Смертноземельская война. (По следам Алхимика - 3)
  
  Пролог.
  
  Военный орбитальный амулет дальней связи ГН-2, запись сообщений ВГДН45824190521, сокрытие активно.
  
  - ... Ато, он обнаружил наших охотников около последнего источника огненной силы и теперь возвращается обратно. Наши отряды не смогут перехватить его. Всё надежда только на тебя, - мысленный голос просто переполняло большое волнение.
  

  - Ты никого не оставил в заслоне? Как это понимать? - здесь же сквозило настоящее удивление вместе с чувством лёгкого раздражения.
  
  - У меня слишком мало людей, способных с ним хоть как-то потягаться, - оправдательные нотки послания хорошо чувствовались.
- В заслоне стоят только новички, он их пройдёт, даже не заметив. Если смогут лишь немного задержать его ценой своих жизней - для нас это окажется большой удачей.
  

  - Немедленно выводи людей из-под удара, Тефис, пусть свободно возвращается, - последовал твёрдый приказ. - Я тоже вернусь в столицу, миссия временно отменяется. Тщательно проверь его обратный путь, он может нам что-то оставить. И хорошо подготовь твоих лучших охотников, дабы они достали Великого и в Смертных Землях, или хотя бы не выпустили его оттуда второй раз. Заодно пусть займутся и старым вопросом, но без особой спешки и энтузиазма, время теперь терпит.
  - Слушаюсь! - в ответе явно читались нотки большого облегчения, после чего связь оборвалась.
  
  Вековые леса примерно в двух дневных переходах от Чёрного Перевала.

  
  Двое мужчин отдыхали после многодневного бега в тщательно замаскированном и хорошо защищённом подземном схроне. Здесь царила непроглядная темень, однако для присутствующих свет и не требовался, чтобы хорошо видеть и ощущать друг друга.
  - Я возвращаюсь за Чёрный Перевал, - совсем тихо сказал один мужчина.

  - Неужели ты откажешься от своего желания, когда подошел так близко к нему? - так же тихо спросил второй.
  

  - Нет, - в голосе первого явно послышалось лёгкое сожаление, - видимо, нужно ещё немного подождать. И ещё разобраться с тем непонятным выскочкой, он, похоже, мне кое-что должен.
  - Значит, все наши вложения в бунтующих южан и собиравшихся к ним вскоре присоединиться северян, оказались напрасны? - нотки заметного неудовольствия сменились явной обидой. - Пять лет подготовки, почти двести шестьдесят тысяч золотых только на одних наёмников, ещё больше на вооружение и обучение черни. И это не считая самого оружия и всего прочего необходимого для победы. Теперь вот так всё бросить по твоей личной прихоти? - в голосе плескалась самая едкая желчь.

  
  - Зачем бросать? - в голосе ответившего мужчины проскочила заметная смешинка. - Они уже нужное дело сделали. Лорды собирают и вооружают личные армии, несмотря на явный саботаж и желание содрать как можно больше денег со стороны 'серых'.
Пускай - жадность их только отвлечёт от реальных проблем. Вы тоже успеете заработать, сбросив им накопленные излишки. Прекрасно знаю про ваши запасы. Лучшие охотники за головами и Борцы со Скверной бегают сейчас за нами по лесам и станут меня крепко сторожить на перевале, когда уйду за него. Если кто из них случайно сунется вглубь Смертных Земель - там навсегда и останется. Этим не преминут воспользоваться остальные Великие, несмотря на всю свою трусость. И тогда господству 'серых' быстро придёт конец, лорды опять передерутся между собой, благо за долгие годы вынужденного мира неразрешимых конфликтов среди них изрядно накопилось, и всем станет не до вас и ваших идей. Не этого ли столько лет добивается Искательское Братство?
  
  - Ты говоришь, как будто всё уже произошло, - желчь и обида из голоса говорившего ушла, сменившись явным скепсисом.
- Насколько ты уверен в своих прогнозах?
  - Поднимайте восстание черни на севере, как изначально планировали, и всё пойдёт именно так. И не жалейте сейчас денег, потом всё быстро вернёте, когда добьётесь своего.
  - Тебе легко говорить - ты эти деньги не зарабатываешь, - огрызнулся напоследок неизвестный мужчина, после чего повернулся на бок и спокойно засопел.
  
  Тот, кого здесь все именовали только как Великий, ещё долго пребывал в состоянии бодрости, о чём-то про себя размышляя, но потом тоже решил отдохнуть, благо какой-либо заметной опасности в его особые чувства сейчас не попадалось.
Он умел строить планы на долгие годы вперёд и даже на целые века, и нынешняя кратковременная заминка лишь ненадолго отодвигала его страшную месть.
  
  ***
  
  Глава 1.
  Разгребание последствий лёгкой победы.
  Смертные Земли, город Юмаю.

  
  Глядя в окно, в который раз предавался воспоминаниям. Прошло не так уж много времени с моего невероятного переноса в иной мир. Ведь ещё недавно мне вполне хватало любимой работы и крутящихся около неё развлечений. Учёный-исследователь, благодаря превратностям судьбы переквалифицировавшийся в вояку. Если сказать правду - не совсем в вояку, скорее в охранника тех же учёных. Зато удалось хорошенько поквитаться со своими бывшими коллегами. Не стоило им тогда так сильно притеснять меня, воспользовавшись случайной неудачей. Оттеснили от всех работ и исследований, с горя чуть в белорусские фермеры не подался. Тяжкий период жизни, да, сейчас даже вспоминать не хочется.
  
  Уж не знаю, на каком основании наш бессменный ещё со времён далёкого Союза шеф безопасности и заодно главный представитель заказчика решил вмешаться в мою жизнь, произведя безукоризненную вербовку. Грамотных специалистов у него, видите-ли не хватает. И действительно, разбираться с тем, что порой пишет руководству учёная братия, требуя для себя материалы и дополнительное финансирование, могут лишь такие же хитрые умники. Особенно когда заявленные требования совершенно не соответствуют ведущимся плановым работам. 'Государство не обязано финансировать ваше праздное любопытство, тем более во вред основной задаче', - сказанная одному из моих бывших коллег дословная фраза шефа. Да, когда-то наша великая страна могла позволить себе широчайшие 'веерные исследования', но те времена давно прошли. Теперь выделяемые на науку ресурсы распределяются по достаточно ограниченному набору тем, напрямую влияющих на обороноспособность и поддержание общего с другими странами технологического уровня. Любопытство приходится удовлетворять за собственный счёт и в дополнительное от основной работы время. Но и любопытство порой способно открывать имеющие большое практическое значение новые горизонты.
  
  Собственно, одной из моих задач как раз как раз и было определение 'реализуемых и нереализуемых мечтаний' моих бывших коллег.
Вкупе с возможностью подглядывать за всеми ведущимися в закрытом научном центре работами я имел на них весьма большое влияние. Хотя в рамках основной должности, полномочия казались весьма невеликими. 'Руководитель технического отдела охраны комплекса' - так официально называлась моя должность. Имелись и подчинённые, поначалу старавшиеся при любой возможности свалить все заботы на плечи начальства. Армейские вояки-контрактники, чего с них ещё взять. Да ещё требовалось периодически доказывать им, что ты ничуть не хуже них стреляешь или портишь здоровье потенциальному противнику в рукопашной. Шеф и тут хорошо подсуетился, привив мне - 'яйцеголовому ботанику' любовь к прикладному милитаризму. О его способах воспитания 'любви к Родине' то же особо вспоминать не хочется, до сих пор возникают фантомные 'ощущения' в некоторых местах. Стоило отметить - скрытыми талантами меня и тут господь не обидел, потому уже через пару лет службы все мои подчинённые неоднократно убедились - со мной их ранговые разборки 'кто круче и у кого длиннее' более не работают. Повысившийся авторитет существенно сократил и накладные расходы нервов в работе. Подчинённые теперь слушали внимательно и не стеснялись спрашивать помощи именно тогда, когда у них действительно что-то не получалось, а не потому, что им лень тратить силы на всякую неинтересную ерунду.
  
  И вот когда моя новая жизнь стала вполне обыденной, можно сказать - рутинной, произошла непонятная катастрофа.
Ярчайшая вспышка взрыва на месте одного из лабораторных корпусов застала меня шагающим в полной боевой выкладке по прилегающей территории комплекса. И вместо очередного перевода сил в тренировочном городке и боеприпасов на стрельбище пришлось применять многое на практике совсем в ином мире. Невероятный перенос сюда едва не стоил мне жизни. Спасибо 'добрым' людям, спасли и даже вещи сохранили. Естественно их тогда заботила отнюдь не моя жизнь, а возможность неплохо заработать на продаже моей бренной тушки местному экспериментатору-вивисектору. Горе-учёному с местным научным званием Повелевающего мудростью. Вот тот меня и вылечил на свою больную голову, пожелав сделать фактически рабом до окончания жизни. Как оказалось - вполне обычная для него практика, я был далеко не первым, но, теперь уже стало ясно - последним. По его милости мне требовалось изо дня в день ходить в опасные леса, выискивая там всяческие редкости и прочие полезности, лишь бы расплатиться с навязанным мне 'долгом жизни'. И лишь волею случая удалось быстро скинуть накинутое ярмо, обретя видимость свободы. Да-да, лишь одну видимость.
  
  Судьба закинула меня в весьма негостеприимное место - Смертные Земли. Тюрьму для вечного поселения всех преступников, отбросов общества и просто тех, кто оказался в ненужное время в ненужном месте. Или же желал получить от жизни больше, чем ему дозволено по 'праву крови'. Местное общество весьма архаично в нашем понимании. Настоящее средневековье. Пятьдесят лет назад здесь произошла большая война между местными лордами и силами, поднявшимися по воле другого пришельца из нашего мира, позже названного Всеми Проклятым Алхимиком. За время пребывания в сих краях тот Алхимик достиг весьма многого. Построил в далёкой глуши несколько питаемых настоящими атомными реакторами городов. Но главной его стройкой стало настоящее 'светлое коммунистическое будущее' в агрессивном феодальном окружении. Всеобщее бесплатное образование, приравнивание женщин в правах к мужчинам, отмена сословий. Здесь каждый мог жить по своему уму и совести, добиваясь личного благополучия умом и трудом.
  
  Вот такого ему и его последователям местные властители не спустили, сначала отправив сюда карательные экспедиции, а после их разгрома организовав большую войну. Миллионная армия с большим трудом и огромными потерями всё же смогла загнать новоявленных коммунистов-алхимиков до их последнего города-крепости, но взять его уже не успела. Разрушив по пути подземную атомную станцию, войска лордов оказались в облаке радиоактивного заражения, ничего не подозревая об его опасности. Остатка их здоровья хватило для полноценной осады столицы алхимиков, но до последнего решающего приступа командование банально не дожило, после чего их армия разбежалась. С войны здесь осталось много всего. Как ценного, так и опасного. Причём, сложно сказать чего больше. Где есть что-то ценное - там обязательно найдётся и какая-то скрытая опасность. Искатели зарабатывают на жизнь, постоянно рискуя ей. Мало опасностей оставшихся со времён войны. Хватает и простых обычных бандитов. Сюда за Чёрный Перевал ссылают из королевств далеко не лучший контингент. Некоторые предпочитают жить за чужой счёт, считая право силы исключительно приоритетным.

  
  Да, ко всем прочим 'удовольствиям', в этом мире есть магия. С помощью тепла окружающей среды и силы мысли можно творить настоящие чудеса. Впрочем, закон сохранения энергии действует в полном объёме, потому не всё так просто, как кажется поначалу. Любой человек здесь способен магически воздействовать на окружающую реальность, однако, уровень этого воздействия определяется его интеллектуальным развитием и наличием удобных для работы источников тепла. Увы, подавляющее большинство аборигенов способны брать лишь тепло своего тела, потому и внешние воздействия их весьма невелики. Но существуют и Великие Повелители, для которых действующий вулкан как для нас тёплая домашняя батарея. К счастью, таковых Великих Повелителей можно пересчитать по пальцам одной руки. Большинство же местных магов обладают лишь способностями оперировать теплом окружающего воздуха. А его слишком мало для серьёзных или масштабных воздействий. Печи мягкого тепла позволяют частично преодолеть энергетический дефицит, но опять же не все могут управлять большими объёмами силы, воплощая её концентрированной волей.

  
  Магия крепко стукнула мне в голову, едва сознание вернулось из пелены небытия. Как тогда выжил - самому непонятно. С тех пор я по возможности совершенствуюсь в этой сфере, заодно постигая смежные дисциплины, такие как обработка материалов с помощью силы и зельеварение. Новый мир постепенно раскрывается перед моим любопытством, даруя всё большие возможности и настоящее могущество. Однако спокойной жизни никто не обещал, трудные экзамены следуют один за другим. Последующей пересдачи не планируется, любой провал означает смерть. Ступая по следам Великого Алхимика прошлого, я взваливаю на себя всё больше забот, выстраивая вокруг себя окружение из доверившихся мне людей. Пока приходится часто идти на поводу у местных заправил. К примеру, авторитет Сом крутит мной, как только ему заблагорассудится, моими руками таская каштаны из огня и стравливая со своими конкурентами, такими же авторитетами. Каждое его задание похоже на изощрённую попытку самоубийства, однако моей удачи пока хватает, чтобы раз за разом выскальзывать из очередной смертельной ловушки. Я бы и рад послать Сома куда подальше, но пока слишком слаб, чтобы открыто бросить вызов всем противникам, предпочитая давить их по одному. Постепенно обрастаю союзниками и близкими людьми, стараясь вести самостоятельную игру. Получается плохо, но мы ведь не ищем лёгких путей...

