же сам академик не хотел покидать для продолжительного лечения Зону, прекрасно понимая, что без него здесь всё быстро развалится. И теперь он с остервенением обречённого наводил порядок. Только взглянув в лицо Смерти, начинаешь ценить то, что считал смыслом своей жизни. И далеко не всегда это сама жизнь. Для академика им оказалось его дело. Дело всей жизни, в которое он вложил и свою душу. Что же, я вполне способен помочь хорошему человеку. Получив приказ, мутаген принялся за работу, устраняя кроме раковой опухоли и многочисленные возрастные изменения в организме. Внешне академик останется прежним, но телесный возраст откатится примерно к тридцати годам. Он забудет про боль в суставах, а повышенное артериальное давление вряд ли помешает ему плодотворно работать. По крайней мере - я так думаю. Вытащил коробочку с лекарствами из его кармана. Ага, тут целый коктейль, в том числе и наркотические обезболивающие препараты. Нашел в ящике стола чистый лист бумаги и шариковую ручку, написав записку - 'Вам это больше не нужно', оставив её в коробочке вместо вытащенных таблеток. Через пару часов мутаген завершил работу и отправился отдыхать, а я пристроился у двери, ожидая, когда её откроют. Незаметно пришел - незаметно ушел. Под утро в кабинет осторожно заглянул секретарь, поднял голову тихонько посапывавшего академика с клавиатуры, отодвинул ноутбук и подложил небольшую подушку. Видимо, Сахаров засыпает за рабочим столом далеко не в первый раз. Вместе с секретарём я покинул кабинет, а затем за его спиной выбрался и в коридор подземелья. С наступающим рассветом я уже ритмично переставлял ноги в сторону 'Мёртвого города'. Одно важное дело было сделано, пора заняться следующим.
  
  Вот и 'Мёртвый город'. Он так сильно изменился, что я его даже не узнал. Тёмные заросшие 'жгучим пухом' пятиэтажки. Ни одного целого стекла, всё выбито и переломано. Множество различных аномалий и их скоплений, воздух гудит, вибрирует, вдалеке посверкивают электрические разряды, и слышится приглушенный треск. Внутри пятиэтажек тоже полно аномалий. Теперь лезть в них опасная затея. Артефактов же почти нет. На пределе моей чувствительности что-то улавливается, два или три почти слившихся вместе средненьких сигнала. И это почти в центре на главной площади. Сломанные и выкорчеванные с корнями сильной гравитацией деревья. Мощная аномалия угнездилась посреди заросшего скверика. Перекрученные трубы детских качелей с наполовину облупившейся желтой краской. Выглядящая новенькой деревянная скамейка. Вот только подходить к ней близко с желанием присесть и отдохнуть от дальней дороги смертельно опасно, ибо под ней в моём зрении пульсирует едва заметный фиолетовой шар размером с голову человека. Мощное 'горячее пятно'. Изжарит неожиданно выплеснутой радиацией за считанные секунды, охнуть не успеешь. А вот и большая 'мухобойка', выросшая почти до самых крыш старых пятиэтажек. Медленно вращающиеся в вихре золотистые искорки иногда ярко вспыхивают. От неё ощутимо тянет прохладцей и каким-то притягательным едва ощутимым запахом. У основания вихря на поверхности почвы обозначился свежий налёт 'твёрдого воздуха' вперемешку с дохлой мошкарой. Относительно недавно здесь прошлись сталкеры-собиратели, вычистив всё подчистую. А если приоткрыть ментальное чутьё и окинуть им округу, то сразу назовёшь этот город действительно мёртвым. Здесь разлит в пространстве какой-то особый отвратительный фон, подспудно давящий на все чувства разом, отчего даже мелкие грызуны разбежались. А ведь, когда город окружала пространственная аномалия, они здесь были. Зона изменчива. Вижу яркие вспышки в окне ближайшей пятиэтажки, как будто там ведутся сварочные работы. Внутри явно обосновалась мощная 'электра'. Иду дальше. Центральная площадь с памятником Ленину подозрительно свободна от аномалий. Лишь пара пятен фиолетового света на поверхности растрескавшегося асфальта. Радиационные источники, похожие на 'горячее пятно', но гораздо слабее. С края же площади на месте превращённой бюрером при моём прошлом посещении города в руины пятиэтажки возникло небольшое скопление мощных гравитационок. Отдельные куски строительного мусора и бетонных плит красочно застыли в воздухе и не желают падать. Здесь аномалии вложились друг в друга как матрёшка в матрёшку. Я чувствую исходящую от них мощь, опасаясь приближаться, хотя именно там вижу проявления незнакомых мне артефактов и нескольких кусочков какого-то аномального материала. Местные сталкеры не один раз ходили вокруг да около - судя по многочисленным следам в подсохшей грязи, но побоялись лезть дальше. 