Глава 1
  Среди бескрайнего ничего беседовали двое. Точнее, для них окружающее пространство пустотой не было. Ведь как можно считать ничем собственный сон?
   -Я знаю, ты не поверишь клятвам. Они лишь слова, а друг друга мы знаем слишком мало. - Тот, кто сказал эти слова, выглядел крайне необычно. Если не сказать пугающе. Высокий рост, синяя кожа, копыта вместо ступней ног, большие загнутые рога. И закрывающая глаза черная повязка, из под которой пробивались отдельные всполохи пламени. - Но я хочу на свободу. А значит, кому-то придется мне помочь. И смельчаку от меня достанется очень и очень многое. Авансом пойдет магическая мощь, ради которой адепты волшебства тратят десятилетия на самосовершенствование. И это будет только началом.
   -Что-то ваше лицо мне знакомо. - Его собеседник выглядел как человек, да в принципе и был им. Вот только в недобрый для себя час решил попрактиковаться в осознанных сновидениях и попал. К тому, кто был несоизмеримо сильнее, старше и опытнее него. И добычу свою отпускать вовсе не собирался. А начал очень активно принуждать к сотрудничеству, обещая сразу и великую награду, и жуткие неприятности в случае отказа. Сейчас фигура человека оказалась до горла замотана в тонкую блестящую цепь, не дающую шевельнуть даже пальцем. - И да, в принципе я согласен на сотрудничество, если получу в награду магию. Угрозами свести с ума в случае отказа можете уже себя не утруждать. Кстати, вас, случайно, не Иллиданом Буревестником кличут?
   -Да, это я. - Признал ночной эльф, больше похожий на демона. И подозрительно покосился на собеседника. Вернее, человеку показалось, что он это сделал. Сложно, знаете ли, определить куда смотрят скрытые повязкой глаза. - Но ты то откуда знаешь? В моей тюрьме посетители не часты. Тем более, человеческой расы. Хотя...Неужели один из тех, кого я пытался уговорить раньше, сумел догадаться, что случившееся с ним не обычный ночной кошмар?
   -Скорее, он счел данный сон основой для восхитительной легенды, ставшей известной всему миру. - Хмыкнул пленник страшноватого существа, уже несколько раз пытавшийся безуспешно проснуться. - Вот только в ней некоего охотника на демонов уже успели освободить и Азерот от демонов отстоять. А после вас даже и ухлопали. Кто-то из учеников, вместе с главной тюремщицей.
   -Значит, я рассказывал этому смертному одну из линий развития будущего. - Задумчиво пробормотал себе под нос Иллидан. - Наиболее вероятную в тот момент. Хм. Видимо это был один из тех, кто сумел очень меня заинтересовать своей фиктивной готовностью к сотрудничеству. Но, раз он рассказывал о случившемся в своем мире, то в конечном итоге отказался от сделки.
   -Балуетесь предсказаниями? - В этот раз в голосе человека скользнули неуверенные нотки. - Странно. Про это я ничего не слышал.
  -Слушать, расшифровывать и пытаться самому плести Нити Судьбы - одно из немногих оставшихся мне развлечений. - Буркнул демоноподобный эльф, устало подпирая голову кулаком. Учитывая, что до того он находился в позе лотоса, выглядело это весьма необычно. - Сложно, муторно, неэффективно...Зато стенами тюрьмы не блокируется. Последние десять тысяч лет я провел в каменном мешке, где из мебели только высасывающие ману печати. И ничего лучше в качестве возможности получить билет на свободу не нашел.
  -Зачем же тогда вам понадобились слуги из других миров? - Человек снова задергался, пытаясь освободиться. На миг его фигура размылась, но тут же снова обрела плотность. - Не легче в родном кого-нибудь отловить? Какого-нибудь архимага-человека, способного прийти к вашей тюрьме с целой армией?
  -Легче, особенно если попытаться с ним договориться. Поскольку подчинить более-менее опытного колдуна не получится. Благо предложить мне есть чего. - Размеренно кивнул Иллидан, выглядящий невозмутимым как танк. Видимо многовековое заключение научило его небывалому терпению и спокойствию. - Но нет возможности. Слишком хороша тюрьма. Сам её когда-то строил на случай пленения одного из архидемонов. Сам не знаю, почему не учел возможности подчинения души из иного измерения и вселения её в чью-нибудь тушку на соседнем континенте. Наверное, чтобы вообще измыслить подобное надо быть давно и основательно сумасшедшим.
  -На соседнем это потому, что рядом с собою союзника заполучить тюрьма не дает? - Уточнил человек и вздохнул. - Ладно, я понял. Мне от вас никуда не деться. И награда обещана щедрая. Может, развяжите?
  -Никуда. - Согласно кивнул Иллидан, игнорируя просьбу. - Заключение сильно подточило меня. Но я вас еще остаюсь тем, кто был равен в своей силе и мудрости генералам демонических легионов. Тем, кто создал Древо Жизни. Тем, кто...кто...Кто уже целую вечность гниет за решеткой и очень хочет еды. Вина. Бабу. Ну, или хотя бы просто подохнуть!!!
  Яростный рык разорвал окружающее двоих ничто. Копыта демоноподобного эльфа вспыхнули огнем. Рога тоже. За спиной расправились широкие кожаный крылья, источавшие мрак.
  - Может, тогда перейдем к конструктивному диалогу? - Уточнил человек, после того как проверил, не ослабли ли его цепи. - К примеру, расскажите о себе правду. И о мире, куда меня тащите тоже. Ну и о том, чего вам все-таки от меня надо, как вы это будете контролировать и, самое главное, чего я с этого буду иметь.
  -Имя ты знаешь. Историю тоже. - Несколько успокоился Иллидан и вновь уселся в позу лотоса.
  - Государство ночных эльфов являлось настолько великим и продвинутым в плане магии, что просто слов нет. - Припомнил человек и неуверенно покосился на своего собеседника. Тот сделал какой-то знак рукой, видимо просил продолжить. - Но потом заявились демоны и попытались подмять мир под себя. Силой они действовать почему-то не решались...
  -Боялись по рогам получить. - Злобно фыркнул Иллидан. - Правильно делали. Если бы наша знать во главе с идиоткой-королевой не полностью растеряла свои мозги, остались бы от этих завоевателей лишь рожки да ножки. Эти кретины довели до разрушения Колодец Вечности! Как?! Ну, вот как можно за своими амбициями не увидеть, что на кон поставлено было будущее всей нашей расы?! Без него она бы скатилась в дикость и варварство! Тысячелетия прогресса могли оказаться пущены по ветрам вечности! Все развитие нашего народа, все жертвы, которые он принес, весь труд прошлых поколений! Все это едва не стало напрасным!
  -Но вы исправили положение, создав ему замену. Причем ненамного уступающую оригинальному Колодцу Вечности. - Утвердительно сказал человек. - В процессе убили некоторое количество эльфов, пытавшихся помешать. И за это ваш брат и ваша с ним общая возлюбленная кинули вас в тюрьму. Последняя расположена прямо под этим титаническим чудо-юдо-маго сорняком, поэтому не найти узилище не получится.
   -Ну, в приговоре было сказано не совсем так, хотя смысл ты передал верно. - Отблески пламени, пробивавшиеся из под повязка, значительно усилились. Украшенные внушительными когтями мускулистые руки сжались в кулаки. - Меня назвали предателем, хотя предавал я только демонов, пытавшихся покорить нашу родину. Обвинили в том, что извратил свою суть чуждой магией. Ну, тут возражать не стану...Но кто из по-настоящему сильных чародеев не менял себя?! Мой брат, в далеком прошлом близнец, не родился с деревянными рогами! А Кенарий, несмотря на полубожественное происхождение, вообще доколдовался до почти полного превращения в козла! Скотина! А ведь когда-то я всерьез считал его учителем!
   -То-то мне этот момент всегда казался несколько натянутым. Чтобы оправдать вечное заключение личности, фактически сохранившей жизнь своей расе, та должна была устроить крайне зверский геноцид. Быть вконец свихнувшимся маньяком, пожирающим детей на завтрак. Причем жарить их подобная персона стала бы лишь в огне пылающих городов. - Пробормотал человек и потер подбородок. - Оп-па! Я что, уже свободен?
  -Нет. - Улыбнулся бывший эльф, обнажив острейшие клыки. - Просто назад уже удрать не сможешь. Ты хотел узнать правду? Так вот, правда в том, что моя бывшая любовь решила стать владычицей остатков нашего народа. А в перспективе всего мира! И, может быть, только не его одного. Да только я хоть и любил её, не собирался становиться тираном. Меня никогда не интересовала власть как таковая. Только сила. Только магия...
  -Однако в войну с демонами и гражданский конфликт среди своей расы вы ввязались. - Не счел нужным промолчать человек.
  -Драконов надо давить, пока они еще ящерки. - Хмыкнул Иллидан. - Я все-таки не какой-нибудь кабинетный архивариус, думающий будто древние свитки важнее всего и мир за пределами его родного дома не существует. Не вступил бы тогда в конфликт, стал бы сейчас вместе со всеми другими эльфами шестеркой Пылающего Легиона. Хотя в его рядах лично мне бы было лучше, причем намного...
  -Если бы... - Вздохнул печально человек и передернул плечами. - Если бы знал, что так выйдет, вообще бы в этом месяце спать не ложился. Так что тогда случилось на самом-то деле?
  -Я, создал Колодец Вечности. А они посадили в него созданный Кенарием зародыш, который паразитируя на доступной магии развился в Древо Жизни. Эта дрянь изменяет исторгнутую из себя манну так, что нормально ей пользоваться могут лишь психованные на всю голову друиды! Материальное доказательство правильности религии, которую насадил этот козлиный полубог вместе с Тиранд и моим завистливым братом. Однако скрытый под корнями изначальный источник силы творение моих рук, и в его водах всегда будет течь вечно живая кровь создателя. Именно она подпитывает находящееся в тюрьме тело и не дает ему умереть. - Иллидан пытался сдержать свою гордость, но не слишком преуспел. - Малфурион никогда не отличался ни силой, ни талантом. Но оставался моим братом-близнецом, способным обмануть благодаря одинаковой крови почти любую защиту. И он вполне был готов удовольствоваться ролью консорта Тиранд. Они предали меня. И засадили в тюрьму. Навечно.
  -Почему не убили? - Заинтересовался человек. - Это было бы логичным поступком.
  -Не смогли создать свой аналог Колодца Вечности. И знали, что никогда не сумеют этого сделать. Магия это не ремесло, а искусство. Можно научить его азам даже самого тупого гоблина, но чтобы создать истинный шедевр надо быть великим мастером. - Уныло пробормотал Иллидан, вновь подпирая голову кулаком. Мало-помалу его вид возвращался к прежнему состоянию, во всяком случае крылья уже истаяли как дым. - Я в молодости очень не хотел умирать. И предусмотрел почти все. Используя свое знание демонической магии, создал аналог чар, возвращающих с того света сраженных в битве архидемонов. Если физической тело окажется уничтожено, то Колодец Вечности удержит душу и вырастит своему создателю новое.
  - Почти абсолютное бессмертие. - Задумчиво пробормотал себе под нос человек. - Даже лучше, чем у вампира или лича. Тело то вполне живое, со всеми его плюсами. Да к тому же такую филактерию не каждой орбитальной бомбардировкой снести получится. Неудивительно, что вас возненавидели те, с кем вы отказались поделиться своим бессмертием.
  -Я отказался?! - Человек захрипел, удерживаемый за шею громадной рукой. Сейчас в Иллидане опознать эльфа вряд ли бы кто сумел. Увеличившийся в размерах полудемон мог поспорить шириной плеч с минотавром. Или, как их называли а Азероте, тауреном. - То же самое относится к Тиранд и Малфуриону! Первым и единственным из тех, с кем я поделился своим секретом! Мог бы и других ночных эльфов сделать по-настоящему вечными! Им только и надо было достигнуть определенной ступени в развитии магического дара! Чтобы Колодец мог зацепить их ауру!
  -Тогда тем более понятно, почему вас засунули в тюрьму. - Человек прекратил хрипеть и вырываться. Более того, заговорил нормально. - С такой властью, черта бы с два кто другой оказался лидером вашего народа. Вернее, лидером бы он стал. Но вынужден был постоянно оглядываться на скромного ученого, продолжающего разгадывать тайны Вселенной. И являвшегося истинным хозяином в
  -Точно, вокруг ведь еще сон. - Иллидан разжал руку и вновь вернулся к нормальным размерам. - Мы дышим только по привычке, хотя и не обязаны этого делать. Мои извинения, кстати. Раньше я не был таким вспыльчивым и жестоким, но...Вечность в каменном мешке никого не красит.
  - Почти абсолютное бессмертие. - Задумчиво проговорил человек. А потом подумал и добавил. - Почти абсолютная тюрьма. На камере звукоизоляция, которая мешает поговорить с охранниками и подкупить их? Ну, так и думал. Да еще и инспекции такого ценного узника, уверен, устраивают регулярно.
  -Маэв и без того фанатична до безумия. - Поморщился Иллидан. - А также вся её свора. Даже если бы мы могли поговорить, их бы ни в чем убедить не получилось. Её брат, отец, мать, сын и муж были убиты. Якобы мной. И она в это искренне верит. С остальными похожая история. Вот как, спрашивается, можно было перебить столько народа, если Древо я создавал в укромном месте? Специально, чтобы никто не мешал и не попал под удар в случае чего! Забрался в самую глушь. Да в населенных местах мне бы заняться делом и не дали, задергав не вопросами, так советами! Увы, эта секретность обернулась против меня. Меня оклеветали и обрекли на вечное одиночество! И никому из тех, чьи жизни и магию я спасал, не было до этого дела! Я гнию в тюрьме, в то время как предатели наслаждаются жизнью!
  -Вроде бы кто-то из ваших учеников и последователей добрался до соседнего континента и основал там государство светлых эльфов. - Заметил человек, с любопытством взирая на вновь разбушевавшегося Иллидана. - Кстати, а сами то вы понимаете, что сейчас под определение вменяемого существа подходите не сильно?
  -Вменяемый?! Ах-хах-ха! Да я удивлен тому, что до сих пор не забыл свое имя! Не уверен, что еще сохраняю способности к членораздельной речи. Все те редкие собеседники, с которыми удалось пообщаться благодаря своим талантам в магии, слышали лишь мои мысли. Вломись сейчас в камеру Тиранд и раскайся в своих грехах - я её не смогу ни простить, ни удушить! Язык давно уже присох к горлу, а тело окаменело от вынужденной неподвижности! - Расхохотался во все горло Иллидан. - Я после десяти тысч лет воздержания готов жениться на гарпии, гоблинше, великанше, даже не умеющей трансформироваться драконше! Но добиться им от меня хоть каких-то результатов будет не многим легче, чем от успевшего полностью лишиться плоти скелета! Да я удивлен тому, что до сих пор не забыл свое имя! Века проносились перед глазами, а в каменном мешке, где я сижу, не менялось ничего! Лишь знание того, что ничего по-настоящему вечного не бывает не дало мне схвинуться! Оно и робкая надежда на месть и справедливость - вот единственный защищающий от безумия барьер! И лучше бы тебе даже не догадываться, насколько он тонок!
  -Ладно-ладно, вот только орать не надо. - Человек демонстративно поковырялся в ухе. - Перейдем к делу? Как, по-твоему, я должен тебя освобождать? Даже если ты сумеешь меня подселить в чье-то тело, разрушить с его помощью одно из самых защищенных мест вашего мира будет...Проблематично. Особенно, если демоны уже начали вторжения в Азерот.
  -Начали-начали, иначе с чего по-твоему я вынужден был тащить тебя силой? - Недовольно буркнул ночной эльф. - Первый их приступ, осуществляемый руками орков, был отбит. Но уже несколько десятков лет бродят по Азероту кровожадные мертвецы, воняющие помимо гнили еще и Пылающим Легионом. Они пока еще не победили всех врагов даже на своем континенте, но...Я невысокого мнения о полководческих способностях своего брата и его сучки. Они за десять тысяч лет только и смогли, что окончательно похоронить остатки нашей великой державы, став кочкой на ровном месте. Легко быть величайшими из ночных эльфов, если этих ночных эльфов во времена моей молодости по уровню магических сил взрослыми бы не признали.
  -Вот и пошли влияющие на геймплей отклонения от канона. - Пробормотал себе под нос человек. - А раньше ты кого-нибудь на дело освобождения себя из темницы пробовал найти? Боюсь, я не смогу работать в такой нервной обстановке. Командой же действовать и легче, и безопаснее.
  -Было дело. Ты далеко не первый среди себе подобных. Хотя и удавалось мне зацепить в иных мирах готовую на сотрудничество душу хорошо если раз в столетие. Вот только к настоящему времени нет никого из тех, кого мне удалось призвать в Азерот. Они либо погибли, либо предали меня, отказавшись от борьбы. - Кивнул Иллидан. - Увы, тебе неоткуда искать помощи. Даже с теми эльфами, которые называют себя высшими, лучше не говори. Да, их легендарным королем был единственный ученик, который не поверил в мое предательство. И был достоин учителя, создав собственную, пусть и ущербную, версию Колодца Вечности. Этот народ помнит меня и чтит. Но они, после гибели первых поколений в борьбе за существование, стали относиться ко мне, как е легенде. А мифического персонажа никто не рассматривает как реальную личность и потому не ищет способа ему помочь. И пытающегося это сделать в лучшем случае сочтут сумасшедшим. А времени остается все меньше. Я не хочу менять вечную скуку на вечную муку. А её мне за все хорошее демоны точно обеспечат.
  -Понятно. - Пробормотал человек, растерянно потерев голову. Кажется, сейчас он стал еще сильнее жалеть о том, что во все это ввязался. - Тогда повторю свои вопросы. Как мне тебя освобождать? Нет, что разрушить темницу это понятно. Какими силами ты, не выходя из карцера, можешь наделить своего союзника? Можно ли будет поддерживать меж нами телепатическую связь? И чего мне ждать в качестве негативного стимулирующего эффекта?
  - После того, как мы окончим нашу беседу, ты окажешься предоставлен самому себе. - Печально вздохнул Иллидан, с тоской водя одним когтей на руках по своей щеке. - А я снова не буду иметь возможности поговорить ни с кем, кроме как самим с собой. Нет, собеседник то бесспорно будет великолепен. Вот только он успел мне несколько надоесть, причем еще девять тысяч девятьсот девяносто девять лет назад. Что касается твоих сил, то на сто лет ты окажешься связан энергетическим каналом с Колодцем Вечности. Как результат - маны будешь оттуда тянуть столько, сколько сможешь осилить. Почти бесконечный резерв, несбыточная мечта всех чародеев. К тому же прекратишь стареть и будешь за счет постоянного притока магии в тело иметь неплохую регенерацию. Но если через век меня еще не схватят демоны, я разорву канал. Отдача от него испепелит в одно мгновение хоть неудачника, хоть предателя. Все понял? Ну, тогда вперед, наше время истекает.
  -Я не услышал ни слова о самом главном. - Хмыкнул его собеседник. - Своей награде.
  -Ты её сначала заслужи. Десятки претендентов до тебя не справились. - Печально вздохнул демонический эльф. - Сам прекрасно понимаешь, материальных ценностей в каменном мешке нет. Но ты, если вытащишь меня оттуда, отныне и вовеки станешь любимым учеником. А после сам добьешься чего захочешь. Если не сможешь справиться с особо сложной задачей, попросишь своего учителя, который будет вечно тебе благодарен. Сочтешь себя достаточно могущественным, чтобы самому стать главным - слова против не скажу. Главное, чтобы ты мне не мешал. В крайнем случае, если проснется тяга к власти, другие миры завоевывай. Все, пора прощаться, мост между нашими сознаниями начинает разрушаться. Увидимся мы нескоро, если вообще увидимся.
  -Стоп! - Человек усилием воли вернул себя обратно в ту зыбкую нереальность, где они сейчас находились. Она продолжала выдавливать его из себя, но пока сноходцу удавалось удерживать контакт с собеседником. - А какое тело я получу? Где оно будет находиться? Геополитическая карта у тебя есть?! Нельзя же так, совсем без подготовки!
  -Эй, я сижу в каменно мешке, глущащем магию! Тюрьма мешает мне наблюдать за тем, что происходит на соседнем континенте. Даже иные реальности открыты лучше, чем уголки родного мира. - Возмутился Иллидан. - Откуда я возьму такие подробности? Твой дух займет еще не успевшее умереть, но уже лишившееся души тело мужчины. Вернее, мой прощальный подарок залечит на нем тяжелые раны, а дальше за счет подпитки от Древа Жизни и сам справишься. Постараюсь выбрать такое, чтобы он находился на контролируемых людьми территорях, но ничего не обещаю. Если окажешься посреди пиршественного зала нежити, удивленной прыткостью своего обеда, мои тебе соболезнования.
  -Стой! Последний вопрос! - Уже чувствуя, что исчезает из этого странного места, крикнул человек. - Если доберусь до тюрьмы, тебе для личного употребления в числе товаров первой необходимости брать гарпию, гоблиншу или все-таки великаншу?
  -Мне уже несколько эпох как абсолютно пофиг! - С достоинством ответил Иллидан, уже напоминающий призрак самого себя. - Согласен на любую особу женского пола, если она не выглядит на десять тысяч лет и имеет сиськи! Эй! Совсем забыл! А звать то тебя как?!
  Глава 2.
  В небольшом склепе, стенные ниши которого были больше чем на половину заставлены гробами с лежащими внутри покойниками, кипела работа.
  -Коллега, вы не находите, что этот вурдалак у нас получается какой-то странный? - Некромант Яриш любил демонстрировать свою солидность. Быть может потому, что до того как стать сектантом все остальные маги-ученики Академии Даларана его звали исключительно Соплей. Заслуженно, в общем-то. Из носа едва-едва достигшего отметки в пятнадцать лет юноши всегда чего-то текло. Став слугой Плети, он отрастил себе жидковатые усы и бороденку. А потом при помощи чар омертвил их и окрасил в благородную седину. Не помогло, хронический насморк после скитаний по кладбищам и сожженным деревням даже и не думал униматься. Как результат - растительность на его лице всегда была покрыта коркой застывших соплей. В общем, внешность колдуна, получившего возможность поднимать мертвецов, даже с учетом награбленных богатых одежд не улучшилась. Хотя теперь он на неё особого внимания и не обращал. Зачем? Очаровывать женщин больше не стоило затрачиваемых на этот процесс усилий. Насиловать пленниц было куда проще. - Взгляд у него...нехороший.
  -Это же труп. - По меркам Плети подручный Яриша был полноценным некромантом. В Академию магии Даларана его могли бы и не принять, сочтя дар слабым, а знания недостаточными. Но его хватало, чтобы при помощи выданных артефактов исправно справляться с аж тремя ритуалами: консервированием свежих тел, поднятием вурдалаков, приготовлением обеда старшим товарищам. За последний его ценили особенно. Большинство сектантов были жителями городов и потому не умели сделать из всякой собранной по лесам и полям снеди полноценную трапезу. - У них у всех глаза недобрые. А как плоть с лица снимем, так и вообще...Ахрр!
  Яриш отскочил от каменного алтаря, выставив вперед нож, с которого еще капала кровь жертвы. Лишь несколько секунд назад тот был вынут из её сердца. Но, несмотря на это, притащенный с утра пленник вел себя не так, как положено обычному трупу. И даже не так, как это делали покорные управляющим чарам артефакта немертвые. Ни те, ни другие, не могли прожечь в груди его помощника дыру размером с кулак. Подобного можно бы было ожидать от магов Даларана или эльфов, но...
  -Сссволочь!!! - Из острых ушей вырвались две струйки пара. Сжатые в кулаки тонкие руки окутались голубоватыми разрядами молний, шастающими туда-сюда и распространявшими в затхлом подземелье свежий запах озона. Зажмуренные в ярости большие глаза превратились в такие щелочки, что искать их без сыщика нечего было и пытаться. Ноги гневно затопали прямо по алтарю, наполняя помещение звуком влажных шлепков. - Падла! Бессмертная! Я же тебя, гад, прямо в каменном мешке жидким бетоном залью! Над вентиляцией тюрьмы курган из дохлых скунсов насыплю! Охрану поменяю с пассивных лесбиянок на активных геев с повышенной любвеобильностью! Соберу гарем таких наложниц, чтобы от вида их рож еще десять тысяч лет ничего и не встало! Как ты мог....Как ты мог! Переродить меня! Меня! В...В...Вот в это!
  -Переродить? - Колдун, только что собственноручно прикончивший пленного и констатировавший его смерть, наконец-то нашел приемлемое для себя объяснение происходящего. Сектантам за их верную службу обещали бессмертие. Доказательством оно служили элита Плети - личи. Бессмертные души их были привязаны к мертвым оболочкам, причем не обязательно своим, наделяя те способностью колдовать и мыслить. Маг-недоучка решил, что наблюдает как состоялось обретение вечной жизни кем-то куда более высокопоставленным, чем он сам. Не совсем правильно выполненное и привязавшее сущность высокопоставленного слуги смерти к случайному телу, положенному на алтарь. Но к ошибкам в магии студент Сопля из Даларана был приучен едва ли не сильнее, чем к вечному насморку. - О, могучий слуга великого Артаса! Не гневайся! Уверяю тебя, я не проводил никаких ритуалов, способных испортить твою вечную жизнь! Я готов отдать тебе лучшую оболочку из тех, которые есть у меня! А если мы сами не сумеем её сменить, то пойдем к великому Синтурасу, ученику самого Кел-Тузеда! Он точно сумеет дать тебе новые кости и плоть!
  -Да я и не волнуюсь! - Продолжал бесноваться прямо на алтаре бывший кандидат в вурдалаки. - Я просто в бешенстве!!! Ладно, зеленая кожа! Ладно, длинный нос и бородавки! Но как мне с такой рожей и тем огрызком, что болтается ниже пояса, ходить по бабам?!
  -Так значит, от плотских удовольствий не надо отказываться, чтобы обрести бессмертие? И я правильно делаю, что не блюду предписанный нам старшими учителями целибат?! - Радости в голосе едва-едва вступившего в период половой зрелости колдуна плескалась столько, что хватило бы наполнить целое озеро. Яриш Сопля не был особо умным типом. И эрудированным тоже. А после этих слов и просто не был. Устроивший истерику прямо на жертвенном алтаре пленник, не переставая кричать и ругаться, метнул в него небольшой нож, предназначенный для отделения мяса от костей. Рабочий инструмент некроманта просвистел в воздухе и вонзился прямо в горло бывшему Даларанскому студенту. Тот захрипел, упал на пол и умер. Сектантам Плети была обещана вечная жизнь...Но чтобы у них она появилось её жалкое подобие, кому-то нужно было поставить их отжившие тела в строй. А этим никто заниматься не обрался.
  -Маги. Есть или все-таки нету? Вроде же не гном и колдую, значит, наверное, есть. Хотя среди бородатых, точно помню, встречались какие-то типы с посохами. Еще картинку себе на рабочий стол с одним таким чуть не поставил. - Задумчиво пробормотал себе нос маленький гуманоид с зеленой кожей и рыжими волосами, оглядывая собственное обнаженное тельце. Рост его составлял чуть менее чем полтора метра, вес скорее всего колебался где-то у отметки килограмм в пятьдесят. Пропорционально развитые для своих габаритов мускулы перекатывались под кожей. Та в свою очередь несла на себе множество самых разнообразных шрамов. Изнеженным, жалким или слабым существо точно не выглядело. Оставалось лишь догадываться, как несущий на себе столько боевых отметин тип мог попасть в плен к некромантам. - Ну, даже если среди гоблинов магов и нету, то теперь будут. А тушка в плане харизмы с сопутствующими ей дополнениями действительно не высший сорт. Такое можно полюбить только за деньги, причем немалые. Зато рефлексы мышечной памяти остались, что радует. Интересно, а Иллидану будет сильно сложно переселить меня во что-нибудь более приличное? Или учитывая период его воздержания после выхода на волю, он будет отрываться на полную катушку лет эдак с тысячу? Короче, протрезвеет лишь к тому времени, когда я полностью к себе новому привыкну.
  Окончив осмотр себя, гоблин выдернул нож из горла мертвого некроманта. Потом, подумав, добавил к нему второй клинок, еще покрытый кровью из сердца незадачливой жертвы. Третий снял с трупа, зияющего сквозной дырой в груди. И тут же начал ими жонглировать, постепенно прибавляя к зависшему в воздухе оружию все новые и новые предметы. Ложку, миску, подсвечник, кошелек....Монеты из последнего, преодолев неплотно завязанные тесемки, разлетелись по всему склепу. И тут же все остальное попадало на пол, и воскресший из мертвых гоблин кинулся собирать столь небрежно им расшвырянные денежные средства.
   -Однако, бытие определяет сознание. - Недовольно ворчал он, возвращая в мешочек одну монетку за другой. - Раньше я бы так импульсивно действовать не стал. И даже кинжалами жонглировать не смог. И не трясся бы так сейчас над каждым медным грошиком, кстати, маловато их как-то, надо будет пояса и сапоги у покойников проверить. И первым делом обратил бы внимание на этого злобно зыркающего орка. И...Стоп, орка?!
  Длинный зеленый нос поднялся от пола и практически уткнулся в плоскую морду того же цвета. Орк, лежащий на каком-то столе пузом вниз, выразительно рыкнул сквозь кляп. И для большей доходчивости потряс мускулистыми руками, скрепленными цепью с обломком каменной колонны.
  -Какая любопытная поза, да еще учитывая наличие отсутствия у вас штанов. - Гоблин пошел кругами вокруг своей находки, стараясь получше её рассмотреть. Орк чего-то простонал себе неразборчиво и принялся биться лысой головой об столешницу. - Оу, какая экспрессия! Даже думать боюсь, для каких целей надо было так фиксировать жертву. Или вы сообщник, раз так сильно расстраиваетесь недееспособному состоянию двух местных тухлых голубков? Нет, судя по протестующему мычанию и ранам на спине все-таки жертва. И ленточки, лежащие рядом на лавке, полагаю, нарезаны оттуда же. Так чего же вам надо? А если кляп вынуть выражаться понятнее будете?
  -Накинь на дверь засов, ты, идиот по жизни на голову ушибленный! - С выражением великого терпения на жутковатой морде медленно, тихо и по буквам проговорил пленник. - Некромантов здесь было только двое. Вот только теперь, когда они подохли, их зверюшки никем не управляются и...
  -Уупс! - Гоблин развернулся на скрип, раздавшийся у него за спиной. В дверном проеме, ведущем вероятно наружу, стояло нечто. Нечто имело вид полуразложившегося трупа, с головы и конечностей которого исчезло все мясо. А когти и зубы ему явно затачивали хорошие специалисты. Вероятно те, которые не успели еще толком остыть. - Поздно, однако.
  В глазных впадинах нежити промелькнул алый огонек, наводивший на мысли о загадочных процессах, идущих внутри её гнилой черепушки. Монстр прыгнул вперед, намереваясь подгрести под собою добычу и то ли загрызть, то ли разорвать её. Прямо в воздухе ему в морду ударил сыплющий во все стороны искрами разряд электричества, сорвавшийся с выставленных в защитном жесте рук гоблина. Магическая молния не нанесла видимого урона костяной морде твари. Но все та равно брякнулась об пол и, не дотянувшись до живых какого-то метра, больше не проявляла признаков активности. Будто вурдалака выключили, щелкнув невидимым тумблером.
  -Почувствовал ты силу, падаван юный. - Ошалело пробормотал гоблин, слегка пиная гнилую тушу. И, не дождавшись ответной реакции, начиная пилить трофейным кинжалом сопливого некроманта еще не полностью лишившуюся плоти шею чудовища. Нож, украшенный подозрительного вида рунами зеленого цвета, резал кости словно масло. - Оказывается, сделать это совсем не сложно, когда есть подключение к магической сети. Если первый раз еще мог быть списан на одного крылато-рогатого зека, проведшего лучшие дни своей вечности в карцере, то сейчас я действовал уже более-менее сознательно. Создал разность потенциалов и вуаля! Энергия из точки, где её было много, рванула всей кучей в точку, где её нет совсем.
  -Дверь закрой, самоубийца! - Прорычал орк.
  -Отстань, неверный! - Махнул на него своей тонковатой ручкой гоблин, вставая с колен и отпинывая голову вурдалака в сторону. По пальцам маленького мага во всю забегали электрические разряды. - Не видишь разве? Мы проводим крупнейший научный эксперимент! Так, если заставить выделиться кислород, а вот этот разряд пустить туда, то должно недурно бабахнуть...
   -Бум! Бум! Бум! - С исступлением голодного дятла бился головой об столешницу связанный орк. Не прерывая своего занятия, он бормотал нечто вроде 'Хочу обратно в рабство', но вполне возможно гоблину это только казалось, поскольку размеренные монотонные звуки ударов напрочь забивали тихий шепот.
  -Ладно-ладно, не надо так бурно реагировать. - Примирительно поднял руки гоблин и, подойдя к двери, выглянул наружу. После чего в течении пяти секунд успел её захлопнуть, задвинуть засов, а также подпереть хлипковатую преграду столом, с по-прежнему привязанным к нему орком. Следующей деталью импровизированной баррикады должен был стать алтарь. Увы, как остроухий коротышка не пыхтел, каменная тумба не желала сдвигаться с предназначенного для неё места.
  -Фух, может, поможешь? - Сдался он наконец и с надеждой посмотрел на пленника большими грустными глазами, так похожими на кошачьи.
  -За что мне все это? - Второго и последнего живого обитателя этого склепа мутило. А еще у него очень болели практически вывернутые из суставов руки. Когда гоблин двигал мебель вместе с привязанным к ней орком, то поднять с пола тяжеленный обломок каменной колонны даже и не подумал. Как результат - верхние конечности пленника едва не попрощались с остальным телом. - Развяжи уже, придурок! Великие Предки! Я думал, хуже ты стать при всем желании не сумеешь! Но так ведь нет! Мало мне было твоего технического гения, из-за которого нам пришлось уносить ноги из Стальгорна! Теперь еще и колдовство к нему добавилось!
  -О, так я знаменит? - Приосанился гоблин и с тревогой прислушался к звукам, доносящимся из-за двери. Судя по смачному чавканью, так жрали. Оглядевшись по сторонам в поисках того, чем еще можно усилить баррикаду, он наткнулся на две груды тряпья. Причем одна из них определенно раньше принадлежала его телу, если конечно некроманты не любили смеха ради одевать на себя штаны и курточки на двадцать размеров меньше. Одежда немедленно заняла свое место, а руки сами собой нырнули в один из карманов. А вернулись оттуда уже с длинным продолговатым предметом и зажигалкой. - Можно подробней, с перечислением всех титулов, званий и наград за голову? А то у меня после того, как я встал с этого алтаря, память отшибло напрочь...
  -Выплюнь динамит!!! - Заорал орк так, что с потолка посыпался мусор. Услышавший его слова коротышка, уже успевший чиркнуть колесиком механизма, вызвав из него маленький язычок пламени, поперхнулся. Из ошибочно принятого за курительную принадлежность предмета повалил дым. Он, выпав из полуоткрывшегося рта, упал на грязный пол и немедленно взорвался. Облако вишневого дыма, поднявшееся снизу, заставило обоих обитателей подземелья закашляться. А за дверью глухо рыкнули и постучали в дверь. Хорошо так постучали, аж весь косяк содрогнулся.
  - На хрена так пугать?! - Просипел гоблин, махая руками в тщетных попытках разогнать окружающую атмосферу и всосать длинным носом хоть немного воздуха. - А если бы я инфаркт схватил?!
  -А если бы ты опять перепутал сигарету своего фирменного динамитного табака с настоящей динамитной шашкой?! - Вопросом на вопрос ответил орк, содрогаясь от нового удара, пришедшегося на дверь и заставившего подпрыгнуть всю баррикаду. - Я не хочу чтобы единственный, кто может меня развязать повторил судьбу несчастного старейшины, которому разнесло бороду вместе с башкой по всему Стальгорну! Даже если им будешь ты! Сними с меня эти проклятые веревки и цепи, пока я тебя не пришиб или пока сюда не вломился жировик! Не знаю, почему вся мерзость этого мира в твоем лице не только не подохла, но и научилась колдовать, но не обольшайся! Эта тварь способна сожрать опытного боевого мага вместе с его балахоном, посохом и кобылой!
  -Ну, если выбирать между ним и тобой...- Нож некроманта начал проворно перерезать сковывающие пленника пута. - Я правильно понимаю, что жировиком называется шестирукая груда гнилого мяса, размерами чуть больше среднего сарайчика?
  -Жировик, отродье, мясной танк, ходячий ужас, перечислять, как именно подобных кадавров зовут в Азероте, можно долго. - Орк, уже лишившийся веревочных пут, с тревогой смотрел на то, как гоблин возится с замком цепи. Вообще-то он был механическим. Однако зеленокожий коротышка ничуть не сомневаясь в своих действиях чертил на нем маленькими молниями какие-то знаки, прислушиваясь как внутри чего-то пощелкивает. - Ты чего и правда ничего не помнишь?
  -Ну... - С легким щелчком оковы распахнулись. - Считай, что нет. Интересно, а то чего я сейчас, творил это управляемая магнитная индукция или все-таки какой-то экзотический электрический телекинез?
  -Ты опять делаешь то, сам не знаешь чего? - Орк скатился с ходящей ходуном баррикады, содрогающейся от обрушившихся на неё ударов и звучно приложился макушкой об каменный пол. - Ну, тогда мне, наверное, стоит сказать спасибо за отсутствие взрывов. Динамитная сигарета не в счет. О-оой! Не могу пошевелиться, все тело затекло.
  -Пожалуйста. - Слегка поклонился собрату по несчастью гоблин, извлекая из карманов три абсолютно одинаковых длинных предмета, похожих на сигары. - Так, фитиля нет не в одной. Плохо.
  -Ты всегда носишь с собой минимум одну шашку. - Поднимаясь на четвереньки соизволил сообщить орк, спина которого начала кровоточить. - Но никак не выделяешь её среди других. Из-за чего и отправил к предкам того несчастного старейшину.
   -Я самоубийца? - Удивленно взглянул на него коротышка и забавно дернул длинными ушами. - Нет, правда? Или просто безобидный идиот?
  - Технически одаренный гиперактивный придурок с атрофированным инстинктом самосохранения. Как, впрочем, и вся раса гоблинов. Самое странное в вас, это то что вы до сих пор не вымерли. - Баррикаду трясло, а косяк двери уже покосился и готовился вылететь из стены. Видя это, орк заметался по небольшому пяточку свободного пространства склепа, роняя из стенных ниш покойников. - Меч? Где мой меч?! Ты не видел, куда они сунули этот проклятый двуручник?!
  -Здесь его нет. - Гоблин швырнул два ножа из трех в конвульсивно сжимающиеся и разжимающиеся руки вынужденного напарника. И, судя по протестующему воплю, почти попал. Тем временем в щель, появившуюся между косяком двери и стеной, попыталась проникнуть чья-то конечность. Но не пролезла, хотя тот же длинноносый коротышка мог легко просунуть туда голову. - Какие у этих жировиков есть слабые места? Повышенный урон от огня, нет сопротивления менталу, высокий риск развития сахарного диабета на диете из толстяков?
  -Если убить контролирующего их некроманта, начинают вести себя очень тупо, а также атакуют и жрут все подряд, включая другую нежить. - Оскалился орк, явив частокол длинных ровных клыков, непонятно как умещающийся во рту. - А дальше рекомендуется расстреливать жировика из баллисты. Или тормозить его набравшим разбег рыцарем. В крайнем случае, палить по нему из гномьей пушки, но ей в подвижную цель можно еще и не попасть.
  -П.... - Слово, которое сказал гоблин, осталось для всех кроме него в этом мире непонятным. Вероятно, именно чтобы найти ответ на эту лингвистическую загадку, буйствовавший за дверь монстр наконец-то разломал хлипкую преграду. И заставил оказавшихся внутри разумных существ в ужасе заорать. Распространяющий вокруг себя ужасное зловоние гнилой плоти урод был слишком большим, чтобы протиснуться внутрь даже своротив косяк. Он банально застрял в проходе, словно пробка в бутылочном горле. Но в отличии от нее слепленный из неимоверного количества трупов конструкт мог ужиматься, чем сейчас и занимался. Плечи монстра ерзали туда-сюда, расширяя проход. Похожая на бочонок голова, снабженная то ли тремя, то ли четырьмя глазами, гулко заревела, распахнув широкую как у лягушки пасть, в недрах которой виднелись многочисленные иголки острых зубов. И прямо туда гоблин зашвырнул все свои сигареты, предварительно подпалив их зажигалкой. Тварь от удивления, что её чем-то пытаются по доброй воле накормить заткнулась. И сглотнула.
  -Прячемся за алтарь. - Решил орк, залегая в укрытие. - Щас как жахнет...
  -Угу. - Откликнулся длинноносый коротышка, пытаясь втиснуться в укрытие. - Эй, а я точно всегда брал с собой динамитную шашку? А после подрыва старейшины у меня было время пополнить запасы?
  В недрах снова начавшего в дверном проеме монстра гулко булькнуло. Из дыр и щелей в его теле, оставленных то ли оружием, то ли делающими свою работу сикось-накось некромантами повалили струйки дыма, пахнущего гниением и персиком. Новый бульк и к этому аромату примешалась клубника. Жировик глухо заворчал и подался назад, освобождая проход. Кажется, если он и хотел вспомнить каково быть живым, то в список особо ценных ему воспоминаний икоту не включил бы ни за какие коврижки. И тут раздался, наконец, настоящий взрыв. По окрестностям и даже в склеп плеснуло лохмотьями разложившегося мяса и какой-то мерзкой зеленой жижи. А следом раздался жуткий рев. Дыра в животе не смогла прикончить чудовище, но похоже основательно его разозлила. Следом в подземелье ворвался и сам жировик, вздымая для удара четыре уцелевшие верхние конечности. Еще парочку, как и половину пуза вместе с частью правого плеча, ему почти оторвало. Они волочились за сбавившим в объеме ходячим трупом на тонких лоскутьях гнилой кожи и должны были вот-вот оторваться.
  -А вот теперь нам точно каюк. - С некоторым мстительным удовлетворением заметил гоблин и выпустил твари молнию прямо по глазам. Увы, трюк, прошедший с вурдалаком, на эту груду живой плоти не подействовал. Она лишь помотала башкой, словно отряхивающаяся от воды псина. С гортанным кличем орк бросился вперед, то ли решив изобразить берсерка, то ли надеясь проскочить под ногами твари. Увы, той даже некоторые проблемы со зрением не помешали махнуть своими лапами от всей отсутствующей у неупокоенных души. Большое зеленое тело впечатало в алтарь. Оно, помянув предков, едва не сползло на малое зеленое тело, но последнее успело отскочить в сторону. И еще прокричало так и не успевшему нацепить штанов пленнику некромантов, что сейчас для подобных игрищ не место, не время, да и вообще он не того пола.
   Жировик сделал шаг вперед, оскалился. Из его рта вывалися наружу длинный липкий язык, свесившийся вниз тряпкой на целых полметра. Затем вылез второй, прямой и длинный. На те же полметра. А после на нем зажглись пламенем непонятные руны и башка монстра просто испарилась. Тело же грохнулось на задницу и, поколотив ногами и руками по чему придется, замерло.
  -Не знаю, кто вы такие и почему здесь оказались, но если вы враги некромантам и их цепным псам, то добро пожаловать в то, что осталось от Кель-Таласа! - На пороге склепа обнаружилось нечто в плаще, держащее на тетиве лука стрелу подобную той, что несколько мгновений назад добила нежить. Судя по голосу и двум выдающимся вперед из под одежды полушариям, нечто было женщиной. Учитывая же, что в капюшоне была оставлена прорезь для высовывающихся наружу длинных ушей, она являлась эльфийкой. - Раньше у нас были строгие правила поведения для гостей, но теперь можете делать все чего захотите, если только это пойдет во вред Плети.
  -Красотка, ты спасла нас от ужасного чудища! - Гоблин лица своей собеседницы не видел, поскольку оно оказалось скрыто тканью. Но ему одной фигуры хватило, чтобы почувствовать какое-то лихорадочное возбуждение. - Теперь ты просто обязана на мне жениться!
  
  Глава 3
   -Вот! - Лонари Серебрянный Цветок называла себя рейнджером. К сожалению, она сама прекрасно понимала недостаточность собственной подготовки. Её мать и отец, передавшие дочери азы своего мастерства, тренировались столетиями. В то время как юной эльфийке отметить вековой юбилей удалось буквально на днях. С другой стороны, даже самая жестокая война с троллями была намного менее страшной и кровавой, чем противостояние с живыми мертвецами. - Нашла их в одной из наших заброшенных деревень. Они зарезали двух некромантов, а потому жировик этого патруля сошел с ума и сожрал вурдалаков. Я всадила ему в затылок рунную стрелу и тварь подохла.
   -Прекрасная новость по нынешним временам. - Мило улыбнулась Фиэль Златокудрая, уже пару лет являвшаяся главой одного из отрядов, пытавшихся мстить уничтожившим Кель-Талас силам. До того как беда постучалась в ворота города эльфов она была всего лишь няней в одном из аристократических семейств. Но одна из самых старых представительниц народа высоких эльфов вполне сравнялась со своими новыми обязанностями. Видимо для существа её возраста и опыта было уже почти все равно, сколько лет несмышленышам, которых надо одеть, обуть, накормить и вывести на прогулку по наиболее безопасному маршруту. - Но тогда почему они в таком виде?
   Два зеленых тела, побольше и поменьше, безвольно лежали на земле и вяло шевелились, не имея даже сил говорить. Судя по тому, как вздымались их грудные клетки, всю дорогу до эльфийского лагеря они проделали бегом. С завязанными за спиной руками. А заставить их так выложиться могли исключительно острые стрелы лучницы, которыми та угрожала своим пленникам.
   -Подозрительные. - Лонари удержала на своем языке слова, которых молодой девушке и знать то не пристало. С другой стороны, носиться по лесам с луком и не мыться неделями ей пристало еще меньше. - Который большой, он орк! А мелкий еще хуже! Гадкий, похотливый, скабрезный, распускающий руки гоблин!
   -Милая моя, культурного и вежливого гоблина я видела один раз в жизни. - Снисходительно посмотрела на неё Фиэль. - И то это оказался лысый гном, облившийся накануне зеленой краской. Другие причины для грубости по отношению к ним у тебя есть? Сейчас нам нельзя портить мнение о себе в глазах любых союзников. Даже самых..ммм...сомнительных.
   -Помимо того, что он звал меня на нем жениться, то есть тьфу ты, выйти замуж? - Рейнджер не собиралась так просто сдавать свои позиции. - Полно! Орк, вроде бы являющийся слугой этого типа, утверждает, будто некроманты успели его зарезать. Только потом он ожил, встал с алтаря и прикончил обоих колдунов магией, хотя до этого колдовать не умел. Каково, а? Среди гоблинов я раньше чародеев не видела. Плюс главный среди этой парочки то ли притворяется полным дураком, то ли симулирует основательную потерю памяти. Даже собственное имя он мне назвать не смог!
   -Слышь, зеленый, а как меня зовут? И как тебя? - Гоблин, не вставая с земли, пнул по массивной голени орка. - Ну, скажи! Тебе жалко что ли? И варианты, образованные от слов 'придурок', 'дебил', 'недоумок', больше не предлагать.
   -Тебя зовут Тимон. - По слогам выдал орк, делая большой вздох на каждом слоге.
   А ты Пумба! - Радостно захихикал гоблин. - Акуна-матата! Смысл жизни так прост!
  - А я Мал. - Все с тем же выражением бесконечного терпения и усталости продолжил орк. - И сам ты зеленый. А также еще более буйный и ненормальный чем обычно, хотя раньше думал, что хуже уже некуда.
   -Это я уже запомнил. - Гоблин скосил глаза на Златокудрую. И до тех самых кудрей его взгляд так и не добрался. Эльфийка сразу как-то почувствовала на себе липкий, цепкий, оценивающе-предвкушающий взгляд. Ей даже грудь, и без того скрытую кирасой, руками прикрыть захотелось. - Осталось выяснить остальные детали биографии. Вот как мы к некромантам попали? Может, расскажешь? Будет интересно и мне, и девочкам.
   -Как-как. - Судя по тону, орка хотелось от жизни только одного. Чтобы от него все отстали. - Как обычно гоблины и всякие неудачники, соглашающиеся с ними работать, в переплет попадают. Возили товар над мертвыми землями. А наш дирижабль подбил какой-то невесть зачем шастающий по лесам лич.
   - У меня есть дирижабль?! - Обрадовался Тимон. - Класс! А где он?
   -У тебя был дирижабль. - Судя по голосу, Мал буквально наслаждался своим злорадством. - Его останки размазало по такой куче елок, что я до таких цифр и считать то не умею. Не расшиблись вместе с ним благодаря твоему реактивному ранцу. Вот только двоих он не выдержал и на высоте в пять моих ростов просто сломался. Мы грохнулись. Я то удачно, а ты прямо на свое слабое место, голову. Тут на нас патруль Плети и вышел. Кое-кто в сознание приходить отказывался, пришлось им у себя в логове допрашивать меня.
   -Где был лич? - Мгновенно подобралась Фиэль. Другой цели для одного из предводителей немертвых кроме как лагеря их небольшого отряда в окрестностях и быть не могло. - Координаты! Живо!
   -Не знаю, я занимался грубой физической работой. При необходимости охраной от разбойников. - Помотал орк лысой головой из стороны в сторону. - Картами и механизмами ведал Тимон. Изобретатель и рационализатор проклятый!
  -Не употребляйте в присутствии жителей Кель-Таласа слова 'проклятый'. - Попросила его Златокудрая, покусывая в раздражении губу. Ответит на интересующий её вопрос страдающий амнезией гоблин попросту не мог. - Можем не так понять. Сначала ударим а потом начнем разбираться, сектантом ли был покойный. Да, Лонари, освободи их.
  -Вы уверены? - С явной неохотой выполнять приказ покосилась на старшую эльфийку рейнджер. - Может не стоит? Они же такие...Странные.
  -Оба абсолютно точно живые. И оба не люди. Значит, к Плети не принадлежат. Маги среди гоблинов тоже бывают. В конце концов наши расы произошли от одного и того же корня. - Непреклонно заметила начальница эльфийского отряда. - Только среди этого народа чародеи выживают редко из-за их врожденной тяги к импульсивным поступкам и общей рассеянности. Этот видно только-только пробудил свои способности из-за стресса. Впрочем, любой латентный колдун поступит аналогичным образом, если придет в себя на алтаре некромантов. Остальное уже не важно.
  -А если маскировка? - Продолжала стоять на своем девушка, опасаясь уже не столько вражеских шпионов, сколько ответных пакостей со стороны гоблина. О мастерстве данного народа в способности подгадить ближнему своему ходили настоящие баллады. Основанные на реальных событиях.
  - Я уже проверила их магией. А лучше меня в ней никто из нас не разбирается. - В глазах высокой эльфийки зажегся на миг холодной огонек. Но тут же потух. Она еще не злилась по-настоящему. Так, намекнула подчиненной на возможную в будущем порку. В переносном, конечно, смысле. Хотя если бы молодая рейнджер всерьез попала впросак, могло быть и в прямом. Уж навык шлепания Златокудрая на своих воспитанниках развила за сотни лет практики до немыслимых высот. По такому поводу лежащий на земле гоблин, вероятно, целую бы трибуны воздвиг, чтобы во всех деталях полюбоваться подобным зрелищем. - Дальнейшие меры предосторожности излишни. Наши гости не будут делать глупых поступков, если не хотят остаться одни посреди полных нежити лесов. Не так ли?
  -Глупых поступков?- Персепросил Мал. - Тогда нам лучше сразу готовиться к тому, чтобы самим искать путь в более спокойные места. Тимон вести себя тихо и смирно не умеет. Он же гоблин.
  -Ну, для него мы готовы сделать исключение. - Подумав, решила Фиэль. - Если он предоставит нам чего-нибудь...чего-нибудь...Этакое. Ну, вроде знаменитых гоблинских мин. Автомат - лесоруб тоже подойдет. У нас как раз тяжелой пехоты жуткий дефицит, а он в бою будет не слабее рыцаря.
   -У меня есть такой автомат? - Поинтересовался гоблин у орка, вновь пнув того по ноге.
  -У тебя ни шиша больше нет. Последние активы пошли прахом после авиакатастрофы. - Злобно оскалился орк. - И хватит меня бить, а то сам будешь грузить свою вонючую рыбу в трюмы...Ах да, у тебя же теперь нет ни дирижабля, ни его трюмов.
  -Мы возили вонючую рыбу?- Уточнил Тимон. - Зачем?
  -Брали свежей, доставляли вонючей. Но даже и так кой-какую прибыль делали. - Устало вздохнул орк. - Кушать то хочется кроме нежити всем и всегда. Точнее, она тоже жрать хочет, но без кормежки увы не дохнет. А откуда возьмется еда, если последних лет десять у живых на этой земле одни сплошные догонялки с покойниками?
  -Счет в банке? - С каждым новым словом голос гоблина звучал все тише. - Недвижимость?
  -После того гномьего старейшины? - Фыркнул Мал. - Забудь! Денежки реквизированы на нужды Стальгорна. А своим соплеменникам ты не доверял, боялся что обворуют. Подлое вы племя, даже на бедах своих сородичей всегда готовы нажиться.
   -Ладно, вы тут сами разбирайтесь и ищите чем себя занять. Не найдете ничего лучшего, так присоединяйтесь к лесорубам, чтобы хоть кормежку получить. - Решила Златокудрая и пошла прочь. Ей еще требовалось распределить по лагерю наряды, проследить за тем как выполняются предыдущие поручения, уточнить у поисковиков, не нашел ли кто-то на руинах жилищ еще годной краски для волос. После падения столицы эльфов качественную косметику было не так просто достать. А пробившаяся в золотых кудрях седина ей абсолютно не шла. - Лонари, присматривай за ними! Ты их притащила, тебе и отвечать. А если гости невзначай погибнут - ушлю к беженцам с первым же караваном.
  -Чего? Но... - У рейнджера буквально не нашлось слов. Она только и могла, что стоять, хлопать глазами и нервно дергать длинными ушами. Вернее, это проявление эмоций было единственным, заметным со стороны. Лицо эльфийки до сих пор скрывала тканевая маска, и потому о возникших на нем гримасах оставалось только догадываться. - За что?!
  -Значит, я бомж. - Констатировал гоблин, но почему-то в его голосе не слышалось слишком уж сильного расстройства. - О прекрасная дева, раз уж мы знакомы, сними покровы и дай мне полюбоваться на твою несравненную красоту. И, кстати, как-то вы слишком спокойно отреагировали на расу моего спутника. Он же орк, завоеватель из другого измерения или потомок таких завоевателей. Они тут войнушку глобальную в недавнем прошлом устраивали, мир захватить пытались. Столицу вашу штурмовали. Ну и всякое такое.
  -Вот чего не надо он помнит, а дельных мыслей в башке нет. - Проворчал себе под нос Мал. - Всегда так! И зачем я только с этим типом связался?
  - Было дело, ну и чего? Вот был бы он человеком, тогда да. Мы бы его допросили, а потом посадили в яму. И не выпускали оттуда, пока сами уходить в другое место не собрались бы. А может быть и тогда доставать не стали, а просто забросали землей. - Девушка, о чем-то сосредоточенно размышляющая, принялась покорно снимать тканевую защиту со своей головы. - Мы воевали с этими зелеными здоровяками, но воевали более-менее честно. Геноцида не было. Те же конфликты с троллями, бывало, куда большей кровью обходились. А после того, как десять из двадцати резерваций орков вырезала нежить, потому что люди своих рабов не захотели защищать, у нас к ним вообще претензий нет. Тут бы с мертвецами разобраться. И с теми уродами из Альянса, что ответственны за их появление. Если бы принц Артас не уничтожал массово своих собственных соплеменников, думаю, все расы дружно бы объявили войну человечеству. Но и так шепотки о полном уничтожении этой расы за их преступления можно услышать по всему Азероту. Что такое?
  Гоблин кашлял, кашлял и никак не мог остановиться.
  -Кажется, я сильно не в курсе творящихся в мире событий и настроений. - Кое-как приведя дыхание в норму, решил он. - Вы с такими новостями как-то полегче давайте. Оу...
  -Так, либо кто-то здесь закончит пускать слюни, либо я заматываюсь маской обратно! - Блеснула глазами эльфийка, интуитивным путем нащупав оптимальную линию поведения с гоблинами. То бишь угрозы, подкуп и шантаж. Личико у нее, кстати, по единодушному мнению обоих мужчин оказалось вовсе даже не дурным. Высокий лоб, тонкие черты лица, светлые волосы и брови. Вместе с голубыми глазами эффект это на всех представителей сильного пола оказывало просто катастрофический. - Так чего ты хотел спросить?
  -А? Да! - Очнулся от своих мечтаний гоблин и плотоядно облизнулся. Видевшую это девушку передернуло, она едва не дала ему пощечину. Остановило её не столько собственное физическое превосходство над противником, сколько наличие в зоне видимости других эльфов. После того, как она отвесит нахальному коротышке такой знак внимания, о его причинах гарантированно пойдут гулять слухи по всему лагерю. И сами боги не знают, какими подробностями грязные сплетни обрастут в процессе. - Во-первых, спасибо за помощь. Если бы не твой выстрел в затылок, тот монстр мог бы нами пообедать. А во-вторых, не подскажешь ли ты нам, чего здесь делает ваш отряд. Если это конечно не тайна.
  -Никакого секрета тут нет, ты бы и сам догадался, если бы последние мозги в той аварии не растерял. - Пробурчал орк. - Мародерствуют они. И валят тут лес. Лес, который посылают на побережье. Там сейчас толпы беженцев, желающих сбежать на острова или другой континент от войны с нежитью. За корабельные деревья сейчас платят бешеные деньги. А они нужны эльфам, чтобы купить сколько только можно магических цацек, без которых им жизнь не мила.
  -Да. - Печально понурилась девушка, комкая в руках свою маску. - Жажда магии это то, что способно погнать представителей нашей расы на смерть и даже дальше. Солнечный Колодец, центр нашей столицы, даровавший волшебные силы всему Кель-Таласу, уничтожен. Без него мы чахнем, слабеем и, через считанные десятилетия, наверное перемрем. Могущественные артефакты, обладающие собственной магией, способны его заменить...Отчасти. Но никого иного выхода просто нет. А потому остатки высоких эльфов, наплевав на опасность, ищут уцелевшие вещи среди других городов, добывают золото на их покупку всеми силами и мстят, как могут, нежити. В наших лесах теперь кроме случайных гостей, рейдеров и трупов теперь и нет то никого. Даже обычные разбойники и неорганизованные шайки мародеров все давно повывелись, потому как их мертвецы сожрали.
  -Понятно. - Маленький гоблин о чем-то сосредоточенно думал. - А как насчет того, чтобы немного поучить меня магии? Вам же самим чародей будет полезнее, чем просто мелкий зеленый задохлик-разнорабочий.
  -Только если сможешь найти где-нибудь хороший артефакт. - Покачала головой девушка. - Нам слишком стало трудно копить волшебство, чтобы тратить его на других. На себя то не хватает.
  -А что с силой, которую могут собрать волшебники иных рас? - Не желал успокаиваться Кербион. - Я могу свою слить в какой-нибудь накопитель? И передать её заинтересованным эльфам за вознаграждение. Скажем, тебе.
  -Мы её не переварим, если изъясняться простыми терминами. - Поморщилась девушка, однозначно интерпретировав слова о вознаграждении от сально глядящего на неё карлика. Но ругаться не стала, смирив вошедшую в притчи гордость высших эльфов. Как-никак ей искали способ помочь, пусть и безуспешно. - Нужен либо высокий природный фон, либо сходные с ним эманации от сильных артефактов. А жаль. Жажда...Сушит. Это сложно передать словами, но поверь, физическая боль часто бывает куда менее слабой, чем испытываемые от недостатка магии ощущения.
  -Тревога! - Чей-то вопль в одно мгновение превратил более-менее упорядоченный лагерь в кишащий жизнью муравейник. - На лесорубов напали!
  -Только бы это были медведи или расплодившиеся волки! - Эльфийка спешно принялась нахлобучивать обратно на голову тканевую маску. Вскочившие на ноги орк и гоблин лихорадочно заметались, выискивая себе оружие. В конце концов первый завладел чьим-то топром, предназначенном не иначе как для рубки дров, а второму Лонари вручила недавно конфискованные у него же кинжалы. Увы, надеждам девушки не было суждено сбыться.
  Сначала послышались звуки интенсивной пальбы. А затем из-за ближайших деревьев показалось два десятка приземистых мускулистых бородачей. Дварфы перебирали ногами так часто, что те сливались в единое размытое пятно и при этом не снижая скорости палили себе за спину из здоровенных мушкетов. Гнавшимся за ними вурдалакам большие и тяжелые пули дробили кости, вырывали из их тел шматы гнилого мяса. Увы, нежити на раны было практически плевать. Если она хотя бы снижала скорость, это уже можно было считать серьезным преимуществом. А уж поразить её так, чтобы уничтожить и вовсе удалось лишь парочка счастливчиков. Вот одного из отступавших лесорубов догнали, повалили и и немедленно начали рвать на части. Второго. Третьего.
  -Хей! - Фиэль Златокудрая вскинула руку в магическом жесте. С пальцев эльфийки текли ручейки магического пламени, а лицо исказилось в гримасе ясно видимого напряжение. И её усилия увенчались успехом. Земля под ногами нежити вздыбилась от вырвавшихся из нее корней, ухвативших вурдалаков за лишенные плоти лапы. А дальше...А дальше почти три десяка эльфов и добравшиеся до них дварфы принялись расстреливать дергающихся в зеленых путах противников. Зачарованные стрелы, выпускаемые из луков, действовали ничуть не хуже тяжелых пуль. Нежить рвала опутывающие её канаты и пыталась бросаться вперед. На тех, кому удавалось это проделать, сосредотачивался огонь сразу нескольких стрелков. Окончательно умершие тела падали на землю, но все больше и больше тварей преодолевали колдовские оковы.
  -Да их тут не меньше сотни! - Ахнул гоблин, окутываясь синими разрядами молний.
  -Много. - Сплюнул на землю орк, с тревогой косясь то на своего странно изменившегося напарника, то на врагов. - Слишком много для просто совпадения. Где-то рядом лич или десяток-другой некромантов. А вместе с ними и элита немертвых, вроде жировиков, костяных пауков и, чем темные боги не шутят, костяной дракон.
  Предводительница отряда не могла сделать свои чары еще сильнее. С легким стоном она прижала руки к вискам, затем завалилась назад и совсем не изящно брякнулась в обморок. Дварф, которому нежная эльфийка приземлилась прямо украшенным гребнем шлема на сапоги, взвыл не хуже вурдалака. Тут же подскочивший к нему целитель при помощи диагностических чар констатировал перелом ступни. Пострадавший посоветовал ему не заниматься ерундой, пока ему без всякой магии не поставили диагноз перелом носа. Внявший доброму совету и сунутому под нос мушкету эльф замахал руками и, создав огненную птицу, метнул её в вурдалаков. Тем же занималось еще пять или шесть имеющихся магов. Вот только сразу было ясно, по силе они все намного уступают уже выбывшей из строя предводительнице отряда.
  Ломая деревья как спички из чаши вырвались шесть или семь жировиков, прущих вперед с неудержимостью горной лавины. За их спинами виднелись фигуры людей в черных балахонах, сжимающие магические посохи. К ногам некромантов словно преданные собаки ластились вурдалаки в количестве еще сотни-другой экземпляров. Примерно полтора десятка уцелевшей к настоящему моменту нежити первой волны окончательно сбросило с себя путы чар. Встретив гнилой грудью и лишившимся плоти черепом выстрелы в упор, твари добрались до первой линии стрелков. Эльфы встретили их узкими длинными мечами, а дварфы орудовали собственными ружьями не хуже, чем дубинами. Отшибленного молодецким ударом одного из них в сторону монстра орк, яростно хекнув, обезглавил топором. Тяжелое но тупое лезвие отсекло голову с одного удара, перебив шейные позвонки. Еще одному из слишком уж активных трупов, прыгнувшему на строй живых, гоблин разрядом электричества выжег куцее подобие мозгов. Синеватые разряды еще в воздухе окутали голову чудовища, норовя забраться в глазные впадины. Строй эльфов не успел расступиться и одного из них огрело еще дымящимся трупом. Но, по крайней мере, теперь он больше не пытался вцепиться кому-нибудь из людей в горло.
  -Ну а сейчас то нам каюк? - Уточнил Кебрион, подергав рядом стоящую Лонари за ту часть одежды, до которой ему было легче всегда дотянуться. По чистой случайности ею оказались штаны. Пискнувшая эльфийка промазала мимо выбранного ею в качестве цели жировика и схватилась за пояс, пока её прямо перед строем наступающей нежити не раздели. Впрочем, её действия на ходе боя уже бы никак и не сказались. Вурдалаков первой волны перебили, а основные силы атакующих еще были слишком далеко. Прущие впереди всех монстры прикрывали свои головы толстыми руками, защищая единственное более-менее важное место, но особой нужды в этом не было. Метко пущенные стрелы и пули отлетали в стороны от темной преграды, которая на миг появлялась перед трупами-переростками, чтобы отразить удар. Вражеские колдуны оберегали свою главную ударную силу. - Сейчас эти толстые уроды, которых задержать уже нечем, свяжут нас ближним боем. Вурдалаки зайдут с флангов. А некроманты поддержат дистанционным огнем. Эй, ну ты чего упираешься?! Им до нас идти еще минуту, не меньше! Может, еще успеем!
  -Отвали, кретин озабоченный! - Эльфийка в гневе заколотила назойливого ухажера своим луком по голове, забыв про висящий на поясе кинжал и пропустила самое интересное.
  Один из волшебников отряда, до того хранивший полное холоднокровие и закрываемый бойцами со всех сторон щитами, взялся за висящий у него на шее камень. Он был не самым искусным чародеем, но зато имел в достатке магических сил. Артефакт, за обладание которым большинство высших эльфов могли убить, так как он увеличивал силу колдуна и спасал его от Жажды Магии, даровал своему владельцу еще большие возможности. Которые бывший младший преподаватель Академии Даларана уже несколько лет оттачивал лишь в одном направлении. В заклятии массовой телепортации, по идее доступной лишь архимагам. Но с соответствующей подготовкой и их младшие коллеги могли освоить данный трюк, если долго тренировались.
  Вспышка - и вместо плотного строя из эльфов, дварфов, разбавленного орком и гоблином, остается лишь пустое место. Рейдеры Кель-Таласа за годы противостояния с противником, чье число могло считаться практически бесконечным, хорошо научились спасаться от превосходящих сил противника. Более того, перед тем как драпать, они старались причинить врагу максимально возможной урон. В этот день он составил полсотни вурдалаков. И одного некроманта. Засмотревшись на нагло раздеваемую эльфийку, он оступился и полетел под ноги свои немертвым слугам. Которые господина банально затоптали раньше, чем коллеги погибшего смогли их в стороны отогнать.
  Глава 4.
   -Черепно-мозговая травма, нанесена тяжелым тупым предметом. - Эльф-лекарь с энтузиазмом обследовал своего пациента. Гоблинов ему приходилось врачевать не часто, а настоящий профессионал всегда рад повысить свою квалификацию. И испытать парочку новых методик на том, за чье самочувствие никто не спросит тоже. - Уже затянулась? Как странно, я был уверен, что процесс будет идти намного медленнее. Вы применяли какие-то зелья? Артефакты?
   -Вот еще, даже если бы чего и было, на этого идиота тратить точно бы не стал. - Орк смерил взглядом носатого коротышку, которого едва не забили на смерть боевым луком. Тот в сознание еще не приходил, но уверенно шел на поправку и во сне губами счастливо причмокивал. - Он же гоблин. Эти ребята, если не могут залечивать полученные по своей дурости травмы, вряд ли даже из утробы матери успевают выбраться.
   -Но тут и по меркам их расы регенерация слишком бытсрая. - Продолжал недоумевать целитель, осматривая любопытного подопытно..пациента. - Вот, даже кости черепа уже срослись.
   -Не везет мне сегодня. - Цыкнул зубом Мал, бросив лишь один взгляд на нежно зеленую молодую кожу, покрывающую пострадавшее место. - Наверное, звезды неправильно встали. Жаль.
  - Кстати, если вы такого невысокого мнения о данном индивидууме, то почему о нем заботитесь? - Целителю не хотелось покидать такой любопытный экземпляр.
  -Это мой долг. - Насупился орк. - Когда племена стали рабами людей, жилось нам...Плохо. Мы вымирали. Но гоблины помнили о том, что они и сами когда-то были народом невольников. И несмотря на свою алчность, выкупили довольно большое количество уже орков из плена. И спасали не кого попало, а самых слабых, почти готовых отойти к предкам. Впрочем, не за просто так они шли на расходы. Поправившиеся воины должны были стать телохранителями отдельных коротышек. А старики, женщины и дети теперь работают на производствах гоблинов по всему Азероту.
   -Отлично Пумба. - Улыбнулся гоблин, не открывая глаз и шмыгнув носом. - Значит, тебе можно и зарплату не платить. Это хорошо.
  - Мне вот выпал жребий заботиться о этом неудачнике. Невысокая цена за сохранение жизни своей семьи, я считаю. Хотя с каждым днем, проведенным рядом с Тимоном, в последнем утверждении все больше и больше сомневаюсь. - Задумчиво протянул Мал, проверяя пальцем степень остроты оставленного у себя топора. - Сдается, мне, что если его все-таки надо прикопать под каким-нибудь кустом. И тогда можно будет идти отдавать свой долг другим гоблинам. Которые этого больше заслуживают.
  -Намек понял. Приму меры. - Гоблин по-прежнему глаз открывать не желал. - Пятьдесят процентов прибыли тебе. Мы, кстати, где? А то я не успел после переноса почти ничего понять, кроме того что мою технику экстренного соблазнения нужно серьезно доработать.
  - Разрушенный особняк какого-то эльфийского аристократа. Стоит в такой в глуши, что его даже местный рейнджеры найти могут не сразу. А лич со свитой, будем надеяться, вообще его не отыщет. - Пожал плечами орк. -Увы, перенесший нас колдун не настолько крут, чтобы телепортиоровать нас куда-нибудь в Стальгорн или на побережье. Лежи, отдыхай. Если нежить найдет - все равно не отмашемся. А нет, так силы тебе понадобятся позднее.
  -А почему вы не решились оставить службу гоблинам, даже когда Орда восстала? - Удивленно уточнил эльф, видимо заинтересовавшийся историей орка.
   -Орда - это скопище взрослых мужиков нашего народа, которые хотят и могут воевать. - Клыкастая улыбка Мала могла довести до заикания какую-нибудь небольшую акулу. - А женщины, дети, калеки и старики в нее не принимаются. Исключения вроде дряхлых но еще способных вломить кому хочешь магией шаманов или там чуть ли не родившихся с луком охотниц не в счет. Когда резервации взбунтовались, то тех из их обитателей, кто не мог или не желал драться отправили все к тем же гоблинам. Те за золото и рабочие руки готовы приютить у себя хоть перебежчиков из Плети.
   -Но вы же сменили одну тюрьмы на другую. - Не понял эльф. - Или нет?
   - Орка не напугать не врагами, не работой. Особенно если он сытно ест и получает за свой труд деньги, которых заслуживает. - Фыркнул Мал. - В деревнях гоблинов по сравнению с резервациями не жизнь, а сказка. Моя семья уже накопила достаточно богатств, чтобы считаться не нищими беженцами, а уважаемыми жителями. Многие другие тоже. Сумеют Тралл и его банды завоевать для нас место в этом мире, не сумеет...Посмотрим. Если нет, похороним героя с почестями. И продолжим себе нормально жить дальше. Коли нежить не сожрет...Так, а откуда это паленым пахнет? Тимон!
   - А я что? Я ничего. - Вздернутый за шкирку гоблин даже и не пробовал отпираться, что источником гари был именно он. - Слушаю вашу крайне интересную беседу. Самосовершенствуюсь в плане магии заодно. Пирокинез осваиваю.
   -На своем же одеяле? - Вкрадчиво спросил его орк и как котенка ткнул своего подзащитного в начавшую тлеть ткань. - Учти, придурок! Тебе под ним еще спать и спать! Свое никто не даст, купить здесь негде, а украсть в столь маленьком коллективе просто не получится!