  
  По-моему, самое трудное - это переделка собственного представления о том, как нужно вести дела. Привыкшему всё самое важное тащить исключительно на своём горбу, психологически очень сложно переложить эту ношу на чужую спину. Постоянно хочется проверить, как там её несёт твой подопечный, хватает ли ему сил, и нет ли у него излишней сообразительности, дабы бросить важное дело в ближайшие кусты, пока никто не видит. Тем самым только мешая людям делать нужное дело. Вот и у меня сейчас внутри происходят такие непонятные метания, хочется разорваться на части и везде сунуть любопытный нос. Но при этом сам хватаю себя за руку, когда уже совсем порываюсь броситься решать отданную на исполнение кому-либо из моих людей задачу. Нет уж, пусть они тоже постепенно обретают достаточную самостоятельность. Иначе, какой из меня авторитет? Так, видимость одна.
  

  Слишком уж резки оказались изменения моей жизни. Ещё совсем недавно я был тут практически никем, занимая чуть ли не последние ступеньки социальной пирамиды, а теперь стал вторым человеком города, владея его половиной. Официально. А реально пока контролирую лишь территорию своего особняка, спрятавшись от всех врагов и прочих недоброжелателей за магической охранной системой и спинами собственных гвардейцев. У быстрого возвышения есть обратная сторона - большое количество тех, кому оно пришлось совсем не по нраву. И кто жаждет или просто отомстить за нарушение личных интересов, или попытаться откусить от наглого выскочки кусочек пожирнее, если не удастся проглотить его целиком. Да и у потворствующих мне отдельных индивидуумов тоже ведь планы вполне прозаичны. Кинул, значит, семена в удобренную почву, полил водичкой, и жди, когда урожай созреет. Сильно удивлюсь - если не начнёт всё один к одному сходиться. Потому-то выбор невелик - идти туда, где предлагают выгодные варианты, и постоянно искать возможности отстоять своё от любых нападок со стороны. А противники и конкуренты сделают нас только сильнее.
  
  - Вит, нам Аэль больше денег не даёт, - нашел меня молодой маг Амикус, занимавшийся в это время восстановлением торгового дела сбежавшего от нас Повелевающего мудростью Питса.
  Вовремя тот подсуетился, сумев прихватить немалые ценности, а главное - кое-какие мои личные секреты. Вот это действительно вызывало обиду и желание при удобной возможности крепко отомстить. Я ему доверил слишком многое, полагаясь на его благоразумие, судя по всему, именно оно-то меня сейчас и подвело. Впрочем, теперь без него мы развернёмся ещё лучше, развив брошенный им задел исключительно к своей пользе. Энтузиазм допущенных до большого дела молодых парней просто зашкаливает. Вот только хитро навязанная мне тем же авторитетом Сомом жрица Аэль, способная исподволь влиять на мужчин, отчего они мгновенно теряют самообладание, ставит палки в колёса молодому коммерческому предприятию. Может я зря доверил ей наши финансы?
  
  - Она же вам уже достаточно выделила на закупку? - немного удивился я неожиданным словам молодого мага. - У вас уже всё закончилось, так быстро?
  - Тут такое дело... - парень замялся, опустив глаза, видимо, у него припасены для меня не самые лучшие вести. - К нам почему-то валом народ пошел, всё несут и несут, - всё же выдавил он слова из себя. - Причём пожаловали даже городские перекупщики, таща за собой по целой телеге добра.
  

  - Хм... - удивляться уже нечему, но понимание в голове только зародилось, - у вас цены на скупку амулетов заметно выше, чем во всём остальном городе?
  - Уже нет, - Амикус с некоторой надеждой посмотрел на меня. - Они действительно выше, чем у перекупщиков, те вообще за нормальные амулеты медь, а не серебро дают, но по сравнению с ценами пары дней назад, снизились вдвое.
  
  - И всё равно поток желающих сдать вам хабар никак не уменьшается?

  - Я ничего не понимаю, - парень опять засмущался. - Наверное, они узнали о чём-то, чего пока не заем мы...
  
  'Скорее не до конца представляем весь масштаб вчерашнего события', - пришла в голову объясняющая все нестыковки мысль. Вступив в прямой конфликт с менялами, банкирами этого мира, мы тем самым, подписали в глазах окружающих себе смертный приговор. И разграбив дом их полномочного представителя - авторитета Готса, получили сразу много денег. Местные обитатели оценили возможность по-быстрому совершенно безопасно нажиться за счёт потенциальных покойников. Торговля на Большом Базаре временно дала сбой, опять же не без моего активного вмешательства, цены на скупку добычи резко упали. Они, конечно, когда-либо обязательно восстановятся и даже скакнут вверх, но никак не раньше чем через пару месяцев. И единственные, кто даёт более-менее нормальные деньги за амулеты - это наше торговое предприятие, временно оказавшееся без главного идейного вдохновителя.
  
  Местных перекупщиков я теперь хорошо понимаю. Скинув нам все залежавшиеся у них запасы, они сразу получат приличный доход. Но это совсем не главное. По их разумению, когда нас всех умертвят палачи менял, то всё проданное нам опять вернётся к ним за те же самые медяки. В городе ведь больше не осталось целенаправленно и профессионально занимающихся амулетами других торговцев. Везти их в другие города Смертных Земель невыгодно, там тоже копейки предложат, разве только сбежавший предатель Питс опять начнёт активно вести торговые дела под чьим-либо присмотром. Но на это ему потребуется время, а мы-то ещё никуда не делись и цены опустили не настолько сильно. Сейчас из нас спокойно лишние денежки-то и вытянут, и будут ждать скорого продолжения банкета. Хороший расчет с их стороны. Только вот мы пока помирать не собираемся, а потому их радужным мечтам придётся познакомиться с таким природным явлением как большой облом.
  
  - Сейчас выдам указание Аэль, дабы не ограничивала вас в деньгах, скупайте всё подряд, даже неисправное, - весело напутствовал молодого мага хлопком по спине.
  
  Убедить жрицу предоставить средства на торговлю оказалось не так-то просто. Не знаю, имелись ли в её роду местные евреи, но она решила торговаться даже со мной.
  - Я им и так уже две дюжины золота, посчитай, выделила, - настырно упиралась она, - если они всё подряд тут начнут скупать, то у нас денег не останется, а особняк будет забит по самую крышу всяким бесполезным барахлом!

  - Да и пусть, - беззлобно ухмыльнулся ей. - Пока несут - надо скупать, деньги не должны лежать, если их можно пустить в дело. Потом вернутся с большим прибытком.
  
  - Тебе ещё на обустройство города много потратить придётся, - не отступила она даже перед таким аргументом. - Мне твоя Ведьма уже передала примерную смету на первую часть необходимых работ, дабы получить хотя бы контроль за нашей половиной города, там всей твоей казны может и не хватить, если всё по уму сделать.
  - Ничего, город от нас никуда не денется, а деньги можно и заработать! - решительно додавил её эмоциональным напором. - Выдашь, сколько парни запросят, потом общую сумму расходов мне скажешь. Сам сейчас проверю, как у них дела идут, и откуда взялся такой наплыв.
  

  Спустившись к бывшей конюшне, где сейчас размещалась наша торговая лавка, действительно отметил наплыв посетителей около неё. Тут стояли сразу три доверху заполненные амулетами строительно-бытового назначения телеги. Вентиляция, унитазы, насосы для воды и ещё какие-то хитросплетения труб. Прилично подобного добра мы вывезли вчера из разграбленного дома авторитета Готса. Ещё четвёрка ждущих очереди за оградой телег оказались завалены каким-то совсем уж непонятным для меня добром. Металлические и каменные короба, в которых мой магический взгляд сразу отметил большое сосредоточение подчинённых сил, круглые баки и толстые цилиндры неизвестного назначения. Решил было подойти поближе и расспросить хозяина всего этого магического хлама, но в это время из ближайшего переулка показалась наша последняя самодвижущаяся телега, за рулём которой восседал мастер Бокк, а толкали её сзади сразу восемь гвардейцев. Пневматические шины транспортного средства сильно проминались под весом возвышавшегося за спиной мастера плотно наваленного груза. Сзади шла пятёрка моих магов, почти восстановивших утраченные силы.
  
  - Вы, верно, решили по отдельным камням полностью разобрать тот дом, - поравнялся с бывшей самодвижущейся телегой, приводимой ныне в движение человеческой мускульной силой, осматривая наваленный на неё груз.
  Тут лежало в основном вытащенное из окон стекло, а также какие-то строительно-монтажные конструкции.
  - Ты же хотел сделать наблюдательную башню? - Бокк посмотрел на меня озадаченным взглядом, как бы спрашивая - 'неужели сразу непонятно?' - Вот мы нужный материал для неё и подобрали, заодно прихватив ещё немного полезного.

  
  - После нашего вчерашнего ухода там ещё не всё растащили? - немного удивился, представляя обычную реакцию местных жителей до оставшегося без присмотра чужого добра.
  - Нет, - покачал головой мастер, - туда вообще никто близко не подходил, как мы там всё оставили - так и лежит. Сейчас ещё пару ходок сделаем, вывезем всё остальное. Была бы моя воля - действительно всё бы по камням разобрал, дабы добро зря не пропало.
  
  Тем временем мы зашли внутрь ворот, прошли до хозяйственного входа в особняк и гвардейцы вместе с магами стали быстро разгружать телегу, затаскивая стекло внутрь дома. Когда они убрали груз с задней части, заметил там немного помятую печь мягкого тепла, которая оказалась вполне горячей.
  
  - Гляжу - вы где-то и печью успели разжиться? - спросил стоящего рядом со мной и наблюдавшего за разгрузкой довольного Бокка.

  - Да, - он как-то раздраженно махнул рукой, - с самого раннего утра, помня твой наказ, молодые ребята приволокли откуда-то пару нерабочих печей с убитыми управляющими амулетами. Других им никто бы не продал. Вот, успел починить одну из двух. Только проку от них немного в этой колёсной каракатице.
  
  - Почему так? Вчера же она вполне неплохо тащила груз, - бегло осмотрел телегу, выискивая причину такого скепсиса со стороны мастера, и внимательно посмотрел на него, ожидая ответа.
  - Ерунда это всё - ваши самодвижущиеся телеги, - насупился он.
- Вращающие колёса амулеты быстро внутренне распадаются из-за слишком больших усилий, тепловые трубы трескаются от тряски, а у переносной печи просто не хватает мощности. Баловство это, игрушка на один день. Ты думаешь, раньше тут никто не пытался сделать что-то подобное?
  Помотал головой, показывая полнейшее неведение.

  
  - Так вот... - Бокк посмотрел на меня взглядом вдалбливающего в голову нерадивого ученика прописные истины старого учителя. - Попыток сделать что-то подобное хватало. И раньше и сейчас. Говорят, древние добились успеха. Но за последние тысячи лет, ни у кого не получилось создать чего-либо, способного составить конкуренцию лошадям. Вот посмотри, - он ткнул рукой в сторону ближайшего колеса. - Там стоит замкнутая в кольцо цепочка из четырёх простых амулетов, призванных открывать и закрывать массивные двери. Они отталкиваются друг от друга или притягиваются друг к другу, в зависимости от поданной команды и внешней силы. Но чтобы такие амулеты сделать надёжными - требуется большая прочная основа, её в колесо не упрячешь. Да и не могут они работать слишком интенсивно - петли подчинённой силы выгорают. Для дверей вполне подойдёт, а для колеса - нет. Тепловые трубы тоже нужно делать гибкими, дабы они от тряски не полопались, а это очень сложно и слишком дорого - там золота много потребуется.
  
  - Ты хочешь сказать - сбежавший от нас Питс до другого города не доедет? - сильно порадовался такому интересному заключению, даже наплевав на провал самой идеи.
  - Доедет, - сразу расстроил меня мастер, не дав хорошенько порадоваться чужой возможной беде. - Как раз до ближайшего города и доедет, а потом всё. Впрочем, он может и в пути починиться, если действительно не доедет, тут не так сложно, если есть лишняя печь мягкого тепла. Нам ещё пару раз скататься нужно, - сказал он мне, отметив как последнее стекло с телеги исчезло за дверями особняка.
  
  Вернувшиеся 'грузчики' быстро попрыгали на телегу, и она медленно покатилась к воротам уже за счёт невеликих двигательных возможностей чисто магического привода. Несмотря на весь скепсис мастера Бокка, сама идея оказалась вполне жизнеспособной. Требовалось разве только найти более удачную реализацию всей конструкции.
  

  Снова оставшись без активного занятия, я опять с трудом удержал себя от вмешательства в чужие дела. Помог зельевар Актиус, обнаруживший меня в столовой, сидящим перед пустой тарелкой с грустным видом лица, дабы утащить к себе в мастерскую. Сегодня у нас по плану занятий день приготовления бытовых эликсиров. Они уже не являлись 'простыми', и состояли из двух, а иногда и из трёх компонентов. Заменители мыла и чистящих средств, дезодоранты для тела, пропитка для обуви и одежды. Всего около трёх дюжин разных составов на все случаи жизни. Большой ценностью они не являлись, но их требовалось много, причём постоянно. Без должной пропитки одежда промокала, быстро изнашивалась и засорялась, обувь не самым лучшим образом влияла на ноги, и многое другое по мелочи. Даже пол стоит протирать специальным составом, дабы к нему не липла пыль и грязь. У нас же большинства нужных эликсиров вообще не было, а тех, которые имелись, сейчас и вовсе почти не осталось.
  
  Делать новые бытовые составы оказалось лишь немногим сложнее, чем 'простые' и 'предварительные' эликсиры, фактически требовалось лишь знать необходимую рецептуру и проявлять аккуратность и терпение при работе. С моим ускоренным сознанием брака в работе почти не появлялось, чему очень сильно радовался зельевар, подставляя передо мной большие баки с подготовленной водой и подкладывая исходное сырьё. Я же дозировано пропускал через себя энергию, постепенно закачивая свойства сырья в эту воду, обеспечивая точность и непрерывность процесса.
  