'Проявив' первый артефакт, схватил его телекинезом и потянул к себе. Парящие в воздухе строительные конструкции зашевелились, по аномалиям прошли пульсации, к счастью не перешедшие в каскадное срабатывание. Перемещавшийся артефакт заметно влиял на них, пока не удалился на значительное расстояние, попав ко мне в руки. Так-так, какой-то небольшой коричневый бублик диаметром в восемь с половиной сантиметров. На гладкой блестящей поверхности стенок проступает геометрически правильная серебристая сетка. Держать артефакт неприятно, но особых тревог он не вызывает. Радиации тоже нет. Если взглянуть через него на свет, то видны заметные искажения перспективы. А это знаете ли весьма серьёзно. Очень похож на нужный мне 'тор', хотя тот должен быть меньше. В контейнер его до изучения уже дома. Тяну второй артефакт. Почти такой же, как и первый, и это уже действительно 'тор'. Серовато-зеленоватый бублик примерно пяти сантиметров диаметром с серебристой сеткой на поверхности. В руках почти не ощущается, но на аномалии влиял практически идентично старшему собрату, да и искажение перспективы при взгляде через него весьма характерны. Третий же артефакт оказался тройным 'вывертом'. По нынешним временам немалая ценность. Вот вытаскиванием кусков незнакомого аномального материала пришлось изрядно помучаться. Он оказался неожиданно скользким для моего телекинеза, каждый раз выскальзывая из захвата. Пришлось подключить к телекинезу и управляемую гравитацию, борясь с неожиданно пробудившимися и заволновавшимися аномалиями. Поймав рукой чёрный матовый кусок размером с половину моего кулака, поразился его весу. В нём килограммов под сорок, а то и больше. 'Уранит' - сверхплотный особо тяжелый материал, пригодный для создания специальных боеприпасов. Растеряв прежний азарт, вытащил с большим трудом ещё парочку аналогичных кусков, и двинул дальше, хотя в скоплении аномалий явственно ощущалось ещё несколько штук. И так в инвентаре хватает лишнего веса, взятого, как всегда, на всякий случай.
  
  В сторону болот, где обосновался Болотный Доктор, сквозь разросшийся перелесок вела хорошо натоптанная тропа. То ли изгои сюда часто заглядывают, то ли к Доктору пациентов в товарном количестве носят. Сам же перелесок почти непроходим из-за многочисленных разросшихся кустов. Зверьё же держится от 'Мёртвого города' на отдалении. Но далеко не всё. Вот, ментальное чутьё уловило присутствие парочки игроков неподалёку, явно замышляющих что-то плохое. Массовое убийство, к примеру. От тропы метров триста на краю перелеска и опускающейся в сторону болота низины. Позиция там не самая удачная, оттуда виден лишь небольшой участок открытого пространства между сплошной стеной камышей и перелеском. Зато есть несколько путей возможного отхода. Подлые засады мне здесь не нужны. Прикинувшись невидимкой, осторожно двинулся к ним.
  - Так, а это что? - Тихо буркнул себе под нос, заметив препятствие.
  Множество натянутых у самой земли едва заметных коричневых нитей. Ага, а тут и направленная мина 'Клеймор' стоит. Чуть в стороне ещё одна, дабы накрыть веером поражающих элементов всё угрожаемое направление. Путь по краю перелеска явно перекрыт, наверняка в траве есть ещё сюрпризы. Утроив бдительность, обошел опасное препятствие, через сотню метров найдя второе аналогичное. Очень не простые ребятки мне встретились. Свернул в перелесок и осторожно пробирался к ним по нему. Мало ли ещё каких сюрпризов спрятано в траве. От их лёжки вглубь через кусты прорублена тропинка. И здесь тоже есть мины. Параноики хреновы. Готовили засаду со всей тщательностью и прилежанием. Ментальная вонь распространяется из накрытого самодельной маскировочной сетью окопчика. Даже с пары метров его сложно заметить. Сидят, пованивают и тихо переговариваются.
  - Что-то они там задерживаются, как бы не случилось чего, - заметил первый шепотком. - Ты уверен, что они пойдут именно это тропой, а не свернут, к примеру, в 'Мерзлые подземелья' чтобы сократить путь?
  - Уверен, - шепнул ему второй. - Их сразу за 'Мёртвым городом' сопровождение ждёт, дабы довести до 'Бара' без эксцессов, хе-хе. Подхватили бы и раньше, но кое-то сильно возражал. Мне именно эту точку для обустройства лёжки как раз и присоветовали. Если бы не требования заказчика, я тропу минами обставил. Раз он столько платит - имеет право указывать, чем отработать по жертвам великой несправедливости.
  - Жертвам! - Первый тихо прыснул смешком. - И не говори. Всем бы такими жертвами быть! Лишь предчувствия с этого заказа у меня хреновые. Боюсь, что что-то пойдёт не так, - поделился он сомнениями с напарником.
  - Да брось ты! - А вот тот излучал подлинную уверенность и невозмутимость. - Ну что нам эти уроды смогут вообще сделать? Спасутся лишь те, кто обратно в камыши быстро спрячется. Прицел бы сюда с тепловой оптикой, но чего нет - того нет... - сокрушенно выдохнул он. - К счастью, зачищать всё болото от нас не требуют, лишь сорвать организованный выход. Но я хочу отправить в ад как можно больше уродов - это дело личное! - Игрок просто брызгал злобой вперемешку с явственно проявленной завистью.
  - И чем они тебе насолили? - Первый даже удивился столь кровожадному желанию напарника.