  -Да, это я пожалуй увлекся. - Признал начинающий маг, захлопывая ладонью тлеющий уголок одеяла. - Чего-то меня последнее время плющит не по-детски. Вот как с алтаря встал, так в голове какая-то легкость появилась...Кстати, а почему медициной занимается этот хмурый неулыбчивый тип? Стройная лекарка, ставящая больным компрессы, была бы встречена куда большей радостью! Стоит ей нагнуться, чтобы осмотреть пациента, и тут же у того перед глазами окажутся груди! Как тут про свои болячки не забыть? Это ж какая экономия на обезболивающем выйдет...
  -Говорят, дерьмо не тонет. - Пригорюнился Мал и подпер себе голову кулаком. В другой руке он по-прежнему сжимал на весу свое начальство и, похоже, в ближайшем будущем отпускать его не собирался. - Чувствую, этот гоблин вообще скоро воспарит без всякой магии. И земли касаться больше вообще не будет. А кстати да, почему у вас в отряде так мало эльфов и так много эльфиек? Мужчин вашей расы лишь трое или четверо, а остальные все бабы. Ну, кроме двух десятков дварфов-лесорубов.
   -Женщинам можно было служить в армии Кель-Таласа, но мужчины их всегда берегли, как только могли и даже больше. Иначе какие бы мы были мужчины, если посылали своих матерей, дочерей и сестер на смерть? - Пожал плечами целитель и направился к выходу из комнаты. - Армии больше нет. Кель-Таласа нет. Мужчин его защищавших тоже почти нет. Невысокая цена, как ты говорил недавно. Ведь очень много женщин моего народа - есть. А что им теперь приходится для тяжелых работ привлекать наемников и самим рисковать жизнью...Ну лучше уж так, чем стать кормом для нежити.
   -Истинно так, - кивнул вслед уходящему целителю орк. И встревожено перевел взгляд на висящего в своей руке гоблина. Тот затих и не вырывался. А это для всех представителей его расы было крайне тревожным признаком.
  -Воспарить. - Бормотал себе под нос Тимон, судя по отсутствующему взгляду находящийся сознанием где-то в другом месте. - Точно, воспарить! Туда, куда ни один вурдалак не допрыгнет и ни один некромант своей магией не дострельнет. Самолеты, вертолеты, ракеты, дирижабли...Наверное, все-таки дирижабли. Раз грузовой был, можно построить и хороший, боевой, авианесущий!
  Мал мгновенно опознал признаки приступа нездоровой изобретательности, так свойственной народу зеленых носатых коротышек. После чего занервничал сильнее, чем перед оравой идущих в атаку мертвецов. Последний раз, когда его напарника озарило, он начал делать динамитные сигары. В итоге они оказались вынуждены бежать из Стальгорна. Предпоследний...Ну, скажем так, в родной для его спутника деревне лучше тоже не появляться. Разрушения были по меркам этого народа незначительными, но торговый барон свою любимую фазенду не простит никогда и никому. Орк прислушался к лихорадочному бормотанию. Задумался о своем долге перед народом гоблинов. И, подавив желание швырнуть свое начальство с размаху об стену, аккуратно опустил его обратно на кровать. В чем в ту же секунду начал раскаиваться.
  -Водород взрывается! - Аж подскочил на лежанке гоблин, отправив подпаленное одеяло на пол. И тут же вцепился в сложенную грудой у постели одежду - И он легче воздуха! А выделяют его из воды электролизом! Река! Здесь есть река? Озеро, пруд, колодец, лужа? Хотя нет, лужи маловато будет.
  -Ключ бьет во дворе. - Насупился орк, предчувствуя скорые неприятности. - Но если ты его испортишь, то сможешь вместе с эльфийками в женскую баню ходить. Поскольку все лишнее они тебе точно оборвут!
  -Ну, я как бы регенерировать должен. - Замер на миг Тимон, лихорадочно напяливавший на себя штаны. - Впрочем, проверять не будем. Для начала мне хватит ведра. Или лучше корыта, ведер на пять-десять. Тут можно куда-нибудь набрать воды? Неважно, нет, так сделаем. За мной, Пумба!
  -Чувствую, добром это не кончится. - Пробормотал себе под нос Мал и потопал вслед за своим неуемным подопечным. На удивление, по пути тот не задирал одежду встречным эльфийкам, не задирал нанятых ими гномов и даже не задирал нос к потолку, умудрившись ни разу не споткнуться. Для гоблинов такое поведение вообще было нетипичным, а уж для этого конкретного...Нет, когда зеленые коротышки хотели, то они могли быть очень вежливыми и тихими. Но потом у окружающих обычно пропадали ценные вещи и деньги.
  Пропажа нашлась на берегу небольшого ручейка, вытекающего из обложенной мрамором заводи. Тимон стоял, пялился на свое отражение и мерзко хихикал, потирая руки. С пальцев падали вниз сплошным потоком искорки разрядов электричества. На него с тревогой смотрел оказавшийся во дворе народ. Столь бурную радость гоблины испытывали обычно только если видели перед собой груду золота. Но чтобы они так радовались обычной воде...
  -Девочка моя, а не слишком ли сильно ты его стукнула? - Обратилась к молодой рейнджерше Фиэль Златокудрая. - Бедняга явно тронулся умом.
  -Эй, за то что он натворил, я вообще должна была его прирезать! - Возмутилась девушка. - Да я такого еще вообще никому не позволяла!
  -Что не позволяла, это зря, а что ни прирезала сразу еще хуже! - Наставительно сообщила ей бывшая нянечка. - Гоблины они и так то все сумасшедшие. Но если их еще и по голове бить слишком часто и слишком сильно...
  -Мне нужен шелк! - Повернулся к эльфийкам Тимон и руки женщин сами потянулись к оружию. Нет, на этот раз ничего похотливого в его выражении лица не было...Однако очень уж кровожадная улыбка напоминала собою оскал голодных вурдалаков. - Или резина. В общем, какой-нибудь непроницаемый для воздуха материал. Чем больше, тем лучше. В идеале должно хватить на новый дирижабль, который смог бы нас всех отсюда унести.
  - К тебе вернулась память? - Подняла одну бровь Златокудрая. - А теперь мины ты нам склепать можешь? Эй, кто-нибудь! Принесите сюда шелковый гобелен! Я видела, их в прихожей еще сохранилась парочка.
  -Нет. Маму родную не узнаю. - Помотал головой гоблин. - Но я почти точно помню, как можно сделать дирижабль! Ну, уж воздушный то шар точно создам! Найдите мне хоть немного шелка! Я сделаю полноценную модельку!
  
  - А теперь мины ты нам склепать можешь? - С дотошностью следователя продолжала расспросы Фиэль.
  -Ну...В теории...Если добуду нужные материалы и не подорвусь в процессе изготовления... - Замялся гоблин. - Короче, мины лучше закупать у проверенного производителя. А то хуже будет!
  -Девочка моя, тебе надо идти учиться на целительницу. - Перевела взгляд на Лонари предводительница отряда. - Вернуть часть воспоминаний, тем более самую нужную, ударом по голове, это показатель. Если ты сменишь его на целительский посох.
  -Если я сменю его на целительский посох, то одному моему пациенту придется становиться на ноги в чутких руках некромантов. - Рейнджер смотрела на гоблина очень недобро.
  -Бьет, значит любит, а ради ваших прекрасных глаз я и не на такой мазохизм пойти могу. - Отмахнулся рукой Тимон, бросаясь к вытащенной для него из заброшенного особняка грязной тряпке. Когда-то она украшала собою стену и несла на себе чьи-то гербы, но сейчас представляла из себя жалкое зрелище. Мятая, грязная, её явно использовали в качестве подстилки. А судя по подозрительным пятнам в уголке - возможно и в качестве носового платка. - Моя прелесть! Давайте её сюда! Хм...Дырки. Можно ли заштопать их магией? Или надо найти иголку и того, кто умеет с ней управляться?
  Мал понял, что если он не хочет скрываться по всему Кель-Таласу от нежити и эльфов одновременно, то должен остановить своего напарника. Увы, подобраться к нему незаметно не получалось. Заинтересовавшись зрелищем скучающие эльфы столпились вокруг гоблина плотным кольцом.
  -Я с этим справляюсь. - Холодно улыбнулась Фиэль Златокудрая. - Причем хоть так, хоть так. Но если это окажется зря...
  -Не окажется! - Замотал головой гоблин и руки его вновь покрылись сеточкой электрических разрядов. А затем опустились в ручей и его поверхность немедленно покрылась рябью. - Эй, чародеи, есть здесь те кто умеет управлять воздухом? Помогите сделать так, чтобы не рассеивался пар! Смотрите! Сейчас я выделю из воды газ, он легче воздуха и горит! Если заполнить им герметичный шелковый мешок, то он поднимется вверх! В дирижаблях его правда использовать не любят, поскольку слишком легко взорваться, но нам выбирать не из чего, верно? Тьфу!
  Тимон плюнул маленьким язычком огня прямо в центр устроенного возмущения, которое один из эльфийских магов прикрыл полукуполом слабенького магического щита. С грохотом и вспышкой столпившийся у ручейка народ разбросало в стороны. Виновник данного происшествия, как самый легкий, улетел дальше всех.
  -Так-с! - Важно произнес гоблин и поерзал устраиваясь поудобнее на руках Фиэль Златокудрой. Инстинкты опытной няни молодых эльфийских аристократов, среди которых встречалось немало сильных магов, взяли свое. Пролетающее мимо нее тельце было поймано и прижато к довольно внушительной для представителей этой расы груди. - Коэффициент полезного действия выше ожидаемого. Превосходно. Полный успех!
  И, расплывшись в довольной улыбке, уместил свою голову прямо на двух упругих полушариях. Мал устало вздохнул. Он знал, чем-то таким это было просто обязано кончиться. Ему очень хотелось заступиться за честь дамы и прибить Тимона самолично, чтобы прекратить наконец влипать во всякие неприятности. Увы, орк прекрасно понимал, что этим он пойдет против данной некогда клятвы. Оставалось лишь надеяться на гордость и обидчивость высоких эльфов.
  -Лонари, деточка моя, дай сюда свой лук. - Сказала предводительница отряда, не разжимая рук. Надежно удерживаемый ей гоблин почему-то задергался и попытался убраться от нежного женского тела куда подальше. - Срочно!
  Рейнджер принести командирше свое оружие не успела. Мал сделал это. А после несколько воистину прекрасных минут наблюдал, как лупцуют одного зеленого паршивца. На стороне взбешенной эльфийки играли многие десятилетия если не века опыта воспитательной работы и то, что отчаянно верещащего гоблина охранники ворот за пределы периметра поместья не выпускали. Спасали Тимона от многочисленных переломов лишь малые габариты, непомерная шустрость, да недавно прорезавшиеся магические способности. Во всяком случае ничем иным кроме колдовства нельзя было объяснить внезапное изменение траектории оружия, почти коснувшейся зеленой башки. Или может Златокудрая просто не хотела травмировать будущего строителя летающего транспорта?
  -А мы не слишком шумим? - Толкнул одного из эльфов орк. - Все-таки занятая врагом территория и все такое...
  -Нежить нас если не увидит, то не атакует, слишком тупа. - Спокойно пояснил местный житель, знающий как выживать на своей родине. - А некроманты такое скопление живых все равно магией засекут быстрее, чем чего-нибудь услышат. Если, конечно, они будут сознательно искать врагов, а не просто решат отдохнуть в теньке под забором поместья.
  Дикие пляски кончились тем, что гоблина загнали в собачью будку. Неизвестно, какая порода животных там жила раньше, но малохольный зеленый коротышка мог внутри разместиться не только вдоль, но и поперек. Перегородив вход мерцающей преградой щита, очень похоже на тот который недавно улавливал водяные пары, Тимон занял оборону. Пробить толстые стенки конуры ударом ноги у Златокудрой не вышло, от магического истощения после схватки с нежить она не отошла, а пустить в дело зачарованные боевые стрелы все же не решилась. В итоге, она не нашла ничего лучше, как заткнуть выход из собачьего домика все тем же дырявым гобеленом. После чего, наконец успокоившись, эльфийка ушла обратно в здание заброшенного особняка, искать новые и более-менее целые шелка. А гоблин еще долго не решался выбраться наружу, видимо опасаясь засады.
  -Цел? - С некоторым разочарованием уточнил у него Мал, когда зеленый коротышка все-таки выбрался наружу.
  -Не дождетесь! - Расстроил орка Тимон, охая и трогая чуть зажившую голову, заново рассеченную все тем же тяжелым тупым предметом. - Я не только серьезно не пострадал, но кажется и новый навык освоил. Телекинез, вот!
  Ворох веточек, листьев и какого-то мусора поднялся в воздух, а потом рухнул обратно.
  -Силы жрет как не в себя , но перспективы открывает завлекательные. - Потер подбородок гоблин. - Взлом замков, карманные кражи, критические удары силой мысли прямо по глазам...Жаль, мощность воздействия пропорциональна расстоянию. В пяти шагах от себя если только пылинками жонглировать сумею.
  -А та штука, который ты вход перегородил?- Уточнил орк, мысленно поежившись при прослушивании перечня новых возможностей своего компаньона. Похоже, скоро им нельзя будет появляться не только в Стальгорне, но и вообще в любых цивилизованных местах Азерота. - Подсмотрел у того эльфа как надо создавать магический щит?
  -Знаешь, этот щит оказывается есть ничто иное, как частный случай телекинеза. - Поделился наблюдением гоблин, внимательно исследуя пострадавшую голову пальцами. Похоже, исследование собственных шишек приносило ему некое удовльствие. - Только он должен действовать тогда не на конкретный предмет, а просто на площадь. Кстати, мне понравилось как взрывается водород! Это же готовая взрывчатка! И бесплатная притом. Как думаешь, в этой халупе найдутся герметичные емкости, куда газ можно будет закачать под большим давлением? Только учти, если тара окажется недостаточно качественной, они рванут!
  -Нет здесь таких! - Тут же среагировал орк. - Совсем нет! В принципе нет! От сотворения мира не было!
  -Точно? - Подозрительно покосился на него гоблин. - А если найду?
  -Так! - Подкравшаяся к этой парочке Лонари с мстительным удовлетворением отметила, как гоблин при виде её лука потянулся спрятаться за широкой спиной орка. - Фиэль велела передать, что шелка у нас есть только сорок локтей. И она сильно подозревает, что на дирижабль этого не хватит, поскольку таких маленьких раньше никогда не видела.
  -Плохо. - Задумчиво пробормотал себе под нос гоблин. - Ну и ладно. Возьмем этот шелк с собой, может потом найдем еще и доберем до нужного количества.
  -Нет нужды. - Зловеще улыбнулась девушка. - Поскольку заготавливать лес дальше нам явно в ближайшее время в этом районе не дадут, мы меняем место дислокации. И идем туда, где шелка найдется сколько угодно. А при удаче и чего-нибудь другого.
  -А это, простите, куда? - Осторожно уточнил орк. Его чутье на неприятности, закаленное и отточенное долгими годами сотрудничества с гоблинами, буквально вопило о грядущих проблемах.
  -Как куда? - Деланно удивилась рейнджер. - Туда, где был королевский дворец. И модные магазины. И лучшие ателье. И магазины, торгующие древними книгами или магическими артефактами. И, конечно же, Солнечный Колодец. Мы совершим рейд в столицу!
  -Я, конечно, по положению дел в Кель Таласе не специалист, - осторожно начал орк. - Но разве это не крупнейший рассадник нежити во всем регионе?
  -Ну, если нам повезет, то все некроманты со своими слугами сейчас нас по лесам ищут. - Несколько криво улыбнулась эльфийка. Она все-таки была слишком молода, чтобы откровенно лицемерить или держать лицо в ситуации, когда никакая бравада не помогает. - А значит, оставшиеся почти без охраны сокровища можно и пограбить. Конечно, большую их часть сектанты наверное растащили, но они могли все и не найти. Нам нужны деньги и магические предметы. А также шелк. Фиэль решила, что дирижабль нам не помешает. А также пара лишних бойцов, а потому вам предлагается доля в добыче. Какая именно - обсудим после рейда.
  -Принято. - Кивнул гоблин раньше, чем орк успел возразить. - Для того, чтобы поддерживать машины в нормальном состоянии, все равно понадобится механик. И, надеюсь, между гоблином знакомым и незнакомым вы выберете все-таки знакомого. Ведь я же такой лапочка! Ну, правда ведь?
  Глава 5
   -Две эльфийки и лопата заменяют экскаватор. - Гоблин стоял и смотрел, как работают другие. От заслуженных пенделей его спасали камни, как бы сами собой разлетающиеся в стороны от ног зеленого коротышки. - А уж если с ними гном, и их целый батальон...
   -Где ты тут гномов видишь? - Поинтересовался один из дварфов. -На три дня пути в любую сторону ни одного нет!
   -Ну, название вашей расы в рифму не вписывается, что я могу с этим поделать? - Развел руками Тимон. - Кстати, а что мы тут так старательно откапываем из под завалов? Не то чтобы я не любил заниматься скучной монотонной работой, но хотелось бы знать, чего ищу.
   -Где-то здесь находился хороший ювелирный магазин. Даже я хоть в Кель-Таласе и не жил, но помню его. - Дварф сделал перерыв и отставил в сторону лом, которым долбил крупные обломки зданий. Затем измельченные куски оттаскивали при помощи носилок в сторону хрупкие эльфийские девы, извергающие из себя такие перлы, что ни один из портовых грузчиков их не осилит. - Когда город крушила нежить, принц Артас и призванные им демоны, вряд ли с витрин успели убрать товар. Шпиль, который по свидетельствам очевидцев рухнул первым, упал прямо на это место. И, раз его остатки не передвинули в сторону, никто из некромантов не догадался здесь порыться. Мы первые.
   -О! Значит скоро золотоносная порода пойдет! - Булыжники из под ног гоблина стали вылетать раза в два быстрее. И это привлекло внимание Фиэль Златокудрой, которая до того просто сидела в теньке полуразрушенного дома и при помощи своих чар наблюдала за окрестностями.
   -Баньши! - Кто-то из эльфиек покатился кубарем, попав под смесь звукового удара и ветра, выпущенную полупрозрачным призраком почти такой же ушастой девы. Впрочем, через несколько секунд агрессивную нежить нашпиговали стрелами и мушкетными пулями, после чего та с прощальным воплем развоплотилась.
   -Брр! - Гоблин, прекратив расшвыривать телекинезом камни в разные стороны, постучал себя по уху. - Как можно так вопить, не имя легких?
   -Магией, вестимо. - Вздохнула по-прежнму присматривающая за ним и орком Лонари, осматривая окрестности. - Нежити хорошо, она от жажды магии не страдает, даже если раньше эльфом была. А вообще давайте работать быстрее! С наступлением вечера баньши вылезут из земли все сразу и тогда мы даже телепортом удрать не успеем.
   -Их тут так много? - Уточнил Тимон, возобновляя магические земляные работы. - А почему тогда мы сейчас в почти полной безопасности? За два часа раскопок всего шестнадцатого призрака встретили. Да и нападали они по одиночке, чем сводили возможный ущерб к нулю.
   -Девять десятых населения столицы, плюс почти все беженцы, которых загнала туда война. - Насупилась эльфийка, которой явно не слишком то приятно было говорить о рызагрывшейся трагедии. - А призраки еще не атаковали нас потому, что их солнечный свет жжет. Не смертельно, но очень больно. Без приказа некроманта они на светлое время суток зарываются в землю и высовываются из укрытия, только если им в прямом смысле слова на голову наступить.
   -А мне вот интересно, - Пропыхтел Мал, отваливая в сторону здоровенный камень и обнаруживая под ним чей-то скелет. - Хм...Обрывки кольчуги, осколки меча... Не иначе как дозорный, который нес службу на обрушившимся шпиле? Так вот, мне интересно, почему призраки рассеиваются, если их простым оружием ударить.
   -Нарушаются энергетические потоки их псевдотела, если в них попадает посторонний предмет. - Пожала плечами девушка, решив устроить себе маленький перерыв, пока напрягаются слушающие её орк и гоблин. - Или как-то так. Подробнее тебе объяснит если только некромант из Плети. Некоторые наши чародеи, наверное, тоже могли бы, но их почти не осталось. Все полегли, когда защищали столицу от призванных проклятым принцев демонов.
   -Это очень интересно. - Задумался гоблин и уселся прямо на здоровенный кусок камня, который в одиночку смог бы поднять исключительно великан. Тот воспарил вверх вместе с седоком и в таком виде медленно пополз в сторону. - Про фигур вроде Артаса и такие эпические битвы хотелось бы узнать как можно больше. Чтобы если вдруг он припрется осаждать город, в котором ты находишься, имелось представление о его возможностях. Ты можешь рассказать подробнее?
   -Из нашего отряда в столице на момент штурма была только Фиэль. - Девушка кивнула с сторону эльфийки, в чьих золотых кудрях пробивались отдельные седые пряди. - Оттуда вообще мало кто спасся. Но общий ход войны я вам опишу. Сначала Артас со своей нежитью пробивался через леса Кель-Таласа, постоянно попадая в засады рейнджеров. Они смогли задержать его войска почти на год. За это время многие мирные жители либо подготовились к обороне, либо перекочевали в казавшиеся безопасными уголки Кель-Таласа. Несколько раз глава рейнджеров леди Сильвана почти смогла прикончить проклятого принца. Однажды он вообще потерял весь костяк своих тварей и был вынужден убегать с десятком её стрел в спине и заднице, пока не повстречался с прущими из человеческих земель подкреплениями.
   -Оу, полагаю, он обиделся. - Потер собственную точку гоблин, вставая с приземлившегося осколка башни. - Во всяком случае я бы такое точно не простил.
   - Проклятый принц тоже. - Невесело хмыкнула девушка. - Незадолго до того как напасть на столицу, ему удалось окружить отряд леди Сильваны и взять её в плен. А после сделать одну из величайших воительниц моего народа подобной себе. Неживой и немертвой, ненавидящей своего господина покорной рабыней, исполняющей самые ужасные приказы своего повелителя. Теперь она его наложница и в то же время один из высших офицеров войск проклятых. Говорят, ни один лич не может подавлять восстания бунтующих против власти некромантов людей так эффективно, как она.
   -Так я не понял? - Удивился орк и даже оставил впокое деревянную балку, которую до того тянул прочь от места раскопок. - Артас, он разве не дохлый? За каким хреном ему тогда наложницы?
   -Ну, не знаю как он, а я бы еще трижды подумал, соглашаться ли мне стать слугой темных сил, если вдовесок к подобному титулу идет воистину вечная импотенция. - Сально ухмыльнулся гоблин и попытался обнять Лонари за то место, до которого ему было удобнее тянуться руками. Но эльфийка была настороже и ловко треснула назойливого ловеласа лопатой по голове. - Ау! Это жаждущим бессмертия магам-ренегатам из Даларана могло быть уже все равно на то, какие именно функции сохранит или потеряет их телесная оболочка. Смысл заботиться о том, чего еще в прошлом веке усохло за ненадобностью? А те из них кто помоложе становиться личами не торопятся чего-то. Не иначе как хотят сначала всех возможных благ распробовать как следует, чтобы было чего вспоминать грядущую вечность.
   -Ну, как-то так и есть. Некоторые города на людских землях полны рабами, что обеспечивают малейшие капризы обосновавшихся там некромантов. А заодно и служат им пополнением. Кто себя хорошо ведет и клянется в верности Плети, тот становится сектантом. А кто плохо так и остается говорящей скотиной, нужной только чтобы в будущем было откуда брать новых магов и основы для вурдалаков. - Был вынужден согласиться с ним Мал. - Еще припасы для армий плети они собирают. И демонам в перестроенных храмах молятся. Один из торговых баронов пытался контрабандой с ними торговать рабами, но его за это свои же на рудники сослали. Неужели вспомнил?
   -Да нет. - Гоблин с каменным лицом упер взгляд вниз, в завалы камня и стало абсолютно непонятно, о чем он думает. - Так, ткнул пальцем в небо и попал куда надо. Ладно, так чего там дальше то с войной было?
   -Да ничего хорошего, - насупилась эльфика. - Артас пришел под стены, но быстро ушел обратно на дальние позиции. Когда по тебе ведет огонь столько чародеев, сколько тогда собралось для защиты сердца Кель Таласа и у них Солнечный Колодец за спиной...В общем, удирал он чуть ли не быстрее чем со стрелами леди Сильваны в заднице. Только в этот раз его почти сожгли прямо вместе с доспехами и его проклятым клинком. А после собрал всех пленников сколько смог и устроил вместе со своими личами ритуал призыва демонов.
   -Вот после него-то весь мир и содрогнулся. - Вздохнул Мал, помнящий, какая паника поднялась в Стальгорне в те дни. - А затем прекратил мелкие распри и принялся изо всех сил крепить оборону против мертвых. Даже тролли, на что уж всех достали и от всех получили по клыкам, теперь почти уже и не партизанят. Хотя, может их как и разбойников просто всех съели.
   -Главный демон был настоящим громилой, возвышающимся выше иных башен. - Продолжала рассказывать Лонари. - Он просто проломил собою оборону и стену. Слитным ударом всех магов его разорвало на куски, но толку то с того? Такие существа умеют возрождаться, это известно из многих источников древности. А в образовавшуюся дыру уже втекал поток иных монстров, и за их спинами толпилась нежить. Несколько суток длилась битва за столицу, но в итоге эльфы проиграли. Полагаю, тут бы вообще не осталось выживших, но все демоны рвались как сумасшедшие к Солнечному Колодцу. Последние могущественные волшебники, которыми были члены королевской фамилии, велели всем уходить. А затем взорвали сердце Кель-Таласа, похоронив неисчислимое количество врагов в ужасной силе взрыве.
  -Этим они остановили победоносное шествие Плети на годы, вернее десятилетия. - Попытался подбодрить изрядно помрачневшую при этих словах эльфийку Мал. - Три четверти низшей нежити и рядовых некромантов оказались уничтожены. Главный лич Кел Тузед лишился половины своих учеников. Даже демоны вроде бы понесли какие-то потери от буйства магии. Во всяком случае после той драки Артас ни разу их массово так и не призывал почему-то. Отдельные их экземпляры командуют нежитью то там, то сям, но это уже не целые толпы, сметающие все на своем пути.
  -Ну, все равно эффект не тот, который можно назвать победой. - Не мог не добавить к его речи свой комментарий гоблин. - Артас жив, главный лич тоже, из демонов верхушка тоже уцелела...Мда, похоже обычными методами против них воевать бессмысленно. Надо причинять вред не телу, которое у этих гадов крайне выносливое и вообще, может быть, заменимое. Нет, такому противнику надо уничтожать непосредственно душу. Ну или то, чего ему её заменяет.
  -Этой тайная магия, заниматься которой запрещено по всему Азероту. Ну, во всяком случае и мы, и люди раньше не разрешали заниматься подобным никому, кроме редких архимагов-исследователей. Да и их сторого контролировали. Того же Куль-Тузеда когда поймали на нарушении выгнали из Даларана в шею. - Несколько неуверенно заметила Лонари. А затем осмотрелась по сторонам и продолжила. - Хотя этот как раз тот случай, когда почти любые методы будут оправданы. Ради того, чтобы отомстить уничтожившим Кель-Талас тварям почти любой эльф без колебаний пойдет на все. Да и среди иных народов тех, кто готов пожертвовать собой ради того чтобы хотя бы врезать командирам Плети по морде с каждым годом все больше и больше.
  - Однако да. - Гоблин замер. Проследив за его взглядом, Мал увидел три отрытых дварфами скелета. Судя по их размерам, перед ним находилась мать, тщетно прикрывавшая телом своих детей. Рядом с останками стояла Фиэль и смотрела на них так...В общем, орк был готов прозакладывать свои клыки, но именно это место для разбора завалов было выбрано отнюдь не случайно. - Судя по гневу, плескающему в глазах нашей частично златокудрой предводительницы, она ради возможности оторвать яйца Артасу готова побриться наголо, станцевать стриптиз посреди Стальгорна и на бис доплыть до Калимдора кролем. Кстати, кто у нас самый большой спец по черной маги, если не брать некромантов Плети?
  -Ну...Тролли, наверное. Эти клыкастые уроды всегда баловались проклятиями, призывами разной дряни и прочей мерзостью. Вроде бы когда-то давно они подобно Плети поклонялись какому-то могущественному злому существу, но потом отказались от этого. - Неуверенно проговорила эльфийка, наблюдая за тем как её командирша устраивает при помощи своей магии торжественное перезахоронение найденным телам. - Ну и еще орки. Они совсем недавно подчинялись демонам и должны были сохранить частички умения своих хозяев. Да и про наши запреты до вторжения в Азерот ничего и слышать то не могли.
   -Не мой народ не рассчитывай. - Покачал головой Мал.- Во время войны сильных шаманов в плен не брали. Да они и не сдавались, поскольку были самыми верными слугами демонов. А новых учить было некому. Да и запрещали это в человеческих резервациях. Тот же Тралл хоть и талантливый, но по большому счету самоучка.
   -Ладно, хватит болтать. - Гоблин посмотрел вверх и с неудовольствием отметил, что полдень давно уже минул. А значит скоро будет вечер. И прячущиеся от солнца банши вылезут наружу, помешав добывать из под руин ювелирные украшения. - Работать надо. Судя по тому, что уже пошли не сидевшие в башне солдаты, а мирное население, нужный нам слой где-то рядом. Золото и истина они всегда где-то рядом, но не у тебя. В крайнем случае могут даться в руки маленькими кусочками.
   Булыжники замелькали, разлетаясь в стороны. Ведомый жаждой наживы гоблин был неутомим. И он отрыл сразу трех баньши.
   Крик, заставляющий воздух идти волнами, подбросил Тимона в воздух. Еще парочка, догнавшие его уже в воздухе, дважды изменили траекторию полета истошно вопящего снаряда и в итоге уронили его почти на место взлета. Рассерженные призраки, не любящие ясный день, миндальничать не собирались. Они бы порвали нарушившего их отдых живого на мелкие кусочки, но уже падая тот успел окутаться сеткой электрических разрядов. Которые в момент приземления рванули от него во все стороны, расшвыривая в стороны нежить. Заодно ими же повалило с ног Мала и Лонари, ринувшихся спасать зеленого коротышку.
   -Проклятье. - Орк поднялся с земли и похлопал свою лысую голову, стряхивая с макушки налипшую каменную крошку. Агрессивных призраков он больше не опасался. Покойники словили по несколько стрел и пуль от остальных членов отряда и уже растекались лужицами безопасной эктоплазмы. - Когда я уже запомню, что если гоблин летит, то надо ждать взрывов? Ух ты...
   Последнее относилось к эльфийке. Волосы Лонари рванули во все стороны разом, обретя невиданный объем. Более того, в легком ветерке отдельные пряди шевелились и по ним пробегали крохотные синие искорки электрических разрядов. Сейчас девушка больше всего напоминала блондинистый подвид грозового одуванчика, если конечно такие растения где-нибудь существуют.
   -Интересный побочный эффект. - Прокомментировал гоблин, наблюдая за делом магии своей. - Наверное, мое волшебство как-то вошло в резонанс с твоими собственными способностями. Или что-то в этом роде. Но мне нравится. Наверное, надо подумать о том, чтобы дополнительно освоить профессию стилиста.
   На удивление девушка не стала ругаться. И даже бить гоблина не стала. Или хотя бы пинать лужицы эктоплазмы, оставшейся от истинного виновника данного происшествия - баньши. Она просто стояла, чуть-чуть покачивалась и хлопала глазами.
   -Ты как? - Подскочивший к девушке эльф-целитель принялся диагностировать её состояние. - Так, тут норма. И здесь норма. И там все нормально.
   -Мне хорошо. - Отстранила она его рукой и почему-то икнула. - Ой. Совсем хорошо.
   -А вот с сознанием у нас нелады. - Диагностировал отрядный медик. - Налицо стресс. Выписываю полный покой хотя бы до ужина и соблюдение дистанции от гоблинов на расстояние не меньше десяти шагов. Желательно, пожизненно.
   -А я что? Я ничего? - Засмущался Тимон и вернулся к разбрасыванию камней телекинезом. Но от Леди Фиэль Златокудрой, покинувшей свой наблюдательный пост, это его все равно не спасло.
  -Ты колдуешь уже несколько часов, притом почти без перерывов. - Её тон был странно задумчив. Зеленый коротышка на всякий случай проверил наличие поблизости тяжелых тупых предметов и тут же страшно расстроился. Они в прямом смысле слова лежали под ногами. Эльфийка могла выбрать любой обломок на выбор и с его помощью гонять гоблина до тех пор, пока ей не надоест. - Незримые руки не слишком сложные чары. Но очень выматывающие. Я бы от такого напряжения слегла с обмороком. А все прочие чародеи нашего отряда одолели бы едва ли половину подобной нагрузки. Почему же ты даже не запыхался?
  -Эм.. - Тимон растерялся и стал ковырять землю ножкой с виноватым видом. Работающий недалеко Мал немедленно задумался, чего же и как же натворило это наказание, посланное ему предками за грехи. Ведь если бы гоблин ни в чем виноват не был, он бы свои возможности еще и постарался бы выпятить, как только можно. - Почему?
  -Вот и мне интересно. - Вздохнула эльфийка, с некоторым оценивающим интересом рассматривая зеленокожего коротышку. - То ли резерв у тебя больше, чем у практикующего не первую сотню лет заклинателя. То ли скорость восполнения выше, чем у упившегося эликсиров тролля-шамана, способного камлать часами.
  -Это очень странно? - Уточнил Тимон, оглядываясь по сторонам и явно выискивая пути к отступлению. - Вы меня в чем-то подозреваете? Или уже обвиняете?
  -Нет, конечно, бывают отдельные уникумы, буквально от рождения предрасположенные к волшебству. Единственный выживший представитель княжеского рода Кель Тас Солнечный Скиталец. Нынешний лидер людей Джайна Праудмур. Тот же принц Артас, будь он неладен. - Примиряюще подняла руки вверх эльфийская волшебница. - Но обычно это потомки древних родов, чья кровь буквально пропитана магией. Я не слышала о гоблинских династиях. Даже торговых. А уж колдуны гоблинов явление настолько редкое, что многие вообще не задумываются о его наличии, списывая увиденные ими чародейские фокусы на воздействие ваших продвинутых гаджетов.
  -А может он полукровка? - Предположила Лонари, более-менее отошедшая от встряски. - Смотрите, какой крупный. Обычно гоблины еще ниже и худосочней.
  -Нашли! - Допрос находящихся в этническом меньшинстве представителей отряда прервал радостный вопль какой-то эльфийки. Девушка стояла, подняв высоко в воздух большую золотую брошь, украшенную по центру синим сапфиром. А работающий рядом с ней дварф старательно собирал в плотный полотяной мешочек извлеченные из под завала ювелирные украшения. Те ярко блестели в лучах солнца, открывшись после смещения очередного пласта строительного мусора.
  -Так, вы двое покараульте пока близлежащие улицы. - Велела орку и гоблину Фиэль. - Без обид, но вас мы знаем недостаточно хорошо, а обыскивать не хотим.
  Сразу же вслед за этими словами раздался сдавленный мужской вопль. Все мгновенно уставились на его источник и тут же оцепенели от неожиданности. Отрядный маг-телепортер не смел пошевелиться, так как был приперт к стенке полуразрушенного дома, а к горлу его был приставлен кривой и явно очень острый кинжал. Оружие сжимала в руках эльфийка, отличавшаяся от остальных присутствующих в этом месте девушек серым цветом кожи. И практически полным отсутствием одежды. Какие-то лохмотья, скрывавшие меньше чем показывавшие, не в счет.
  -Думаю, в вашей заботе о честности этих двоих больше нет никакой необходимости! - Сказала незнакомка каким-то очень уж сиплым голосом. Из земли, как грибы после дождя, стали появляться баньши. Которых даже по самым предварительным подсчетам было не меньше тысячи! Отряд был бы уничтожен за несколько секунд, но покойника пока почему-то не атаковали. - И спасибо за украшения. Мои слуги не могут выполнять грубой физической работы. А я не хотела лично таскать обломки.
  -Леди Сильвана?! - В голосе Фиэль слышался ужас. - Но как...Вы же...В Лордероне...С Артасом....
  -Проклятый принц нашел себе новую фаворитку примерно с месяц назад. - Пожала плечами покойная глава рейнджеров. - А меня отправил в родные леса, чтобы отлавливать партизан. Вот только помощников пожалел, даровав вместо некромантов и вурдалаков власть над баньши. Бросайте оружие! Жизнь на некоторое время гарантирую. Украшения это хорошо, но вы должны еще разрыть мне магазин с одеждой. Да и потом до ближайшего алтаря демонов дойдете своими ногами.
  -Черт, похоже, против такой орды у нас нет шансов. - Мал оглядывал обступивших отряд со всех сторон духов. Те недовольно корчились под лучами солнца, однако отданные им приказы явно были готовы выполнять, не жалея своей нежизни. - Тимон! Тимон...
  Взгляд гоблина был прикован к леди Сильване. Точнее, к весьма внушительному бюсту эльфийки, держащей кинжал у горла мага-телепортера. Губы мага-самоучки слегка шевелились, но слов слышно не было. Похоже, он лихорадочно размышлял над каким-то важным вопросом и оставалось только гадать, какая тема могла настолько завладеть его внимание в настоящий момент.
  -Пожелай мне удачи. - Чуть слышно прошептал он, явно на что-то решаясь и поднял руки. - То, чего я сейчас сделаю, это будет настоящее безумие!
  -Мне не нравится как это звучит! - Мал был орком, а значит, смерти не боялся. Но вот пытки, которые ему немертвые наверняка могут обеспечить, уже совсем другое дело. - Что бы ты не делал...
  Над замершей в испуганном оцепенении площади прогремел громкий радостный вопль 'Сссиськи!'. А после гоблин сделал жест выставленными вперед руками, будто что-то сжимал. Раз пять или шесть. И в точно таком же ритме начали деформировать округлости бюста леди Сильваны, прикрытые лишь отдельными лоскутками ткани. У живых округлились глаза и отвисли челюсти. У духов впрочем, тоже, видимо они были недостаточно мертвы и тупы, чтобы не понять смысл произошедшего.
  -Секундочку. - Гоблин, явно доживающий последние секунды вдруг прервал свое занятие и уставился на свои ладони так, будто первый раз их видел. В голосе его звучало искренне удивление и даже какой-то шок. - Я что? Гребанный некрофил?!
  -Тыы!!! - Сжимаемый в руке немертвой эльфийки кинжал полетел в Тимона. А следом она выхватила из-за спины лук и мгновенно наложив на него стрелу натянула тетиву, но...Отпущенному магу-телепортисту момента её жуткой ярости хватило, чтобы обеими руками вцепиться в висящий на шее артефакт. И телепортировать весь отряд прочь отсюда.
   Леди Сильвана осталась посреди обломков, полных ментально связанными с нею и потому не растерзавшими живых баньши. Дикий хоровой вопль, буквально переполненный неизбывной ненавистью и вложенной в него темной силой, пронзил пространство, разносясь по всему Азероту и даже дальше.
   Где-то за пределами мира вздрогнул Архимонд, уже почти закончивший формировать себе новое тело.
   -Эльфы, - пробормотал он, в раздумьях потирая подбородок, на котором колыхались свежие недавно отросшие щупальца. - Все-таки это перспективная раса для Пылающего Легиона. Пусть даже за последние десять тысяч лет они несколько измельчали.
   В Нордсколе вспыхнули колдовским огнем вмурованные в лед останки Нерзула. То, что осталось от великого чернокнижника орков, задумалось о том, что неплохо бы ему усилить свою защиту. Вдруг это существо, буквально переполненное яростью, задумает прогуляться на север.
   Попытался вскочить с кровати Тралл, плывущий в недрах корабля в Калимдор. Поскольку заснул он в гамаке, то просто свалился на пол и от удара по голове лишился сознания. А когда очнулся, то содержание очередного кошмара вспомнить не смог. Но был полностью уверен - он был страаааашным.
   Ворочающий в глубинах земной тверди Смертокрыл, предвкушающий скорую свободу, зашевелился еще активней. Ему понравилась ярость, звучавшая в этом женском вопле. Древний дракон решил, что наличие под боком подобной особы вполне может вылиться в полноценный брачный сезон, полный хаоса, насилия и разрушений.
   У новой фаворитки Артаса, занимающейся крайне важным делом, свело челюсти. Проклятый принц окончательно потерял надежду завести наследника, если бы когда-нибудь в невообразимо далеком будущем он бы стал ему зачем-то нужен.
   Глава 6
  Жуткий вопль разорвал ночную тишину и мгновенно поднял на ноги весь отряд мародеров-лесозаготовителей, едва-едва унесший ноги из столицы Кель-Таласа. Эльфы, дварфы и один орк мгновенно проснулись и, опознав тональность гоблинского голоса, запаниковали. Весь день они бежали без перерывов, стремясь оказаться как можно дальше от разгневанной леди Сильвины и её баньши. Раненного кинжалом гоблина, получившего острую железяку прямо в живот, выносливые подгорные жители передавали друг другу как знамя. Никто еще не определился с тем, считать ли его поступком подвигом или просто счастливым совпадением аморальных наклонностей носатого коротышки и подвернувшегося отряду шанса удрать, но все были уверены в одном. Бывшая глава рейнджеров, ныне ставшая генералом армии нежити, такой позор не простит. И немедленно пустится в погоню, чтобы покарать виновника произошедшего и устранить всех свидетелей.
  - Бежим! - Фиэль Златокудрая ударом волшебства вынесла стенку дома, в котором остановилась большая часть отряда. На удивление улица заброшенного поселка, выбранного в качестве места отдыха, не была полна агрессивных призраков. Нечленораздельный вопль сменился отчетливыми призывами помощи, ничуть не убавив в громкости. Из отдельно стоящего сарайчика, куда поместил раненного отрядный целитель чтобы тот своими стонами не мешал спать остальным, доносились звуки борьбы. Что-то падало, колотилось в стены, взрывалось. Пробив окно, в небо улетела шаровая молния, сыплющая во все стороны разрядами электричества. Зеленый коротышка явно сопротивляться нападающим и пытался дорого продать свою жизнь. - Эй, орк, ты почему не спасаешь своего напарника!
  -Сами свою Сильвану попробуйте задержать! - Мал, как ему показалось, в одно мгновение понял истинный смысл слов предводительницы отряда. - Я не самоубийца! И вообще ей на один удар!
  Последнюю фразу он уже сказал, перепрыгивая через забор отделяющий территорию поселка от подступающего к его стенам леса. Стройные хрупкие эльфы перепархивали эту преграду словно бабочки и, сломя голову, неслись под сень деревьев. Впрочем, массивные дварфы, не снимавшие на ночь доспехов, составляли им в этом деле достойную конкуренцию. Хрупкая изящная конструкция скрипела, не выдерживая веса карабкающихся по ней тел. А один коротышка вообще решил пройти ажурную конструкцию насквозь. Выбив с разбегу своим пузом целую секцию ограды, он поехал на ней дальше как на санях. И орк готов был прозакладывать кожу с собственной лысины, но если бы на месте декоративного заборчика стояла каменная ограда, с ней бы было то же самое. В такой панике и крепостные ворота могли мимоходом снести с петель.
  -Как крчитит... - Лонари, оказавшаяся рядом с Малом, на бегу обернулась и кинула последний взгляд туда, где остался принимающий жуткую смерть гоблин. - Даже знать не хочу, какую больно надо испытывать, чтобы так орать.
  -Так, а где нежить то? - Приостановилась предводительница отряда и принялась пересчитывать своих подопечных. - Так...Все тут, кроме гоблина, целителя и его помошницы...Может, на нас небольшой отряд некромантов натолкнулся?
  -Труповодов бы Тимон не испугался. - Совсем невежливо толкнул её вперед орк. - Он же был самым гоблинистым гоблином среди всех гоблинов! Особенно после аварии нашего дирижабля, похоже выбившей из него весь страх, мозги и чувство самосохранения!
  -Пожалуй, ты прав. - Златокудрая снова набрала шаг и поправила седую прядь, упорно лезущую ей на глаза. - Я мало знала этого паршивца, обладавшего помимо наглости еще и какой-то особенно харизмой, но обычных врагов он бы встретил достойно. Вурдалаков этот типчик грыз явно мог грызть зубами, костяных пауков пинать по животу изнутри, некромантов приносить в жертву их любимым демонам, а мясные танки продавать мыловарням в качестве сырья.
  Новый отчаянный вопль, на этот раз женский, донесся из покинутого поселка, и даже расстояние не могло толком приглушить его.
  -Помощница целителя. Лишь у неё был такой по-настоящему музыкальный голос. До война с нежитью девочка выступала в театре, а потом решила вместе с нами по руинам шастать и своему дяде помогать справляться с ранами. - Сплюнул на траву маг-телепортер, переходя с бега на шаг. - Эй! Все ком мне! Я, конечно, порядочно устал, но перенести нас шагов на тысячу сумею. Не знаю, одна леди Сильвана за нами пришла или может есть с ней небольшая свита, но так врагу придется потратить куда больше времени, чтобы обнаружить наш след.
  Отряд чуть не раздавил наловчившегося пронзать пространства чародеев в своих объятиях. И в таком же виде перенесся куда-то вперед.
  -Смотрите! - Вдруг пронзительно пискнула какая-то эльфийка и указала пальцем в направлении поселка. - Там! Там!!!
  В воздух примерно на том же месте, где до этого находился отряд, поднимался столб недоброго темно-зеленого света. Что именно его вызвало, никто не знал, но природным явлением данная аномалия точно не являлась. Скорее уж результатом чьих-то чар. А поскольку кроме попавшего в переплет целителя, его ассистентки и их пациента отсутствующих не было...
  -Загонщики. - Констатировал Мал, который как представитель расы орков очень любил охоты. - За нами следом идут скрытно какие-то твари. Но теперь они потеряли свою добычу и заволновались, созывая остальных.
  -Почему тогда сразу не напали? - Спросил кто-то.
  -Видимо Сильвана и вправду взяла с собой весьма маленький эскорт. - Пожала плечами Фиэль. - Нежить же по лесам не слишком быстро передвигается. Но сейчас она закончит играться с пленниками и пойдет нас преследовать. Расстрелять весь отряд по одному глава рейнджеров даже и при жизни смогла бы. А уж сейчас, когда её больше не тревожат ни страх смерти, ни усталость...
  -Бежим! - Прервала речь предводительницы Лонари и тут же подала пример спешного отступления. - Только в стороны не надо рассыпаться! По одному нас нежить точно переловит рано или поздно, а группой может будет шанс прорваться!
  -А вот где-то я слышал, что если бегать от снайпера, то добьешься лишь того, что умрешь уставшим! - Пропыхтел через несколько минуть тот самый дворф, который выбил своим пузом секцию забора. Кстати, среди себе подобных он был самым толстым и самым главным. А еще самым одоспешеным. Сквозь его железные доспехи далеко не каждый нож смог бы достать до тела, даже если бы резал сталь словно бумагу. Такую толстую скорлупу нацепил на себя этот типчик. - Уф! Клянусь всеми горнами Стальгорна, я это от первоклассного стрелка слышал!
  -Это он тебе весьма расхожую байку впарил! - Ответила ему одна из эльфиек, вооруженная длинным луком. Последний как раз зацепился за какой-то чересчур прочный кустарник, и теперь девушка никак не могла освободить оружие. - Ты знаешь, сколько весит оружие снайперов и каких оно габаритов? Я могу подстрелить за пятьсот шагов лягушку, но вот играть вместе с ним в догонялки, стараясь не потерять убегающую мишень...Стойте! Да подождите же вы меня!
  -Фух! Да ну его к демонам такие нагрузки, староват я уже для них. - Дварф в особо толстом доспехе развернулся и помчался к девушке. А после одним движением руки вырвал из земли ту цепкую пакость, которая не пускала дальше малохольную снайпершу. - Идите вперед, погоня здесь немножечко споткнется. Дайте мне кто-нибудь еще парочку заряженных ружей. Три не надо, последним выстрелить наверное уже не успею.
  -Не несите чушь, десятник Строри! - Прикрикнула на него Фиэль. И тут в ночи раздался далекий вой. В нем явно переплетались несколько голосов, тягучий звук 'У-у-у-у' несся над лесом. Запнувшаяся на середине своей патетической речи эльфийка продолжила уже гораздо тише и неуверенней. - Мы уйдем все вместе.
  -Нет. - Снайперша отцепила от своего оружия вырванный куст и наложила на тетиву стрелу, чье древко украшали светящиеся в ночи руны. - Они уже близко, слышите? Идите без нас. Я подвернула ногу на расчистке завалов и тоже долго бежать не смогу. Папаша, подсади ка меня на дерево, может там не сразу достанут и успею опустошить колчан.
  -Хе, возможность потискать такую молоденькую попку стоит того, чтобы раньше времени отравиться к Небесному Горну! - Довольно хмыкнул старый вояка, с готовностью выполняя команду. - Ну, чего встали и смотрите на меня, как горные бараны на новую кузню? А ну пшли отсюда, молодежь!
  И они пшли. Отряд несся по ночному лесу вперед, не делая остановок на своем пути...До тех пор, пока их ушей не достигли звуки выстрелов. Сначала одного. Потом, через показавшийся нереально долгий промежуток, второго. А последнего так и не было, один из оставленных пожилому дварфу мушкетов так и не успел ему пригодиться.
  -Впереди река! - Крикнул кто-то из вырвавшихся вперед эльфов. - Надо сделать переправу и взорвать её за собой, нежить не любит воды и станет искать брод!
  -Так все мосты в округе вроде еще сами леди Сильвана и ломала, когда еще живой была. - Несколько удивилась Фиэль. - Я сама тогда где-то здесь пыталась помешать переправе некромантов.
  - Долго ли пару деревьев повалить? Мы, конечно, не гоблины, но тоже со взрывчаткой кой-чего могем. - Констатировал один из дварфов, оглядываясь по сторонам и сжимая в руках рог с порохом. - Эй, лесные жители, а ну найдите мне подходящую лесину, чтобы до того берега достала. А уж я то её как надо мигом уроню.
  Водная артерия несла свои могучие воды быстро и гордо. Пересечь её нечего было и пытаться, дварфы бы до другого берега в своих доспехах точно бы не доплыли. А худосочных эльфов таким течением могло и к океану унести. Понятное дело, наладить мгновенную переправу все-таки не получилось. А когда вековая ель все-таки рухнула, подметя макушкой песок противоположенного берега реки, Фиэль при помощи своей магии почувствовала погоню.
  -Я не чую мертвых, но к нам приближается пятеро живых! - Рявкнула она, буквально пинками под зад заталкивая на неустойчивый мост первого из дварфов. Получалось у него не очень. Пятая точка подгорного жителя отличалась изрядным бронированием, а туфельки с консервными ножами вряд ли имелись в гардеробе даже самой завзятой эльфийской модницы. - Это не может быть никто кроме некромантов! И они должно быть как всегда прутся позади своих тварей! Только скрывают их от поисковых заклятий.
  -Мы их задержим. - Произнес один из мечников отряда, переглянувшись с собратьями. - Вперед, братья. Покажем, на что способны последние мастера клинка из Кель Таласа!
  -Пороху мне. - Решил минер, спрыгивая с собственноручно сделанного моста и едва не плюхаясь в воду. - И фитиль в зубы. Догоню Строри по дороге к Небесному Горну, а то этот сквалыга три серебряных должен остался.
  -Какого демона?! - Фиэль в прямом смысле слова всучила Лонари в руки Малу. А после напутственным подзатыльником задала направление вынужденно обнявшейся парочке для бега с препятствиями по шаткой и скользкой переправе. - Вам чего вдруг так резко в героев поиграть захотелось?!
  -Все не уйдем. - Хмыкнул мастер по обращению со взрывчаткой, вырывая порох из рук у своей молодой копии. - Мост получился слишком капитальным, сворачивать его тоже с этой стороны надо. Если ему просто снести лежащую на том берегу макушки ели, нежить все равно пройдет. Только лапы немного замочит.
  -Отец, мы тебя не оставим! - В голос возмутились два дварфа, один из которых уже лишился своего пороха.
  -А ну вперед! - Обоих братьев затолкал на бревно еще один подгорный житель. Причем отвесил им на дорогу такого тычка, что они едва не сбили обнявшуюся орочье-эльфийскую парочку. Выросший вдали от крупных водоемов Мал панически боялся мокрой стихии и потому держался за Лонари, как за спасительный круг. А та возмущенно сипела и пыталась снять крепко вцепившиеся в нее руки орка со своей груди. Ну, или хотя бы просто вздохнуть. - Молоды еще геройствовать. Да и вы идите, леди.
  -Но...- Попыталась возмутиться Фиэль, однако тут не слушая её возражений дварфийский ветеран схватил хрупкую волшебницу за руку, нагнул до своего роста, смачно поцеловал обдав ароматом чеснока, перегара и табака. А после запихнул уже готовящуюся испепелить наглеца ведьму на бревно, от всей души ущипнув напоследок эльфийку за задницу. От боли и возмущения предводительница отряда рванула вперед и остановилась лишь на середине бревна. Хотела было вернуться назад, но тут из леса донеслись зычные боевые кличи, с которым мечники Кель Таласа обычно бросались в атаку. Видимо они уже заметили врага и решили порадовать его встречным ударом. Скрепив зубы и послав на прощание минирующим дерево дварфам пару уже бессмысленных для них угроз, Златокудрая поспешила вперед, потирая пострадавшее место.
  Зычных кличей больше не было слышно. А звон клинков с такого расстояния даже чуткие уши эльфов вряд ли бы уловили. Уже догоняя остатки отряда, Фиэль услышала одинокий выстрел. И с трудом смогла заставить себя обернуться, чтобы посмотреть по кому он был сделан. На удивление, дварфы недоуменно смотрели в лес, не переставая готовить лесину к подрыву. Неужели кто-то из отрядных мечников взял с собой их мушкет? Ну, не лишено логики. Быстрый боец имел некоторые шансы прорваться мимо нежити и разрядить картечный залп в упор по некромантам. Вряд ли подобное их убьет, но даже легкие раны никаким преследователям прыти не добавят. Запалив фитиль, пара смертников помахала на прощание девушке и, подхватив оружие вместе с остатками пороха, углубились в лес. Взрыв сваливший импровизированный мост в воду окончательно похоронил им возможность отступления.
  Утирая непонятно почему начавшие капать слезы, Златокудрая упорно вела остатки своих бойцов через лес. Мелькали деревья, оглядывались назад братья, оставившие на том берегу отца. Стволы лесных исполинов быстро скрыли реку. Новый взрыва, ознаменовавший конец отважных дварфов, отряд услышал уже еле-еле. И через довольно продолжительный промежуток времени. Это заставило Фиэль злобно выругаться. Если бы знать сразу, что нежить не сможет быстро расправиться с пошедшими в самоубийственную атаку мечниками! Тогда бы минерм только и надо было сделать запал побольше и бежать по еще целой переправе. У них бы еще и время осталось, чтобы свои доспехи на бережку водой сполоснуть от налипшего лесного мусора!
  - Не расслабляться! - Велела Златокудрая, устало вздыхая и чувствуя, что после этой ночи у неё вполне может добавиться седых прядей в шевелюре. - Вряд ли командиры нежити тупее нас и не догадаются свалить подходящее дерево! А вурдалаки своими зубами работают быстро...
  Подбодренные такой информацией, дварфы и эльфы бежали, бежали, бежали... Долго бежали. Даже уже на шаг как-то сами собой начали переходить, без всяких команд и указаний. Сказывалась бессонная ночь, а также общая усталость от тяжелой и опасной работы в последние дни. А потом откуда-то из-за их спин вылетела пылающая стрела. С изрядным перелетом она вонзилась в ствол одного из деревьев, никого не задев. Однако лучшего намека о своем наличии рядом противник дать бы не ухитрился при всем желании. Эльфийское зачарованное оружие тоже нельзя было не узнать.
  -Сильвана. - Выдохнула Фиэль и закусила губу. Гадать, как именно мертвая глава рейнджеров догнала их было бессмысленно. В конце-то концов, у нее столетий рысканья по лесам Кель Таласа больше, чем у самой Златокудрой педагогического опыта. - Так! Слушай мою команду! Телепортируйтесь и бегите дальше! А я её задержу.
  -Но... - Попытался было заикнуться волшебник, сжимая в руках артефакт, который из-за слишком частого использования уже не мог в ближайшие сутки дать ему дополнительной маны.
  -Не спорить! - Острое зрение эльфийки уже различило среди деревьев медленно идущие вперед фигуры, среди которых имелся тонкий женский силуэт с огромным луком. Пальцы сплелись в жесте, выставляющем вокруг бывшей нянечки способный отклонить стрелы в стороны воздушный щит. - Уходите! Я потрачу всю свою магию, но смогу её достать. А к тому моменту, как леди Сильвана регенерирует, вы уже должны быть далеко! Не спорить, я сказала! Исполнять!
  С негромким хлопком отряд исчез. Вряд ли он перенесся слишком далеко, но...Даже такой отрыв лучше, чем встреча лицом к лицу с генералом армии нежити. Фиэль Златокудрая глубоко вздохнула, собрала все свои магические силы в кулак и принялась ждать вестницу своей смерти.
  -По крайней мере больше не надо будет искать краску. - Как-то отрешенно подумала она, мысленно колеблясь между двумя самыми эффективными заклятиями в своем арсенале. Гнев природы должен был оживить несколько деревьев и натравить их на врага. Учитывая, что на раны получившиеся конструкты реагировали еще меньше, чем нежить, ущерба они могли причинить немало. Тиски корней, чары недавно пущенные ей в ход против толпы вурдалаков, теоретически могли причинить больше ущерба. Особенно если применять их не на площадь, а по одиночной цели. Но от дробящих объятий оживленных корней можно было увернуться, скажем взлетев или просто убежав. А вот ожившие деревья могли преследовать свою цель и не остановились бы раньше, чем окажутся уничтожены. Ну, или раньше, чем кончится питающая их магия.
  Эльфийка с длинным луком шла вперед. Видимо где-то себе нормальную одежду леди Сильвана все же нашла. Теперь её мертвое тело скрывал стандартный плащ рейнджеров вкупе с накинутой на голову маской-капюшоном. За спиной её двигались другие фигуры, мало похожие на вурдалаков или некромантов...Присмотревшись, Фиэль ахнула и закусила губу до крови. Следом за генералом армии мертвых шли погибшие члены отряда самой Златокудрой. Пошатываясь и неловко ковыляя покойники, чьи тела наверное еще не успели остыть, приближались к своей командирше. Вот эльфы-мечники полным составом. От былой грации не осталось и следа. Стремительные при жизни бойцы тащатся так, словно у каждого на ноге висит по гире, спины сгорблены. При ходьбе периодически опираются на свое оружие, словно на костыли. Вот целитель со своей помощницей, оба вместо одежды теперь несут заляпанное чем-то темным рубище. Знакомая картина, почти так и выглядят трупы, погибшие от клыков нежити. За ними гуськом следуют дварфы, еще более неуклюжие и грузные чем обычно...Не все. Ну да, минеров наверное на мелкие клочки разорвало, учитывая сколько пороха они при себе имели. У самых ног бывшей начальницы рейнджеров Кель-Таласа семенит маленькая фигурка гоблина, дышащая ей в пупок.
  -Ай! - Почти утративший координацию движений коротышка споткнулся и полетел кубарем, об который запнулась леди Сильвана. Фиэль едва не спустила свои чары с поводка, наплевав на то, что враг еще не подошел на дистанцию эффективного поражения. Однако, как с удивлением констатировала она, даже смерть поменяла наглого гоблина не сильно. Если бы он еще мог соображать, то непременно возгордился бы своим поступком сверх всякой меры. Особенно учитывая, в какой позе растянулась поверх него некогда красивейшая из защитниц Кель-Таласа. Кстати, как-то у нее голос изменился, он теперь больше не был таким сиплым. - Ты куда мне тычешь своим локтем?! Немедленно убери его оттуда!
  -Это не локоть! - В душе у Фиэль зародились какие-то еще не сильно оформленные подозрения. А руки сами начали искать под рукой что-нибудь тяжелое. Похоже, гоблин был вполне себе живым. Во всяком случае вряд ли бы Сильвана оставила своей новой ручной собачке достаточную свободу воли, чтобы так нагло к ней приставать. - Это нос!
   -Да встань ты с него. - Один из мечников упер меч в землю и оперся об него. А после поднял с маленького зеленого поганца...Подвернувшею ногу во время раскопок снайпершу.
   -Вы живы. - Фиэль на несколько секунд заподозрила, что находится под воздействием чар и все происходящее ей только кажется. Но нет, все происходящее было реальностью. - Живы.
   -Угу, все более-менее в порядке. - Кивнул целитель. - Только я в плечо пулю поймал, а Строри от моей племянницы получил за меткую стрельбу ногой по яйц....Кхм. В общем чудо, что в темноте мы друг друга не перебили и не перестояли. Тем более учитывая, что оставленные вами засады ждали не нас, а нежить.
   -Так Сильваны тут не было? - Констатировала Фиэль без сил садясь на песок. Теперь она поняла, почему бойцы так медленно ковыляли. Она сама то теперь двигалась как восставший из могилы труп, вся трясясь от пережитого напряжения. Да плюс длительные пробежки после дня и так заполненного спешным маршем... - И нежити тоже?
  -Да какая нежить?! Я ору, ору, зову на помощь! А вместо подмоги мимо того сарайчика, куда меня заселили, какое-то стадо паникующих мамонтов пробежало. Вы же забор снесли! И стенку в доме! - Возмутился гоблин, так не вставая с земли. - Я и звал, и светил, настоящий прожектор там на окраине поселка вверх выдал, сам не думал, что так умею. Мы когда следом за вами гнались, изо всех сил 'Аууу!' кричали...Пока на залп не нарвались. А потом едва не оказались зарезаны ушастыми урками с их финками переростками! А психованные дварфы-камикадзе нас едва не подорвали! Хорошо удалось убедить их в том, что лучше порох потратить на изготовление второй переправы. Ох, как ноги гудят! Ну и здоровы же вы драпать!
  -А чего ты кричать то посреди ночи начал? - Ласково осведомилась Фиэль и от гоблина все начали почему-то отходить в сторону. - Истошно так, с надрывом, будто насмерть испугался.
  -А я и испугался! Кто бы не испугался, если проснется посреди ночи связанным? Видите ли наших эскулапов, перебравших на ночь успокоительного, с пьяных глаз на подвиги потянуло! - С достоинством ответил зеленый коротышка, чей нос видимо никак не чувствовал грядущие неприятности. - Просыпаюсь я значит, замотанный в кокон как гусеница. А эти упыри-медики торжественно вещают о возмездии, которое покарает святотатца, посмевшего телекинезом потискать мощи их троюродной бабушки! И наполняют клизму! Двухведерную! Я ж от нервов там вообще чуть не пришиб эту парочку дегенератов к демоновой бабушке! Орал, вопил, звал на помощь, отплевывался молниями от этих укурков! Надеялся, что кто-нибудь придет, развязаться поможет ме! Ме? Мееееээ!
  Заклинание полиморфизма никогда не относилось к числу любимейших чар Фиэль. Однако их уже давно сделали обязательной частью испытаний на звание старшей волшебницы и потому Златокудрая их знала. Что могла потвердеть мелкая овца с зеленоватой шерстью и удивительно длинным носом.
  Глава 7
   -Куда?! Куда он подевался?! - Маленький гоблин бегал кругами вокруг большого орка и у того от этого мельтешения и панических воплей уже начинала кружиться голова. Длинноносый и ушибленный на всю голову карлик явно слишком близко к сердцу принял свою потерею. Он подпрыгивал на месте, заглядывал во все шкафы, порывался обыскать мусорные корзины, будто там могла отыскаться пропажа. А ведь чего-то подобного и следовало ожидать, если вспомнить его прошлые достижения. - Где? Я спрашиваю, где?! Где мой водород?!
   -Опять? - Тихонько спросил у Мала десятник Строри, с улыбкой наблюдая за пытавшимся рвать на себе волосы гоблином. Последнему провести процедуру экстремальной депиляции мешал тот факт, что его короткая стрижка от лысины орка отличалась совсем незначительно. - Откуда на этот раз испарился этот летучий газ?
   -Из железной бочки, крышку которой Тимон накануне лично приваривал наглухо. - Мал всегда полагал, что изготовление дирижаблей дело не простое. Иначе бы гоблины не драли за воздушные суда и перевозимые на них товары такую жуткую цену. Верее, раскошелиться они бы заставляли покупателей все равно, но несколько меньше. Ведь высокая стоимость просто отпугивало большинство клиентов, чего жаждущие наживы коротышки не могли не понимать. - Что-нибудь более плотное и герметичное у вас есть?
  -Навряд ли. - Покачал головой дварф, знающий местные запасы как свои четыре пальца. Как-никак он являлся одним из наиболее старых и уважаемых жителей спрятанной в скалах деревеньки, куда в конечном итоге пришел отряд, чтобы отдохнуть и пополнить припасы. - Вертолеты и всякие такие особые материалы, которые в них применяют, ближе Стальгорна не найти. На заставе, которая караулит перевал в двух днях пути отсюда, есть танк. Но вряд ли вам подойдет его броня, даже если гоблин каким-то образом ухитрится её купить или спереть.
  Мал немного подумал и решил, что Тимону он о бронетехнике говорить не будет. Поскольку с пытающегося построить воздушное судно паршивца станется действительно украсть весь танк целиком и хорошо если не с экипажем. А после подорвать его, стараясь запустить в небеса. Доведенный до полного озверения многочисленными неудачами с постройкой модели дирижабля зеленый коротышка мог пойти и не на такие глупости. Хорошо еще, что любой постоянный поселок дварфом или гномов имел мастерскую, в которую пускали всех желающих поработать. Правда, материалы все равно приходилось покупать за свой счет...
  -Сколько у нас осталось полученных от Фиэль денег? - Повернулся к орку Тимон, будто прочитавший мысли своего компаньона. К удивлению орка, совсем уж убыточным их рейд по лесам не оказался. Однако и на то, чтобы жить и не тужить полученной суммы, конечно же, не хватило. Особенно учитывая то, что три четверти средств уже было спущено на попытки гоблина собрать какие-то понятные только одному ему механизмы.
  -Десяток серебряных. - Мала проблема отсутствия финансов волновала не слишком. В лесах было полно дичи, а уж если попадется нежить...Ну на трупах некромантов как правило бывают неплохие украшения и ценные артефакты.
  -Маловато для задуманной мой серии экспериментов. - Гоблин еще больше ускорил темп своих метаний. По ногам его стали проскакивать голубоватые искорки электричества. К ним немедленно начал стягиваться весь имеющийся в мастерской мусор, включая металлическую стружку. Дварф расплылся в улыбке, радуясь, что в помещении стало чище и значит можно еще пару лет не убираться. Если, конечно, сюда не вовремя какая-нибудь женщина не заглянет.
  -Девять серебряных. - Тут же поправился Мал. - Один уйдет на стирку твоей одежды. Прачки сейчас дерут за свой труд так, словно являются охотниками на нежить. Говорят, цены на мыло подскочили.
  -Вот же гадство! - Гоблин остановился, оглядел себя и безуспешно попытался отряхнуться. - Строри, а твой старший брат, ну который старейшина, он от нас древесину примет? Или только с эльфами работает?
  -Возьмет, как не взять. - Качнул головой местный житель. - Товар честный, да еще и прибыль изрядную приносит. Вот только как вы планируете вдвоем бревна таскать? И почему не хотите больше работать с Фиэль и её отрядом? Неужели до сих пор не простил волшебницу за ту историю с овцой? Она же вроде принесла свои извинения и признала, что зря вспылила.
  - Чтобы эти извинения были приняты, ей надо одеть черное кружевное белье и прийти ко мне в комнату, когда там посторонних не будет. - Сально ухмыльнулся гоблин и начал разгребать завалы, оставшиеся после его работы на одном из верстаков. - Вот тогда бы я её с удовольствием простил. Раз пять-шесть.
  -Губа не дура. Я бы тоже не отказался, будь хоть лет на сто помоложе. - Хмыкнул дварф и провел рукой по усам, залихватски подкручивая их. - Только при эльфийках в зоне слышимости такого не ляпни. Прибьют не глядя, что ты такой ущербный.
  -Ну, вы ведь меня не выдадите. - Подмигнул ему гоблин, продолжая чего-то искать. - А вообще я ей сразу предложил альтернативный вариант. Обучить меня этому заклинанию. Отказалась, зараза, утвердает, что оно безмерно сложное. Как-никак двойная иллюзия. Одна обычная, придает цели внешний вид овцы, а вторая ментальная, воздействующая на мозги жертвы и заставляющая её опуститься на четвереньки и блеять.
  -Да ну? - Удивился Мал. - Так вот оно чего! А я то еще думал, почему попавшие под это заклинание неминуемо расколдовываются обратно, даже если чары снять некому.
  -Не, ну в принципе настоящая трансформация тела вполне возможна при помощи магии. - Почесал затылок отверткой Тимон. - Только если она будет настолько сложной...Короче, по плечу её будет освоить лишь архимагу, да и то не сразу. А тем чародеям кто рангом пониже придется в лучшем случае пользоваться костылями артефактов. А! Вот! Нашел!
  -Относительно удачные образцы. - Отвертка вновь принялась чесать затылок гоблина да так, что от того вниз начали лететь кусочки содранной зеленой кожи. А во второй руке проведшего последние несколько суток в мастерской носатого карлика болтались два предмета, похожих на ремни. - Первое, прожигающий пояс. По сути дела, модификация термитной зажигательной гранаты, только плоская. Удачно получилось, что нашлось много материалов для фейерверков. Да, кстати, я извел весь металл, который горит очень ярким солнечным светом. Он сильно был нужен?
   -Не страшно. - Отмахнулся дварф. - У нас и раньше-то шутихами народ не особо баловался, а теперь их и вовсе не запускаем, чтобы нежить не привлечь. Да и не лежат ценные и редкие материалы на видном месте, мы их под надежными замками прячем.
  -Да там вроде как раз и висело чего-то на шкафчике. - Призадумался гоблин, но тут же сменил тему. - В общем, неважно! Эта штука шутя прожжет сталь! А уж за деревом, даже самое прочным, придется следить, чтобы огонь далеко не ушел. И оно в нужную сторону упало.
  -Да, получить по башке лесиной неприятно. - Почесал голову дварф. - А уж если она корабельная то все, встречайте предки. Такого даже двухголовый огр не выдержит. А ведь именно такие скупают на побережье, не жалея золота. Нет, обычные бревна или там доски тоже купят, но спрос уже не тот...
  -Я помнил об этом при разработке. - Кивнул гоблин и качнул второй висящей в его цепкой лапке штучкой. Звякнули приделанные к ней колеса. - Вот! Колесно-ременная упряжь! При помощи десятка таких штук, моих навыков в поднятии тяжестей силы мыслей и одной орочьей силы, даже очень тяжело бревно можно будет катить всего вдвоем! Как тачку.
  -За одно бревно вы много не выручите. - Заметил дварф, доставая из кармана трубку и огниво. - Хотя на миску похлебки каждый день, пожалуй, хватит. Если особо не шиковать и притаскивать их к подножию гор, где у нас сборный пункт для караванов, хотя бы по десятку в месяц.
  -Пф! - Гоблин гордо задрал нос к потолку. Одной орочьей силе немедленно захотелось уткнуть его обратно в пол. Ну, чисто в смысле взаимопомощи, чтобы у его напарника голова не закружилась. - Я думал об этом. И нашел замечательный выход! Зачем вести деревья к вам, чтобы потом транспортировать их на побережье сушой, если реки рано или поздно попадают в океан? Ну, еще варианты с озером возможны, но их можно отбросить благодаря работе с картой.
  Мал тяжело вздохнул. Воду в больших количествах он не любил. Очень не любил! Но эта проклятая данная некогда клятва...И ведь нельзя сказать, что гоблин нарушает некогда взятые на себя обязательства. Его сразу предупреждали, что от этого племени можно ожидать любых безумств, причем на регулярной основе. Наверное, надо было все же попробовать поднять бунт в резервации и уходить в леса и горы. Родное племя Тралла и его закадычного дружка Грома Адского Крика ведь как-то отсиделись? Хотя ходят слухи, что они просто хорошо дали на лапу каким-то дворфам-радикалам, чтобы те 'не замечали' гостей на своей земле.
  - В общем, нам надо будет только найти подходящую корабельную рощицу у реки, дотащить бревна до воды и сделать плот. - Победно вещал гоблин. - А дальше останется лишь сплавляться нам нем туда, где товар с руками оторвут. Как вам план? По-моему - гениально!