  С двухкомпонентными составами работать стало немного сложнее. Первый состав мог разрушаться при присадке к нему чего-либо дополнительного. Тут уже пришлось иногда использовать сделанные недавно 'предварительные эликсиры', пропуская нужные свойства сырья через них в основной состав. То есть эти самые 'предварительные' выступали в роли специального фильтра, обеспечивающего должный процесс, не расходуясь при этом сами. В принципе - ничего сложного, просто требуется хорошо знать, что из сырья и с чем конкретно совместимо, а с чем нет, и как это ограничение можно преодолеть в случае необходимости.
  
  Вот с последним бытовым эликсиром, которым протирали тарелки перед тем, как положить туда еду, пришлось очень серьёзно повозиться. В нём оказалось восемь базовых элементов, шесть промежуточных, и впервые в моей практике применялись три операции преобразования свойств исходного сырья, причём одно двойное. Первые одиннадцать попыток приготовить нужный состав в малых дозах оказались полностью неудачны. Ещё семь следующих ушли на закрепление всех новых для меня операций, а главное - их сочетаний друг с другом. В результате один последний маленький флакончик с бесцветной плотной жидкостью без вкуса и запаха был торжественно отмечен Актиусом, как вполне годный.
  
  - Не пойму, зачем для протирки посуды такой сложный эликсир потребовался? - спросил его, когда тот похвалил меня за удачную попытку.
  - Зато, если туда положат что-то отравленное - это сразу станет заметным, - расплылся он в довольной улыбке. - Поздравляю тебя, Вит, ты стал пятым за последнюю сотню лет зельеваром, который сумел приготовить 'поварскую синь' - так называется этот состав. За один этот маленький флакончик в столице королевств можно выручить минимум сотню золотых, если знать, кому предложить.
  

  - Сколько-сколько? - сильно удивился названной сумме за какую-то ерунду.
  - Можно и больше, - покачал головой зельевар, - только нужен выход непосредственно на лордов, иначе имеющие к ним доступ перекупщики возьмут не меньше половины за посредничество. Попробуй пока сделать ещё одну порцию.
  
  Следующая порция, а также ещё четыре за ней получились у меня ничуть не хуже первой. На пятой немного ошибся, пришлось её выбрасывать, а шестая и седьмая пошла в зачёт, после чего закончилось исходное сырьё. Вот так, всего за три часа работы, буквально из ничего получился продукт на шесть сотен золотых, по словам Актиуса. Без меня он бы за такой эликсир даже и браться не стал, но теперь обещал подкинуть к завтрашнему дню ещё кое-что интересное.
  
  Едва я вышел из мастерской зельевара, сразу попал в ласковые, но очень цепкие лапки Марины. Она давно хотела пообщаться со мной. Подойдя к моему кабинету, которым так же пользовалась и она для работы, услышал, как там кто-то поёт. Слов песни разобрать не смог, но всё равно остановился и несколько долгих секунд слушал чарующие звуки, пока Марина легонько не подтолкнула меня в спину. В кабинете вокруг стола расселись мои 'девы престижа', как первые три, так и парочка новых. Девы что-то активно рисовали, но при этом они ещё и пели, так и не остановившись при нашем появлении. Пару минут стоял и просто смотрел на происходящее, опасаясь спугнуть нахлынувшее чарующее наваждение. Раньше ведь думал - 'девы престижа' нужны только для постельных утех богатых и статусных мужчин, а они, оказывается, ещё и петь умеют. Да и рисуют весьма хорошо, вернее сейчас не рисуют - а чертят. В некоторых лежащих перед ними листах бумаги вполне узнавались красивые фасады зданий с широкими окнами и отделкой под античность, на других листах изображался внутренний интерьер, на третьих вполне узнаваемые чертежи общей планировки.
  
  - Гостевые дома и казармы, - сказала Марина, положив передо мной стопку листов с хорошо прорисованными наружными видами и упрощёнными чертежами внутренних планов.
  Все здания имели по два этажа и типовую планировку, отличаясь лишь внутренней отделкой и набором 'удобств'.
  - А вот тут примерный план нашей части города, - девушка положила передо мной большой лист с перенесённой на него частью карты города висящей здесь на стене.
  
  Только от самой карты этот план серьёзно отличался. Общими оставались разве только несколько идущих от центра к городским воротам основных дорог, а всё остальное пространство застраивалось уже по-новому. Кривых узких переулков и трущоб на новом плане, естественно, не нашлось. На их месте располагались строгие кварталы новых общественных домов, имелось немного мест под индивидуальную застройку коттеджного типа для богатых горожан, не забыто пространство под два тренировочных лагеря для наёмного войска, а также предполагаемая территория под возможные производственные мощности. Принадлежащая искательским кланам недвижимость переносилась ближе к воротам, склады купцов на западной стороне сильно ужимались в весьма компактные образования. А то сейчас между ними хватало занятой утлыми лачугами городской бедноты или вовсе заполненной мусором пустой земли.
  
  Хотя и там тоже кто-то периодически живёт. Вроде бы земли в городе много, но используется она совершенно нерационально. Практически неизменным оставался лишь самый центр, где стояли особняки и дома самых богатых горожан, вроде нас самих, но таковых совсем немного в нашей части города. Богатые кварталы располагались на северной и восточной стороне за особняком авторитета Сома. Дальше за домами богачей там начиналось сосредоточение домов городских мастеров и торговцев. За ними находились три больших борделя в окружении из дюжины кабаков, а за которыми раскинулись многочисленные строения северного искательского клана, а также нескольких новых, недавно появившихся в городе. На богатую часть города нам, естественно, покуситься никто не даст, авторитет Сом оставил её за собой. Зато на нашей бедной части можно спокойно начинать любое строительство, снеся большую часть сегодняшних построек за несколько дней, чем и собиралась озадачить меня Марина.
  
  - Нужно немедленно убирать всё это, - она положила передо мной очередной лист, где отмечены идущие под снос в первую очередь городские кварталы.

  Ими оказались трущобы, где мне уже несколько раз пришлось попадать в различные неприятности. Избавление города от них в ближайшей перспективе только добавит порядка. Если всё пройдёт гладко, конечно.
  
  - Местных обитателей куда денем? - поднял на неё внимательный взгляд.
  - За городские ворота выгоним! - резко ответила она. - Там нормальных людей нет. Или ворьё, или ещё хуже. Сам знаешь, сталкивался. А для немногих рабочих, которые станут вскоре работать на нас, вот тут сразу построим пару больших общежитий, - она показала пальцем отмеченное на карте место. - Раз за городскую землю мы огромные деньги заплатили - значит, спокойно делаем на ней нужные нам дела, а кому это не понравится - пусть идут жаловаться твоему Сому.
  
  - Хорошо, давай сейчас все планы, касающиеся первой части необходимых работ, схожу, проведаю нашего соседа, - весело подмигнул рыжей Ведьме, собирая бумаги со стола в одну стопку.
  Давно стоило проведать официально заведовавшего бандитами и городскими рабочими авторитета Миса. Внимательно окинув взглядом 'дев престижа', которые с явным желанием посматривали в мою сторону, периодически отвлекаясь от работы, вышел из кабинета.
С девами тоже стоит обязательно поговорить, узнав, откуда у них такие большие таланты в черчении, рисовании и пении, возможно, обнаружится и что-либо ещё, куда более полезное.
  
  Но сразу уйти не удалось. Мастер Бокк отловил меня у самого выхода. Он окончательно закончил мародёрство дома Готса, вывезя оттуда всё более-менее ценное, даже некоторые стройматериалы, и теперь страстно желал начинать обустройство наблюдательной башенки в нашем особняке.
  - Требуется настроить доступ к потайному ходу, - заявил он, приведя меня в подвал, где располагалась основная печь мягкого тепла, в которой стоял заведующий всей охранной системой управляющий амулет.

  
  - А ты откуда про него узнал? - немного удивился я, так как сам обнаружил его с большим трудом и то благодаря Марине с её щупальцем.
  - Странно, если бы его в таком особняке не нашлось, - широко улыбнулся мне мастер. - Такие ходы в любых подобных домах есть, главное знать, как их искать.
  
  - Тебе-то он зачем нужен? - признав аргумент, спросил его.
  - Так наблюдательную башенку именно над ним и надо строить! - озадачил он меня, но сразу же пояснил: - Если кто-то сверху, как ты в дом Готса и проломится, то окажется внутри замкнутых хорошо укреплённых силой стен и не сможет быстро проникнуть в остальные помещения без специального ключа.
И там для него получится хорошая ловушка. Лишние боевые излучатели у тебя есть.
  
  - Разумно, - кивнул ему, подтверждая своё согласие.
- Только тогда обязательно укрепи крышу и сделай откидывающимися пару стёкол. Вдруг мне захочется иногда выбраться на крышу и немного полетать над городом благодаря твоей амулетной конструкции.
  - Понравилась? - опять лицо мастера расплылось в довольной улыбке.
  - Весьма-весьма, - благодарно похлопал его по плечу. - Только её бы немного усовершенствовать стоит, есть у меня некоторые идеи на этот счёт, да и вторую такую сделать бы совсем не помешало. Ведьма меня уже несколько раз спрашивала - себе такую же хочет.
  
  - Усовершенствовать можно, - мастер явно задумался, думая, чего он мог прежде пропустить. - А вот со второй пока придётся погодить, нет для неё всех необходимых материалов, для этой-то тогда еле-еле нашел, имея полное обеспечение от самих Борцов со Скверной. Теперь-то этого никогда не повторится, - Бокк скептически покачал головой, выражая большое сомнение.
  - Ничего, нам, похоже, сюда теперь со всех Смертных Земель добро несут, парни скупать не успевают! - усмехнулся его скепсису, вспоминая очередь желающих продать нам всякие магическое барахло. - Как закончишь возиться со строительством - разберись со скупленным ребятами в лавке добром. Наверняка там отыщется и что-то подходящее для твоих задумок.
  - И то, правда, - опять повеселел мастер.
  
  - Кстати, а нет ли такого амулета, чтобы через него можно издалека взглядом силы смотреть, как из себя самого? - мне в голову пришла очередная полубезумная идея.
  - Зачем тебе это? - удивился мастер Бокк, внимательно посмотрев на меня.
  - Ну вот, к примеру, зачем строить какую-то башенку, когда можно просто поместить такой амулет на крыше, подняв его на растяжках, и спокойно смотреть через него прямо из дома?
  
  - Хм... - моя идея заставила мастера надолго задуматься. - Есть такой амулет, - после долго раздумья и чесания бороды всё же ответил он. - У тебя как раз парализующий жезл имеет подобное свойство в придачу к своему основному. Только к нему необходимо подвести тонкую тепловую трубу с вдетой внутрь дополнительной нитью силы, и смотреть через неё. Подключение другого конца вывести к собирателю, разместить тот в изголовье кресла наблюдателя... должно всё получиться! - в конце заявил приободрившийся мастер, сходу мысленно решивший весьма необычную задачку.
  
  - Подбери комнату на втором этаже человек так на пять-шесть в центральной части, вроде как есть вполне подходящая, как раз рядом с тайным ходом, и сделай там рабочий кабинет для дежурных. Возьми второй парализующий жезл у Ведьмы, и делай, как задумал, - проинструктировал его, параллельно открывая ему доступ к тайному ходу в охранной системе. - Только всё равно обязательно сделай удобный выход на крышу, пусть и без всяких изысков в виде стеклянных конструкций.
  'А укреплённое силой стекло обязательно пригодится где-то ещё', - подумал я, прежде чем покинуть подвал, отправившись по делам.
  
  И опять дойти до авторитета Миса не получилось. Пока разбирался с Бокком, ко мне пожаловал какой-то посетитель, терпеливо дожидавшийся меня сейчас в гостевой комнате на первом этаже рядом с кухней.
  
  - Чем обязан? - сразу спросил ждущего меня мужчину совершенно обычной внешности, к которой практически не привлекается взгляд.
  Невысокого роста, самая обычная одежда, короткая, чёрная борода с недавно появившимися серебряными нитями седины. И весьма умный взгляд, всего за секунду совершенно верно оценивший меня. Естественно, прежде чем идти разговаривать с ним, проконсультировался у дежурившего сейчас мага под кличкой Задница, на предмет возможной опасности. Тот ничего такого не чувствовал, но отметил посетителя, как потенциально ненадёжного, способного преподнести какой-либо неприятный сюрприз. Отвлёк Марину от проектных работ, дабы она проследила за нами ведьминым щупальцем. Потому, если этот посетитель попробует сделать мне какую-либо гадость, то умрёт быстро, даже ничего не заметив.
  
  - Знаю, ты, авторитет Вит, недавно искал некоего мастера Мифаса, - с довольной улыбкой ответил тот.
  - Было дело, - ответил ему, присаживаясь на свободный стул.
  - Могу тебе его сейчас продать! - нагло заявил посетитель, вызывая у меня приступ холодной ярости. - Совсем недорого отдам... - заметил он вспышку гнева в моих глазах и опустившуюся на рукоять меча ладонь, отступив шаг назад и добавив: - всего за дюжину золотых - это едва-едва покроет мои расходы.
  
  Три раза глубоко вздохнул и выдохнул, загоняя холодную ярость обратно внутрь. Несмотря на зашкаливающую наглость, этот непонятный мужчина мне немного нравился. Притом от него не чувствовалось какой-то сложной игры, он даже не просто хотел заработать, а пытался оказать помощь хорошему человеку - всё это сейчас легко читалось у него по лицу. Так они или нет - сложно сказать, но впечатление именно таково.
  
  - Рассказывай! - недовольно покачал головой и приготовился слушать рассказ, активируя все способности определять ложь.