  - Они насолили не только мне, но и всем нам. Ты просто этого не видишь! - Принялся он поучать приятеля, даже голос повысил. - Одним лишь своим существованием они медленно разлагают души остальных. Вот скажи, отчего с ними так возится Доктор и другие известные личности? Учат, обеспечивают, прикрывают? И ладно бы только одни цифры, у них программа действий в голове место ума прописана. А сколько нашего брата-игрока к ним в последнее время присоединилось? Кто им мешает пересоздать персонажа и не смущать своим уродством остальных? Нет! Они надумали, что полученное уродство - это начало пути к силе и богатству! - Злоба и зависть просто вытекали из него.
  - А разве это не так? - Его напарник ехидно хмыкнул. - Здесь за всё, так или иначе, приходится платить. Так почему бы не потерпеть уродство ради последующего вознаграждения?
  - Сам подумай, сколько других мыслят так же, как и ты! - Игрок просто кипел злобой. - Пройдёт сколько-то времени и нас тут будут окружать одни уроды, помыкая теми, кто ещё выглядит нормальным человеком.
  А я вдруг подумал, что уродство далеко не всегда бывает только внешним. Этот парень давно потерял то, что позволило бы мне назвать его 'нормальным человеком'.
  - Если бы ты понаблюдал за ними некоторое время, как сделал я... - продолжил он говорить, - то заметил, как уродством исказилась и их внутренняя суть! - Выдал он категоричное заключение. - Понимаешь, они незаметно для себя становятся другими. Им хорошо лишь с такими же уродами, как они, а все остальные для них... в лучшем случае - источник возможных проблем. Я даже не представляю, какими глазами они теперь смотрят на людей вне капсулы.
  - Мне кажется, ты нагоняешь! - Первый отнёсся с изрядным скепсисом к заявлению напарника. - Они сами говорят, что хотят избавиться от уродств и снова стать нормальными. Лишь ради этого они и ищут неведомую силу.
  - Плевать, что они там говорят - нужно смотреть исключительно на факты! - Тот продолжал упорствовать в своей злобе. - Много ли ты знаешь полностью исцелившихся? - Ехидно спросил он. - Лично я ровно ни одного или они так старательно скрываются, что их хрен найдёшь. А то, что они уже другие и смотрят на всех нас с изрядным пренебрежением - факт!
  - Возможно, ты прав, - первый задумался и решил согласиться. - Мне, в общем - плевать! Раз за их головы хорошо платят, то буду считать их плохими. Так проще нажимать на спусковой крючок. Жалко только что трофеев мы с них не возьмём, придётся скрытно отходить, - сокрушенно заметил он.
  - Дались тебе те трофеи! - Негромко воскликнул явно обрадованный полученным согласием напарник. - Заказчик столь знатный подгон сделал - я даже не ожидал. Где бы мы ещё смогли такими пушками разжиться? А запас 'ЗС'-ок мы вряд ли весь расстреляем, большая часть останется. Но ты прав - толковая алхимия нам бы то же не помешала. Ладно, поглядим, как дело обернётся, возможно, удастся что-то прибрать к рукам после большой суматохи.
  Тем временем я ощутил приближение большой группы народа со стороны болота. Походу, это и была цель этой парочки наёмных убийц. Достав из инвентаря 'запретную пирамидку' повернул верхнюю грань, блокируя незримое присутствие игровой системы в радиусе десяти метров, одновременно проводя ментальный удар. От резко нахлынувших сразу по всем чувствам множественных противоречивых сигналов игроки потеряли сознание. Такую атаку мы на пару разработали с Ларисой, вот и пришло время её практического испытания. Оставалось их связать, заодно избавив от всего лишнего и опасного.
  Пока я залезал под маскировочную сеть, из камышей вышла большая группа изгоев. Кое-кого я узнал и с такого расстояния. Парни шли, низко пригибаясь под весом больших рюкзаков на спинах. Даже странно, почему не выставили охранения. На кого надеются, не на меня ли часом? Да уж, принятая мною парочка убийц их бы всех и положила за считанные секунды. Идут плотно друг за другом, по сторонам практически не смотрят. Да и оружие есть не у всех. Подивившись чужой беспечности, проводил нагруженных изгоев взглядом, а затем проконтролировал и целенаправленно обострённым ментальным чутьём, пока они не вышли за его пределы, дойдя до границы 'Мёртвого города'. 'Просмотрел' и ближайшую округу болота. Пусто. Ближайшие островки, где обосновался Болотный Доктор, всё равно далековаты для моего чутья. В круге примерным диаметром в три километра со мной в центре сейчас ощущается только мелкое зверьё. Ладно, займусь пленными.
  
  - Мля, долбанный 'Монолит'! - Грязно выругался первый очнувшийся и заметивший меня тип.