  -Только об одной мелочи забыл. - Хмыкнул местный житель и раскурил трубку. - О нежити. Думаешь, она не следит за реками? Твари конечно не любят воду, как-то она там нарушает наложенные на их гнилые тела чары, но покараулить добычу у брода не откажутся. А некроманты так и вообще если не будут мух ловить, то могут уничтожить вас с берега не только магией, но и артиллерией. Их передвижные катапульты-труповозки бьют точнее, чем этого хотелось бы живым.
  Гоблин как стоял, так и сел. Не выпустив из рук ни колесно-ременной упряжи, ни прожигающего пояса. Глаза его округлились, сквозь зубы прорвалось злое шипение, а ушастая башка с размаху впечаталась в пол сразу и лбом, и носом. Из последнего немедленно закапала кровь, почему-то исходящая на открытом воздухе искорками молний.
  -Проклятье! Проклятье! Проклятье! Да что со мной такое?! Почему я не могу контролировать свои душевные порывы?! Как так получается, что золотые руки и острый интеллект соседствуют с катастрофической невнимательностью к деталям?! - Коротышка продолжил самоистязание, колотясь головой о камни. Последние мялись и начинали оплавливаться в крови чародея-самоучки, словно куски льда в теплой воде. Мал и Строри бросились успокаивать буйствующего Тимона, пока он не подорвал всю мастерскую либо взрывчаткой, либо магией.- Почему меня тянет смотреть на огонь, взрывы, драки, способных оборвать гоблину все выступающие части тела эльфиек в неглиже?! Чем я так стукнулся и какой дряни ненароком сожрал, что уже целую неделю мечтаю покурить на бочке с порохом?! По какой причине не получаются простые и элегантных конструкции? В голову сами лезут монструозные технических уроды, для выполнения поставленной задачи вынужденные иметь с десяток слабых мест!
  -О! Я понял! - Мал прекратил удерживать пытающегося нанести себе тяжкие телесные повреждения гоблина. - Я понял! Ты же забыл о каджамите!
  -Я ничего не забыл! - Возмутился придавленный дварфом Тимон, немного успокаиваясь. С него даже электрические разряды соскакивать перестали. - Я все помню! Вернее, не помню почти все, но это в памяти осталось. Каджамит является особо редким и ценным минералом. Именно благодаря ему некогда загнанное в шахты племя троллей-рабов превратилось в гоблинов! Хотя, тролли и их потомки, похоже, и так отличаются сильно нестабильным геномом. Иначе как объяснить, что часть их мутировала в ночных эльфов, а часть ночных стала высокими?
  -Я ни капли не разбираюсь в том, кто от кого и как произошел, но на всякий случай напомню тебе основные сведения о каджамите и его влиянии на гоблинов. Только учти, хоть мне рядом с вашим племенем пришлось научиться всяким разным мудреным словечкам, но чего-то могу и перепутать. - Решил Мал, напрягая память в попытках найти как можно лучшие слова. Кожа на лысом черепе пошла морщинистыми складками от усилий. - Так вот, каджамит. Это минерал пока смогли найти в одном единственном месторождении. И давным-давно его выработали. Однако за тысячелетия, которые гоблины провели в его добыче, он стал им необходим. Отсутствие его является не жизненно важным, но из-за этого вашей расе приходится иметь дело с рядом неблагоприятных побочных эффектов.
  -Угу. - Голос Тимона до боли напомнил передернувшемуся дварфу речь леди Сильваны, таким хриплым он стал. - Продолжай.
  -Ну, первый и самый известный недостаток гоблинов это жадность. Хотя не могу сказать, является ли это следствием нехватки каджимита или просто ты и твои сородичи всеми пытаетесь накопить на то, чтобы приобрести себе хоть немного минерала. - Орк поскреб лысый череп. - Скорее все-таки второе. Во всяком случае, вокруг вашей подземной столицы Андермайна перекопана каждая горсть земли в поисках крупиц каджимита. И не по одному разу. А уж та порода, которую тысячи лет назад сваливали в отвалы как слишком бедную, вообще просеяна частым ситом.
  -И чего же со мной происходит от недостатка каджимита? - Голос Тимона буквально звенел от напряжения. - Снижается критичность мышления? Психика идет в разнос и на ней паразитируют десятки всевозможных маний и фобий? Гормоны льются из ушей, поскольку железы внутренней секреции выделяют их в слишком больших количествах для столь маленького тела?
  -Эм...Я не понял, чего ты сейчас сказал. - Честно сознался орк. - Но без каджимита гоблины дуреют. Причем не глупеют, а именно дуреют. Вы можете перемножать в уме трехзначные цифры и помнить свою родню до десятого колена, но при этом радостно хихикать, взирая на зажатый в лапе динамит с горящим фитилем. И как-то вы совсем перестаете бояться идти на риск, пусть даже смертельный. Вплоть до того, что среди наемников попадаются гоблины-камикадзе, не видящие ничего дурного в том, чтобы обвязаться динамитом и подорвать себя в гуще врагов.
  -А то и друзей, если им попробуют золото зажать, ссылаясь на то, что те не успеют его потратить. И ведь сразу после получения монет в свой карман эти самоубийцы готовы идти на дело. И о том, чтобы с кем-нибудь поделиться своими деньгами даже и не думают. - Добавил дварф, прислушивающийся к разговору. - Еще вы очень любите все больше и опасное. И чем оно здоровее и смертоносней, с тем большим восторгом пищите. К тому же просто сходите с ума от огня и взрывов. Гоблины - главные производители и покупатели фейерверков. Красивый салют является, пожалуй, единственным, что может затмить в ваших глазах даже блеск золота. Ну, хоть на какое-то время.
  Гоблин застонал и снова принялся биться головой об пол, приговаривая сквозь зубы что-то о том, что он является ненормальным психом.
  -Успокойся! Ты, конечно, более ненормален чем большинство представителей вашей расы, но на фоне подрывников абсолютно нормальный псих! - Встряхнул его Мал. - Только со мной сколько лет летал на дирижабле и как-то не спалил его. Конечно, не один из торговых баронов, которые самые рассудительные, хитрые и мозговитые из всего гоблниского племени. Однако же и не подзаборная шантрапа, неадекватная до полной потери чувства самосохранения.
  -Значит, чтобы стать нормальным и полностью контролировать себя, мне нужен каджимит. - Тимон уже не буйствовал, а комфортно так лежал в луже собственной крови и спокойно рассуждал. - Пумба, а ты насчет рыночной стоимости одной дозы не в курсе?
  - У тебя однажды был выбор. Купить её или вытащить подыхающую семью орков из резервации людей. - Спокойно сказал Мал и потер лысый череп. - Только потому, что ты тогда сделал правильный выбор, я тебе еще не прикончил. И никогда не попытаюсь сделать этого в дальнейшем, если ты вдруг не станешь врагом орочьего народа или моего клана. Если бы у нас еще был дирижабль, ты мог бы обменять его на каджимитовую пилюлю. Может даже на полторы.
  -А эффект от их приема временный или постоянный? - Заинтересовался гоблин. - Впрочем, чего это я, конечно временный. Иначе между ним и должниками лишь полный идиот стал бы выбирать вторых. Ведь с нормально работающими мозгами он быстро заработает достаточную сумму, чтобы начать выкупать орков из плена пачками. А сколько длится кто-нибудь знает?
  -Ну, кажется, я слышал, что чем больше гоблин безумен, тем меньше от каджимита эффект. - Неуверенно пробормотал Мал. - Тебе стандартной порции каджимита надолго точно не хватит. Ну, может месяц. В лучшем случае.
   -Значит, придется нам все-таки сплавляться по реке, наплевав на нежить. - Решил гоблин после минуты молчания. - Риск риском, но нужен более устойчивый фундамент для будущего благосостояния, чем работа на чужого дядю. Вернее, очень симпатичную чужую тетю, учитывая личность Фиэль. В конце-то концов, где сейчас проклятый принц Артас и основные силы некромантов?
  -Вроде бы в столице Лордерона, новые армады тварей создают, чтобы проломить ими оборону побережья. - Неуверенно заметил дварф. - Но не факт, что ему не захочется с диверсионным отрядом сплавать по как раз той реке, которую вы выберете для своего маршрута. Этот типчик известен именно своими внезапными и дерзкими атаки в те места, где его не ждут или на худой конец слишком плохо подготовились.
  - Да, риск является высоким чрезвычайно. Мне это отчетливо ясно, как ясно и то, что без опасности для жизни быстро золота нам не заработать. - Задумчиво пробормотал гоблин. - Эй, Мал, как ты насчет идеи рискнуть шеей?
  -Воду не люблю. - Категорично заметил орк. - Но в принципе за. Бедность не люблю еще больше. Хороший воин всегда должен иметь достойное его оружие, броню и женщин. Кстати, неужели ты наконец смог запомнить своей ушибленной башкой мое имя?
  -Я его еще с первого раза выучил. - Хмыкнул Тимон. - Но не обольщайся, в дальнейшем ты опять станешь Пумбой. Смотреть на то, как кто-то злится, это так забавно! Я просто не могу удержаться!
  -Определенно ему нужен каджимит. - Сокрушенно покачал головой Строри, и Мал был вынужден согласиться. Хотя бы из чувства собственного достоинства и надежды, что получивший дозу редкого минерала гоблин будет вести себя хоть чуть-чуть более адекватно. Весьма слабой надежды, к слову сказать.
  Остаток дня напарники провели в праздном безделье, готовясь к предстоящему выходу в опасные леса. А ночью...ночью на них напали.
  -Что?! - Честь и достоинство Мала серьезно пострадали. Впрочем, любой орк, проснувшийся связанным и с прижатым к горлу клинком, немедленно бы оскорбился. Застать его врасплох это еще ладно, но подсыпать в еду сонное зелье, а ничем иным столь крепкую дрему было не объяснить...Это уже оскорбление! Которое смывается кровью!
  -Молчи! - Шикнула на него Лонари. Она и еще десяток эльфов находились в комнате, выделенной гостеприимными дворфами для постояльцев. И все незваные гости были, что называется, при полном параде. Хоть сейчас в бой.
  -Оу, я конечно рад, что посреди ночи просыпаюсь от нежных рук эльфиской девы, теребящей мою самую чувствительную часть тела, но гардероб ты выбрала неудачно. - Гоблин, судя по сиплому голосу, получил куда большую дозу отравы и никак не мог решить, находиться ли он среди живых или как всякий спящий странствует среди духов. - У меня в принципе нет предубеждений против легкого насилия по обоюдному согласию. Однако зачем ты нацепила на себя весь комплект кожаной брони, вместо уместных в такой ситуации трусиков того же материала? Да и компанию вы сюда взяли излишне большую. К тому же в ней слишком много представителей мужского пола, а это изрядно нервирует. Мало ли, вдруг они настолько больные извращенцы, что смогут нас перепутать?
  -Ч-чего?! - Фиэль Златокудрая покраснела так, словно у нее в роду были саламанды. Казалось, поднеси к её коже лучину - и та вспыхнет. - Что за бред ты несешь, мерзкое отродье?!
  -Уши, говорю, хватит теребить! Отпусти, пока не оторвала к демонам! - Орк признал, что ошибался в своих выводах. Тимон был бодр как никогда и неимоверно зол. Именно этим и объяснялся его необычный тембр, зеленого карлика в прямом смысле слова душили эмоции. - И выкладывай, чего тебе надо. Даже если жители Кель-Таласа решили сделать отныне своим призванием грабежи, то жертв совсем не обязательно прижимать к полу пятью копьями и держать внутри магической печати неясного назначения!
  -Ну, почему же неясного? - Фиэль Златокудрая все же довольно близко общалась с аристократами эльфийского государства и потому неплохо умела владеть собой. Нет, она оставалась все так же взбешенной словами своего пленника, но никогда бы не стала делать глупости или напрасно его оскорблять. - Очень даже распространенные печати. Особенно в тюрьмах. Опустошают резерв разного рода колдунов и не дают ему восполняться. Правда, судя по скорости с которой заполняется артефакт-накопитель, надолго её не хватит. Максимум до утра. Но за это время я надеюсь узнать правдивый ответ на вопрос, 'Кто ты такой?'. Или вернее, 'Что ты такое?'.
  
  Глава 8
   -Какие громкие слова и совершенно без всяких оснований брошенные в мой адрес. - Перемотанный даже не веревками а настоящими цепями лежащий в центре пылающей сиреневым светом магической фигуры гоблин был самим воплощением язвительности. - И кто же я тогда по вашему? Шпион плети? Сохранивший нормальную внешность вурдалак? Больной экзотической болезнью вызвавшей позеленение кожи некромант-карлик?
   -Вряд ли. При всей моей ненависти к сектантам, вербовать и обучать предателей они умеют. - Холодно улыбнулась ему Фиэль. - Принц Артас убил своего отца и почти уничтожил родной Лордерон. Кел-Тузед сманил обещаниями бессмертия чуть ли не половину магов Даларана. Кель Талас пал в немалой степени благодаря заслугам Дар'Кхана Дратира. Эта тварь предала свою расу, преуменьшая в своих речах исходящую от мертвецов угрозу всеми силами, задерживая формирование новых войск и отсылку их на фронт, нарушив работу древних артефактов, препятствующих проникновению на территорию наших лесов демонов. Если бы некроманты попытались заслать к нам такого выделяющегося из общей массы шпиона как ты, личи бы поменяли им местами головы и задницы. А потом еще не дали бы в таком виде умереть.
  -Ай-яй-яй. - Судя по всему, гоблин попытался покачать головой, но едва не рассек себе горло о приставленное к шее острие копья. Артефактного, между прочим. - Грязные слова совершенно не идут такой даме как вы. Так и кто же я по-вашему, если не обычный скромный гоблин и не шпион нежити?
  -Понятие не имею. История Азерота туманна и в ней были отмечены толпы самых разнообразных существ, слабо подходящих под общие стандарты. - Развела руками Фиэль, не сводя взгляда с казалось бы надежно упакованного пленника. - Склонна считать, что до попадания на алтарь некромантов лежащее передо мной тело действительно принадлежало обычному гоблину. Не самому лучшему из представителей этой расы, но далеко и не худшему отбросу. Однако после того, как оно умерло, о чем свидетельствовал находящийся тут же орк...
  - Ну, мне казалось его и правда зарезали. Да еще он перед убийством некромантов кричал что-то о неудачном перерождении или вроде того. - Мал теперь уже сам подозрительно косился на своего напарника. А скорее кого-то, умело им прикидывающегося. - Но вы же сами сказали, что он жив!
  -Так он и жив. Более того даже здоров, хотя должен был давно скончаться. Кинжал, который в него всадила леди Сильвана, был отравлен медленным ядом и к тому же задел печень. - Эльфийская волшебница была непреклонна. - Более того, меньше чем через сутки после подобной травмы лежащее перед нами существо полностью регенерировало. Хотя даже при самом искусном лечении сделать это быстрее чем за неделю не могло.
  -В чудесное исцеление за счет скрытых резервов организма, надо полгать, веры не будет. - Пробормотал гоблин. - А мог я случайно и неосознанно наложить на себя чары исцеления? Согласитесь, это более логичная версия произошедшего.
   - Я чего-то подозревала и раньше, но тогда уверилась целиком и полностью. Отрядный целитель по моей просьбе провел над имеющейся у него кровью пациента очень редкий ритуал, дающий информацию о здоровье больного и применявшимся к нему в недавнем прошлом целительным чарам. Диагностические чары показали, что твое сердце недавно восстановилось при помощи крайне мощной магии. Из отдельных кусочков. Видишь ли при подготовке к созданию вурдалака некроманты зачем-то разрезают его на четыре части. - Фиэль своего собеседника если и слушала, то виду не подавала. - Плюс есть еще кое-что. Куда более важное. Ты буквально истекаешь магией, которую вкладываешь в редкостно неумелые чары, за которые даже начинающему ученику всыпали бы плетей. Но теряя восемьдесят процентов силы в окружающую среду, они все-таки работают, поскольку заложенный в них потенциал просто чудовищен. Да о чем говорить? У всех нас существенно ослабла Жажда Магии. А Лонари после попадания под твоей электрический удар на некоторое время вообще забыла о ней полностью!
  -То есть это не Тимон? - В голосе Мала слышалась усталость. Он много лет так надеялся, что исчезнет связывающая его по рукам и ногам клятва верности по независящим от гордого орка причинам. И вот, свершилось. Но радости нет, видно за проведенные вместе годы напарник сумел стать ему кем-то более близким, чем просто обычным начальством. - Гоблин даже если откроет в себе очень сильный магический дар, подобного никогда не провернет, верно?
   -Прости Пумба. - Сложно было сказать, насколько искренен оказался лежащий на полу длинноносый зеленый карлик, но если эти его слова были игрой, то мастерской! - Здесь от него только тело. А душа отправилась туда же, куда после смерти отправляются все гоблины. Я просто занял случайную тушку, которую еще можно было вернуть к жизни. В чем еще у меня получилось проколоться, если не секрет? Недостаточно достоверно изображал амнезию?
   -Перечислять долго. В частности ты очень уж активно домогался меня, Лонари и любую другую эльфийку, попавшую в зону видимости. - Оскорблено дернула щекой Фиэль Златокудрая. -. Нет, гоблины народ пошлый, причем безмерно, но...Обычно к представительницам моего рода таких жарких симпатий не проявляют. Мы же в полтора раза крупнее их, простая физиология. А вполне себе симпатичную вдову-дварфийку, стоившую тебе глазки в этом поселке, проигнорировал. Причем не просто отверг, ты в упор отказывался в ней видеть объект сексуальных домогательств.
   -Прокол. - Уныло констатировало существо, лежащее в центре магического рисунка. - И, самое главное, до сего момента я о нем просто не подозревал. Привык к тому, что женщины подобного роста еще дети. Причем далеко не самые взрослые.
   -Верно. - Согласилась с ним эльфийка. - Так расскажешь сам, что ты такое или нам сразу переходить к пыткам? Полагаю, ты оказался сильно привязан к занятому телу, раз не сменил его на более подходящее. И не дал просто повторно убить себя некромантам, чтобы потом выбраться из кучи трупов и спокойно пойти по своим делам.
   -А еще я, приняв удар на себя, спас твою прелестную задницу от не менее прелестной но немного гниловатой леди Сильваны. - Заметил пленник.
   -Верно. - Кивнула Фиэль. - И именно поэтому мы сейчас разговариваем. В противном случае, я бы всадила рунную стрелу тебе в затылок, а потом сожгла тело и пепел закопала в разных местах. На всякий случай, а то вдруг регенерируешь.
   -Ладно, срываем маски или вернее приоткрываем их. - Вздохнул её пленник. - Я слуга некоего существа, проживающего в Азероте и очень не желающего попадания этого мира под власть демонов. Ему тут жить, знаете ли. Однако просто взять и всем накостылять оно не может по ряду причин, о которых мне нельзя рассказывать. Вот и пришлось изыскивать окольные пути решения проблемы. Вроде вселения меня в ставшую бесхозной тушку.
   - Посылать явного неумеху? - Решила поучаствовать в беседе Лонари. - Но это же глупо! Почему некто достаточно могучий, чтобы его посланцы не испытывали никаких проблем с маной и могли её транжирить направо и налево, не нашел кого-нибудь получше?
   -Милая моя, если бы этот мир, да и какой-нибудь другой тоже, был полностью логичным, то его будущее было бы по силу до малейших деталей просчитать математикам. - Фыркнул лежащий на полу гоблин. - Ты видела такое? Нет? Вот странно, но я тоже.
   -Один из древних драконов? - Принялась рассуждать Фиэль. - Нет, вряд ли. У них хватает более компетентных исполнителей. Да и потом эти называющие себя богами ящерицы как правило не чешутся до того момента, как кто-нибудь начнет чистить им чешую ударами меча. И просто спалить к демонам Лордерон вместе с Артасом им тоже ничего не мешает, кроме собственной спеси и презрения к мирским делам иных народов.
   -Древний темный дух или бог, которому поклонялись некогда тролли? - Пришел её на помощь отрядный медик, присутствующий тут же. - Его ведь не убили, просто лишили большей части последователей. А тут в мир входят такие конкуренты.
  -Может кто-то из орочьего пантеона? - Пришла на помощь Лонари. - Эй, зеленый, который крупный, ваши боги могли провернуть чего-то подобное?
  -Да мы вроде предкам молились. - Неуверенно ответил Мал, не понимающий как ему поступать в подобной ситуации. Ведь его все-таки не развязали, а значит, по-прежнему подозревали непонятно в чем и могли по завершении беседы убить. - И у них сейчас уже есть активно действующий избранник. Тралл.
  -Другие известные многим великие существа тоже, скорее всего, не у дел. - Продолжала развивать нить рассуждений Златокудрая. - У них хватает последователей из своих народов. Кому мог понадобиться столь неудобный инструмент?
  - Кто-то из чудом уцелевшей нерубианской знати? - Версии предлагались одна за другой. - Этих разумных насекомых при встрече зарубит любой. Хотя последними, кому приходилось страдать от их злого нрава, являлись древние империи троллей. Но они, судя по летописям, были весьма могущественными.
  -Может натрезим-отступник? - Пришла Малу в голову идея, кажется тоже имеющая право на существование. - В своих интригах друг против друга они могут пойти на многое. Мне об этом дедушка рассказывал, он видел бой одного высшего демона и против другого. Тогда и секретность вместе с попыткой замаскироваться под Тимона объяснима.
  -Все, хватит! Гадать можно долго. - Остановила пререкания Фиэль. - Азерот действительно имеет весьма бурное прошлое, в котором внезапно пропадали или находились целые цивилизации. Взять тех же гномов, до которых чисто случайно дорылись однажды дварфы. Не хочешь говорить, кто ты и кому служишь - ладно. Но какие у тебя цели?
  -Остановить Пылающий Легион и набрать личного могущества сколько смогу. - Хмыкнул пленник. - Причем последнее для меня важнее, хотя тот кто обеспечил нашу встречу ясное дело другого мнения. Откровенно, не так ли? Впрочем, если не будет выполнена первая цель, то вторая потеряет всякий смысл. Такие рабы, как мы с моим шефом, демонам даром не нужны. Естественно, добиться желаемого намерен наиболее простыми способами, если таковые вообще возможны. И в процессе мне вовсе не хочется отказываться от маленьких жизненных удовольствий.
  -Думаю, ты говоришь правду. - Нахмурилась Фиэль. - Во всяком случае, я давно уже не верю в альтруистов желающих ради всеобщего блага спасти мир и ничего не поиметь в процессе. Возможно, я делаю ошибку, но...
  Мощный пинок, отвешенный хрупкой эльфийской ножкой, впечатал тело гоблина в стену. Подобное явно не могло произойти благодаря одной мускульной силе, в ход определенно была пущена магия.
  -Это тебе за все те сальные слова и мысли, которые отпустил в мой адрес. - Уведомила его Златокудрая, поправляя прическу. - Сам цепи расплавишь или помочь?
  Ей ничего не ответили, кроме сдавленных стонов. Похоже, маленький носатый карлик от удара почти превратился в большую блямбу зеленого цвета. У него даже кровь горлом пошла.
  -Разумно ли это? - Осторожно уточнила у командирги Лонери. - Если ему, скажем, отрубить руки и ноги, а потом таскать с собой...
  -Через неделю он из принципа научится не выпускать ману в окружающую среду.- Вздохнула старшая эльфийка, потерев висок. - Хотя не спорю, идея сделать его передвижным колодцем маны меня тоже очень интересовала. На весь наш народ, конечно, такой подпитки не хватит.
  Но поселение в пару сотен эльфов рядом с ним понемногу отойдет от Жажды Магии. А потом его обитателей можно и поменять местами с новой партией беженцев, доведенных до крайности истощением.
  -Я так понимаю, ты предлагаешь союз? - Уточнил гоблин, откашлявшись. Цепи с него немногословные эльфийские мечники уже стали сматывать, а потому маленькая зеленая тушка крутилась вокруг своей оси словно веретено. - Эй, не так быстро! Меня сейчас вырвет, и уверяю, брызги разлетятся по всей комнате!
  -Верно, вряд ли мне найдется чем принудить существо, вполне свободно занявшее чужое тело. - Кивнула в ответ на его слова Фиэль, сделав знак подчиненным бережнее обращаться со странным существом. - В крайнем случае, ты просто уморишь эту мелкую уродливую тушку. Не знаю, какие будут санкции за провал, но ты то их скорее всего вынесешь. А вот я останусь без того, кто мог бы помочь обеспечить благополучие моего народа и месть врагам. Это в любом случае важнее всего на свете, и ради такого можно заключить сделку почти с кем угодно.
  -Отлично. - Лишенный пут гоблин немного подумал и улегся обратно в магическую печать. - Пумбу бы развязали. Наш лысый как коленка друг абсолютно не при делах, дальше ограничивать его свободу бессмысленно. Пусть идет куда хочет, если захочет, конечно.
  -Разболтает. - В глазах бывшей нянечки блеснула сталь, а рука сама по себе потащила из ножен клинок. - Впрочем, и пускай. Сейчас сумасшедших много как никогда и ему никто не поверит. А если мы добьемся успеха и прославимся, то критиковать нас никто и не задумается.
  -Я...Останусь. - Мал просто не верил в то, что ему дадут уйти. Скорее будет стрела в спину. Или неудачно подвернувшаяся гнилая ступенька на лестнице. - Клятва телохранителя, которую я принес, обязывает мстить за убитого. Так не все ли равно, где и с кем мне резать некромантов?
  -Отлично. Мне понравилось всюду ходить с личным телохранителем, на которого всегда можно свалить тяжелую работу. - Зло улыбнулся освобожденный от цепей пленник. У Мала зародились серьезные сомнения в том, что его подопечный действительно мертв. Вряд ли какой-то дух, вселившийся в ставшее бесхозным тело, мог вести себя так, так...по гоблински. Или может он изначально был призраком кого-то из зеленокожих коротышек и потому себя так ведет? - Хорошо, что все будет идти как раньше. Между прочим, для всех окружающих мне лучше бы так и остаться Тимоном, двинутым на голову безобидным зеленым коротышкой, открывшем в себе неплохие способности к магии. А потому советую общаться со мной как обычно, чтобы лишних подозрений не выдать. Кстати, я правильно догадался, что заряженный при помощи этой печати накопитель вы потом сможете использовать?
  -Нет. - Уныло вздохнула Лонари. - Мана из подобной вещи выйдет слишком грубая. Использовать её это все равно, что пить морскую воду. Жажду то может и утолит ненадолго, но потом организму будет хуже, намного хуже. Вылезай оттуда, пока истощение не словил.
  -Не буду. - Наотрез отказалось лежащее в центре колдовского рисунка существо. - Я как раз и хочу посмотреть, что будет, если полностью лишусь волшебства. Мне интересно.
  -Кем надо быть, чтобы добровольно стараться заработать себе магическое истощение? - Неверяще вздохнула Фиэль. - Слушай, может мы все ошиблись и ты все-таки больной на всю голову гоблин?
  -Не исключен и такой вариант. - Хмыкнул мелкий зеленый паршивец наблюдая, как с орка снимают веревки. - Но тогда я сошел с ума настолько, что мое безумие стало реалистичным. Кстати, как в Азероте обстоят дела с поиском одержимых?
  -Если они не бросаются с воплями на прохожих, то почти никак. Некроманты при помощи особо сильных баньши, способных на подобный трюк, пробовали провернуть диверсии. Ничего у них толком не получилось. Нежить не может достаточно правдоподобно маскироваться под живых. - Пожала плечами девушка. - Да и сомневаюсь я, что обычные меры помогут изгнать тебя из этого тела или обнаружить. Слишком уж качественно к нему привязана твоя сущность. Ладно, перейдем к делам серьезным. Чем ты можешь помочь, кроме того, что снимаешь с нас бремя Жажды Магии?
  -Сейчас, почти ничем. - Насупился коротышка. - В перспективе у меня есть шансы стать очень могущественным колдуном...Если найдется хороший учитель.
  -Это само собой разумеется, если у тебя есть подпитка маной из какого-то источника. - Отмахнулась эльфийка. - А еще? Не может же быть, чтобы эмиссар кого-то из великих сил вообще ничего не умел?!
   -В принципе, я очень много знаю. Патрон поделился кое-какими строго секретными сведениями перед тем, как отправить на задание. - Хитро улыбнулся гоблин. - И немного понимаю в технике. Не в той, которая конкретно есть, а в принципах её работы.
  -Ты бесполезен! - Разочарование в голосе Фиэль было таким глубоким, что в нем можно было утопить великана. - Хотя стоп! Если посланник такой слабый, то его задача минимум просто передать кому-то нужную информацию, верно?!
  -Ну, где-то, в чем-то, как-то. - Ехидно оскалился гоблин. - Поторгуемся? Что ты можешь предложить?
  -Назови мне причину не убить тебя на месте, как существо непонятное и опасное. - Не пошла на поводу у него Фиэль. - Что тебе известно?
  -Скоро вернется Смертокрыл, который запросто устроит Азероту такие катаклизмы, которых давно не видели смертные. - Ласково улыбнулся её собеседник. - Вряд ли он решиться объединиться с демонами, но кто знает, кто знает...
  -Да, возможность подготовиться к подобному дорого стоит. - Сглотнула Фиэль, первой отошедшей от шока. Все остальные эльфы до сих пор стояли, замерев соляными столбами. Видимо, имели хорошее воображение и могли представить грядущие неприятности. Один из древних богов этого мира, которого свои же сородичи пытались прикончить долго и безуспешно, это не просто проблема, а очень большая проблема! А еще в её дыхании без проблем будут сгорать целые города. - Если не предупредить об этом заранее и не подготовиться, остатки нашего народа могут исчезнуть в наступившем хаосе. А как скоро это произойдет?
  -Ближайшие годы. - Почесал длинный нос гоблин. - В худшем случае месяцы. Сама понимаешь, поставить часы с обратным отсчетом на такое событие не получится. Но Смертокрыл уже преодолел большинство преград, сковывающих его в глубинах земли.
  -Ладно, это пугает, но это в конце-то концов не наши проблемы. - Встряхнулась девушка. - Что еще ты можешь предложить? За то, чтобы быть на полном содержании нашего отряда и получать исполнение небольших просьб. Небольших! И приличных!
  -Хорошо. - Спокойно кивнул гоблин. Вот только злая улыбка с его лица никуда не исчезла и Мал заранее начал подозревать, что итоги этой беседы эльфам ну просто очень не понравится. - Хотите сведений, их есть у меня. Только удалила бы из комнаты всех посторонних, как-никак информация строго секретная.
  -И не подумаю! - Фыркнула Фиэль. - Мало ли чего может случиться со мной? Или с тобой?
  -Сама напросилась. Единый центр управления нежитью находится в Нордсколе. - Зловеще изрек гоблин, пытаясь принять патетическую позу. Поскольку вставать он и не подумал, то получилось у него не слишком удачно. - Там, среди бескрайних снежных просторов, вмурованы в лед останки великого чернокнижника орков Нер Зула. Именно он является тем, кто дергает Артаса и остальных немертвых за ниточки. Если их уничтожить - твари как минимум ослабнут и лишатся руководства. Генералы армии проклятых вроде той же Сильваны могут обрести независимость. Однако вряд ли это заставить их раскаяться в своих грехах и прервать собственное существование. Но драться с единой армией и с кучкой разрозненных банд - две большие разницы, не так ли?
   -Мы же туда не пройдем, верно? - В голосе Лонари слышалась надежда на отрицательный ответ.
  -Увы, вам это будет не проще сделать, чем Артасу окончательно додавить побережье. - Покачал головой очень информированный гоблин. - Не думаете же вы, что эта мертвая но все еще очень могучая личность не позаботилась о своей защите? Да и проклятый принц вместе со всеми личами в случае чего понесется на выручку, теряя по дороги сапоги и отгнившие подошвы ног.
   -Оч-чень ценная информация. - Фиэль Златокудрая нервно покрутила головой по сторонам. Её подчиненные вид имели пришибленный, но задумчивый. Видно уже готовились мысленно к экспедиции в холодные края. А еще они похоже были готовы простить маленькому зеленому паршивцу все прошлые грехи и большую часть будущих. Впрочем, сама волшебница уже тоже раскаивалась в том, что так невежливо сегодня с ним обошлась. Повелитель всей нежити точно являлся одним из главных виновников того, что произошло с её народом и близкими людьми. Уничтожить его было делом чести. Нет, даже не так. Долгом любого жителя Кель Таласа! - Доказательства?
   -Кроме моего слова? - Фыркнул гоблин, еще больше расплываясь в оскале, мало похожем на улыбку. Учитывая, что смотрел он прямо на предводительницу отряда, та понемногу начинала чувствовать себя очень неуютно. Даже несмотря на численный перевес её сородичей и не такой уж и малый боевой опыт. - Никаких. Впрочем, можете попробовать поймать и допросить кого-нибудь из личей. Уж они то свое верховное командование знают. Или натрезима.
   -Сразу принца Артаса, чего уж там. - Фиэль с каждой секундой нервничала все больше и больше. Чутье эльфийки, отточенное сначала воспитанием вечно ищущей приключений молодежи, а потом играми на выживание с нежитью, буквально орало о грядущих проблемах. - А еще чем-нибудь полезным ты меня порадовать можешь?
   -О да! - В глазах гоблина полыхало багровое пламя и почему-то окружающие никак не могли уверить себя, что это просто отсветы горящих в комнате свечей. - Самый лакомый кусочек я приберег на последок. И награду за него хочу соответствующую. Тебя. Да не на ночь или две, а навсегда. Целиком и полностью.
  -Спасать не буду. - Решил для себя Мал и демонстративно сложил руки на груди. - Даже если это все еще Тимон, только сошедший с ума. В клятве я обязывался защищать его от врагов. Про предотвращение самоубийства там и слова не было. Сам захотел умереть - так не мне его отговаривать.
   Эльфы мечники неуверенно переглянулись и медленно потащили оружие из ножен, производя в процессе максимально возможное количество шума. Вообще-то после такого им следовало изрубить тело гоблина в лоскуты, но...Но обычно с тем, чтобы защитить свои честь и достоинства волшебницы прекрасно справляются и сами. К тому же ситуация, в которой они находились, была мягко говоря не ординарной.
   -Ты сошел с ума, маленький зеленый поганец? - Осведомилась Фиэль, давая знак воинам остановиться. Во-первых, лежащего в центре высасывающей магии печати гоблина она могла и сама растерзать на мелкие кусочки. А во-вторых, если он не врал...Свою честь Златокудрая ценила весьма высоко. Но на сведения о том, кто хозяин всей нежити и где его найти, обменяла бы её не церемонясь. Если же этот наглец мог сообщить нечто еще боле ценное, то его следовало хотя бы выслушать.
   -Поправка. Маленький зеленый мстительный поганец. - Если гоблин пытался улыбнуться еще больше зловеще, то потерпел неудачу. Особо его физиономия не изменилась. Ну, может стала немного более мерзкой. - Захват и то, как ты его устроила, в принципе, простить можно. Да, я обиделся, но не слишком сильно. В конце-концов, в подобной ситуации сам поступил бы похожим образом. А вот тот пинок... Зря ты мне его отвесила, ох зря.
  - Оставь свои тайны себе! - Почти взвизгнула Фиэль, мучительно разрываясь между чувством долга и смесью из ненависти и презрения к своему собеседнику. Она прекрасно знала, что такое Необходимость. Но пожертвовать собой за столь эфемерную награду как информация из не слишком надежного источника все же была не готова. - Мы обойдемся и без них!
  -Без них вы вымрете, причем весьма скоро. - Если гоблин и расстроился, то виду не показал. - Предлагаю пари. Я сообщаю тебе маленький секрет. А потом ты сама решаешь, стоишь ли его или нет. Будет ответ отрицательным - что ж, значит, мне не повезло. Но предупреждаю, если обманешь, все равно не избегнешь назначенной тебе участи. Только не при жизни, а после смерти. Все-таки в вашем мире таким как я трудновато ориентироваться и действовать. А вот когда душа покинет тело, то игра начнется уже на моей территории!
  -С-с-согласна. - Через силы выдохнула Фиэль с ощущением, что совершает непоправимое. Её свита загомонила вся разом, намереваясь возразить предводительнице, а один из воинов даже шагнул вперед и занес копье для удара по гоблину. Златокудрой пришлось перехватить оружие выросшей из пола зеленой плетью вьюнка. - Ну и чем таким ты хотел меня купить, а, мерзкая тварь?!
  -Пусть выйду лишние. - Непреклонно сделал жест рукой гоблин. - В отличии от предыдущих сведений, эта информация при попадании в не те руки способна утратить актуальность. Нер Зул из своей ледяной гробницы никуда не денется при всем желании. Да и Смертокрыла убедить образумиться и не пороть горячку будет трудновато.
   - Хорошо. - Хотя Фиэль никогда не изучала магию льда, сейчас её словами можно было замораживать продукты для длительного хранения. - Все вон! Стоп! Лонари, останься. Тоже послушаешь, мало ли чего со мной потом станет...
   -Ты уверена, что стоит во все это впутывать девочку? - Скептически посмотрел на её Тимон. - Стоит ей не удержать язык за зубами и вам придется солоно. Вам, это жителям Кель Таласа. Тем, кто еще уцелел.
   -Она рейнджер! - В голосе эльфийки не было уверенности. Пальцы ее сплетались в магических жестах, обеспечивая комнате максимальную изоляцию от внешнего мира которую только могла создать волшебница. - Она обязана донести информацию кому следует, даже если погибнет весь отряд. Ну же, говори и не заставляй меня жалеть, что я участвую в этом нелепом фарсе!
   -Жажда магии. - Стоило гоблину произнести всего два слова и внутри Златокудрой что-то оборвалось. Ей мучительно не хотелось становиться наложницей этого странного существа. - То, что так терзает жителей Кель Таласа.
   -Ты можешь излечить нас? - Девушка-рейнджер не смогла сдержаться. - Или твой хозяин? И что он потребует взамен? Наши души?
   -Солнечный колодец создал Дат Ремар. Ученик Иллидана Буревестника, познавшего тайны демонической магии и создавшего второй Источник Вечности, который потом использовали как основу для Древа Жизни. - Гоблин проигнорировал молодую эльфийку. Её старшая товарка заскрипела зубами так, что они могли раскрошиться. - Это было десять тысяч лет назад.
   -И что?! - Буквально вскричала Фиэль, от спокойствия которой давно уже ничего не осталось. - Их давно уже нет в живых! Один умер от перенапряжения, второго бросили в каменный мешок, чтобы он сгнил там живьем! Или ты знаешь, где живет маг способный повторить подвиг одного из великих чародеев древности? Кто это? Нер Зул? Кел-Тузед? Кто-то из драконов?!
   -Ученик действительно погиб. - Гоблин напрягся, сосредоточился, и в центр колдовской печати спланировала подушка с ближайшей кровати. Всем своим видом сейчас он напоминал ленивого кота, которому абсолютно не надо ни о чем беспокоиться. - Хе. Против меня эта ваша поделка слабовата получилась. Видимо наносить её надо было не на доски, а на камни. Или может просто на подавление существа с такими возможностями подобная дрянь не рассчитана? А, не важно! Так вот, ученик погиб. А учитель жив, чего ему сделается, барану бессмертному? Да еще в одиночной камере, куда посторонним и ходу то нет. Более того, он даже не сильно спятил за тысячелетия плена. И, если вытащить его оттуда и убрать как можно дальше от ночных эльфов, без проблем нароет вам новых колодцев. Хоть Солнечных, хоть Вечности, хоть обычных, канализационных.
  -Проклятье. - Из Златокудрой, казалось, разом выдернули все кости, и она осела на пол как куль с мукой. - Кажется, я только что продала себя в рабство.
  
  Глава 9
   За окном что-то взорвалось. Махая в воздухе лоскутными крыльями, вниз упало камнем нечто не слишком крупное и жутко матерящееся прямо на лету. Потом вознеслось вверх, не прекращая сквернословить. Затем опять вниз, только уже не изрыгая непристойности. То ли дыхание у него кончилось, то ли язык оказался прикушен.
   -Тебе надо исчезнуть. - Лонари Серебрянный Цветок в удивлении уставилась на свою начальницу. Многих слов она могла ждать от Фиэль Златокудрой, но только не этих. - Причем быстро и так, чтобы тебя сам проклятый принц вместе со своей сворой демонов не нашел.
   -Но почему? - В голове молодой эльфийки мысли лихорадочно сменяли одна другую. В итоге на поверхность её разума сумела всплыть лишь одна более-менее необычная странность последних дней. Которую при всем желании позабыть было сложно. - Из-за этой мелкой зеленой вонючки что ли? Да он же не опаснее брехливой собаки, даже с учетом магии, едва ли не прущей из всех щелей! Или... Он тебе приказал?!
   -Нет! - Недовольно дернула щекой волшебница при упоминании своего, мягко говоря, не однозначного положения. - Тимон еще ни разу не воспользовался своим правом принудить меня к чему либо. Но не переводи тему, тебе надо исчезнуть. Желательно сильно изменить внешность и спрятаться где-то в крупной общине беженцев. Возможно даже людской. Все-таки при помощи хирургии и некоторой целительской магии нам под представителей этой расы замаскироваться не так уж и сложно. У меня есть знакомые достаточной квалификации, вот рекомендательное письмо к ним...
   -Но почему? - Лонари решительно не желала куда-то прятаться. - Даже если мы погибнем, то слова гоблина узнают командиры других отрядов мстителей, а надежнее их и нет то никого. Ты же сама передавали письма, которые надлежит вскрыть в случае нашей смерти или исчезновения на слишком долгий срок. Хотя я до сих пор уверена, что эта тварь нам просто наврала, спасая свою шкуру.
   -За сорок дней, что мы знаем Тимона, выпущенная им в никуда энергия в полтора раза превысила запас среднего природного магического источника. - Златокудрая печально вздохнула и подперла голову ладонью. Мимо окна в последний раз пролетела вверх обсуждаемая ими персона, едва-едва дотянув до высоты окна. Видимо начальный импульс сошел на нет и теперь чтобы продолжить летные испытания при помощи батута требовался еще один взрыв. - Слишком уж масштабно для обычной мистификации, не находишь? Но главное даже не то, врал он или нет, хотя я склоняюсь к последнему. Дело в том, как он на тебя смотрит.
   -Как похотливый кобель..- Фыркнула было девушка, но осеклась увидев как дернулся уголок рта её родственницы. - Что? Да он же на половину женщин нашего отряда периодически слюни пускает! Сначала на одну, потом на другую!
   -Их и даже меня он просто хочет. А тебя он хочет покарать. Причем весьма жестоко. - Покачала головой предводительница отряда. - Мне приходилось вращаться в высшем свете. Даже с леди Сильванной мы представлены друг другу. Разных я типов повидала. И эта сущность, изображающая из себя сильно неадекватного гоблина, опасна как нежащийся тигр, затаивший обиду на члена цирковой труппы. Сейчас он корчит из себя большого котенка, канючит миску молочка и милостиво дает акробаткам чесать себя за ухом. А после одним движением откусит голову помощнику дрессировщика, дернувшему его месяц назад за усы.
   -Да не может этого быть. - Лонари все еще была практически подростком. Даже понимая, что куда более опытной командирше виднее, она пыталась спорить. - Он вчера, пытаясь показать нашей поварихе как оголодал, укусил её за задницу! Так она его поварешкой на вершину скалы загнала, хотя местные дварфы до того тот утес неприступным полагали!
  -Однако потом он слезно просил у неё прощение и порывался самостоятельно вылечить место укуса поцелуями, пока снова не получил по лбу. Подобным образом гоблин ведет со многими женщинами, рядом с которыми не видит пары. Видно встревать в уже существующие отношения ему какие-то принципы не позволяют, но одиночек Тимон явно считает законной целью для своих странных ухаживаний. За одним исключением. Тобой. - Голос Фиэль не предвещал ничего хорошего. - Те слова насчет превращения его в беспомощный обрубок и использования его как передвижного источника маны...Рациональные, правильные с точки зрения наибольшей сиюминутной выгоды, аморальные и отвратительные по любым меркам до полного изумления. Он их запомнил. И не простил. Хм, собственно такое бы никто из находящихся в здравом уме позабыть не смог бы.
  -Полагаешь, будет мстить? - Смерти Лонари не боялась. Трусы вообще в Кель Талас уже несколько лет не совались. Ну, если только в составе рабских караванов, которые нежить уводила вглубь захваченных земель. Однако и к напрасному риску рейнджеры никогда предрасположены не были, искреннее считая лучшей тактикой выстрел в затылок из засады.
  -Уверена. - Кивнула Златокудрая. - Он не может контролировать свои сиюминутные порывы и плохо анализирует обстановку. В противном случае вряд ли бы гоблин стал заключать со мной то проклятое пари на виду у всего отряда. Теперь ему приходиться сдерживать себя. Иначе я либо потеряю статус главы нашего отряда, либо, скорее всего, его просто прикончит кто-то из бойцов не взирая на последствия. Однако, как ни горько это признавать, но в долгосрочной перспективе эта тварь планировать умеет. А ум имеет весьма острый.
   -Может, вы ошибаетесь? Ведь он же ни разу не сказал мне ни одного плохого слова - Покидать отряд, с которым она была уже несколько лет, девушке решительно не хотелось. - И вообще гоблин с той ночи, когда мы установили, что он вовсе и не гоблин, ведет себя абсолютно как раньше. Словно тогда ничего важного тогда и не произошло. Хотя бросать более похотливые взгляды, наверное, больше просто не может.
   -В отношении тебя они скорее в прямом смысле слова плотоядные. - Фиэль буквально всучила молодой эльфийке ворох заранее подготовленные писем. - Делай то, что тебе велено и не смей перечить! Если все пройдет удачно, сможешь вернуть свое имя и внешность всего лет через десять. Может тогда о тебе забудут или Тимона целиком сожрет какой-нибудь демон, считающий привязанную к телу душу вкусным гарниром!
   -Но... - Неизвестно, что еще хотела сказать молодая эльфийка, но её прервали частые звуки тревожного колокола.
   -Набат? Неужели наш гоблин смог поджечь или взорвать чего-то достаточно важное, чтобы дварфы заволновались. - Лонари попыталась выглянуть в окно, выискивая причину переполоха. - Странно, дыма совсем не видно.
  - Дура! Вслушайся в ритм! - Рейндежр обернулась к начальнице и открыла от удивления рот. Та стремительно раздевалась и сейчас уже стояла в одном нижнем белье, стряхивая с ноги немного поношенное платье. - Такой бьет при приближении врагов! Нежить решила атаковать поселок! Подай мне поддоспешник!
  -Ах да. - Смутилась девушка, наконец осознав смысл действий командира отряда. - Вы же в домашнем...
  -А что мне прикажешь спать в кирасе и шлеме? - Фыркнула волшебница, натягивая на себя плотные и весьма сильно обтягивающие кожаные штаны. - Или работать с документами, цепляясь стальными бляшками куртки за тонкую бумагу?
  -Ну да. - Согласно кивнула ей девушка, заходя сзади и просовывая руки под грудь своей начальницы. Чтобы потуже затянуть ремни, удерживающие всю конструкцию на положенном месте. - Это я хожу почти все время в одном и том же. Потому что одеяния рейнджеров легкие, не особо рвутся даже мечом, почти не пачкаются. Да и другого гардероба после бегства от леди Сильваны просто нет. Мы ведь не успели эвакуировать свой лагерь.
  В голове Лонари промелькнула злорадная мыслишка, что если мертвой главе рейнджеров захотелось одеться в более-менее привычный ей наряд, включающий и совершенно особое нижнее белье, то ужасающему генералу нежити пришлось сначала отстирать чужие пожитки. Вероятно, лично и вручную. Ну, раз уж хозяйка целой толпы баньши не имела достаточно материальных слуг, чтобы те раскопали ей какой-нибудь магазин. А поскольку буквально за несколько часов до происшествия Лонари продегустировала непромытую лесную ягоду и получила весьма резкое расстройство желудка...
  Где-то в разрушенной эльфийской столице как раз в этот момент всплывали кверху брюхом золотые карпы, проживавшие в небольшом прудике, украшавшем резиденцию богатого аристократа. Мыло, которое с великим трудом смогла найти Сильвана, было крайне ядреным. Впрочем, возможно они умерли от культурного шока, вызванного попаданием в их жилище давным давно протухшего белья. Или от тех ругательств, которые изрыгала не совсем живая леди, испытывающая проблемы со слугами и гардеробом.
  -Я найду тех, кто сможет выполнять любую работу! - Обещала она то ли себе, то ли миру, морщась от отвращения. Проклятый принц старался ради собственного удовольствия и выгоды сохранить как можно большую часть личности главы рейнджеров при её перерождении. Брезгливость, к искреннему сожалению Сильваны, осталась практически неизменной. - И заставлю их служить мне! Чего бы это не стоило! Завтра же начну проводить ритуалы над своими баньши, стараясь сделать их способными на вечный контроль захваченных тел! Нет, сегодня! Беее...Мерзость! Ну почему мне пришла идея разобрать эту треклятую сумку с одеждой самой последней, когда прошло уже несколько недель и все практически окаменело?!
  Пока леди Сильвана осваивала нелегкое ремесло прачки, в поселке дварфов обе стороны конфликта отчаянно нуждались в снайперах. Пошедшие на штурм некроманты прятались за камнями и мечтали, чтобы кто-нибудь снял с крыш стрелков, не дающих им поднять голову. Ну а защитники огрызались нестройными залпами по накатывающим волнами с настойчивостью и живучестью тараканов вурдалакам, жировикам и костяным паукам. Им жутко не хватало первоклассных асов, способных одним выстрелом перебить своей цели шею или нанести какое-нибудь другое безусловно фатальное повреждение итак уже дохлым тварям. От поражения живых пока спасал только тот факт, что местные жители не поленились превратить каждую свою постройку в неприступную крепость. Во всяком случае, окна на первых этажах были давно уже заложены камнем, оставив лишь узкие щели бойниц. А массивные двери с несколькими засовами снести за пару секунд смогла бы если только пушка. И то если её подкатить вплотную.
  -Локтар Огар! - Пытавшегося залезть на крышу костяного паука встретил топор орка, метко врубившийся в лапу монстра и перебивший её с одного взмаха. Тварь недовольно зашипела, но не упала, поскольку остальными семью конечностями держалась за стену. При помощи своего темного искусства некромантам как-то удалось слить парочку трупов в единое существо. Теперь приставленные друг к другу торсы служили опорой, к которой крепились исказившиеся под воздействием темных чар руки и ноги. А головой чудовища и вовсе служил сборный ансамбль из десятков ребер и мертвой плоти, напоминающий собою пасть ужасно уродливого насекомого. К сожалению, он был весьма прочным. И не пустым. Где-то внутри этой отнюдь не хрупкой конструкции находился желудок монстра, куда отправлялась съеденная пища. И откуда мог густой струей вырываться густой и едкий пищеварительный сок. - Ур-ры! Как стряхнуть с себя эту дрянь?!
  -В глаза не попало? - Осведомился дварф, разряжая мушкет в мору висящий на спине твари. Часть дробин отлетела от поставленных в качестве внешнего скелета ребер или застряла в них, но какие-то проникли внутрь и изорвали мертвое мясо. Нежити это не понравилось и она протестующее зарычала, забрасывая на крышу сразу три ноги и пытаясь подтянуться, чтобы просто загрызть обидчиков. - Не давайте ей зацепиться!
  Мал послушно принялся размахивать топором, не обращая внимания на дурно пахнущую и жгущую кожу слизь, стекающую по плечу. Что бы было с его глазами, попади плевок в лицо, а не в грудь, ему не хотелось даже представлять. А еще орк пообещал себе, что больше не будет бравировать кожаной безрукавкой и при сражении с нежитью будет напяливать на себя как минимум кольчугу. Если, конечно, он вообще переживет эту битву, в чем были серьезные сомнения. Некроманты гнали вперед очень много агрессивного мертвого мяса, сами командуя тварями с безопасной дистанции. Как раз сейчас один из мясных танков колотил по двери ближайшего дома сразу шестью грубыми булавами, зажатыми в своих жирных лапах. Весящие как целые наковальни куски железа деформировались и мялись, но проламывали оббитую сталью дверь в обиталище семьи дварфов. Выстрелы, несущиеся изнутри, тварь волновали не сильно. Попытка какого-то смельчака ткнуть копьем в макушку твари из бойницы второго этажа провалилась, поскольку оружие у него просто выдернули. А в проделанный для них пролом уже собирались прорваться вурдалаки, скапливающиеся за спиной трупа-переростка. Когда они проникнут внутрь, то практически мгновенно перебьют защитников первого этажа и поднимутся на крышу, откуда сметут стрелков. И тогда одной точкой обороны поселка станет меньше. Еще одной, поскольку в нескольких местах некромантам уже сопутствовала удача.
   Из окна постоялого двора, единственного здания которое было мало похоже на крепость, вылетел по частям очередной костяной паук. Твари, прекрасно умеющие взбираться по стенам, стекались к этому зданию сплошным потоком. Но засевшие внутри чародеи эльфов держали оборону, взрывая, сжигая и разрывая взявшимися непонятно откуда лианами непрошенных гостей. У дверей чадили кучами паленого мяса четыре жировика. Иногда огненные стрелы или иные заклинания били по занятым своими делами монстрам или заставляли убраться обратно выглянувших из укрытий некромантов. Пока отбиваться магам удавалось вполне успешно, но рано или поздно силы волшебников должны были иссякнуть.
  -Слушай, а почему там окна не заложили? - Спросил Мал соседа, кивая в сторону постоялого двора и берясь за предусмотрительно сложенные на крыше булыжники. Каменный снаряд, упавший на голову, мог раскрошить череп почти любого противника. Лишивший половины конечностей костяной паук все-таки свалился вниз и, пока он не успел уползти далеко, его надо было добить. - Решетки же эти против тварей ни капли не помогают, вон их чуть ли не мгновенно содрали!
  -Не могу жители Кель Таласа в глухом каменном мешке жить! - Сплюнул на неживого урода дварф, а потом пнул лежащий у края крыши обломок скалы. Комочек жидкости упал в двух шагах от нежити. А вот булыжник сломал ей то ли три, то ли четыре ребра на затылке. - Клаусторофобия у них начинается, видите ли! Воздуха им не хватает! Вот и чего, спрашивается, капризничают? Уж где-где, а в надземном доме вентиляция плохой по определению быть не может!
  На взгляд самого Мала в строениях дворфов из-за чада многочисленных свечей и факелов жутко воняло, но своей мнение он скромно держал. В конце-то концов, не всем же иметь столь острое обоняние как у орков? Да и один из жировиков, кажется, топает прямиком по направлению к их убежищу, а значит надо подготовиться к встрече.
  Внезапно волна холодного воздуха качнула стоящих на крыше бойцов, а один из крайних в поселке домов-бастионов, отличавшийся особой прочностью и защищенностью, рухнул погребая под своими остатками защитников. А вот нежити рядом с ним не было. Вообще. И значит виной всему были некроманты, вовремя отдавшие приказ своим тварям отойти в сторону. Вернее один конкретный, уже мертвый чародей.
  -Это же тот лич, который пропорол ледяными стрелами наш дирижабль! - Орк узнал бы эту фигуру из тысячи подобных, если конечно в Азероте набралось бы столько дохлых колдунов. Высохшая фигура закутаная в черно-фиолетовый плащ, украшенный вышитыми красными черепами, сидящая в чем-то вроде парящего над землей кресла. Высоко последнее, правда, никогда не поднималось. Вероятно, его владелец боялся потерпеть авиакастрофу и разлететься отдельными гнилыми косточками. - Проклятье!
  -Почему? - Не понял дварф. - Тут же живых колдунов десятка два, чем нам может так серьезно насолить еще один, пусть и посильнее любого из них? Ой!
  -Вот этим! - Мрачно сказал орк, ловя потерявшего равновесие коротышку за шиворот и оттаскивая от края крыши. В дверь дома вонзилось нечто, для чего самым подходящим определением было 'ледяная звезда'. Строение содрогнулось, а промерзшие осколки преграды разбили на мелкие куски даже не жировики, а обычные вурдалаки. - У него очень мощные и очень дальнобойные удары. Хорошо, наносит их достаточно редко, иначе мы бы на своем дирижабле не ушли.
  -Двери на второй этаж закрыты! - Крикнул застрявший в момент нападения недалеко от орка и потому оказавшийся на той же крыше эльф-целитель, буквально вытаскивая на свежий воздух женскую часть семьи дварфов в виде помпушки-жены с громадным тесаком в руках и двух маленьких девочек, сжимающих кукол. - Им понадобится время, чтобы сломать их!
  -Рушьте лестницу на чердак! - Велел хозяин дома, отрываясь от перезарядки ружья чтобы быстро погладить плачущих дочерей по головам и хоть как-то успокоить. - Все равно внизу никого нет. У меня минная закладка в красном ящике специально для этого дела предназначена, просто шнур подпали!
  -Только не сильно нам это поможет. - Мрачно заметил орк, наблюдая, как выпущенная из постоялого двора молния отлетает от темной сферы, на миг закрывшей фигуру лича. Выпущенные по нему же стрелы и пули постигла аналогичная судьба. - На другую крышу никак не перебраться, да? Ну совсем хорошо! Вот чего тебе стоило сюда пару длинных досок затащить, а борода?
  -Это ж целый мачты нужные корабельные. - Вяло вздохнул дварф, не желая признавать свою ошибку. - Как бы я их тут разместил? В обе стороны ведь свисать бы начали. Эй, а это еще чего?
  На окраине поселка, где стояли только хозяйственные сараи да мастерская, послышались глухие подземные взрывы. Один, второй, третий, пятый...В голове орка мелькнула мысль, что давно не было видно гоблина. С грохотом вылетела наружу дверь кузницы и оттуда вылетел второй лич. Выглядел он, надо сказать, даже по меркам мертвых неважно. Голый череп был весь покрыты сетью трещин. Огни в глазницах полыхали как-то несимметрично. В груди наблюдалась здоровенная дыра, словно проделанная пушечным ядром. Некогда роскошный черный балахон давно превратился в обычную рваную тряпку. Двигаться монстру мешали перевязывающие его тут и там толстые цепи, заканчивающиеся оборванными звеньями. На конце чудом сохранившегося полностью отрывка болтался настоящий корабельный якорь, сейчас звонко прыгавший по камням. В дополнение из тела мертвого мага торчала парочка еще вибрирующих эльфийских стрел и воткнутый в плечо кинжал, ярко светившийся зачарованным лезвием. Однако, тем не менее, слуга демонов продолжал оставаться дееспособным, в частности он еще мог пусть и не слишком быстро, но драпать по направлению к своему сородичу. Трава на пути разумной нежити покрывалась инеем, а костяные ноги плыли по воздуху, не касаясь земли.
  -Откуда у нас взялся пленный лич?! - Заорал дворф, вздымая к небу ружье и воинственно им потрясая. - Какой идиот держал его в поселке? Это же он своих позвал, зуб даю!
  Примерно те же слова, только в менее цензурных выражениях, сейчас изрыгала большая часть присутствующих на поле боя живых. Вслед улепетывающему проклятому колдуну полетели стрелы, чары, пули, метательные молоты и камни. Мал кинул дротик, также припасенный хозяевами на случай обороны. Почти попал, вонзившееся в землю острие перелетело щуплую фигуру на какую-то ладонь. От других снарядов лича защитила темная магия, окружив своего адепта облаком непроницаемого мрака. Да и ближайшие жировики вместе с костными пауками засуетились и кинулись прикрывать израненного офицера армии немертвых своими телами. Под их защитой лич добрался до своего сородича и, внезапно, резко ускорил свои передвижения, кинувшись в тыл немертвых. На шее застывшего от удивления предводителя напавшего на поселок отряда осталось болтаться нечто вроде плоского ожерелья, сделанного из одних карманов.
  -Прожигающий пояс? - Мал мгновенно узнал приметную вещицу. - Тимон?!
  Взмыв в воздух и просто перелетев груду скальных валунов, выбравшийся из кузницы лич камнем рухнул вниз. Частично. Торс его, скрытый темной тканью, еще больше набрал высоту, в то время как руки, ноги, голова, якорь и цепи полетели к земле и прячущимся в укрытии некромантам. Хотя, возможно это было просто следствием взрыва, мгновенно распустившемуся среди магов смерти огненным цветком. С яркой вспышкой сидящего на летающем кресле предводителя отряда пережгло пополам.
  -Это как? - Дварф-хозяин дома раскрыл рот так, что в образовавшееся дупло могла бы залететь какая-нибудь некрупная сова. Взбесившиеся жировики рвали всех, до кого могли дотянуться, включая вурдалаков и костяных пауков. Последние как могли сопротивлялись и продолжали атаковать намеченные им ранее цели, но делали это уже без прежней целеустремленности и огонька. Видно было отсутствие направляющей их воли.
  Грудная клетка взорвавшегося лича тем временем долетела до скального уступа, на который накануне кухарка загнала Тимона. А после приземлившийся объект развернулся в довольно лыбящегося гоблина, держащего в руках ткань с накладными ребрами и нарисованной сквозной дырой. На то, что картина в проделанном отверстии у фальшивого мертвеца не меняется, в горячке боя внимания никто конечно же не обратил.
  -Все, я устал и черта с два вы меня отсюда достанете! - Нагло заявил подрывник нанесший врагу критический урон и, положив свой камуфляж под голову, улегся спать.
  Нежить, лишенную большей части руководства, но все еще весьма опасную и многочисленную, добивали полтора часа.
  Глава 10
   -Самыми ценными умениями для магистра рукопашного боя являются быстрый бег и меткая стрельба из арбалета. - Улыбнулся миру Тимон и стал напитывать энергией проволочную конструкцию магической звезды, выложенной в неглубокой, но крайне широкой ямке. Та постепенно начала наливаться недобрым багровым сиянием. - Если он не может заманить противника в ловушку, конечно же. Так-с, готово. Пумба, засыпай!
   Орк с готовность начал работать лопатой. На испытаниях одноразовый артефакт, который гоблин обозвал магическим фугасом, спалил тушу жировика за пять секунд. Правда, сам изобретатель тогда серьезно пострадал. Провонявший горелым мясом поселок ему не могли простить дольше, чем демонстративное нежелание участвовать в зачистке населенного пункта от остатков нежити. В конце-то концов, тогда он мог и действительно устать и исчерпать все свои моральные и физические силы до донышка. Мал, кстати, упорно отказывался понимать логику дварфов и эльфов, не желавших покидать поселение. А уж когда он узнал, что его месторасположение и так тайной вовсе не было....Как эти существа еще не пополнили ряды слуг некромантов Плети было выше разумения орка.
   -Стоп! Хватит! - Остановил его гоблин, когда свечение перестало пробиваться из-под земли. - Отступаем. Будем надеяться, патруль сегодня не задержится.
   Крупный торговый тракт, соединявший Лоредорон и Кель Талас сектанты конечно же не могли оставить без внимания. В конце-концов они сами периодически перегоняли по нему поднятых с кладбищ тварей или караваны захваченных ценностей и рабов. Один из таких в самом ближайшем будущем должен был подвергнуться атаке эльфийско-дварфийского отряда с гоблино-оркским усилением. Но для этого сначала требовалось избавиться от тех, кто следил за дорогой и её окрестностями. Чтобы не мешали подготовительным мероприятиям. Вот только контролировать важную транспортную артерию должен был отряд немногим слабее того, который чуть не снес поселок дварфов. Драться с таким лоб в лоб значило понести громадные потери. Гоблин предложил симпровизировать и тут же выдал план. Простой как все гениальной и сложный, как все головоломные придумки его расы. Вернее расы, к которой принадлежало его тело.
   Сделав дело, орк и гоблин убрались под защиту деревьев. Туда, где их уже ждала примерно половина отряда.
  -Мы не слишком долго возились? - Уточнил Тимон.
  -Нет. - Покачала головой Фиэль, нервно разминая руки. - Лонари еще не прибежала, а значит до отряда еще далеко.
  Предводительница отряда очень хотела бы услать молодую эльфийку не просто следить за врагом, а намного дальше, но...Но теперь она уже не могла себе этого позволить. В ходе недавнего боя погибли все разведчики кроме неё, по несчастливой случайности оказавшиеся в недрах уничтоженного личем дома-бастиона. Их привычка держаться вместе и на некотором удалении от остальной части отряда сослужила в этот раз рейнджерам дурную службу.
  -Отлично. - Кивнул гоблин с довольной улыбкой. - Теперь главное чтобы никто из некромантов не задержался в кустиках на лишние полчаса, а то ведь моя самодельная мина выдохнется. Кстати, давно хотел спросить, как так получилось, что ты друид? Ведь они же вроде бы все остались в рядах ночных эльфов, изгнав практиковавших иные отрасли магии?
  -Ты плоховато знаешь историю нашей расы. Почему моим предкам, спасающим свои жизни от чокнутых религиозных фанатиков, стоило отказываться от одной из древнейших традиций волшебства? - Качнула головой предводительница отряда. - Первые высокие эльфы хотели практиковать любые чары без оглядки на догматы поклоняющихся древним драконам. И друидизм, понятное дело никто не собирался отбрасывать лишь из-за массового использования его противником. Впрочем, различия в этом вопросе были далеко не главной причиной раскола. Куда сильнее повлияло то, что вместо законов древнего государства кельдореев пришедшие к власти жрецы и взбунтовавшаяся чернь пытались навязать свои догматы.
  Внезапно где-то совсем рядом с лагерем раздался громкий треск, заставивший всех схватиться за оружие. Слушающий пояснения волшебницы гоблин робко улыбнулся. Когда ветер донес до ушей короткий женский вопль, его оскал увеличился и теперь позволял разглядеть все зубы без исключения. Когда свалившуюся с дерева Лонари притащили к сородичам, зеленокожий коротышка погрузился в эйфорию целиком и полностью. Это было ясно видно по его прищуренным в неге глазам.
  -Что случилось? Тебя ранил враг? - Всполошилась Фиэль, а отрядный целитель уже проводил первичный осмотр пострадавшей. - Нас выследили?
  -Нет. - Простонала молодая эльфийка, кое-как принимая сидячее положение и с ненавистью взирая на свою обувь. - Подошва у сапога оторвалась как раз в тот момент, когда я прыгнула на ветку. А сама оно обломилась! Проклятье! И ведь не спросишь же уже с интенданта, который утверждал, что правильно зачарованному обмундированию рейнджеров сносу целых тридцать лет не будет!
  Предмет обуви, послуживший причиной падения, зиял полуоторванной подметкой и серебряными гвоздиками, на шляпках которых была рунная гравировка. Мал вспомнил, что как раз один такой вывалился вчера из кармана Тимона, когда тот проводил очередные испытания своих придумок. А еще он перед тем подготовить засаду долго блуждал вокруг месторасположения отряда, бормоча чего-то себе под нос про верхние пути. Но промолчал, решив не встревать в проблемы его не касающиеся.
   -Так, некроманты идут по своему обычному маршруту. - Лонари морщилась, но докладывала четко. Особых повреждений она не понесла, если не считать ущерба собственному самолюбию, да пары нетяжелых ушибов. Видимо обломившаяся ветка была не так уж и далеко от земли. Вероятно, более высокую и вместе с тем очевидную часть тропы по кронам деревьев слабо разбирающийся в мастерстве рейнджеров гоблин попросту не нашел.- Пять колдунов, с каждым по одному мясному танку. Еще десятка два костяных пауков и где-то с полсотни вурдалаков. Плюс непонятно откуда взявшиеся четыре баньши.
   -Эти то им зачем? - Почесал голову один из присутствующих здесь дварфов. - Они же как воины никудышные совсем. Те же пауки двоих призраков сразу стоят.
   -Скажи спасибо, что горгулий нет. - Фыркнул кто-то. - Вот тогда нам бы точно кисло пришлось.
   -Да откуда они тут? - Хмыкнула Фиэль. - Все на побережье, помогают всадников на грифонов и вертолеты гонять. Делать их некромантам тяжело и долго, а сами они достаточно слабые. Так, а теперь затаились и ждем. Не дай боги они выслали в разведку какого-нибудь невидимого духа, которого привлечет блеск стали в кустах. Тогда демона лысого они пойдут в нашу засаду.
   -Да демоны, они как бы почти все лысые. - Пожал плечами Мал. - Я их видел...с большой высоты.
  -А мне вживую приходилось. - Поморщилась Фиэльот неприятных воспоминаний и руки её сами собой бросились поправить седую прядь. - Все, тихо! Иногда некроманты пускают впереди себя безвредных, но крайне глазастых и внимательных духов-призраков, которых очень трудно засечь. Остается надеяться на то, что раз мы раньше на этой дороге не шалили, то сейчас им такие чрезвычайные меры предосторожности в голову не придут.
  Через положенное время появились некроманты, бодро шагающие посреди плотного кольца своих гнилых слуг. Патрульный отряд, двигался никуда не спеша. Сектанты внимательно осматривали состояние дороги, чтобы при необходимости подновить её силами рабов или тех же вурдалаков, с несложными заданиями под руководством хозяев отлично справляющимися. И, понятное дело, они не пропустили небрежно закопанную у них на пути магическую мину. Та была едва-едва присыпана от прямых взглядов и буквально истекала волшебной силой. А также очень скоро грозила превратиться в обычный мусор. В принципе сделать её долговременной и незаметной было можно...Но тогда к процессу пришлось бы привлекать хорошего артефактора, которых в поселке никогда и не было.
  -Клюет. - Азартно потер руки гоблин, едва не поджигая траву сорвавшимся с них дождиком электрических искр. - Где же подсечка? Дварфы, уснули что ли?
  Конструкция простейшей катапульты не сильно превосходит в сложности обычную рогатку. Станина, противовес, ложе для снаряда, несколько веревок. Да, долго подобные самоделки не прослужат, собственно их и перенести то на другое место вряд ли получится. Но зато собрать их те, у кого руки работают как надо, могут быстро и при наличии материалов в большом количестве. Распознавшие ловушку некроманты, двигавшиеся по заранее проложенному дорожными строителями курсу, замерли на безопасном отдалении от неё. На участке дороги, куда и были нацелены примитивные осадные орудия.
   Дождь из булыжников и гальки всех форм и размеров глухо чпокал о землю или плоть чудовищ. Вурдалакам и костяным паукам ломало конечности и, в редких случаях, головы. Жировики прикрыли чудовищные морды всеми руками и на массирующие их тухлые горы сала снаряды внимания особо не обращали. Колдуны ожидаемо прикрылись от летящей смерти магическими щитами. Те, конечно, можно было бы и продавить продолжительным обстрелом или, скажем, попаданием камня размером с овцу, но на такое засада рассчитана не была.
   Яростно завывая и рыча, монстры рванулись к противнику. Вот первый из них на всем ходу исчез из виду в квадратном отверстии волчьей ямы. Возможно, он бы высказал негодование такому подлому приему, но помешало гнилостное состояние мозгов и торчащий из центра ловушки кол. Спрятавшиеся на ближайшей опушке дварфы работать руками умели и любили. Их подготовленная к внезапному удару и последующей обороне позиция могла похвастать даже сухим рвом. А длинные копья, ростовые щиты, мушкеты и пороховые гранаты - это существенные аргументы даже против численно превосходящего противника.
   Колдуны перестроились полукругом, чтобы как можно лучше видеть врага, контролировать своих тварей и кидаться заклинаниями. От ружейного огня их надежно прикрывали чары и двинувшиеся вперед живые башни мясных танков. Жутко закричала одна из баньши, крутившихся рядом с магами смерти и бросилась со своими товарками куда-то за их спины. Внимания на аномалию в виде трусливых призраков в первые пять секунд схватки не обратили. Люди пребывали в полной уверенности в том, что их твари крайне тупые и преданы им целиком и полностью. Никто не стал анализировать странное поведение нескольких монстров, когда на виду есть активно палящий из ружей враг, уже рубящий передовых вурдалаков в капусту.
  -Жизнь за вечность! - Патетически крикнул один из некромантов, видимо самый молодой и горячий, размахивая посохом. В следующую секунду зачарованная эльфийская стрела, пробила ему затылок. Аналогичный конфуз помешал и остальным магам смерти совершить подвиги во имя своей идеологии и далекого дохлого начальства. Тихо подобравшиеся в шуме битвы сзади эльфы о своем присутствии неприятелю решили не сообщать. Из врожденной скромности, не иначе. Ну, может быть еще чуть-чуть из тактических соображений.
  Корни опутали ноги многоруких мертвых гигантов, сшитых из отдельных тел. Самые мощные твари были еще и самыми медленными, а потому оказались следующими на очереди у зашедшего с тыла отряда. Троим чудовищам маги Кель Таласа совокупными усилиями сожгли головыв пепел, не оставив даже костей черепа. Одному гоблин отрезал её при помощи здоровенного двуручного меча, управляемого телекинезом.