  - Мастер Мифас очень сложный человек... - начал тот говорить, присаживаясь напротив меня. - Он умудрился поссориться со всеми, с кем только столкнулся в нашем городе, считая себя исключительно правым. Понравилось это далеко не всем, и в итоге его уже хотели показательно убивать, так как чем-либо рассчитаться за нанесённое уважаемым людям оскорбление у него уже не имелось. Мне удалось вовремя выкупить его жизнь, так как я узнал о твоём, авторитет Вит, интересе к нему. Теперь он мой раб, который, впрочем, мне совсем не нужен. И я готов уступить его за озвученную сумму, если ты сочтёшь того ничтожного человека стоящим таких денег.
  
  - А не боишься ли ты, не знаю твоего имени, моего гнева, возникающего, когда мне предлагают что-то подобное? - я напустил на себя самый страшный вид, но, тем не менее, говорил, внутренне улыбаясь.
  - Меня зовут боевой Повелитель сил Готи, - представился, наконец, посетитель.
  Надо же - магом оказался. Хотя балахон не носит и выглядит как самый обычный искатель. Даже амулетов у него взглядом силы не заметно, возможно хорошо спрятаны.
  

  - Нет, не боюсь, - улыбнулся он в моё оскаленное лицо. - Об авторитете Вите точно известно не очень многое, но кое в чём никто не сомневается - он достаточно резок ко всем проявлениям несправедливости, но при этом его отличает завидное благоразумие. Потому-то мне и пришла в голову идея предложить жизнь того мастера тебе, ибо никто больше с ним не справится, даже имея того своим рабом. Убить-то его можно, а вот получить какую-либо пользу - нет.
  
  Тонкая похвала окончательно растопила последнее недоверие в моей душе. Хотя всё равно сама ситуация крайне некрасива. Не люблю рабство во всех его проявлениях. И сразу дать свободу тому мастеру после выкупа никак не получится из-за его клятвы. Придётся ему долго отрабатывать, так или иначе.
  
  - Хорошо, договорились, дам тебе деньги, - улыбнулся явно заранее просчитавшему все возможные ходы хитрецу. - Только вот потом совсем не гарантирую отсутствие своего гнева для тех, кто довёл того человека до рабства, - в последних моих словах угроза читалась весьма недвусмысленно.
  - Это твоё право, авторитет Вит, - боевой Повелитель сил Готи злорадно ухмыльнулся. - Ты можешь решать, как поступать с теми людьми - мне они более ничего не должны.
  
  А вот тут он, похоже, приврал. Должны они ему, много чего должны. Но и своих возможностей стребовать с них долги у него явно недостаточно. Эх, и этот тоже решил со мной поиграть в тёмные игры. Вся эта сложная комбинация специально задумана, дабы с помощью меня расправиться с кем-то сильным и имеющим заметное влияние в городе. А сам мастер Мифас - всего лишь обычная наживка на рыболовном крючке. Блин, только обрадовался, встретив тут нормального человека, не держащего фигу в кармане и кинжала за спиной. С другой стороны - мне разобраться во всём самостоятельно никто не помешает. Захочу ли кому мстить или нет - время покажет, а опытный мастер по металлу нам сейчас крайне необходим.
  
  - Приводи своего раба, только быстро, у меня других дел много, - проводил посетителя до двери, передав его нашему дворецкому, отправившись к себе наверх за деньгами, ибо при себе такой суммы сейчас не имелось.
  
  Через полчаса Готи вернулся и привёл того злосчастного мастера. Выглядел тот совсем неважно, борода клоками вырвана, всё лицо представляло большой синяк, один глаз вообще не открывался, правая рука сломана. Шел он, опираясь здоровой рукой на плечо пока ещё хозяина, подволакивая левую ногу с вывернутой стопой. Да, крепко досталось мужику, ещё бы немного - забили бы насмерть. Лечить, понятное дело, избитого раба тоже никто не сподобился - слишком дорого это в городе. Дали отхлебнуть временно подавляющего боль эликсира и все дела. Но у меня персональный целитель имеется, и эликсиры жизни собственного приготовления тоже найдутся, потому никакой проблемы тут не вижу.
  
  Получив деньги и передав рабскую клятву Мифаса мне, чрезвычайно довольный маг удалился, поблагодарив за всемерное понимание. Представляю его хитрый расчет, в котором его так крепко уделавшие мастера недоброжелатели спокойно доживают последние деньки, даже не подозревая о своём скором конце в моём персональном лице.
Позвал сверху целителя Осуса. Тот походил вокруг пострадавшего, поцокал языком, и сразу же взялся за дело. На моих глазах сошли с лица все синяки, вправилась повреждённая рука, с ногой тоже не пришлось долго ждать. Целитель магическими воздействиями быстро выморозил весь воздух в комнате, пришлось идти туда, где проходила ближайшая тепловая труба. Там-то он окончательно привёл бедолагу в нормальный вид, исправив все внутренние повреждения, коих оказалось не меньше внешних. В самом конце кратко переговорив, мы защитили нового раба от мертвящего воздействия палачей менял. К этому времени мой внутренний амулет накопил немного непонятной субстанции, которой едва хватило для одного лёгкого воздействия, дабы закрепить иммунитет. Мифас хотел прямо сейчас многое рассказать, но мне было уже совсем не до него, а потому отправив его располагаться и принимать своё бывшее имущество со склада, быстро покинул особняк с пачкой бумаг в небольшой сумке, пока кто-то ещё меня не хватился.
  
  Глава 2.
  Мис и другие.
  
  Авторитет Мис не заставил долго себя ждать, сразу приняв неожиданного посетителя. Я пришел к нему без охраны, благо идти было совсем недалеко, одевшись, как тут уже почти стало традицией, в золотистую кольчугу и воинский плащ с многочисленными карманами поверх неё. Из оружия оставил себе только кинжал и пистолет, оставив все остальные боевые амулеты дома. Негоже ходить в гости к хорошим людям, увешанным оружием с ног до головы, но и оставаться полностью безоружным... могут неправильно понять и даже испугаться. Стоит поддерживать вполне определённый вид, для которого вполне хватит выставленного спереди напоказ как символ личной свободы кинжала, ибо оружие запрещено носить только рабам, а про пистолет местные аборигены обычно ничего сказать не могут. Как амулет он ими не опознаётся, взгляд силы 'мёртвый металл' выталкивает, а про его смертоносное действие знают очень мало посвящённых, пока Питс всем окончательно не проболтался. Впрочем, слишком много болтать, причём всем подряд, совсем не в его интересах. Думаю, даже своему новому хозяину он далеко не всё сразу расскажет, иначе тот может потерять к нему всякий интерес и отказать в покровительстве.
  
  - Давно ждал, когда ты меня навестишь, - прямо у входа заявил мне авторитет Мис.
- Но у тебя, гляжу и так много дел, совсем не хочешь знаться со стариком.
  Авторитет оказался далеко не молод. По внешнему виду - лет семьдесят, большая гладкая лысина в обрамлении седых волос, такая же белая длинная борода, морщинистое лицо. И только в глазах ещё хватало вполне зрелой силы. Впрочем, его реальный возраст давно перевалил за сотню лет. Если у тебя здесь имеется достаточно денег - старость может откладываться очень надолго.
  
  - Значит, пришло время знаться, - почтительно кивнул ему и прошел в длинный коридор, куда меня поманил хозяин.
  Вскоре мы поднялись в его гостевые апартаменты, а расторопные молодые слуги принесли нам напитки и лёгкие закуски.
  
  - Вижу, у тебя ко мне есть дело, - Мис покосился на мою сумку с бумагой. - Показывай, к чему зря время терять на пустые разговоры.
  Выложил перед ним составленные Мариной планы моей части города и виды планируемых зданий. Как это ни странно, авторитет сразу понял карты, где изображались необходимые изменения.
  
  - Большое дело ты затеял, - немного недовольно покачал головой старик, переложив все листы из одной стопки в другую. - А опыта у тебя соответствующего совсем нет. Так слишком много ошибок сделаешь, и деньги зря потеряешь. Могу поспособствовать твоим желаниям, есть у меня один человек... - он на минуту закатил глаза, видимо, общаясь с кем-то мысленно.
  Вскоре к нам вошел ещё один старик. Тот выглядел ещё более старым, чем сам авторитет, волос на голове у того не осталось уже совсем, жидкая бородка почти вылезла, глаза провалились глубоко в глазницы, сильно выделяясь за счёт мощных надбровных дуг с седыми бровями.
  
  - Перед нами стоит когда-то очень известный мастер Фисси, - представил вошедшего старика авторитет Мис. - Именно он построил большую часть дворцов второго и третьего круга в столице королевств.
Здесь половина домов в центре тоже его работа, к примеру, дворец авторитета Сома. Могу уступить его за дюжину дюжин золотых, он поможет тебе сэкономить гораздо больше, когда ты начнёшь воплощать свои планы.
  - Он раб? - я сильно удивился такому странному предложению.
  

  - Да, - спокойно ответил авторитет, - давно хотел освободить старину Фисси от рабской клятвы, но ему так проще. Пойдёшь к молодым, а? - хозяин посмотрел на старого раба, ожидая его согласия.
  - Пойду, Мис, у тебя тут стало слишком скучно, - необычно сильным голосом ответил известный мастер.
  
  - Вот и хорошо, - довольно кивнут тот. - Авторитет Вит, предаю тебе в руки полное право собственности на раба Фиссии, призывая огонь силы для подтверждения моих слов.
  По телу авторитета и раба пробежал призрачный огонь, парой всполохов отметив мои руки. Это уже не первая передача мне чужих рабов, потому какой-либо особой новизны я не ощутил. Только немного напрягла деятельная инициатива Миса, даже не спросившего моего согласия.
  
  - Фис, иди, собирайся, а мы ещё тут немного поговорим, - сказал он своему бывшему рабу, быстро покинувшему нас. - Удивлён моему столь скорому решению? - спросил авторитет меня, когда мы опять остались наедине.
  - Вообще-то да, - выдохнул в ответ, не будучи в силах злиться на этого старого интригана.
  
  - Как же мне иначе поступить, вдруг ты возьмёшь, да и передумаешь перестраивать город? - усмехнулся он. - А старина Фис тебе уже не позволит так просто отступиться от всего задуманного, он уже успел взглянуть на эти планы, - Мис кивнул на разложенные по столу бумаги. - Теперь пока вы всё не построите, он не отстанет, я его слишком хорошо знаю.
  Авторитет негромко рассмеялся, глядя на мой совершенно обалделый вид. Впрочем, его прекрасно можно понять - большое строительство принесёт ему лично много денег. И какого-то раба для закрепления возможного успеха совсем не жалко, даже если я не захочу за него платить.
  
  - Приходи ко мне, когда решишь все проблемы с менялами, - авторитет Мис заметно посерьёзнел, - тогда и продолжим наш разговор.
Деньги тогда же отдашь, сейчас они мне совсем не к спеху.
  - Ты так сильно уверен в моей способности договориться с менялами? - спросил его, всё ещё оставаясь под большим впечатлением.
  
  - Вполне, - снова улыбнулся старый хитрец. - Потерявшего последнее благоразумие Готса давно пора было поставить на место, но никто не решался пойти против него. Потому, когда менялы попробуют тебе угрожать - веди себя как можно наглее, но не переигрывай, дай им возможность найти в тебе определённую выгоду. Если бы тут были не Смертные Земли - возможности договориться не имелось в принципе, но здесь позиции Сообщества Менял достаточно шатки, чтобы всем диктовать жесткие условия под угрозой жестокого убийства. Можешь настаивать на этом, обещая в перспективе даже расширить их влияние, если они договорятся с тобой миром.
  

  - Благодарю за ценный совет, - кивнул ему, проникаясь реальным уважением.
  Приятно иметь дело с таким человеком, он делает всё для того, чтобы его партнёр по игре ощутил себя на одной стороне с ним. Хотя при этом всё равно очевидно - прежде всего, его заботит собственный интерес.
  
  По недолгому пути к дому предавался немного странным мыслям. Ведь ещё совсем недавно я собирался обязательно заняться построением социализма на отдельно взятых Смертных Землях, подхватив выпавшее знамя классовой борьбы из рук первого алхимика. А вместо этого заделался самым настоящим махровым феодалом, владельцем земель, хозяином гарема и вообще - рабовладельцем. Дальше падать уже некуда, разве только дойти до ритуального каннибализма. Можно сказать - совсем затянула человека суровая реальность, полностью извратив прежние высокие душевные порывы. Однако плакать по этому поводу и бросать всё на полпути не стану, ибо сделать один резкий скачёк сразу из феодализма к коммунизму пока ни у кого не получилось. Требуется создать прочный капиталистический базис, а дальше строго по классикам. Впрочем, мне никто не помешает построить собственный меленький социализм для тех, кто свяжет со мной свою судьбу. От каждого по способностям, каждому по особой необходимости. Только так, ибо платить по труду пока просто нечем, да и незачем. Банально не поймут и тем более - не оценят.
  
  К моему возвращению чего-либо неожиданного не произошло, меня даже никто не пытался срочно озадачить своими великими проблемами. Представив нового специалиста по местной архитектуре Марине, которая сначала явно напряглась, но потом, когда мастер Фисси указал ей на самые очевидные ошибки, даже обрадовалась. Кстати, оказалось, мы можем строить дома не только в два этажа, но и в три, если остаёмся их непосредственными собственниками. Так позволял уровень моего официального престижа и городского статуса. Вот только много трёхэтажных домов строить не стоит, хоть они и сильно экономят дорогую городскую землю в пересчёте на одного жильца, но обойдутся заметно дороже при самом строительстве из-за требований к прочности материалов и качества работ.
  
  Мастер Бокк всё же отыскал меня, дабы похвастаться результатами проделанной работы - 'дежурная комната' уже вступила в строй, хотя и нуждалась в дальнейшей отделке и оснащении подходящей мебелью.
Сейчас же всё сделано на скорую руку, дабы только проверить рабочий функционал. Идея с выносным наблюдательным амулетом оказалась весьма удобной и быстрореализуемой. Дежурному магу гораздо приятнее сидеть в удобной хорошо защищённой со всех сторон комнате, в приятной компании с коллегами по ремеслу попивая вкусные напитки, чем торчать на верхотуре в полном одиночестве, тоскливо дожидаясь конца смены. Выгоды просто очевидны. Да и в перспективе можно серьёзно расширить наблюдательный пост, сделав из него полноценный центр управления или даже штаб. Уже сейчас вижу, что сюда стоит непременно добавить. Радиостанцию с антенной на крыше в первую очередь.
  