  Я действительно переоделся в чёрную броню 'Монолита', надев и шлем. Пусть видят, кого видят. Избавить бесчувственные тела удалось только от всякой мелочёвки, ни оружие, ни броня мне не поддались, так как оказались привязанными. Даже КПК вытащить не удалось. Два тела были облачены в явно модернизированные бронекостюмы 'Рейд-4' с незнакомым шевроном на рукавах. На нём изображался летучий змей с пылающими крыльями, голова и хвост были повёрнуты в разные стороны, а тонкие крылья подняты вверх. Изображение походило на известную фашистскую свастику. Вокруг змея была и надпись пылающими буквами - 'FLAME NAZI'. Не иначе какой-то новый клан очередных нацистов. Стали понятны их убеждения. Оружие у них совершенно незнакомое. Какой-то пулемёт с прицелом и глушителем, выполненным заодно со стволом. К бокам с двух сторон одновременно подсоединяются круглые патронные барабаны. Гильзы выбрасываются вперёд через специальную трубку под стволом. У второго какая-то короткая снайперская винтовка компоновки булл-пап с таким же глушителем и подозрительно толстым магазином. Всё выполнено исключительно из аномальных материалов на самом высоком технологическом уровне - уж это я могу определённо заявить, просто взглянув мельком. Отпускать такие трофеи я не собирался, хоть мне они и не особо нужны.
  - Я задаю вопросы - вы отвечаете! Попытка отмолчаться или обмануть обернуться болью. Я приказываю - вы выполняете. Сопротивление бессмысленно, - одновременно со словами надавил на очухавшихся пленников ментально, дабы хорошенько прониклись тяжестью своего положения.
  И они действительно прониклись, даже не думая запинаться. Лишь один разок пришлось применить силу, ускоряя чужую задумчивость.
  Клан, в котором они состояли, оказался новым. И их лидером был мой знакомец Огненный Лис из бывшей команды Вики. В него вошло много бывалых игроков из ныне распавшихся кланов. Зарабатывали на жизнь преимущественно наёмничеством и охотой за головами, не гнушаясь и заказами от американцев, с которыми у верхушки клана установились хорошие отношения после какого-то тайного дела. Но вот этот заказ, по словам пленников - им выдал один весьма высокопоставленный долговец. Аванс оружием и патронами из закромов группировки, финальная оплата редкими артефактами. Парни не сомневались в том, что заказчик именно из 'Долга', хоть и не видели его лица. Я потребовал от них старательно вспомнить все мелочи, даже интонацию голоса заказчика, записывая допрос для последующего вдумчивого изучения и приватного общения с генералом Ворониным. Но в целом, знали они не так уж много, сколько пробудилось моего любопытства. По общей ситуации рассказали лишь то, что я уже и сам знал. Распад пары старых кланов для них самих стал большой неожиданностью. Многие поначалу просто не верили, но результаты налицо.
  Когда стало ясно, что большего из них не вытянуть, потребовал выкладывать всё ценное из инвентаря и готовиться к завершению игры. Стоило отдать им должное - обошлось без слёз и уговоров, как и попыток сопротивления. Игроки видели, кто их скрутил, потому каких-либо иллюзий и надежд не питали. У элитных боевиков 'Монолита' крайне серьёзная репутация.
  - Больше мне не попадайтесь! - Напутствовал их, нанося одновременные сокрушительные удары в головы.
  Тела резко дёрнулись и обмякли. Их оружие стало доступно моим рукам. Сняв блокировку системы, подивился новым приобретениям:
  
  'Получен комплект боевого оружия, созданный из аномальных материалов и артефактов в лаборатории специального оружия группировки 'Долг'. Состоит из пулемёта 'Шершень', разработанного инженерами в Зоне под специальный боеприпас 9Х39 'ЗС', глушителя, быстросменного прицела переменной кратности и шести барабанных магазинов на 50 патронов. При использовании глушителя оружие обеспечивает абсолютно бесшумную стрельбу. Отдача снижена на 56%. Допускается применение только патронов типа 'ЗС' (Зона Специальные) и 'ЗСУ' (Зона Специальные Усиленные). Класс 'Легенда Зоны'. Возможно осуществление личной привязки'.
  
  И ещё:
  
  'Получен комплект боевого оружия, созданный из аномальных материалов и артефактов в лаборатории специального оружия группировки 'Долг'. Состоит из снайперско-штурмовой винтовки 'Штурм', разработанной инженерами в Зоне под специальный боеприпас 9Х39 'ЗС', глушителя, быстросменного прицела переменной кратности и пяти магазинов на 20 патронов с двойным отделением под селектируемые боеприпасы различного типа. Используется только в комплекте с глушителем, оружие обеспечивает абсолютно бесшумную и беспламенную стрельбу. Отдача снижена на 94%. Допускается применение патронов типа 'ЗС' (Зона Специальные) и 'ЗСУ' (Зона Специальные Усиленные). Класс 'Легенда Зоны'. Возможно осуществление личной привязки'.
  
  Патронов 'ЗС' мне тоже изрядно перепало. Наверное, придётся показать эти игрушки и генералу Воронину. Сильно сомневаюсь, что они вообще могли попадать в руки игроков без хорошей драки. Что-то в хозяйстве генерала явно идёт не так.