  -Граждане, храните головы в сберегательной кассе!- Наставительно сказал он, когда щелкающий двумя парами челюстей бочонок с несколькими глазами плюхнулся на траву. - Если они у вас есть, разумеется.
  -Чего? - Не понял орк, прикрывающий его от всяких случайных противников, на которых занятых своими делами коротышка мог вовремя не обратить внимания.
  -Того! - Тимон выразительно постучал себя по лбу. - Шлем не надо забывать! И доспехи! А то смахнут бестолковую тыковку с плеч, каким бы здоровым ты не был! Кстаааати, а мертвые их вообще носят?
  -Да вроде нет. - Задумался Мал. - Даже личи не одевают. Только проклятый принц, по слухам, в латах всюду ходит, но я его сам никогда не видел. На жировиках иногда разные перевязи болтаются, куда некроманты груз навьючивают, однако это вряд ли может считаться.
  -Интересно. - Гоблин выпал из боя, а порхающий рядом с ним двуручник шмякнулся об землю. - Мертвые, они ведь сильные, да?
   Последний жировик оброс прической из обычных стрел. Такое количество железа в башке, увы, не оказалось чрезмерным для его мыслительных процессов. Тварь заревела и, размахивая сжатыми в руках ржавыми серпами, принялась рвать корни. Мечники деловито начали подрезать ей суставы, оттяпывая или приводя в негодность одну конечность за другой. Одному не повезло и его отбросило в сторону мощным ударом, выворотив наружу половину ребер. Отрядный целитель дернулся к пострадавшему, но тут же вернулся в строй и горько покачал головой. Удар пришелся на левую сторону груди, а значит неизбежно должен был превратить сердце в кровавую кашу. А может оно даже и вылетело на траву где-то на середине полета уже мертвого тела.
  -Мертвые очень сильные. - С сожаление взглянул орк на мертвого воина. Тот даже не пытался блокировать чудовищный удар, а чтобы увернуться ему не хватило буквально чуть-чуть. - Даже вурдалаки сильнее обычных людей, только тупые. А если сильно старые, ну там им лет пять, то по слухам они становятся хрупкими. Кости, несмотря ни на какую магию, сгнивают.
  -Очень интересно. - Повторился гоблин и, вытащив из-за пояса кинжал, начал бочком-бочком перемещаться по флангу сложения. - Пумба, вот предположим ты труповод...
  -Кто? Я? - Даже передернулся от такого орк. - Да никогда! Меня предки за одну только попытку приобщиться к этому темному искусству демонов так проклянут...
  -Ладно, - качнул головой Тимон.ю - Предположим, я труповод. Научился, чтобы познать своего врага, из научного интереса, да ну и просто от скуки.
  Вот это Мал себе представить мог легко. Даже слишком.
  -Нас убьют, а не убьют, так ославят так, что ни в один город не пустят.- Замотал он головой. - Не надо этому учиться! Пожалуйста!
  -Ну, я же только теоретически! - Честные глаза гоблина заставили орка обреченно застонать. Правда, потом он вспомнил, что уже не обязан всюду таскаться за ним следом и несколько успокоился. Теперь, если дойдет до крупных неприятностей, ему никто не помешает сбежать подальше от этой мелкой зеленой тушки, буквально притягивающей неприятности. А то и самому придушить её, а после сполна вкусить заслуженные почести. - Так вот, предположим я труповод. Что мешает мне забронировать мою непобедимую мертвую армию хорошими доспехами?
  - Не знаю. - Пожал плечами орк, о таких тонких материях раньше не задумывавший. - Может, недостаток железа?
  -Да на любом поле боя брони навалом! Правда, дырявой, но я сомневаюсь, что вурдалаки и костяные пауки будут возмущаться одежде из секонд-хенда! - Фыркнул гоблин, недовольно мотнув головой и заглянув в одну из волчьих ям. - Так-с, кол торчит из спины, лапки не дергаются, образец неработоспособен. Печально. Короче, руководство проклятых безнадежными идиотами не является. Последние бы не завоевали себе половину континента, верно?
  -Ну да. - Был вынужден согласиться орк. - Мерзавцам, тварям и бесчестным ублюдкам, вызвавшим чуму и призвавшим демонов, дураками быть вовсе не обязательно.
   -В точку. - Согласился с ним Тимон, заглядывая в следующую дыру в земле. - Так, тут голова отвалилась. Еще хуже. Значит, если главные личи не идиоты, то носить броню мертвецам что-то мешает. И мне очень хотелось бы узнать, что именно и как этот процесс может помочь в борьбе с нежитью. А потому помоги мне поймать образец-другой. Ищи такого, который был бы еще активен, но мало дееспособен. Покойник ведь не подохнет окончательно, если выбить ему при помощи телекинеза все зубы и оборвать лапки?
  Как ни старались гоблин и орк отыскать себе подходящую добычу, но вурдалаки уже погибли все или почти все. Кого приняли ловушки, кто поймал черепом расколовшую его пулю, кому и хребет топором или прикладом перешибли. Самые быстрее и самые хилые твари в армиях некромантов ни в коем разе не могли считаться против хороших воинов кем-то еще, кроме смазки для клинков. Продавить правильный строй латников они могли лишь при очень большом численном перевесе или если им на помощь приходил кто-то еще. Костяные пауки, уже подошедшие к дварфам на дистанцию плевка, не знали ни сомнений, ни колебаний. Зато их противника знали плотные забрала, которые давно уже закрыли. А в мелкие отверстия глазниц или сочленения доспехов выплюнутый ядовитый желудочный сок еще должен был попасть. Тем же эльфам, носящим на себя куда более легкое обмундирование, их атака могла принести куда как больше вреда. Но жители Кель Таласа под удар мудро не подставлялись и расстреливали мертвецов из луков с безопасной дистанции. А те, верные уже полученным приказам почивших хозяев, продолжали тупо и монотонно пытаться продавить оборону укрепленной позиции.
  -Радует меня это наплевательское отношение противника к тактике! - Хмыкнул гоблин, отшатываясь от полетевшего в него плевка. Часть костяных пауков все же сообразила, что происходит чего-то не то и попыталась развернуться к новым врагам. Лишенные их внимания дварфы добивали тех, кто остался вместе с ними и вряд ли после пустились бы в погоню за убежавшим врагом. Им и так досталось в скоротечном, но жестоком бое. К тому же представители данной расы редко могли похвастаться успехами в беге. - Этим бы немертвым тварям хоть чуть-чуть мозгов и они бы тогда ух!
  -Они и так ух! - Орку с размаху ударил по костяной башке попершего на них вперед чудовища. Лезвие топора застряло между костяными пластинами зубов, а прямо сквозь них в Мала полетела струя мутной жидкости...Которая сделала вокруг зажмурившегося в ожидании порции яда лысого воина круг почета и залетела обратно в пасть монстра. Чудовище глухо ухнуло и померло, распираемое изнутри телекинезом. Выдернутые со своего места кости черепа нежити искривились в разных направлениях и через них начали капать превращенные в кашицу внутренности твари. - Ох, проклятье! Это было близко.
  - Угу. - Кивнул ему насупленный гоблин, растирая руками виски. - Знаешь, а ломать сопротивляющуюся живую плоть...ну пусть неживую...В общем, все равно сложнее, чем таскать камни. Короче, сам не пойму как так получилось, но я вымотался, а к нам еще один недобиток несется.
  Потерявший пару конечностей костяной паук и вправду держал курс прямо на парочку из крупного и мелкого зеленокожих, явно намереваясь отомстить за погибшего собрата. Как назло рядом ни случилось никого, кто мог бы прийти ему на помощь. Эльфы откатывались назад от пятерки последних тварей, пытавшихся непременно ухватить их своими костяными челюстями. Огонь заклинаний от выдохшихся магов и стрелы лучников рвали плоть мертвых, но быстро их уничтожить не могли. Мечники тоже не лезли вплотную к существам, лишенным инстинкта самосохранения и лишь маячили у тех перед мордами, выигрывая время. Дварфы отдыхали на безопасной дистанции в одиночестве и даже стрельбу не вели. Только один, видимо наименее уставший, приник к прикладу ружья. И похоже даже целился именно в того монстра, который несся на них.
  -Бзанг! - Тяжелая пуля выбила искры из лезвия топора, а не ожидавший такой подлянки Мал выронил оружие из рук.
  -А этот тип знатный робингад! - Непонятно прокомментировал поведение союзничка на глазах все больше и больше становящийся неадекватным гоблин и погрозил стелку оттопыренным средним пальцем. Того, впрочем, уже учили кулаками остальные дварфы. Их мушкеты явно были не настолько точными, чтобы с такого расстояния гарантировать отсутствие попаданий по своим.
  -Что же меня так шатает-то? - На Тимона, в прямом смысле слова колышущегося на ветру, надежды было мало. Поспешно подобравший оружие орк приготовился к танцу со смертью...Которого не произошло, поскольку почти добежавшего да напарников костяного паука раздавило ближайшее молодое деревце. Оно сначала подставило монстру подножку узловатым корнем, а потом проворно выкопалось из земли и пару раз подпрыгнуло на спине твари, прежде чем снова закопаться и притвориться добропорядочным дубком.
  -Хорошая девочка. - Гоблин безошибочно нашел взглядом Фиэль Златокудрую и радостно помахал ей все тем же далеко отставленным средним пальцем. - Сегодня ночью получишь конфетку!
  Орк на всякий случай приготовился к отражению атаки со стороны ближайшей растительности, но её не последовало. То ли эльфийка не расслышала, то ли звезды сегодня выстроились в такое положение, при котором везение дураков увеличивалось до воистину космических масштабов.
  -Че же мня так развезло? - Гоблин, чтобы не упасть, сел на задницу и схватился за низкую лесную траву. Вопросительное выражение его морды могло бы озадачить даже лежащего рядом костяного паука, если бы сам маг-самоучка не раздавил телекинезом его мозг. - Я ж ниче и не курил! А от водки так никогда не штырило. Да и потом, где мы, хде водка? И даже якод нинкаких люциногеных, галюционенныхх...глючных! Короче и не жевал. Ни цветов, ни ягод, ни грбов и даже ятовитую рыпу фугу не мусолил. Стоп! Ядовитую. Меня трванули.
  -Кто? - Удивился орк. - Как? Ели мы вроде бы из одного котелка за завтраком. Да из него четверть отряда кашу накладывала и ничего, вроде все сейчас себя нормально чувствуют.
  -Значит ят сложный. - Решил гоблин и его вырвало. Отдышавшись, зеленый карлик чья кожа стремительно серела, продолжил. - Многокомпонентный, во! Кто-то жаждит муей смерти! И я даже подозреваю, кто.
  Последние слова были сказанными практически нормальным голосом и таким тоном...Мал внутренне порадовался, что к отравлению гоблина ни малейшим образом не причастен. И заранее пожалел горе-убийцу в том случае, если Тимон сейчас выживет и не станет недееспособным инвалидом.
   Глава 11
  -Я самый тяжелый в мире больной! - Скорбным голосом провозгласил гоблин. И, чтобы его слова уж точно до всех дошли, внушительно покачал удерживаемым тонкой ручкой боевым молотом. Учитывая, что оружие паладина превосходило зеленого коротышку по массе и размерам минимум трижды, картина была на редкость сюрреалистической. - Скажи, малыш, у тебя есть для меня варенье?
  Малыш, которого орк с первого взгляда принял за молодого огра, гневно замычал. Кляп, вставленный некромантами в рот человека, заходил ходуном и едва не вылетел напрочь, несмотря на удерживающие его на нужном месте ремешки. Зазвенели цепи, надежно удерживающие пленника привязанным к толстому полену. Его, похоже, вместе с этим куском дерева и транспортировали, опасаясь давать пойманному паладину хотя бы минимальную свободу конечностей.
  -Тимон, хватит дурачиться, ты давно выздровел! - Пока гоблин дурачился и наживал проблемы, Мал как обычно занимался делом. Искал ключи, чтобы освободить остальных находящихся в каком-то старом ветхом сарае пленников. Конечно, их бы можно было сбить тем же самым молотом, которым при помощи телекинеза игрался зеленый коротышка. Вот только тогда шум неизбежно поднял бы на ноги и живых, и мертвых. Учитывая, что последних на стоянке каравана некромантов бродило довольно много, подобного не хотелось бы. - Лучше вскрой своей магией эти оковы.
  -А толку? - Гоблин приподнял веко одного из пленников и поводил перед глазом пальцем. Потом, отчаявшись добиться какого-то результата, пустил с него крохотную молнию прямо в глаз. Пленник даже не дернулся. - Не видишь разве, люди не с нами. Интересно, чем их так вставило, что боли совсем не чувствуют, а зрачок даже на свет отказывается реагировать?
  Орк ничего не сказал, продолжив сосредоточенный обыск помещения. Положиться на других в столь ответственном деле он не мог, поскольку никаких других и не было. Не считая гоблина, вернее тварь умело им прикидывающуюся. Пришедший караван оказался слишком большим, чтобы эльфы и дварфы рискнули на него напасть. Но одно мелкое зеленое недоразумение решило сходить в диверсионный рейд на свой страх и риск. А также ради добычи. Которой, увы, здесь и не пахло. Не дырявые же штаны с пленников снимать?
  -Ммм! - Подал голос паладин, на котором сохранились остатки одеяний этой воинствующей жреческой касты. Да впрочем и без них перепутать его с кем-то иным мешала улика в виде здоровенного молота. Поднять подобное оружие без магических фокусов на день пути в любую сторону мог только он. Ну, в принципе еще жировики, но им зачарованная рукоять скорее всего тут же сожгла бы лапу.
  -Мне кажется, он намекает, чтобы его освободили. - Заметил орк, удостаивая человека скептического взгляда. Ключей он не нашел, чему был втайне рад. Забыть резервацию и заправляющих там людей, среди которых встречались и такие вот орясины, он вряд ли бы смог хоть когда-то. - Между прочим, это в наших же интересах. Иначе придется переть его прямо так. Или оставить здесь.
  -Мне тяжести поднимать нельзя. - Категорически замотал головой гоблин. - Я самый тяжелый в мире больной! Мне можно только варень...Опа! А вот и мое варенье!
  Орк развернулся на звук искреннего счастья в голосе напарника и схватился за топор. Потом, присмотревшись, поднял его к своему лицу и глубоко задумался. О самоубийстве. На меч Мал мог бы броситься или просто воткнуть его в живот, но вот бывший инструмент лесоруба на подобные фокусы рассчитан не был. А судя по тому, что гоблин уже исчез из сарая отправившись путешествовать по лагерю некромантов, скоро свести счеты с жизнью отважному воину таки потребуется.
  -Мы! Мыы! М! - Попытался чего-то буквально по слогам сказать ему паладин, единственный среди трех десятков пленников проявляющий признаки вменяемости и сознания. В процессе человек изо всех сил косил глазами на топор в лапе орка.
  -Зарубить, чтобы демонам в жертву не принесли? - Попробовал угадать Мал, решив, что в крайнем случае резанет себя лезвием по горлу. Оно, правда, было не слишком-то острым, но чтобы прорвать нежную в этом месте кожу одной из зазубрин его все же должно было хватить. - Ладно, сделаю. Молись!
  -Ммм! - Исполнил трубный клич быка-производителя боевой жрец, взирая на поднятое вверх оружие.
  -Нет? - Недоумевающее спросил орк и почесал обухом оружия в затылке. - Точно нет? Ну ладно, сам захотел. В таком случае чего тебе надо?
  Паладин застонал и принялся биться головой о бревно, к которому был прикован. Наблюдающий за его мучениями орк держал каменную физиономию и ликовал в душе. Ну, еще немного стыдился. Совсем капельку. Среди воинов вообще личности с тонкой душевной организацией, испытывающие смущение при виде сильного расстройства своих недругов, редко попадаются. На четырнадцатом ударе, после которого часть коры с куска дерева слезла, человек прекратил свое занятие и уставился большими глазами на то место, где располагалась дверь в сарай. Мал даже оборачиваться не стал, уже зная, что там находится его персональное наказание за все грехи клана на много поколений вперед. Если бы под эту убогую крышу, кое-как спасающую от дождя и ветра, вошли некроманты во главе с проклятым принцем Артесом, паладин бы удивился меньше. К тому же они вряд ли бы столь громко сопели и чертыхались, пытаясь справиться со своей добычей.
  Медленно повернувшийся орк оценил притащенный зеленым коротышкой трофей с одного взгляда, судорожно сглотнул, замахнулся чтобы ударить и, увидев крайне зверское выражение лица гоблина, опустил оружие. По физиономии Тимона сразу можно было понять одну простую истину. Умрет, но не отдаст. И в принципе с первой частью данного утверждения могла бы согласиться даже его добыча. Если бы кто-нибудь вытащил у нее из зубов рукоятку кнута.
  На полу загона для рабов елозила копытами по покрытым гнилой соломой доскам самая настоящая суккуба. Небольшие слегка искревленные острые рожки на голове, примерно на ладонь высовывались из копны темных волос. Черты лица, наводили на мысли об эльфийках прежде всего довольно большими и длинными ушами с заостренными кончиками. Фигура притягивала взгляд и практически не была скрыта чем-то вроде держащейся на ремнях кирасы. Несмотря на некоторую мускулистость, данная представительница демонов казалась просто очаровательной. Чуть ниже бедер стройные ноги были покрыты густой черной шерстью и заканчивались копытами. Однако ни они, ни сейчас сложенные за спиной крылья не портили общее впечатления, а скорее лишь подчеркивали изрядную экзотичность данной особы. Из расположенной на поясе повязки, выполняющей скорее декоративную функцию и вполне способной сойти за слишком широкий пояс, высовывался длинный, но очень тонкий хвост, сейчас изо всех сил стегающий куда придется. Правда, силы в этой конечности было настолько мало, что даже субтильный гоблин на её удары внимания не обращал.
  -Лучше бы ты упер у какого-нибудь некроманта целую бочку варенья! - Буквально простонал орк, взирая на пленницу. Та впрочем смотрела на творящееся внутри сарая безобразия не менее сумасшедшими глазами. Видно у неё никак не могло уложиться в голове, что теперь она сама стала жертвой. Впрочем, на более активные меры протесты, чем злобный взгляд, она пока не осмеливалась. Даже не мычала в отличии от немного оклемавшегося от шока паладина, видимо опасаясь за свое здоровье и жизнь. Повод для подобной осторожности у нее имелся. Длинный кнут, чья рукоять была крепко сжата зубами суккубы, сначала делал несколько витков вокруг головы, спускался к заломленным за спину рукам, а затем обвивался вокруг шеи петлей. Конец его терялся в руке у довольно лыбящегося гоблина. И, судя по тому какая полоса алела на шее демоницы, та уже на собственном опыте успела узнать, насколько мастерски тот может пользоваться телекинезом. - Ты соображаешь, чего творишь? Впрочем, о чем?! Конечно же нет! И даже не пытаешься!
  -Не бойся, колдовать она не будет. - Невидимый рычаг перевернул пленницу на живот, и тут же нечто развело её крылья далеко в стороны. Судя по сдавленному воплю пленницы, сделано это было совершенно без учета её анатомии и причинило демонице нешуточную боль. Межу лопатками суккубы красовалась заметное вздутие на коже, по центру имеющее грубо сшитый нитками рубец. Он явно возник совсем недавно и из него еще сочилась кровь.
  -Загнал туда малую печать высасывания маны, которую у Фиэль позаимствовал. - Пояснил он в ответ на надоумевающий взгляд орка. - Она её еще для меня готовила, но потом решила, что маловато будет. В принципе, согласен, емкость у данной штуковины не особенно хорошая, но как минимум до завтра хватит. Да и вообще надо будет какой-нибудь другой способ её обезопасить придумать, не то воспаление может начаться.
  -Воевать с женщинами нехорошо. - Прогудел Мал, усилием воли отрывая взгляд от того места, где торс демоницы переходил в её же ноги. - Бесчестно. Тем более брать их в плен и поступать с ними так, как ты хочешь.
  -Даже если они приходят на чужие земли в составе армии вторжения? - Вопросом на вопрос ответил гоблин и оценивающе посмотрел на свою пленницу, вывернувшую шею под казалось бы невозможным углом, чтобы даже лежа на животе внимательно следить за всем происходящим. Во взгляде её зеленых глаз равных долях кипели ненависть, злоба и страх. - Эй, милая моя, солнышка чумное, тут тебя добрый зеленый дядя выбор предлагает. Нет, не он, лысый к нашим делам вообще никакого касательства не имеет. Я. Да вот такой вот щедрый, сам от себя не ожидал, старею, наверное. Так вот, вы, леди, попали в руки к неприятелю. И теперь есть только два варианта. Первый это смерть на месте. Второй рабство с туманными перспективами и переходом в к предыдущей позиции в случае необходимости. Если в неволе вам жизнь не мила, подергайтесь и помычите что ли. Мы тут же перейдем к обсуждению наиболее уместного в данном случае способа казни.
  Суккуба замерла так, что могла бы быть принята кем-то посторонним за очень качественное изваяния себя самой. Даже уже размахнувшийся для нового удара хвост остановился в воздухе и теперь мелко дрожал, не рискуя закончить движение или хотя бы опуститься вниз.
  -Ну вот и договорились. - Хмыкнул гоблин, хозяйски запуская руку под одежду пленницы и шаря у нее на груди. После вдумчивого и внимательного исследования коротышка извлек конечность обратно и с немалым удивлением уставился на добычу в виде короткого изогнутого кинжала. - Оп-па! Нет, я конечно знал, что в ридикюле настоящая женщина может спрятать немногим меньше вещей чем в сумочке, а содержимое последней не каждый грузовой верблюд на себя утащит, но как ты держала между своих очаровательных сисечек вот это? Они у тебя с сопротивлением к режущему урону?
  -Ммм? - Уточнил паладин, вопросительно взирая на орка, видимо сочтенного им меньшим из присутствующих здесь зол.
  -Нет, других суккуб он себе не завел. Во всяком случае, пока. - Орк решил, что он понимает, о чем говорит пленник. Действительно, какая еще тема может интересовать воина, кроме врагов и женщин. А уж если эти два понятия объединяются в единое целое... - Так, подбивает клинья к некоторому количеству эльфиек одновременно. Еще жив, как видишь, хотя тех он и не связывает. Во всяком случае, пока. Вот только тебе то какое дело, а? У вас же в ордене на период военной службы строгий целибат. Смотреть на других можно, а чтобы самому, так ни-ни.
  -Ммм! - Взорвался паладин, вспомнив, что он здесь не просто зритель, а крайне заинтересованное лицо. Или просто возражая против такой трактовки взятых им на себя религиозных обязательств.
  -Чего ммм? - Передразнил его гоблин. - Ты замок на своих цепях видишь? Вот и я нет. К тому же они какой-то артефакт. Уверен, если его тронуть моими жалкими потугами на колдовство, то сюда все некроманты сбегутся! Придется нам тебя вместе с этой колодой переть. Да ты не боись, здесь не бросим. Мал, ты...
  -Я его не подниму. - Категорично заявил орк. - Клянусь своей лысиной! Стоп! Ты назвал меня по имени?!
  -Оговорился, с кем не бывает. - Пожал плечами вредный гоблин, гадко подхихикивая. - В общем, ты берешь девушку. Можешь снять с неё кирасу и мини-юбку, чтобы не тащить на себе лишнюю тяжесть. Мало ли, вдруг в них вшита ядовитая иголка или еще какой сюрприз припасен вроде демонических лобковых вшей? Я хватаю паладина с его верным другом-бревном и мы быстро убегаем тем же маршрутом, которым пришли. Остальных людей взять бы хотелось, но они точно не дойдут. Возражения?
  -Эти двое тоже захлебнутся. - Меланхолично пожал плечами Мал, которого такой исход в принципе даже устраивал. - Хотя ладно, рискнем.
  Отобранным у суккубы кинжалом он срезал её одежду и на несколько секунд замер...Пока Тимон с совершенно не гоблинской силой наступил ему на ногу.
  -Сам себе женщин лови. - Наставительно сказал он. - Нечего на чужих слюни пускать. Кстати, а ведь в людских землях после войны с Ордой были полукрови, верно?
  -Да и довольно много. - Кивнул орк, морщась от боли в ноге и не слишком приятной темы разговора. - Но их всех либо убили при рождении, либо согнали в резервации, где мало кто выжил. Нет, специально мы их не убивали и даже помогали по мере сил, поскольку были ответственны за их появление на свет. Но нам самим слишком тяжело пришлось. А тебе это зачем?
  -Да так, интересуюсь совместимостью рас, чтобы в дальнейшем знать как реализовать подобные трофеи. Если вы скрещиваетесь с людьми, то значит, скорее всего сумеете осчастливить ребенком и представительницу любой другой расы. Жаль, не то бы специально для орды можно было устроить бордель, в котором не нужно будет заботиться о контрацепции. Персонал для подобного заведения вот уже начал подбираться потихонечку. - Гоблин дернул за кнут и начавшая было при его словах снова шевелиться суккуба снова замерла, когда на ее шее чуть туже затянулся узел, перекрывая доступ к воздуху. - А еще признаю, я немного погорячился с захватом. Сейчас мне её девать действительно некуда. Есть гарем, но нет места для него, какая ирония, а? А потому девочка если хочешь сбежать или героически умереть, то не стесняйся. Твоя смерть очень развяжет мне руки.
  -Ммм? - Уточнил паладин, начиная качаться вместе с бревном, которое гоблин поднял в воздух телекинезом.
  -Как мы сюда попали, миновав патрули нежити и охранные чары? - Орк поморщился от неприятных воспоминаний. - Сейчас узнаешь. Да, кстати, надеюсь, ты боишься воды. А то одному мне пугаться будет как-то нехорошо.
  Паладин если и хотел возразить, то его никто не слушал. Как и закинутую орку на закорки суккубу, что вела себя на удивление смирно. Даже крыльями, в принципе свободными, хлопать не пыталась. Видимо короткое общение с гоблином, закончившееся для нее пленом, было для демоницы ну просто очень убедительным.
   Двигаясь быстро и по возможности бесшумно, напарники дошагали до реки, на берегу которой стоял заброшенный эльфийский поселок. В который, даже после уничтожения Кель Таласа заворачивали караваны, чтобы немного отдохнуть. Караулившие на всякий случай берег вурдалаки злобно зарычали на живых. Но с места не дернулись, поскольку были всей пятеркой закопаны в землю по самую шею и дополнительно придавлены камнями. Однако твари оставались вполне активными и потому поставившие их некроманты не тревожились из-за гибели части своих войск. Да и вряд ли они всерьез предполагали, что сквозь бурную воду может кто-то перебраться и напасть на них, а потому защитой этого направления почти не озаботились. Речного флота в Кель Таласе никогда не было, а для пловцов течение было слишком бурным.
  - Кстати, Тимон у тебя помнится был раньше какой-то промасленный рюкзачек. - Задумался орк, пробуя пяткой холодные и бурные воды реки. Выплыть в таком течении лично он бы не стал и пытаться...Однако если тебя над поверхность воды придерживают телекинезом, то утонуть становится сложно. - Куда он делся?
  -Я им сортир заминировал. - Отмахнулся гоблин, плюхая на песок бревно с гордо хранящим молчание паладином. Хотя, судя по тому как скованный по рукам и ногам человек пялился на водную гладь, он просто онемел от ужаса. Даже многозначительное мычание сквозь кляп не раздавалось. - Он как раз рядом с рабским сараем стоит и оттуда вот эта красотка выбиралась, ругая каких-то снайперов, не способных даже в дырку попасть. Как думаешь, некроманты в уборную с активированными щитами ходят?
   Взрыв и высокий столб зеленого пламени, вознесшийся вверх над крышами поселка, заглушили ответ орка. Тот даже связанную своим же кнутом пленницу выронил на прибрежную гальку, вызвав у той протестующий вопль, по большей части заглушенный всунутой в зубы рукояткой оружия.
  -Как хорошо бухнуло. Не иначе как взрывчатка вступила в реакцию с многолетними естественными отложениями селитры в эльфийском сортире. Интересно, а какой катаклизм случится, если подобным составчиком их канализацию обработать? - Восхищенно цикнул гоблин, телекинезом возвращая суккубу орку на плечи, а бревно с паладином в воздух. Обе мистическим образом транспортируемых персоны в унисон замычали, видимо незримые тиски магии стиснули их слишком уж сильно. - О, какая согласованность действий! Сколько ненависти по отношению ко мне на ваших милах лицах! Да вы просто идеальная пара! Ну, так уж и быть, своей властью самого сильного в данный момент времени типа объявляю вас мужем и женой!
  Паладин и суккуба от таких известий даже соизволили замолкнуть на несколько секунд. А потом хором завопили. Правда, последнее могло быть вызвано и тем, что орк и гоблин со своим живым грузом прыгнули в холодную реку. Мощный поток немедленно попытался закрутить их и утащить на дно, но воля и магия гоблина заставили остаться на плаву всех членов группы, буквально удерживая их в частично надводном положении как поплавки. Правда суккуба немедленно начали извиваться как кошка, пытаясь оказаться как можно выше и едва не утопила своего носильщика. Она дергалась, мычала, хлопала крыльями словно подтаскиваемая к колоде с топором гусыня и извивалась как змея. Несколько раз благодаря её усилиям и собственному отравительному умению плавать Мал все-таки погружался под воду с головой, когда его напарник оказывался слишком занят собственными проблемами, чтобы заботиться о других. На одном из таких участков, проделанных полностью под водой, перед опешившем орком оказалась фигура мурлока. Горбатая амфибия чего-то проклекотала на своем странном диалекте и выразительно покрутила перепончатой лапой у виска. Поскольку в этот момент она не могла грести, её тут же снесло ниже по течению и скрыло из вида.
  -Да знаю я, что с ума сошел, раз в такую реку сунулся! - Прохрипел Мал, выныривая на поверхность и отплевываясь. С его плеч начала соскальзывать суккуба, крайне плохо перенесшая погружение и теперь лишь слабо фыркающая брызгами воды из носа. Орк попытался перехватить её поудобнее и с удивлением понял, что одна из его рук больше не мерзнет, попав в некое очень теплое место. А получившая хоть какую-то дополнительную точку опоры демоница немедленно обвила её хвостом.
  -Ну, по крайней мере, губить девичью честь пленницы не придется. - Констатировал Мал, делая свободной конечностью широкий гребок. - С этого зеленого поганца стало бы поймать единственную на весь Пылающий Легион суккубу-девственницу!
  -Эй, я все слышу! И вижу! - Вышеозначенный и одаренный разными сомнительными талантами гоблин обнаружился рядом. Он сидел на бревне. По деревяшке судорожно стучали руки паладина, находившегося ниже уровня воды. - Учти, тебе как честному человеку, то бишь орку, после такого придется официальо наставить рога нашему спасаемому молодожену! Ну или жениться на его вдове, если этот тип все-таки не выплывет.
  -А ты его лицом вверх переверни. - Ехидно посоветовал Мал. - Тогда может и не захлебнется, тем более не так уж много нам плыть осталось.
  -Да пробовал уже. - Развел руками зеленый коротышка, не торопясь тем не менее совершать какие-нибудь телодвижения или магические манипуляции, чтобы спасти человека. - Его назад переворачивает сразу же. Перешивает, паршивец. Чем интересно таких бугаев кормят, что у них кости как свинец весят?
  До берега осталось совсем немного и орк вместо ответа сосредоточился на том, чтобы преодолеть оставшееся расстояние. Суккуба на его плече как-то странно замерла и ему оставалось лишь надеяться на то, что она просто в обмороке, а не захлебнулась. Выбравшись через пару минут на берег Мал констатировал, что скальп все еще остался на его лысой голове и не содран когтями пленницы. Хотя на спине после нескольких особо сильных ударов копытами теперь точно останутся синяки. Грудь брошенной на прибрежную гальку пленницы вздымалась, она слабо пыталась отфыркиваться, избавляясь от воды в легких, а значит пока не торопилась избавить чисто мужскую компанию от своего общества. Рядом похожим образом громогласно выдувал из ноздрей сопли паладин, большую часть пути проделавший лицом в воде.
  -Полагаю, если это убрать, процесс акклиматизации пойдет быстрее. - Решил гоблин и перерезал ремешки кляпа, затыкавшего рот человеку. Комок какой-то кожи немедленно оказался выплюнут, причем долетел едва ли не до середины реки. Лишившись столь сомнительного украшения, воин света оклемался, предварительно выплевав из себя ведро жидкости и парочку то ли крупных головастиков, то ли небольших рыбешек. Как уж он умудрился всосать их носом - даже представить было сложно.
  -Мерзкие отродья. - Прохрипел паладин, клокоча словно забытый на плите чайник. - Ладно с цепями не справились, но что вам мешало раньше-то кляп убрать?! Я же с того момента, как вы вошли в тот проклятый сарай, как мог пытался намекнуть! Ох, знали бы вы, как мне надоела эта дрянная затычка!
  -Оп-па. И как можно было не догадаться? - Мал почесал в затылке и с подозрением посмотрел на своего напарника. - Неужели быть гоблином, это теперь заразно?!
  
  Глава 12
   -Убью, похотливое отродье!
   -Я вырву тебе кишки, мерзкий червь!
   -Они просто созданы друг для друга. - Смахнул слезу умиления из уголка глаза гоблин, прислушиваясь к раздававшимся из-за двери звукам. Закуток, куда были посажены суккуба и паладин, буквально сотрясался из-за очередной драки своих обитателей. Таких уже было много и, вне всяких сомнений, в ближайшем будущем будет не меньше. - Девочка моя скажи, ну разве мы с тобой не гениальны? Я привел их сюда, а ты посадила в эти шикарные апартаменты для новоборачных...
   -Мы стоим на пороге погреба для скоропортящихся продуктов. - Вздохнула Фиэль Златокудрая и устало потерла лоб рукой. Общение с тем, кто откликался на имя Тимон, неизменно требовало от нее неимоверного умственного напряжения. - А еще это единственное место во всем поселке, способное сойти за тюремную камеру. Размешать пленницу и нежеланного гостя нам просто больше негде! Все-таки дварфы строили тут обычный жилой поселок, а не форт или крепость с казематами на сотню-другую персон.
   -Не придирайся к мелочам. - Отмахнулся коротышка, жадно приникнув ухом к железной двери, украшенной магической печатью высасывания маны. Схватка внутри и не думала утихать. У демоницы не хватало сил на то, чтобы прикончить воина света голыми руками. А его самого убедительно попросили от убиения сокамерницы воздерживаться, под угрозой как минимум смертной казни. Пребывающая в крайне злобном настроение после возращения орка и гоблина из лагеря некромантов Фиэль пообещала, что если воин света будет себя совсем плохо вести, то выбывшую из строя демоницу он же зеленому поганцу и заменит. Лично! Сложно сказать, поверил ли в угрозу паладин, называвший себя сером Джераром. Однако остававшаяся пока безымянной суккуба за несколько суток плена лишь потеряла несколько обломанных ногтей, да один выбитый молодецким ударом клык. - Лучше прислушайся! Какое интересное пыхтение! Как думаешь, это девочка пытается выдернуть из стены соединенную с её ошейником цепь или кто-то кого-то увлеченно душит подушкой?
   -Второе. - Безошибочно определила Фиэль, не сумев уловить звяканья. - Может, хотя бы сейчас ты скажешь нормально, зачем тебе понадобилась такая тварь? Не для удовлетворения своих низменных желаний в самом же деле!
   -Ну и для этого тоже, если получится. Не понимаю, чем ты недовольна, ведь сия особа имеет реальные шансы снять с тебя часть сего нелегкого бремени. - Хмыкнул гоблин, одарив собеседницу сальной улыбкой. - Раз уж кое-кто, не будем показывать пальцем, от положенных ей обязанностей самым наглым образом отлынивает. А если серьезно, мне детектор ядов понадобился. Я не просто так оговорил с тобой, что буду кормить свою собственность из своего же котла.
   -То инцидент с резким ухудшением самочувствия так тебе напугал? - Подняла одну бровь эльфийка, пропустив мимо ушей неприятные для себя слова. Навык этот у любого, кто общался с гоблинами, появлялся автоматически и за самое короткое время вырастал до невообразимых высот. Плюс то проклятое пари она все-таки проиграла... - И почему бы не воспользоваться более простым способом? Обзавестись дегустатором, конечно, надежно, но на такую роль сгодится и менее экзотическая персона, чем плененный демон. Например, заведи специально обученную собаку. Или на худой конец откармливай частью каждой трапезы поросенка.
   -От той, кто много общалась с аристократами Кель Таласа, я ожидал несколько большего понимания механизмы работы ядов. Как-никак именно они во все времена были любимым средством разборок всяких интриганов между собой. - Сморщил обиженную гримасу Тимон. - Меня же отрава не только заставила целый день гадить кровью. Она еще и свела контроль магии, сам по себе-то неважный, едва ли не к отрицательной величине. На существ, не имеющих склонности к оперированию волшебством, например лабораторных мышек, подобный состав рискует не сработать.
   Дверь содрогнулась. В нее впечатали чье-то тело. Судя по тому, что следом раздалось сдавленное ругательство, в данный момент не повезло паладину. Фиэль улыбнулась, прислушиваясь к заковыристым оборотам. Гоблин серьезно задумался над тем, как не утратить своего первенства по грозным и предвкушающим злым гримасам.
   -Кстати, почему ты с паладином обращаешься немногим лучше, чем с пленным демоном? - Требовательно погладил он её по ближайшим к себе окружностям. И тут же отскочил в сторону, спасаясь от пинка. - Эльфийский махровый национализм, конечно, известен, но такого даже я не ждал...
   -Все просто. Мне этот усатый тип известен, причем далеко не с самой лучшей стороны. Как друг и соратник лорда-маршала Гаритоса. Да, тот является одним из лидеров людской расы и, возможно, самым явным претендентом на корону Лордерона. Однако большего снобов и расиста отыскать сложно. По-моему от перехода к некромантам этого аристократа удерживает лишь надежда самому стать королем. Ну, или хотя бы потеснить временного лидера расы Джоану Прадмур. - Недобро посмотрела на излишне наглого гоблина волшебница, раздумывая, не приголубить ли его еще и заклинанием. В итоге она решила отказаться от дальнейшей мести, так как подобные вольности зеленый коротышка пока позволял себе исключительно, если вокруг не было посторонних. Да и ответную реакцию сносил с кроткостью и смирением, даже если не успевал уклоняться. - Во время борьбы за остатки Лордерона с принцем Артасом и его мертвой армией, они несколько раз затыкали прорывы переданными под управление Альянса отрядами из Кель Таласа. А после отступили со своими людьми, оставив наших бойцов сражаться против численно превосходящего противника. Или не подводили вовремя подкрепление. Или ставили заведомо невыполнимые боевые задачи, а потом очерняли наш народ за его трусость, слабость и изнеженность в своих речах. Не будь сейчас наш народ в таком бедственном положении, и мы бы уже объявили охоту за головой этого лорда. И всех его ближних слуг, один из которых сейчас сидит за этой дверью.
   -Знать бы сразу, упер бы из рабского сарая некромантов кого-то другого. - Расстроился гоблин, почесав свой длинный нос. - Кстати, а не сделать ли нам налет на какую-нибудь их постоянную базу? Может там найдутся другие суккубы, посговорчивей? Эта не приручается ну вот ни в какую. Видишь следы от зубов? А ведь я всего лишь с ложечки свою новою игрушку покормить пытался кашей, которую Лонари готовила в период своего дежурства у котлов.
   -Ты подозреваешь в попытке отравления её? - Насупилась Фиэль. - Предупреждаю, не тронь девочку, а не то...
   -Нет, подсыпанный яд, скорее всего, дело не её рук. Хотя это и не изменяет наличия между нами определенных взаимоотношений негативного толка. Которые когда-нибудь обязательно выльются в нечто большее. - Покачал головой гоблин, многозначительно потирая руки. - Она все-таки рейнджер и убила бы меня при желании более надежным способом. Рунной стрелой в затылок, например. Как одного из тех проворонивших нашу засаду некромантов. От полного энергией боевого артефакта даже обычная магическая защита не спасает, тем более накладывать я её толком и не могу. Максимум снаряды телекинезом ловить или им же заставлять воздух вокруг себя буквально каменеть.
   -Ну что ж тут поделать, дар у тебя какой-то...неклассический. Потоки энергии слишком грубые и подвержены колебаниям, чья амплитуда больше, чем резерв иного мага. - Вздохнула волшебница, которой теперь приходилось очень внимательно прислушиваться к просьбам и капризам зеленого коротышки. В том числе и тем, которые касались уроков чародейского мастерства. Ей удалось убедить необычного ученика, что заниматься голыми вовсе не обязательно и даже более того, может сильно помешать процессу, но пока это был единственный крупный успех. - Для стандартных чар подходит слабо. Иллюзию и друидизм, направления в которых я весьма неплоха, с такими данными в принципе не освоить. К целительству и зачаровыванию, требующими филигранного контроля, лучше и не подступаться. Стихийная магия в своей массе грубее и подходит больше, но она тоже не на высшем уровне. Если проводить аналогию с бойцом, то ты имеешь весьма слабые мускулы, но практически не можешь вымотаться и устать.
   -Мне казалось у меня очень даже неплохо удается вызывать молнию и огонь. - Обиженно посмотрел на неё гоблин. - Да электричество, это самое первое, чем я научился управлять из этого тела!
   -Да, но силы, которую ты тратишь на жалкую искорку нормальному магу бы хватило на разряд, поджаривающий сразу трех-четырех врагов! - Цыкнула зубом эльфийка и недовольно прислушалась к происходящему за дверью. А потом опустилась на колени и заглянула в замочную скважину. Оттуда в ответ ей моргнул зеленый глаз с вертикальным зрачком. Оставалось лишь догадываться, как давно обитатели импровизированной тюрьмы узнали о творящемся снаружи их узилища разговоре. И какую именно информацию смогли услышать и понять.
   -Какая радость, под моим чутким руководством ты начинаешь учиться плохому! - Снова смахнул слезу умиления гоблин и Фиэль невольно задумалась, почему ей никогда не случалось бывать в театрах этой расы. С такими выдающимися данными они не могли не быть величайшими актерами всего Азерота. Ведь не мог же её собеседник быть сейчас вполне серьезным, правда. - Интересно, сколько времени мне потребуется на то, чтобы приучить тебя раздеваться в людных местах и избавить от лишних моральных комплексов?
   -Я столько не проживу. - Эльфийка выпрямилась и, порывшись по карманам, нашла пару амулетов-пропусков, с которым можно было творить волшебство внутри магической печати. Правда, даже с ним подобный процесс усложнялся во много раз, но по крайней мере все силы из гостей узилища чародейский рисунок теперь не высосет. Крепко зажав артефакт в кулаке, она начала возиться с замком. А после изо всей силы толкнула дверь, надеясь ушибить стоящую у двери демоницу. Увы, суккуба проявила изрядную сообразительность и заранее отошла к стене, в которую уходил конец скрепленной с её ошейником цепи. Двадцать или тридцать звеньев остались свободными и теперь она сжимала их в руке на манер кнута, излюбленного оружия подобных ей созданий. - Не ночная эльфийка с их бесконечным сроком жизни. Ха, первый раз думаю, что это преимущество, а не недостаток.
  -Намек понял. Приму меры! - Серьезно кивнул гоблин и, расставив руки широко в стороны пошел в лобовую атаку. - Здравствуй моя радость! Ну, как ты тут? Не приставали ли к тебе этой ночью с порочными целями? Не предлагали ли низких и недостойных, но крайне притягательных простых плотских радостей? Как, опять нет? А почему?!
  Внезапный удар матрасом разминулся с головой зеленого коротышки буквально на волосок и поднял пыль по всей камере. Попади он в цель и своей силой мог бы сломать шею. Или даже ребра. Паладин огорченно цыкнул. По глазам было видно, что он крайне жалеет об отсутствии своего штатного оружия в виде зачарованного молота. Уж им бы он по слишком юркой, наглой и приставучей цели точно бы сделал одну большую кровавую лепешку.
  -Знай свое место, тварь! - Сер Джаред грозно хмурил синие глаза и насупил брови так, что они почти касались некогда аккуратных, но сейчас изрядно разросшихся усов. - Если я еще хоть раз замечу, что ты обращаешься ко мне без должного уважения....
  -Мы ему не нравимся, моя прелесть. - Печально констатировал гоблин и при помощи телекинеза поднялся в воздух, а после попытался залезть суккубе на ручки. Но та отпрыгнула от зеленого коротышки так, словно он был по меньшей мере ядовитой змеей. Фиэль про себя завистливо вздохнула, оценив возможности странного существа. В этом месте она колдовать не могла, поскольку все её чары разрушились бы еще на этапе создания. Однако нахальному поганцу было на чудовищные потери энергии просто плевать. Даже теряя три четверти вложенной силы его волшебство все еще оставалось в состоянии выполнить поставленную задачу. А когда оно все же иссякало, Тимон похоже просто создавал новое. - Эх, никто меня не любит. Злые вы, уйду я от вас...Вот хотя бы на кухню, там кажется недурной шашлык сегодня к вечеру будут жарить. И если кое-кто тут будет отмалчиваться как раньше, то повара будут долго чесать голову над её копытцами, пытаясь определить вид дичи.
  -Правильно! На костер отродье зла! - Возликовал паладин. - Я давно говорил, что надо её казнить!
  -Вы не едите плоти разумных.- Голос суккубы был достаточно уверенным и ровным, но поза её выдавала. Демоница забилась в самый дальний угол здания, куда её пускала цепь и сжалась в комочек. - Даже те из жителей Азерота, что склонили головы перед Пылающим Легионом, редко идут на такое.
  -Вопрос привычки, полагаю. - Пожал плечами гоблин, подлетая к пленнице и зависая у нее над головой в опасной близости от рогов. При желании та вполне могла бы попробовать его просто забодать...Вот только пленница, очевидно, по какой-то причине очень боялась разозлить мелкого зеленого карлика. Эльфийка даже заподозрила, что та может каким-то образом чувствовать его истинную сущность. - Учитывая их дела, каннибализм бы не сильно подмочил сектантам репутацию. Видимо, некроманты просто слишком консервативны в своих кулинарных пристрастиях.
  -Я не понял. - Пользующийся свободой перемещения в недрах камеры паладин снова поднял над головой тяжелый матрас. - Ты их что, за это порицаешь?!
  -Да нет, просто не понимаю логики некоторых смертных и бессмертных. - Философски пожал плечами гоблин игнорируя угрозу и опускаясь на пол. Видимо левитировать в недрах высасывающей магию камеры было слишком тяжело даже для него. - Ну, так как, девочка, готова к сотрудничеству? Или мы продолжим вчерашний сеанс, только на этот раз уберем отсюда всех посторонних, способных помешать процессу?
  -Не надо! - Передернулась суккуба, когда Тимон протянул свою руку и, взяв демоницу за подбородок, заставил поднять опущенную было к полу голову. - Мне вполне хватило! Спрашивай то, что ты хочешь узнать.
  -Ты разве её уже пытал? - Фиэль внимательно осмотрела пленницу и не нашла на той следов особых повреждений. Ответил ей как ни странно не гоблин, пристально всматривающийся в зеленые глаза пленницы, а с презрительной миной наблюдающий за всем этим паладином
  -Да разве это можно было назвать пыткой?! Ха, одно глупое бессмысленное баловство! Этот мелкий уродец даже пальцем не тронул демонической отродье! А ведь я, призрев свое достоинство, был готов прийти ему на помощь дабы вырвать у неё из глотки признание во всех совершенных преступлениях и планы некромантов! - Паладин буквально кипел от сдерживаемых эмоций, но ничего кроме экспрессивной ругани и энергичных взмахов руками себе не позволял. Понимал, что стоит ему перейти границу, как война все спишет. А попавшегося в плен к сектантам воина света его соратники искать даже не будут и пытаться, заранее внеся неудачника в число погибших при исполнении своего святого долга. - Привязал над головой бочонок, из которого сочилась вода по капле! Какой с того может быть вред?! Для начала следовало сжечь её эту отвратительную шерсть на ногах! Вырвать по одному все зубы! Ну уж а потом...
  -К седьмому часу этого безвредного и вовсе даже не болезненного капания на голову, кто-то тут вышел из себя и пытался разбить доставший его до самых печенок бочонок. Похоже, психика у него не к черту, раз всего-лишь от звуков настолько перенервничал. - В никуда сказал гоблин, потрепав суккубу за щечку. Судя по тому, как та затравленно обнажила клыки, в ближайшем будущем Тимон рисковал заработать еще пару-тройку глубоких укусов. - А ты девочка ничего, умная. Быстро сообразила, что длительного воздействия тебе не выдержать и с то ли двадцатой, то ли тридцатой попытки загнала себя в медитативный транс. Спасибо за возможность отдохнуть и выспаться. Правда, вода все равно уже заканчивалась и перерыв нам пришлось бы делать так или иначе по техническим причинам.
  -Ни к чему было с ней цацкаться! - Рявкнул паладин и со злости саданул матрасом по полу, подняв целое облако пыли. - Каленым железом и все дела!
  -Во-первых, это неэстетично и может навсегда испортить её нежную кожу, которую потом будет крайне сложно восстановить. А зачем мне портить такую хорошую игрушку, с которой даже не успел еще толком позабавиться? - Наставительно сказал гоблин, отпуская демоницу, взирающую на него с крайне затравленным видом. - Ну а во-вторых, я слышал, что суккубы любят боль страдания. Причем не только причинять. Скажи, маленькая моя, это правда? А то может в качестве поощрения надо дать этому брутальному мускулистому паладину возможность сделать с тобой хотя бы часть того, что он хочет? Квалифицированных палачей у нас уж извини нет, придется фанатичными воинами света обходиться.
  -Хватит издеваться! - Взорвалась демоница, стуча от злобы своим длинным тонким хвостом по полу и кутаясь в обрывки какой-то старой одежды, выданной ей при заселении в камеру. - Перестань! Ты, мерзкая гниль под копытами Пылающего Легиона! Букашка перед лицом вечности! Топливо для нашей ярости и гнева! Аааа!
  С хрустом сложенные за спиной крылья суккубы изогнулись назад, почти выломавшись из суставов. Взвывшая от боли демоница выгнулась дугой, стремясь хоть как-то облегчить боль в дополнительных конечностях.
  -Я задал тебе вопрос. Весьма простой вопрос. - Мягко заметил гоблин и переплетение кожи и тонких костей начало в прямом смысле слова скатываться в трубочку. Сначала медленно, но с каждой секундой деформация их все нарастала. - И пока еще не услышал на него ответа.
  -Схватка с сильным врагом это боль! Тренировки это боль! Магия это боль! Чем больше ты можешь вынести, тем выше поднимешься и тем меньше будешь терпеть! - Выкрикнула суккуба, отчаянно дергаясь в воздухе. - Вся наша жизнь боль, лишь полюбив её можно добиться успеха! Хватит! Пожалуйста!
  -У тебя ничего не сломано. Так, пара легких растяжений, максимум вывихов. - Заметила эльфийка, наблюдая, как опустившаяся на пол демоница складывает прижимает крылья к бокам, чтобы они служили ей дополнительной защитой и не мешали вжиматься в стену. - Будь иначе, движения не были бы такими естественно-автоматическими. Значит, ты плохо умеешь терпеть.
  -Да! Я слаба! Иначе меня бы никогда не отдали на роль игрушки смертному чародею, пускай даже весьма перспективному! - Ощерилась пленница. - Не могу снести ударом кнута голову латнику вместе со шлемом! Валюсь с копыт от усталости, когда ненадолго подчиняю чье-то сознание! Не в силах найти себе достойного покровителя, поскольку они всегда выбирают тех, кто луче меня и оставляют без внимания жалкую неудачницу! Довольны?!
  -Ну, чего-то такое я и подозревал, когда смог тебя скрутить за тридцать секунд, даже серьезно не ранив при этом. Ладно, не расстраивайся, не всем же быть великими героями или там ужасными злодеями. Никчемные трусливые плаксы тоже нужны, хотя бы для создания контраста. - Пожал плечами гоблин, без всякого сострадания приходясь по чувствам пленницы. - Ладно, вижу, на конструктивную работу ты настроилась. Уже хорошо, что мне не пришлось тащить сюда разнообразный пыточный инвентарь и мучиться, находя твои слабые места и болевые точки. Итак, начнем небольшой блиц-опрос, чтобы проверить искренность желания сотрудничать и информированность. Первый вопрос, как зовут дитя, родившееся на свет от взаимодействия создателя Пылающего Легиона Саргераса и человеческой женщины?
  -Чего?! - Вопль паладина мог быть услышан не только на улице, но даже и за пределами поселка.
  -Как?! - Немногим тише кричала Фиэль Златокудрая.
  -У первого из повелителей есть наследник?! - Суккуба тоже не смогла сдержать удивления. - Точно?!
  -А чему вы все так удивляетесь? - Не понял гоблин, обводя взглядом камеру и всех находившихся внутри существ. - Найдите мне хоть одну причину, чтобы архидемон начал страдать целибатом. Ну, кроме смерти и насильственной кастрации какими-нибудь Божественными Ножницами Великой Мести.
  На этих словах Фиэль вздрогнула. Её тыловую часть кто-то начал весьма ощутимо поглаживать. Впрочем, паладин был на виду, а значит, виновник определился мгновенно. Проблема в том, что он уже развернулся обратно к суккубе и требовательно заглядывал ей в глаза, вынуждая себе отвечать. Возмущаться в такой ситуации было бы...не совсем правильным. Допрос после подобного точно бы оказался нарушен и весьма серьезно, кто знает удастся ли в следующий раз так надежно вывести пленницу из равновесия. Тем более, Златокудрая не готова была выставить домогательства гоблина к своей персона на публику. Особенно такую, которую она не может заткнуть приказом или стрелой. Паладина она могла не любить, причем весьма сильно, но устранять его было бы безумием.
  -Э...Не знаю таких. И никогда не задумывалась о личной жизни Саргераса. В гаремы командиров Пылающего Легиона меня даже уборщицей не возьмут, о месте наложницы и мечтать то глупо. - Несколько неуверенно пробормотала суккуба. - Да и вряд ли хотя бы высших натрезимов информируют о творящемся внутри.
  -А ты то тогда откуда о наличии ребенка знать можешь? - Прищурилась Фиэль, стискивая зубы. Невидимые пальцы слегка поменяли область своего исследования и теперь медленно поднималась вверх по ногам и уже почти добрались до коленей. - Если свежие вести из гаремов архидемонов широкого распространения не имеют?
  -Лжешь, собака?! - Паладин оказался категоричен в своих суждениях.
  -Хороший ребеночек, весь седой уже и одним ударом может дракона насмерть уконтропупить. - Буркнул себе под нос гоблин. - Все! Больше ни о чем меня не спрашивайте! Если этот тип узнает, что я слил информацию о его настоящем отце, то он из принципа всех нас заклюет насмерть. На наше счастье, с папочкой он не дружит, а скорее даже наоборот. Видимо в память о маме, которая демонам при случае не ленилась люлей отвесить и однажды обессилела в самый ответственный момент, когда недобитые останки аватары Саргераса были неподалеку! Все я сказал! Никаких вопросов! Второй вопрос. Скажи мне, скромная развратница...
  Златокудрой стало тяжело стоять. По весьма личным причинам. Надетое ей с утра белье стремительно сдавало свои позиции и непонятно каким чудом вообще еще держалось на своем месте. Впрочем, в роли последнего скорее всего выступал все тот же телекинез, удерживающий предводительницу отряда мстителей от конфуза. Чтобы дать понять гоблину всю неуместность его действий, эльфийка положила коротышке руку на плечо и со всей силы, как физической так и магической, сжала пальцы. Даже в высасывающей ману тюрьме благодаря имеющимся запасам энергии волшебница могла бы подобным усилием раскрошить плотное полено или чьи-то кости. Одежда Тимона даже не помялась, поскольку на расстоянии волоска от неё невероятно нахального гоблина прикрывал незримый щит.
  -На то, что они у него не получаются, жаловался он зря. - На последних остатках рассудка подумала волшебница, чувствуя, что начинает изменять уже лет сто как покойному мужу. Тот, к его счастью, до начала времени войн не дожил, поскользнувшись во время строительных работ на крыше. Белье, которому полагалось бы прикрывать самую нежную часть женского организма снаружи, уже требовательно терло его изнутри. Внизу живота начинало расползаться предательское тепло. Тело решительно было настроено на получение удовольствия и к доводам рассудка не то что прислушиваться, оно и вообще слушать то их решительно не желало.
  Гоблин продолжал о чем-то допрашивать суккубу, не подавая и вида, будто рядом происходит еще хоть что-то интересное. Сменив тактику, волшебница сама окуталась магической защитой в виде возникшей из ниоткуда воды. Созданная волшебным образом преграда могла уберечь создательницу от несильных ударов. Или более чем нескромных прикосновений.
  -Не лги мне! - Чтобы замотивировать свои действия в глазах невольных зрителей, она хлестнула демоницу чарами, словно окатив ведром воды. И понадеялась, что её собственные соски не слишком выделяются через тонкую ткань платья. Хотя, судя по ощущениям, они должны были вот-вот её просто проткнут. - Этого не может быть!
  Суккуба испуганно пискнула и сжалась в комочек еще больше. Теперь она, если бы не рога, копыта и крылья, очень напоминала молодую эльфийку, которую мама застала в комнате вместе с кавалером, но зато без одежды. Гоблин обернулся на волшебницу и посмотрел на неё таким укоряющим взглядом...Златокудрой стало так стыдно, словно сначала отобрала у ребенка едва подаренную игрушку, а потом еще и отдавила хвост его любимому котенку.
  - А чего этого не может быть то? Я же совсем не следила за разговором! - Невольно подумал Фиэль, смущаясь и стараясь не покраснеть. Не только от того, что намокшая одежда очень уж плотно облепила её тело и подчеркивало все его линии. По которым теперь с большим интересом шарил взглядом паладин, чье лицо в данный момент было ничуть не менее похотливым чем у гоблина, когда тот заигрывал с неосторожно приблизившимся к нему представительницам прекрасного пола. Предательское тепло внизу живота никак не хотело рассасываться. Почему-то предводительница отряда, не раз водившая подчиненных в бой, сейчас абсолютно утратила контроль над своими эмоциями и волновалась сильнее, чем когда убегала с пустым резервом от стаи вурдалаков. - Интересно, если мой внук случайно узнает о том, как низко пала его бабушка, он хоть когда-нибудь со мной заговорит?
  -Я говорю чистую правду! Азерот нужен Пылающему Легиону благодаря особо мягкой и неагрессивной мане, имеющейся этом мире. - Пискнула суккуба, закрывая лицо руками и явно ожидая новых ударов. Хитрый прищур Тимона, и явная паница демоницы навели Фиэль на какую-то неясную мысль, но она никак не могла её толком сформулировать. - Магической энергии и в иных мирах полно. Она есть везде, черпай не хочу! Но только ваша практически не агрессивна и идеально подходит для создания целительных заклинаний, управления природой или долговечных артефактов. Я сама бывала только в Пустоте и Дреноре и их энергия отличается от местной как вода от песка! Имея в своем распоряжении подобный ресурс, Пылающий Легион сможет создавать неисчислимые армии. Содержать их и не заботиться о том, что бойцы могут передохнуть с голоду. Вооружать лучшим всех солдат лучшим зачарованным оружием, которому равного найдется немного. Когда Азерот падет, а ваше жалкое сопротивление будет окончательно сломлено, мы благодаря полученной мощи завоюем десятки и сотни миров!
  -Этому не бывать никогда, мерзкое отродье! - Чуть ли не с кулаками накинулся на неё паладин, даже оторвавшись от созерцания облепленной мокрой тканью груди эльфийки. - Слышишь! Никогда! Пока хоть один боец дышит, живет и чувствует, мы не сдадимся!
  -Вот оно. - Щелкнуло что-то в голове у Фиэль Злактокудрой, и она по-новому посмотрела на мелкого зеленого карлика, у ног которого вновь испуганно попискивала суккуба, ища защиты от разбушевавшегося воина света. Тот факт, что она скорее всего могла убить гоблина одним хорошим пинком своего копыта без всякой магии, принят во внимание никем не был. Да даже если демоница была слабейшей из своего племени, все равно её кожа по прочности не сильно уступала кольчуге, а тонкие изящные руки с аккуратными коготками могли за считанные секунды прорвать сталь дварфийского доспеха. - Вот как он делает так, чтобы вокруг него все неслось кувырком. А сам в процессе сам не только не получает по заслугам, но и неизменно остается с какой-нибудь прибылью. Похоже, мне не повезло оказаться под властью неплохо умеющего управляться со своим даром эмпата!
  Глава 13
   Хорошо быть дикарем. - Задумчиво пробормотал Тимон и плотоядно покосился на громко дышащую и обильно потеющую из-за многократного выполнения весьма простых движений суккубу. - Не нравится тебе кто-то, так поймал и убил. А нравится - поймал и съел!
   -Я уже говорил, что на разбившемся дирижабле висел выписанный на твое имя диплом вашего столичного университета? - Коварно осведомился Мал и расстроено шмыгнул плоским носом. Во-первых, у орка никак не могла пройти появившаяся после купания в бурной речке простуда. А во-вторых он отчетливо осознал, что к простой и понятной жизни в клане уже вернуться вряд ли сможет. Слишком уж ушлым он стал за время общения с гоблинами и до обидного похожими на них духами в гоблинских тушках. Если только попробовать стать шаманом? Способностей у него, правда, не имелось, но для этого дела главное суметь договориться с духами, а опыта по части подкупа у того, чем стал его напарник, хватает. - Между прочим, он с отличием. Апчхи!
   -Я стараюсь! - Демоница понимала, что ей недовольны. И соответственно ждала очень возможных по такому поводу репрессий. В чем именно они будут заключаться она не знала...Впрочем этого скорее не знал в настоящий момент времени никто, включая ответственного за их проведение гоблина. Но в любом случае подвергаться хоть какому-то наказанию пленница явно не стремилась. Как и добиваться положительных результатов в своей работе. - Перепробовала все, что только можно, а он не встает! И даже не шевелится!
   -А вот людоеды утверждают, что если варить человека живьем, то некоторое время он будет помешивать себя сам. - Снова вернулся к созерцанию занятой крайне важным делом пленницы зеленый коротышка. - Как думаешь, правда?
   -Ну, я же стараюсь! - Суккуба с надеждой посмотрела на орка. Лысый верзила, многие годы обучавшийся воевать и отточивший свое мастерство в десятках схваток, явно казался ей куда более нежной и отзывчивой персоной, чем маленький нахальный эксплуататор. Или просто более подвластной природным женским чарам, для использования которых не требуется ни капли магии. - Я уже все перепробовала! И терла его, и щипала, и била, только разве покусать осталось!
   -Попробуй! - Мгновенно оживился гоблин. - Точно! Как же мы это забыли? Ну, чего стоишь и на меня так смотришь умоляюще? Шнель, шнель!
   -Я не буду. - Уперлась рогами, в переносном правда смысле, пленница. - Он вонючий, мерзкий и гнилой!
   Обсуждаемая персона в виде покалеченного вурдалака, имевшего в общей сложности примерно одну рабочую конечность, а вернее маленькие культяпки всех четырех, глухо ворчала. Суккуба, жаждущая смягчения условий своего плена, призналась в знании основ темной магии. Впрочем, в той или иной мере ими владело большинство разумных демонов. Вот только приведенная к с немалым трудом отбитому от собратьев агрессивному покойнику демоница никак не могла заставить оживший труп слушаться её приказов. Нежить не пыталась загрызть пленницу, сдуру сунувшуюся к ней прямо в яму. Но и не спешила подчиняться её приказам. Чары, обряды, парочка ритуалов, попытки напоить её кровью горе-чернокнижницы, вежливые увещевания и даже побои не помогали.
   -Мда, слушай, Пумба, а какого числа мы совершили тот рейд к некромантам? - Устлало потер лоб гоблин, наблюдая как до его свешенных в яму ног безуспешно пытается добраться вурдалак, клацая лишившейся всех зубов челюстью. - Надо бы дату запомнить. И к астрологам сходить. В этот день и при таком сочетании звезд сидеть дома и никуда не выходить. Ну, если только на рыбалку. Даже если поймаем не умеющую плавать рыбу, вреда с того наверное не будет. А вот если серьезным делом займемся, то так пролетим...
   -Ну, давай же, скотина! - Чуть не плакала суккуба и отвешивала лишенному плоти черепу одну пощечину за другой. Тварь физический урон игнорировала. Провалы глазниц, в которых еле заметно светились тусклые синие огоньки, неустанно следили за гоблином и орком. Последний под этим взглядом отчего-то сильно нервничал. Чувствовалась ему в нем...нехорошее.
   -Так с теми железками, которые я сюда тащил, чего будем делать? - Пнул Мал мешок, куда сложили самые ржавые дворфийские латы, которые нашлись в поселке. По сути дела это были даже не доспехи, а железный лом, годный только в переплавку. Пожертвовать его на ненаучные опыты зеленого коротышки согласились без вопросов при условии, что тот не вернется хотя бы до вечера и не притащит этот мусор обратно. - Выкинем?
   -Ну, первоначально я планировал напялить его на подчиненного вурдалака и поглядеть на результат. Вряд ли бы он подох, но какой-то эффект просто обязан был проявиться. Конечно, могла закрасться ошибка в логической цепочке или бы мы не смогли зафиксировать изменившиеся параметры подопытного, но тут уж ничего не поделать. - Задумался Тимон, почесывая свой длинный нос, на кончике которого как раз вырастал огромной прыщ, уже почти прорвавший зеленую кожу. - Но раз уж наша лаборантка не может справиться со своими рабочими обязанностями, то значит ей придется одевать латы прямо так. А если она и с этим не справится, то останется сегодня не только без сладкого, но и вообще без ужина. А будет возмущаться, вообще сухую голодовку до завтра объявит!
   -Но я же все делаю правильно. - Суккубу перспектива пару раз не поесть пугала намного меньше, чем возможность в глазах пленителей выглядеть абсолютно бесперспективной. Паладин, с которым она соседствовала, в красках описывал способы казней, одной из которых её обязательно подвергнут, стоит ей оказаться в человеческих землях. Или в любых других и без надежного защитника. Быть разорванной четырьмя, конями, посаженной на кол или поджаренной на медленном огне...Перспективы абсолютно не радовали. - Может, это вурдалак неправильный? Или место для ямы выбрано такое, что магию глушит? Ааай!
   Суккубу подняло в воздух, повертело вокруг своей оси и опустило обратно на землю. Следом подобную же процедуру проделали и с вурдалаком.
   -Да вроде бы никаких отличий нет. - Задумался гоблин, внимательно взирающий на жертвы своего эксперимента. А после швырнул в одну из них мешком с доспехами. Получивший по морде вурдалак тихо, но злобно зарычал. - Так...ты точно уверена, что знаешь основы некромантии? Гибрид ментального подчинения и приворота ты уже демонстрировала...Держался на подопытном кролике целых пятнадцать секунд.
   -Ты же лапал её потерявшее сознание от натуги тело в несколько раз дольше. - Удивленно посмотрел на гоблина Мал.
   -Да. - Согласно кивнул он. - Но потом-то я делал это вполне осознанно. И вообще не лапал, а приводил эту горе-колдунью в сознание методом стимуляции чувствительных зон организма!
   Что именно заставило орка дернуться и, самое главное дернуть за собою мелкого зеленого паршивца, он и сам не понял. Но чутье буквально взвыло об опасности, и воин поступил согласно своим инстинктам, отметя в сторону мысли и сомнения. На место, где они находились секунду назад, плюхнулось не меньше пары ведер ядовитого и вязкого желудочного сока. Производители его, то есть подкравшаяся к отважным естествоиспытателям пятерка костяных пауков, если и расстроились промахом, то виду не подали. Нежить рванула вперед, намереваясь просто протаранить своими массивными головами живых и хотя бы разок-другой цапнуть каждого. Учитывая размер их челюстей, большего для победы им и не требовалось. Даже одна рана практически гарантированно превращала не защищенную прочнейшими латами цель в покойника, поскольку раненный банально истекал кровью.
   -Вот значит как. - В холодном голосе Тимона послышалось нечто похожее на...удовлетворение? - Ц-ц-ц и как я о вас мог забыть? Счастлив познакомиться и зарядить вашим марионеткам по мордам, глубоконеуважаемый мною Нер-Зул!
   Самого резвого костяного паука, уже почти достигшего гоблина, протащило по земле и впечатало в собрата. А потом оба они, перекувыркнувшись через голову, похоронили под собой третью нежить. Получившуюся кучу-малу немедленно начала стегать плетью молния, выходящая из правой руки Тимона. Левой гоблин делал жест, как будто чего-то закручивал. И повинуясь его движениям ввинчивался в землю, ломая кости, четвертый костяной паук. Однако, сил на то чтобы его прикончить маленькому волшебнику явно не хватало. Монстр рвался из нематериальных оков, терял стесанные об грунт куски плоти, но постепенно приближался к зеленому коротышке. Мал добить хотя бы одного из временно утративших большую часть боеспособности подранков, не мог. Он и последний из противников танцевали вокруг друг-друга, обмениваясь выпадами и пробуя оборону соперника на прочность. Пока оставшийся без единой царапины воин явно выигрывал у получившего уже четыре удара топором живого мертвеца. Однако и отвлечься от противостояния он не имел возможности.
   Выскочившая из ямы с покалеченным вурдалаком суккуба замерла, не решая пуститься наутек или вступить в конфликт. Свои более чем скромные данные в беге, тем более по незнакомой местности, она прекрасно знала. С лошадью её роднило лишь наличие копыт, но никак не скорость, которую оные помогали четвероногим развивать. Кидаться же в драку ей мешал сильно развитый инстинкт самосохранения. Орк уверенно доламывал напавшего на него костяного паука, а еще четверо медленно гибли под напором магии гоблина. И было у демоницы ощущение, переходящее в твердую уверенность, что ей хватит и одного сердитого взгляда зеленого коротышки, чтобы бесславно подохнуть. В конце-то концов, попавшая под его молнии нежить не только обуглилась, но и кое-где начала распадаться пеплом. А сжимаемый телекинезом монстр уже получил несколько десятков переломов и не скончался лишь по причине отсутствия в своем теле жизни. Ей же хватит за глаза и одной сломанной кости, особенно если та будет прямо напротив сердца или являться одним из шейных позвонков.
   Подобравшегося почти вплотную к себе врага, пусть и потерявшего по пути около трети тела, гоблин был вынужден остановить электрическим разрядом. Синие молнии окутали чрезмерно большую голову монстра, забрались в щели между костями, вскипятили его гнилую плоть. Но перед окончательной смертью нежить успела плюнуть своим ядом и даже попасть. Видимо одновременно заставлять врага стоять на месте в нескольких шагах от себя, поджаривать его и отбивать телекинезом струю дурнопахнущей жидкости маленький волшебник все же не смог.
   -Убью, падаль! - Злобно пробормотал Тимон, пытаясь стряхнуть вытереть лицо о собственное плечо. - Ах да, я ведь уже...
   Потерявший половину своих конечностей противник орка сделал то, чего от него никто не ожидал. Он прыгнул. Орк саданул по летящей на него туше топром, но с тем же успехом он мог пытаться остановить молодецким ударом падающее дерево. Монстр повалил воина на землю и попытался загрызть, но Мал вцепился своими мощными руками в челюсти твари и, напрягшись, сумел перевернуть их обоих так, что теперь уже он оказался сверху. В таком положении кусать врага нежити было неудобно из-за отсутствующей шеи, но и зеленокожий громила с противником ничего сделать не смог. Топор валялся рядом, но подхватить его орку было просто нечем.
   Из кучки обугленной плоти выбрался слегка дымящийся костяной паук. Он, похоже, оказался погребен под двумя своими сородичами и потому уцелел, отделавшись обширными ожогами, но не утратив способности двигаться. Не успевший отчистить лицо от едкой и липкой дряни гоблин получил еще полведра мерзкой жидкости, а следом монстр рванулся вперед, намереваясь разорвать тщедушного противника. Плеть синего разряда стеганула землю рядом с ним, но в цель не попала. Маленький волшебник просто не видел куда бить, поскольку глаза ему немилосердно жгло жуткой отравой. То ли услышав, то ли просто почувствовав приближающуюся смерть он махнул рукой, создавая рядом с собой едва заметно преломляющую лучи света преграду...Паук вместо лобового удара головой по защитной магии изящно обошел препятствие и атаковал гоблина с тыла.
   Тщедушный чародей оказался сбит первым же ударом на землю. Громадные челюсти дернулись, чтобы перекусить коротышку по полам...Но тут сделанную из ребер голову твари отбросило в сторону мощным пинком, сломавшим попавшую под удар кость. Копыто суккубы было, несмотря на весьма миниатюрные размеры и видимое изящество, довольно тяжелым и острым.