  - А воспользоваться парализующим эффектом амулета отсюда получится? - я спросил мастера, после того как самостоятельно опробовал наблюдательную систему.
  - Отчего ж не получится, - довольно улыбнулся он. - Только для зарядки накопителя потребуется лезть на крышу, а так всё работает.
  - Отсюда никак? - удивился такой явной незавершенности, что совсем не похоже на работу настоящего мастера.
  
  - Через тепловую трубу его не зарядишь, нужно находиться рядом, - пояснил он, перестав улыбаться. - Если придумаешь, как можно это исправить - сделаю.
  Мне-то хорошо известно, как можно заряжать электрические аккумуляторы, но вопрос упирался в отсутствие проводов для большого тока, причём достаточной длины. Делать их из золотых монет явно не лучшая идея, а местную медь на удельное сопротивление пока даже не удосужился проверить. Вдруг её совсем не потребуется рафинировать, ибо получают её с помощью магии. Вот и занятие на ближайшее время нашлось.
  
  Время уже склонилось к вечеру, после сытного ужина посмотрел, как разместился мастер Мифас. Несмотря на быстрое высокопрофессиональное лечение тот был ещё слишком слаб. Он подобрал себе совсем небольшую комнатку на втором этаже всего с одним окном, явно предназначавшуюся для временного отдыха прислуги, а не для чьего-либо постоянного проживания. Но если ему тут удобно - пускай, сам выбирал. Мастер давно хотел выговориться, а мне не хотелось куда-либо спешить, потому стал задавать ему каверзные вопросы:
  - Как у тебя получилось поссориться с Толисом? - мой вопрос вызвал у Мифаса гримасу настоящей боли. - Он ведь хотел с тобой совместное дело тут организовать... - укоризненно посмотрел на обиженного собеседника.
  
  - Как можно с ним совместное дело вести, если он всё делает не так? - после минутного внутреннего надувания вдруг вспылил Мифас. - Я говорил, и даже показывал ему, как нужно работать, а он ни в какую! Упрямый жеребец!
  - Так, попробуй мне подробно объяснить суть ваших разногласий, - спокойным голосом попросил его, дабы снять ненужную экспрессию.
  

  - Ты вряд ли поймёшь, для этого нужно быть настоящим мастером! - резко заявил мой раб, не снижая эмоционального напора.
  Действительно сложный характер и абсолютная уверенность в собственной правоте, даже когда ему что-то втолковывали с помощью крепких тумаков. Однако меня такая вот пикировка даже забавляла. Люблю топтаться грязными сапогами безупречной логики по чужим заблуждениям.

  
  - Хорошо, спрошу иначе... - устроился удобнее на краю узкой постели, так как лишнего стула тут не нашлось. - Ты знаешь о связанных с разрушением тепловых труб прошлых проблемах этого особняка?
  - Да, - утвердительно кивнул мастер. - Когда-то всех известных мастеров приглашали взглянуть и оценить возможные перспективы восстановления. Вижу, всё же нашлись у кого-то силы и средства привести тут всё в порядок. Я бы точно не взялся, слишком сложно и долго. Дорого заплатил? - взглянул он на меня с какой-то сложно передаваемой эмоцией на лице.
  
  - Несколько золотых за ценные консультации, - ответил ему, не делая из этого какой-либо секрет, - тому же мастеру Толису, кстати, - добавил, позабыв рассказать о том, что тому Толису пришлось поделиться со мной его богатым опытом через специальный амулет, потому в обработке металлов силой я теперь кое-что понимаю.

  - А делал тогда кто? - мастер резко подобрался, видимо, ответ для него был очень важен.
  

  - Ты его видишь перед собой, - широко улыбнулся в ответ, вызывая у собеседника гримасу настоящего недоверия. - Могу даже дать слово авторитета, если простого слова для тебя мало.
  - Но... но... - Мифас явно потерялся, моя новость его просто ошарашила и даже раздавила. - Почему о тебе ничего не известно другим мастерам, такое большое достижение должно ставить тебя вровень с самыми известными из нас? - всё же спросил он, когда немного пришел в себя.
  
  - Я не мастер, - честно ответил ему, глядя в глаза. - Практически ничего толком не умею, делаю только самое необходимое, причём, если сильно прижмёт и если никто не возьмётся сделать это за деньги в допустимое мне время. И давно хочу научиться всем премудростям работы с металлом, но до сих пор не имею толкового наставника. Если ты мне в этом поможешь - буду премного благодарен.
  - Я не... - опять, было, пошел в отказ мастер, но мне это уже надоело, потому оборвал его жалкие попытки сопротивления:
  - Быстро рассказывай о разногласиях с Толисом! - громко рявкнул на него.
  
  - Он сжимает металл в форму снаружи, а надо проращивать должный вид изнутри, - дёрнувшись сначала от неожиданного испуга, всё же пояснил мастер. - Иначе тратится неоправданно много тепла, да и металл изделия в результате имеет внутренние слои различной прочности, и при нагрузках может легко треснуть. За такое дело подмастерьев палкой бить надо! - в конце категорично заключил он.
  
  Я же вспомнил, как действовал сам, имея опыт Толиса у себя в голове и выходило скорее по словам Мифаса. Хотя и не совсем. То есть я одновременно задавал внешнюю форму, заставляя металл заполнить её, и дополнительно снаружи сжимал его, когда тот пытался вырваться из-под моего контроля. Что-то тут явно не так...

  
  - Так почему Толис тебя не послушал, когда ты предложил ему подобное? - мне пока не удалось поймать главную суть вопроса, о чём вообще идёт речь, ибо два способа прекрасно сочетаются друг с другом, а ещё каждый позволяет придать готовому изделию уникальные достоинства.
  К примеру, слои разной прочности имеет булат, и он как раз отличается завидной прочностью, хотя и не очень хорошо переносит мороз. Похоже, каждый мастер по-своему прав.
  
  - Он боялся показаться слабее меня, вот и держится за устаревшие глупые представления, которые все достойные мастера отбросили ещё два века назад, - покачал головой Мифас, не видя на моём лице явной поддержки его слов и пояснений.
- Это показать надо, а мастерской у меня сейчас нет, - с некоторой досадой в голосе заключил он.
  - Так почему ты до сих пор сидишь тут, а не взялся за её организацию? - удивлённо спросил его.
  
  В общем, из долгого невнятного объяснения мастера постепенно выяснилось главное - он просто боялся к кому-либо подойти, дабы начать что-то делать. Тут нашлось и моё упущение - забыл подать чёткую команду и назначить персонально ответственного за её выполнение. Пришлось брать Мифаса за шкирку и тащить к Бокку. Несмотря на мои опасения, два мастера быстро нашли общий язык, так как напрямую их рабочая деятельность почти не пересекалась, и им просто не о чём было спорить. Для организации новой мастерской по работе с металлами и прочими материалами требовалось совсем немного, и её удавалось частично совмещать с амулетной мастерской, разве только установить вторую большую печь мягкого тепла и поставить дополнительные помещения под склады.
  
  Благодаря трофейным стройматериалам из дома Готса, до завтрашнего дня всё необходимое удавалось завершить. Несмотря на моё предложение начать работы утром, Бокк и Мифас решили приступить к делу немедленно, видимо имея какие-то тайные желания. Мифаса я ещё мог как-то понять, тот давно маялся от вынужденного безделья, периодически получая тумаки, а вот Бокк меня в очередной раз решил удивить трудовым энтузиазмом.
Оставив мастеров заниматься строительством, направился к себе наверх. День уже закончился, и мне хотелось немного отдохнуть. Просто замотался за последние дни - стоило признаться.
  
  ***
  
  Где-то в сметртноземельских лесах, совсем недалеко от подступающих к ним гор.
  
  Две неподвижные тени сидели у изредка отбрасывающего в стороны светлые всполохи совсем маленького костерка. Ночная тишина леса лишь изредка нарушалась криками каких-то птиц, но сидящие совершенно не обращали на них внимания.
Наверное - это и стало их единственной ошибкой. Сбоку маленькой полянки послышался какой-то посторонний шорох, вспугнувший сидящих у костра. Одна из теней, которая была явно поменьше, практически мгновенно размылась в ночном воздухе - так быстро она двигалась, но у края поляны резко налетела на невидимую стену, отлетев от неё обратно, и попытавшись снова вскочить. Это у неё не получилось, ибо сверху навалилось что-то совершенно неподъёмное, сильно придавив к земле щуплое тельце, выбивая воздух из лёгких и остатки сознания из головы. Первая же тень, так и продолжавшая неподвижно сидеть у костра, откинула с головы капюшон и произнесла вполголоса:
  - Ситс, отпусти моего послушника, или тебе совсем уже надоело носить голову на плечах?
  
  - Даже не дёргайся, Дабо, - ответил голос из темноты, - если ты сам и не боишься потерять очередную голову, то твой мальчишка этого точно не переживёт.
Одно твоё движение - и его разорвёт на мелкие куски. Да и ты сам не справишься сейчас с нами.
  - Я вас всех потом обязательно найду, - тень у костра совсем немного покачнулась в сторону, но опять приобрела неподвижность, - и твоего хозяина тоже непременно достану, так и передай ему при ближайшей встрече.
  

  - Это вряд ли, - из темноты донёсся сдавленный смешок. - Времена сильно изменились, и теперь тебе уже не стоит оставаться таким самонадеянным, как прежде.
  - Что вы от меня хотите? - тень перешла на едва слышимый шепот, но её прекрасно слышали.
  
  - Срочно нужна голова одного человека, - тихо донеслось из темноты. - Он слишком часто стал переходить нам дорогу и наше терпение уже истекло. Убьёшь его за дюжину дней - отпустим твоего щенка. Откажешься - придётся винить исключительно себя одного в его нелепой смерти. Ты ведь так много в него вложил - жалко потерять последнюю надежду, ведь так, Дабо?
  - Неужели вы сами не можете с кем-то одним совладать? - в голосе тени проявилась немалая доля искреннего изумления.
- Что-то сильно не похоже на вас, а, Ситс?
  

  - Просто сейчас выгоднее устранить его твоими руками, чем мараться самим. Лови кристалл с заказом, - перед неподвижным человеком у костра упало что-то совсем маленькое. - Когда справишься, отпустим щенка. И учти - у тебя только дюжина дней, не теряй зря времени.
  
  Вскоре у почти погасшего костра осталось только одна сгорбленная тень, так и пребывавшая в полной неподвижности. Неизвестные гости растворились в ночном лесу, утащив с собой бесчувственное тело щуплого юноши, так и не заметив давно наблюдавшего за ними внимательного взгляда желтых глаз.

  
  ***
  
  Глава 3.
  Смертные Земли, город Юмаю.
  Бремя изобретательства.
  
  Ночь выдалась насыщенной приятными впечатлениями и полезной информацией. Марина чуть ли не силком запихнула меня в гарем исполнять нужную и весьма почётную роль падишаха. Иначе у неё не получалось справиться с неуёмным творческим энтузиазмом моих 'дев престижа'. Дорвавшись до интересной и осмысленной деятельности, они хотели непременно довести её до логического завершения, переводя все наши запасы дорогой бумаги. И только необходимость прямого служения своему господину в постели могла временно остановить их.
  
  В редких перерывах между очередной близостью, удалось узнать об иных замечательных способностях доставшихся мне женщин. Они все прошли большой отбор и весьма серьёзное обучение. И не только по одним 'постельным наукам'. Все они хорошо рисовали, весьма неплохо чертили, так как их специально учили каллиграфии, танцевали, и ещё пели. Песни, кстати, исполнялись на неизвестном языке, девы и сами не знали, о чём поют, Вековая Традиция в этом мире запрещала слагать стихи и петь песни на разговорном наречии. Если сказать честно - оно действительно плохо для этого подходило. Для произведений голосового искусства когда-то имелся уходящий корнями в глубину древних веков особый язык, но сейчас уже никто его не понимал. Зато сохранилось множество трогавших в душе самые глубокие эмоции красивых песен, которые и разучивали 'девы престижа' во время долгого обучения.
  
  Их готовили в специальных закрытых пансионатах с раннего детства, примерно с пяти лет, куда придирчиво отбирали девочек низких и средних родов. Для их родителей считалось большой удачей пристроить родную дочь в подобное заведение, которых на все королевства имелось всего три штуки, ибо для неё это единственный шанс выйти из-под довлевшего над всеми прочими 'долга крови'.
Впрочем, на них этот 'долг' завершался, так как, пройдя особое посвящение, они навсегда теряли возможность родить детей. Зато сами могли жить очень долго, всегда сохраняя телесную молодость, если достанутся имеющему большую внутреннюю силу и регулярно вступающему с ними близость хорошему хозяину. Она была им жизненно необходима, и именно в ней состоял смысл их дальнейшего существования. Надо ли говорить об их искусстве дарить мужчине великое наслаждение плоти?
  
  Многому учили 'дев престижа'. Массаж, телесно-энергетические воздействия, управление своими чувствами, и с некоторыми ограничениями - чужими. Кто из обучающихся девочек не проходил весьма строгие регулярные отборы, оказываясь неспособными овладеть всеми навыками - те становились 'постельными служанками', призванными только ублажать мужчин уже без претензий на изысканную восторженность и утончённость, как полноценные 'девы престижа'. Естественно, в 'реальный престиж' выходила лишь одна из сотни претенденток - так строг отбор в закрытых женских учебных центрах. А дальше выпускниц банально продавали на ежегодных аукционах. 'Постельные служанки' там стоили в среднем по сотне золотых, а 'девы престижа' стартовали от пятисот, и обычно торги доходили до тысячи. Самых лучших никто не продавал, их отдавали исключительно в дар за какие-либо особые заслуги перед Орденом Наставников, который и занимался всем этим бизнесом. Несмотря на очевидную рабовладельческую сущность всего подобного, я сейчас не знал, как к нему отнестись. Для здешнего строгого сословного общества это всё подобное вполне естественно, а конечный результат в виде окружившей меня пятёрки ласковых женщин сильно радовал.
  