  

  Собрав все 'сюрпризы' на берегу, двинулся дальше. Поначалу подумывал пройти проложенными через топи мостками, но заметил в воде парочку хорошо спрятанных устройств обнаружения потенциальных нарушителей на основе электроники. Заметил только благодаря восприятию проявлений артефактов. Откинул в сторону привычную идею 'разрядки' ибо кроме электрических проявлений заметил и гравитационное. Что это могло быть? Детектор присутствия или мина на основе управляемой аномалии? Вопрос. Лучше обойти. Глубокая топь для меня слабая преграда - пробежался по ней словно по шоссе. На островках тоже стоят аналогичные сигналки. Изгои изрядно постарались перекрыть все подходы к центру топи с островками, однако оставили возможность пройти страждущим к Доктору. Раньше чего-то такого здесь не было или я просто не заметил. Петляя в камышах и перебегая по болотной ряске, наконец-то ощутил присутствие впереди пары человек. Вот и центральный остров с большим деревянным двухэтажным строением на сваях. Болото и ближайшие островки в ментальном плане пустые. Отмечаю только лягушек и мелких птах. Странно. Куда все изгои подевались? Ментальный 'запах' от людей на острове явно знакомый. Наверняка Болотный Доктор и... дед Михалыч. Чем-то они там вкусненьким балуются - судя по уловленным вспышкам эмоций.
  - Благости Зоны вам уважаемые! - Поприветствовал их, незаметно пробравшись прямо в столовую, нагло уселся на свободный стул перед столом с большим самоваром.
  Дед Михалыч и Болотный доктор замерли от неожиданности, пытаясь сверлить меня изучающими взглядами.
  - Кажется, я тебя где-то видел... - Михалыч скосил взгляд на Доктора и явно пытался прощупать меня отличными от зрения чувствами. - О! Вспомнил! - Его было напрягшееся лицо быстро расслабилось. - В прошлом сезоне мы пересекались на ярмарке в Лядском, и ты хотел научиться разбираться в травах для алхимии. Я предлагал тебе найти меня летом на болотах. Признаюсь - это мало кому удаётся. Но ты опоздал, сезон закрыт, - 'хорошая же у него память' - тогда подумалось мне. - Впрочем... - хитрый дедок призадумался, окинув меня ещё разок долгим изучающим взглядом, - есть в тебе что-то такое. Странность какая-то, сразу и не скажу.
  - Знаешь, мне он тоже почему-то кажется хорошо знакомым, хотя я его прежде никогда не видел, - задумчиво заметил Болотный Доктор. - Словно мы раньше долго общались и даже вместе над чем-то работали. И ещё этот едва ощутимый сладкий запах сильного мутагена...
  - Узнаёшь? - В моих руках материализовалась аномальная гитара из Припяти.
  Пробежался пальцами по струнам, наиграв дюжину аккордов с одновременным выплеском энергии аномалий. Вокруг нас весело засверкали искорки электрических разрядов, и стало как будто светлее.
  - Аномалия!? - Доктор сильно изумился, дед Михалыч тоже выпучил глаза.
  - Ходячая Аномалия сгинул в 'Мёртвом городе', - я покачал головой. - 'Да и был ли он вообще?' - одновременно телепатировал им, заставив легонько дёрнуться от неожиданности.
  - Хм, хм... надо же как... - Доктор опомнился первым. - Практически никаких следов последствий. На первый взгляд - совершенно здоровый и сильный организм. Я всегда верил в ваши силы и способности после того, как вы пришли в сознание.
  - Я рад, что ты сумел выжить, - Михалыч широко улыбнулся. - Ты тогда избавил всех нас от большой опасности, и я с большим удовольствием возьмусь за твоё обучение, но уже в следующем сезоне, - заявил он твёрдым голосом.
  - А с чем пожаловали и как вас теперь величать? - Доктор почему-то продолжал называть меня на 'вы'.
  - Звать меня в здешних краях Бёрш Электроник, - выложил перед ними официальный документ проводника Зоны с красной полосой. - Принёс посылку от Сидоровича, - вслед за документом на стол опустился пластиковый кейс с неизвестным для меня содержимым.
  - От Сидоровича? - Снова изумился Доктор. - Давненько от него не было вестей. Что там? - Спросил он меня.
  Я пожал плечами, заметив:
  - Сами узнаете, он запретил мне открывать. Темнит что-то старый пройдоха, я и сам не знал, что он с вами знаком.
  - Да он тут со всеми знаком, хоть и сидит в своём подземелье безвылазно, - хохотнул дед Михалыч. - Старый хитрый паук, опутал паутиной половину Зоны, а может - и больше.
  - Погляжу - вы его сильно недолюбливаете, - ехидно заметил я. - Что хоть не поделили?
  - Это наше дело - не стоит тебе в него лезть! - Михалыч показательно нахмурился. - Ты хоть догадываешься, кем он был в прошлом? - Спросил он с явным вызовом в голосе.
  - Монолитовцем? - Я громко фыркнул. - Посмотрел бы на вас, застрявших на годы в 'пузыре тьмы'.
  - Ты говоришь об этом с такой уверенностью, как будто видел ту Тьму своими глазами, - с явным упрёком заметил Доктор, причём, слово 'Тьма' выделялось особенно.
  - Видел! - Жестким ответом моментально сбил с него скептический настрой. - Два года мы боролись с ней изнутри и победили её, при этом оставшись нормальными людьми. Во многом благодаря Сидоровичу, кстати.
  Возникшую тишину нарушал лишь тихо шумящий самовар. В качестве подогревателя к нему явно приспособили артефакт 'уголёк', постоянно поддерживающий температуру воды около точки закипания.