   -Странно, вроде в меня ядовитой слюной не плевали, а галлюцинации вижу. - Не поверил своим глазам орк, до сих катавшийся в партерной борьбе с костяным пауком. Последний, кстати, тоже сопротивлялся его усилиям последние несколько секунд как-то вяловато. Мал был уверен, что нежить устать не может а это значит она...В шоке? Удивилась? Растерялась? Воин не знал правильного ответа. А еще он полагал, будто для обладания подобными эмоциями надо в рядах мертвецов стоять куда как выше рядового мяса.
   Суккуба двигалась быстро и била безжалостно. Нежить била, не гоблина. Хотя никто из тех, кто был в месте боя, до сих пор не мог в это поверить. Даже подвергшийся её атаке костяной паук мотал башкой, крошащейся от резких ударов, но пока не решался дать сдачи обидчице. А та разошлась не на шутку. Костяная стружка, снятая короткими но очень острыми когтями, летела во все стороны. Наконец-то определившаяся с действиями нежить ударила сразу тремя лапами, на концах которых красовались иззубренные костяные лезвия. Неожиданная союзница, бывшая может быть и достаточно сильной, но очень легкой, плюхнулась прямо на гоблина, заливая его кровью. В следующее мгновение их обоих бы разорвали, но тут земля на солидном участке прогнулась, будто тесто в которой погрузилась рука пекаря. Не видевший куда бить волшебник ударил по площади. Почти попавший в эпицентр поражения чар монстр забился, но тем лишь помог магу. Видимо при помощи телекинеза тот банально нащупал врага, а после невидимый пресс раздавил нежить словно попавшего под сапог крупного таракана.
   -Пумба, ты появился как нельзя более вовремя.- Облегченно выдохнул гоблин, пытаясь счистить облепившую его голову липкую слюну о траву. Не слишком успешно, только разного мусора поверх насобирал. Впрочем, волшебник тут же принялся отдирать мерзкую жидкость телекинезом, ойкая от боли. Видимо отделялась она в прямом смысле слова с кожей. - Только чегой-то ты такой легкий, ай, хотя внешне выглядишь кабан кабаном? Всс! На диету сел? Яй! И почему руки у тебя такие мохнатые?
   -Я вообще-то здесь. - Подал голос Мал, умудряясь стукнуть своего противника о пенек, который оставило после себя упавшее не так давно дерево. Удар не причинил нежити особых повреждений, но орк тут же нанес новый. Он надеялся, что сможет достаточно быстро раскрошить кости врага о плотную древисину. Ну или хотя бы займет его до тех пор, пока кто-нибудь не поможет добить ему удерживаемую в захвате тварь. - У тебя на башке ноги суккубы лежат.
   -Помогите. - Слабо пролепетала демоница, с ужасом наблюдая, как выданные ей трпяки, снятые дварфами не иначе как с ближайшего пугала, пропитываются кровью. - Я умираю!
   -Чего? - Гоблин мячиком выкатился из под суккубы и отодрал покрывающую его голову дрянь единым куском. Следом раздался длинный переливчатый вопль, достойный оперного перца, укушенного в зад гадюкой. Показавшееся из под маски быстро твердеющей зеленой слюны лицо само напоминало морду мертвеца, столько на нем было крови. - Так это была ты?! Проклятье...
   Мал саданул своего противника о пенек. Затем еще раз. Гордому орку было стыдного заканчивать бой с врагом последним. Однако ничего поделать он не мог. Костяной паук упорно не желал убиваться голыми руками. Напротив, он старался вывернуть свои лапы и оттолкнуться ими от земли, чтобы перевернуться в нормальное положение, из которого можно кусаться и плеваться едкой дрянью. И мускулы орка уже начинали сдавать позиции в борьбе с не знающей усталости мертвой плотью твари.
   -Тимон, садани его чем-нибудь! - Пришлось просить ему, скрепя сердце. - В левую стороны головы бей! Я там ему ребро одно все-таки вырвал...
   Гоблин, пытающийся разобраться с тем, какой урон понесла его спасительница, не стал её бросать. Он сдвинулся по направлению к борющейся парочки и стонущая раненная попыла по воздуху за ним. Десять шагов и все было кончено. Синий разряд молнии окутал голову монстра и вскипятил ему внутренности. А может просто разрушил чары, которые поддерживали страшное существо в активном состоянии. Выяснять от чего именно оно скончалось, никому интересно не было.
   -Так, - гоблин содрал тряпки, прикрывающие тело суккубы и её же движения одним движением. А после нахмурился и выпрямился, нацепив на лицо выражение великой скорби. - Боюсь, тут я ничего не смогу тут сделать. Да и никто не сможет. Увы. Детка, спасибо, что спасла моя шкуру, уверю твой подвиг не будет забыть. Пока еще можешь скажи, как лучше поступить с телом. Закопать? Кремировать? Оставить на растерзание зверям и птицам, чтобы оно стало частью великого круговорота природы?
   Глаза демоницы начали закатываться, а тело обмякать. Она чего-то попыталась сказать, но из горла вырвался лишь слабый писк.
   -Эээ, Тимон. - Пошатывающийся после обнимашек с костяным пауком орк подошел к скорбящему напарнику и приготовился отдать последние почести неожиданной соратнице...Но неожиданно передумал. - Это же всего лишь порезы!
   -А я о чем говорю?- Скорбно посмотрел на него гоблин. - Порезы, с которыми никто и ничего не сможет сделать. Да и не надо с ними делать ничего, сами затянутся. Мужчины временами сильнее режутся во время бритья, а женщины теряют больше крови на регулярной основе каждый месяц. Или ты такому недугу не подвержена, а лапочка моя? Если так, то мы тебя оперативно вернем некромантам, да еще и с доплатой. Многое могут простить нам союзные эльфы и дварфы, но думаю даже они не выдержат плача новорожденных демонят.
   -Я не умираю? - Неверяще спросила суккуба, опасаясь пошевелиться. - Правда?
   -Два пореза на предплечье и один на ребрах. Повреждения широкие и рваные, но весьма поверхностные. Примерно как содранная с моей физиомордии кожа. - Гоблин прикрыл её тряпками, которые немногим раньше сам же и сорвал. - Даже если этот костяной паук умудрился наградить тебя заражением крови, то мы десять раз успеем сбегать до ближайшего целителя. Ну а обошлось, так от этих ран и шрамов не останется. Скажи ка лучше девочка, с какого такого перепугу ты вдруг решила сберечь костяного паука от отравления крайне ехидным мной?
   -Ты же сам понял, почему у меня не получилось контролировать того вурдалака в яме. - Устало вздохнула демоница и поморщилась. Хоть её раны и назвали порезами, но они болели! И сильно. А еще суккубу трясло от недавнего ожидания смерти, адреналина схватки и сделанного выбора. - Эту нежить контролировал Нер Зул. И он видел как я пыталась подчинить её по вашему приказу, чтобы найти слабые места. Значит, меня уже можно считать предательницей Пылающего Легиона. Скрывать такую информацию он не станет, ему просто незачем, а вот натрезимов она заинтересует. Теперь мне обратно нельзя, даже если сбегу. До того шансы вернуться к прежнему образу жизни были. Большей неудачницей и слабачкой все равно уже не сочтут, так как ниже падать некуда...Однако после сотрудничества с вами даже на легкую смерть надежды остается мало.
   -Ты недоговариваешь. - Наставительно заметил гоблин. - И сильно.
   -А еще я не хочу, чтобы все было как раньше! - Вскрикнула суккуба пронзительно. - Меня уже достало быть игрушкой слабенького колдуна и всех, к кому он сочтет нужным подлизаться! Конечно, ему можно было бы свернуть шею, но тогда я просто попала бы к другому такому же ничтожеству! И если бы мне каким-то чудом удалось перебраться обратно в Дренор или другой покоренный Пылающим Легионом мир, сменилась бы только раса нового господина. Не хочу быть вечной служанкой у всякого отребья!
   -А с нами, думаешь, будет лучше? - Скептически уточнил орк, который мог с честным сердцем приписать себе эпитет 'нищий бродяга'. Да и Тимону, несмотря на все его закидоны и возможности, сей почетный титул также принадлежал. - Сытнее? Комфортнее? Безопаснее?
   -Он не долго останется безвестным и бегающим в диких лесах на задворках мира. - Палец суккубы уверена ткнул в Тимона. - Я все-таки хоть и слабый, но демон и вижу силу. Не чую, как ваша главная эльфийка, не сопротивляющаяся когда ей в людном месте раздвигают ноги, а вижу! Ты не слабенький колдун, вынужденный мотаться туда-сюда и жрать чего придется. Ты в любом случае будешь жить в своем дворце, не зная ни в чем отказа! Пылающий Легион покорил много миров...Но в куда большем их количестве получил по зубам и больше никогда не рискнет туда сунуться. Я готова рискнуть.
   -И чего же ты хочешь за спасение моей бренной тушки? Свободы? Да иди куда хочешь, делай чего твоей душе угодно...Вот только первый же встреченный местный житель тебя попробует прикончить. - Фыркнул гоблин, утирая заливающую ему глаза кровь, текущую с содранного лба. - Мдя, ну и видок у меня сейчас. Нет, надо бы хоть азы целительства попробовать освоить, несмотря на сопротивление Фиэль. Должны же быть заклятия, которые при неправильной дозировке вложенной в них силы вместо заживления царапин не лечат от жизни!
   - Я не знаю этого мира. Его жители не примут ренегата Пылающего Легиона. Да и не учили подобных мне ничему, кроме как служить своим хозяевам, уничтожая и заставляя страдать их врагов. - Покачала головой суккуба. - Пусть все останется как раньше, ты будешь приказывать, я подчиняться. Даже если нам придется какое-то время прислушиваться к указаниям других, держать меня в цепях ради их спокойствия и соседствовать с этим отвратительным человеческим воителем. Но когда ты обретешь власть, я хочу свою долю силы и удовольствий!
   -Заметано. - Кивнул гоблин. - Хорошо себя покажешь, займешь место главной надсмотрщицы гарема. У меня на него баааальшие планы!
  
  
  Глава 14
   -Муах-ха-ха-ха! - С неба исчезли птицы. Редкие звери, рисковавшие приближаться к упрятанному в скалах поселку, раскаялись в своей храбрости и рванули в родные леса. Кроты ушли на глубину и мыши, сбежавшие из подвалов, заняли освободившуюся жилплощадь. Эльфы схватились за свои чувствительные уши. Дварфы сразу за оружие. Но осознав, откуда идут чудовищные звуки, тут же отложили его подальше. Во избежание несчастных случаев, способных приключиться с одним на редкость наглым гоблином, которого теперь почему-то еще и стало очень хорошо слышно.
   -Какого демона у вас тут происходит?! - Ворвалась в кузницу Фиэль Златокудрая.
   -Суринайра. - Спокойно ответил ей Тимон, наблюдая как Строри пытается вытрясти из ушей набившийся туда песок.
   -Чего? - Не поняла эльфийка и подозрительно уставилась на зеленого коротышку, пытаясь понять, оскорбляет он её или пристает.
   -Демона, который у нас тут происходит, так зовут. Вернее демоницу. Но для тебя, как для коллеги по нелегкому ремеслу выполнения моих приказов, она просто Сури. - Гоблин спокойно кивнул куда-то на странную конструкцию в углу. Присмотревшись, Фиэль опознала в ней летающее кресло уничтоженного лича, в котором сейчас сидела суккуба, на голову которой надели нечто вроде перемотанной цепями кастрюли. Руки у нее были прикреплены к подлокотникам все тем же цепями, а копыта покоились в чем-то вроде стальных башмаков. В кузнице ощутимо пахло паленым, причем источником запаха являлась именно она. Во всяком случае, кое-где шерсть на ногах дымилась.
   -Что это? - Неуверенно кивнула на творчество безумного гоблинского гения эльфийка. - Какой-то аппарата для пыток или казней?
   -Оооой. - Стон, прозвучавший из под кастрюли, был глухим. Однако в нем бушевали такие чувства, что Златокудрая на секунду даже позавидовала...И лишь потом напомнила себе, что присутствующая здесь пленница одета. Да и мужчины тоже. А значит, ничего такого с ней не было и быть не могло. Наверное. Как Фиэль узнала на личном опыте, такие мелочи решительно настроенного гоблина остановить не могут. - Как это было мощно! Хочу еще.
   -Ну уж нет! - Тимон принялся освобождать суккубу из конструкции собственного производства. - Хорошего понемножку! Я вообще несколько секунд думал, что отводки не выдержат и тебя напором маны поджарит.
   Уже готовившуюся уйти обатно по своим делам эльфийку эти слова буквально развернули на месте. Все, что могло быть связано с магией, являлось сейчас для её народа делом первостепенной важности.
   -Но-но! - Обиженно буркнул Строри, приходя коротышке на помощь. - Я может и не мастер рун, но дварф опытный. Тем более ломать не строить. Увеличить мощность артефакта, это проблема, но вот уменьшить мощность потока до нужного уровня уже совсем другое дело. С подобной задачкой и самый бестолковый раздолбай справится.
   -Чем вы тут все-таки занимаетесь? - Уточнила эльфийка, внимательно рассматривая летающее кресло лича. При разборе трофеев после неудавшегося нападения на поселок оно никого не заинтересовало, так как не несло на себе золота или драгоценных камней. Да и в бою было разорвано взрывом на несколько частей, которые потом кое-как скрепили обратно гвоздями. И хотя данный предмет мебели являлся артефактом, но накопительного типа. Проще говоря, в него могла заливаться магическая энергия, а потом она там некоторое время могла храниться, постепенно рассеиваясь. Дерево являлось для подобной вещички далеко не лучшим материалом, так как слишком быстро расходовало ману. Плюс многих отпугнул предыдущий владелец вещи и оставшийся после его гнилого зада запашок... - Мы можем использовать это для борьбы с нежитью?
   -Безусловно. - Серьезно кивнул гоблин. - Благодаря получившемуся у меня и мастеру Строри шедевру маго-механической мысли я теперь знаю, как получить еще одну возможность потискать бюст леди Сильваны.
   И потискал. Ту грудь, которая у него находилась в прямом смысле слова под руками.
   -А вторую? - Требовательно уточнила суккуба, еще не до конца освобожденная из оков, тряся фиксирующими руки цепями.
   -После. И не при всех. - Заверил её коротышка. - А то у Фиэль уже глаз дергается, а Строри сейчас от горя слезу пустит...Чего плакать то, вот решительно не понимаю? Чернокнижников в Кель Таласе много, суккубы у них тоже еще имеются, дом у тебя здоровый. Помочь поймать штучки две-три?
   -Не...- Печально протянул старый дварф. - Мне таким заниматься уже поздно. Неподвижен как сталактит, если ты понимаешь, о чем я. И починке даже при помощи самых сильных эликсиров уже лет пятьдесят как не поддается. Хоть протез подвязывай.
   -Хватит молоть чепуху! - Фиэль постаралась отступить подальше и от нахального гоблина, и от не так уж давно вырвавшего у неё поцелуй дварфа. Видимо эта парочка нашла точки соприкосновения на почве общих интересов и наглости. Теперь находиться рядом с ней было опасно любой представительнице прекрасного пола, способной хотя бы одного из них заинтересовать. - Или вы заканчиваете нести бред, или я ухожу!
  -Да ничем таким, чем хотелось бы, тут никто не занимается. - С ноткой разочарования вздохнула суккуба, вставая с необычного кресла. - Просто в этот артефакт, который мертвый колдун наполнял своей силой за сутки-другие до схватки, чтобы потом иметь в бою больше обычного резерва, Тимон влил свою энергию. А я её частично поглотила и использовала, слив с его помощью неусвоенные излишки по этим цепям в виде молний. И использовала по назначению.
  -Но несовместимость маны... - Заикнулась было предводительница отряда. - Ах да, ты же демон. Вам отравление чужеродной энергией практически не грозит, все усвоите и переработаете.
  -Угу. - Кивнул с довольным видом дворм. - Тут прямо как с пивом. Тот объем, что убьет тебя и уложит на больничную койку здорового мужика-человека, для меня лишь легкая разминка перед ужином. Нет, Сури тоже может набраться чужой маны в таком количестве, чтобы заболеть и отбросить копытца. Но ей это сложнее.
  -Все потому, что у вас в Азероте очень уж магия хорошая, мягкая. - Облизнулась суккуба, приглаживая стоящие дыбом волосы. - В Дреноре я бы от трети такого количества энергии издохла в корчах.
  -Так чего же вы добились? - Попыталась проанализировать конструкцию и её возможную пользу Фиэль. - Демоны жаждой маны не страдают. И драк в ближайшие сутки мы не планируем. Зачем же ей понадобились дополнительные силы?
  -Временно повышение мощности используемых чар. - Пожал плечами Тимон. - Сури, как и многие ей подобные, специализируется на иллюзиях. Слышала радостный хохот? Так это был не совсем звук, а воздействие чар его изображающее. Если она будет колдовать по моему методу, вкладывая в каждое заклятие тройной или даже десятикратный запас силы, то сможет очень и очень многое.
  -Невидимость, которая не рассеется от легкого чиха. Фантом, способный на некоторое время ввести в заблуждение даже опытного воина. Подчинение, не слетающее, если очарованному дать по морде! - Радостно перечислила демоница. - Полный набор способностей высшей суккубы!
  -Пока ты сидишь в этом кресле, а Тимон накачивает тебя энергией. - Уточнил придирчиво Строри. - Впрочем, для наших целей этого хватит.
  -О да, вскоре леди Сильвана будет удивлена! - Плотоядно ухмыльнулся гоблин. - Очень сильно и с взаимным удовольствием! А уж как выражаться проклятый принц и командующие им демоны будут...Ты, кстати, не знаешь, как понадежнее с ней связаться? Это вопрос пока остался единственным проблемным место в наших гениальных планах!
  -Ничего не понимаю. - Призналась Фиэль. - Причем тут покойная глава рейнджеров?
  -Генералы нежити товар штучный. Их в Кель Таласе сейчас очень может быть только один. Вернее, одна. Ну, в худшем случае штуки три наберется. Нам же нужны ресурсы. Богатства вашей страны и возможность без особенных помех валить лес, за который на побережье заплатят золотом. - Спокойно пояснил Строри и в голосе дварфа звучало предвкушение будущих барышей. Наживу представители его народа ценили куда меньше, чем гоблины, но тем не менее всегда были готовы увеличить свои богатства. - Тимон и его помощники недавно обнаружили, что если одеть нежить в железные доспехи, то возможности её контроля со стороны резко снижаются. Чары искажаются и не срабатывают так, как должно.
  -Вурдалаки без управления некромантом или Нер Зулом становятся не умнее собак. Можно будет забыть о засадах или преследовании исчезнувшей из поля зрения цели с их стороны. С остальной низшей нежитью аналогично. - Подтверждающе кивнула суккуба, собственно и проводившая практическую часть исследований. - А высшие её представители должны обрести свободу воли. В теории.
  -И тогда мы сможем использовать оппозицию, которую враги сами создали в своих рядах. - Подхватил гоблин. - Сильвана желает расквитаться и увидеть проклятого принца аккуратно сложенным в разных ящичках её комода? Да ради всех богов, которые были, есть и будут есть! Мы то ей ничего особо плохого не сделали. А значит, можем сотрудничать. Местами. И с соблюдением необходимых мер предосторожности. Так как свобода воли предполагает и возможность предать союзника.
  -И ты полагаешь, простая железяка сможет превратить леди Сильвану обратно в полководца Кель-Таласа? - Скептически уточнила Фиэль.
  -Исключительно зачарованная, причем нужным образом. За генералами нежити пригляд со стороны Нер Зула особый. - Поправил её Тимон. - И да, конечно же она останется мертвой. По крайней мере до тех пор, пока не найдет какой-нибудь способ воскреснуть, если это в её ситуации вообще выполнимо. Но теперь уже она станет сама себе хозяйкой!
  -Нужный артефакт я через родичей в Стальгорне заказал уже. - Степенно кивнул Строри. - Товар не особо востребованный, все же искусство лазить по мозгам встречается редковато...Однако и не редкий, поскольку шаманы троллей изредка балуются гипнозом. В общем, цена не слишком большая.
  -Но перестав быть частью армии мертвых, Сильвана станет лишь обычным рейнджером, пусть и очень хорошим. - Заметила Фиэль. - Толку с неё окажется немного.
  -Какое-то время она на своем месте продержится, если будет осторожна. - Пожал плечами гоблин. - Плюс мы заказали в Стальгорне документацию на производство самых простых артефактов, искажающих контроль некромантов над своими тварюшками. Сири при помощи знаний темной магии дала достаточно данных, чтобы волшебники сообразили, как именно можно разрушать вражеские чары в массовом порядке.
  - И за одну идею так ослаблять врага, по идее, нам достанется немало почестей и наград. - Заметил дварф, довольно поглаживая бороду. - Репутация, это всегда хорошо. Особенно честно заслуженная.
  -Это не главное, хотя безусловно не повредит. - Отмахнулся от него коротышка. - Если мы рассчитали правильно, то ограниченная возможность управления нежитью, снабженной артефактами искажения, все-таки сохранится. На небольших дистанциях и если приспособиться к вносимым амулетами помехам. Только тогда тот, кто это делает, должен будет находиться рядом со своими подопечными. Нер Зул идет лесом, демоны тоже, если они с передовой обратно в Кель Талас не вернутся. И леди Сильвана в принципе сможет увести часть армий нежити в собственное подчинение.
  -Очень много допущений и риска. - Покачала головой Златокудрая, недовольная столь зыбкими основами грандиозного плана. - Ну ладно, попробовать можно, хуже уже не будет. Но зачем вам было усиливать иллюзии суккубы?
  -Во-первых, я не настолько больной на всю голову, чтобы лично соваться к леди Сильване и убеждать её примерить обновку. - Заметил Тимон. - А во-вторых...Фиэль, ты же не чужда искусству иллюзии, верно? Сама говорила, что превращение в овцу - это один сплошной обман!
  -Ну да. - Кивнула головой волшебница. - Если тебе нужны были подобные чары, мог бы просто попросить меня и не возиться с этой...Двуногой коровой.
  -Сама ты рыба снулая! - Храбро ответила ей суккуба, прячась за переделанным непонятно во что летающим креслом. - У меня по крайней мере есть вымя, за которое мужчин тянет подержаться!
  -Девочки, не ссорьтесь! - Примиряюще поднял руки гоблин. - Тем более разница у вас всего один размер. Лапочка, ты лучше скажи, а как у тебя с другими иллюзиями дело обстоит? Внешний вид ими поправить наверняка можешь, женщины готовы не есть и не спать, но будут учиться пользоваться косметикой. А как насчет более тонких воздействий? Сможешь создать у цели в виде нежити ощущения дыхания? А удушья? Сделать комплект амулетов, которые будут их поддерживать за счет маны носителя? Или знаешь хорошего мастера, у которых их можно заказать?
  Через месяц леди Сильвана, устроившая в развалинах Луносвета свою резиденцию, где ей прислуживали десятки одержимых, с недоумением рассматривала стрелу, торчавшую из спины вурдалака. Некоторое количество этих отвратительных, но крайне полезных в бою и быту созданий она смогла заполучить у других некромантов. Не просто так, а в обмен на найденные на развалинах ценности. Или баньши, над которыми у мертвой эльфийки была особая власть. Ей было неприятно осознавать себя всего лишь экспериментом Кел Тузеда. Но, по крайней мере, его попытки привить подопытной возможность управлять большими массами призраков и наделять их силой были успешными. Сторожившая вход в немного благоустроенные руины столичного дворца эльфов нежить уже четвертый день подряд попадала под обстрел ровно одной стрелой. Не зачарованной и потому практически не опасной. Теперь бывшая глава рейнджеров понимала, почему для нападений оказался избран столь странный способ. Древо было покрыто царапинами, складывающимися в тайные знаки её касты.
  -Салон эротического массажа 'Веселые гоблины'. Дорогие дамы! У вас сухая и мертвая кожа? Недостаток мяса на костях? Неуравновешенная психика, заставляющая в прямом смысле слова набрасываться на кавалеров? - Прочитала она первые строки послания и ощутила, как глаза вылезают из орбит. - Приходите к нам, здесь темно и мы пьяные! Постоянным посетительницам скидки! Многоуважаемая леди Сильвана, для вас как для особого и регулярного клиента...
  На этих словах бывшая глава рейнджеров ощутила легкое желание убить вокруг все живое. Лишь тот факт, что с некоторой натяжкой под данную категорию в радиусе многих тысяч шагов подходили исключительно её рабы, остановил кровавую вакханалию.
  -Иди сюда! - Рявкнула она одержимой, ранее бывшей женщиной лет сорока. Хотя сейчас управляемому вселившимся призраком телу могли дать и все триста. Волосы спутанные, одежда грязная и рваная, в гноящейся ране на ноге копошатся личинки мух. - На! Читай! А то мне чего-то странное мерещится.
  Служанка покорно приняла стрелу, выдернутую из спину вурдалака вместе с небольшим шматком гнилого мяса и недоумевающее покрутила её в руках. Возможно, существо было слишком тупым для выполнения приказа или просто неграмотным. В любом случае, знать тайнопись эльфийских рейнджеров оно не могло.
  -Ты бесполезна! - Зло выдохнула Сильвана, кусая в бешенстве губы. - И почему у меня нет возможности поднять кого-нибудь из былых подруг чем-нибудь умным и сильным? Отдай обратно! Многоуважаемая леди Сильвана, для вас как для особого и регулярного клиента расширенное обслуживание будет доступно уже при второй встрече с нашим мастером. Наш адрес: Хижина охотника, что стоит у подножия Пятизубой скалы. Подпись. Гребанный некрофил, до сих пор вспоминающий о твоих сисечках.
   Растерянно топтавшаяся рядом с госпожой одерживая осыпалась на куски, попав под выплеск ледяной магии, свойственной большинству умеющей колдовать нежити.
  -Нааайду!!! - Бушевала бывшая глава рейнджеров и её крик подхватывали все призраки, до которых дотягивался разум мертвой эльфийки! - Убьююю!!!
  Вождь лесных троллей Зул Джин, подбиравшийся во главе небольшого отряда к Луносвету, понял что обнаружен. Потеря руки и глаза приучили его к осторожности, и наследник древней империи стремительно отступил вместе со своим отрядом. В конце-то концов, пограбить разрушенный Луносвет и осквернить его более-менее сохранившееся здания он мог и в следующий раз. Когда этой бешенной эльфийки, видимо даже в смерти сохранившей ненависть к представителям расы троллей и ему лично, здесь не будет. А сейчас можно повести бойцов и к какой-нибудь другой цели. Уж был бы готовый пограбить отряд, а добыча для него всегда отыщется.
  Проклятый принц вспомнил о своей бывшей любовнице и сделал то, чего не делал уже много лет. Он начал раскаиваться. Вот, в самом деле, как можно было сменить такую роскошную, сильную и умную женщину, чья ярость и ненависть пьянили лучше смешанного со свежей кровью вина, на жалкую предательницу, нанесшую ему столь ужасную травму? Конечно, преступница за свой поступок будет страдать, по уверениям временно переквалифицировавшегося в палача Кел Тузеда, вечно, но... Откушенного уже не вернешь Вернее, обратно пришить то легко, но чувствительность в откушенном, проглоченным и частично переваренном кусочке плоти его придворный лич восстановить не мог. Просто он никогда ничего не пытался сделать в данной сфере и необходимым опытом не владел. И никто другой из тех чернокнижников, о которых знал Артас, подобным тоже не занимался.
  Заточенные в ледяной глыбе останки Нер .Зула ощутили нечто вроде удовлетворения. Волна ненависти и жажды крови, пришедшая от одного из самых сильных созданий в армии мертвых, понравилась остаткам великого чернокнижника. Он даже решил дать этому разуму чуть больше свободы чем прежде, чтобы тот мог гибче действовать и более эффективно уничтожать живых. А заодно и всем остальным подчиненным о своем существовании напомнить, пустив сигналы благорасположения по тончайшей паутине магии, соединяющей в единое целое всех мертвецов и сектантов. Теперь первые на несколько мгновений ощутят прилив сил, а вторые должны начать внеочередные молитвы и отдать хозяину частички жизненной энергии жертв. Честолюбие и удовлетворение от постепенно растущей мощи оставались одними из немногих удовольствий, доступных ему в такой форме.
  Проводивший инспекцию ближайшего к Кель-Таласу города некромантов натрезим сплюнул на землю полыхнувшей на воздухе зеленым пламенем слюной.
  -Куда ты пошел, червь?! - Громадная рука демона сжала горло человека в черной мантии, довольно высоко стоящего в иерархической лестнице среди себе подобных. В принципе, маг-ренегат из Даларана мог бы и попытаться обломать представителю Пылающего Легиона рога...Если бы ему дали возможность немного подготовиться и хотя бы пять-десять секунд на создание заклятия. - Мы с тобой еще не закончили!
  -От-пус-ти-те! - Просипел волшебник, пытаясь подтянуться на вцепившихся в демона руках, чтобы не задохнуться. Вот только поддерживать свое тело в форме чародей последних лет сто явно не считал нужным и оттого сейчас мало чего мог сделать. - Повелитель приказал даровать части рабов смерть во имя вечной жизни! Воля его священна!
  -Его воля ничто по сравнению с моей! Пустое место! Пыль и прах! - Раздраженно прорычал натрезим, до ушей которого донесся отчаянный крик спешно брошенного на алтарь человека, которому медленно вырезали сердце сектанты. Нет, против бессмысленного насилия демон конечно же ничего не имел. Однако он посчитал себя оскорбленным тем, что развившее лихорадочную деятельность людишки перестали отдавать ему должные знаки почтения. - Он всего лишь раб Пылающего Легиона! И вы все рабы! Наши рабы!
  Задыхающейся в могучей хватке колдун то ли решил умереть свободным, то ли счел себя религиозным фанатиком, а может просто от недостатка кислорода утратил ясность рассудка до такой степени, что перестал соображать. Он попытался заморозить натрезима вызванным холодом, но раньше чем плотная кожа демона покрылась инеем, голова некроманта лопнула как гнилой орех.
  - Повелители слишком много вам позволяют, жалкие отребья! - Прорычал натрезим, с удовольствием слизывая со своего кулака размазанный мозг. Некроманты сбились с ритма жертвоприношения и их пленник умер раньше времени, поскольку кто-то слишком глубоко вогнал ритуальный кинжал. Растерявшиеся сектанты не знали, как им поступить. Мстить ли за убитого предводителя, продолжать ли действо во славу своего истинного господина или просить пощады у разозленного демона. - Ничего, я напомню, кому здесь надо служить и кого бояться!
  Не знающая о том, к каким действиям привела её ярость, Сильвана просто не заметила благорасположение Нер Зула. В состоянии одолевшего её бешенства она могла бы и собственную смерть не заметить, если бы уже не была покойницей. Десятки и сотни призраков вставали из земли и неслись вслед за своей повелительницей по координатам, которые были выцарапаны на стреле в самом конце послания. Целая армия неупокоенных мертвецов, вполне способная снести с лица земли небольшой городок, стремительно передвигались по лишившимся хозяев эльфийским лесам. Правда, пусть её предстоял весьма долгий. Настолько, что часов через пять Сильвана опомнилась от затопившего её гнева в достаточной степени, чтобы начать соображать.
  -Свести с ума пытками этого гоблина не получится. - Холодно размышляла бывшая глава рейнджеров. - Он, похоже, уже основательно тронулся. Вылечить и снова довести до безумия? И делать так до тех пор, пока уродец не подохнет? А это идея! Только где взять хорошего целителя, чтобы жертва могла выдержать как можно дольше? Как назло последнего пленника, более-менее способного на такое, неделю назад зашедший с патрулем некромантов жировик сожрал.
   Сосредоточившись, Сильвана постаралась осмотреть окрестности места, куда её таким необычным образом пригласили при помощи отправленных на разведку призраков. Те должны были погибнуть, но успеть сообщить своей госпоже как и кто уничтожил их окончательно. Однако ни один из бестелесных слуг бывшей главы рейнджеров не исчез. Более того, они даже никого и не встретили. На много сотен шагов от маленькой хижины давно исчезнувшего лесника, стоявшей посреди леса, не было никого и ничего. Внутрь баньши в соответствии с полученным приказом не совались. Зато исследовали землю вокруг на предмет подземных ходов. И ни одного не нашли.
  -Не засада. - Недоуменно констатировала Сильвана, медля с тем, чтобы проникнуть в жилище. - Внутри больше трех-четырех десятков солдат не спрятать, даже если они там плотной коробочкой стоят. Невидимость...Надо осмотреть своими глазами для надежности, уж от меня враг под чарами не скроется. Найду по запаху или стуку сердца. Но если и так никого не обнаружу, что остается? Свихнувшийся гоблин, жаждущий погибнуть ужасно и мучительно или просто меня разозлить? Или ловушка, вроде спрятанной внутри большой бомбы?
  В течении двух часов мертвая эльфийка обыскала все ближние окрестности хижины. И дальние. Ничего в итоге обнаружить так и не сумела, а раз этого не смогла сделать она, то не справился бы и никто во всем Кель Таласе.
  -Зачем надо было меня сюда выманивать, если не для того чтобы попробовать уничтожить? - Задалась вслух вопросом леди Сильвана, останавливаясь в сотне шагов от заброшенного жилища. - Ведь не могли же они считать, что я сунусь внутрь подготовленной ловушки? Это же просто оскорбительно! Мои навыки после смерти ничуть не уменьшились, пожалуй, они даже возросли! Хотя...Да, точно! Пока Кель Талас никто не защищает, они могут безнаказанно его грабить! Ох, когда я доберусь до того, кто составил этот план, он пожалеет, что родился на свет!
  Собравшаяся было возвращаться в уничтоженную столицу леди Сильвана запнулась на середине шага. Из маленькой хижины, в которой по её мнению не могло быть никого и ничего, вдруг стали доноситься противные завывания. Которые их источник, похоже, искренне считал песней.
  -В городе моно опасных мест, много опасных и страшных мест, вот например Новоспасский Мост или еще Бирюлевский лес! - Голосил тот, кого бывшая глава рейнджеров узнала бы из сотни. Тысячи. Миллиона. Его и еще принца Артаса. Только они посягали на её тело и при этом смогли уйти от заслуженной расплаты. Но сегодня этот короткий список персон, чью смерть королева баньши видела в сладких грезах, грозил сократиться наполовину. - Только я места не встречал, хуже чем площадь Ильича. Ой, не ходи ночью на площадь Ильича!
  Плотное кольцо призраков сомкнулось вокруг хижины. Они не дали бы отсюда уйти никому и ничему. Сбили бы своей совокупной атакой даже эскадрилью драконов, если бы тем вдруг вздумалось прорываться к покосившейся халупе в чаще леса. Ну, или хотя бы задержали их на достаточное время, чтобы вытрясти душу из мелкого зеленого тела.
  -Ну, нет, второй раз фокус с телепортом у вас не пройдет! - Зло зашипела леди Сильвана и принялась вымораживать прямо на земле колдовские знаки, препятствующие данному волшебству. В прошлый раз она о них банально забыла, поскольку привыкла, что в Кель Таласе перемещаться при помощи подобной магии нельзя. Однако не приняла во внимание тот факт, что стоящие на страже этого запрета чародеи или сбежали, или погибли. Двигавшаяся со сверхъестественной скоростью и точностью бывшая глава рейнджеров превзошла все возможные нормы по построению подобных магических фигур. Певец едва успел взять то ли два, то ли три коротких куплета, в которых пел о каких-то слетающихся на шабаш ведьмах и колдунах, как все уже было готово.
  -На Марасейке живет Кощей, на Луговой не живут вообще! Тех и других прошибает пот, если услышат об Ильиче! - Сильвана замерла на пороге, невольно заколебавшись. Её интуиция кричала о какой-то подставе, да и репертуар певца настораживал. Судя по всему, он восхвалял какого-то не то коллегу, не то конкурента предводителя Пылающего Легиона Саргераса. Или иную какую персону, не сильно ему уступающую. Но остановиться теперь мертвая эльфийка уже не могла. - Будете плохо себя вести, я попрошу его к нам прийти! Ой, не ходи ночью на площадь Ильича! Ча-ча-ча!
  -Вот мы и встретились! - Кровожадно сказала эльфийка, аккуратно притворяя за собой дверь. Все равно её призраки могут просочиться сквозь стены. Или просто снести их. Конечно, вполне возможно, что внутри её поджидал сидящий на бочке с динамитом смертник...Однако с удивлением бывшая глава рейнджеров осознала удивительную вещь. Ей вовсе не претит мысль прервать свое существование, попавшись в ловушку врага. И тут же жутко обрадовалась, раньше сбежать в смерть ей не позволял некий непонятный, но очень строгий запрет, который никак не получалось нарушить. Хотя она очень старалась, особенно в первые годы плена. - Какая неожиданность, не правда ли? Кстати, я не вижу здесь ни пороха, ни какой-то другой взрывчатки. Похоже, тебя предали, отдав мне на растерзание, мелкий зеленый ублюдок...
  С каждым словом голос женщины, при жизни бывшей первой красавицей Кель Таласа, становился все тише. А улыбка нагло пялящегося на нее гоблина все шире. Он явно не был испуган или удивлен их встречей! Даже за оружие хвататься не спешил. Да и не было у него при себе ничего, похожего на меч, кинжал или копье. Правда, сидел он в чем-то вроде украшенного цепями трона, явно чужеродного окружающей обстановке и попавшего сюда недавно.
  -Ссиськи!!! - Нет, ну в принципе к тому, что было дальше, Сильвана оказалсь готова. Морально. В силу некоторого физического опыта. И вообще она на вытянувшего руки в её сторону гоблина даже не обиделась. Просто скопировала его позу и пошла вперед, намереваясь для начала как следует придушить мелкого поганца.
  Глава 15.
   -Прежде чем ты начнешь делать глупости, обрати внимание на один маленький факт. - Гоблин, убравший за спину свои руки, ранее хищно протянутые в сторону её бюста, выглядел на удивление безмятежным. Сильвана удивилась ему настолько, что...Почувствовала странную резь в груди. Ощущение было знакомым, но каким-то забытым. И весьма неприятным. Более того, с каждой секундой оно стремительно нарастало! - Ты начинаешь задыхаться без воздуха. Вдохни! Выдохни! Вдохни! Выдохни! Продолжай в тот же духе, чтобы не прервать нашу беседу раньше времени.
  -Ч-ч-что?! - Сильвана прижала руки к вдруг заколовшему сердцу...И увидела, что серый цвет кожи сменился на них розовым, принадлежащим нормальной живой плоти. Более того, дующий из щелей сквозняк холодил ей ноги, а от скопившейся внутри хижины пыли хотелось чихнуть. - Я воскресла?!
  Ноги бывшей главы рейнджеров разъехались в стороны, и она позорно плюхнулась на задницу, ошалело крутя головой и ничего кроме себя не замечая. Эльфийка много мечтала об этом моменте, прекрасно понимая всю несбыточность пустых грез и лишь еще больше ожесточаясь...Но никогда не думала, что вновь обрести жизнь сумеет вот так вот просто. Мимоходом. Да и на того, кто может подарить столь ценный дар, мелкий зеленый коротышка с сальной ухмылкой ни капли не походил. Сильвана надеялась когда-нибудь заслужить или вырвать силой новую жизнь у богов...Возможно, у высших демонов, которые как раз сейчас активно пытались прибрать к рукам весь Азерот. Ну, на худой конец сгодился бы великий маг, один из тех, о чьей мощи и подвигах складывают легенды, которые последующие поколения считают глупыми сказками из-за невозможности смертных второчить такими силами. Ни на одну из вышеперечисленных персон гоблин даже близко похож не был. Какой там бог...Судя по прожженным дырам на его одежде и торчащим во все стороны волосам, явно нуждающимися в расчески, иные крестьяне стоят выше в социальной лестнице.
  -Эй, ты чего это?! - Забеспокоился гоблин, соскакивая со своего странного кресла. - А ну вставай! Ты учти, эффект временный!
  Эти слова, пробившиеся к сознанию эльфийки через пелену эйфории, мгновенно мобилизовали главу рейнджеров. Тигрица, защищающая своих детенышей, в данный момент показалась бы ленивой страдающей ожирением и полностью безопасной домашней кошечкой по сравнению с первой красавицей и самой опасной женщиной Кель Таласа.
  -Что нужно делать? - Понятия невозможного для Сильваны сейчас не существовало. Даже если бы ей сказали достать звезду с неба, она бы принялась искать способы хотя бы одну оттуда сшибить. Или начала бы учиться очень быстро летать, чтобы ловить падающие естественным образом. И даже скажи ей кто-нибудь, что на самом деле они маленькие солнца, а те в свою очередь имеют размеры в тысячи раз превосходящие планету, отступаться эльфийка бы не стала. Возможно, успеха ей добиться было бы и не суждено, но попыток его достичь бывшая глава рейнджеров никогда бы не бросила.
  - Не хочешь, чтобы все стало как было, раздевайся и садись в кресло. - Кивнул гоблин на покинутое место. - Будем делать с тобой всякие разные нехорошие вещи!
  Раньше, чем зеленый коротышка успел моргнуть, Сильвана уже сидела в необычном кресле. Без всего и пристегнутой сначала фиксирующими ремнями, а потом и цепями.
  -Уау. - Только и смог сказать гоблин, находясь в эстетическом шоке от увиденного. - Как быстро...Знаешь, я тут с одной суккубой экспериментировал недавно...Так она после двух недель тренировок такую сноровку не проявляла. Слушай, сведи, пожалуйста, ноги. Отвлекает невозможно, а мне еще работать надо. Хотя и очень сейчас не хочется.
  -Все, что угодно. - Сильвана с готовностью подчинилась приказу. - Только скажи, что ты там говорил насчет моего временного состояния?
  -Не все сразу. Кстати, меня зовут Тимон. - Зеленый коротышка, отчаянно кося глазами, достал из стоящего на полу сундука тяжелый железный шлем, украшенный крылышками и надел его на голову бывшей главы рейнджеров. - Так, не жмет? Все же примерку провести было бы затруднительно, мы на глазок делали. Ладно, если с размером угадали, то пора приступить к проверке. Представь, что ты отрываешь голову Артасу. Сжигаешь Кел Тузеда в костре из книг по некромантии. С счастливым хохотом опускаешь останки Нер Зула, извлеченные из лядной гробницы, прямо в жерло вулкана.
  -ДА!!! - Вопль первой красавицы Кель Таласа был слышен, наверное даже за его пределами. Пошатнувшийся гоблин прижал руки к большим ушам и явно пожалел, что не озаботился берушами перед встречей с королевой баньши. Те, кстати, не отозвались. Хотя Сильвана уже привыкла к тому, что все её по настоящему наполненные эмоциями мысли они кричат в унисон со своей госпожой. Стены жилища обязаны были содрогнуться от их крика без всякой магии, однако этого так и не произошло. - Я согласна! Убьем их! Уничтожим! Отомстим!
  -Значит, все удалось. - Констатировал Тимон. - Ты больше не слушаешься чужих приказов и снова обрела свободу воли.
  -Но... - У Сильваны зародились пока еще неясные подозрения. - Я же живая! Теперь у повелителя нежити не может быть власти надо мной.
  -Увы, тебе так только кажется. А жаль, такие сиськи пропадают! - Печально покачал головой гоблин и глубоко вздохнул. - Видишь ли, малышка, я не могу тебя вернуть в нормальное состояние. Во всяком случае, пока. У меня получилось только лишь погрузить в весьма качественную иллюзию, имитирующую жизнь от и до, твой сохранивший разум труп. Морок высшей категории, так это вроде бы называется. Наиболее частое применение подобных чар - знаменитое проклятие превращения в овцу. Только они намного более грубы и примитивны чем то, что обрушилось на того, кто переступил порог этого дома.
  -Ах ты мразь!!! - Сильвана попыталась содрать с себя сковывающие её путы и разорвать гоблина на тысячу кусочков. Однако вроде бы несерьезные с виду ремни и цепочки выдержали гнев немертвой, вполне способной посостязаться в силе с огром. - Уничтожу!
  -Не ори! - Рявкнул в ответ гоблин. - Твои призраки тебя все равно не слышат! Шлем на твоей голове искажает магию, вдобавок к зачарованным бревнам этой халупы. Снимешь его и выйдешь наружу - сможешь вызвать своих баньши, чтобы они растерзали меня на кусочки! Но только тогда не удивляйся, когда вновь станешь марионеткой Нер Зула! Понимаешь меня? Да? Отлично! Хочешь опять стать куклой на веревочках, за которые будет дергать дохлый орк или проклятый принц Артас? Можешь не благодарить за вернувшуюся свободу воли! К демонам месть за себя и Кель Талас вместе с попытками изменить свою судьбу, ведь надо спешно бежать и кланяться в ножки демонам! Свободна!
  Гоблин щелкнул каким-то рычажком, и необычное кресло отпустило свою пленницу. Слова брани застряли в глотке у леди Сильваны. А руки её остановились, не решаясь стянуть с головы артефакт. Но и отпустить его тоже не могли. А пнуть маленького зеленого коротышку, предусмотрительно отскочившего в дальний угол, ноги не дотягивались.
  -Зачем? - Кое-как сдерживая бушующую внутри себя бурю эмоций, спросила она.
  -Зачем подарил тебе свободу воли? - Уточнил гоблин. - Все просто. Я хочу предложить союз. Думаю, тебе удастся некоторое время притворяться верным генералом армии проклятых. И перетянуть часть нежити под свое руководство. Мне же нужны ресурсы, для дальнейшего развития и которые будут тебе абсолютно бесполезны.
  -Нет! - Рявкнула Сильвана, отпуская шлем и выхватывая из-за лежащей полу одежды нож, почти полную копию которого этот зеленый коротышка не так уж и давно унес в своей печени. - Зачем надо было меня раздевать и усаживать на эту дрянь, так напоминающую любимую игрушку Кел Тузеда?!
  -Наброшенная на тебя иллюзия жизни скоро развеется. - Пожал плечами гоблин. - Но вот тут у меня в шкатулочке ряд артефактов, которые могут поддерживать чары. Как комфортно-косметические, так и те, которые отвечают за свободу воли. Я предполагал имплантировать их тебе прямо в тело, чтобы случайно не потерялись или не были отобраны врагом. Надеюсь, ты ничего не имеешь против пирсинга? Ну и про эстетическое удовольствие, конечно же, забывает не стоит. Ты даже в таком виде осталась невероятно красивой. Много можно сказать плохого про принца Артаса, но у него определенно есть вкус.
  -Значит, я смогу управлять нежитью. - Сильвана поколебалась, но плюхнулась обратно на кресло. И поморщилась от боли в отбитой пятой точке. Похоже, эта насланная на неё иллюзия уж слишком достоверна. Однако того, кто предложил бы её ослабить, эльфийка бы самолично загрызла. Может и фальшивая, но жизнь, была в тысячи раз лучше унылого безрадостного существования, которое рано или поздно закончилось бы окончательной смертью. - Тогда почему сейчас я не чувствую своих баньши?
  -Нужна привычка. - Развел руками гоблин и из шкатулки, которую он держал в руках, на пол просыпался сверкающий дождь украшений. - Если проводить простые аналогии, то раньше ты просто бегала, прыгала и плавала. А теперь придется проделывать все это в доспехе. Однако, о тебе идет молва как о обладателе железной воли и невыразимой стойкости.
  -Я научусь. И отомщу. - Пообещала Сильвана то ли себе, то ли своему собеседнику. Который в её личном списке тех, кого надо уничтожить, занял одно из первых мест, пускай и с отсрочкой приговора. Впрочем, тот кажется, уловил её мысли, потому как улыбнулся еще шире чем раньше.
   -Прошу внести небольшой пунктик в наш договор, который никогда не будет написан на бумаге. - Предостерегающе поднял руку он. - Все разборки и вся месть за мое слишком наглое поведение лишь через сто лет. Полагаю, этого срока нам хватает, чтобы выполнить задуманные планы и трезво оценить другу друга. По достоинству, а не впопыхах при мимолетных встречах. И не бойся, от старости не подохну, видишь ли я уже бессмертен. Почти как упомянутый тобою Кел Тузед, только лучше.
  -Только если ему снести башку, эта тварь возродится в новой оболочке. - Передернулась при неприятных воспоминаниях леди Сильвана. - Не знаю, что ты задумал, но уверена, тебя скоро убьют. Не я, так другие. Гоблины они вообще не живут долго.
  -Открою тебе маленький секрет. - Привстав на цыпочки, прошептал в её ухо гоблин. - Эта мелкая зеленая тушка у меня не первая. И когда пройдет век и ты пойдешь меня убивать, скорее всего встретишь уже чего-нибудь поприличнее. И да, не надо глупых стрел в спину или яда в стакан. Все равно не поможет, вспомни хотя бы тот попавший в цель отравленный кинжал. Сражайся так, словно против тебя один из бессмертных предводителей Пылающего Легиона. Бей в первую очередь не по жалкому мясу, а по бессмертному духу. Видишь, как я с тобой откровенен?
  -Проклятье. Убедил. - Сильвана содрогнулась, осознав, что она находится наедине с существом, куда более жутким и опасным, чем все гоблины Азерота вместе взятые. - Кстати, вы с Кел Тузедом случайно не родственники? Или просто работали вместе? А то так похожи, особенно этим треклятым креслом...
  -Плохие ассоциации? - Сочувственно спросил гоблин. - Извини, знал бы, приготовил чего-то другое. Мне главное, чтобы это устройство поддерживало внутри хижины искажения магии, наложенную на переступившего его порог иллюзию. И не давало тебе дергаться в процессе операции. Откуда-то уцелевшим эльфам Кель Таласа известно, что возможность чувствовать боль ты сохранила в полном объеме.
  -Почти в таком же, только полностью металлическом, остановилось мое сердце. - Почти не услышала его слов Сильвана, полностью захваченная всплывшими из глубин разума воспоминаниями. - Это было на шестой или седьмой месяц моего плена, когда Артас уже не мог ничего выжать из живой пленницы, поскольку никто не вынесет столько боли. Меня и раньше сажали в него, чтобы взбодрить и привести в себя маленькими молниями, но всегда вынимали раньше, чем плоть начинала обугливаться. А в тот раз оставили медленно запекаться в оковах железа.
  -Электрический стул?! - Гоблин неверяще уставился на эльфийку и забегал из стороны в сторону по хижине. - Ая-яй-яй! Как плохо то! А может, это все-таки совпадение, а?! Это ведь чего-то хорошее создать трудно, а уж всякую дрянь человеческий разум изобретать горазд! Мог ведь этот урод, по собственному извращенному желанию сделать аналог устройства, о котором в этом мире и знать то не полагается, как считаешь? Мне кажется, вполне.
  -Не знаю, о чем ты говоришь. - Поморщилась Сильвана, но умирать в том проклятом железном кресле было жутко. И долго. Мне казалось, мои мольбы могли растопить камень...Но не сердца палачей. Кел Тузед еще все приговаривал, что даже в его родном Техасе, где знают толк в поджаривании преступников, могли бы у него поучиться. Я потом долго искала на картах город или даже село с таким названием, чтобы под предлогом усмирения бунтовщиков сравнять его с землей, но так ничего и не обнаружила. Вообще о юности одного из самых молодых и талантливых архимагов Даларана почти ничего не известно.
  -Пиндос. - Гоблин во второй раз выронил шкатулку, куда собирал рассыпанные по полу украшения и схватился за голову. - Черт! Но как?! Он же говорил...А если не он, то кто? Сам? Сомнительно.
  -Ты что-то знаешь о Кел-Тузеде? - Утвердительно спросила леди Сильвана. - Говори! Его смерти я жду чуть ли не больше, чем возможности оторвать голову Артасу!
  -Не уверен, но кажется, он может быть куда более опасен, чем ты думаешь. - Медленно проговорил Тимон. - Чем все думают. Техас, казнь на электрическом стуле...Нет, таких совпадений не бывает. Сильвана, обещай, что ты поможешь поймать и допросить Кел Тузеда. Это очень важно, очень! Ну, пожалуйста! Я обещаю больше никогда не называть тебя Сиськами! И вообще буду себя хорошо вести! По крайней мере, постараюсь.
  -Да щас! Мне, может, наоборот понравилось! - Сейчас бы эльфийка могла поспорить и с тем, что снег холодный. Из чисто женских побуждений и непонятно чувства эйфории возникшего у неё, когда этот мелкий зеленый вредитель принялся унижаться перед ней. - Чего такого важного может знать главный лич? Тайны своей грязной магии? Пусть сгинут вместе с ним!
  -Боюсь, он не из этого мира. - Глухо проговорил гоблин. - Как и я. И если он откроет в Азерот врата своим сородичам...Не уверен в том, что Пылающий Легион успеет отсюда сбежать. Подробностей не скажу, но просто поверь, по сравнению с ними армии нежити покажутся вам мелкой неприятностью вроде попавшего в обувь камешка.
  -Как и ты... - Задумчиво проговорила Сильвана. - Так может, мне тебя поймать и допросить? А то призовешь еще этого своего Ильича. И ладно еще если он сожрет Артаса и Архимонда, но вдруг он ими не наестся?
  -Не советую. - Грустно улыбнулся гоблин. - Мне некого звать...И призывать...Видишь ли, свою борьбу с сородичами Кел Тузеда мы проиграли. Но если я когда-нибудь смогу вернуться домой, обещаю сводить тебя к гробнице этого великого вождя, где лежит его нетленное тело.
  -Ладно. - Нерешительно проговорила Сильвана. - Договорились. А теперь показывай, что там у тебя все-таки такое. Мне уже давно никто не дарил подарков и я просто сгораю от нетерпения.
  -Артефакты накопительного типа. Запас их энергии будешь восполнять либо сама, либо регулярно посещай один из природных источников маны. Залагендируй это, например, борьбой с эльфами. Они все равно к тем, которые расположены на окраинах Кель Таласа рейды совершают, чтобы хоть частично от жажды магии спастись. - Перешел к делу Тимон. - Вот, небольшой болтик для языка. С ним ты будешь чувствовать вкус. Еще более миниатюрная палочка зачарованного золота в ноздрю, для ароматов. Три кольца, способных на некоторое время удержать вокруг тебя искажение магии, если шлем собьют. Одеваются на соски и то место, которое ты мне опять бесстыдно демонстрируешь.
   - Мне, между прочим, еще и всякие разные нехорошие вещи были обещаны. - Фыркнула леди Сильвана, покраснев. И подивившись про себя качеству насланной на нее иллюзии. Чувствовалась рука настоящего мастера. Учитывая же, что кроме неё и гоблина вокруг никого не было...Коротышка мог придуриваться и вести себя как ему угодно, но он явно был невероятно опасен. Возможно, действительно в той же степени, что и главный лич. В конце-то концов, он же скинул с Сильваны путы рабства и дал ей убедительное подобие нормальной жизни. А до того никто из населявших Азерот чародеев подобное вроде бы совершить и не пытался. - Или брезгуешь?
  -Сначала обед, а вкусненькое потом. - Хмыкнул гоблин и продолжил рассказ об артефактах. - Бусинки. Вшиваются под кожу и отвечают за осязание на участке примерно в квадратный метр. К каждой прицеплена бирочка с указанием, для какого она места. Смотри, не перепутай! Так...Ну эту пластинку тебе под сердце, отвечает за эмоции. В папке, лежащей за креслом, лежит документация на амулеты. Захочешь даровать независимость и комфортное существование еще кому из нежити, найдешь способ их сделать. Ну и для себя, если чего-нибудь сломается, заменишь.
  -Ты многое предусмотрел. - Взглянула на него с некоторым уважением Сильвана. Волшебные вещи это хорошо, но любую из них можно потерять или сломать. - А...
  -Планы местности с обозначениями районов, от которых мы просим держать нежить подальше тоже там. А также закупочные цены на некоторые вещи, которые можно найти в руинах эльфийских городов. Уж с тем, чтобы конвертировать золото в нечто полезное даже у тебя проблем не возникнет. Те же некроманты его очень любятю - Перебил её гоблин. - Следующая наша встреча будет по результатам твоей работы. На этом все, позвольте откланяться, леди. Ах да, леди, хотите всяких разных нехороших вещей, нажмите локтем на узорчатую завитушку, расположенную в центре левого подлокотника.
  -Ты не сможешь отсюда уйти. Хижина окружена призраками и еще должны действовать руны препятствующие телепортации. - Предупредила его Сильвана и её рука будто против воли своей хозяйки втопила со всей силы нужную деталь в недра артефакта. Бывшая глава рейндежров растерянно уставилась на предательскую конечность и пропустила момент, когда еще можно было удрать. Вроде бы расстегнутые крепления захлопнулись сами собой и прижали эльфийку обратно к креслу. Сильвана ощутила, как снизу в нее начинает медленно вторгаться что-то холодное, шершавое и большое. Учитывая же, что одеться обратно она так и не успела... - Стой! Что это? Как остановить?!
  -У меня свои пути, отличающиеся от общедоступных. Что же до устройства, работу которого ты сейчас ощущаешь на себе, так одна талантливая гномка-изобретательница назвала эту штуковину 'Заменителем'. - Хихикнул гоблин и его фигуру вдруг начало окутывать пламя. - Что именно он оно заменяет, ты, думаю, уже поняла. И да, кнопки выключения здесь нет. Жди, пока кончится энергия. Хотел было сам прицепить тебе пирсинг, но пожалуй лучше оставлю вас наедине.
  С легким хлопком гоблин исчез в фихре пламени, оставив отчаянно ругающуюся эльфийку одну. Ну, если творение сумрачного гномского гения, подчас не уступающего гоблинскому, не считать. Через пять часов леди Сильвана буквально выползла из хижины к покорно ожидавшим её призракам. Уже в одетом виде и с множеством новых украшений. Но весьма оригинальными движениями.
   -Меразвец. - Язык эльфийки заплетался, а вроде как сорванное в криках и стонах горло саднило. Иллюзия продолжала держаться на ней до тех пор, пока проклятое устройство работало. А когда оно отключилось, то нацепленные артефакты мигом вернули все ощущения жизни обратно. Конечно, Сильвана могла бы их и снять...В обмен на что-нибудь по-настоящему достойное. Власть над миром например. Или возможность полюбоваться на одного мелкого зеленого уродца и одного верховного лича, надежно зафиксированными в гибридах, объединяющих в себе черты их любимой мебели. - Повторююю! То есть это...Отомщууу....Наверное.
  Глава 16
  - Десятник Строри, примите мои искренние поздравления! - Гоблин был серьезен и торжественен. Настолько, насколько это вообще возможно в позе, когда спина отклонена назад, помогая распределить часть принятого веса на ноги. Удерживаемый двумя и пузом руками кошелек создавал впечатление, что Тимон находится минимум на седьмом месяце беременности. - Я еще с того момента, когда вы раскрыли часть контрабандных путей, понял всю перспективность нашего сотрудничества!
   -Да не стоит. - Отмахнулся дворф, наблюдая, как Тимон с трудом удерживает заключенную в плотную кожу громадного кошеля груду золота. - Тайник в Пятизубой скале, куда можно попасть только телепортом, все равно потерял свое значение около двух сотен лет назад. Тогда Кель Талас наконец-то снизил торговые пошлины на наши драгоценные камни и товар стало выгоднее возить легально. А после этой войны с нежитью, до окончания которой еще как эльфу до старости, цены на самоцветы в любом случае не доползут до прежних показателей очень долго. Шикарный брильянт в обмен на тощую козу - куда такое годится?!
   -А хлеб тогда почем же? - Поинтересовался гоблин. - А то меня, признаться, его отсутствие в рационе несколько угнетает. Может, нам бросить валить лес, несмотря на прибыльность данного занятия да попробовать выращивать пшеницу?
   -Сразу видно, что у тебя с головой нелады. - Сочувственно посмотрел на напарника Мал. - После того, как Кел Тузед научился так травить зерно, что приготовленный из него сухарь гарантированно превратит съевшего его сначала в разносчика чумы, а потом в покойника, лепешками даже осужденных на казнь узников стесняются кормить.
  -Мда, растет список вопросов к данному товарищу, который нам совсем не товарищ, но очевидно неплохо знает то ли химию, то ли микробиологию. - С кряхтением гоблин все же опустил тяжеленный кошель на пол. - Фух. Кошелек телекинезом почему-то вообще не цепляется.
  -Защищен от магии не многим хуже, чем доспехи паладина. И по прочности почти такой же. Хотя драконья кожа и стоит порядочно, но сносу ей вообще нет. - Кивнул с довольным видом Строри, расхваливая вместилище денег так, словно сам его сделал. - Ну а как иначе то? Две тысячи золотых - это же изрядная сумма! Редкий волшебник ради неё не захочет ненадолго переквалифицироваться в карманника, даже рискуя навеки запятнать свое честное имя.
  -А ведь это всего лишь десять процентов прибыли за месяц. Моя доля. - Вздохнул гоблин и уселся прямо на кошель. Впрочем, учитывая соотношение их размеров, как пуфик для субтильного зеленого коротышки тот вполне годился. - Даже не знаю, дирижабль себе фирменный купить что ли? А то все самодельные модельки из рук вон плохо летают, куда их еще увеличивать в масштабах то?
  -Я планирую себе в подчинение еще народу позвать. И не просто стрелков с мушкетами или бойцов ближнего боя, а настоящий пушечный расчет! Или даже два. Понятное дело, вместе с орудиями. Цены на наемников сейчас хоть и кусаются, но дело того определенно стоит. - Хмыкнул Строри. - Леди Фиэль очень просила. Одной легкой пехотой добрую драку не выиграешь, даже если среди той и чародеев несколько штук. А её молодцы и девицы численно уже втрое увеличились. Плюс она уже заказала гоблинский лесоруб. Этот шагающий механизм и работает за десятерых, если пилот опытный, и того же жировика покрошит при необходимости в капусту.
  -Наш мирный трактор ответил на обстрел из кустов тремя пулеметными очередями и двумя ракетами, после чего взлетел вертикально в воздух и ушел в сторону колхоза на сверхзвуковой скорости. - Буркнул Тимон. - Ладно, посмотрим, чего там за чудо союзной техники мои соплеменники втюхивают всем желающим.
  -А чего там смотреть? - Не понял дварф. - Конструкция хоть и сложная до безобразия, но вылизана совместными усилиями ваших и наших мастеров до идеала. Главное, чтобы прибывший вместе с ней пилот не был совсем уж зеленым новичком. А то ведь обязательно кого-нибудь задавит не машиной, так упавшим не в ту сторону древесным стволом.
  -Угу, спасу нет от этих новобранцев. - Поморщился Тимон, трогая едва заметно очерченный отеком синяк под глазом. - Представляете, сегодня с утра меня какие-то ушастые блюстители чести и достоинства пытались научить хорошим манерам. Причем без предварительного уведомления о намерениях, а сразу прямым в челюсть! Да еще и втроем! Определенно, я нуждаюсь в том, чтобы подробнее изучить этикет.
  -Это они вероятно в лагерях беженцев нахватались. - Пожал плечами Строри. - В таких условиях любой озлобится. В довоенном Кель Таласе за подобную уличную драку им бы грозило общественное порицание лет на триста. Кстати, не их ли мне потом пришлось приводить в нормальное состояние при помощи молотка и зубила?
  -Сами виноваты. - Хмыкнул гоблин. - Нечего задирать телекинетика рядом со стройкой, даже если защитными побрякушками обвешались. Пусть еще спасибо скажут, что всего лишь слегка закатал их в цемент. В следующий раз если чего-то подобное повторится, они у меня научатся натуральные кирпичи откладывать. А Фиэль им еще потом и мастер класс по умению рожать елочку посреди леса устроит.
  -Учитывая результативность наших действий, её в этом отношении все хотя бы немного думающие эльфы поддержат. - Спокойно кивнул дварф. - Почти четыре десятка самостоятельно вырабатывающих ману артефактов, это спасение от жажды магии для небольшой деревни. Да и деньги с продажи леса их общинам, которые задыхаются от наплыва вынужденных переселенцев, крайне нужны. Кстати, насчет ваших дальнейших планов...Появилась тут у одного из ребят хорошая идея. Рискованная до безумия. Однако, если дельце выгорит, быть вам еще большими богачами, а мне так сразу полусотником. Правда, вложиться потребуется изрядно. Возможно, даже находящейся здесь и сейчас груды золота не хватит.
  -Развивайте мысль. - Благосклонно кивнул ему зеленый карлик, нервно ерзая на кошельке. То ли мысль о расставании с сокровищами ему претила, то ли жесткое и холодное содержимое кошеля было слишком неудобным для гоблинской задницы. - Я заинтригован.
  -Ты, думаю, знаешь, что народ дварфов разделен на три части. - Почесал седую голову Строри. - Так уж получилось, что в родных горах нам стало тесно. Междоусобные войны давно кончились, но последствия их никуда не исчезли. Те, кто пошел за Бронзобородыми, живут в Стальгорне и окрестностях. Мы дружим с иными расами, входим в Альянс, торгуем, ну и все в таком роде. Выбравшие себе в качестве лидеров клан Дикого Молота сосредоточены в Орлином Гнезде. Даже с нами, своими братьями, они стараются почти не общаться. Но хотя бы не устраивают налеты своих грифонов на кого придется. Даже согласны уступать некоторое количество этих гордых и крайне полезных зверей за соответствующую плату. Но вот те, кто проиграл и бежал на юг...
  -В семье не без чернокнижника. - Пожал плечами гоблин. - Вроде бы эти ребята из рода Черного Железа носа из своих вулканических владений не кажут. Или нет?
  -После начала войны с нежитью они слишком уж обнаглели. Не только покинули свои убежища, но и пытаются. - Вздохнул Строри. - Между отбивающим натиск покойников и сектантов побережьем и жарким югом находятся опустошенные области. Поэтому до людей и эльфийских беженцев нашим темным родичам не добраться. Как впрочем, и тем не щелкнуть по носу забывших свое место предателей. Однако, их отряды и аванпосты замечены уже не так уж и далеко отсюда. Более того, это отребье нашло здесь с кем вступить в союз!
  -С нежитью? - Обеспокоился Мал. - Это плохо! Я слышал по вашу братоубийственную войну. Изгнанники в конечном итоге стали поклоняться демонам! И Артас служит демонам! Если они объединят усилия...
  -К счастью, такого пока не произошло. Видимо, разные твари контролируют их и человеческих сектантов. - Успокоил его десятник. - Но зато Черное Железо нашло в лесах Кель Таласа другого союзника. Вождя троллей Зул Джина. Мы и раньше знали, что у них хорошие отношения, иначе откуда бы эти бандиты могли получать хорошее оружие и снаряжение? Без своей-то промышленности его не сделать. Однако теперь лесные тролли, пользуясь бедственным положением своих врагов, вновь становятся грозной силой. Племена объединяются. Руины древних городов их империи отстраиваются и заново наполняются жителями. В них приходят карваны дварфов Темного Железа, меняющие оружие на рабов. Работать в шахтах, расположенных на вулканических склонах, всегда было очень опасно. И прибыльно. Выброшенные на поверхность самоцветы и руды могут быть весьма редкими.
  -В роли невольников выступают беженцы Кель Таласа? - Уточнил Тимон. - Или тролли каким-то образом шастают мимо нежити в населенные земли? Ну не города же сектантов они грабят. В таком случае за подрыв производственной базы этих заросших мхом партизан быстро бы в вурдалаков переработали.
  -В основном невольниками служат такие же тролли, только не признающие власти Зул Джина. - Покачал головой дварф. - И их немало. Жители Кель Таласа не трогали мирные племена, ведь места хватало на всех. А те старались не провоцировать лишний раз эльфов, которые могли бы припомнить древние обиды и залить леса кровью старых врагов на всем континенте.
  -А еще вылавливать партизан на своей земле дело слишком сложное и чреватое большими потерями. И долгоживущим эльфам понятное дело не хотелось прощаться с жизнью, ради уничтожения смирно сидящих у себя в глуши дикарей. - Кивнул гоблин. - Я так понимаю, ты предлагаешь напасть на один из торгово-обменных пунктов?
   -Руины Ресхилак. - Согласно кивнул дварф. - Относительно недалеко от них вдруг оказался разрушен форт, который передавал в Стальгорн информацию о положении дел на границе. Но крупных сил нежити в тех местах вроде бы не было. А вот об усиленном шнырянии в окрестных лесах троллей, снабженных артефактами и добротным оружием, доклад оттуда дать успели.
  -А подобная информация разве не тайная? - Засомневался орк. - Верить ей можно?
  -Мой брат старейшина. - Напомнил Строри. - Да и вообще весь Стальгорн это одна большая деревня. В общем, если поторопимся, то сможем уничтожить троллей. И возможно даже сможем отбить пленников. Если получится, то продавать нашему отряду снаряжение и прислушиваться к его командирам все дварфы станут куда охотнее.
  -Резонно. Логично. - Кивнул головой зеленый карлик. - А причем тут золото?
  - Малыми силами наш форт было не взять, а потому Фиэль не хочет вести своих бойцов в схватку со слишком опасным врагом. Потери ведь обязательно будут, причем существенные. - Развел руками Строри. - Я предлагал ей позвать еще отряд, караулящий неподалеку проход через горы. Ну, тот в котором даже танк есть. Благо ребята согласны подработать за соответствующее вознаграждение. Да и мне не трудно будет эльфийке свою долю отдать. Однако она упирается и ни в какую сотрудничать не хочет.
  -Беру её на себя. - Щелкнул пальцами Тимон. - Есть у меня рычаги давления.
  -Потому-то к тебе с этим и подошел. - Хмыкнул дварф и довольно огладил свою бороду. - Хотя я никак не могу понять, чем мог ушибленный на всю голову гоблин так впечатлить эльфийку. Да, ты маг, причем крайне сильный. Но ведь и она сама далеко не самая слабая волшебница. Ну не своей же вечно любящейся наглой рожей ты её в себя влюбил, в самом-то деле!
  -У женщин показатели харизмы определяются во многом объемом и формой сисек. - Вздохнул маленький зеленый карлик и, встав со своего насеста, взвалил золото на плечи. Фигура его согнулась, но устояла. - У мужчин примерно та же система. Только параметры немного другого объекта пользуются повышенным вниманием. И помни, размер имеет значенье. В некоторых случаях маленький лучше, чем очень большой!
  -Чего? - В глазах пожилого дварфа отражалось крушение его картины мира. - Это как?! Эй, стой, а золото?!
  - Свое отдашь соплеменникам, а моим попробуем подкупить Фиэль. - Отмахнулся от него Тимон. И, уже намного тише, обратился к орку. - Пумба, чего руками размахиваешь, будто мы вовсе даже не знакомы? Берись за свой край кошеля! Будем тащить его как мешок, а то пока я до дома этакую тяжесть допру, то точно грыжу заработаю.
  -Настоящий гоблин золото бы из рук не выпустил. - Наставительно заметил воин, приходя субтильному напарнику на помощь. - Как ты планируешь убедить Златокудрую в том, чтобы оправдать драку с троллями?
  -Ну, хотелось бы залюбить её до потери способности сопротивляться моим приказам. - Хмыкнул гоблин. - Но тогда командир отряда и главная друидическая сила с нами на дело не пойдет, поскольку будет отсыпаться. Придется действовать банальным подкупом. Паладин то наша добыча, передам права на его выкуп Фиэль целиком и полностью. Ты ведь не против?
  -Закажешь у гномов пластинчатый доспех на меня за счет этого золота. - Кивнул орк на кошель. - Дварфийские как ни крути тяжеловаты и неуклюжи. А вот вышедшие из под рук их двоюродных братьев латы и прочные, и гибкие. Только ремесленники Стальгорна дерут за свою работу дорого. Даже очень дорого. Почти как гоблины за дирижабли.
  -Заметано. - Кивнул гоблин. - Твоя броня, это дополнительная защита, стоящая между мной и врагами. Да и насчет оружия, которое можно заказать, подумай. Сначала я хотел было вооружить тебя четырехзарядной базукой, которую мы делаем совместно со Строри, но когда взорвался пятнадцатый прототип...Короче, небольшой переносной пушкой тебе в ближайшем будущем не светит.
  -Вы же вроде делали и чего-то из нормального оружия. Вернее, не нормального, но определенно предназначенного для ближнего боя. - Недоуменно взглянул напарника орк. - Такое...Все в зубчатых ремнях и шестеренках. Двухклинковое. И оно даже не взорвалось, только какой-то гарью всю кузницу провоняло.
  -Это не совсем оружие. - Хмыкнул Тимон. - Скорее средство устрашения и поощрения нерадивых подчиненных. Женского полу.