  Кстати, проявились и приятные результаты моих попыток обменяться с девами жизненной силой.
Будучи более быстрой или скорее - интенсивной, моя постепенно начинала разгонять их собственную. Та становилась гораздо подвижнее, чем раньше и заметно светлела. Если продолжить регулярные взаимообмены, то вскоре наши энергетические потенциалы полностью сравняются, и тогда полученная от дев жизненная сила сразу подойдёт для моего организма, и не придётся постоянно экономить ни на активных потоках сознания, ни на телесном развитии. В общем, опять оставил в гареме весь накопленный за день запас, осеменив им двух новых обитательниц, которые, наконец-то, дорвались до нормального мужика с нормальным хозяйством в штанах. Прежний-то их хозяин слишком редко проводил с ними время, предпочитая ласковым красавицам какие-то тёмные делишки.
  
  Город ещё спал, когда мне сильно захотелось заняться каким-либо полезным делом. Найдя в столовой для слуг, чем по-быстрому утолить сильный голод, оккупировал новые мастерские. Занимавшиеся половину ночи строительством мастера сейчас благополучно отсыпались, и мне совершенно никто не мешал своим назойливым присутствием. Несмотря на всю критику со стороны мастера Бокка, идея надёжной самодвижущейся телеги никак не хотела выходить из моей головы. Как-либо повторять автомобиль из родного мира тут было глупо, но некоторые его отдельные части вполне могли бы пойти в дело. К примеру - стартёр, представляющий собой обычный мощный электромотор постоянного тока с хитрой конструкцией обеспечивающей его кратковременную работу, когда нужно запустить основной двигатель. Некоторые владельцы старых автомобилей хорошо знают - при необходимости можно проехать на стартёре некоторое расстояние даже с неисправным движком, если хорошо заражен аккумулятор. Естественно, на продолжительные нагрузки электромотор стартёра совсем не рассчитан, но это совсем не означает принципиальной невозможности внести определённые изменения в его конструкцию, исправив этот существенный недостаток.
  
  Набор инструментов для ремонта автомобиля в полевых условиях имелся, а потому вскоре столь необходимая деталь оказалась извлечена из-под капота. Долго пребывать в целом состоянии стартёру не пришлось, я быстро вытащил из него якорь, дабы попробовать повторить его конструкцию уже из местных материалов. Статор электромотора оказался с катушкой и не имел постоянного магнита, который мне был сильно нужен для проверки местного железа на его магнитные свойства. Пришлось выковыривать из автомобиля ещё и динамик акустической системы. Дальше дело потихоньку пошло. Проверив силу примагничивания всех доступных местных железок, немного расстроился. Магнитились они вполне нормально, но заметно уступали специальной стали, из которой выполнен магнитопровод якоря. Вспомнил о способах получения здешнего железа, в результате которых оно выходило химически чистым. Потому-то такой итог вполне понятен. Нужные мне магнитомягкие марки стали обычно легируют кремнием, от двух до трёх процентов, если я ничего не забыл. Короче, без консультаций мастера Мифаса не обойтись, ему, возможно, известно, как тут можно получить нужный мне сплав.
  
  Случайно уронив динамик на мою золотистую кольчугу, которую по недавней привычке накинул на себя, немного удивился, ибо его магнит резко отскочил в сторону, а не прилип к железу, как стоило ожидать.
Проверил ещё раз, уже вполне целенаправленно - опять та же история, кольчуга стойко отталкивала магнит от себя. Извлёк из брони жизненную силу, лишив её энергии для удержания защитного поля силы, но аномальный эффект никуда не исчез - перенасыщенный подчинённой силой металл стойко вытеснял из себя магнитное поле. Вот тут-то я и застыл с открытым ртом, временно позабыв дышать от резко нахлынувшего понимания. Посему выходило - моя кольчуга обладает самой настоящей сверхпроводимостью, и совсем не при близкой к абсолютному нулю температуре. Если нам удастся воспроизвести такую сталь - это сулит поистине огромные перспективы. Уж практически вечную самодвижущуюся телегу сделать особого труда не составит.
  
  Когда в мастерскую пожаловали выспавшиеся мастера, мне уже удалось распутать сложнейшую вязь подчинённых сил в металле золотистой кольчуги с помощью амулета магической лупы, выделив из неё базовый несущий каркас, который и требовался для получения эффекта сверхпроводимости. Передав картинку Бокку, надолго озадачил его идеей создания специального амулета для производства проволоки с нужными свойствами, после чего стал пытать Мифаса на предмет получения чистого кремния из обычного песка.
  
  - Какой такой кремний? - тот смотрел на меня, как на последнего идиота, не понимая, откуда в песке возьмётся какой-то там непонятный для него материал. - Нет в песке ничего, он только для стекла годится! - долго упирался строптивый мастер.
  
  Пришлось прямым приказом заставлять его провести серию экспериментов, частично повторяя магическую технологию получения железа из его первоосновы, которую тот прекрасно знал. У него долго ничего не получалось, пока за дело не взялся я сам, с огромным трудом выпытав необходимые инструкции. К обеду Мифас мной был публично посрамлён, держа на ладони маленький кусочек хрупкого материала. Кремний успешно получен, осталось придумать, как его перемешать с железом в нужной пропорции. Вот с этим уже проблем не возникло, здешние мастера умели перемешивать различные металлы почти на молекулярном уровне, если в них имелась несущая основа из подчинённой силы. Едва успел озадачить мастера по металлу новым заданием, появился Бокк с целой телегой добра, которую толкали сзади четверо гвардейцев.
  
  - Нашей молодёжи всего за четыре золотых продали вместе с колёсами, - хохотнул тот, показывая рукой в сторону телеги. - Долго торговались, хотя ни те, ни другие так и не поняли, что им совершенно случайно досталось.
  Это добро я вчера уже видел, отметив его насыщенность магией. Какие-то сложные амулеты большего размера и непонятного назначения.
  - Как будто ты всё знаешь, - ехидно улыбнулся мастеру, подходя ближе.
  
  - Знаю, - спокойно заявил тот, покачав головой. - Это небольшая амулетная мастерская самих алхимиков почти в полном комплекте, разве только печи нет, и по мелочи кое-что отсутствует. Третий раз что-то подобное вижу. Мне некогда удалось приобрести на Большом Базаре несколько амулетов из подобной мастерской, благодаря чему появились на свет мои лучшие работы. Вот смотри, - он с трудом вытащил из кучи толстую бочку со сквозным отверстием посередине. - Это специальный амулет для производства тепловых труб, - пояснил мастер. - Его можно перестроить и на получение твоей проволоки, благо подходящее железо у нас есть.
  
  Дальше я принял самое деятельное участие в настройке амулета алхимиков и запуске производства проволоки. Простой настройкой отделаться не удалось. Мы быстро получили из имеющейся у нас двухмиллиметровой зелёной проволоки тонкую трубку в три десятых миллиметра, с встраиванием в неё каркаса из подчинённой силы. Но этот каркас никак не соответствовал тому, который требовался для получения сверхпроводимости, не хватало тонкости связей. Опять пришлось мне влезать и корректировать процесс своим сознанием, оперируя с привлечением жизненной силы, по-другому никак не выходило. Тогда-то, наконец, и получился тот желанный золотистый цвет металла. Жизненная сила в процессе расходовалось мало, и вполне подходила заёмная от 'дев престижа'. Это натолкнуло меня на идею попытаться пристроить их ещё и к производственной надобности, но сначала требовалось до конца автоматизировать весь процесс, так как управлять внешними силами сами девы не умели.
  
  Сильно заработавшись, мы полностью забыли про обед и ужин, я несколько раз отсылал подальше желающих со мной пообщаться, и только к самой ночи у нас всё полностью заработало как надо. Теперь для получения сверхпроводящей проволоки от оператора требовалось лишь сидеть на кресле и делиться с установкой жизненной силой, всё остальное обеспечивала автоматика. Бокк сразу решил и проблему электрической изоляции провода, благо он уже не один раз сталкивался с ней. На изоляционное покрытие шло самое обычное стекло, сильно изменённое с помощью воздействия силы, дабы сделать его гибким и надёжно присадить на поверхность провода. Два слоя подобной изоляции должны легко выдержать любые эксплуатационные электрические и механические нагрузки.
  
  Мифасу же за это время удалось сделать столь необходимое магнитомягкое железо и даже придать ему нужную форму по образцу пластин полностью разобранного мной якоря электромотора.
Тот долго плевался от проклятого 'мёртвого металла', однако нужное мне дело сделал. Самым последним аккордом на сегодня стала сборка и опробование модернизированного якоря со сверхпроводниковой обмоткой. Мотор автомобиля легко завёлся, высасывая самые последние капли топлива из бака.
  
  Несмотря на мои опасения, временное отсутствие авторитета Вита в связи с увлечённостью работой никак не сказалось на остальной жизни наших людей. Всем нашлось какое-то дело, опасностей дежурные маги пока не обнаруживали, хотя и отследили наличие ведущейся неизвестными с большого расстояния постоянной осторожной слежки за окрестностями особняка. Поток желающих как можно скорее продать нам все запасы амулетов постепенно сменился искавшими что-либо нужное уже для себя редкими покупателями.
Цены в нашей лавке оставались самыми лучшими во всём городе, а потому многие уходили довольными каким-либо приобретением. Торговля постепенно налаживалась, обещая когда-то выйти на самоокупаемость и потом приносить прибыль.
  
  Иногда спрашивали и про самодвижущиеся телеги, благо видели, на чём мы тут катались, но пока нам было нечего им предложить. Первая конструкция годилась исключительно как демонстрационный образец, справиться с которым мог только опытный маг. Питс вряд ли сможет наладить серийное производство, принятая им конструкция оказалось изначально тупиковой. Прежде чем проконтролировать выполнение мной супружеского долга перед целым гаремом, Марина обрадовала приготовленными её командой за целый день новыми планами и рисунками. Благодаря старому архитектору Фосси они постепенно обретали вполне законченный вид. И он действительно радовал глаз, хоть и существовал пока только на бумаге. На предварительную смету строительства даже смотреть не хотелось, и так ясно - имеющихся у нас денег явно недостаточно. Собственно, Марина и предлагала мне как-либо поспособствовать наполнению нашей казны, уж очень сильно захватила её идея большого строительства, где ей удастся воплотить свои фантазии.
  
  Вместо полноценного выполнения супружеского долга отделался самой минимальной формальностью, по разику 'порадовав' каждую, утащив дев в мастерскую, дабы проверить, кто из них лучше всего справится с получением проволоки. Тупое сидение в кресле не вызвало у них особого энтузиазма, хотя и особых возражений тоже не последовало, особенно после того, как разрешил им смотреть, как я сам занимаюсь работой. Небывалое для этого мира явление, кстати. Спать мне пока не требовалось, а многочисленные идеи хотели сами выпрыгивать из головы.
  
  Обе печи сдвоенной мастерской всю ночь работали на полную мощность, переводя недавно пополненные запасы земляного масла. Готовая сверхпроводящая проволока медленно наматывалась на специальную катушку, а я тем временем конструировал мотор-колесо. Сначала придумал, как его максимально облегчить - сделал спицы. За предыдущий день я хорошо освоил придание металлу должной формы, удачно сочетая две конкурирующие технологии, а инструментальное сознание позволяло выдерживать почти микронную точность изготавливаемых деталей, не хуже лучших станков с программным управлением. По сути, я сам и был тем самым станком.
  
  Вот только стружки и отходов вокруг меня не скапливалось - всё исключительно шло в дело, чем магические технологии заметно отличались от нашей металлообработки в лучшую сторону. Достаточно очень точно представлять необходимую форму готового изделия и постепенно вытягивать в неё металл, черпая силу от печи. Работа во многом была сходна с производством эликсиров, только критичность ошибки заметно меньше. Но это только когда дело не касалось обильно насыщенных силой металлов. Вот тогда цена ошибки становилась весьма критичной, так как можно легко порушить внутренние каркасы и внедрённые плетения. Аккуратность, внимательность и неторопливость - вот три основных слагаемых успеха любого местного мастера.

  
  Сделав спицы, широкий обод и основание колеса, где потом разместится бесщёточный электромотор, подумал о том, что первым делом стоит сделать не телегу, а мотоцикл. Лёгкое и быстрое транспортное средство, на котором возможно перемещаться не только по дорогам, но и пробираться по лесам, благо они не такие густые, как на Земле, и в них практически нет валежника. Заодно и технологии производства отдельных деталей постепенно до ума доведём, мотоцикл ведь заметно проще автомобиля, к которому нам так или иначе стоит стремиться в наших инженерных изысканиях. Ближе к утру отпустил подуставших дев спать, деятельным присутствием они составили мне интересную компанию, и надолго обеспечили ценным проводом.

  
  К утреннему появлению мастеров у меня появилась полностью готовая рама мотоцикла вместе с рулевой вилкой, амортизатором и прочей совершенно необходимой арматурой. Укреплённая силой сталь позволяла делать тонкостенные трубы поразительной прочности, а также надёжно сращивать их друг с другом без всякой сварки. По предварительным расчетам, весь мотоцикл впишется в тридцать-тридцать пять килограмм, с учётом полной заправки бака. Возможно, придётся ставить на него дополнительные утяжелители для обеспечения устойчивости, иначе центр масс сместится вверх за счёт веса седока. И ему придётся покидать транспорт не всегда именно там, где он захочет. Случайный камешек или кочка и 'наслаждаешься' мгновениями свободного полёта.