  - Ты должен нам обо всём рассказать! - Нарушая тишину, твёрдо потребовал Доктор, вынырнув из напряженных раздумий. - Тьма никогда не уходит бесследно, оставляя после себя токсичные метастазы! - Уверенно заявил он, чего-то сильно опасаясь.
  - Можете сами заглянуть к нам на болото, посмотрев, что мы понастроили за те два года и пообщаться с людьми, - я только ухмыльнулся. - На карте это тут, - достал большой электронный планшет из инвентаря, выводя на экран карту, Доктор переглянулся с дедом Михалычем.
  - Я схожу... - Михалыч кивнул, ещё раз переглянувшись с Доктором. - А ты и вправду, не похож на фанатика, - в который раз меня пристально осмотрели с характерным прищуром. - Прости за наше недоверие, но тема Тьмы весьма опасна, - его взгляд наконец-то вернул былое мудрое добродушие.
  - Знаю, - я постарался расслабиться, ибо голова буквально чесалось изнутри от направленного ко мне ментального внимания. - Лишь общее дело и взаимная поддержка помогли нам её победить.
  - Очень интересно... - на смену опаски к Доктору вернулось любопытство учёного. - Расскажи, что пожелаешь, да и чайку душистого с нами отведай, - он мне располагающе улыбнулся, поставив передо мной блюдце и чистую фарфоровую чашку.
  Хоть встретили меня холодновато, я не держал зла на этих могущественных существ. Да-да, именно существ, а не простых людей. От них явственно тянуло сокрытой в глубине силой, только теперь я стал явственно замечать её проявления. Болотный Доктор мутант, как и я, а дед Михалыч... к нему подходит лишь одно слово - 'маг'. Только не спрашивайте, почему я так решил.
  
  - ... Ваши подопечные были слишком беспечны... - наконец-то мой рассказ дошел до событий нынешнего дня.
  На дворе уже давно стемнело, мы почти опустошили самовар, да и запас кондитерских изделий Доктора изрядно уменьшили. Меня слушали с большим вниманием, изредка подкидывая наводящие вопросы, в первую очередь касающихся влиянию Тьмы на психику людей, хотя Доктора сильно заинтересовал и технический аспект нашего выживания. Он тоже подумывал наведаться к нам в гости, дабы всё посмотреть и даже пощупать. Я не скрывал, что для запуска реактора пришлось пойти на существенную доработку своего организма и теперь я не только мутант, но и киборг. Треть моего веса принципиально отлична от чистой биологии. Доктора такие откровенности изрядно поразили, а вот Михалыч лишь ухмылялся в седую бороду. Его больше заинтересовала тема производства продуктов из энергии и болотного торфа. По его редким оговоркам я определил приличный багаж знаний в этой области знаний, но на прямые вопросы хитрый дедок лишь отшучивался. Ладно, пусть только заявится к нам - Лариса вытянет из него всю подноготную. Мимо такого источника информации она вряд ли пройдёт.
  - Внешняя беспечность порой бывает вполне обоснована, - с ухмылкой на губах заметил Доктор. - Ты ведь жил с нами и знаешь о необычных способностях отдельных изгоев. С ними ушел Шура Подкидыш, он сразу сказал - 'дойдём без проблем', потому по сторонам никто и не смотрел. Незачем.
  - Он что, пророк? - Я сильно изумился.
  - Скорее провидец, - поправил меня дед Михалыч. - Он видит, что произойдёт с ним, если собирается куда-то идти. Пока его видения всегда сбывались в точности.
  - И как это вообще возможно?! - Громко воскликнул я. - Неужели будущее полностью предопределено?
  Признать такое весьма тяжко. Чего стоит вся наша суета, если план жизни написан кем-то посторонним от начала и до самого конца. Просто убойный удар по самооценке.
  - Не будущее, а грядущее! - Снова поправил меня Михалыч менторским тоном. - Будущее и грядущее - суть разные явления, - добавил он, отметив отсутствие понимания на моём лице. - День сменяет ночь, а ночь - день. Лето сменит осень, а осень - зима. Это и есть грядущее. План бытия. Но чем мы наполним день и ночь, как проживём лето, осень и зиму - зависит исключительно от наших душевных устремлений. Грядущее предопределено, а будущее зависит исключительно от нас, - с каждым сказанным словом его голос всё больше твердел и наполнялся ускользавшим от меня смыслом. - Обнажившие душу провидцы способны видеть грядущее, вписывая в него желаемое будущее.
  - Обнажившие душу? - Я плохо понимал, о чём он пытался сказать.
  - Надеюсь, в существовании души ты не сомневаешься? - Спросил Михалыч с ухмылкой.
  - Смотря, что под ней подразумевается, - мне хотелось вытянуть из него больше информации.
  - Примерно то, о чём говорят верующие, - судя по строгому лицу, Михалыч говорил предельно откровенно. - Душа - есть первичная основа сущности живого, причина и следствие его существования в этом мире. Невозможно полно описать её словами и привычными понятиями - можно только ощутить и постигнуть, однажды обнажив и прикоснувшись к ней. Тогда перед тобой откроются и многие тайны мироздания, появится способность видеть грядущее.