  -Ч-чего? - Орк аж кошель из рук выпустил и тот хлопнул по утоптанной земле так глухо, словно там были не благородные золотые монеты, а вульгарные кирпичи. - Но оно же...ё-мой...Толще, чем у меня нога...
  - Не ё-моё, а переносная бетономешалка. Учитывая, что поселок расширяется, очень нужная будет вещь, когда мы её все-таки доделаем. Артель дварфийских каменщиц, на которых и возложено строительство, после такого подарка будет работать руками меньше и окажется обязанной снизить цену на свою работу. А то эти бабы, практически создавшие небольшой профсоюз, пустят новоприбывших эльфов по миру. - Хмыкнул гоблин, скалясь во всю пасть. - Хотя ход твоих мыслей мне определенно нравится. Еще бы научить тебя магии и строить зловещие глобальные планы и мы станем практически неразличимы. И можем даже поменяться местами.
  -Зачем? - Не понял орк, мотая головой, чтобы отогнать видение себя на богатом троне, окруженного толпой не очень одетых девушек всех народов и рас. Нет, против последних Мал ничего не имел, но все померещившиеся ему дамы сжимали в рука разнообразное оружие и смотрели уж очень плотоядно.
  -Если рассуждать логически, то высокопоставленным миньоном быть безопаснее, чем Темным Властелином. - Хмыкнул Тимон. - Специально на тебя не охотятся, а доступ ко всем жизненным удовольствиям почти тот же. Плюс, если припечет, можно выгодно сдать хозяина за соответствующую плату. Ну чего стоишь? Бери мешок, то есть тьфу ты, кошель и пойдем быстрее. Мне еще надо все приготовить для романтического ужина с Фиэль.
  - Полагаешь, тебе удастся её соблазнить, а не просто изнасиловать, принудив к близости из-за проигранного ею пари? - Попытался вернуть гоблину часть насмешки орк. - Не очень то благородный поступок. Плюс после него она точно станется относиться к нам куда хуже, чем сейчас.
  -Ну, над правильным и полюбовным соблазнением я уже давно усиленно работаю. - Задумчиво протянул Тимон. - Однако, сейчас переходить к интенсивной фазе будет еще рановато. Но не волнуйся, у меня есть план! За то, чтобы удрать с нашего совместного романтического ужина, способного плавно перейти в завтрак, Фиэль пойдет на практически любые уступки.
  Через несколько дней после этого тролль-дозорный, сторожащий ведущую к руинам Ресхилак дорогу, удивленно прищурил глаза. Опытный охотник, он видел в приближающемся к возрождающемуся поселению своей расы караване какую-то странность. Нет, вроде бы все было как нужно. Высокие мускулистые бойцы с зеленой кожей и выступающими изо рта клыками тащили за собой забитую каким-то хламом телегу. Лошади в лесах и раньше-то были редкостью, а уж после нашествия нежити коней в Кель Таласе и вовсе стало не найти. Одеждой воинам служили сделанные из шкур доспехи, поверх которых шаманы нарастили скрывающий воинов от небрежных взглядов слой мха. Сзади повозку подталкивали привязанные веревками к телеге рабы. Тыловой дозор вяло подбадривал их ударами бичей, не стремясь особо усердствовать и портить товар. В большинстве своем невольниками являлись такие же тролли, но сильно избитые и без оружия. Хотя виднелась и несколько совсем уж измордованных эльфов, явно взятых для показательной казни. Такое мероприятие соберет всех жителей Ресхилака и станет прекрасным праздником. Еще в числе пленников затесались непонятно как сюда попавшие гоблин и орк. Ну, этим одна дорога, на шахты черных дварфов. За мускулистого здоровяка наверняка можно будет потребовать дополнительную оплату. А вот зеленого коротышку хорошо бы удалось сменять хоть на пару горстей стальных наконечников. Но все же что-то опытного охотника настораживало. Как-то эти тролли выглядели не так. Да и двигались странно.
  -Пока твой план работает. - Заметила Фиэль Златокудрая, с неудовольствием косясь на свою заляпанную одежду. Впрочем, волшебницу раздражал не только свой внешний вид, но и стремительно убывающая мана. Поддержание иллюзии, превращающей бойцов в почти точную копию троллей, требовало немало сил. И чтобы облегчить его пришлось даже использовать помимо чар и вполне материальный нехитрый грим, в виде пыли и грязи. - Но вблизи нас распознают, это точно.
  -Сури, стукни дварфам в их самоходный утюг. - Проигнорировал её гоблин, обратившись к идущей рядом суккубе. Та, одев сапоги и балахон, а также скрыв иллюзией рога, была практически неотличима от эльфиек. - Скоро мы выйдем на дистанцию прямого поражения ворот?
  -Еще сотни две шагов для надежности и можно снимать ваши чары. - Из под старых линялых шкур, прикрывающих собою танк, послышался голос Строри. Он и остальные его бойцы, не входящие в экипаж боевой техники, ехали сверху брони. - Я только что спрашивал. Готовьтесь к бою, захлопнуть под обстрелом створки враги конечно же не смогут, но и просто так свой дом не отдадут. Уж мне эта порода грабителей и разбойников хорошо знакома.
  -Ой, кажется, нас пытаются разглядеть поближе при помощи каких-то чар! - Удивленно сказал суккуба и помотала головой. Соединявшая её руки цепь с фальшивой повозкой была настоящей. И заканчивалась она внутри примитивной артефактной колоды, заполненной маной под завязку. Хотя сейчас в ней наверное уже стало куда меньше силы, ведь столь масштабные чары не могли не опустошить примитивный накопитель.- Я держу иллюзию, но это ненадолго.
  -А толку? - Хмыкнула Фиэль, сбрасывая с рук путы и разминая пальцы. - Если уж нас пытаются прощупать шаманы, то им достаточно просто сопротивления их чарам, чтобы поднять тревогу.
  Иллюзия на идущих сзади каравана погонщиках с бичами, на самом деле бывших лучниками, замерцала. На миг она явила их истинную сущность и этого оказалось врагам вполне достаточно. Звучный сигнал играющего тревогу горна раздался над древним городом троллей. Впрочем, как сами стрелки тоже сообразили, что пора броситься в атаку и постараться как можно быстрее оказаться поближе к воротам.
  -Вперед, в атаку! - Строри скатился с танка и принялся стаскивать прикрывающие боевую технику шкуры. Как и остальные его соплеменники. Все равно угнаться за быстроногими эльфами они даже могли и не пытаться. А дать пушке возможность открыть огонь сейчас была очень важна.
  -Эй, осторожно! - Возмутилась суккуба, когда в неё швырнули зачарованной колодой, едва не сбившей демоницу с ног.
  -Молчать! Стоять! Не дергаться! - В спину ренегатки из легиона демонов ткнулось острие меча. В руках его держал, пожалуй, самый молодой из оставшихся в Кель Таласе эльфов. Мальчишка увязался вслед за пополнением из беженцев самовольно и обнаружили его тогда, когда заворачивать недоросля оказалось уже поздно. И теперь решившему повоевать ребенку доверили крайне важную миссию - охрану сомнительного союзника. Оценив, как горят глаза её стража, суккуба решила во всем ему повиноваться. А то еще прирежет от избытка чувств и из-за чрезмерного волнения. - Только дай мне повод и я избавлю Азерот от твоего присутствия!
  -Спокойно. - Принялась уговаривать то ли его, то ли себя демоница, усаживаясь прямо на зачарованный кусок дерева. Её защитник уже убежал далеко вперед, а она осталась в тылу, вместе с излишне пафосным и серьезным недорослем. Теперь ей оставалось лишь надеяться, что с этой стороны к городу не подойдет подкрепление. И следить за окрестностями. А то ведь если даже этого горе-воина утащит в свою берлогу самый обычный волк или медведь, привлеченный запахом крови, свалят вину в любом случае на неё. - Куда мне дергаться? Да еще в кандалах и с таким грузом?
   Танк, чья пушка наконец-то показалась наружу, содрогнулся. Улетевший к створкам спешно закрывающихся ворот снаряд смел разрывом трех или четырех троллей. Ну а остальных штануло ударной волной и забрызгало отстаками неудачников. Скорость их работы существенно снизилась. А эльфы уже были близко. На дистанции выстрела из лука. И вражеские солдаты подняться на стены просто не успевали. К тому моменту, когда жители Ресхилак полностью подготовились к обороне, их защитные укрепления уже оказались заняты врагом. Летевшие сверху меткие стрелы уничтожали охотников с метательными копьями. Бойцов ближнего боя буквально сносили с ног картечные залпы из мушкетов. Спешно занявшихся камланием шаманов выбивали скоординоированынми ударами чародеи. Или вползший в черту города танк, чье орудие вполне могло стрелять сквозь легкие хижины из веток и шкур. И даже поверх оставшихся с давних пор каменных строений.
  -Вперед! - Фиэль Златокудрая заставила сразу четыре проросших среди руин дерева выкопаться из земли и пойти вперед, размахивая корнями и ветками. Вторым рубежом обороны троллей оказались рабские загоны. Вернее, выпущенные из них огры. Двухголовые великаны, явно одурманенные то ли зельями, то ли чарами, рычали и рвались вперед, не обращая внимания на раны. Они могли бы причинить немало бед, но пошедшая в ближний бой флора затормозила исполинов достаточно, чтобы их нашпиговали стрелами и пулями. Пошедшие вслед за ними в атаку истерично завывающие тролли успели метнуть дротики, топорики и прочий метательный арсенал. Взметнувшийся фонтаном из колодца водяной элементаль окутал собою потерявшую осторожность предводительницу отряда и теперь друидка билась внутри его прозрачного тела, в тщетных попытках выбраться на свободу. Кто-то из чародеев запустил в монстра огненную птицу и тот час же огреб подзатыльник от коллеги. Большинство грубых атак, вроде попыток испарить тварь или пробить в ней дырку шаровой молнией, должны были неминуемо прикончить и заточенную внутри неё волшебницу. Первые обливающиеся кровью атакующие осели на землю, вселив в них уверенность в своих силах. Но продержалась она недолго.
   Вставшие в первый ряд бронированные дварфы мимо себя не пропускали никого, а убивались только очень и очень удачным попаданием в забрало. Костяное или каменное оружие отказывалось пробивать металл, даже несмотря на наложенные чары. Ведь латы им тоже не простые кузнецы ковали. Да даже и стальными мечами и копьями добраться до тел сквозь доспехи оказалось не просто. А через головы умеющих драться с врагом лицом к лицу дварфов велся непрерывный обстрел. К тому же некая непонятая сила подняла в воздух элементаля и начала рвать его на отдельные, пускай и крупные капли. Одно ведро ожившей воды летело на север, второе на юг, а куда девались третье и четвертое никто даже и отследить то не успевал. То ли в землю впитывались, то ли волшебниками уничтожались. Маги отряда, теперь уже не боящиеся прикончить свою предводительницу, оперативно уничтожали отдельные части воплощенного духа стихии. Оказавшаяся в конце-концов на воздухе Фиэль кашляла кровью пополам с водой и в дальнейшем бою участие принять вряд ли могла. Но умирать в ближайшем будущем совершенно точно не собиралась.
  Умывшиеся кровью защитники откатились вглубь поселения...А площади, где были заперты по сплетенным из прутьев клеткам изможденные плохим обращением и нерегулярной кормежкой пленники, стремительно сновали две зеленых тени. Большая и маленькая.
  - Не толпимся, не толпимся. И не разбегаемся. Вашим освободителям будет трудно отличить одних лесных троллей от других. - Тимон двигался в рваном ритме танца, то ли стараясь сбить прицел еще имеющимся в зоне видимости стрелкам противника, то ли просто дурачась. Там, куда он направлял свои руки, спадали веревки. Вылетали из пазов засовы. Рассыпались перекореженные прутья. - Вооружаться можно, участвовать в зачистке врага тоже, но только по соглашению с главными тактиками нашего отряда. Сейчас они подойдут и скажут, где и как вам можно будет поквитаться с обидчиками, без риска попасть под дружественный огонь. Оп-па! А это что у нас такое?
  Синекожая особа явно женского пола, доказательством чему служила крайне внушительная грудь, задергалась. Большинство зрителей списали это на желание как можно быстрее освободиться и блох, просто обязанных завестись в давно немытой шевелюре и обрывках некогда роскошной одежды из шкур. Те, кто хорошо знал гоблина, заподозрили его в использовании телекинеза ради далеко не самых благих целей. Правы были и те, и другие. Среди остальных невольников эта пленница была выделена особо. Только у неё был настоящий железный ошейник, в котором алым светом мерцали какие-то кристаллы. Рот был замотан грязной тряпкой, а руки покоились в чем-то вроде костяной клетки, надежно фиксирующей каждый палец.
  -Шаманка из ледяных. Да еще и человеческая полукровка. Их сейчас в Нордсколе нежить окончательно прижала, вот они и подаются в теплые края. - Прошамкал ртом, из которого вырвали гордость любого тролля, его большие клыки, один из пленников. -. Зул Джан таких даже в плен не берет, но вот для неё сделал исключение. Чем-то она его так заковыристо прокляла, что он счел обычную смерть для неё слишком легкой и хотел дварфам-демонопоклонникам отдать как жертву.
  -Да? - Задумчиво протянул гоблин и окинул пленницу оценивающим взглядом. - А в принципе, если отмыть и накрасить, будет очень даже ничего. Пумба, эту мы берем с собой. У Сури в двуместных апартаментах повышенной неприступности как раз пустота образовалась. И не разворачивай её раньше времени, а то еще и нас проклянет чем-нибудь особо заковыристым.
  Орк тяжело вздохнул и посмотрел на пленницу с сомнением. Шаманка ледяных троллей тоже шумно выдохнула через нос и смерила громилу неприязненным взглядом. Причем получилось это у них так синхронно...
   -И почему мне кажется, что вы сработаетесь? - Задал вопрос сам себе гоблин. - Может, у меня способности ясновидящего? Интересно, есть ли где-нибудь в Азероте курс экспресс-обучения для начинающих пророков?
  Глава 17
   -Значит, ты хочешь от меня помощи в тех разделах магии, которые большинство классических чародеев Азерота не изучает. А твоя ручная демоница ими в свое время просто не интересовалась. - Будучи отмытой, переодетой и накормленной мясным бульоном шаманка изрядно преобразилась. Теперь даже у эльфов, расы с троллями враждовавшей последние несколько тысяч лет, не повернулся бы язык назвать её некрасивой. Черная грива блестящих волос спадала на плечи, того же цвета глаза блестели как драгоценные камни, аккуратная и опрятная одежда лишь подчеркивала достоинства фигуры. По сравнению с ней даже суккуба выглядела немного грубоватой из-за отчетливо выделяющихся под кожей мускулов. Впрочем, от своих сородичей полукровка отличалась в лучшую сторону куда более плавными чертами лица и очень скромным размером клыков, лишь едва-едва выступающих над верхней губой. - Взамен я получу деньги и свободу, так?
   -Еще я к тебе немного попристаю. - Скромно заметил гоблин и даже шаркнул ножкой. - Чисто так, из любви к искусству. Нет, если не хочешь, не надо. Полагаю с тем, чтобы найти хорошего шамана за достойную оплату труда у меня не возникнет. Троллям сейчас живется не слишком хорошо.
  -Мы вообще со времен развала своей империи не шикуем. - Вздохнула шаманка. - Но если я, как ты говоришь, свободна, то почему сижу в запертой снаружи камере вместе с прикованной к стене суккубой?! Не будь я Костяной Острогой, дочерью Костяной Иглы, так обращаются не с друзьями, а с пленными!
  Сури демонстративно вырвала из стены давным-давно расшатанную ей цепь, а потом сделала ей пару взмахов. Попади под этот хлесткий удар медведь и лежать бы косолапому с проломленным черепом. Более тонкий намек на то, кто тут является пленником, а кто нет, подать было сложновато.
  -Юридически и фактически ты сейчас полностью свободна. - Примиряюще поднял руки гоблин. - Просто я боялся, что мы не сможем поговорить раньше, чем единственный попавший в зону видимости толковый шаман троллей сделает ноги. С эльфами вы друг друга ненавидите, с дварфами просто не любите. Какие были шансы на то, что ты не исчезнешь прямо с той площади в Ресхилате? Готов принести извинения и денежную компенсацию.
  -Двадцать золотых! - Рявкнула Костяная Острога и, судя по глазам, сама ошалела от собственной наглости. Видно было, как она раскаивается в названной сумме и уже практически смирилась с тем, что и медяка не получит.
  -Сто полновесных желтеньких монет дам в качестве аванса, и мы долго и плодотворно сотрудничаем. Естественно, если результаты будут хорошими, получишь дополнительные бонусы, а содержание идет за мой счет. - Хихикнул гоблин и сцепил руки за спиной. Видимо для того, чтобы случайно не протянуть их куда не надо и не сорвать наметившийся прогресс в общении с шаманкой.
  -Можешь не извиняться. - Мгновенно сориентировалась Острога и покосилась на суккубу, пытающуюся незаметно пристроиться под бок к мелкому зеленому коротышке. Данному действию мешало не столько сопротивление гоблина, сколько его более чем скромные размеры. - Кхм...И приставать в любое удобное время.
  -Как я счастлив встретить столь адекватную и понимающую личность. - Смахнул слезу умиления Тимон и вытер пальцы об шерсть на ногах ластящейся к нему демоницы. Та не возражала и даже вряд ли этот жест заметила, поскольку оказалась крайне занята. Мерилась взглядом с очевидной конкуренткой, похоже, ничуть менее циничной и не более неприступной, чем она сама. - Тогда ответь на один вопрос, который давно меня уже мучает. Чем ты таким прокляла Зул Джина, что он по свидетельствам остальных очевидцев буквально озверел и несколько дней без сна и отдыха творил какие-то кровавые ритуалы дабы излечиться.
  -Да, мелочи право слово. Дикий зуд в руке, которую ему давно отрубили. Отсутствующую плоть ведь пальцами не почешешь и чесотку не уймешь. - Отмахнулась Острога. - Боевые то чары этот вождь знает лучше меня раз в десять. А вот с мелкими пакостями, которые накладывают друг на друга молодые ученицы, он оказался совсем не знаком. И его шаманы со своим лесным колдовством тоже ничего не смогли быстро сообразить против мудрости севера. Но я не только проклятья хорошо знаю! Еще могу лечить, хорошо лечить! Зашью распоротое брюхо, сложу на место раздробленные осколки костей, уйму даже самую сильную боль или вылечу отравление. Делаю амулеты и тотемы, заклинаю духов...Да все, что могут уметь шаманы знаю. Нас нежить так прижала, что пришлось очень хорошо учиться, чтобы просто выжить. Но мы все равно не смогли отстоять свои земли и были вынуждены бежать. А если нужно что-то совсем уж сильное, то я смогу договориться с остальными шаманами ледяных троллей о совместной работе. Племен на севере жило не так чтобы много, незнакомых среди наших племен нет.
  -Понятно. - Кивнул гоблин и предвкушающее потер руки. - Это хорошо и перспективно. Еще один из пленников говорил, что ты человеческая полукровка. Как так получилось, вроде бы с вашей расой люди не дружат?
  -А по мне не видно? - Насупилась Остога, видимо задетая вопросом за живое. - У чистокровных и рост выше, и руки длиннее, и клыки больше...Однако, у нас на севере народа даже до пришествия нежити было не очень то густо. И почти все являлись родственниками. А тут от выжимающих все соки из крестьян правителей Лордерона и войны с орками народ бежать начал. В том числе и в земли маминого племени. Вот она с одним из человеческих охотников, сумевших привыкнуть к холодам и жизни во льдах, свадьбу и сыграла. Таких пар вообще тогда много получилось.
  -Получается, твой народ стал намного ближе к людям. - Довольно кивнул гоблин. - Хорошая новость, сближение двух культур всегда дает плодотворный результат. Теперь, наверное, станет меньше стычек троллей с представителями человечества. Не только в Нордсколе, но и всюду, куда дошли ваши беженцы.
  -На это надежды почти нет. - Покачала головой Острога. - Людей на севере уцелело ничтожно мало. Многих погубила нежить, а еще больше холод и голод. Вымораживающий тепло ветер в бурана убивает не хуже кровопотери, всех, кто не спрятался в надежном укрытии. Да и добыть пищу зимой практически невозможно. Если нет запасов потому как враги выгнали из дома - надо идти за малостью к соседям, но если и у тех пусто, поскольку их самих и их припасы уничтожили мертвяки...Даже я, более-менее устойчивая к морозам полукровка, оберегаемая племенем как ценный шаман, едва выжила. А тут еще на остатки нашего племени вынесло этого маньяка Зул Джина.
  -Кого-то еще можно спасти? - Участливо уточнил гоблин. - Ну, мало ли, вдруг его уже в земли темных дворфов отправили.
  -Нет. - Покачала головой шаманка. - В эти леса нас пришло полтора десятка. Половину сгубила местная нежить или дикие звери, чьи повадки нам оказались не знакомы. Из оставшихся только меня сочли нужным временно оставить в живых, чтобы отправить на куда более страшную участь, чем простая смерть.
  -Хорошо, тогда для начала подумай над тем, как можно уничтожить лича. Или высшего демона. - Кивнул гоблин, чье лицо внезапно стало очень и очень серьезным. - Эти проклятые твари способны возрождаться в новых оболочках. И потому надо найти способ отправить в небытие командный состав врага. Да, задача без преувеличения глобальная, но классические маги к ней просто не знают как подступиться. Сури чего-то там такое может...В теории. Однако до практики ей как мне до трона королевы эльфов. Попробуй для начала хоть перечислить все возможные и невозможные пути решения задачи. А потом каждый из них мы разобьем на цепочку более простых операций и попробуем выбрать оптимальный. Или сразу с несколькими начнем возиться, если позволят ресурсы.
  -Манипуляции с душами это очень мощная магия. - Как бы извиняясь развела руками сидящая на коленях суккуба, причем её груди при этом чисто случайно мазнули по длинному носу гоблина. Тот, впрочем, не возражал. - Она по плечу лишь высшим демонам. Да и учат ей только их. Я пару раз видела применение подобных чар издалека, но и только.
  -Ммм...Мама меня такому точно не учила. - Замялась шаманка, явно ища способ оказаться полезной и заработать еще немного денег. - Однако я знаю, что старый шаман Холхюк, который точно дошел до теплых земель, смог победить какую-то жуткую тварь, вместе с отрядом вурдалаков вырезавшую его стойбище. Та была мертвой, разумной и хорошо колдующей. Но при том вряд ли могла являться дохлым человеческим волшебником, поскольку имела слишком большие размеры и рогатый зубастый череп. Может, она при жизни являлась демоном? А потом стала после смерти демоном-личем.
  -Аргументы? - Требовательно уточнил гоблин. - Сама понимаешь, мы сейчас не можем себе позволить бросаться за каждой байкой.
  -Ну, он сохранил её череп, сделав его навершием своего посоха. - Развела руками шаманка. - И я лично слышала, как тот ругается и кричит, когда у Хохлюка есть настроение попытать пленную душу убийцы его родичей.
  -Сковать чью-то душу куда труднее, чем просто разбить на куски. - Тут же встрепенулась суккуба. - Это как с пленником! Живой он может броситься на врага и принести пользу в качестве раба, но мертвое тело куда безопасней! Тимон, милый, мы должны найти этого тролля. Ай! Хвостик! Хвостик! Хвостик!
  -Не пытайся мной манипулировать, Сури. Кажется мы договорились о том, кто тут командует, а кто подчиняется. - Улыбнулся суккубе гоблин, безжалостно накручивая длинную и по всей видимости весьма чувствительную конечность демоницы себе на руку. - А если уж пытаешься, то не пользуйся своей ментальной магией, дура! За такое большинство жителей Азерота имеют свойство убивать на месте. Особенно тех, кого они считают для себя опасным.
  -Ааа! - Взвизгнула суккуба, чей кончик хвоста оказался украшен настоящим узлом, не делая впрочем попыток вырваться. Или тем более как-то защитить себя при помощи физической силы и чар. - Я случайно! Это инстинктивно получилось! Оно само!
  -Мама меня порола за такое 'само', когда я начала мальчиками интересоваться. - Предвкушающе заметила Острога. К демонам она, похоже, особой неприязни не питала, в отличии от эльфов впервые их видя. Но наказание Сури, очевидно, ей чем-то понравилось. Впрочем, ледяных троллей никто и никогда не называл добрыми существами. Даже они сами. - Надо сказать, помогло.
  -Что, перестала интересоваться мужчинами? - Схватился за сердце в притворном ужасе гоблин, не выпуская хвоста провинившейся подчиненной, из глаз которой текли слезы боли.- Какой кошмар! Я это так не оставлю! Нужна срочная интенсивная терапия!
  -Нет. - Несколько поспешно качнула головой полукровка, видимо заподозрив зеленого коротышку в каких-то совсем уж недобрых намерениях. В конце-то концов шаманы всегда славились своей мудростью и чутьем на неприятности. Им без неё при общении с духами было не выжить. - Узнала, что просто распустив шнуровку на груди могу добиться того же результата. Но без всякой магии и принятого мужчиной сугубо по своей воле.
  -Эти вопросы вы после обсудите, девочки. Наедине, когда вашим разговорам никто не помешает. - Выпустил, наконец, хвост суккубы на свободу гоблин. - А теперь меня очень интересует информация по этому Холхюку. Где он сейчас, как выглядит, какими путями достиг своих возможностей.
  -Ну, он ледяной тролль, очень старый и очень уродливый. Настолько, что его нежить может за своего принять. Нет клыков, обоих глаз, ушей и носа. Кожа от времени или магии стала почти прозрачной и теперь он кажется почти черным из-за просвечивающей крови. Вместо ног от колен идут протезы, пальцев осталось штуки четыре. Весь в шрамах и самые большие из них на лысине. Говорят, они оставлены драконом, чей позвоночник стал основой для посоха шамана. - Неуверенно сказала Острога, которую данным персонажем похоже пугали в детстве. Впрочем, судя по описанию, им вполне можно было доводить до истерики и демонов. Причем куда как более серьезных, чем находящаяся тут суккуба. - Зул Джин по сравнению с ним пышущий здоровьем молокосос. Сколько ему лет не помнит даже сам Холхюк. У кого учился и чему именно - тоже большой вопрос. Но его родное племя Ледяного Леса всегда жило в таких местах, куда остальные кланы соваться даже не пытались. И они смогли вокруг своих домов уложить целую армию нежити, правда, все равно погибли почти все. Но после нападения на них целых три года твари вели себя очень смирно и практически не атаковали.
  -Ну ничего себе мастадонт! - Ошеломленно присвистнул гоблин. - Почему же я о нём ничего не знаю?
  -Так он и его племя из своего медвежьего угла никогда не вылезали. Посторонних к себе иначе как женами или мужьями не принимали, гостей не любили, ничем не торговали. - Развела руками полукровка. - Да, он мог бы стать великим вождем как самый сильный из шаманов троллей...Но последних, кто пытался на этом настаивать и достал самого Холхюка, теперь используют как путеводный указатель. Старик, несмотря на все свои травмы, их догнал и в каменные статуи превратил. Если бы не он, с севера после резни, устроенной принцем Артасом тем из нас, кто прельстился его золотом и помог добыть проклятый клинок, мало кто смог бы спастись. В одиночку шаман стоил больше, чем два десятка лучших воинов племени. А уж если находилось кому вместе с ним сражаться то все, у покойников шансов не было. Но магию он пускал в ход воистину жуткую. Я когда её видела, чувствовала, что хочу оказаться как можно дальше от тех мест. Монстров рвало на куски как тряпки, да и сам Холхюк неподъемным посохом махал как тросточкой. Только и успевай от отшибленных голов уворачиваться.
  -Боевой дедушка. - Потер затылок гоблин и, похоже, всерьез задумался. Даже по-прежнему находящуюся рядом с ним суккубу замечать перестал. - К такому на кривой козе не подъедешь. Да и танк с его точки зрения, похоже, лишь самоходное месторождение металлолома. Где сейчас этот заслуженный пенсионер обретается то?
  -После того как он вывел несколько племен в безопасные земли, то ушел куда-то по направлению к побережью. - Поведала шаманка. - Бурчал, что он обязательно найдет тех, кто напустил на нас эту пакость. Его родичи пошли со своим патриархом. Все трое, которые уцелели.
  -Может, этот тролль и серьезный противник, но если он найдет принца Артаса или хотя бы лича с большой свитой, то просто потеряет голову. - Попыталась снова вступить в разговор суккуба. - Их просто количеством враги задавят. Даже владыки Пылающего Легиона, сильнее которых вообще никого нет, кроме может быть богов, передвигаются исключительно с отрядами личных телохранителей в несколько десятков, а то и сотен элитных бойцов. Иначе их бы уже давно кто-нибудь прикончил.
  -Да, будет печально, если такой кадр сложит голову, глупо нарвавшись на засаду. - Согласился с ней Тимон. - Но как он достиг такой силы? Приносил жертвы? Договаривался с особо злобными духами? Медитировал на сушенные кактусы родом с далекого юга?
  -Не знаю, но могу поговорить с шаманами тех племен, которые жили к Ледяному Лесу ближе. - Предложила Острога. - Все-таки у них с ними были какие-то родственные связи. Да и просто друг друга они видели чаще. К примеру, род Теплого Камня отправился в Стальхольм. Они так натерпелись от нападок нежити, что готовы кажется даже носить за гномами и дварфами навоз, лишь бы быть в безопасности. От нескольких сотен троллей осталось десятка три. Но шаман там старый, опытный, он так или иначе должен был беседовать с Холхюком.
  -Но все-таки недальновидно надеяться на одного единственного шамана. Пусть даже сверхдревнего, весьма знающего и жаждущего увидеть нежить зажаренной в собственном гнилом соку. - Заметила суккуба, шевеля хвостом и болезненно морщась. - Еще про каких-нибудь чернокнижников, которых наш господин может поставить к себе на службу, тебе известно?
  -У меня нет хозяев, и никогда не будет! - Оскалилась полукровка, пытаясь продемонстрировать свои короткие клыки в наиболее выгодном ракурсе. - А колдуны...Наших было несколько довольно злых и с не самыми добрыми духами якшающихся, но по-моему из них никто не выжил. У лесных троллей есть какие-то свои отступники, живущие в громадном храме на болотах. Где там чего и как не знаю, но они считаются большими профессионалами по части самой жуткой магии!
  -Мне про них известно. - Кивнул гоблин. - Не вариант. Если только совсем уж на безрыбье к ним обращаться. Темных дварфов и то наверное проще отловить будет. По крайней мере сейчас они далеко удаляются от своей неприступной вулканической крепости и засевшего там высшего демона. Отловить пару их чародеев должно быть вполне выполнимо при определенных усилиях. Еще варианты?
  -Ммм...А если у нормальных дварфов поспрашивать? - Замялась Острога. - У них была какая-то лига исследователей или вроде того. Брат короля бородатых в наших землях еще долго нежить разными железяками и заклятиями ковырял...Пока принц Артас сначала не использовал его, чтобы добыть свой проклятый клинок. Самого его прирезали, но ведь его коллеги остались.
  -Если бы они могли решить проблему с личами, то полагаю всех мертвых колдунов уже закатали бы по банкам с формалином. Как музейные образцы. - Вздохнул гоблин. - Хотя Строри я на этот счет, пожалуй, пораспрашиваю. Вдруг им для исследования дополнительные образцы нужны. Финансирования в условиях войны с нежить на таких ученых ведь даже самый последний дурак не пожалеет. Еще варианты?
  - Нескольких некромантов добыть еще реальнее, чем темных дварфов. - Задумалась суккуба. - Я могла бы попробовать проникнуть в один из захваченных городов Лордерона. Демона вряд ли заподозрят обычные часовые в том, что он на стороне врагов сектантов. Главное, на кого-то из натрезимов не нарваться. Думаю, выкрасть одного или двух колдунов реально. Просто назначу им свидание в удобном для похищения месте.
  -Её нельзя отпускать! - Мгновенно всполошилась шаманка. - Не знаю, как ты убедил суккубы служить себе, но она предаст! Или просто сбежит!
  -Если бы я хотела, я бы уже давно его убила. - Изящная ручка демоницы обвила шею гоблина. - Поверь, у меня были шансы. Много. Регулярно. Каждую ночь, когда он спал.
  -Отрицать не буду. - Печально вздохнул Тимон и скорчил виноватую мордашку. - Выносливость у этого тела не на высоте. Ну, по крайней мере, не достигает желательных позиций.
  -Когда я буду уставать первой, смело можешь идти и без всякой магии бить ограм обе морды сразу. - Хихикнула суккуба, пытаясь обвиться вокруг зеленого карлика на манер змеи. - Мой народ не просто так имеет славу существ прекрасных и крайне порочных. А частые тренировки увеличивают выносливость в любом деле.
  -Стоп! - Шаманка подозрительно уставилась на мелкого зеленого коротышку. - Этого тела?!
  -Сури просветит тебя о некоторых моих особенностях. - Хмыкнул гоблин. - Только пожалуйста, не увлекайся и лишнего от себя не слишком много добавляй. А то нашу уважаемую Костяную Острогу тут никакие запоры не удержат...Которые я, кстати, сам снял, когда отсюда паладина убрали. И да, девочки, кроме мыслей над тем, где и как нам достать более-менее годных чернокнижников, подумайте над списком желаемых вам покупок. Через пару тройку дней некоторая часть отряда, наконец, покинет это унылое захолустье и отправиться в хорошо обжитые земли. Чтобы сбыть награбленное у лесных троллей добро и закупиться некоторыми особыми вещичками. Но без фанатизма! Гардероб за собой вы таскать все равно не сможете. По крайней мере, пока я не обзаведусь нормальным дирижаблем. Но и тогда количество ваших шмоток, безделушек и рабочего инвентаря будет жестко ограничено весом и занимаемым ими объемом.
  Глава 18
   -Цивилизация! - В голосе гоблина звучало ничем не прикрытое торжество. - Целая куча возможностей, громадное количество новых знакомых, производственные центры, культурная жизнь, хранилище знаний и обитель порока!
   -Если тебя выбросить посреди пустыни, ты и там отыщешь, к кому можно поприставать. - Фыркнула Лонари, неодобрительно взирая на зеленого коротышку. С каждым днем отряд, которым ранее командовала Фиэль Златокудрая, все больше и больше оказывался в подчинении у гоблина. А как иначе, если его предводительница оказывалась вынуждена согласовывать свои планы с Тимоном. Правда, результативность их деятельности также скачкообразно повысилась. Если раньше они работали с риском для жизни, то теперь гребли деньги лопатой, рискуя надорваться под тяжестью золота. Вернее, корабельного леса, который можно было легко конвертировать в звонкую монету. - Вокруг же будет столько всего! Песок, стервятники, кактусы, камни...
   -Тихо! - Шикнула неё Фиэль, мысленно прикидывая, куда бы спрятать проблемную подчиненную. И стоит ли делать это вообще. После того, как леди Сильвана стала обходить определенные участки Кель Таласа стороной и оставлять в тайниках так нужные эльфам магические артефакты на обмен, в своих способностях скрыть от Тимона интересующую его персону она сомневалась. От той же главы рейнджеров прятаться было делом бесполезным, все равно найдет рано или поздно. И кто знает, кого это странное существо еще может принудить к сотрудничеству. А также не станет ли в результате только хуже. - Не привлекайте к себе внимания!
   Еще пару десятков лет назад Ристоун был маленьким поселением рыбаков, название которого было написано далеко не всех картах. Фактически тут стояло лишь десятка два хижин и пристань для лодок или случайно зашедших в гости морских судов, которые захотят переждать непогоду в уютной гавани. Однако после того, как Лордерон пал в войне с нежитью, все очень быстро изменилось. Люди бежали как можно дальше от врага, но предпочитали останавливаться все же в тех местах, где хотя бы лес для постройки шалаша расчищать не требовалось. Хлеб, который слишком часто оказывался причиной возникновения чумы мертвецов, заменили рыбой. Сочетание этих двух факторов превратило скопище жалких лачуг в довольно большой город, деревянные дома которого могли скрывать в себе самых разных обитателей.
  Бывший атаман разбойников, награбивший за годы смуты целое состояние, теперь мог считаться респектабельным человеком и держать в качестве рядового бойца разорившегося купца, потерявшего деньги, но не утратившего умения махать клинком. Убежавшие из фамильных замков аристократы, не забывшие прихватить с собой дружину и казну, могли с недоумением обнаружить среди представительниц высшего общества знакомые лица, которые прежде встречались им в борделях. И увидеть потерявшую всё и вся даму из благородного рода, работающую камеристкой у сумевшей вовремя прибиться к правильному покровителю авантюристки. Жизнь клокотала как забытый над костром котелок и пару туда добавляли представители иных рас, по разным причинам покинувших родные земли и щедро разбавившие человеческое общество. Не желавшие идти в подчинение старейшинам Стальхольма дварфы, стремящиеся найти применение своим талантам гномы, делающие на всем подряд прибыль гоблины, потерявшие дома эльфы, таскающие тяжести и, по слухам, втихомолку балующиеся людоедством огры. Драки, дуэли, даже небольшие битвы с применим боевой магии и таранных ударов рыцарской конницы вспыхивали регулярно и по самым разным поводам, вознося одних еще выше на пьедестал, а других вдребезги разбивая о землю. А еще город был очень светлым, благодаря не успевшему потемнеть свежеошкуреному дереву. А как иначе, если он уже три раза горел?
   -О том, чтобы слиться с толпой, думать уже поздно. - Мал был опытен не только в том, чтобы драться, но также мог и профессионально обнаружить слежку. Или оторваться от неё. Пришлось научиться, с таким-то напарничком. Хотя, с недавних пор все стало еще хуже. По крайней мере раньше их могла ловить только городская стража, а теперь не следовало исключать возможность того, что придется улепетывать от целой армии и народного ополчения впридачу. - Дом напротив, второй этаж, третье окно справа.
   -Что?! - Тут же вскинулось несколько сопровождавших группу бойцов отряда, но тут же эльфы облегченно выдохнули. На них внимательно смотрел их сородич. Вернее, на Фиэль Златокудрую. Причем городской житель буквально пожирал бывшую няню глазами, в которых светился восторг.
   -Похоже, ты становишься популярна, крошка! - Хмыкнул гоблин, широко улыбаясь и изменяя курс своего движения так, чтобы он имел возможность дотянуться до эльфийки. Та знала, что на публике он не позволит ничего себе слишком уж наглого, но все равно задергалась и занервничала. - Как должно быть твоим поклонникам станет больно, когда они узнают, что им ничего не светит!
   Волшебница только вздохнула. С тех пор, как её отряд стал самым результативным среди всех подобных формирований, созданных жителями Кель Таласа, репутация его предводительницы неуклонно ползла в гору. Однако вместе с этим все ближе приближался тот момент, когда доброе имя Златокудрой должно было развеяться как дым за связь то ли с непонятно какой тварью, в недобрый для Азерота час решившей добиться своих целей, то ли и того хуже, с мелким, нахальным и наглым до невозможности гоблином. Все, кто был посвящен в тайны истинных сил и возможностей Тимона, понимали неизбежность финала установившихся между ними странных отношений.
   -Я чувствую себя как жительница зараженного чумой города, обнаружившая на теле пупырышки. Молюсь, чтобы они рассосались, но понимаю, что этого не произойдет, и спасения больше нет. - Мрачно подумала эльфийка. - Несколько утешает лишь тот факт, что не одна я в пучину лихих лет оказалась вынуждена пожертвовать честью. Но, по крайней мере, вряд ли хоть кому-то удастся взять за неё большую плату! Да и вообще боевые волшебницы в этом плане всегда входили в группу риска, так как кроме побед в битвах бывают и поражения со всеми сопутствующими радостями. К тому же в войсках даже до возникновения Альянса многие почтенные чародейки пускались во все тяжкие, ведь их красота должна была начать вянуть в скором будущем и жизнь могла оборваться в следующей схватке.
   -А куда мы собственно идем-то? - Задалась вопросом Лонари, с неприязнью обходя раздутый труп собаки, лежащей на мостовой. Судя по ошейнику с шипами - этой ночью некто лишился своего боевого волкодава. Неизвестно, успел ли он хоть раз укусить врага, но по крайней мере четыре коротких арбалетных стрелы своим телом собрал, спася от них хозяина. - Квартал, в котором предпочитают селиться беженцы из Кель Таласа, находится в другой стороне.
   -Зато прямо по курсу расположены мастерские гномов и мыловарня. - Ответил ей Строри. - И в первых нас уже дожидается наш заказ, который надо бы забрать, чтобы не оплачивать аренду места и выпивку пилота.
   -Как, кстати, зовут моего соотечественника? - Заинтересовался Тимон. - Надеюсь, это дама?
   -Вряд ли. - Хмыкнул орк. - Женщины редко идут в наемники, предпочитая оставаться дома и заниматься сначала поисками мужа, а потом и его воспитанием. Исключения редки. Особенно для тех, кто просит плату за месяц службы или до потери боеспособности своей машины. Все-таки леса эльфов не то место, где можно тихо и спокойно трудится и отправиться туда большой риск.
   -Ну и вонь!- Скривилась Лонари, когда налетевший ветер донес до них запах, в котором пугающим образом переплелись гарь и тухлятина. - Не понимаю, почему гномы согласились разместить свои мастерские в такой дыре?!
   -Ну, во-первых, мыловарню они и построили. - Пожал плечами Строри. - Учитывая, почем сейчас продается её продукция, предприятие получилось лишь немногим менее доходным, чем серебряная шахта. А во-вторых, этот подземный народ, опередивший в своих технологиях даже нас, в каждом своем доме обязательно делает прекрасную вытяжку, поглощающую любые неприятные запахи. В пещерах без этого никак, особенно если где-то рядом работает даже самый маленький заводик.
   Деревянные домики, редко имевшие больше чем два-три этажа, сменились приземистыми строениями, больше всего подходящими под определение 'лачуги'. Бродившие меж них жители напоминали мертвецов, настолько они были худы и грязны. Многие кидали неприязненно-заинтересованные взгляды на группу из нескольких эльфов, дварфов и орка с гоблином. Городская стража в Ристоуне, в принципе то была, но в этот район она носа не показывала. Во избежание потерь и снабжения местных преступных элементов своим оружием и броней. Однако сил на то, чтобы попытаться напасть на столь крупный отряд вожаки местных банд собрать не могли. По крайней мере, быстро.
   -Неплохо устроились. Не дварфийские дома-бастионы, конечно, но и стайка вурдалаков с наскоку такие укрепления не возьмет. - Оглядел гоблин высокий и очень гладкий каменный забор, за которым возвышались крыши ангаров. По некоторым из них прогуливались бдительные стражники-гномы, имеющие на вооружение самые причудливые конструкции с кучей рычажков, ремешков, стволов, линз и иных только им и понятных деталей. Однако, судя по парочке опаленных пятен рядом с оградой, эффективность их была не плоха. - Как думаете, руками делали или магией?
   -Серединка на половинку. - Строри приготовился к тому, чтобы показать имеющиеся у него документы привратнику, но ворота просто отъехали в сторону. Видимо его узнали. Оно и неудивительно, если вспомнить, на какую сумму был заказ. - Гномы прекрасно умеют их совмещать. Или просто дополнять одно другим, шлифуя созданный геомантом камень до зеркального блеска сложнейшими механическими рубанками.
   -А есть ли у них...- Дальнейшие слова Тимона никто не услышал, так как из ближайшего ангара стремительным шагом вышел он. Боевой лесоруб гоблинов. Две толстые железные ноги уверенно стояли на земле и подпирали собой объемное бронированное бочкообразное туловище, внутри которого прятались неведомые механизмы. Металлические руки оканчивались грубым подобием пальцев, притом на правой поверх них еще был прицеплен стремительно вращающийся диск циркулряной пилы. Голова у конструкции, правда, подкачала. На плечах покоилось нечто вроде парты с пюпитром, за которой сидел мелкий зеленый коротышка, дергающий многочисленные рычажки. Движением, слишком быстрым для такой махины, лесоруб приблизился к отряду и поднес свое главное оружие почти вплотную к сородичу.
   -Тимон из Шиенка! - Зло улыбнулся гоблин, даже не думая извиняться за то, что едва не распилил пополам того, к кому обращался. - По приговору совета Баронов, ты будешь...
   Мал ударил топором железную конечность в районе сустава. Во-первых, именно там как знал орк, в любой конструкции имелось минимальное количество брони. Ну а во-вторых был шанс повредить механизмы, заставляющие лезвие пилы вращаться. Так оно и произошло, взвизгнувший мерцающий круг начал замедляться и через несколько секунд остановился, став обычным остро отточенным диском. Вырвавшиеся из земли корни растений оплели ноги лесоруба, не давая ему двинуться с места. Стрелы и дула мушкетов уставились прямо в лицо гоблину, явно не ожидавшему такого развития событий. А в следующее мгновение его, как и его пилотского кресла, на своем месте уже не было. Взмыв в воздух, они пролетели метров двадцать вверх и в сторону, после чего брякнулись вниз. Раскрывшийся только после аварии серый купол парашюта заботливо укутал их, предотвращая попытку дальнейшего побега.
   -Ну и зачем было так буйствовать? - Спросил Тимон, ни к кому конкретно не обращаясь. - Даже если бы я не нашарил телекинезом на пульте кнопку аварийного катапультирования, то ничего не мешало мне просто сковать ему движения, переломав все пальцы. Или по тихому свернуть шею. А теперь вот с охраной объясняется придется за устроенную вами катавасию. -Гномов беру на себя. - Вышел вперед к уже спешащей к ним толпе коротышек Строри. - И вообще, мы имели право защищаться, ведь на нас первых напали.
   -Ой, а я тревожный амулет раздавила. - Виноватыми глазами посмотрела на начальницу Лонари.
  -Ничего страшного. - Отмахнулась она, отходя от бешенного стука сердца. Потерять по глупости передвижной источник волшебства, который мог спасти от жажды магии пару сотен её сородичей...Подобный провал она бы сама себе никогда не простила. - Небольшая учебная тревога нам не повредит. Заодно посмотрим, как быстро доберется к нам остальной отряд не в лесу, а в условиях города.
  Эльфы прибыли быстро. И дварфы тоже. Им расчищал путь танк, взятый с заставы для атаки на возрождающийся город троллей. После боя и многочисленной стрельбы, почти сравнявшей руины Ресхилак с землей, экипаж машины обнаружил трещину в орудии и был вынужден отправиться на ремонт. А поскольку вместе с отрядом Фиэль им все равно было в одном направлении, то пограничники и рейдеры двигались вместе. А сейчас вместе прикатили на тревожный сигнал. Стражи порядка не знали о неисправности пушки, а потому документов и разрешений на быстрый бег по улицам с обнаженным оружием не спрашивали. Может быть, они вообще испытывали большое почтение к технике и потому изо всех сил пытались сделать вид, что их в городе вообще никогда не было. Вместе с большей частью жителей, с большим интересом наблюдающих за отрядом и судорожно прикидывающих, за кого и против кого сегодня будут сражаться.
  -Лечил бы кого нормального, поставил бы диагнозом сотрясение мозга, а этому могу записать лишь ушиб междоушного ганглия. - Решил целитель, обследовав упорно не приходящего в сознание пациента. Тот видимо проходил какие-то специальные курсы катапультрования, а потому упал так, как никто другой просто не смог бы. Вниз головой, на единственный во всей округе крупный камень, который гномы поленились выкинуть, да еще его собственным пилотским креслом в итоге сверху приголубило. - Магией такое лучше не трогать, пока не очнется. И тише будет, и от риска, что он очнется еще большим дебилом чем был, избавимся. А то качну кровь в голове не в ту сторону и все, готовьте слюнявчик для нового идиота. Это же не рука или нога, тут переделать по новой, но уже правильно, не получится.
   -Ничего, гоблины к таким травмам привычные. - Заверил его Мал. - Сам оклемается как миленький. По их меркам такой полет с подобным приземлением даже не особо веский повод дома денек-другой полежать.
   Тем временем к анклаву гномов подтянулись власти города, в виде четырех баронов и одного сомнительного типа, чьей родословной никто не осмеливался интересоваться из-за размеров ходящей в его подчинении шайки. Она одна была как две дружины любого из его политических оппонентов. Поэтому персона, лет двадцать назад проходившая в записях стражников Лордерона как Тирт Кривой, была сочтена человеком безусловно благородного происхождения. Благодаря накопленной в годах борьбы за существование житейской мудрости и выработавшемуся умению эффективно решать любые проблемы, новоиспеченный аристократ часто становился арбитром во всяческих спорах и конфликтах. Бывший разбойник являлся судьей абсолютно нейтральным. Он одинаково не любил всех, кто не является его подчиненными и не платит ему денег. И руководствовался исключительно соображениями целесообразности, что благотворно сказывалось на управляемой им части Ристоуна.
   -Отряд, целься! - Как умный человек, бывший атаман давно вооружил своих молодцев дварфийскими мушкетами. И нанял трех мастеров, которые могли чинить поломанное небрежным отношением оружие. Но учитывая, что стрелка требовалось учить максимум пару недель, а более-менее сносного мечника или лучника хотя бы год, благотворные результаты такая тактика приносила. - Я лорд Тирт! Кто вы и по какому праву учиняете здесь беспорядки?!
   -Да все нормально. - Махнул успокаивающе махнул ему Строри, и главный среди гномов судорожно закивал. Встрять в назревающий конфликт на стороне людей значило испортить отношения с дварфами и эльфами, которые к тому же были заказчиками. А если бы он поддержал своих клиентов, то поссорился бы с местной верхушкой. - Проблема уже урегулирована. Да я вообще не понимаю, почему из-за одного свихнувшегося гоблина, вздумавшего повоевать на своем лесорубе, собралось столько народа.
   -Да причем тут какой-то гоблин?! - Взорвался один из баронов. - Ваши бандиты ворвались в город как вражеская армия! Они промчались волной диких варваров по улицам, пугая мирных жителей! Кто в конце концов заплатит за тех, кого раздавило вашим танком?
   -Ч-чего? - Поперхунсял Строри и взглянул на танк поближе Он действительно оказался заляпан чем-то темным, похожим на кровь. - Водитель!
   -Я ничего такого не хотел! Эта курица сама мне под колеса бросилась! Честно! Клянусь! - Из-за откинувшейся в сторону заслонки выглянула бородатая и горбоносая физиономия. - Да ладно, чего вы все на меня так смотрите? Она все равно была тощей как сама смерть, её бы даже на тарелку бульона не хватило!
   -Вообще-то, судя по окрасу, это была утка. - Задумчиво пробормотала Лонари, отдирая от корки из крови и грязи чудом еще держащееся на месте перо. - Никогда раньше не думала, что за одну пришибленную по ошибке несушку может подняться в атаку целый город.
   -Действительно. - Согласилась с ней Фиэль и оглядела скопившихся перед её отрядом вооруженных людей. Впрочем, среди них имелось также несколько полукровок, парочка орков и один дварф. - О! И вы здесь, сэр Джерар. А я думала давно уже лижите зад, то есть простите, служите лорду-маршалу Гаритосу. Или сражаетесь с нежитью где-нибудь на фронте. Вот так же, как мы.
   -Мерзкие отродья! - Лексикон данного воина света, не так уж давно отпущенного из комфортного запирающегося снаружи подвала, оказался на диво однообразен. Во всяком случае эту фразу в его исполнении Фиэль слышала, наверное, раз в сотый. - Если я услышу от вас еще хоть слово, порочащее мое доброе имя, то вы пожалеете, что спасли меня от некромантов!
   -Я уже жалею. - Тихонько прошептал гоблин, но услышали это все. Златокудрая, изрядно поднаторевшая в последнее время в оказавшихся не такими уж и бесполезными иллюзиях, сделала вид будто не причем. - Прямо таки истово раскаиваюсь и готов повиниться в своем грехе.
   -Сдать оружие! - Решил кто-то из офицеров, которых притащили с собой бароны и шагнул вперед, требовательно протягивая руку. Тимон достал из кармана динамитную шашку, поджег её от пальца, а после шагнул вперед, готовясь выполнить приказание.
   -Хватит дурачиться! - Прикрикнула на него волшебница, отбирая у коротышки игрушку, туша фитиль и стремительно пряча муляж взрывчатки себе под одежду. Настоящий динамит у гоблина отсутствовал, чему он громко сокрушался не далее как этим утром и надеялся обновить запасы. - Я вам не какая-нибудь подзаборная девка, а Фиэль Златокудрая, одна из немногих, кто выжил во время штурма Луносвета. Мой отряд уже много лет воюет с нежитью без остановки и, если вы не одумаетесь и заберете назад свои нелепые претензии, мы раскатаем весь этот городишко в тонкий блин!
   -Она преувеличивает. - Не пожелал отступать паладин и сделал шаг вперед. Дробовик Строри взглянул ему прямо в лицо, а полагающегося к зачарованным доспехам шлема воин света сегодня не одел. Если бы дварф дернул за спусковой крючок, оставалось лишь гадать, за кем будет победа. Ведь если зачарованная броне не создаст магическую преграду перед головой своего носителя, остановив пулю, то мозги сэра Джерара украсили бы собою землю. - Их шайка всего лишь грабит руины, оскверняя покой павших в битвах героев! Презренные трусы и мародеры, вот кто они такие!
   -А ну как повтори свои слова. - Обманчиво мягко произнесла Фиэль и гоблин, стоящий рядом с ней, поежился. При всех своих талантах до такого градуса бешенства он эльфийку еще не доводил. Да и весь остальной отряд, до того к конфликту относящийся как к обычному недоразумению неуловимо подобрался. Первыми среагировали ветераны, а глядя на их действие зашевелились и новички, берущие пример со старших товарищей. Сложно сказать, в чем состояла разница, но раньше это была толпа с обнаженным оружием, а сейчас стал готовый броситься в яростную битву строй бойцов. - Скажи их еще раз и я выпущу тебе кишки на дуэли прямо здесь, и прямо сейчас!
   -Эй, минуточку, не надо торопиться! - Примиряюще поднял руки Тирт, мигом осознавший, что он находится на переднем крае и в случае начала схватки будет одной из первых жертв. Вряд ли эльфы-лучники и дварфы-стрелки промахнутся по такой важной цели, как один из предводителей своего противника в упор. Да до него даже мечом в глубоком выпаде достать могут! Или танком резко переехать. И это если забыть о магах, уже комкающих в руках комочки огня или готовящихся спустить с цепи другие боевые заклинания. - Признаю, мы погорячились! Мы все погорячились, слышите? Ни к чему устраивать бой из-за легкого нарушения общественного спокойствия и какой-то задавленной курицы!
   - К демонам куриц! - Рявкнул паладин, чувствуя за собой силу собравшихся здесь баронов и их дружин, просто обязанных его поддержать. Во всяком случае, публично. Иначе у них начнутся серьезные проблемы с церковью, представителем которой он является. - Эти мерзкие отродья заплатят за свои преступления! Я обвиняю их в осквернении могил, опытах с запретной магией, союзе с демонами!
   -Всех сразу? - Придирчиво уточнил Тирт, способный в крючкотворстве потягаться с большинством законников Азерота. Да впрочем, этим он долгое время и занимался, только находясь на месте обвиняемого и стараясь убедить суд в своей непричастности к обнаруженным преступлениям. - И это учитывая, что вас спасла из плена демонов именно Фиэль Златокудрая и её отряд? Господа, мне кажется нашего почтенного сэра Джерара чем-то опоили и ему срочно нужна помощь целителей!
   -Пожалуй, согласен. - Решил один из баронов. И еще двое тут же закивали ему в поддержку, потихоньку отступая к своим дружинам. - Требовать расправы над теми, кто вытащил от тебя из сектантов, а после отпустил за практически чисто символический выкуп в виде некоторых документов, облегчающих её отряду взаимодействие с представителями человеческой расы...Попахивает безумием.
   -Я вменяем! - Процедил паладин. - Но я повторяю свои обвинения. Остроухая шлюха грабит могилы и служит демонам, но на самом деле она лишь обычная подстилка своего хозяина. Мелкий зеленый уродец, что сейчас стоит рядом с ней, вот кто здесь главное зло! Опасный сумасшедший и злой колдун, играющий с запретными силами, именно он на самом деле руководит отрядом! Это порождение скверны даже завело себе ручную суккубу!
   -Ты покойник. - Тихим голосом пообещала ему волшебница, которую сейчас вымазали словесной грязью. Причем так, что окончательно от неё она уже вряд ли бы отмылась когда-нибудь. Особенно учитывая наличие немалой толики правды с несколько смещенными акцентами, выданной Джераром. - Дуэль! Здесь и сейчас! До смерти! Немедленно!
   -Одумайтесь, миледи. - Попросил эльфийку бывший атаман разбойников, делая знак своим подчиненным быстро рассосаться и дать как можно больше места для поединка. - Право на поединок священно и если обе стороны хотят его, никто конечно же не будет спорить. Но я прошу вас примириться и забыть былые обиды. По правилам дуэлей у вас будет несколько минут на размышления до тех пор, пока мы подготовим площадку. А ну шевелитесь, бездельники.
   -Да-да! - Поспешно закивал главный из гномов. - Вам надо примириться!
   Вместо ответа паладин со всей дури вмазал по земле сорванным со спины молотом, заставив взметнуться вверх комья грязи. Которые упали прямо на раскинувшийся над оскорбленной стороной волшебный барьер. У Фиэль Златокудрой дергалось веко. А также дрожали руки. Все вместе это было крайне тревожным признаком, показывающим, что чародейка в бешенстве. Те, кто доводил магов до подобного состояния как правило после этого долго не жили. Точность заклинаний, конечно, падала. Зато мощь росла. Вплоть до того, что иные чародеи просто пережигали себя и умирали от перенапряжения. А на том месте, где стояли оскорбившие их личности, откуда-то появлялся большой овраг. Или даже маленькая пропасть.
   -Драться ты не будешь. - Спокойно заметил гоблин, зачем-то разминая руки. - Против этого одоспешенного куска пафоса и скудоумия выступлю я.
   -Что-что? - Переспросила Златокудрая. - Нет! Он же в первую очередь именно меня и мой отряд оскорбил! И заплатит за свой поступок кровью!
   -Фиэль, я приказываю! - Сердце эльфийки оборвалось и, судя по ощущениям, упало куда-то в район сапог. После таких слов и сказанных в такой компании...Отмываться было в принципе бесполезно. Отныне Златокудрая могла идти и отправляться служить леди Сильване в качестве помощницы, все равно ниже ёй уже не пасть. Учитывая, что они в некотором роде оказались сестрами по несчастью быть близко знакомыми с одним конкретным гоблином, имелись шансы получить весьма теплый прием. - В конце-концов, не получится вечно скрывать основного спонсора, ударную силу нашего отряда, автора наиболее рискованных и эффективных операций, а также одного из сильнейших чародеев современности. Да и потом, за такие слова в адрес своей девушки настоящий мужчина просто обязан сделать так, чтобы клеветник собирал выбитые зубы сломанными руками.
   -Госпожа, это...- Лонари вылезла не вовремя, похоже готовясь ляпнуть какую-нибудь глупость, вроде 'это конец'. Или 'это правда, она действительно с недавних пор стала его рабыней'. Волшебнице на миг захотелось отдать излишне инициативную подчиненную в полное распоряжение Тимона. Возможно еще даже с привлечением к делу суккубы, которая как и всей ей подобные демоны должна обладать навыками в допросах и пытках. А потом просто с наслаждением смотреть на то, что в итоге получится и получать удовольствие.
   -Это только наше дело. Мое и моего...хм...спонсора. - За неимением лучшего Фиэль пришлось остановиться именно на этом варианте. Как компромиссом между приличиями и реальным положением дел. С другой стороны, в любом деле важен лишь масштаб. Любовницу от фаворитки по большому счету отделяет лишь то, что последнюю может иметь лишь какая-нибудь крайне влиятельная персона. И пассиям королей, принцев, а также иных высших аристократов их статус и род профессиональной деятельности ничуть не мешал быть политическими фигурами. - Если уж он решил выставить себя на всеобщее обозрение, то пусть сам и расхлебывает. А если его пришибут на дуэли, значит судьба у него такая. Но в следующем поединке я этого паладина все равно прикончу!
   -Спонсора? - Зацепился за очень интересующую его тему в виде денег Тирт, пропустив мимо ушей все остальное. Предрассудками он не страдал. Моральными комплексами тоже. Среди бандитов такие вообще редко у кого появляются, поскольку женщины всех народов и рас насилуются, в принципе, одинаково.
   -У нас сейчас почти сотня эльфов и три десятка дварфов в отряде. Одеть, обуть, вооружить и накормить эту ораву стоит денег, причем крайне немалых. - Пожал плечами гоблин, в искусстве вранья похоже способный дать фору зачитывающему статистику политику. - Раньше было меньше, но первичные вложения моего капитала, наконец, начали окупаться. Появились средства на расширение совместного с Фиэль предприятия. То есть военизированного соединения, конечно же. Вечно путаю эти понятия.
   -Сам страдаю подобным недугом. - Как бы по секрету поделился с крайне интересным собеседником бывший атаман. - И откуда же у вас такие деньги, если это не тайна? Всех гоблинских баронов и их подручных я знаю не в лицо, так по именам и описаниям. Вы ни на одного не походите.
   -О, эти сведения я предпочту не доверять даже своей подушке. А не то придется её сжечь. - Зубасто улыбнулся ему зеленый коротышка. - Даже то, что суккуба у меня на самом деле есть, куда меньший секрет. Знаете, они вполне неплохо приручаются, если научиться некоторым тонкостям. Очень рекомендую попробовать и себе заполучить пару-тройку, результат будет просто чудесный. Вон, сер Джерар подтвердит. Он провел в одной комнате с моей пленницей почти половину месяца. Правда, демоница в отличии от самого паладина осталась так и неудовлетворенной соседством.
   -Это наглая ложь! - Рявкнул воин света. - Я не трогал порождение зла даже пальцем! В смысле трогал, но кулаками! И ничем иным!
   -Не, ну если ничего не получилось, то это бывает. Я все понимаю, последствия плена, перенесенные в молодости дурные болезни, врожденные родовые травмы...- Яд не сочился с языка Тимона исключительно потому, что ни капли его язвительности не пропадало впустую мимо своей цели. - То-то синяки у неё не проходили. Обидно наверное было ночевать с такой красоткой и не получать никакого результата. Хотя ваше знакомство пошло ей на пользу, тут ничего не скажу. Суккуба теперь готова на все и слушается как преданная собачонка, прося лишь о том, чтобы никогда больше не видеть некоего сэра Джерара.
   -Хм. А не уступите ли вы мне её? - Закинул пробную удочку бывший атаман, помимо всего прочего контролировавший большую часть борделей города. Как он успел прикинуть, на такую экзотику желающих бы нашлось много. Люди, согнанные с пепелища демонами и подконтрольной им нежитью, вероятно щедро бы платили за то, чтобы оказаться с обольстительной и беспомощной представительницей своих врагов один на один. А недовольство жрецов можно и стерпеть. Они тоже люди и любят расслабляться, желательно со звенящими в кармане золотыми. - За соответствующую плату, само собой.
   -Нет, моя слишком много успела узнать вольно или невольно. - Хмыкнул гоблин. - И потом, вряд ли Фиэль простит, если у неё уведут любимую постельную игрушку, без которой ей так тяжело заснуть.
   Златокудрая, уже достаточно взявшая себя в руки, чтобы не трястись от бешенства, подавилась воздухом. Рано обрадовалась тому, что может сохранить какие-то остатки чести и достоинства! Собравшиеся здесь и сейчас мужчины приняли её покрасневшие от гнева щеки за смущение. Во взглядах, бросаемых собравшимся народом на зеленого коротышку, начали плескаться целые моря зависти. Похоже, в грядущей дуэли зрительские симпатии будут целиком и полностью отданы паладину. Из принципа.
   -Площадка готова. - Оповестил гном, кивая на огороженный какими-то веревками прямоугольник, внутри которого даже рыцарская лошадь могла взять неплохой разбег. - Можете занимать противоположенные концы и начинать сходиться.
   -Одну секундочку! - Поднял вверх свою тощую лапку гоблин. - Раз уж мой противник будет биться в зачарованных латах, ничего, если я тоже своей защитой до боя озабочусь?
   -Я размажу тебя, оденься хоть в цельнолитой панцирь! - Рявкнул сэр Джерар. И тут же стрельнул глазами в сторону лежащего боевого лесоруба. - Но эта дрянь доспехами не считается! Она...как её...бронетехника, вот!
   -Пожалуй, да. - Согласился с ним один из баронов. - Подобное против правил дуэлей.
   -Наколдовать доспехи можно? - Придирчиво уточнил гоблин. Волшебница, уже собравшаяся было вцепиться в морду сломавшего ей жизнь нахала, замерла. Не принимать во внимание неведомую защиту зеленого паршивца было глупо. Учитывая, сколько полезного и неожиданного он уже показал, существовал серьезный шанс разжиться чем-то ценным, способным пригодиться стоящему на грани уничтожения народу Кель Таласа.
   -Ну. - Местные власти, выступающие судьями поединка, переглянулись. И бывший атаман, как самый импульсивный, принял решение в пользу гоблина. Ему очень хотелось узнать технику правильного укрощения и содержания суккуб. - Да!
   -Отлично. - Хмыкнул гоблин и перевел взгляд на своего противника. - В круг, падаль! Ну, то есть в прямоугольник. Мне не терпится сделать из тебя котлету. И поверь, на то чтобы размазать такую жалкую кучку дерьма хватит лишь одного удара.
   Взревевший не хуже берсерка паладитн ломанулся к ближнему концу огороженной площадки. А Тимон, ступая медленно и тяжело, поковылял к дальней части своеобразного ристалища. И каждым шагом его поступь становилась все медленнее и тяжелее. Поднимаемая телекинезом земля облепляла его фигуру и увеличивала его в масштабах. Вот увеличившийся в габаритах коротышка сравнялся в размахе плеч и массе со своим противником...с огром...вымахал выше механического лесоруба...стал напоминать прямоходящую башню.
   -Что за?! - Сер Джерар, поднял свой молот, но в атаку на просто перешагнувшего ограждения титана бежать не спешил. Похоже, он просто никак не мог понять, в какой части противостоящего ему колосса находится гоблин. Или не предполагал, что зеленый коротышка способен на такое. - Эй, броню наколдовать ему можно, но такое точно не по правилам!
   Сотворенный из грунта великан ничего не сказал. Он просто взял и прыгнул вперед, падая всей своей массой на воина света. Державшему силой своего телекинеза всю эту махину Тимону вряд ли было слишком сложно поднять её чуть-чуть выше, оторвав от земли. Пытавшегося сдвинуться в сторону паладина погребло под лавиной из земли. Потерявшая свои очертания гора закрутилась спиралью на том месте, где рухнул склочный воинствующий жрец и застыла курганом. На вершине которого обнаружился слегка пошатывающийся гоблин. Алая жидкость телка у него из носа, рта, ушей и даже глаз, выдавая жутчайшее перенапряжение. Но обладающий ужасающей регенерацией коротышка мог не бояться любых травм, за исключением тех, которые могли бы убить его сразу.
   -Чистая победа. Фаталити, мать его етти. - Выдохнул он и согнулся в приступе кровавого кашля. Впрочем, практически сразу же разогнулся обратно. - Или у кого-то есть вопросы и желание откопать этого неудачника, дабы устроить второй раунд смертельного турнира?
   -Один вопрос. - Все развернулись в сторону голоса. И обнаружили гоблина. Пилот боевого лесоруба очнулся и, похоже уже давно с интересом наблюдал за происходящим. - Господин барон, а почему вы еще не заняли свое место в Совете, скинув кого-нибудь из его действующих членов? Учитывая размеры вашей банды, личную мощь и основной капитал, половина этих надутых уродов выглядит просто таки никчемными оголтелыми нищебродами!
   Глава 19
   -Для войны нам нужны только три вещи. - Гоблин был по-настоящему серьезен и поэтому сам на себя не похож. Даже то, что вещал он с расшатанного кресла-качалки, непонятно как попавшей в комнату гостиницы, ситуации не меняло. - Деньги, деньги и еще раз деньги! С ними не будет труда в том, чтобы набрать рекрутов. Тех, кто готов взять в руки оружие ради регулярной кормежки и крыши над головой сейчас хватает. И далеко не все из них обычные крестьяне, отыскать ремелсенников, кузнецов и механиков, дабы развернуть собственные технологические цепочки, тоже не составит чрезмерного труда!
   -Но у нас же есть деньги. - Сидящий прямо на полу Мал чувствовал себя хорошо. Собственно, любой орк оказался бы на очень долгое время доволен жизнью, если бы получил зачарованный доспех гномьей работы. Необычная легкая и прочная черная сталь прекрасно сопротивлялась ударам и даже могла серьезно ослабить попавшие в неё заклинания. А зачарованная подкладка, хранящая сразу от жары и холода, была и вовсе выше всяких похвал. При всем при этом доспехи имели крайне внушительный внешний вид, благодаря большому количеству украшающих их шипов. По мнению оружейников, подобные конструкции являлись весьма полезными в ближнем бою с крупным и не очень умным противником, вроде грифона, медведя, тигра, жировика.. Ну и конечно же могли принять на себя рубящий удар, просто не допустив вражеский клинок до тела. А уже если вспомнить про докупленную вдобавок тяжеленную двухлезвийную секиру...Счастливее Мала орка пришлось бы еще поискать. - Много денег!
   -Денег много не бывает, Пумба. - Вздохнул гоблин и принялся раскачиваться на своем кресле. Весил зеленый коротышка совсем немного, но древняя мебель скрипела так, будто приняла в свои объятия по меньшей мере огра. Оставалось лишь гадать, какими путями подобный рассыпающийся от ветхости рарирет мог попасть в едва отстроенный город. - Я тут посмотрел приходно-расходную ведомость отряда Фиэль и сделал два вывода. Во-первых, бухгалтерию охранять надо лучше. Во-вторых, получаемые за корабельный лес деньги теперь уходят на содержание разросшихся воинских формирований. И хотя спрос на товар весьма высок, бесконечно расширяться мы не можем, чтобы не привлечь к себе слишком уж пристальное внимание нежити. Во всяком случае, до тех пор, пока Сильвана не поднимет восстание и не вырежет всех лишних наблюдателей, способных заметить возню наших промышленников на вроде бы как подконтрольной ей территории. Если она вообще его поднимет.
  -Бывшая глава рейнджеров крайне мстительна. Она обязательно попробует разделаться со своими врагами. - Меланхолично заметила расположившаяся на постели прямо в сапогах Златокудрая. Настроения участвовать в диспуте у эльфийки не было. Вообще не хотелось ничего делать, даже дышать. Если бы не чувство долга, призывающее заботиться об остатках Кель Таласа, опозоренная волшебница уже выбирала бы способ самоубийства. - Но доблесть рейнджеров, это терпение, без которого невозможно патрулирование лесов и сидение в засаде. А вообще если тебе нужны деньги, можешь брать из отрядной кассы. Уверена, бойцы уже вовсю шепчут об недавнем происшествии и скоро уйдут от меня, не прощаясь.
  -Брббфр! - Заявил уместившийся за столом вместе с большим кувшином пива Строри.
  -Чего? - Не поняла его Острога, сидящая напротив дварфа и вяло ковыряющая блюдо с жаренной рыбой. - Это ты по какому? На наречии мурлуков, что ли?
  -Нам, дварфам, на ваши эльфийские заморочки абсолютно начихать! - Гордо заявил то ли десятник, а то ли уже полусотник, проглотив имеющуюся во рту жидкость. - Мы сражаемся за достойное дело. С теми, кого нужно уничтожить. За хорошие деньги. А ты, Фиэль, возрастом превосходишь иных старейшин раза в два-три и ни в коем случае не тянешь на невинную девочку, которой могли задурить голову. Ну а столь оригинальные личные предпочтения...Дело твое. Вот у нас в Стальхольме один гном сварил безалкогольное пиво. Безалкогольное! Пиво! И ничего, никто под ноги этому извращенцу не плевал публично. Правда, работать с ним теперь тоже никто не хочет.
  -В любом случае уйдут эльфы, наймем людей. - Пожал плечами гоблин. - Эффективность конечно упадет, но зато замещать потери станет куда легче. Кстати, Острога, чего ты смогла выяснить у своих сородичей про интересующую нас персону? Полагаю, если мы прикончим Артаса или Кел Тузеда, то нам тут же простят большую часть грехов прошлых, настоящих и будущих.
  -Старший шаман племени теплых камней чего-то знает, но просто так говорить не хочет. - Пожала плечами полукровка. - А его младших коллег Холхюк вниманием просто не удостаивал. Старик вообще-то еще тот гордец, в котором высокомерия хватит на дюжину эльфов. А может, просто глуховат и плохо замечает потуги окружающих привлечь его внимание, в его возрасте и при отсутствии глаз подобное вполне простительно.