  
  Следующий день во многом напоминал предыдущий, разве только с одним дополнением - пришлось раскрывать Бокку великие тайны алхимиков под названием электричество и электромагнетизм. Мастер оказался вполне способным к восприятию новой информации, даже понятие электрона как-то для себя уяснил. Мои объяснения дали заметную экономию времени при изготовлении управляющих электрическими цепями амулетов. Благодаря парочке специальных магических устройств из мастерской алхимиков удавалось быстро копировать отдельные части вязи подчинённых сил из одного амулета в другой. Алхимики изрядно преуспели, сумев частично автоматизировать адаптацию плетений к материалу основы, в определённых пределах компенсируя его возможную неоднородность.

  
  К сожалению, полноценного 'амулетного ксерокса' тут пока никто не придумал. Ибо внедрение подчинённых сил в различные материалы часто требовало ручной, вернее - сознательной подгонки по месту. И даже два внешне одинаковых куска материала-носителя могли иметь различные дефекты внутренней структуры. Специально созданный металл с несущим каркасом подходил далеко не всегда и не для всего, особо сложные амулеты из металла сделать практически невозможно, обязательно требовалось вносить в него вставки из других материалов. Учитывая всё это, даже два сделанных одним мастером в один день одинаковых амулета внутри имели определённые отличия, и просто скопировать один в один удавалось только самые простые изделия.

  
  Сложные амулеты копировались только поблочно, учитывая особенности конкретной основы, в которой закреплялись подчинённые силы. И оператор копировального аппарата должен хорошо представлять, что конкретно ему нужно, иначе много времени терял зря, перенося в создаваемый амулет великое множество всего лишнего, к примеру, обеспечивающие согласование основной схемы с материалом-носителем и другими частями плетений компенсаторные вязи сил. Потому мои объяснения и последующие совместные разбирательства позволили сильно упростить ту управляющую систему, на основе которой некогда была сделана мастером Бокком сложнейшая амулетная конструкция. Каждый электромотор требовал отдельной управляющей схемы, но особой сложности там не требовалось, потому-то лёгший в общую основу управляющий блок амулетной конструкции оказался сильно упрощён.
  
  Больше всего трудностей пришлось решить с малогабаритной печью большой тепловой мощности. В качестве топлива у нас имелась только сырая светлая нефть, а эффективно горит она исключительно при большом давлении воздуха и хорошем распылении в камере сгорания. Даже обычные печи мягкого тепла тут имели воздушный компрессор, топливный насос и сложные форсунки, дабы обеспечить полное и качественное сгорание топлива. Оттого-то управляющий амулет подобной печи и такой сложный, так как он заведовал всёй хитрой механикой и работал при высокой температуре. Самая лучшая переносная печь мягкого тепла могла выдавать мгновенную мощность не более пары киловатт, если перевести на понятные нам единицы измерения. А мне хотелось иметь возможность получить пару сотен. Для мотоцикла этого слишком много, но вот для перспективного небольшого грузовика окажется в самый раз. Лучше сразу сделать универсальную конструкцию - запас по мощности никогда лишним не бывает. В общем, повозиться пришлось изрядно, пока проработали все варианты, остановившись на малогабаритной многолопастной турбине с несколькими теплоэлектрическими преобразователями.
  
  Ещё в электрическую конструкцию мотоцикла вошли сразу четыре накопителя от ловушек алхимиков, дабы иметь возможность передвигаться на колёсах, когда полностью закончится топливо в двадцатилитровом баке. Многочисленных заправок пока по округе пока никто не удосужился построить - есть к чему стремиться в ближайшей перспективе. Хотя на будущее стоит разработать собственные аккумуляторы большой ёмкости. Нефть хоть и дешева, но с её доступностью тоже могут возникнуть сложности при ожидаемом повышении спроса. Кто-то её тут целенаправленно добывает? Нет. Собирают только то, что самостоятельно вытекает из-под земли. Местным хватает только для заправки печей мягкого тепла, да и то только потому, что у большинства стационарных печей в качестве топлива идёт высушенная трава и древесная щепа. Полноценную нефтяную инфраструктуру только предстоит создать. И кому прикажете всем этим озадачиться?
  

  Только в наступившей ночной темноте мне удалось прокатиться на созданном совместными усилиями транспортном средстве. Мастера не верили в мою способность усидеть на нём, предлагая приделать ещё два колеса по бокам для придания должной устойчивости. Опять удалось посрамить их, продемонстрировав моё полнейшее превосходство над их предрассудками. Мотоцикл оказался чрезмерно мощным для столь небольшого веса, и всё время хотел выпрыгнуть из-под меня, когда я слишком резко прибавлял газу. Предложил испытать изделие и мастерам, но те благоразумно отказались. Первый блин получился совсем не комом, как изначально ожидалось, хотя мелких недоработок в нём ещё хватало. Идея с утяжелителями просилась изначально, но я сильно торопился получить первый рабочий прототип. Дальше на очереди стояло создание полноценной грузовой телеги, для управления которой вовсе не потребуется опытного мага.
  
  Вот так, в работе и изобретательстве прошел ещё один спокойный день. Опять на нас никто не покушался, хотя далеко не только у меня одного возникло острое чувство, что это лишь временное затишье перед грядущей бурей.
  
  Четвёртая глава.
  Наглые менялы.
  
  Следующим утром нас почтил посланник от авторитета Сома с предложением зайти к нему ближе к обеду. Ожидались непростые переговоры с наконец-то пожаловавшими в наш город представителями менял. Хотя, они действительно сильно торопились, ведь наверняка прибыли сюда из прямиком королевств, загнав самых резвых скакунов. Вокруг нашего особняка образовалась настоящая 'мёртвая зона', никто из обитателей города к нему даже близко не подходил. Все разумно опасались нанесённого по площади сильнейшего мертвящего удара, ибо как-либо иначе пробить защиту особняка не имелось возможности. Освоив амулет палача менял, я вполне представлял их желание и возможности попытаться быстро решить дело силовым способом. Ведь по-другому эта публика мыслить не привыкла. Вряд ли они откажутся от вполне ожидаемой всеми попытки, так как им нужна особо показательная акция, дабы смыть нанесённый мною позор одному из их числа. Что же, мы ведь тоже успели приготовить для них набор подходящих сюрпризов.
  
  Даже если бы у большинства моих людей не мелось иммунитета, у них не так уж много шансов провернуть приготовленный план. Палачу потребуется подойти к особняку как можно ближе, ибо его боевой амулет совсем не отличается особой дальнобойностью. Полсотни метров - практический предел. Потому-то подобные 'игрушки' и не стали 'абсолютным оружием', так как их нельзя использовать для ментальной или какой-либо подобной атаки на большом расстоянии. Палач подбирался близко к намеченной жертве или к месту, где она скрывалась, после чего наносил удар, против которого не помогали все известные щиты силы и защитные магические системы. Прикрывшегося амулетом невидимости диверсанта очень сложно обнаружить, но в моей команде имелся способный показать примерное направление возможной опасности маг Задница и Ведьма Марина, для которой 'невидимок' и вовсе не существовало. Потому-то подобраться к нам для нанесения мертвящего удара очередному палачу крайне сложно. Впрочем - пусть пробует, такой кадр весьма ценная добыча, если его потом удачно распотрошить на отдельные компоненты.

  
  Оставив мастерам задание делать агрегаты для будущего грузовика по чертежам, мотоцикл за ночь мне удалось полностью довести до ума, отправился на нём в прогулку по городу, даже не пытаясь скрываться. Если кто-то попробует напасть - это будут его проблемы, а пока есть свободное время - дам людям хорошую возможность посудачить об очередной непонятной штуковине у весьма странного городского авторитета. Глядишь, потом появятся желающие приобрести себе подобное чудо, несмотря на весьма высокую цену, которую мы им обязательно заломим, ибо даже примерная себестоимость изготовления мотоцикла сейчас выходила никак не меньше двух дюжин золотых, если учесть все возможные расходы. Позже она существенно упадёт, чуть ли не в десять раз, если производство станет действительно массовым. Но том пока рановато загадывать.

  
  Горожане изумлённо провожали мою спину, надолго застывая на одном месте с открытыми ртами. Один раз со мной решил посоревноваться какой-то лихой наездник на великолепном скакуне, но быстро отстал. Поначалу я ехал медленно, постепенно вспоминая уже немного подзабытые навыки управления двухколёсным транспортом. Затем стремительно разгонялся по прямым радиальным городским улицам, распугивая редких прохожих громким свистом вышедшей на половину расчётной мощности турбины. Можно проехаться за город, где и показать настоящий рекорд скорости, но тогда некоторые могли бы подумать - мол - кто-то так сильно испугался менял, и теперь быстро-быстро убегает от них, дабы те не смогли его догнать. Бесцельно прокатавшись до самого обеда, замерил расход топлива, и со спокойной душой отправился к авторитету Сому.

  
  Менял или их полномочных представителей оказалось трое. Один среди них явно выделялся внутренней силой и властным взглядом. Двое других были скорее на подхвате у него, однако, все они оказались настоящими авторитетами, как их представил Сом. Он принимал нас у себя в гостевой столовой, усадив всех за один заваленный съестным большой овальный стол. Его повара не уступали моей недавно нанятой 'кухонной команде', потому прежде чем вести какие-либо разговоры все немного подкрепились. Трое менял внимательно рассматривали меня во время еды, будучи явно недовольны полнейшему отсутствию какого-либо волнения на моём лице. Там даже лёгкой обеспокоенности было сложно заметить. Я тоже рассматривал их, как бывалый энтомолог разглядывает очередную незнакомую букашку, прежде чем насадить её на булавку и спрятать в коробочку.
  
  - Мы готовы прислушаться к просьбе уважаемого авторитета Сома, и отложить на неопределённое время твою обязательную казнь, авторитет Вит, - заявил глава делегации менял авторитет Лод, наконец-то решивший начать переговоры, так и не дождавшись моей инициативы в слёзных просьбах пощадить и всё такое. - За такое великое снисхождение с нашей стороны ты должен немедленно вернуть всё захваченное у авторитета Готса, восстановить его дом за личный счёт, и выплатить десять тысяч золотых компенсации за наши репутационные потери.
Далее мы будем и дальше откладывать принятие окончательного решения по казни каждый год за те же десять тысяч, - в конце нагло добавил он, - вызывая у меня приступ настоящего истерического хохота.
  
  Да уж, денежная ценность моей жизни существенно растёт. Готс хотел всего-то по пять тысяч в год, а эти сразу поднимают планку вдвое. Впрочем, в эти игры можно играть далеко не в одни ворота, о чём эти менялы явно стали забывать.
  
  - Могу поведать тебе, уважаемый авторитет Лод... - отсмеявшись и смахнув выступившие слёзы, я обратился к надменному представителю менял, так и не понявшему причин моего веселья. - С чего начался мой недавний конфликт с тем же авторитетом Готсом, дабы вы сейчас не повторили его фатальную ошибку и получили аналогичный результат, который сильно понравится мне, но точно не вам.
  - Хотя это и не имеет принципиального значения для нашего вопроса, мы готовы тебя выслушать, - заявил тот, легко откидываясь на спинку стула с бокалом в руке, хотя в его резко потемневших глазах я заметил едва сдерживаемый гнев.
  Он тут, понимаешь, великую милость предлагает, а над ним открыто насмехаются, да ещё и грозят на ноль помножить. Хорошо хоть не разделить. С меня станется.

  
  - Если для вас это непринципиально, то для меня совсем наоборот, - я покачал головой, выражая явное сожаление, но при этом продолжал улыбаться. - Итак, ко мне обратились люди Готса, как позже выяснилось - по его прямому приказанию, вымогая пять тысяч золотых под угрозой расправы, не имея каких-либо оснований для таких требований.
Причём требуя ежегодных аналогичных выплат, дабы от них ко мне не возникало иных претензий.
  По немного скривившимся лицам менял было хорошо заметно, что для них это совсем не новость, подобное явно случалось не только тут, но особой радости от такого заявления с моей стороны они тоже не испытывали. Причём основным раздражающим фактором являлось именно моё заявление, а не сам факт вымогательства. Ведь по идее шансов удачно выкрутиться у потенциальной жертвы шантажа быть не должно. Но почему-то сейчас не срослось.
  
  - На моё встречное предложение решить дело, выплатив уже мне совершенно аналогичную компенсацию, дабы компенсировать моральные издержки и избежать потерь репутации, последовала немедленная попытка убить меня прямо на месте.
  Вот тут гости сильно напряглись, видимо, такая попытка обязана окончиться исключительно в их пользу. И мой весьма бодрый вид вызывал... лёгкое замешательство с потенциально тяжелыми последствиями уже для них самих.

  
  - Вместо того чтобы сразу же обратиться ко мне с мирными предложениями и соответствующей компенсацией моральных издержек, авторитет Готс предпочёл отсидеться за стенами своего дома, готовя мне очередные пакости.
  От моих дерзких слов лица менял постепенно приобретали весьма кислый вид, ибо публично показывать рвущийся наружу гнев им сильно не хотелось. Ну да, они же принимают решения и отдают приказания - 'этого убить, того покалечить', зачем показывать свои истинные эмоции посторонним? Особенно если уже мысленно видят тех 'посторонних' в гробу. Но я ещё не закончил рассказ.
  
  - В мои планы не входит прощение тех, кто попытался покушаться на мою жизнь или жизни моих людей... - между тем я продолжил говорить твёрдым голосом, добавляя в него немного силы для придания должного эффекта усвоения.
  Хотелось окончательно вывести их из равновесия, заставив действовать на эмоциях и совершать фатальные ошибки.
Иначе они действительно могут причинить немало вреда.
  