  Я только открывал и закрывал рот, позабыв о необходимости дышать, впрочем, для меня это и не особо важно. Что-то в последнее время я слишком часто слышу это слово 'душа' от различных людей. Тут впору и вправду поверить. Вопрос лишь во что.
  - Некоторым людям удаётся случайно обнажить душу, оказавшись на грани выживания, - между тем продолжил рассказывать дед Михалыч. - В бою, попав под воздействие аномалий или выброса, просто переживая тяжелые жизненные обстоятельства. И всегда они приобретают необычные способности. Невероятная интуиция, видения, пророческий дар, сила влиять мыслью на материю. Возможности души поистине безграничны. Только сложно надолго удержаться в этой жизни после таких изменений. Причины, надеюсь, понятны? - Он заглянул мне в глаза с какой-то особенной требовательностью.
  - Душа существует вне нашего мира, и он более притягателен? - Высказал первую пришедшую в голову догадку.
  - Это лишь одна из возможных версий... - в наш разговор вклинился Болотный Доктор. - Просто человеку с обнаженной душей сложно выносить несовершенство как своё собственное, так и всего окружающего мира. Переделывать же мир под себя ещё сложнее, учитывая интересы других разумных существ. Проще отстраниться и уйти. Куда? Вопрос, на который мы не готовы дать однозначный ответ, - с явной грустью в голосе заключил он.
  - Но раз вы вообще завели это разговор, то знаете куда больше! - Мне не хотелось закрывать сильно заинтересовавшую меня тему. - Наверняка ведь знаете, как 'обнажать душу' менее затратным способом, чем хождение по краю между жизнью и смертью.
  - Увы - всех наших знаний ничтожно мало, для того, чтобы раздавать практические советы, - дед Михалыч грустно так улыбнулся. - Каждый коснувшийся души проходит к ней своим путём. Почему мы посвящаем столько времени всяким страдальцам и поддерживаем изгоев, хотя способны достаточно просто и быстро избавить их от уродств и страданий? - Задал он хитрый вопрос, привычно переглянувшись с Доктором. - Ты ведь тоже способен дать многим людям то, о чём они могут только мечтать, но не торопишься осчастливить всё человечество, - а вот теперь острая шпилька брошена и в мой адрес. - Большие трудности жизни, страдания и уродства - суть испытания для тех, кто способен коснуться души и возвыситься над собой. Их посылает сама Жизнь тем, в ком видит большие перспективы. Вправе ли мы мешать её планам? Ответ очевиден. Но мы можем помогать увидеть и почувствовать начало личного пути и сделать по нему первые шаги, заодно постигая таинства бытия.
  - И всё же практические советы вы раздаёте, - заметил я очевидное, справившись с нахлынувшим наваждением.
  - Исключительно в меру собственного понимания, - Доктор улыбнулся уголками губ, перехватив нить разговора у Михалыча. - Мы давно изучаем мистические направления, так или иначе касающиеся феномена души, - признался он. - Официальная наука отвергает многое, что невозможно измерить приборами и требуется принять на веру. Да-да, именно на веру, - добавил он, отметив мою скептическую реакцию. - По нашим наблюдениям - Вера и душа напрямую связаны между собой. Душа порождает Веру, а Вера прокладывает путь к душе. Искренняя глубокая Вера в осмысленность собственного существования и всего сущего. Я не скажу, что это именно вера в Бога или каких-либо иных высших сущностей, хотя и она способна произвести сдвиг. Кто-то достигает души через практики самосовершенствования, причём не имеет особого значения какие именно практики. Важна лишь последовательность, упорство и Вера в то, что они действительно открывают путь. Я чувствую - ты сможешь найти свою дорогу и откроешь пред собой со временем таинства души, - одарил он меня искренним комплиментом.
  Дед Михалыч же загадочно улыбался в бороду, всем видом говоря, что на сегодня вполне достаточно великих откровений. Признаться - эти типы меня изрядно загрузили и запутали. Возник серьёзный вопрос - 'а что такое вообще - Вера', но я захотел найти его самостоятельно. На этом наши чайные посиделки завершились, и мы отправились отдыхать. Даже мне иногда требуется хорошенько отоспаться.
  
  Хорошенько отоспавшись, надо же, опять почти до вечера следующего дня, выбрался из пропахшего сырой соломой бревенчатого домика. Настроение было просто замечательным. В безветренной тишине пиликал одинокий сверчок. Пахло дымком и прелой травой. Чувства улавливали относительно близкое присутствие лишь одного человека. Направился к нему, выйдя во двор между двух старых домиков. У небольшого костерка на чурбаке сидел Болотный доктор, меланхолично вырезая из толстой палки какую-то фигурку.
  - А где все? - Поинтересовался у него, присаживаясь на другой чурбак напротив него.
  Доктор окинул мою фигуру взглядом, отложил деревяшку в сторону и воткнул небольшой острый ножик в соседний чурбак.
  - Надеюсь, только до весны, здесь клиника закрылась, - со вздохом ответил он. - Михалыч поутру отправился инспектировать ваше болото, вернётся, расскажет, что там да как, может, и я туда уйду на зимовку. Изгоев же временно принял 'Долг', хоть далеко не все там желали их увидеть. Они выбили мутантов из рабочего посёлка за Баром, расчистили его от засилья аномалий и теперь приводят пятиэтажки в жилое состояние.