  -Ну и чего ему надо? - Заинтересовался Тимон. - Денег? Или выполнить какое-нибудь поручение по поиску квестового предмета?
  -Получить от властей города разрешение на строительство кланового подворья внутри городских стен. - Пожала плечами шаманка. - Тогда его род станет не просто прибившимися бродягами, а законными жителями. И стража не сможет чересчур уж нагло вымогать с них деньги и даже будет обязана защищать от произвола разного рода бандитов.
  -Чиновников можно подкупить или запугать. - Пустился в размышления дварф, отставив в сторону кувшин. - А лучше использовать оба подхода сразу, если надо получить результат в короткие сроки. Жаль, Сури мы с собой не взяли, опасаясь инцидентов. Суккубу можно было бы использовать как пугало. Или даже как взятку...
  -Завтра возьмем десяток твоих стрелков и пойдем показывать бумагомаркам способы любви ближнего своего при помощи дробовика. А кстати, как Холхюк ориентируется то, если не по зрению? - Внезапно задался вопросом гоблин. - Ты же говорила, что этот пожилой калека при необходимости коня на скаку освежует, зажарит и сожрет. Вот только подобное проделать на одной интуиции затруднительно. Для битв и охоту ему надо четкое местоположение своей цели знать.
  -У Холхюка под одеждой живет несколько змей, чьими глазами он при необходимости смотрит хоть во все стороны сразу. - Передернулась шаманка. - Мерзость! Не понимаю, как он может согревать своим телом пресмыкающихся? Лучше бы птицу какую на плечо посадил.
  -Это чары друидизма. Причем весьма сложные, уровень не ученика, но мастера. - Заметила Фиэль, которую слова о возможности уничтожения верхушки проклятых все же зацепили. - В основном для разведки используются. Странно, что ваш Холхюк ими пользуется. От ослепшего шамана я бы ждала несколько иных чар.
  -Мой интерес к столь разносторонней личности только что повысился на пару градусов. - Хмыкнул Тимон и довольно потер руки. - Возраст его хоть удалось установить? Или это тоже секретная информация?
  -За полутысячу лет даю гарантию. - Буркнула шаманка. - Во всяком случае, тому шаману, с которым я говорила, далеко за двести. Мама мне рассказывала о скандале, в котором Холхюк убил её прадеда. И уже в те времена он был бесконечно злым и старым.
  -А разве тролли столько живут? - Не понял Мал. - Они же вроде как люди. Топчут землю больше нас, но не сказать, чтобы намного.
  - С магией даже гриб дождевик теоретически может достигнуть бессмертия! - Фыркнула Фиэль. - Во всяком случае, хорошие чародее из людей стареют в возрасте пары сотен лет. Отличные ближе к тремстам. Те, из них, кто начинает баловаться запретным колдовством, как правило помирают от отрубания головы или в ходе неудачного эксперимента. Величайшей волшебнице этой расы, незадолго до смерти родившей ребенка, стукнул тысячелетний юбилей!
  -Ого! - Присвистнул Мал. - Такая злобная была чернокнижница? Хорошо, что сейчас её уже нету.
  -Эм, вообще то она была напротив великим героем. - Запнулась Златокудрая. - Известным, знаменитым, могучим. Уничтожила многих ужасных чудовищ, в том числе и демонов, случайно прорвавшихся в наш мир. Она, наверное, была исключением из правил. Или очень хорошо умела прятать свои грешки и не оставлять им свидетелей.
   С каждым словом голос эльфийки звучал все глуше, а на последних словах и вовсе скатился до едва слышного шепота. Небольшой приступ активности, казалось, выпил из волшебницы все силы, и теперь она стремительно погружалась еще глубже в меланхолию.
  -Фиэль, ты чего, охрипла? - Окликнул её гоблин, все сильнее раскачиваясь на кресле. - Странно, вроде бы мороженного мы сегодня не ели, а погода теплая. Или предводительница съела пломбира на весь отряд, дабы не подвергать риску остальных? Фиэль! Яп!
  Неустойчивая конструкция опрокинулась на спину, придавив собою зеленого коротышку. Мал заржал в голос. Шаманка тихо захихикала. Дварф в очередной раз забулькал пивом. Эльфийка на миниатюрную катастрофу и её виновника, с руганью поднимающегося с карачек, не прореагировала никак.
  -Тааак. Признаком разума не наблюдаю. Объект ушел в себя и заблудился. - Задумчиво протянул гоблин, подходя к кровати и требовательно заглядывая ей в глаза. Волшебница дернулась, отталкивая ладонь, которой он начал махать у неё перед глазами, но ничего сказать так и не соизволила. - Дело плохо. Придется принять меры. Господа и дама, выметайтесь пожалуйста из номера. Стоп! Острога, наложи на комнату какой-нибудь звуковой барьер, обеспечивающий нам конфиденциальность.
  -Я не умею. - Пожала плечами полукровка. - Троллям такое не нужно. А что ты хочешь с ней делать?
  -Применять интенсивную терапию. - Мрачно и одновременно как-то предвкушающее ухмыльнулся гоблин, делая жест рукой в сторону сваленных грудой пожитков. Немедленно один из узлов распаковался и из него прямо на стол вылетели три бутылки вина, пара свечей, кусок окорока, свежие фрукты. - Хотелось бы конечно обойтись без жестких приемов, способных еще больше ухудшить ситуацию. Однако если оставить все как есть, она скоро полезет в петлю.
  -И не надейся. - Соизволила слегка вынырнуть из пучины отчаяния волшебница. - Я еще тебя переживу! И Артаса! И Кел Тузеда! И увижу, как снова будет заселен Кель Талас и отстроены его города!
  -Правильный настрой. Агрессия далеко не идеальна, но однозначно лучше апатии, если не ведет к жертвам и разрушениям. - Кивнул зеленый коротышка, зажигая свечи двумя маленькими молниями. - Ничего, к завтрашнему утру ты уже забудешь про свою хандру, обещаю. Я найду, чего засунуть в твою голову так, чтобы для дурных мыслей там места вообще не осталось.
  -Буду сопротивляться. - Не слишком уверенно пообещала эльфийка окутываясь волшебной броней. Она отчаянно размышляла, не стать ли ей вдобавок еще и клятвопреступницей? Репутация все равно погублена, а маскирующееся под гоблина существо вряд ли отступит от своих планов по борьбе с демонами, даже если ему придется убить Фиэль. - И ты проиграешь магическую дуэль. Несмотря на чудовищную мощь, твои грубые примитивные чары просто ужасающе топорны.
  -Выпьем за это? - С готовностью предложил гоблин, откупоривая первую бутылку. - Острога, ты еще здесь? Брысь отсюда!
  -А вот суккубу бы, наверное, не выгнал. - Пробурчала шаманка, с неудовольствием идя к дверям. - Ну чем я хуже?!
  -Ничего себе фокусы. А еще думал, что те, кто живет на лоне природы, меньше склонны к разного рода извращениям. - Покачал головой Тимон, леветируя бокалы. - С другой стороны...Если есть молодой здоровый организм, свежий воздух и куча свободного времени, то как тут удержаться от крайне занятных экспериментов? Как ты считаешь, Фиэль?
  Следующим утром Строри проснулся прямо за широким столом на первом этаже гостиницы, где впрочем находилась большая часть его подчиненных. Меньшая под этот же самый стол сползла. Дварфы, наконец-то попавшие в по-настоящему безопасное место, отрывались за долгие долгие дни выживания во фронтире. Тот из них, кто накануне выпил меньше трех кувшинов вина в одиночку и не запил его бочонком пива мог считаться среди них заботящимся о своем здоровье трезвенником. Причиной, по которой десятник разлепил глаза, оказались доносящиеся с верхнего этажа стоны. Громкие, протяжные и надрывные.
  -Так...- Строри с похмелья, способного убить кого-то менее выносливого, соображал плохо. Но не заметить наступления за окном дня он не мог. В принципе, когда дварф отключился и рухнул лицом на полусъеденного молочного поросенка, до утра оставалось не так уж и далеко. Рука старого воина нырнула в карман одежды за дорогим хронометром гномьей работы, который ему подарил брат-старейшина. - Полдень. А к пирушке я присоединился в одиннадцать. Это получается...Тринадцать часов?!
  Дварф посмотрел вверх, на покрытые копотью от свечей и факелов доски потолка. Как бы в ответ звуки, доносящиеся оттуда, стали громче. И прочувственней.
  -И чего я как дурак в воины пошел? - Задался вопросом ветеран бесчисленных сражений. - К магам надо было идти. К магам. Так, сын...Ему уже поздно. А вот внуков точно в чародеи пристрою. Точнее просто расскажу и покажу тех, кто способен на такие подвиги, а дальше они уже и сами сориентируются, чай не дураки.
  Хлопнула дверь, на миг сделав интригующие звуки еще более громкими. По лестнице спустилась Острога, держа в руках какие-то окровавленные тряпки.
  -Хозяин! - Крикнула она непонятно куда, так как на первом этаже никого кроме кучи спящих и одно пробудившегося дворфа не было. - Еще бинтов!
   -У нас кто-то ранен? - Не понял Строри, с удивлением взирая на шаманку. - А чего колдовством не вылечили?
  -А не помогают чары. - Фыркнула шаманка. - Вчера намереваясь вступить в дуэль с паладином Фиэль оказывается незаметно нанесла на ногти какой-то специальный эльфийский боевой маникюр! Специально сделанный для рукопашной с существами, обладающими повышенной магией и регенерацией. Вот уж не думала, будто какая-то паршивая косметика может тянуть из жертвы энергию для того, чтобы усилить себя, словно полноценное боевое проклятие.
  -И она его так и не смыла. - Заерзал на скамейке дварф. Под одеждой старый воин хранил много следов от старых травм. И почетное место среди них занимали шрамы в районе ягодиц. Пять слева, пять справа. Когда-то после битвы с троллями он тоже умудрился соблазнить волшебницу родом из Кель Таласа. А она, разгоряченная боем и ухаживаниями, абсолютно забыла про нанесенную на свои коготки отраву. Через пару часов, когда хитрый яд начал свою работу, охота ухаживать за остроухими девушками пропала у Строри лет на двадцать. - Так это гоблин так воет?
  -Вдвоем упражняются, не слышно разве? - Ехидно уточнила полукровка. - Фиэль и себя порядочно исцарапала. А противоядие заранее, конечно же, не приняла, его-то незаметно магией на положенное ему место не загонишь. Хотя зеленому досталось, конечно, намного больше. Хорошо, что до дела у них дошло уже утром, когда они оба проспались после вчерашней попойки. А то бы во всей гостинице никто уснуть не смог. Хозяин! Либо ты несешь мне новые бинты, либо я начинаю рвать твои занавески! Нам кровь останавливать нечем!
  -У меня гостиница, а не аптека. - Появившийся из ведущей на кухню двери человек тащил стопку полотенец. - Вот, эти самые хорошие. И я уже послал жену за нормальными бинтами. С вас, кстати, еще пять серебрушек за них дополнительно.
  -Ой, не хватит. - Покачал головой дварф, вспоминая далекое прошлое. - Вот тебе золотой и срочно беги за по-настоящему большой охапкой. Мда, похоже, решать проблему с чиновниками и разрешением на строительство троллям придется мне. Эта парочка до вечера будет недееспособна. А после на несколько суток окажется крайне опасной для окружающих, мечтая только найти повод для того, чтобы выплеснуть на кого-нибудь свое раздражение.
  -Думаешь? - Замялась Острога. - Плохо. А то я над ними там похохотала немного. Как думаешь, сильно обиделись?
  -Зря. Повреждения от этого, как ты выразилась, боевого маникюра, не только непрестанно кровоточат, но и жутко чешутся. Причем когда начинают заживать с каждым часом все сильнее и сильнее. Ощущения хуже, чем при запущенной зубной боли. - Заметил дворф, протягивая руку к кувшину с пивом, в котором похоже еще немного осталось немного жидкости. - Отнеси им бинты и сходи, прогуляйся по городу. А не то растерзают. И кликни мне кого-нибудь из мальчиков Фиэль, надо пост охраны перед их дверью выставить. Во избежание случайных жертв.
  Уталивший жажду дворф неторопливо поднялся и отправился по делам. В их успехе он даже не сомневался. Город молодой, время военное, а значит, бюрократический аппарат не может слишком уж разрастись, заматереть и требовать совсем уж несусветных взяток. Это в Стальгорне получить разрешение на появление нового дома как бы не сложнее, чем вырезать всех обитателей старого и сделать так, чтобы никто ничего не заметил. А люди...До паразитов с пером и чернильницей, сидящих на своих местах по сотне лет, представителям этой расы далеко. К тому же пахнущий перегаром дварф, размахивающий дулом мушкета направо и нелево гость для захребетников нежелательный. Может и морду начистить если его разозлят и попробуй его тронь - мигом набегут земляки и начнут разбираться, кто виноват.
  Спустя пять далеко не самых легких и приятных, но в общем и целом полезных часов Строри облегченно выдохнул. А шаман и по совместительству вождь племени Теплых Камней Кривоклык с осторожностью убрал заветную бумажку в поясную сумку. За дикарем, плохо разбирающемся в принципах управления цивилизованным обществом, пришлось послать в процессе оформления документа. В принципе, можно было бы обойтись и без него, но дварф решил послать к главе общины троллей мальчишку, а не выкладывать дополнительных тридцать золотых.
  -Не понимаю, как удалось все решить так быстро? - Седой старик был изрядно обескуражен. - Я уже месяц пытался выбить это проклятое разрешение! И деньги предлагал. Много предлагал, полторы сотни монет.
  -Надо было не на виду давать, а незаметно. Большую часть самому главному начальнику и по паре золотых подчиненным, чтобы они резво бегали, выполняя его распоряжения. Это называется взяткой. Вручением денег за то, чего и так они делать должны, причем бесплатно или за небольшую официальную пошлину. - Просветил дикаря дварф. - Ну как, теперь расскажешь мне вашего знаменитого Холхюка?
  -А чего бы нет. - Пожал плечами шаман. - Язык не отсохнет, а тайны в этом нет. Веди туда, где вы живете, все чего знаю, поведаю.
  -Сегодня тебя не кому будет особо слушать, кроме меня и Остроги. - Предупредил его Строри, шагая в нужном направлении. Благо, идти было недалеко. Занятая отрядом гостиница находилась почти в центре города, поскольку именно там стояли самые крупные здания, способные вместить такую ораву народа. - Главные временно невменяемы. Можешь считать, что бешеных грибов переели. Их сейчас лучше не злить. И даже на глаза им не показываться.
  -Ну, тогда скажу тебе и Остроге. - С точки зрения ледяного тролля ничего необычного не произошло. Когда в разгар зимы делать было нечего, дурманящими настойками баловалось почти все племя, исключая лишь совсем уж грудных детей. - Девочка она не только сильная, но и умная, все запомнит. Жаль, человечка на половину...Что это?! На город напали демоны?!
  В клубах дыма, вырывающихся из подпаленной гостиницы, метались и сталкивались между собой люди. И эльфы, которых на улице оказалось неожиданно много. Причем все они были дварфу незнакомы. Что-то громко лязгало и глухо бухало. Летали туда-сюда длинные змееобразные тени, валя всех с ног и не различая правых и виноватых. Огненные стрелы, рикошетя от возведенных на их пути преград, уносились вверх и там разрывались пламенным фейерверком. С мелодичным звоном разбивались о камень отбитые в сторону свеженамороженные ледяные сосульки. Центом беспорядка и хаоса служила фигура, обремененная внушительными женскими достоинствами, потеками крови на лице и теле, а также небрежно накинутым на голые плечи пледом в качестве мало чего скрывающей одежды. Вокруг неё искажался воздух и порывы возникшего из ниоткуда ветра расшвыривали черепицу с крыш, метя по головам. Кружили маленькие шаровые молнии, иногда начинающие прицельно гоняться за кем-нибудь и жалить его искорками разрядов. Била из земли вверх фонтаном вода, кувыркая застрявшего на его вершине несчастного. Камни пытались собраться в кучку и встать на две, три или большее число подкашивающихся ног. Примерно с десяток чародеев Кель Таласа пыталось то ли уничтожить её, то ли просто сбежать отсюда подальше, отбиваясь заклинаниями от многочисленных угроз.
  -Нет, это не суккуба, тем такие разрушения в одиночку не осилить. - Уверенным тоном профессионала констатировал Строри. - Хотя похожа, не спорю. Выражение лица зверское, титьки на показ выставлены, волосы почему-то закрутились и теперь в стороны настоящими рогами торчат. Только хвоста и крыльев не хватает. Интересно, где она такой кнут взяла? Или если на конце такой груз привязан, то это уже сверхдлинным цепом считаться может?
  -Я сотру вас в кровавую пыль! - Прорычала Фиэль, и оружие в её руке метнулось вперед атакующей анакондой и ударило одного из противников волшебницы. Набитый чем-то не слишком плотным мешок на конце толстой и длинной лианы врезался в возникшую перед ними мерцающую преграду. Вместе с ним метнулся вперед и фронт разнообразных мини-катаклизмов, мгновенно внеся новые краски и крики в симфонию хаоса. Эльфа снесло вместе с его щитом и впечатлю в удачно подвернувшуюся на его пути телку. Корова, видимо пригнанная в город чтобы стать бифштексом, но брошенная сбежавшими хозяевами на произвол судьбы, протяжно замычала и ускакала вдаль, вместе со вцепившимся в её шкуру чародеем. Судя по тому, как орал последний, верхом он до этого в жизни никогда не ездил. Во всяком случае, на представителях семейства парнокопытных и без седла. - Лицемеры! Трусы! Ханжи!
  Земля дрогнула. Не сильно, Строри даже на землю не упал в отличии от своего спутника. Однако вызвавшие гнев эльфийки маги, почувствовав как дело оборачивается натуральным катаклизмом, утроили усилия, принявшись уносить ноги. Принятые по началу за змей растения, судя по листьям недавно бывшие обычным виноградом, осыпались пеплом. На Фиэль обрушился настоящий дождь из пламени. Большая его часть закружилась в воронку и втянулась в непонятный груз оружия, отведенного назад для удара. Силуэт эльфийки скрыла волна изумрудно-зеленой травы, выросшей у неё из под ног и принявшей на себя прорвавшиеся заклятья. А следом на одного из противников Златокудрой полетел прицепленный к лиане мешок, опускающийся вниз словно карающий молот паладина. Каким-то чудом волшебник успел уклониться и чудовищный снаряд брякнулся о землю. Когда оружие вернулось к хозяйке для нового замаха, под его ударной частью обнаружилась лужица булькающей магмы.
  - Твари! Перестраховщики! Вырожденцы! - Бесновалась волшебница, разнося на куски улицу всплесками волшебства, бьющими куда попало и взывающими самые непредсказуемые результаты. Во всяком случае, стоящей рядом с гостиницей танк украсился украшением из сосулек. Металлических. Растущих вверх. Её странный не то кнут, не то кистень, гулял по стенам близлежащих домов, выбивая из них деревянную щепу. - Прошляпили нежить! Профукали демонов! Да как вы смеете указывать мне на то, какая магия может быть допустима, а какая слишком опасна, чтобы пользоваться ей без высочайшего дозволения неудачников, которых надо было еще при рождении в канаве утопить?! Да я вам сейчас все эти предписания и настоятельные рекомендации вместе со списком кар за их несоблюдение прямо в задницу затолкаю!
  -Ой, кажется, я теперь понимаю, почему Холхюк всегда был против того, чтобы ходить в походы на эльфов. А также зачем вы его так старательно ищите. - Пробормотал себе под нос Кривоклык, взирая на Златокудрую расширившимися глазами. - Это его дочка? Внучка? Похожа! Не внешностью, правда, но магия у них обоих одинаково дикая, грубая и страшная!
  -Уходим! Если не отступим, то эта сумасшедшая чернокнижница нас всех тут положит! - Крикнул кто-то из чужих эльфов, махая руками как ветряная мельницы крыльями в ураган. Полетевшая в Фиэль молния пробила защиту из травы и, судя по гневному женскому воплю, достигла цели. Однако Златокудрую из игры вовсе не вывело. Спустя мгновение купол из растительности разлетелся во все стороны пучком соломы. Абсолютно нагая волшебница, плед с неё просто слетел, выставила вперед руки и зарычала, одновременно топая ногами. На раскрытых ладонях разошлись затянутые коркой болячек порезы и точно такие же раны открылись и на щеках. Выглядело это по-настоящему жутко. Пространство рядом с чародейкой разошлось и оттуда высунулась какая-то тварь, казалось состоящая из одних лишь клыков и шипов. - Да быстрее вы! Она сейчас спустит на нас своих демонов!
  Строри холоднокровно разрядил в демона мушкет. Сноп крупной дроби не заставил чудовище даже головой мотнуть, но тут на спину твари приземлился цепко удерживаемый кнутом-лианой мешок. Монстра вывернуло наизнанку, груз необычного оружия отчетливо выругался. К счастью, новых пришельцев из преисподней не появилось. А спустя несколько секунд портал в неведомые бездны вообще закрылся не оставив и следа. Сообразившая, наконец, что она голая, волшебница с писком исчезла в гостинице. Идущий из здания черный дым изрядно поредел и частично сменился белым паром. Видимо квартирующий внутри отряд выиграл схватку с начинающимся пожаром.
  -Тимон? - Осторожно уточнил дварф, прислушиваясь к издаваемым непонятным мешком звукам. - Это ты там внутри? Вылазь!
  -Не вылезу! - Категорически заявил гоблин. - Я без штанов.
  -Почему? - Окосел Строри и покосился на дверь, за которой пару мгновений назад скрылся голый зад эльфийской волшебницы. - Какая-то ритуальная магия? Одетым её творить нельзя?
  -Да какая к демонам магия? - Судя по звуку, зеленый коротышка сплюнул. - Эта психопатка вместо того, чтобы спрятать компрометирующую персону в шкаф, как полагается делать со всеми добропорядочными любовниками, когда в комнату настойчиво ломятся посторонние личности, не нашла ничего лучше мешка! Впрочем, я тоже сглупил, послушавшись её. Хотя кто мог знать, что Фиэль так на них накинется? Нет, они конечно же не медаль ей выдать пришли, но бедняги даже не успели перейти на личности. Всего лишь для затравки беседы порассуждали о неразумности отдельных магов, использующих для своих чар слишком много энергии и тем самым создающих условия для прорывов из межреальности. Как она меня схватила! Как она мной в чью-то морду зафигачила! Как начала размахивать во все стороны, будто центрифуга! А сквозь мешок ничего не видно...Ох, короче бил не вылезая из рогожи на ощущения магии и звук. Не сблевал и не размазался об твердые предметы только чудом и телекинетической броней, ослабляющей удары. Скажите, мы хоть победили?
  Глава 20
   Ноги чавкали по грязи, оставшейся после недавнего дождя. Слышались стоны от боли в натруженных конечностях и усталая ругань. Солнце припекало с небосклона, заставляя катиться по загривкам ручьи пота. Проложенную вдоль реки дорогу обдувал прилетающий с водоема ветерок. Но этого по единодушному мнению всех, вынужденных тащиться по кем-то протоптанному тракту, было слишком мало.
  -Мне это совсем не нравится. - Гоблин был хмур и зол. Впрочем, все представители его расы, находящиеся поблизости, вероятно сейчас испытывали похожие эмоции. Им предстояло РАБОТАТЬ ЗАБЕСПЛАТНО. Нежить прорвала держащуюся лишь чудом оборону побережья и вырвалась к океану. На затыкание внезапной угрозы Альянс бросил все силы, включая полунезависимые отряды. Им сделали предложения, от которых просто нельзя отказаться. Вернее можно, но тогда сделавшие это попадали в разряд натуральных бандитов со всеми вытекающими оттуда последствиями. В результате теперь около тысячи бойцов самых разных рас пробирались к назначенной им цели. А дружины баронов так и остались охранять город. - Битва лицом к лицу с таким врагом как нежить абсолютно бесперспективна! С неё же в случае победы просто нечего взять. Трофеи в виде личного имущества некромантов - приятное исключение. Вот только боюсь на то чтобы окупить затраты их банально не хватит.
   -Сейчас не время думать о выгоде. Если нежить снова сумеет обзавестись флотом, то беженцам станет куда проблематичней добираться до Калимдора. Да и снабжающим нас всех едой рыбакам будет опасно выходить на промысел. - Прохрипел Строри, пыхтя от натуги. Седой, однако, по-прежнему крепкий дворф нагрузился боеприпасом до такой степени, что едва-едва переставлял ноги. Опытный вояка предвидел большие проблемы со снабжением, неизбежные при прорвавшихся к путям сообщения рейдерам врага. - Вновь пытающийся закрепиться на берегу океана Артас угроза стратегическая. Игнорировать его, отвлекаясь на второстепенные дела, далеко не самый лучший поступок.
   -Судя по твоим словам, раньше проклятый принц уже выходил на морские просторы. - Констатировал гоблин, идущий весело и легко. Летевшая следом за ним по воздуху волокуша, похоже, не сильно отягощала своим весом зеленого коротышку. - Но как-то конца света из-за этого еще не случилось.
  - Потому как его отбрасывали обратно в Лордерон, не считаясь с потерями. Однако у сектантов уже есть в Калимдоре базы, откуда они пытаются с переменным успехом портить жизнь нашим переселенцам. То нежить разрушит один из недавно появившихся городков, то мы очередное гнездо тварей разорим. - Вздохнул дварф, под началом которого собралась уже полная полусотня бойцов его народа. После всеобщего призыва к оружию с тем, чтобы найти рекрутов проблем вообще не осталось. Более того, обладающий пусть и несколько сомнительной, но в целом положительной репутацией отряд, в котором платили неплохие деньги, оказался вынужден заворачивать обратно изрядное количество новобранцев. - Плюс еще орки со своей Ордой, удравшие туда в самом начале войны с нежитью, проблем добавляют. Пытаются создать там свое государство и перетаскивают к себе мало-помалу семьи из их нынешних убежищ.
  -Да, слышал про это. - Довольно кивнул Мал, тяжело дышащий, но старающийся не показывать усталость. Хотя его новенькая броня уже нравилась воину гораздо меньше. Старая без сомнений была куда менее прочной и нарядной, однако и весила немногим больше обычной одежды. - Лупят сородичи войска Альянса по старой памяти. Там в основном люди сражаются и у нас с ними изрядные взаимные счеты. А заодно бьют нежить с демонами, за особо отвратительные рожи и привычку жрать всех подряд.
  - А местные эльфы, не желают видеть у себя дома незваных гостей, тем более в таком количестве. И потому периодически пытаются отвешивать плюхи всем, кто под руку подвернется. - Добавила Фиэль, которая на марше наоборот приободрилась. Гоблин к ней в таких условиях приставать не мог. Окружающим не хватало времени и сил на то, чтобы позубоскалить о моральном падении волшебницы. Да и лес вокруг, являвшийся для большей части Азерота вполне естественным пейзажем, добавлял друидке уверенности и сил. - Однако результат у них не очень. Теряют солдат и территории мало-помалу. Хотя бывает и им удача улыбается, как без этого?
  -Чего ж тогда туда так народ рвется? - Удивился гоблин. - Судя по вашим описаниям, там веселья как бы не больше, чем у нас?
  -Там война честная, если не с нежитью. - Пожала плечами Златокудрая. - Ночные эльфы конечно фанатики и расисты. Но, по крайней мере, они не вырезают пленников, женщин и детей. Орки тоже себе такого не позволяют. Как и люди вместе с представителями иных рас, входящих в Альянс. По сравнению с нашими краями, где сектанты не знают жалости, а монстров развелось больше чем волков, Калимдор очень даже неплохое местечко!
  -Вот только доплыть туда проблемно. - Вздохнул Строри. - Мы, конечно, Стальхолм не бросим никогда. Однако на случай его осады уже разработаны пути эвакуации мирного населения. Так вот, мой брат старейшина участвовал в их составлении и жутко ругался. У всех, кто закрепился на другом континенте, есть свои каперы. А их капитаны часто сначала нападают, а потом разбираются на кого! Да и просто пиратов как грязи развелось. Не говоря уж о морских чудовищах, которых тоже каким-то образом вся творящаяся у нас кутерьма растревожила.
  -Взрыв Солнечного источника почувствовал весь мир. - Пожала плечами Фиэль, с неудовольствием сдувая седую прядь, спадающую её на глаза. Хорошей краски для волос эльфийке так и не попалось, а все время держать на них иллюзию сильно выматывало. - Нет ничего удивительного в разгуле водных тварей. Слышала, даже наги из своих глубоководных дворцов выбрались, прервав добровольную изоляцию и теперь навещают побережье, чтобы быть в курсе событий.
  -Да пиратствуют они! - Сплюнул на землю передвижной дварфийский арсенал, откликающийся на имя Строри. - И раньше то этим баловались, а сейчас и вовсе разгулялись. Уверен, не меньше трети пропавших в море кораблей их работа! Улик же в море не отыщешь.
  Отряд спешно маршировал по лесной дороге вместе с еще парой десятков подобных, правда куда более мелких образований. Внезапно в голове его послышался какой-то шум.
  -Нежить? - Задумался Строри и тут же сам себе ответил. - Нет, не похоже. Интонации не те, да и пальбы не слышно.
  -Ускорьте темп! Ускорьте темп! - С лошади гонца летела пена, с сидящего на ней человека впрочем тоже. Еще бы, так орать - изрядная физическая нагрузка. А ведь до того он неведомо сколько времени трясся в седле. - Рядом с фортом Глонстоун замечен авангард сил проклятых! Если вы не хотите быть пойманными ими на марше, ускорьте темп!
  Подгонять дважды никого не пришлось. Чем могут быть опасны мертвецы в условиях прямой сшибки все понимали прекрасно. Солдаты выбивались из сил, но все равно подошли к старой крепости, когда выход из неё уже сторожило около пяти сотен вурдалаков с парой десятков управляющих ими некромантов. Ветхий замок, возведенный лет триста назад каким-то местным аристократом, по замыслу главнокомандующих Альянса обязан был стать одним из препятствий на пути нежити. Остановить лавину чудовищ столь малое укрепление конечно бы не смогло. А вот замедлить и дать время подтянуть резервы, чтобы отбросить врагов, уже совсем другое дело. Однако вход в постройку с неизвестным гарнизоном уже перекрыли держащиеся на безопасном удалении от стен вурдалаки. Кроме них весьма интенсивно посылала в цель снаряды небольшая машина, выглядящая как гибрид тележки с катапультой. Толкали и обеспечивали её снарядами с пяток странных существ, выглядящих как лишенные кожи люди. Еще чадили дымом бревенчатые остовы построек большой деревни, расположенной у стен замка.
  -Если гарнизон не придет к нам на выручку, то соотношение сил в битве будет два к одному. - Задумчиво пробормотал гоблин. - В нашу пользу. А, ладно, пусть себе за стенами сидят. Сами справимся.
  -Не радуйся раньше времени. - Предостерег его Мал. - Мы можем себе позволить поставить одного нашего бойца на одну тварь Плети. Однако человеческие наемники, которые составляют другие отряды, дай боги вдвоем бы с вурдалаком справились и обошлись без потерь. К тому же каждый боец, который погибнет сейчас, потом не сможет встать на стены. А оттуда мутузить противников куда как сподручнее и эффективнее.
  -Резонно. - Заметил Тимон, наблюдая за действиями противника. А тот и не думал отступать, а напротив, собирался ринуться в бой. Формацию они для этого выбрали несколько необычную. Круг. Центром их построения являлись некроманты, рядом с каждым из которых было две-три более сильных твари в качестве личных телохранителей. - Так...Давай перебирайся на тот фланг, который ближе к реке! И подсади ка меня к себе на плечи. Щас с предельной дистанции колдовать буду!
  -А достанешь? - Скептически осведомился орк, подставляя шею. Он конечно устал, но мог без особого труда донести до крепости груз раз в пять тяжелее малохольного коротышки. - Тут еще далеко, даже из катапульты снаряд не добросить.
   -Вот и узнаем. - Хмыкнул гоблин, ерзая на могучих плечах и стараясь не насадиться на какой-нибудь из украшающих их шипов. - В крайнем случае, пойду в битву верхом, как настоящий рыцарь!
   Мал уже собирался было возмутиться но замер, когда его плоского носа достиг абсолютно чуждый этому месту аромат. Запах грозовой свежести. А вместе с ним и волосы орка зашевелились, стягиваясь куда-то в сторону и вверх.
  -Ты чего творишь? - Зеленый громила с некоторой тревогой уставился на результаты труда столь же зеленого карлика. В воздухе перед замершим в пугающем сосредоточении Тимоном медленно появлялся громадный шар. Внутри его не было ничего. А вот от образованных разрядами молний стенок во все стороны расходились небольшие искорки. - Если уж колдуешь, так приласкай чем-нибудь нежить, пока она к нам не доскакала.
  Твари действительно двигались вперед, но не слишком-то и быстро, чтобы не оторваться от своих хозяев. Те, судя по интенсивному маханию посохами, накладывали на себя и своих тварей всевозможные защитные чары. Для атакующих было еще рано, на преодоление подобной дистанции они должны были утратить большую часть своей мощи.
  -Чистый водород выделяю. Уж получать его из воды я научился, теперь даже отсутствие физического контакта не помеха. И знаю, какое надо создать давление, чтобы он не разлетался в стороны. - Сквозь зубы прорычал коротышка. На лысину орка упали холодные капли. То ли с носа гоблина текло, то ли под воздействием его магии внезапно начал собираться дождь. - Кажется. Если ничего не напутал. Не мешай, а то как шандарахнет...
   Фиэль стремительно оживляла ближайшие деревья, пытаясь создать из них заслон. Какой-то гном-волшебник неспешно шел вдоль строя и за ним открывался широкий и глубокий сухой ров. Из воды выбралась пара призванных кем-то элементалей. Вот только размеры у них оказались более чем скромные. До едва не прикончившего Златокудрую в городе троллей монстра воплощенным духам было как человеку для огра. Зашевелилась земля и исторгла из себя каменного голема, размерами идентичного призвавшему его дварфийскому чародею. Чисто боевые маги накачивали энергией огненные шары, цепные молнии и другие чары бьющие по площадям.
   Вурдалаки понеслись вперед, хрипло завывая. Их встретил град стрел, мушкетные выстрелы, боевые заклинания...Во время войны с нежитью только очень-очень плохой командир мог позволить себе экономить на дистанционном оружии. Увы, примерно половину возможного урона поглотили чары некромантов, благоразумно держащихся вне зоны прицельного обстрела. А остаток хоть и уничтожил несколько отдельных тварей, но в основном лишь нанес куда большему их количеству некоторые повреждения. От которых живым мертвецам было ни жарко, ни холодно.
   -Пошла, пошла, пошла! - Странный шар, возникший над головой орка, медленно полетел вперед через головы бойцов. С создателем его соединяла пуповина молнии, служащая то ли для управления, то ли для придания заклятию дополнительной мощи. А гоблин, с которого лились уже целые водопады пота, кричал на свои чары, будто пастух на корову. - Пошла, эсемеска, пошла!
   -Странное какое-то слово. - Негромко заметил оказавшийся рядом отрядный целитель. - Сколько языков знаю, а похожее первый раз слышу...
   Его лингвистические изыскания прервал звук взрыва. И громогласный мат частично ослепших стрелков. Взрыв был не то чтобы очень сильный...Но яркий. И потому вреда принес как бы ни больше, чем пользы. Хорошо хоть бегущий в атаку плотный слой вурдалаков расшвыряло ударной волной в разные стороны. Вместо сокрушительного удара кулаком по обескураженным воинам у нежити получился почти безвредный тычок раскрытой ладонью. Некроманты тоже попали под пагубное воздействие света и потому теперь своими тварями управлять почти не могли, а без их усилий те вели себя ничуть не умнее собак. К тому же некоторая часть их все же сгорела, а пытающиеся проморгаться стрелки и маги били примерно в нужную сторону, частенько поражая многочисленного врага.
  -Так почему эсемеска то? - Уточнил Мал, безуспешно пытаясь вытереть латной рукавицей мокрую лысину. Зрение ему небрежным пассом вернул уже успевший восстановиться целитель. Он видимо поправил свои глаза заклинанием и тут же бросаясь повторить процедуру с окружающими его бойцами.
  -Потому что сообщение передала адресату. - Помотал головой гоблин и его длинные уши со свистом рассекли воздух. - Точную его формулировку не скажу даже я, но смысл сводится к фразе 'да гори ты синим пламенем'.
  -Оно было желтым. - Осторожно заметил орк. - Ну, может немного красным.
   -Да, надо уделять больше внимания мелким деталям. А вообще хорошо грохнуло, но методика нуждается в доработке. - Задумчиво пробормотал гоблин, пытясь дать шенкелей своему скакуну. Тот его потуги игнорировал. Колотить пятками по прочным доспехам коротышка мог до конца времен, к тому же оставались шансы, что так он самостоятельно напорется на какой-то щип. - Перед подрывом надо всем давать команду зажмуриться. И эффективность ослепления должна быть значительно выше в темное время суток. Хм...Против ночных эльфов в Калимдоре самое то. А вот для нежити придется придумать чего-нибудь новенькое.
  Нежить, дернувшаяся было в лобовую атаку, отступила обратно. Её построение изменилось, окружающий колдунов резерв принялся обтекать некромантов с флангов. Вурдалаки с четкостью гвардейцев на параде перегруппировывались тремя отдельными клиньями. Видимо ослепшие сектанты, находясь под неприцельным но частым обстрелом, сочли охрану тыла не таким уж и важным делом. Сколько именно тварей сжег гоблин, ударивший своим заклятием именно в их наибольшее скопление, не представлялось узнать возможным. Но пятно выжженной земли было большим и до сих пор дымилось. А вокруг него на приличном радиусе лежали куски обугленной плоти или стояли порядочно опаленные монстры. Со стен замка свернула сиреневая молния и катапульта, по-прежнему швырявшаяся в его стены какой-то дрянью, весело вспыхнула. Маги смерти не смогли прикрыть осадную технику, будучи сильно заняты противником. Однако из горящей тележки, повинуясь взмахам их рук и посохов, внезапно полезли скелеты. Один, два, три...много.
  -Всем приготовиться! - Скомандовал какой-то воин, командовавший собственным небольшим отрядом в три десятка лихих рубак. От прочих наемников он отличался высоким ростом, тонкого плетения кольчугой, рогатым шлемом и зачарованным двуручным мечом. Руны, украшающее полутораметровое лезвие, несущее на себе много зазубрин, но похоже все еще очень и очень острое, заметно светились даже в ярком свете солнца. - Костяки у них выполняют роль берсеркеров-смертников! Они соберут на себя все ловушки и стрелы, а через час обязательно сами рассыпятся, но перед этим успеют несколько раз дотянуться до нас мечом. А еще они очень быстрые!
  Этого человек мог и не говорить. Белые, серые и желтоватые скелеты, цвет видимо определялся их возрастом, понеслись вперед со скоростью призовых лошадей. Притом обычные стрелы из лука или арбалета они высокомерно игнорировали. Даже если ломалась кость, то темпа их движений и действий это не меняло. Посторонним было решительно непонятно, зачем этим сгусткам темной магии вообще понадобилась материальная составляющая. Как основа для наложения чар? Или чтобы их ветром не сносило?
   -Пумба, назад! Всем, кто меня слышит, команда шухер! - Внезапно закричал гоблин, когда орк попытался пробиться поближе к неприятелю. Он резонно полагал, что ударом своей секиры может просто располовинить почти любого врага. А ржавые мечи, ножи, топоры и прочий хлам, сжимаемый костяными руками скелетов, вряд ли мог пробить гномью броню. Пехотинцы первого ряда уже давным-давно взяли в руки по короткому мечу и громадному щиту, лишь немного недотягивающему до звания ростового. Второй и третий ряд изготовили к бою длинные копья. Персоны с нестандартным или дистанционным оружием, как и маги, оказались сосредоточены за их спинами. Атаковать подобную фалангу в лоб нечего было и думать без громадных потерь даже для нежити. - Эти твари, которым надо как можно скорее подходить на дистанцию удара, крутятся перед нашим носом задницами, словно умелые стриптизерши! Выжидают момента, когда кто-то или что-то сломает строй!
   Последние слова гоблин проорал так громко, что их должен был услышать каждый из сборной солянки нескольких наемных отрядов. И притом без всякой магии. Разбираться с этим было некому и некогда, поскольку предположения зеленого коротышки начали сбываться. Причем самым худшим образом. Вздымая землю тут и там поднимались массивные туши жировиков. И тех, кто закопал их, скрыв в исполинские гнилые туши под слоем дерна. Костяные пауки. Некроманты, видимо зная о возможном подкреплении к защитникам крепости, озаботились подготовить засаду. И она полностью удалась.
   -Не ломать строй! Латники, сдерживайте вурдалаков и не оглядывайтесь! Если нас окружили это значит лишь то, что теперь атаковать можно в любом направлении! - Тимон по-прежнему голосил как стая баньши, перекрикивая шум ставшего вдруг в разы более тяжелым боя. Но кроме того он и действовал. Встающий прямо посреди солдат с пиками жировик, уже успевший ударить своими руками трех или четырех бойцов, убив их на месте, потерял голову. Её стиснуло телекенитеческим захватом и просто отвинтило. Челюсти чудовища, крутившееся вместе со всей башкой вокруг своей оси, успели лишь лязгнуть разок, а потом гнилая плоть не выдержала нагрузки и лопнула. - Маги, какой безрукой дегенрат учил вас колдовать?! А ну сообразили атаку по площадям или хотя бы защитные барьеры, пока нас тут всех едкой дрянью не заплевали!
   Подавая пример, Тимон показал настоящий мастер-класс по разбазариванию боезапаса. А именно им была загружена волокуша, которую он тащил при помощи телекинеза. Бочонки с порохом летели один за другим, и в полете их догоняла небольшая молния, устраивавшая подрыв. Окопавшиеся слишком далеко от людей или просто медлительные монстры стали его законными целями. Волшебники поддержали его огненными шарами и прочими масштабными чарами. За десяток секунд разлетелись на кровавые ошметки примерно с десяток мертвых гигантов и впятеро большее количество своеобразных стрелков нежити. Проблема была в том, что куда большее их количество уже сблизились с солдатами достаточно, чтобы не бояться подобного обстрела.
   Разогнавшиеся не хуже рыцарского коня костяной паук налетел на гнома-геоманта, внезапно оказавшегося лицом к лицу с противником и костяные челюсти откусили ему руку. А потом и голову, ведь с такой раной волшебник уже не мог сопротивляться.
   -Проклятье! - Фиэль была вынуждена отпустить управляемые ей древесные конструкты, сейчас мутузящий кинувшихся в атаку вурдалаков. Иначе бы эльфийку тоже банально съели. Одновременно управлять энтами и отбрасывать от себя плотоядно роняющего слюни на землю жировика волшебница просто не могла. - Это ж надо было так попасться! Лонари! Ты же должна была проверить территорию, по которой мы идем!
   -Я проверяла! - Крикнула в ответ рейнджер-недоучка, делая выпад тонким длинным мечом и пронзая брюхо трупа-переростка. Ему, впрочем, на хлынувшие из пуза кишки было наплевать. Вооруженные какими-то гнутыми железками руки взметнулись волной и врезались в одного из дворфов, отчаянно старающегося перезарядить свой мушкет. Тот попытался заслониться, но сила чудовища была достаточной, чтобы рассечь пополам и ствол оружия, и самого стрелка. - Как и еще десяток следопытов из разных отрядов! Спрятаться от нас без по-настоящему сильного колдовства не могла даже мышь!
   Бойцы наемных отрядов сражались умело и отчаянно, стараясь держаться плечом к плечу. Но нежить превосходила их и численно, и качественно. К счастью не слишком сильно, раза в полтора. Она не имела на себе брони, а те из тварей, что пользовались оружием, в лавке старьевщика получили бы за свои дрянные клинки в лучшем случае пару медных монет. Одинокого вурдалака более менее грамотный мечник мог просто нашинковать на куски...Однако, после этого ему требовалось немного отдохнуть и уделить внимание полученным повреждениям. А мертвецы не уставали и не чувствовали боли от ран. К тому же они с готовностью шли в самоубийственные атаки, получая несовместимые с дальнейшим существованием повреждения, но давая другим монстрам возможность для атаки. Мало-помалу упорядоченный поначалу строй живых бойцов превращался в беспорядочную свалку, где преимущество было у покойников.
   - Не экономить рунные стрелы и боевые артефакты! - Рявкнула Златокудрая, уклоняясь от плевка зеленой дрянью. Та плюхнулась на одного из человеческих бойцов, вооруженного двумя короткими клинками. Судя по тому, как тот немедленно начал ругаться, его кожаная куртка плохо спасала от едкой слюны костяных пауков. Волшебница резко выдохнула и сплела руки в жесте заклинания иллюзии. Громадная и несуразная многоногая овца замерла, пытаясь осознать свое положение. На спину ей тут же запрыгнул вооруженный кинжалами солдат и начал вонзать их в затылок пребывающего в плену грез существа. Увы, долго воздействие на жировике не продержалось. Стряхнувший с себя наваждение монстр взрвел и хлопнул невероятно изогнувшимися верхними руками по голове. Человека ударом расплющило в кровавую кашу, но заодно тварь раскрошила сама себе череп, после чего и издохла. - Сейчас речь идет о наших жизнях!
  -Еще бы они у меня были, эти самые артефакты! - Костяная Острога танцевала на одном месте, пытаясь вызвать себе на помощь каких-то духов, но вот результата действий шаманки как-то никому не было видно. - Я ведь просила купить мне пару-тройку десятков человеческих костей! Или хотя бы вурдалачьих! Нет, говорили вы мне. Сама после первого же боя бесплатно наберешь, если надо будет!
  -Признаю свою ошибку. - Повинился перед ней гоблин, даже и не думающий слезать с плеч орка. А то в схватке и круговерти боя его могли бы банально союзники затоптать. Мал двигался как танцевал, небрежно взмахивая секирой. Острое как бритва и яжелое, словно навершие боевого молота лезвие легко перерубало даже защищающую голову костяных пауков клетку из ребер. Там, где простые бойцы были вынуждены наносить пять-шесть ударов по одному месту, чтобы добраться до наиболее важных внутренностей твари, ему хватало всего одного. Ну, в крайнем случае, двух. А засевший на закорках собственный маг приходил на выручку в самых тяжелых ситуациях, тормозя врагов телекинезом или обескураживая молниями. - Но в то время подобная покупка необходимых для зачарования ингредиентов казалась абсолютно нерентабельной! К тому же мы и так привлекли к себе непозволительно много внимания! А тебе требовались еще и ритуальные жертвоприношения!
  -Кроликов! - Выкрикнула в ответ шаманка, резко останавливаясь. Синхронно с последним движением её танца ближайший жировик замер, так и не донеся зазубренный серп до груди сбитого на землю эльфа-мечника. А потом повалился вбок, так как не мог сохранить равновесие, будучи парализованным. Тут же сразу двое наемников-людей принялись колотить ему по голове своими булавами. Однако череп твари держался и сдаваться их усилиям так сразу не собирался. Подскочивший к парочке дварф вставил в раззявленную пасть чудовища мушкет и спустил курок. Картечь вышла из затылка монстра и ранила одного из бойцов в лицо, Тот взвыл, схватился за голову и пообещал обесчестить маму злополучного помощника. - Я бы могла умастить духов даже кровью жалких кроликов! Да, пользы бы подобные помощники принесли немного, но это же лучше, чем ничего!
  Гоблин ей ничего не ответил, поскольку был очень занят. Опомнившиеся от вспышки некроманты рискнули приблизиться на дистанцию, с которой заклинаниями они промахивались уже достаточно редко. И они были намерены отомстить за свой испуг. А может просто не могли достаточно точно прицелиться по обычной пехоте, поскольку обзор им перекрывали собственные твари, а тут такая выделяющаяся на общем фоне цель. Комки неприятного гнилостно-зеленоватого света летели настоящим ливнем и неуклонно пытались поразить Тимона, перехватывающего их при помощи подручных предметов. Кусков камня, чьих-то доспехов, мертвых тел, неживых, однако вполне себе активно сопротивляющихся вурдалаков. Последние, кстати уже вырезали всю первую линию щитоносцев и уже активно грызлись с копейщиками, уверенно склоняя чашу весов на свою сторону.
  Несмотря на все усилия, строй уже в нескольких местах оказался прорван. Большинство таких разрывов появились в результате атак с тыла, которые не смогли достаточно оперативно остановить, но кое-где бойцы дрогнули и стали пятиться. Или просто умерли, будучи растерзанными ордой тварей на куски.
  -Уходим! Только не бежать, кто подставит врагу спину, того сам зарублю! Пятьтесь и бейте! - Крикнул громила в рогатом шлеме, разваливая клинком бросившегося в ближний бой костяного паука. Вот только оружие капитана наемников застряло в теле нежити. А когда человек оперся ногой о поверженного противника, чтобы вытащить клинок, в бок ему врезался вурдалак и повис на человеке, словно собака на медведе. Из под вцепившихся в ладонь челюстей брызнула кровь. Кольчужные перчатки, кажется, остались не пробиты, но тиски зубов просто раздавили живую плоть.
  -Все отступаем, битву сейчас нам не выиграть! Пробивайтесь к лесу, там мясным танкам будет сложнее бегать, а костяным паукам целиться! - Поддержала его идею Фиэль, усилив свой голос магией иллюзий и посылая в вурдалака небольшую огненную стрелу. Нежить вспыхнула, но разжала зубы лишь после того, как наемник пошерудил в её глазнице длинным и тонким кинжалом. Волшебница отметила благодарный кивок от союзника и летевший ей в лицо плевок едкой слюны. Его принял на себя возникший вокруг эльфийки волшебный щит, но она была вынуждена тут же снять энергозатратный барьер. - Да шевелитесь вы! Живой партизан причинит врагам больше проблем, чем доблестно павший на поле битвы герой!
  Чародейка чувствовала как убывают её силы, в глазах еще не темнело, но руки и ноги уже начинали отчетливо дрожать. Корни, которые она своей магией заставляла выкапываться из земли и оплетать монстров, все чаще рвались или затягивались недостаточно быстро, упуская жертву. Волшебнице и её отряду уже не раз приходилось спасаться бегством от более сильного противника. Но обычно это было на хорошо знакомой им территории. И каждый раз после подобного маневра эльфийка с зубовным скрипом считала потери. А затем лично делала могилы, в которые так никогда и не опустятся тела тех, кому они предназначены. Ведь в лучшем случае трупы оказывались сожраны нежитью, а в худшем пополняли её ряды.
  Медленно-медленно, теряя бойцов, остатки сборной солянки наемных отрядов начали пятиться. Были бы на их месте ополченцы или даже какие-нибудь регулярные части новоборанцев, то они бы уже давно побежали. Но среди тех, кто зарабатывал оружием на хлеб трусы и паникеры долго не задерживались. Привыкали к смерти рядом с собой, умирали, находили себе более спокойный род занятий.
  -Помогите! - Заверещала Острога, чью ногу пропорол ржавый меч одного из последних скелетов. Остальные костяки уже были разбиты на кусочки, но этот еще частично сохранился. Его лишившийся ног торс при помощи одной руки полз по земле, а второй бил по кому попало. Полукровка снесла ему голову легким копьем, используемым на манер боевого шеста, но её штаны из шкур начали быстро пропитываться кровью. С такой раной шаманка еще могла некоторое время сражаться, а вот оторваться от преследования нежити уже бы не сумела. - Не бросайте меня! Пожалуйста!
  -Пумба, ты вынесешь двоих? - Уточнил гоблин, пригибая голову. Заклятие одного из некромантов разминулось с его ушами лишь на пару пальцев.
  -Нет! - Коротко ответил орк, прихрамывая и морщась от боли в боку. Удар жировика, сжимавшего в лапе кирку, прогнул стальные латы, оставил после себя сильнейший ушиб и клочья гнилого мяса, застрявшего на шипах. - Мне самому бы уйти. Ох. Черт, вроде не хромаю, а ноги переставлять больно.
  -Тогда готовься принять полутрольку. - Решил Тимон и приготовился спрыгнуть в круговорот битвы, словно в озеро. - Фиэль, зайка, лови меня!
  Волшебница шарахнулась от летящего гоблина в сторону, тут же раздался громкий треск, а спину чародейки рвануло болью. На секунду ей показалось, что оскорбленный её поступком зеленый коротышка вонзил в свою невольную подручную кинжал...Однако Златокудрая быстро поняла свою ошибку. Мелкий поганец, разрушивший её жизнь, стоял на вколоченных в землю останках костяного паука. Подкравшийся сзади монстр готовился вонзить свою ужасающие челюсти в спину Фиэль. И даже уже почти сумел до неё дотянуться, когда эльфийка резко отшатнулась. Один из острых словно лезвие клыков прошелся по ней, распоров зачарованную на прочность одежду и слегка надорвав кожу.
  -А если бы я тебя действительно ловить стала?! - Подняла глаза на гоблина волшебница. Выглядел он кстати еще хуже чем обычно. Судя по покрытой отвратительно пахнущими струпьями роже, как минимум одно заклятие ускоренного гниение от магов смерти все же попало в свою цель. Однако зеленый коротышка все-таки был жив и несмотря на запятнавшую его одежду кровь широко скалился. Хотя, возможно, у него просто разрушились губы. В той мешанине плоти, которой теперь стало его лицо, даже глаза и нос удавалось найти то не сразу. - Что тогда?!
   -Мне было бы очень стыдно. - Ковырнул ножкой череп костяного паука гоблин. Все еще продолжающий дергаться монстр затих, когда его голову дополнительно вогнуло внутрь. - И еще я бы оказался вынужден вынести твое истекающее кровью тело с поля боя. Прямо как в романах и балладах. Романтика, понимать надо!
  -Не надо. - Сердечно попросила его волшебница, стирая с лица брызнувшую на неё кровь. Оказавшегося неподалеку дварфа пробил здоровенным зазубренным гарпуном жировик, а после поднял над головой, словно ужасные и стонущий от боли флаг. Целый фонтан алой жидкости из громадной раны окропил собою десятки сражающихся. - Я против! К демонам романтику, лучше приставай ко мне как раньше! А сейчас прекращай заниматься ерундой и давай выбираться отсюда!
  -Как прикажите, леди. - Изящно поклонился Тимон, как бы невзначай хватая эльфийку за поясницу и заставляя согнуться вместе с собой. Плевок едкой жижи едва-едва разминулся с частично седыми волосами. - Тогда хватит болтать и вычерпывать из себя силу до донышка, начинайте шевелить своими булками! И если мне покажется, что они колыхаются недостаточно быстро, то я оставляю за собой право шлепнуть по ним рукой! Своей! Или нет, лучше вон той, лежащей у наших ног...Или той, несколько правее на мизинце которой осталось какое-то интересное золотое кольцо с большим камнем...Ах, нет, он фальшивый...
  -Извррращенец! - Прорычала Фиэль, находясь уже на полпути к лесу. Впереди неё отступали Мал и тот самый верзила в рогатом шлеме, а потому ближайшая нежить находилась в несколько расчаленном виде. - Не смей ко мне приближаться!
  -А я и так уже рядом! - Нагло прогудели ей в тыл и отвесили полноценный шлепок. Правда, прислушавшись к тактильным ощущениям, эльфийка с облегчением констатировала, что пока для этого были использованы собственные конечности гоблина. А потому испугалась, потому как этот факт её успокоил.
   Глава 21
   Мутный изумруд, закрепленный в серебряном браслете, хрупнул и покрылся сетью трещинок. Голова гоблина с вырвавшимся сквозь зубы стоном откинулась на грудь эльфийки. Та издала какой-то сиплый звук, нечто среднее между стоном и храпом. Но не проснулась.
   -Все. - Констатировал Строри, с сожалением взирая на целительный артефакт. Последний из тех, которые еще как-то работали. - Теперь его только на переплавку.
   -Ну, вот, хорошую штуку сломали. - Гоблин переложил голову с одной мягкой подушечки на другую. Руки его продолжали цепко сжимать ставшее в разы не таким уж и ценным украшение. Фиэль не возражала. После того, как ей пришлось устраивать натуральные лесоповал, чтобы замедлить погоню нежити, волшебница элементарно упала в обморок. Который плавно перерос в здоровый сон. Сотворение из мирных деревьев энтов в большом количестве, пусть и по очереди, вымотало Златокудрую донельзя. - И дорогую наверное.
   -Зато с её помощью целых пять тяжелораненных смогли полностью излечиться. - Безразлично пожал плечами дварф, не испытывающий пиетета перед артефактами. Ремесленники Стальхольма могли наделать подобных чуть ли не в любом количестве. И не делали этого лишь, чтобы не сбить цены на свою продукцию. Даже война с нежитью не изменила правил заправляющих там всем и вся гильдий и кланов. - А не заполни мы её принудительно, она могла бы работать еще лет сто. Но спасая лишь одну жизнь в неделю.
   -Да, вещи должны служить людям, а не люди вещам. - Спокойно кивнул жрец, который и являлся хозяином сломавшегося амулета. - Про людей это я в широком смысле, то же самое относится к представителям любой расы. Пойду к своим, сейчас многие растеряны и напуганы. Не могу унять боль от их ран физических, так хотя бы начну врачевать душевные.
   -Гоблины бы с тобой не согласились насчет того, кто кому предназначен. - Качнул головой вслед уходящему человеку Мал, наблюдая за расстроенным Тимоном. Когда другие маги валились с ног, не успев восстановить и десятую часть своих сил, зеленый коротышка уже полностью отдохнул. И даже успел частично ободрать со своего лица часть ужасно выглядящих и пахнущих струпьев, из под которых лезла здоровая кожа. Именно поэтому Фиэль и заставила его заряжать опустошенные артефакты, которые немедленно пускались в дело. И, будучи опустошенными, снова наполнялись силой. Пока не ломались, не выдержав потока грубой чужеродной энергии. - И дварфы некоторые тоже. Самые жадные.
   -Ты на кого намекаешь? - Воинственно встопорщил бороду Строри. Полусотника минувшая битва только раззадорила. Просто потому, что ужасающего разгрома он не помнил. Ему жировик саданул старым кузнечным молотом по голове, отправив в бессознательное состояние на несколько часов. Шлем и толстые кости дварфийского черепа спасли Строри жизнь сначала, а подхватившие своего командира при отступлении верные подчиненные потом. - Мы все свои целительские штучки отдали на общее дело! И даже парочку боевых зарядили, наплевав на риск их детонации!
   -Просто большее их количество не согласился напитать мной я. - Заметил гоблин. - Вы то артефактов себе и новых добудете, а вот запасного меня как-то нигде не лежит. Хм. Вернее лежит, но потом вряд ли мы с вами еще увидимся.
   -Цыц ты! - Шикнул на него Мал. - Вокруг же чужие!
   -И чё? - Скептически глянул на громилу Тимон. - Все вымотались настолько, что я могу объявить себя верховным демоном Пылающего Легиона. Никто не услышит. А услышит, так не поймет. А поймет, так попросит поделиться травой, от которой так классно отдыхается.
   Фиэль Златокудрая согласно всхрапнула. Если бы её разбудили, она бы согласилась с каждым словом. И была бы готова на что угодно в обмен на то, чтобы ей позволили еще немного поспать. Одна из уцелевших подчиненных эльфийки подошла к компании командиров своего отряда и совершенно неизящно плюхнулась на землю. Да еще и старчески закряхтела при этом.
  - Из нашего отряда уцелело тридцать пять эльфов и девять дварфов. Хорошо, что большая часть народа осталась либо на лесозаготовках, либо повезла к нашему основному лагерю припасы. Иначе потерей двадцати одного новобранца и восьми ветеранов мы бы не отделались. Всего из лап нежити вырвалось куда больше наемников, чем мне казалось изначально. Целых триста одиннадцать бойцов, чуть больше четверти от всего количества угодивших в засаду. - Лонари Серебрянный цветок задумалась, а потом поправила саму себя. - Триста восемь. Трое умрут в ближайшем будущем, я вообще не понимаю, как они до сих пор смогли остаться в живых. У одного сквозное ранение головы, какое-то заклятие некромантов умудрилось прошибить её навылет. Второй потерял почти всю кровь и кишки, кроме тех, которые смог утащить с собой в руках. С последним вообще настоящие чудеса творятся. Простой крестьянский парень, до прошлого года мирно пахавший землю, до сих пор умудряется звать маму, лишившись сердца. Его ему просто вырвали вместе с еще парой ребер! Целители, которые на ногах то не стоят, теперь вокруг данного феномена хороводы ползают, пытаясь понять как такое вообще возможно.
   -Скажи им, чтобы бросили маяться дурью и поискали сердце справа. - Буркнул гоблин. - Иногда бывают такие аномалии в развитии. И пусть на некромантию проверят. Может парень восстал высшим умертвим и умудрился не заметить этого?
   -Думай чего говоришь, лягушким сын! - Попыталась обжечь коротышку взглядом эльфийка, негодующе взирая на то, как тот использует её командира в качестве подушки. Тот, впрочем, продемонстрировал изрядную толстокожесть и лишь лениво скосил на рейнджершу один глаз. - На темную магию с таким ранением его проверили в первую очередь. Ничего! В смысле, ничего такого. Рана, от которой надо умереть на месте есть, а её обладатель все равно живой.
   -Когда мы шли прямо в лапы к ждущим нам тварям, тоже никто и ничего не обнаружил. - Малоэмоционально хмыкнул гоблин, подцепляя ногтями один из струпьев на своем лице и начиная медленно его тянуть. - Между прочим, за этот косяк Фиэль с тебя еще спросит. А я спрошу с неё, причем крайне жестко, может быть даже жестоко и с привлечением дополнительных специалистов. Скажем, Сури, когда мы наконец вернемся в наш поселок. Кому еще было искать закопавшуюся в землю нежить как не друиду? Если только рейнджеру, способному увидеть следы засады. Пауки могли вырыть ямы и забросать жировиком дерном, но я готов сожрать собственную шляпу, если эти участки ничем не выделялись.
   -Ты не носишь шляпы. - Заметил Мал, качая головой. Воин признавал правоту слов зеленого коротышки. И ему очень хотелось отвесить пару тумаков тем, кто не смог вовремя распознать засаду.
   -Ну, потому ей и клянусь. - Гоблин посмотрел на орка как на идиота. - Но это ничего не меняет! Не хватит у низшей нежити мозгов на то, чтобы полностью убрать следы своего присутствия. Да и как можно распрямить траву, примятую сотнями ног? Повторить естественный узор подстилки из опавших листьев? Вернуть на место сломанные ненароком ветки деревьев, которых жировики не могли не наломать?
   -Друидизмом. - Подсказал Мал, почесав лысину. - Не, ну а чего? У нас с отрядом охотников всегда ходил хоть один, которого шаман научил тропу за собою прятать. Мудрость предков дело тяжелое и покоряющееся лишь избранным, но уж обучить взрослого орка хотя бы паре полезных обрядов всегда удавалось.
   -Среди людей имеются хорошие охотники, способные так же управлять силами леса. - Неохотно признала Лонари. - Некоторым браконьерам удавалось прятаться на окраинах Кель Таласа годами, прежде чем их настигало заслуженное возмездие. Во многом именно отловом таких уникумов и занимались рейндежры.
   -Вряд ли среди некромантов много лесных жителей, добывающих себе пищу охотой. Они в большинстве своем ренегаты из Даларана или сектанты человеческих земель, в общем, территорий, где развито сельское хозяйство. Наверное, нам просто не повезло. - Задумался гоблин и, оставив в покое кожу на лице, попытался взбить свою подушку. Остановился лишь после того, как так и не проснувшаяся Фиэль пообещала кого-то прикончить, если ей будут мешать вкушать заслуженный отдых. - Или один из вражеских чародеев выучил нужное заклятие по личным мотивам. Например, приводил в порядок газон, по которому надо было пробраться, чтобы прошмыгнуть в женское общежитие. Чтобы попасть туда, где их могли ждать молодые симпатичные дурочки вроде тебя, которых так легко обольстить, подпоить, завалить...
   Лонари замолчала и надулась. Крыть ей было нечем. Вернее, она просто опасалась вступать в спор со злоязыким коротышкой. Он явно просто жаждал доказать, что она именно такая, как и говорил гоблин. Или ославить её старой никому не интересной развалиной. Девушка даже не могла решить, какой вариант хуже.
   - Разбудите меня утром. - Зевнув, попросил гоблин. К нему и Фиэль начала со всех сторон стягиваться опадающая с деревьев листва, укрывая их обоих зеленым одеялом. - Или если нападет нежить. Но в последнем случае я буду сопротивляться, а потому лучше пользуйтесь длинной палкой. Или вурдалаком.
   -А ужинать? - Удивился Мал, потирая ноющее брюхо. Он правда не был уверен, облегчит ли еда его состояние или ухудшит, но склонялся все же к первому. Орки вообще ради того, чтобы дотянуться до куска хорошо зажаренного мяса, могли даже собственную смерть ненадолго отложить.
   -Говорил ли я тебе, что во время отступления пробежал мимо останков повара какого-то отряда? - Глухо спросил гоблин, уже видимо наполовину погружаясь в стану грез. - Вурдалаки все-таки невероятно глупы. Зачем было сжирать половину лица отбивающемуся тесаком и наверняка немытому человеку, если у того в рюкзаке имелось порядочно копченых колбасок? Они же явно лучше на вкус.
   -И где они? - Подозрительно уточнил Мал.
   -Кончились. - Уже почти засыпанный до листьями по самую шею Тимон похлопал себя по слегка округлившемуся пузу. - Иначе с чего бы мне здесь лежать? Вымотаться я практически не могу, а вот банально обожраться...
   -Тьфу! - Сплюнула на землю Лонари и гордо отвернулась. Но организм подвел свою хозяйку, и в животе у той раздалось голодное бурчание. Естественно при отступлении спасать обоз никто не стал, а потому сейчас бойцы были вынуждены питаться тем, что у них хранилось при себе. Если хранилось...Вот только молодая рейнджер еды при себе никогда не носила, поскольку не сомневалась в своей способности добыть дичи. Увы, для того чтобы пойти на охоту ей требовалось найти во-первых стрелы, а во-вторых лук. А они остались где-то на поле боя. Сломанными.
   -Но впрочем, несколько штук у меня еще сохранилась. - В доказательство своих слов из груды листвы взвилась вверх зеленая рука, цепко сжимающая колбаску. Легкий ветерок доставил аромат копчености к носу голодной эльфийки и рот её немедленно наполнился слюной. - Но вам я их не отдам, потому как у вас документов нету.
   -У меня есть клановая татуировка. На левом плече находится. Змея, череп которой разбивает копыто. - Припомнил Мал, даже не задаваясь вопросом, зачем могли понадобиться гоблину документы. - Ни один орк её не подделает. А если подделает и попадется, то он уже будет не орком, а вонючим пометом степенного шакала.
   -Могу предъявить расписку на закупку пороха, выписанную на мое имя. - Фыркнул Строри, тоже внимательно принюхиваясь к возможному ужину. - Взял на всякий случай, вдруг придется возвращаться и вешать интенданта на его собственной бороде, если товар он продал плохой.
   -Сойдет для сельской местности. - Фыркнул гоблин и по две колбаски, вырвались из под слоя листвы, спланировав в подставленные руки. - Давай сюда свою расписку!
   -А мне? - Обиженно и вместе с тем с надеждой поинтересовалась Лонари Серебрянный цветок. - Я тоже хочу!
   -Если нет удостоверяющих вашу личность документов, то прошу пожаловать ко мне под бок на процедуру установления личности. - С готовностью откликнулся гоблин. - Для начала освидетельствования разденетесь до пояса, ну или хотя бы снимите свой балахон.
   Эльфийка молча встала и ушла на другой конец лагеря.
   -Ну и зачем тебе было над ней издеваться? - Неодобрительно покачал головой Строри.
   -А вдруг бы прокатило? - Вопросом на вопрос ответил Тимон. - Втроем лежать тут было бы теплее и интересней, чем вдвоем. Вот только этот её рейнджерский костюм... Знаешь, женщины, у которых холодная кольчуга лишь чуть-чуть прикрыта тканью нервируют мою нежную чувствительную кожу. Особенно если под спину нечего подстелить, а оделяло отсутствует как класс.
   -Угу. - Орка такие мелочи волновали не сильно. Во всяком случае до тех пор, пока с неба не повалит снег. - А зачем тебе были нужны документы?
  -За ночью обязательно придет утро. И потому я могу сказать вам только два слова. - Голос гоблина стал каким-то...возвышенным? Но следующая фраза тут же убила все впечатление. - Туалетная бумага!
   Следующим утром сборная солянка неамных отрядов потащилась обратно в Ринстоун. Участвовать дальше в драках с нежитью они не только не хотели, но и не могли. Во всяком случае, без возможности пополнить свои ряды и обзавестись снаряжением. Орды тварей, возможно и сновали по дорогам, да вот только к ним никто выходить и не думал. Даже если бы на пути не попалась нежить, то всегда оставался шанс встретиться с крупным и организованным отрядом Альянса. И все, прости-прощай вольница, здравствуйте ряды ополчения. Там, конечно, кормят, поят и даже снабжают всем необходимым для жизни, но профессиональные бойцы под командование абсолютно незнакомых им личностей почему-то не стремились.
   -Мне решительно не нравится подобный способ вести войну. - Жаловался Фиэль гоблин, по старой памяти усевшийся на загривок к орку. Мал пробовал нахальную зеленую мелочь сгонять, но успеха не добился. Тимон действовал в соответствии с наставлениями по тактике от лучших стратегов комариного племени. Сначала отлетал в сторону, а потом возвращался на прежнее место и начинал противно зудеть. - Какой смысл бодаться лоб в лоб с ордами марионеток! Нам надо вырезать кукловодов! Живых в Азероте намного меньше чем мертвых. Возможно даже меньше чем мертвых, находящихся в удовлетворительном для ритуалов некромантии виде. Однако даже с учетом того, что девять из десяти некромантов лишь снабженные демоническими артефактами недоучки, готовить их требуются годы. Вырежем определенное количество сектантов, и орды тварей просто некому станет вести в битву. Ну, кроме Нер Зула. Однако каким бы ни был разум этого немертвого орка, успеть контролировать монстров везде и всюду он просто не в состоянии.
   -Ну и чего ты предлагаешь? - Фиэль была зла, голодна и устала. После сна на земле, пусть даже с некоторой подстилкой из листьев, ломило все тело. А еще время от времени ныла грудь, отдавленная вроде бы маленьким, но оказавшимся крайне увесистым коротышкой. Однако она была раздражена не настолько, чтобы выплескивать свою Агрессию на Тимона. Не то чтобы волшебница боялась...Просто работал её инстинкт самосохранения. Жизни и здоровья её лишать бы не стали, а вот как-нибудь оскорбить или прилюдно облапать могли вполне. - Собрать все эти остатки и вдарить по одному из городов некромантов? Так мы туда, во-первых, без припасов не дойдем. А во-вторых, на своей охране сектанты не экономят. Алтари-зиккураты даже без защищающих их бойцов в состоянии уничтожить магией незваных гостей. Ну и, в-третьих, наемники из чужих отрядов меня просто не станут слушать. Они в большинстве своем люди, а я имею кое-какую репутацию лишь среди своих сородичей. Весьма неоднозначную к слову.
   -Ой, да ладно тебе! - Всплеснул руками гоблин и случайно съездил своему транспорту по уху. Орк глухо заворчал и снова попытался стряхнуть проблемного пассажира. Безрезультатно, руки его до зеленого коротышки просто не дотянулись, столкнувшись с незримой преградой. - Можно подумать риска будет много больше, чем сейчас! Помереть легко и на поле боя, если нас опять попросят заткнуть какую-нибудь внезапную атаку тварей. А требующих срочной помощи ситуаций сейчас, после прорыва обороны побережья, должно возникнуть очень и очень много. Зато пользы и нам, и всему делу войны с нежитью в случае успешной операции выйдет вагон и маленькая тележка!
   -Ладно. - Златокудрой было легче согласиться с настырным гоблином, чем и дальше терпеть его нытье. - Что я должна сделать, чтобы ты от меня отстал?
   -Всего лишь начать подготовку к недружескому визиту в гости сектантам сразу после того, как мы переведем дух. Нужно не бросаться очертя голову в схватку с ближайшей нежитью, а аккуратно передислоцироваться в её тыл. И там нанести неожиданный и болезненный удар. - Гоблин старался казаться паинькой и робко улыбаться. Ну, настолько, насколько мог. Выходило у него как всегда нечто среднее между оскалом вурдалака и обнаженными в знаке угрозы зубами тигра. - Да, свои твердыни сектанты охраняют. Но не могли же они совсем не ослабить гарнизоны, если бросают сейчас все силы на побережье? К тому же у нас есть маленький козырь в рукаве.