  - Расчистили от аномалий? Как? - Я несказанно изумился, хотя мог бы и догадаться.
  - С помощью артефактов, естественно, - Доктор ухмыльнулся, заметив моё возбудившееся любопытство. - Хоть ты для нас и не совсем чужой человек, но у нас политика нераспространения определённой информации, - он взглянул в мою сторону с заметной строгостью. - Скрывается всё, так или иначе касающееся получения в Зоне значимых конкурентных преимуществ. Иначе Изгоям просто не выжить. Если бы ты остался с нами - многое со временем узнал. И о том, как расчищать участки территории от аномалий и радиационных загрязнений, защищая их от последующего захвата Зоной. Раздавать всем подряд такие знания просто опасно.
  - Угу, - тут я с ним согласился, подтверждающе кивнув.
  - Да и то открываются тайны только тем, кто изрядно вносит новое в общую копилку, - продолжил говорить Болотный Доктор таким хорошо узнаваемым деловым тоном. - Но мы вполне можем устроить взаимовыгодный обмен, - наконец-то он перешел к сути. - Как ты уже поведал нам - у тебя и стоящими за тобой людьми, хватает секретов и разработанных втайне от остальных технологий. Победители Тьмы, сохранившие адекватность, надо же, как занятно... - он усмехнулся. - Подумай хорошенько, что ты можешь предложить мне, и что тебе хочется узнать от нас. Ты мне - я тебе, понятно?
  Я опять только кивнул, призадумавшись. Про Болотного Доктора и раньше знал, что он ещё тот жук, вот теперь почувствовал его жесткий характер при личном общении, когда мы стали на равных. Так, чем бы его заинтересовать, да к взаимной пользе? Давненько лежит в закромах набор особых компонентов и описания экспериментов с мутагеном из лаборатории Х-18. Мне самому он не нужен, ибо зная структуру, при необходимости мутаген вполне способен воспроизвести их. Но и тогда не вижу особой пользы, так как эти компоненты служат для принудительного управления мутагеном. В моём же случае, мутаген способен управляться самостоятельно с гораздо большей эффективностью, он вполне разумный симбионт, а потеря носителя вынудит его сильно деградировать, чего он боится. Изучив же материалы из секретной лаборатории, я понял - тот набор определённо служил для управляемого заражения мутагеном новых носителей и последующего сдерживания его в рамках заданной программы поддержки организма носителя. Выходит - интеллектом и силой воли я превосхожу космических пришельцев, раз сумел обойтись без лишних костылей.
  Взвесив все 'за' и 'против', рассказал о личной тайне Доктору, сильно его заинтересовав.
  - ... А ведь я о чём-то подобном давно догадывался... - заявил он, бегло ознакомившись с добытым из моего инвентаря лабораторным журналом. - И если повторить кое-какие опыты... - он быстро пролистал несколько страниц и ещё разок прочитал отдельные записи, - возможно, получится создать полноценную вакцину против заражения мутагеном. Ингибитор Михалыча несомненно хорош, но имеет предел эффективности. Тут же получится полностью... - его взгляд опять заметался по тексту. - За эту информацию и компоненты я готов передать тебе всю технологию очистки территорий, - он поднял на меня горящий большим предвкушением взгляд.
  - Журнал я, пожалуй, могу передать прямо тут, а компоненты остались у меня на острове, - чуток охладил его пламенный энтузиазм исследователя. - Скажу тайное слово, жена передаст и без меня.
  - Да ты здесь и жениться успел?! - Болотный доктор громко расхохотался. - Ну, ты и... Сталкер! - Сквозь смех выдохнул он. - Кто хоть она? - Отсмеявшись, спросил он, в его взгляде светился огонёк озорного любопытства.
  - Смотри... - я вывел на экран КПК недавнюю фотографию Ларисы с раскинутыми по плечам шикарными волосами, передавая его через дым костра. - Только приставать не советую - мозги моментом выест! - Предупредил его на всякий случай.
  - Так-так... - Доктор прищурил взор. - Кажется, мы были когда-то знакомы. Так это же не так давно погибшая первая помощница Сахарова?! - Наконец-то он узнал её и сильно изумился.
  - Слухи о чьей-то скоропостижной кончине оказались сильно преувеличены, - заметил я с нотками язвительности в голосе, забирая у Доктора свой КПК. - И раз вы были знакомы - значит, легко найдёте общий язык.
  - Она тоже, как и ты...? - Догадался он, я лишь кивнул. - Коли так, будет ещё интереснее, - его снова наполнил померкший было деятельный энтузиазм. - Значит, срочно завершаю консервацию базы, и стразу же двинусь в ваши края. Информацию же я тебе скину прямо сейчас, лови подключение к сети, - он вытащил свой КПК, быстро пробежавшись пальцами по экрану.
  Передача прошла за считанные секунды, но изучать полученный пакет придётся долго, слишком уж объёмным он оказался. Это действительно не один секрет, а целая технология. Технология Доктора физико-математических наук и Изгоев. И вряд ли мы станем её распространять дальше.