   -Да? - Златокудрой думать было тяжело. И шагать тоже. А делать все это вместе было решительно невозможно. Хорошо еще, что её не мучила жажда магии, иначе бы после недавнего переутомления приходить в себя эльфийке пришлось бы не меньше месяца. - И какой же?
  - Вряд ли некроманты какого-нибудь глухого угла знают в лицо суккубу-ренегатку. Точку для атаки надо выбрать так, чтобы она находилась неподалеку от прекрасно известных и безопасных для нас земель Кель Таласа. Тогда появится возможность в случае проблем сбежать, а при победе упереть в качестве трофеев все, что не приколочено гвоздями. - Довольно ухмыльнулся гоблин. - Главное забросить Сури в пределы охраняемого периметра и не привлечь к ней внимания демонов. У сектантов вопросов и подозрений к априори своей не возникнет. А если кто-нибудь получит от неё предложение ненадолго посетить укромный уголок, то сопротивляться он вряд ли будет. Как и жить после того, как исчезнет из виду.
  -Слишком рискованно. - Златокудрая демонице не доверяла. Ни на грош. - Если она нас предаст, недавний разгром покажется дружеской перепалкой.
  -Для правдоподобности и болей эффективности действий обеспечим Сури парочкой-троечкой экзотических рабынь. Думаю ты, Лонари и Острога вполне подойдете. Еще бы раздобыть вора женского пола из расы гномов, на случай, если понадобится вскрыть сейф или скрытого педофила очаровать. Против такого состава точно никто и ничто не устоит! - Мелкий зеленый коротышка аж облизнулся, видимо уже в красках вообразив себе какое-то крайне непристойно зрелище. - О да! Кожа, цепи, может быть даже какие-нибудь аккуратненько сделанные следы от хлыста, для полной идентичности невольницам! Ну и конечно надсмотрщик! Ему по всем канонам надо быть мерзким, отвратительным и похотливым, чтобы прекрасных дев подчеркивало еще и резким контрастом. Хм, я бы подошел идеально, но недостаточно крупный и жирный. Как думаешь, удастся за пару недель вытянуться хотя бы еще на полметра и вырастить себе пивное брюшко?
  -Нет! - Аж содрогнулась Фиэль при мысли, в каком виде ей придется ходить по городу некромантов и возможно сражаться. Даже в случае победы после такого она умрет со стыда. А если что-то пойдет не так, и волшебница не успеет вовремя себя убить?! - Это слишком опасно!
   -Немногим опаснее, чем вышибать клыки вурдалакам. - Не желал слушать её гоблин. - Зато прибыльней и эффективней! К тому же в твоих интересах быть хорошей девочкой и провернуть с моей помощью данную операцию. Просто потому, что тогда я не будут тебя наказывать за промах с закопанными в землю монстрами. Кто должен был почувствовать их гнилые туши, как не друид? Растения не могли не заметить такой большой пласт агрессивных органических удобрений!
  - Причем тут я! - Возмутилась волшебница. - Сенсорные чары очень сложные! Да и вообще, раз рейнджеры и следопыты ничего не нашли, то и от стандартных заклинаний толка бы не было. Следовало использовать усиленные, требующие куда большего контроля и энергии. Если бы мне пришлось обшарить ими ближайшую округу, то сил на сам бой почти бы осталось! Да и вообще не факт, что даже и их бы хватило на обнаружение засады. Тот, кто занимался её размещением, свое дело явно знал.
  -Но должен же кто-то ответить за то, что я едва не стал маленьким пунктом в обеденном меню нежити! - Непреклонно заявил гоблин и чуть не стукнул по лысине своего носильщика, видимо в запарке приняв её гладкую поверхность за хорошо отполированную деталь мебели. - А других капитанов наемных отрядом мне выпороть никто не даст. Да и нет среди них женщин, на чьи ягодицы было бы приятно глянуть при процедуре установления надлежащей дисциплины.
  -Ты чокнутый садист. - Простонала Фиэль, отчаянно пытаясь сопоставить между собой риск и последствия операции, на которую подбивал её гоблин. Не то чтобы прозвучавшая унроза лично ей могла бы сильно поколебать чашу весов. Однако, свое воздействие она все же оказывала. - Это шантаж!
  - Да, я такой. Тиран и деспот. - Скромно кивнул зеленый коротышка, якобы в смущении потупив глазки. - Ну что, мне заготавливать розги?
  Глава 22.
   Тяжелая и густая капля жидкости органического происхождения с характерным цветом и запахом, упала вниз. На воздухе она быстро стала терять свою текучесть и становиться все более плотной, но конечно же не успела завершить этот процесс прежде, чем столкнулась с препятствием и разлетелась во все стороны мелкой взвесью.
   -Проклятая птица! - Некромант в гневе швырнул в пролетевшую над ним жирную упитанную ворону полноценное боевое проклятие. При этом он даже не воспользовался посохом, который незадолго до этого прислонил к воротам города Кроша, чтобы без помех иметь возможность лакомиться принесенным ему на обед жаренным барашком. Черные перья посыпались во все стороны и крылатая мишень, на лету теряя плоть камнем рухнула вниз. -Да вы чего, сговорились!
   -Эй! - Прикрыл свою еду его напарник, опасаясь попадания в неё постороннего мусора. - Полегче!
   - Да ведь уже второй раз за сегодня! Эти дурацкие падальщицы совсем обнаглели! - Неудачливый сектант полил свою голову содержимым стоящего рядом с ним кувшина, пытаясь смыть дурнопахнущий помет. А после перевел недобрый взгляд на человека в железном ошейнике, принесшего ему обед. - Ты чего стоишь, раб?! А ну быстро тащи мне еще воды! А потом вина!
   -Если это заметят старшие братья, то тебе придется пройти обряд малого покаяния. - Мягко заметил ему напарник, возвращаясь к поглощению наварститого супа. Стоящие от него в двадцати шагах двадцать вурдалаков и жировик, от которых на жаре ощутимо несло падалью, не мешал магу смерти нисколько. Он уже давно привык к всевозможным запаховым оттенкам ароматов тлена и гнили. - Вкушать веселящие зелья на боевом посту есть грех.
   -Плевать! Откуплюсь! Например, отдам в жертву нашему великому господину этот пока еще дышащий кусок падали! Все равно он ни к чему толком не годен! Нового куплю! - Маг смерти вытрясал из своей буйной и давно нестриженной шевелюры малейшие капли омерзительной жидкости. - А этих летучих крыс, которые обжираются мертвечиной в могильнике за храмом, давно пора всех перебить! Спать невозможно от их карканья!
   Вздрогнувший от угрозы невольник, уже крутивший ворот расположенного у самых ворот колодца, заработал сильнее. Оказаться одним из тех, чьей плотью обжираются расплодившиеся в городе вороны ему сильно не хотелось.
  -Да, кстати, насчет рабов. - Заметно оживился второй некромант. - Мертвый брат Фисеус привез новый товар. Люди как обычно пошли в бараки колеблющихся, где будут слушать проповеди во славу Нер Зула и вечности, а вот часть нелюдей сегодня вечером уйдет с помоста.
  - Свежачок! - Оскалился отмеченный птицей колдун. - Это как раз кстати! Я как раз Ошуру должен рабыню купить взамен его игрушки, которую случайно разорвал мой личный страж.
  -Как это он мог? - Удивленно покосился на ближайшего жировика некромант. - Сбой в чарах подчинения?
  -Да нет, просто когда ко мне Ошур в гости пришел и захватил с собой рабыню, то мы её немного помучив отправили помыться. А дура видимо из-за помутнения в глазах перепутала выход во двор с подвалом, где я своих слуг храню. А им, если без хозяина, все живые всего лишь еда.
  -Так может специально убилась?
  -Хотела бы с собой покончить, выбрала бы менее болезненный способ. На цепи бы там повесилась или горло себе перерезала. Когда её живьем жрали, она так орала...Зато потом остальные рабы, кроме этого чурбана неповоротливого, себя стали вести как потомственные слуги. Не поверишь, даже желания мои научились предугадывать, боясь, что я их тоже тварям на прокорм отдам.
  Слушавшаяся весь их диалог серая неприметная сова, сидящая на ветке в несколько десятков метров, сорвалась со своей ветки и полетела в родное дупло. Чары друидизма рассеялись и теперь в общем-то сугубо ночной птице незачем было подслушивать стражей ворот.
  -Активных или пассивных магических щитов на некромантах не обнаружено. - Открывшая глаза Фиэль помотала головой и едва не повернула голову на двести семьдесят градусов. Сова то так могла, а вот использовавшаяся её в своих целях чародейка уже нет. - Проверила дважды. Впрочем, так и должно быть. Чары подобной сложности, перехватывающие угрозу, либо сложны до безобразия, либо жрут энергию как гномы пиво.
  -Отлично. Подведем итоги. - Гоблин склонился над картой Кроша, испещренной пометками условных знаков. - Население города ранее составляло двадцать тысяч человек, сейчас их всего пять. Из них четыре с половиной тысячи составляют рабы, пленники, крестьяне, ремесленники и прочий гражданский персонал, который вряд ли возьмет в руки оружие. Вернее, обзавестись то они им могут, но с примерно равной вероятностью атакуют и нас, и сектантов. Остальные являются явными сектантами, новым правящим классом, с готовностью участвующим в темных ритуалах. Четыреста человек местных, сотня пришлых вместе с рабским караваном.
  -Однако их все равно пять на одного. - Покачал головой Мал, окидывая неуверенным взглядом спрятанный в лесу лагерь. Чуть больше сотни эльфов, полсотни дварфов, десяток гномов и некоторое количество представителей иных рас, которых смогла собрать Златокудрая, выглядели грозной силой. Но абсолютно недостаточной для того, чтобы атаковать захваченный некромантами город.
  - И демоны. - Вставила Сури, нервно покусывая губы миниатюрными клычками, превосходящими однако таковые у людей. - В бывшем здании ратуше, ныне ставшим темным храмом, проживают суккубы и падшие эредары. Около десятка и тех, и других. Плюс охраняет вход в него пара пылающих големов и стая гончих хаоса, насчитывающая тридцать собачек.
  -Да, на солидную мы цель замахнулись. - Покачала головой Златокудрая, желающая как можно скорее увести свой отряд подальше отсюда. Когда она начинала разведку то и не думала, что обнаружит такое громадное количество противников, иначе бы уже давно была в родном Кель Таласе. Гоблин бы конечно бездарному провалу задуманной им операции не оказался бы рад, но она бы смогла найти для него подходящие аргументы...Или стерпела бы его недовольство, вне зависимости от способа выражения оного. - Слишком солидную. Лучше бы нам поискать чего-то менее важное для сектантов.
  - Не дрейфить! При достаточном количестве орудий на километр фронта о численности и сопротивлении врага не докладывают, а требуют дальнейших задач. - Оскалился зеленый коротышка и стал походить на миниатюрного демона. Напряглись мускулы, что было отчетливо видно даже сквозь одежду. Заплясали в глазах отсветы потустороннего огня. Вокруг разлилось непонятное ощущение давящей силы...На которое жители Кель Таласа отреагировали заметным оживлением. Особенно новобранцы отряда. Исходящая от гоблина магия рассеивалась в пространстве, насыщая естественный фон, и становилась доступной для эльфов. - Эти твари в человеческом обличье недопустимо расслабились. Они хорошо подготовились к тому, чтобы отразить прямую агрессию. Однако либо они создали идеальную приманку для возможных диверсантов, либо даже и помыслить не могу о том, что их же методы возможно применить против сектантов.
  -Людей они проверяют при помощи нежити, как-то способной отличить сектантов от нормальных людей. - Заметила Фиэль, потирая виски. Пять дней наблюдений за городом порядочно измотали друидку. Однако добытая ей при помощи птиц-шпионов информация того стоила. - Но да. На демонов это не распространяется. Во всяком случае до тех пор, пока не разошлась широка информация о суккбе-ренегате. А ведь её можно было использовать куда лучшим образом...
  -Убивать Кел Тузеда или Артаса она бы не пошла. - Хмыкнул гоблин. - Слишком любит жить и жить хорошо. Верно, Сури?
  -Да. - Демоница нервно пропустила сквозь пальцы боевой кнут, то ли успокаивая себя, то ли настраиваясь на скорую драку. Вместо которой бы предпочла валяться на мягких подушках и есть пирожные. На худой конец могла согласиться и на вариант со свежей соломой и тюремной баландой. Однако пришло время отрабатывать кормежку и грядущие перспективы неги и возможных удовольствий. - Вы говорите все верно, хозяин.
  -И все же мне сомнителен успех. - Прогудел Строри, который так же как и гоблин склонился над картой. - Слишком много врагов. Целая тысяча.
  -Только каждый десятый сектант пытается быть некромантом. - Напомнил ему гоблин. - Итого против нас четыреста пятьдесят недалеко ушедших от ополчения бойцов и полсотни колдунов-недоучек, из которых десяток ежедневно караулит ворота и стену. Они скорее предотвращают побеги рабов, а не высматривают врагов. Их по команде снимут снайперы.
  -Но останется еще сорок. - Вздохнула Сури, неврно ежась. Она не хотела участвовать в грядущей мясорубке. Ведь именно ей была отведена одна из самых важных и опасных ролей. Однако выбора у ренегатки было еще меньше, чем у всех остальных. - И десяток из них это наставники остальных, являющиеся вполне себе профессиональными чародеями. И еще больше нежити.
  - Пять сотен вурдалаков и двести костяных пауков. Неустановленное количество призраков, прячущихся от лучей солнца под темным храмом. Сорок один жировик. И один лич, который является главой пришедшего в город каравана - Принялся перечислять силы врагов Строри. - Нет, Тимон, нам надо отступить и сделать вид, что нас тут никогда не было. По крайней мере до тех пор, пока не появится возможность вернуться хотя бы впятеро большими силами! Какой-то ущерб мы им вне всяких сомнений нанесем. Но чтобы он оказался достаточным для временного захвата города... Это фантастика.
  -Ты не прав старик. В корне неправ и сейчас сам поймешь ошибочность подобных суждений. - Грустно покачал головой гоблин, взирая на дварфа большими печальными глазами, словно обиженный щенок. - Фантастика это то, что ящик с динамитом сегодня с утра показал дно. Последний. А их мы брали с собой пять. Целых пять штук. И в каждом лежало по сорок первоклассных гоблинских шашек.
  -Что? - Не поняла Сури.
  -Каждая ночная птица, которую с наступлением темноты ночью Фиэль отправляла на разведку, несла в своих когтях по маленькому такому цилиндрику. - Чтобы было понятней, гоблин продемонстрировал один из упомянутых предметов, сохраненный видно для личного пользования. - Демоны и некроманты привыкли к тому, что укокошить их пытаются в первую очередь мечом. На худой конец магией. Но чисто техническую взрывчатку их вурдалаки отыскивать по запаху не обучены. По крайней мере, пока. А духи, жировики и призраки, как рассказала нам Сури, вообще слишком тупы для подобной работы. Они могут перепутать динамит с камнем, палкой или огурцом. Была опасность, что заминированные крыши обнаружат уборщики...Но нам повезло. За те дни, которые мы провели в окрестных лесах, никто и не подумал загонять рабов на верхотуру.
  -Я отлично знаю, что ты разметил по всему городу взрывчатку! - Вспылил Строри. - В конце концов мы с тобой вместе думали над тем, какие здания в первые очередь минировать! Но только этого для победы мало!
  -Ну а на мой взгляд вполне достаточно. - Стойко встретил взгляд дварфийского полусотника гоблин. - Видишь ли друг мой, в битве между драконом и тигром побеждает как правило мудрая обезьяна, сидящая на дереве.
  
  Через какую-то пару часов Крош пополнился еще одним жителем. Вернее, одной. Закутанная в черную хламиду Сури была пролевитирована через стену и проворно скрылась в лабиринте почти лишившихся жителей улиц. Сторожившие укрепление некроманты её не заметили, так как глядели в это время совсем в другую сторону. Там в это время разгорался костер, вспыхнувший в районе бывшей ратуши. Собравшиеся на дым сектанты и высыпавшие из своего обиталища демоны с некоторым недоумением смотрели на дровяной сарай, содержимое которого уже не будет греть их ближайшую зиму. Заподозрить в этом пожаре диверсию никто не мог и подумать, поскольку слабенькое пламя ощутимого ущерба не нанесло. Даже вздумай бунтовать кто-то из рабов, он бы легко нашел куда более достойную цель для своих усилий. Однако старый крупный ворон, сидящий у разоренного сорочьего гнезда, в любом случае оставался вне подозрений. Ну не может же быть поджигателем обычная птица! А магическую зажигалку, лежащую в переплетении веток, поди еще найди.
  -А ну стой, девка! - Взгляд идущего по своим делам сектанта зацепился за ладную фигурку, контуры которой обрисовывались даже сквозь плотную ткань. - Поди сюда! Кому сказал! Или я спущу с тебя шкуру, а после отдам своим псам
  -Что? Это ты мне, жалкий смертный?! - Капюшон был откинут и обомлевший от ужаса культист ошалело уставился на рога суккубы. - Да я сама срежу с тебя кожу, а мясо после посыплю солью!
  -Простите, госпожа! - Человек попытался брякнуться на колени, но резко передумал на середине пути и взвился обратно на цыпочки, тонко вереща от боли. В число некромантов бедолага не входил и потому демониц видел вблизи редко. А даже если бы он и оказался магом смерти, то Сури ничего бы не стоила убедить собеседника в том, что она прибыла вместе с рабским караваном и потому они друг с другом незнакомы. Немного ментальной магии и зажатые в крепком кулаке половые органы резко умножают критичность мышления на ноль. - Ауы! Пощадите!
  -Я подумаю. - В сомнениях пообещала суккуба, слегка выпуская когти. Не для того чтобы еще больше запугать боящегося лишний раз вдохнуть человека, а просто для собственного удовольствия. Долгие дни плена на положении не то рабыни, не то служанки, требовали на взгляд демоницы хотя бы частичной компенсации. Нескольких капель крови, стекших по её пальцам, конечно, было слишком мало. Но это все же было лучше чем ничего. - Ты ведь знаешь старших братьев Ошура, Вилеса и Каншина?
  -К-к-конечно, госпожа. - С готовностью кивнул местный житель. Еще бы ему было не знать трех старших некромантов города. - Молю, не надо больше!
  -Может быть, ты хотел сказать глубже? - Невинно уточнила суккуба, выпустив когти еще чуть-чуть. Вопль, в котором в равных пропорциях перемешались боль и страх стал ей ответом. - Так вот, жалкий червяк, если ты не хочешь навеки распрощаться со своим хозяйством, то немедленно оббежишь их всех троих! И скажешь, что с наступлением вечерних сумерек я хочу обсудить с ними вопрос их верности Пылающему Легиону! Пусть ждут меня в старом здании казарм!
  Чтобы человек не попытался узнать детали и задавать дополнительные вопросы, Сури еще больше усилила нажим. И в качестве компенсации приникла губами к раззявленному в вопле рту мужчины. Спустя несколько секунд болевой захват сменился на нежные поглаживания...А потом начавшему реагировать на её действия определенным образом самцу отвесили сильнейшую пощечину, закрутившую того вокруг своей оси.
  - Пошевеливайся живо! - Рявкнула суккуба и пнула обрабатываемо ей сектанта под зад копытом. - Если ты сделаешь все как надо и вдобавок приведешь мне молодого и крепкого раба, который продержится хотя бы до утра, то я велю одной из своих младших сестер даровать тебе особое вознаграждение и быть притом максимально нежной!
  Человек исчез так быстро, будто являлся архимагом специализирующимся на чарах телепортации. В том, что он выполнит свою задачу, сомнений не было. Сочетание из страха вызвать гнев демоницы и желание хотя бы на одну ночь разделить ложе с суккубой могло подвигнуть сектанта и не на такие подвиги. Да и маги смерти обязательно придут по назначенному адресу. Она очень правдоподобно изобразила из себя высокопоставленную особь своего народа, получившую доказательства мелких грешков своих союзничков. А тех не могло не быть. Сильнейшие колдуны обязательно утаивали часть добычи, желая жить в роскоши и богатстве. Отбирали себе самых хороших рабов, отправляя на нужды общего дела всякую малоценную шваль. На худой конец приписывали себе лишних дополнительных врагов, якобы сраженных ими собственноручно в неравных битвах. За крупный просчет занимающиеся, в том числе и внутренним шпионажем суккубы при помощи силовой поддержки в лице других демонов сразу тащили провинившихся на показательную казнь. А вот если находили доказательства не слишком серьезных преступлений, то как правило сами охотно шли на сделку. По части желания жить хорошо и красиво они ничем не уступали людям.
  -Тьфу. От пасти вурдалака приятней пахнет, чем от этого отребья. Гоблин, по крайней мере, за собой следит и регулярно моется. - Сплюнула на землю Сури, поднимая глаза на уже клонящееся к закату солнце. А затем снова накинула на себя капюшон, маскируя приметную внешность. Времени оставалось не так уж и много, а ей еще требовалось найти и других исполнителей для грядущего действа. - Ничего, зато теперь самые сильные местные колдуны со своей свитой и личными учениками окажутся в одном месте. В одиночку колдуны, похоже, даже в сортир не ходят, опасаясь покушений и провокаций от конкурентов. Нравы прямо как в Пылающем Легионе. Будут вспоминать все свои огрехи и промахи конкурентов, нервничать, коситься друг на друга и строить варианты выдвинутого им ультиматума. Скорее всего, решат, что один из них допустил ошибку, а вторые её не исправили и не донесли о ней, хотя должны были. В итоге дождутся лишь подрыва и братской могилы под руинами.
   Далеко идти Сури не пришлось. Дом средней руки некроманта, недавно ставшего полностью самостоятельным магом смерти, она благодаря заблаговременному изучению плана города нашла бы с закрытыми глазами. Вход в двухэтажный особняк, чьи обитатели давно погибли, охранялся кем-то вроде привратника. Ограду его можно было бы перепрыгнуть...Будь она не зачарована. А потому оставался лишь единственный известный ей проход в сигнальном барьере. Такое пристальное к себе внимание это здание привлекло благодаря одному маленькому факту. Его нынешний хозяин был пару дней назад прилюдно наказан плетьми за препираниями со своим бывшим наставником. И значит, не мог не затаить на старших колдунов и представителей Пылающего Легиона злобу. А еще он в течении некоторого времени будет с большим трудом вставать с постели, большую часть суток валяясь в забытье. Одна из живущих в храме суккуб хорошо потрудилась над его спиной. Будь она чуть мене искусной и человек бы умер.
  -Не велено никого пускать! - Шагнувший навстречу Сури человек был пойман за горло и в таком виде внесен на охраняемую территорию. Магом он не был. Бойцом тоже, несмотря на висящий на поясе меч. И нежитью командовать не мог. А значит, та ждала своего часа в каком-то укромном и закрытом на прочный засов помещении особняка. С обычными же сектантами суккуба имела неплохие шансы расправиться, даже не убивая их. Ведь смерть своих слуг колдуны непременно почувствуют. В отличии от небольшого обморока и запирания в какой-нибудь кладовке.
  -Полежи пока тут. - Суккуба так и не сняла капюшон, а потому осталась для возможных наблюдателей неузнанной. Она протащила горе-охранника вдоль внутренней стороны забора, а после спрятала его за росшей здесь яблоней, придав потерявшему сознание телу вид задремавшего на скучной и бесполезной работе человека. На прощание стукнула его по затылку, чтобы дольше в себя не приходил, а после молнией метнулась вперед. Где-то тут еще слонялась еще парочка сектантов и штук пять рабов. Во всяком случае, именно столько народу засекли птицы-шпионы. Действовать надо было быстро.
  Молниеносный бросок до дверей и вот она уже внутри. Откуда-то пахнет ароматом еды, но кухней можно будет заняться в последнюю очередь. Или вовсе туда не заходить. Повар никуда не убежит, ему едва хватает длины цепи для того, чтобы вынести отбросы на задний двор. Откуда их уже убирает другой слуга, не настолько ограниченный в своих передвижениях.
  Протиравшая пыль служанка с железным ошейником на шее вздрогнула и стремительно развернулась. Но, никого не увидев за своей спиной, успокоилась и облегченно выдохнула. Её не будут сейчас насиловать сектанты, похоже, просто не знающие иных развлечений кроме азартных игр, женщин и выпивки. Ну и еще конечно же молитв и жертвоприношений ужасным покровителям, которые больше любят мертвых людей, а не живых. В этом плане сектанты, особенно новообращенные и не способные похвастаться особыми талантами, частенько превосходили даже старых и заслуженных адептов своей веры.
   Пронесшуюся вихрем позади себя суккубу она так и не обнаружила. Демоница, обязанная быть разведчиком и шпионом на службе у более могущественных собратьев, умела не только махать кнутом и кое-как использовать магию иллюзий. Также в списке её достоинств числилось умение НЕ ТОПАТЬ копытами и привлекать к себе как можно меньше внимания. Сури пришлось научиться всему этому, чтобы хоть как-то компенсировать слабые способности к чародейству. И просто выжить. Ведь сильнее неё были практически все, а сильные в Пылающем Легионе всегда помыкали более слабыми и использовали их в своих целях без капли жалости и сострадания.
  Сури приникла ухом к двери и ничего не услышала. И не стала заходить внутрь комнаты. Нежить неподвижна до тех пор, пока не начинает действовать. А потому суккуба могла прятаться либо в открытых помещениях, либо там где кто-то есть. Малый алтарь, в принципе подходящий для её целей, оказался занят. Там, судя по доносящимся оттуда звукам, было никак не меньше двух обитателей дома. А может и больше. И занимались они явно не религиозными ритуалами, если конечно Нер Зул не изменил внезапно основные постулаты созданной им религии. Заглядывать внутрь демоница не стала, а осторожно прокралась на второй этаж особняка. Именно там находился рабочий кабинет некроманта и его личные покои. Магический барьер на входе поднял бы тревогу, сунься внутрь кто-то посторонний и живой. Однако на неодушевленные предметы чары мага смерти не реагировали. Сури запустила руку в недра своего балахона и достала небольшой свиток, который они вчера совместно с гоблином сочинили.
  Бросок! Фальшивая улика упала на стоящий здесь же диван. Самое удобное место для больного колдуна, чтобы почитать чего-то важное. Например, записку от своих знакомых, в которой они сообщают о грядущем убийстве главных некромантов и предлагают попавшему в немилость соратнику помочь им в деле захвата власти в Кроше. Разумеется, текст не содержал имен. Чтобы суккубы-дознаватели как можно сильнее старались вырвать их у подозреваемого и хватали всех подряд, намереваясь отпустить невиновных после. Зато там были некие не слишком завуалированные намеки на могущественного покровителя, при поддержке которого молодые сектанты и задумали свалить своих старших коллег. А под это описание в городе подходила только одна персона. Прибывший с караваном невольников лич. Кому как не ему было крышевать финансовую аферу, призванную поменять руки, в которые тек столь ценимый колдунами золотой ручеек.
  Чуткие уши суккубы уловили звук шагов у лестницы на второй этаж. Причем шло явно несколько человек и ступали они твердо, уверенно и грузно, как хозяева положения, а не бесправные рабы Взгляд суккубы заметался в поисках выхода из западни и наткнулся на небольшую тумбочку, поверх которой стояла аляповато раскрашенная глиняная ваза с цветами. Распахнув створки, она вывалила на пол какие-то подушки и одеяла, после швырнула их все в тот же кабинет, так чтобы вещи не было видно сразу от входа и постаралась втиснуться внутрь. Взрослый человек бы скорее всего спрятаться в таком укрытии не сумел, но демоница проявила просто чудеса гибкости. Хотя даже она оказалась вынуждена закусить губу, чтобы не застонать от боли, после того как почти уткнулась носом в собственную задницу.
  -Мне кажется, я слышал какой-то шум. - Заметил мужской голос спустя лишь несколько секунд после того, как захлопнулись створки тумбочки. Среди некромантов по неясной причине почти не было женщин. Да и в среде простых сектантов их числилось не так чтобы много. Вероятно, заведующие кадровой политикой личи по каким-то своим причинам придерживались крайне негативного мнения о представительницах противоположенного пола.
   -Слуги, наверное. - Предположи второй, гулко топая по деревянным доскам тяжелыми башмаками. Судя по всему, латными. Скорее всего профессиональный боец, раз даже в мирное время таскает доспехи. - Наверняка разленились, стоило лишь их господину перестать за ними следить. А теперь пытаются спешно навести порядок.
  -Да, вероятно ты прав. - Согласился с ним собеседник. - Смотри, тут на полу какое-то полотенце лежит. За такое просто пороть будет мало!
  -Это уже за периметром защиты. - Возразил ему первый голос. - Скорее всего Ирт сам его там бросил. А простым людям туда не войти.
  -Да, ты прав. Идем же скорее, полагаю он уже весь издергался без той обезболивающей настойки на маках, что мы принесли.
  -Взаимовыручка и сострадание к попавшим в трудное положение коллегам среди некромантов. - Злобно прошипела про себя Сури, с трудом выбираясь из тумбочки. Если бы она пробыла в такой заковыристой позе еще хоть несколько минут, то вряд ли бы смогла проделать это бесшумно. Скрюченное тело неминуемо бы затекло и потеряло свою ловкость и гибкость. - Ну почему бы им не быть закоренелыми эгоистами, только о себе заботящимися? Как мне теперь прикажете пробираться к выходу, если эта парочка всех слуг переполошила и наверняка с собой еще и свиту привела? Хочу обратно в камеру к дварфам! Там засовы с внутренней стороны и уже почти никто меня убить не хочет...
  Взгляд суккубы упал на окно, выходящее во двор. Сури смерила взглядом злополучную тумбочку, в которой она чуть не встретила свой конец, а потом мысленно обозвала себя дурой. Медленно, опасаясь нашуметь, распахнула ставни. Те даже не скрипнули, будучи хорошо смазанными. На своем доме некромант определенно не экономил. Ветки старой яблони, той самой за которой она спрятала оглушенного ею человека, почти касались стекла. Эпитет, которым демоница непредвзято оценила свои умственные способности, сменился на слово 'идиотка'. Заодно диверсантка подумала, что поиск для неё хорошего покровителя действительно был идеальным выбором. Рискни она действовать своим умом - и её могли бы загрызть зайцы. Или поймать и поставить в стойло пьяные опустившиеся крестьяне, спутавшие суккубу с коровой из-за наличия рогов. И пришлось бы ей тогда учиться жевать сено и давать молоко! Поскольку сбежать даже от таких неадекватных и не держащихся на ногах субъектов с её способностями просто нереально!
  Самокритичные мысли не помешали демонице захлестнуть кнутом ствол и прыгнуть вперед на толстую ветвь, способную выдержать её вес даже без всякой подстраховки. Свита магов смерти в виде пары десятков вурдалаков и трех костяных пауков, оставленная во дворе, даже не попыталась зарычать на нарушительницу. То ли хозяева отдали им приказ сидеть и не дергаться во избежание лишних потерь среди рабов, то ли суккуба опозналась ими как своя. По веткам дерева Сури легко добралась почти до самых ворот. А после, так никем и незамеченная, спрыгнула и скромно удалилась. Солнце уже почти коснулось линии горизонта и надо было срочно искать укрытие у ближайшей стены, чтобы как только начнется заварушка покинуть город.
  Меньше чем через час Крош содрогнулся. Заступившие в ночную смену некроманты и обычные сектанты попадали со стен, пронзенные двумя-тремя стрелами каждый. Взбесившиеся жировики рвали вурдалаков и топтались по трупам своих внезапно померших хозяев. Через считанные мгновения страшный взрыв обрушил и так уже держащиеся на одном честном слове заброшенные казармы. Опаленные во время захвата населенного пункта нежитью стены раздавили трех опытных некромантов и их свиту. Загоны для монстров, в которых оказались размещены не задействуемте в повседневной жизни резервы тварей, обрушились и загорелись. Тряхнуло темный храм, но постройка устояла. Демоны опутали изнутри свое пристанище целой паутиной заклинаний, которые щедро подпитывали регулярными жертвами. Однако теперь представители Пылающего Легиона просто таки жаждали узнать, а кто же именно покушался на их потенциально бесконечные жизни. Взлетели на воздух некоторые дома, в которых проживали сектанты. К сожалению способа эвакуировать оттуда рабов и в то же время не тронуть хозяев никто так и не сумел придумать, а потому неудачливых невольников записали в допустимые потери.
  Новые хозяева Кроша получили тяжелый удар, но он вовсе не был для них смертельным. Уцелевшие в огне твари разметали свои загоны и принялись рыскать по вмиг опустевшим улицам, выглядывая нападавших. Несмотря на сложные чары повиновения, они вступили в пару стычек с вооружившимися сектантами, готовыми оборонять город. Впрочем, потерю нескольких человек банально не заметили на общем фоне. Их командирам было попросту наплевать на идиотов, забывших нацепить опознавательные амулеты. Или носивших просто знак с давно выветрившийся из него магией, не озаботившись его обновлением в темном храме. Конечно же за соответствующую плату, то есть пожертвование. Однако начавшие было готовиться к отражению внезапной атаки неведомого противника сектанты, нежить и демоны банально никого не нашли. А после итак сократившиеся наполовину в количестве маги смерти вдруг начали издыхать в корчах. Причем с небольшой разницей во времени подыхать начали как раз те, кто сегодня караулил в дневную стражу периметр.
   -Печет! - Стонал колдун, лишь недавно радовавшийся выставленному на рынок рабов свежачку. Покупку в виде слегка изможденной, но в целом сохранившей привлекательность гномки он сделать успел. А вот насладиться пленницей ему уже было не суждено. Маленькие гранулки яда, уроненные из клюва быстрыми ласточками в тарелки с супом и кубки, так и остались никем не замеченными. От отравы, сооруженной совместными усилиями эльфийских магов и шаманки троллей, хороший целитель в принципе смог бы спасти. Вот только надо же было еще как то до него добежать после проявления первых симптомов. И вообще найти. Творившие эту пакость ядоделы справедливо решили, что вряд ли среди магов смерти искусство спасать чужие жизни было очень популярным. А обладающие естественной регенерацией демоны изучением подобных навыков вообще вряд ли станут заморачиваться.- Не могу! Живот печет!
   -Где враг?! - Падший эредар прервал его мучения ударом боевого молота. Поскольку большинство его коллег по несчастью уже пускали изо рта кровавую пену и скребли в агонии землю, то возиться с исцелением обреченных неудачников никто не собирался. А чтобы превратить их в личей, а не в тупое боевое мясо, требовались длительные ритуалы. Проводимые над живыми людьми. - Найдите мне врага! Покажите мне его!
   Однако время шло, ярость в крови выкипала, пожары тушили, а трупы остывали. Скоро должен был начаться рассвет, а нападения на город все не было. Наконец те, кто принимал решения, начали не просто метаться туда-сюда в поисках противника, а думать. А заодно составлять списки потерь и пересчитывать силы, оставшиеся у них в наличии.
  -Это диверсия. - Проскрипел глава рабского каравана. Тот, кстати, потерь не понес. Вообще. - Очень и очень удачная. Клянусь своей второй и вечной жизнью, мне раньше и слышать то о таком не доводилось! Ну, если не считать подвиги захватившего Лордерон принца Артаса или распространившего чуму мертвых Кел Тузеда.
  -Нет, это не диверсия. Даже самый хитрый лазутчик не сможет взорвать половину города, отравить кучу магов и обстрелять дозоры в нескольких местах. - Покачала головой главная из суккуб. - Это предательство!
  Слово было сказано и по толпе сектантов прошлись тревожные шепотки и перегляды.
  -Но если он был не один, а их пришло сюда много, то он мог это сделать. - Падшие эредары умом особо не блистали. Но зато были сильны и преданны своим хозяевам как собаки. За то и ценились.
  -Глупости! - Не согласилась с ним демоница. - Я готова поверить в одного супершпиона. Но не в целую их армию. Пусть даже полк. Или просто отряд. Под определение подобного боевого подразделения подходят лишь натрезимы, но ради чего нашим господам атаковать собственных рабов? Нет, среди нас есть предатель! Тот, кто ударил изнутри, целя в самое уязвимое место! И мы его найдем!
  -Да, кстати. Мне докладывали о том, что старших братьев Ошура, Вилеса и Каншина желала видеть какая-то суккуба, что должна была ждать их в старой казарме. Здание не было жилым и обычно пустовало. А значит его заминировали специально. Получается, лучших смертных слуг моего повелителя заманили в ловушку. - Прошелестел парящий в воздухе лич, складывая руки на груди. - Но я не вижу здесь отсутствующих, а значит, встреча так и не состоялась. Чему же она была посвящена, быть может я смогу помочь?
  -Ты чего-то путаешь. - Покачала рогатой головой демоница, держащая в кулаке своих товарок. - Все мои сестры здесь и они ничего такого не делали. Ведь так?
  Оставшиеся суккубы согласно закивали, не чувствуя за собой вины. Впрочем, если бы она действительно была, они бы поступили точно также. Только делали бы более честные лица и трясли головой энергичнее.
   Вас стало больше? На какое имя мне совершить поминальную мессу? Быть может, бренную оболочку своей усопшей сестры вы сможете дать мне на эксперименты?
  -Ошибки быть не может. Послушник нашей веры, что избран был дабы позвать старших братьев хорошо разглядел ту, с кем говорил. А мои сторожевые вурдалаки смогли учуять запах суккубы, идущий от него. - Качнулся в воздухе лич. - Вас стало больше? На какое имя мне совершить поминальную мессу? Быть может, бренную оболочку своей усопшей сестры вы сможете дать мне на эксперименты?
  -Найдешь - забирай. - Отмахнулась от него предводительница крылатых и рогатых обольстительниц. - Вот только такого не случится, ибо все мы здесь.
  Угу. - Падший эредар заглянул в списки потерь. Потом оглядел собравшихся некромантов, которых осталось не так уж и много. Кого-то не хватало. И суккубы с готовностью помогли ему вспомнить кого. В дом опоенного болеутоялющими наркотиками и не проснувшегося даже из-за канонады мага смерти вломилась поисковая партия. Разумеется, они заглянули в рабочий кабинет. Так, мимоходом, чтобы парочку ценных безделушек при оказии захватить. И не могли не заметить беспорядок. А в результате обыска без труда нашли улику.
  -Это как понимать?! - В лишенную плоти морду лича ударил свиток, запущенный в полет падшим эредаром. А вслед за ним едва не полетели и боевые заклинания. Сам бы демон не смог разобраться, что к чему. Но суккубы не только скрашивали его досуг, но и растолковывали громиле всякие тонкости. - Ты затеял всю эту кутерьму, чтобы пропихнуть повыше своих сторонников? Предатель! Сдавайся, тебя ждет суд! Надеть на него магические оковы!
  -Я этого не делал! - Глава каравана окутался слоем магического холода, не дающего к нему приблизиться. Его подчиненные и личная нежить сомкнулась вокруг своего господина. - Это провокация! И спеленать себя я не дам! Враги, наверное, уже где-то рядом и скоро нападут!
  -Упорствуешь, значит. - Падший эредар взялся за молот. Ему по голове прилетело неплохим куском штукатурки, а потому быть вежливым демон не стремился. Да он впрочем, и так бы не стал любезничать с ожившим трупом, порода у него была не та. - Даю тебе последнюю возможность подумать. Прикажи своим приспешникам сложить оружие или мы размажем ваши потроха по всему городу!
  До боя все-таки не дошло. Предводитель невольничьего каравана и его слуги сдались. Сам лич и несколько служивших ему некромантов оказался в специальной камере, высасывающей магический резерв. Выпустить их из карцера было не долго...Но несколько часов после пребывания в застенках колдуны живые и мертвые не смогли бы своими чарами прибить и таракана. У них просто не осталось на это энергии. Сектантов начали дергать на процессы дознания суккубы, выискивая соучастников обвиняемых. И они не были нежны с людьми, в результате чего каждый из попавших в их цепкие ручки получал сильный стресс и некоторую кровопотерю. Сразу всех демоницы обработать конечно же не могли, но оставшиеся твердо знали, их очередь рано или поздно придет. И потому не могли сомкнуть глаз, ведь ожидание пыток не многим лучше самих пыток. А ведь они были живыми людьми и после ночи на ногах не могли не устать. Да и демоны все-таки оставались созданиями из плоти и крови.
  С рассветом Фиэль Златокудрая сладко зевнула и улеглась спать. Она при помощи сов наблюдала за всем происходящим с большой высоты и теперь вымоталась. А вот её отряд в отличии от своей номинальной предводительницы был свеж и полон сил. К тому же осталось не так и много тех, кто мог бы им противостоять. От некромантов остались рожки да ножки. Взбесившиеся после потери хозяев жировики подавали немало вурдалаков и костяных пауков. Еще большее их число близко познакомилось с пламенем и завалами, а потому полностью либо частично утратили боеспособность. Управляли всем этим злые и невыспавшиеся сектанты вместе с точно такими же демонами...А еще в городе было каких-то четыре с половиной тысячи рабов, вряд ли сильно довольных своим положением. И места их наибольшего скопления оказались прекрасно известны. В общем, шансы на победу Тимон скромно оценил в восемьдесят процентов. Оставив остальное на роль случайных и непредсказуемых факторовю. К примеру, резкое обострение у себя пацифизма, нежелание гоблина возиться с военными трофеями, прощение ему долгов по кредиту, потраченному на покупку динамита или брачные игры костяных драконов.
  
  Глава 23
  Ранним утром с укреплений Кроша посыпались сектанты. Кто со стрелой в организме, кто поскользнувшись во время заполошного бега по гребню стены. Результат был в принципе одинаков, так как после падения с высоты десяти метров незадачливый летун выбывал из числа бойцов. Сложно махать клинком с кучей переломов. А некоторые и вовсе сразу переходили в мертвое состояние. Редкие счастливчики смогли добежать до ведущих вниз лестниц. Некоторое количество индивидуумов правда попыталась отстреливаться из-за прикрытия зубцов стен, но особого результата их действия не принесли. Да, вместо десятка некромантов периметр теперь сторожило почти сорок обычных сектантов. Однако количество народа, перекрывающего небольшим группкам беглецов выход из города, оказалось явно недостаточным для полноценной обороны. К тому же маги хоть колдовской щит себе бы могли наколдовать. А простые люди такого удовольствия конечно были лишены и редко когда могли похвастаться самозаряжающимися артефактами из-за их высокой стоимости.
   -Дегенераты. Ну, зачем же сейчас геройствовать? Поздно уже! - Тимон поправил мешок за своей спиной и дал оценку умственного состояния голов, мелькающих за зубцами стен. Как бы в ответ на неё зеленого коротышку, спокойно стоящего на одном месте и не совершающего ничего предосудительного, попытались убить. Гоблин нервно дернул ухом, мимо которого пролетел со свистом короткий арбалетный болт. Один из последних. Выпустивший его человек уже рухнул вниз, получив прямо в глаз полметра дерева с острым железным наконечником. - Сейчас надо отходить на вторую линию обороны, раз уж прохлопали момент, когда на дистанцию выстрела эльфийки с луками подобрались.
   От ворот, в которых спешно закрывалась на дополнительные засовы дверца, использующаяся для входа и выхода, уже неслись вперед вурдалаки и даже парочка костяных пауков. Ближайшей целью для них как раз и являлся зеленый коротышка, за спиной которого сейчас находилось несколько стрелков. Завязки мешка за спиной гоблина сами собой развязались и оттуда вылетела парочка небольших бочонков с фитилями. Тимон без тени сомнения в глазах поджег промасленную бевечку пальцем, а после при помощи телекинеза метнул снаряды во врага. Пороха он с собой притащил немало. Хотя тот не обладал компактностью и убойностью динамита, но здорово бабахать все равно мог. Взрывы расшвыряли пару десятков монстров куда придется. Тем из них, кто приземлился опасно близко к живым, немедленно начало сворачивать шею телекинезом. Да и эльфийки выпустили несколько стрел в упор, не желая доводить дело до рукопашной. А потом переключились на более дальние цели, которые замедлились из-за потери части конечностей или были отброшены ударной волной. Спустя пятнадцать секунд все было кончено. Всего одна тварь успела пустить в дело свои клыки и когти, но попавшая под её атаку лучница смогла уклониться от первых выпадов. А потом её подруга всадила в затылок вурдалака стрелу.
   -Живее открывай ворота! - Выкрикнула Лонари, сейчас сама похожая на гоблиншу. Только очень высокую. Чтобы не выделяться на фоне травы девушке пришлось вымазать всю кожу соком каких-то ягод, от которых кожа приобрела оттенок свойственный болотным лягушкам. Рейнджер шипела и плевалась от таких метаморфоз, но дело свое сделала. Впрочем, она была не одинока в таком насилии над собой. Еще два десятка лучник рассредоточились сейчас вокруг стен, подобравшись к ним вместе с ночной темнотой. Именно их стрелы снимали часовых. - Если мы не займем укрепления до тех пор, пока не подойдет основной отряд, то...
  В землю рядом с эльфийкой врезался комок зеленого света. Куст, в который попала вражеская магия, немедленно увял на корню и осыпался серым прахом на растрескавшуюся землю. По крайней мере один некромант среди сектантов все-таки имелся. И он сейчас определенно был готов вывернуться наизнанку, но задержать атакующих. Иначе демоны сами вывернут его. Да еще и сделают так, чтобы несчастный не умер в процессе.
  -Внимание, девочки! Прижмитесь ко мне, взлетаем! И помните, чем ближе вы будете, тем легче будет вас держать и тем сложнее уронить. - Скомандовал гоблин, который временно должен был переквалифицироваться в лифтера и его личный лифт. Или даже гибрид воздушного транспорта с пилотом. - Лапать можно, но не слишком интенсивно, а то Фиэль вам потом волосы выщипет. Или Сури.
  -Мечтай! - Фыркнула одна из лучниц, но тем не менее практически нависла своей грудью над головой миниатюрного волшебника. Свалиться вниз с высоты в десять метров ей не хотелось. Остальные девушки то же постарались как можно теснее прижаться к коротышке, несмотря на его репутацию великого извращенца и бабника. Тот не замедлил подтвердить свою репутацию и невидимые руки еще больше утрамбовали лучниц, несмотря на их протесты. Если бы сейчас вдруг начался дождь, то гоблин бы остался сухим, поскольку над головой его практически расплющились друг об друга целых пять женских бюстов. - Они нам, наверное, еще и доплатят, за то чтобы ты их в покое оставил.
  -А вот и проверим! - Мягка сила подхватила эльфиек под попки и потащила вверх. Кто-то из лучниц не удержался от не то восторженного, не то панического взвизга, когда её ноги оторвались от земли. Однако на меткости девушек, способных стрелять даже находясь в столь неудобной позе, это сказалось не сильно. Ошалело пялящийся на них снизу вверх некромант мгновенно оказался утыкан стрелами. Первые штук пять или шесть колдун смог отвести в сторону, но потом силы у него кончились. Или просто реакции не хватило. А получив одну рану, он утратил концентрацию и тут же обзавелся еще нескольким и украшениями, после чего со стоном рухнул вниз. По неожиданно объявившейся воздушной цели открыли огонь успевшие спрыгнуть на землю сектанты. Но все выпущенные ими снаряды оказались отклонены в сторону телекинезом.
  -Внимание, набор высоты прекращен, сейчас двинемся немного вперед и заходим на посадку! - Гоблин был сосредоточен и серьезен. Поддерживать сразу и левитацию группы целей и магический заслон ему явно было тяжеловато. - Просьба больше не щипать пилота за задницу! Узнаю, кто это делал, выпорю.
  -Что, это была твоя? - Лонари, застывшая с самого края прижатых друг к другу тел и действовавшая на скорее ощупь, чем ориентируясь при помощи зрения, была шокирована и оттого случайно выдала себя. - Я случайно! Думала, это Априэль!
  -А меня щипать за ягодицы то зачем? - Не стала отмалчиваться вышеназванная эльфийка, спуская тетиву лука. Один из сектантов, сейчас лихорадочно крутивший ворот своего арбалета, рухнул на землю с пробитым горлом. - Или ты не из тех, кому мужчины нравятся?
  -Я думала это бедро! По размерам в принципе совпадало! - Лонари уже поняла, что оправдываться бесполезно и потому попыталась перейти в наступление. Словесное, поскольку в её позиции не было возможности поразить хоть какую-то цель. Это удовольствие досталось тем, кого гоблин прижал к своим бокам, оставив им некоторую свободу маневра. - И вообще, а ну сойди с моей ноги, а то еще и не так ущипну! Обувь мягкая, а тут ты еще на каблуках.
  -Вообще-то на каблуках тут только я. - Вмешалась в разговор третья лучница. - Но я ни на чьих ногах не стою. Вот смотрите, сейчас притопну...
  -Яууу! - Лонари, которой судя по ощущениям раскололи пополам ноготь на мизинце, не смогла удержаться от вопля. - Дай только на землю опуститься, мымра крашенная, я тебе живо объясню, как на боевую операцию обувь на шпильке одевать!
  -Она у меня зачарованная. Фамильная! Самозаряжающаяся. - Принялась оправдываться эльфийка, понявшая, что и правда встала на чужую ногу. Даже оскорбление проглотила. Просто потому, что в рукопашном бое даже не слишком опытная представительница рейнджеров могла уделать десяток таких как она. - С этими туфлями ноги совсем не устают, хоть целый день на балах танцуй. Ну или маршируй от заката и до рассвета. Бабушке каблуки целый архимаг делал.
  -Интересно, чем таким она с ним расплачивалась? - Не удержалась от шпильки Лонари. - Собой наверное, раз так любила на балах вертеться?
  -Ах ты!
  -Нет ничего на свете ядовитей, чем дружный женский коллектив. - Буркнул гоблин и коснулся ногами каменной кладки стены. Живых сектантов рядом уже не было. А выдвинувшемуся вперед отряду требовалось несколько минут, чтобы добраться до города. - Все, приехали! Открываем ворота!
  -С засовами то мы справимся. - Лонари стрелой бросилась к ближайшей лестнице. А после, осмотрев запорный механизм, выдала неутешительный вердикт. - А вот со створками нет, они слишком тяжелые. Да и ты наверное тоже не осилишь, вон они какие толстые. Не иначе как парой жировиков каждую в случае нужды двигали. Может, их танком распахнем, когда он сюда доедет?
  -Лентяйки. - Гоблин, тоже уже спустившийся вниз, сосредоточенно уставился на оббитое железными полосами дерево. Половинка ворот скрипнула и поползла вперед со скоростью улитки. На преграде, призванной останавливать незваных визитеров явно не экономили. Наверное, окружающие стены было проще разрушить тараном, чем это титаническое сооружение. С другой стороны, если из леса в любой момент может выйти шайка великанов, то обычной калиточкой от них не отгородишься. - Ну, чего вы стоите и на меня пялитесь? А ну навались, нам сейчас каждая выигранная секунда дорога. А не то враг возьмет под усиленный контроль скопления рабов и плакали тогда наши потенциальные союзники. Не удивлюсь, если нежить и демоны их просто перережут.
  Совместными усилиями они все-таки смогли открыть одну створку и немного сдвинуть вторую. Процессу пару раз попытались помешать сектанты, видимо сбегающиеся на прозвучавший сигнал тревоги, но у разрозненных групп противника не было и шанса. Наверное, они еще пребывали в уверенности, что им предстоит залезть на стены и оттуда отбивать нападение. Однако мало кто из них успевал развернуться и постараться убежать в обратном направлении раньше чем их настигала стрела от одной из лучниц.
  Лязгающий броней танк, экипаж которого заменил себе пушку, но с отбытием к месту постоянной дислокации решил немного повременить, с трудом пролез в созданную для него дыру. А потом тут же выпалил куда-тот из пушки.
  -Жировик. - Констатировал Тимон, наблюдая за траекторией полета снаряда, заканчивающей аккурат в группе брошенных на перехват тварей. - Был. И еще какая-то мелочь у ног крутилась.
  -Мы сейчас тоже будем, если ты нежить не остановишь. - Спрыгнувший с бронетехники Мал тащил с собою связку пороховых бомбочек. Применять их, правда, предстояло все тому же гоблину, когда он израсходует собственные боеприпасы. - Вон их уже сколько собралось.
  В самом конце улицы действительно начиналось какое-то нездоровое шевеление. Мелькали перебегающие от укрытия к укрытию вурдалаки, вспыхивали разноцветные искры, свидетельствующие о наложении защитной магии. Бряцало оружие. Однако вперед монстры и их хозяева бросаться почему-то не спешили. Видимо ждали, когда к ним подтянутся резервы. Или боялись ловушек. То, что бой вряд ли будет честным, после минувшей ночи могла бы сообразить даже безмозглая улитка, если бы ту каким-то чудом занесло в ряды сектантов.
  Клин дварфов-пехотницев, слитно марширующий в ногу, ворвался в ворота следом за танком. Фаланга у них получилось жиденькая, всего-то в два ряда, зато прямо следом за нею шагали стрелки и чародеи. В большом количестве.
  -Ну, как обстановка? - Подскочил к двум зеленым типам Строри, которого назначили командовать. Выдохшаяся за дни непрестанной слежки магическими методами Фиэль сейчас мирно спала в лагере и принять на себя руководство не могла по объективным причинам. Рисковала потерять сознание прямо в разар сечи, до того её вымотал контроль многочисленных птиц шпионов. - Неприятных сюрпризов не было?
  -Все прошло как по маслу. Сминаем этих уродов и можем идти дальше. - Кивнул в сторону противника гоблин и взмыл в воздух. Чтобы приземлиться на полюбившийся ему насест в виде плеч своего телохранителя. - Главное до начала организованного сопротивления прорваться к рабскому каравану, как и было задумано.
  -Все же почему туда? - Спросил орк, покачивая в руке свою тяжелую секиру. Носить на шее коротышку не доставляло ему особых физических неудобств, а в бою имеющий хороший обзор чародей был полезнее второй пары рук и запасной жизни. - В рабочих бараках рабов явно раз в пять больше. Если не в десять. Да и злее они должны быть.
  -Да, Пумба, если подходить к вопросу с позиции чисел, то ты полностью прав. - Согласился с ним Тимон. - Но недавние пленники не измождены тяжелым трудом и плохой кормежкой. И они явно не слушали проповеди сектантов, а значит, вряд ли среди них найдется тот, кто ударит нам в спину в самый ответственный момент.
  Глухо рявкнуло орудие танка, посылая еще один заряд в сторону противника. Вздыбились комья земли, но ни одной твари не разорвало. На этот раз снаряд упал с изрядным недолетом. Ну, по крайней мере в стволе не рванул. По слухам с орудиями дварфов такое иногда бывало. Особенно после ремонта.
  Пехота стремительно шла вперед, а вот войска сектантов от неё не менее стремительно улепетывали, не рискуя вступать в бой. Кто оказывался слишком нерасторопен, тот прощался с жизнью или её подобием. Намного раньше, чем до него умудрялись добраться бойцы, излишне медлительных противников настигали юркие стрелы.
  -Хорошо идем. Кажется, вчерашний переполох спутал карты врагам сильнее, чем мы думали. - Поделился с орком своими наблюдениями Тимон. - Скажи ка, Пумба, а ты себе суккубу завести не хочешь? А то тут несколько штук есть, надо торопиться, пока есть выбор.
  -Рано радоваться. - Мал аккуратно переступил через костяного паука. Убить подобную тварь обычной стрелой было тяжело, но тут кому-то повезло. Бронебойный наконечник вошел в затылок монстра, проскользнув в щель между костей головы. - Как бы они нас себе не завели. И потом, бывшие рабы их скорее всего растерзают. Ну, может посадят на кол или утопят в бочке с дерьмом. Эти твари очень любя приносить людей в жертву, причем делают это крайне мучительным способом. И даже непонятно зачем, некроманты то после казни тела рабов хотя бы в строй ставят, а демоны выкидывают. Ну, или на прокорм каким-нибудь зверюшкам отдают.
  -Как раз в этом никакой загадки нет. Они так порталы стабилизируют, привязывая к ним испытывающие определенный спектр ощущений души в качестве маяков. Межреальность, которую тут кличут Внешнй Пустотой, офигительно бесконечна и чтобы не попасть мимо цели приходиться изрядно постараться. Там, знаешь ли, полно и своих хищников, некоторые из которых могут целую армию вторжения сожрать, если к ним ненароком сунешься. А жизненна энергия жертвы сам процесс перехода питает. - Фыркнул гоблин. - Сури мне объяснила механику процесса. Жаль, потворить его не может. Суккубам магию пространства вообще не преподают. Видимо во избежание возможных неурядиц, а то вдруг они станут не только очаровательными, но еще и быстро сматывающимися. От этого же лишь один шаг до сильных. А конкуренты хозяевам Пылающего Легиона не нужны.
  -А сюда армия демонов внезапно не нагрянет? - Забеспокоился орк.
  -Не должна. - Отрезал гоблин. - На пробитие портала требуется очень много сил, даже если координаты известны. Собрать их и правильно использовать задача требующая уйму времени даже для чародея экстракласса. Кел Тузед бы справился за пару часов, если бы ему подгоняли жертв и не мешали. Местные рохли с учетом потерь в своей среде даже если начали вчера после взрывов, закончат аккурат к закату. А за это время мы по всем расчетам трижды должны взять темный храм. И уж тем более не допустим, чтобы туда сгоняли вереницы рабов на заклание. Которых до нашего появление никто особо не трогал. А значит, в запасе есть около суток.
  -Прибавить ходу! - Строри без всякой магии рявкнул так, что стекла зазвенели, а кое-где, похоже, и потрескались. Подбежавшая к нему с каким-то донесением Лонари, до того опасно вырывавшаяся вперед, аж отшатнулась и дернулась прикрыть чуткие уши руками. - Разведчики слышат плач и вой! Рабов убивают!
  -Как думаешь, успеем? - Мрачно поинтересовался Мал, переходя на бег.
  -Обязаны. - Коротко ответил ему Тимон, раздумывая над тем не взлететь ли ему чтобы несколько увеличить скорость передвижения. - Лич и его слуги под подозрением и потому ночевали в тюрьме. Нежить почти всю от людей отвели во время переполоха. Птичья разведка при помощи сов перед рассветом показала в качестве сторожей лишь три десятка обычных сектантов с саблями. Пока они раскачаются, пока оружие из ножен достанут, пока убедят себя, что ценный товар нужно испортить и потерять деньги...Ну, надеюсь рабы не дадут зарезать себя словно беззащитных овец. Хоть посопротивляются немного, выиграв нам время, а себе жизнь и свободу.
  Орку и гоблину никто особо не мешал переговариваться. Ну, кроме шума издаваемого едущим рядом с ними танком. Защитники города, видимо более-менее разобравшись в ситуации, сейчас стягивались в один кулак. А местные жители, те которые не сидели в рабских бараках, на улицу как-то не торопились. Город все-таки был не таким уж и большим, а потому спустя пару минут отряд вышел на площадь, которую рабский караван. И сходу врубился в кровавую бойню. Из полутысячи невольников сейчас в живом состоянии осталась едва ли половина. Кричащих людей, неловко пытающихся отмахиваться ограничивающими их движения колодками, рвала на куски стая демонических гончих. Ужасные твари, похожие на чешуйчатых собак, которым пасть вставили прямо в короткую шею, с хриплыми завываниями терзали свою добычу клыками и когтями коротких щупалец, росших у них из плеч. А командовали вакханалией смерти три суккубы, буквально купающиеся в летящих отовсюду брызгах крови и размазывающие алую жидкость по своим телам. И по телам своих подруг. Зрелище было отвратительным и в то же время неумолимо притягивало взгляд неким животным магнетизмом и своей извращенностью.
  -Проклятье, откуда они тут взялись?! - Выругался Тимон, в сердцах саданув крохотным кулачком прямо по зеленой лысине своего транспорта. Земля вокруг орка и сидящего на его плечах коротышки всплыла вверх громадными комьями. Которые немедленно полетели в терзающих людей тварей. Пользоваться пороховыми бомбами в условии скученности враждебных и союзных целей не рискнул даже гоблин. - Три часа назад ведь не было их тут! Не было!
  -А теперь есть! - Рявкнул орк, огибая дварфийский клин. Шедших впереди его лучниц атаковали монстры. Было непонятно, как ими управляли переставшие принимать кровавые ванны демоницы, но результат их действий стал виден практически моментально. Мгновенно бросившиеся терзать беззащитных пленников твари переключились на новую цель. Три десятка против двух сотен. Казалось бы совсем немного...Но не в том случае, если речь идет о существах, способных один на один загрызть медведя. И догнать галопирующую лошадь. А еще против них очень слабо помогали маневры уклонения, столь любимые легкой пехотой Кель Таласа. Если у врага есть сразу несколько хлыстов-щупалец с острыми когтями на конце, которыми можно захлестнуть жертву и притянуть её к пасти, то чтобы избегнуть печального финала требовалась просто потрясающая ловкость. Неровные зубы упрятанной едва ли не в центр туловища пасти легко перекусывали эльфийкам руки и ноги. Стрелы же и удары кинжалами монстры сносили с потрясающим безразличием благодаря крепкой природной броне. - Почему молчат маги? Расплющь этих тварей!
  -Не могу. - Сквозь зубы выругался гоблин. Ближайшую к ним гончую хаоса, уже практически перегрызшую горло упавшей на землю лучнице, смело в сторону гранатой. С отсутствующим фитилем. Железный мячик начиненный взрывчаткой раз за разом бил по морде твари, а после отлетал в сторону. - У них какая-то непонятная защита. Магия просто рассеивается, не достигая шкуры!
  Совсем рядом с орком пронеслась еще одна гончая, сжимающая в зубах ногу еще одной эльфийки. Несчастная кричала, волочась следом по земле и подпрыгивая на каждой выбоине и кочке. Доесть выбранную жертву твари очевидно помешали дварфы, поскольку в её брюхе торчал обломок копья. Однако рана не выглядела серьезной и потому явно была намерена сначала догрызть удачно подвернувшийся ей завтрак, а потом вернуться за добавкой. Секира Мала лишь впустую разрезала воздух, не дотянувшись до головы монстра какую-то ладонь. Однако стоило гончей удалиться от него на десяток шагов, как она споткнулась и полетела кувырком. Но даже тогда не разжала зубы и в итоге просто оторвала несчастной девушке конечность.
  -На воздух телекинез накладывать могу. Но преграду, способную сдержать танк, такие создания прошивает как нитка кисею. Затраты силы на прямое воздействие даже моим меркам чудовищные. Остается косвенное. - Мрачно ругнулся гоблин, когда под поднимающейся на ноги тварью, успевшей несмотря на полет и последующее падение заглотать половину откушенной эльфийской ноги, разверзлась яма. Куда монстр и рухнул, безуспешно попытавшись зацепиться щупальцами за края. Вернее, когти на концах тех намертво впились в камень...Который тут же отвалился.. А после края созданной чарами могилы тут же сошлись. - Как думаешь, копать такие существа умеют? Если да, то оно скоро выберется обратно. Глубина там едва ли с метр будет.
  Мал не ответил. Был занят тем, что отмахивался секирой от сразу двух гончих. Откатившийся назад вал лучников, тех кто успел это сделать и не оказался растерзанным, вывел орка в первые ряды. Строй дварфов оказался изрядно неповоротливым и монстры мимо него просто проскочили, потеряв едва ли трех сородичей насаженными на пики. Возможно, положение могли бы исправить мушкеты, которые палили вполне материальными снарядами...Но точность их стрельбы ненамного превосходила разлет осколков от гранаты. А в круговороте стремительного боя враги и друзья изрядно перемешались.
  -Эх! - Орк крутанул секирой и срезал сразу два когтистых щупальца. А потом резким тычком вбил конец длинного древка прямо в раззявленную пасть твари. Стальной прут легко пробил изнутри череп и добрался до мозга, убив монстра. Тем временем второй его сородич упорно пытался лезть по спине воина, несмотря на впивающиеся в его плоть шипы. Сидящий на плечах Мала гоблин колошматил настойчивую тварь по морде дубинкой. А заодно по мере сил уклонялся от ударов щупальцами или отбрасывал их в сторону молниями, способными зажарить корову. Пока счет был четыре-один в пользу малоуязвимого для магии монстра. Тот потерял один из клыков, выбитый из пасти и улетевший куда-то вниз, но зато на теле коротышки алел свежей кровью дружный квартет глубоких порезов. - Получай!
  -Пумба, куда ты на третьего лезешь! - Панически закричал гоблин, отдергивая ноги. Клацнувшая пасть едва-едва не достала до подошвы его башмаков. - Этого давай стряхивай! Я же еще немного и катапультируюсь, а тогда сей гибрид осьминога с крокозяброй прокусит тебе единственную не прикрытую часть организма. Лысину, если ты не понял!
  -Ейех! - На круп гончей запрыгнула Лонари, всадив в спину монстра два сжимаемых в руках кинжала. Орк, уже собиравшийся чего-то ответить, недовольно крякнул и оперся об землю секирой, чтобы не упасть. Сразу трое захребетных пассажиров, это было для него уже немного чересчур.- За вами должок, зеленые! Йай!
  -Обязательство аннулировано. - Буркнул гоблин, поднимая эльфийку в воздух телекинезом. Та ему не ответила, поскольку была без сознания. Длинный и мощный хвост гончей, до того болтавшийся где-то сзади как бесполезное украшение, внезапно изогнулся по скорпионьи и заехал девушке прямо по голове. Капюшон одеяния рейнджеров сохранил её череп целым, приняв на себя всю мощь удара и твердость небольших костяных шипов, покрывающих эту конечность. Однако остаться в сознании обладательница довольно хрупкого телосложения не смогла. - Эй, мушкетеры, драть вас всех за бороды, а ну пальните Пумбе в спину! На доспехи все равно еще гномская гарантия действует, а от себя я пули отведу!
  Оказавшийся рядом Строри слушать гоблина не стал. Он просто подкскочил к орку, перехватил свое ружье за ствол как дубину, размахнулся им хорошенько...Гончая была умным созданием. Настолько, что она отцепилась от шипастого доспеха самостоятельно и упала вниз, на лапы. Но богатырский замах полусотника уже ничего не могло остановить. Гномское качество столкнулось с дварфийской надежностью. По итогам состязания у них была признанна боевая ничья. Мал со вмятиной на новеньких латах где стоял там и лег, будучи сбитым с ног. Строри упал на спину, сжимая мушкет с треснувшим прикладом. Его шлем вдумчиво мусолил на вкус прыгнувший на новую добычу монстр, пытаясь сорвать твердую скорлупу и добраться до вкусной начинки. Брякнулась сверху вниз на лежащего орка Лонари. Покатившийся кубарем гоблин ударился о камни мостовой и лишился сознания, а потому эльфийку в воздухе уже ничего не держало. Приземлившись прямо на длинные острые шипы, и тут же придя в сознание, девушка с воем взвилась обратно в небеса, на лету хватаясь за уколотые ягодицы. Спасти их не смог даже костюм рейнджера. Почти загрызшую полусотника дварфов тварь зарубил эльф-мечник и тут же кинулся скорее освобождать уцелевших рабов. От танка уже отвязывали охапки самодельных копий и рогатин. Бой на площади был выигран, пусть за победу и пришлось заплатить свою цену. Но схватка за город еще продолжалась.
  
  Глава 24
  
  Мал посмотрел на лежащего без сознания гоблина. Осторожно пнул его, тщательно дозируя силу. Коротышка на удар бронированной ступней не среагировал вообще никак.
  -Уснул? - Предположила Лонари, не отнимая своих рук от пострадавших ягодиц. - Не могло же это карликовое воплощение зла отрубиться из-за простого удара! Его чем только не били, в том числе и я. К сожалению не помогало ни капли.
  -Храпа нет. - Орк присел на одно колено и тщательно осмотрел голову Тимона, ожидая найти дыру, в которую мог вытечь весь мозг. Менее тяжелой травмой то, что не слишком успешно притворялось обычным гоблином, было точно остановить. Однако мало-мальски крупных ран не обнаружилось. Ну не оставленные же когтями демонических гончих порезы считать таковыми? - Странно, похоже, он действительно в обмороке. Не знаешь, тут где-нибудь воды взять можно?
  -Магов попроси, уж пригоршню-другую почти любой стихийник наколдует. - Лонари все же отняла руки от пострадавшей части организма и с удивлением не обнаружила на них крови. Вшитая в ткань кольчуга остановила шипы, пусть и дала им довольно сильно промять тело девушки. Можно было не сомневаться, теперь там образуется просто шикарный синяк...Но рейнджер в любом случае не собиралась его никому демонстрировать. Ну, может, кроме помощницы целителя. - Или хлопни его по щекам пару раз! Нет, лучше дай я хлопну!
   -А если он хлопнет в ответ телекинезом? - Мал краем глаза заметил бочку водостока, поставленную у крыши ближайшего дома. Кажется, не пустую. К ней то он и направился, слегка повысив голос, чтобы быть услышанным. - Ему-то никто не успел сказать, что бой уже закончился. Да, песиков то мы покрошили, а где их хозяйки?
  -Пытались уйти под невидимостью, но наши маги сегодня после потерь весьма злы и не пожалели силы на то, чтобы групповым заклинанием разрушить все сложные и потому хрупкие чары вокруг себя. - Лонари кивнула в сторону гудевшей толпы из освобожденных невольников, к которой присоединилась часть недавно вошедших в отряд наемников. Все это столпотворение уверенно двигалось к помосту, стоящему в центре площади. Рядом с ним находился какой-то непонятный орку механизм, больше всего напоминающий огромный флагшток. Правда, никаких полотнищ к верхушке длинного шеста прицеплено не было. Сейчас несколько дюжих молодчиков в четыре руки крутили ворот, расположенный у самого его основания, заставляя конструкцию склоняться к земле. - Видишь медленно двигающуюся бучу? Они где-то в центре.
  -Угу. Уф. - Орк, поднапрягшись, дотащил не такую уж и тяжелую бочку до лежащего на земле коротышки. Поставил её на землю и вытер выступивший на лбу пот. А после, протянув руку к поясу, схватился за флягу, из которой сделал два жадных глотка. И только потом ошалело уставился на емкость в своей руке, беречь содержимое которой не было никакой необходимости. Умереть от жажды в городе полном колодцев смог бы лишь очень большой неудачник. Перевел взгляд на бочку. Задумался.
  -Ох. - Простонал Тимон и не дожидаясь рукотворного дождя открыл глаза. - Плоховато мне чего-то. Народ, кто знает, а как у этих проклятых гончих яд с когтей можно сцедить? Улетная дрянь, надо набрать себе пару фиалов...Или лучше бутылок. В раны её попало всего ничего, а у меня контроль над магией упал почти в как центре тюремной печати. Да и кто это там так орет?
  На площади тихо вовсе не было. Скорее даже наоборот, приходились серьезно напрячь слух и голос, чтобы пообщаться со стоящим в двух шагах собеседником. Но тонкий отчаянный вой, пробирающий до костей, действительно выделялся из общего ряда звуков.
  -Суккубу казнят. - Лонари первой углядела, что склонившийся было к земле шест опять начинает выпрямляться. Только на конце его теперь уже корчилась хрупкая и изящная фигурка, впустую скользящая копытами по гладкому древку, раздирающему её внутренности. Крылья демоницы оказались кем-то срезаны едва ли не под самый корень, и теперь она суматошно взбивала воздух двумя короткими кровоточащими обрубками. Разбитые в схватке губы шевелились, попеременно выталкивая из себя стоны чудовищной боли и напрасные мольбы о пощаде. - Хм, этот механизм у них один, а пленниц трое. Интересно, где две других?
  -Толпа разошлась в стороны. - Мал порыскал глазами по собравшемуся на площади народу. - Наверное, больше нет. Знали, их не ждет ничего хорошего и потому не дались живыми.
  - А эта видно все надеялась на то, что среди нас окажется какой-нибудь достаточно влиятельный извращенец, способный спасти её шкуру. - Хмыкнул рейнджер и посмотрела на гоблина, уже успевшего сесть и теперь взирающего на казнь с непонятной гримассой. - Да вот только ей не повезло. Который был, валялся в обмороке как нежная барышня. А пока до конца очухается, подружка для его ручной суккубы уже, наверное, и издохнет.
   -Не стоит беспокоиться, мне прекрасно ясно, что для проявления милосердия не время и не место. - Фыркнул гоблин и встал на ноги. А после начал в руке подбрасывать какой-то камешек, видимо прихваченный им с земли. Края голыша стремительно обтачивались невидимыми сверлами, и спустя