  - В конечном итоге ваш любимый Готс полностью заплатил за нанесённое мне оскорбление жизнью и имуществом, потому претензий к нему и стоящим за ним людям у меня пока нет, - я выдержал недолгую паузу, рассматривая налившиеся кровью глаза авторитета Лода. - Но если вы считаете себя полностью причастными ко всем неправомерным действиям вашего недостойного коллеги... - я поочередно перевёл мгновенно затвердевший взгляд с лица одного напрягшегося менялы на другого. - То ещё имеете возможность скомпенсировать мой праведный гнев с понятными для вас последствиями выплатой десяти тысяч золотых сейчас, а также аналогичными суммами каждый последующий год, дабы мне не захотелось пересмотреть моё пока ещё нейтральное отношение к вам лично и всей вашей организации в целом.
  
  Вот теперь от лиц приехавших на переговоры авторитетов можно смело прикуривать. Так нагло с ними, похоже, ещё никто себя не вёл. Зато сидевший немного в стороне от нас Сом лишь широко улыбался, глядя на наши взаимные препирательства. Делегация менял несколько минут молчала, борясь со своими чувствами и не зная, как реагировать на такого наглого выскочку.
  
  В конце концов, авторитет Лод, явно успокоившись, всё же сподобился задать мне вопрос:

  - Как авторитет Вит отреагирует на прискорбное известие о том, что все его люди уже мертвы? - и расплылся в самой ехидной улыбке.
  Собственно именно ради этого я и устраивал весь этот цирк. Они обязаны были спустить на нас всех цепных собак разом. Иначе потом придётся вылавливать их по одной, запоздало реагируя на очередную подлую диверсию.
  
  В этот момент гарнитура рации в моём ухе оповестила голосом Марины о поимке и успешном обезвреживании сразу двоих палачей менял, и ещё пленении нескольких прикрывавших их бойцов, почти подобравшихся к нашему особняку с разных сторон.
  
  - Извините, - я немного раздосадовано покачал головой, поочерёдно окидывая взором собравшихся, - у меня тут возник один посторонний вопрос. Во сколько тысяч золотых вам обычно обходится один палач? Две, три, десять? - И так заинтересованно уставился на авторитета Лода, явно ждавшего совсем иной реакции и иных слов.
  Менялы опять надолго замолчали, видимо пытаясь хоть как-то связаться со своими людьми в городе.
Даже не сомневался в присутствии на их пальцах амулетов дальней связи. Через пару минут лицо Лода заметно побелело, а в глазах проскочил едва заметный страх. Даже запах от него резко изменился.
  
  - Повторяю вопрос... - тем временем я решил пойти в самое решительное наступление, - сколько сейчас вы потеряли денег, утратив двоих хорошо подготовленных палачей? И сколько вы ещё готовы потерять, дабы окончательно уяснить себе всю бесперспективность настоящей войны со мной? Причём, платить придётся далеко не одними деньгами, которых у вас пока много, но и вашими бесценными жизнями.
Живые враги мне точно не нужны.
  
  В этот раз пауза надолго не затянулась. Менялы быстро пришли в почти нормальное состояние и авторитет Лод обратился ко мне уже нормальным голосом без чувствующихся ноток особого превосходства:
  - Мы готовы выслушать твоё предложение, авторитет Вит.
  Наконец-то меня признали и даже назвали авторитетом. Почувствовали силу, так сказать. Сейчас можно, конечно, попытаться как-либо добить этих наглецов, вытягивая из них деньги и гарантии, благо такая возможность вполне просматривается, но стоит попробовать повернуть диалог в более конструктивное русло, авось сработает.
  
  - Меня могут устроить следующие вещи...
- вспоминая полученный совет о нежелательности прижимания менял к стенке, я решил выдать им несколько раз обдуманные предложения: - Вы навсегда забываете о некоем бандите Готсе, и всём связанным с ним!
  Слово 'бандит' я выделил особо, дабы мои собеседники смогли эмоционально дистанцироваться от него. Однако предложение особого энтузиазма не проявило, наоборот вызвав самое решительное возражение, не позволив мне огласить весь список:
  - Наши правила не допускают какой-либо возможности отступиться от мести за наших людей! - вскрикнул второй меняла, авторитет Пов. - Мы не можем позволить себе такого урона репутации, иначе нас перестанут уважать!
  
  - Хорошо, - над подобным вопросом мне уже не раз приходилось думать, готовясь к этой встрече. - Как вы решаете конфликты в вашей закрытой среде, когда один меняла, так или иначе, убивает коллегу-соперника? Только не надо рассказывать мне о том, что подобных случаев в вашей среде никогда не возникало! - заметно повысил голос, не позволив надувшимся оппонентам сразу уйти в глухой отказ, просто проигнорировав моё заявление.
  - Да, такие случаи в нашей среде происходили, - спокойно заметил глава делегации, - и решались они общим советом нашего Сообщества, который рассматривал все причины произошедшего события. Если убитый нарушал наши внутренние правила и вынуждал других пойти на прямой конфликт, то его соперник назначался официальным наследником погибшего без каких-либо иных последствий.
  
  Что-то подобное явно и ожидалось, потому решил и дальше вести наступательную линию в том же ключе:

  - Уважаемые менялы, одобряется ли вашими правилами прямое необоснованное вымогательство в вашей среде или кем-либо из вашей среды по отношению к кому-либо другому?
  - Нет, - твёрдо ответил Лод. - Но мне совершенно непонятно, как мы можем решить миром имеющийся конфликт между нашим сообществом, с одной стороны, и авторитетом Витом с другой.
  
  - Для этого вам всего лишь следует принять авторитета Вита в сообщество и дальше решать уже вопрос по имеющимся внутренним правилам! - предложил им подсказку, даже не надеясь на её быстрое принятие.

  Троица переговорщиков сначала посмотрела друг на друга, а потом дружно рассмеялась.
  
  - Знаешь ли ты, авторитет Вит, сколько стоит официальное вступление в наше сообщество? - отсмеявшись, спросил меня глава делегации. - Причём, это тоже обязательное правило, его нельзя нарушить.
  - Думаю, весьма немало, - усмехнулся в ответ я, - однако это ведь уже вполне решаемый денежный вопрос, в отличие от ведущего к совершенно ненужной и чрезвычайно дорогостоящей войне напрасного конфликта.

  
  - Ну, если у тебя случайно найдётся сразу сто десять тысяч на вступительный взнос - то действительно решаемый, - улыбнулся в ответ авторитет Лод.
  Таких огромных денег у меня, естественно, не было. Но имелась некоторая надежда, связанная с самым первым моим походом и трофеем, случайно добытым тогда с большим риском для жизни. Заодно можно проверить, насколько честен со мной авторитет Сом.
  
  - Когда в столице королевств состоится очередной аукцион истинного престижа? - спросил сразу всех собравшихся.
  - Через месяц, - вступил в разговор, доселе молчавший третий представитель менял, авторитет Гом, видимо, он непосредственно связан с этой темой.
  
  - На этом аукционе должна выставляться особенная шкура редкого зверя... - я ещё не закончил говорить, когда увидел заметную реакцию на лицах собравшихся.
  - Из-за этой шкуры чуть война среди лордов не началась, - перебил меня авторитет Гом, - никто из них не хочет уступать первенство обладания другому, так как на кону стоит существенное увеличение престижа, а затем и влияния.
  

  Надо же, сразу бы и не подумал о том, что какая-то там шкура, пусть и какая-то уникальная и неповторимая может как-то усилить влияние лордов. Престиж поднять - вполне понимаю, но влияние - странно. Было бы, к примеру, какое уникальное оружие - ещё да, а вот зверская шкура... наверное, мне далеко не всё известно про социальное устройство этого мира.
  
  - Сколько денег, по вашей оценке, аукцион выручит за эту вещь? - задал собранию очередной вопрос.
  - Торги начнутся с двухсот сорока тысяч, - заметил очень внимательно смотревший на меня авторитет Лод. - Только какое отношение имеет та шкура к нашему делу?
  
  - По моему договору с присутствующим тут авторитетом Сомом, половина вырученных за неё денег должна принадлежать мне, - твёрдо ответил ему не допускающим неправильного понимания тоном. - Авторитет Сом может подтвердить мои слова.

  - Это действительно так, - ответил тот, и его довольная ухмылка стала ещё шире.
  Менялы оказались явно озадачены, подобного расклада они даже не могли предположить.
  
  - Ты можешь ещё как-то подтвердить право владения полученными с аукциона деньгами? - спросил меня всё так же настороженный и внимательный глава делегации менял.
  Я достал из кармана и положил перед ним перстень, по словам Сома, обеспечивающий доступ к личной ячейке в столичном Хранилище Благ, где окажется половина суммы по завершению торгов.
Авторитет Лод взял в руки перстень и на несколько минут погрузился в себя, видимо с кем-то переговариваясь по амулету дальней связи.
  
  - Всё верно, - ответил он, открывая глаза. - Такое совершенно невероятное обстоятельство вполне способно разешить наш крайне неприятный конфликт, к взаимному удовлетворению сторон.
  
  Дальше у нас пошел торг уже по менее важным вопросам. Хотя сложно назвать их маловажными, так как на кону стояло ни много ни мало, а вполне официальное наследство авторитета Готса, то есть его персональная доля в общем капитале сообщества менял. Если следовать букве их правил, то она должна переходить мне, но для решения по этому вопросу требовалось собирать совет, как и по вопросу моего принятия в их ряды. Менялам совсем не требовалось собираться вместе, у них всех имелась возможность прямой связи друг с другом через амулеты. И всё равно, совет не мог собраться раньше, чем через полгода. За это время мне требовалось полностью внести вступительный взнос, благо в столицу за деньгами ехать не нужно - Хранилище Благ принадлежало самим менялам, и всё можно сделать через них прямо отсюда.
  
  Кроме взноса новому члену Сообщества, да, его стоили писать и произносить исключительно с заглавных букв 'Сообщество Менял', вменялось усилить его общее влияние на новых территориях, обеспечивая увеличение движения денежных средств по всей системе. Я был волен придумывать что-то новое - главное получить заметный результат за те же полгода. К большому сожалению, пришлось отдавать захваченных моими людьми палачей, так как их хозяева требовали непременно вернуть тела со всем их внутренним содержимым.
Это тоже оказалось для них принципиальным вопросом, хотя про личного палача Готса они даже не осведомились, видимо тот оставался сам по себе. Связался при всех с Мариной голосом по рации, чем сильно удивил даже хозяина дворца. Известие о том, что их люди ещё живы, вызвало у менял двоякое чувство. С одной стороны, им было приятно сэкономить большие деньги на подготовке новых, а с другой - сама возможность захвата палачей живьём жутко напрягала, показывая огромную дыру в безопасности давно отлаженной системы.
  
  С землёй под домом бывшего вымогателя вопрос пока тоже никак не решался. Дом принадлежал Готсу, а земля сообществу менял. Пока меня официально не примут в их ряды, делать там нечего, хотя остатки дома могу теперь окончательно растащить на собственные нужды, никто против этого возражать не станет. Готс и его городское имущество признавался моим законным трофеем. По остальному разбираться придётся позже. На земле Сообщества позже предполагается постройка общественного здания, что-то типа городского банка, но только после внесения вступительного взноса, то есть через месяц. Здание станет моей собственностью, что добавляло капельку радости. Тогда же я смогу осуществлять и безналичные расчеты по всей системе сообщества, как оказалось, они здесь уже давно существуют, хотя и сильно ограничены в силу определённых причин.
  
  Мы расставались вполне довольными друг другом, но уже когда я выходил, авторитет Лод немного придержал меня у двери, сказав тихим голосом:
  - У Готса имелись весьма влиятельные друзья, которые вели с ним дела втайне от всех остальных. Пойти против наших правил и решения совета, которое в силу имеющихся обстоятельств окажется явно в твою пользу, они не смогут, но попытаются отомстить тайно, возможностей для этого у них хватает. Теперь будь особенно осторожен, авторитет Вит, и постоянно оглядывайся назад, когда ходишь по городу.
  Поблагодарил его за предупреждение, хотя особой новостью оно для меня не стало. Желающих заполучить мою голову и без них хватает, а потому - 'становитесь в очередь, сукины дети, патронов у меня на всех хватит!'
  
  После моего возвращения домой начался грандиозный праздник с массовым истреблением продуктов и напитков. Дружно отмечали благополучное избавление от очередной явной угрозы. Про тайные угрозы, которые буквально окружали всех нас в несколько рядов, за праздничным столом даже не упоминали. Между тем отметил краем глаза, что даже наша странная 'кухонная команда' серьёзно прониклась всей глубиной произошедшего события, и посматривала в мою сторону с заметным уважением, а не с простым любопытством, как раньше.
  
  Однако долго праздновать и предаваться чревоугодию мне не пришлось, со мной опять хотел немедленно пообщаться смотрящий города, авторитет Сом.
  - Здорово ты прижал этих наглецов к стенке! - заявил он, когда мы остались наедине в небольшой 'охотничьей комнате', стены которой украшали головы убитых зверей и чучела птиц, а на полу располагалась мозаика со сценами охоты.
  Несмотря на время ужина, на маленьком столе стояли только фужеры с напитками, впрочем, после праздничного застолья, еды мне совершенно не хотелось, как и всего прочего.
  
  - Рассказывай плохие известия, - кивнул ему, устраиваясь на стуле с бокалом в руке.
  - Сегодня разбойники напали на мой торговый караван, чего уже давненько не случалось, - при рассказе о постигших его неприятностях, тем не менее, Сом довольно улыбался.
- Мои люди готовились к чему-то подобному, и никто из нападавших бандитов обратно в лес не ушел - все там и полегли.
  
  - Хочешь сказать - война уже началась? - сразу правильно понял его очень тонкий намёк на весьма толстые обстоятельства.
  - Этому серьёзно поспособствовал переметнувшийся сейчас к авторитету Мафу один твой бывший человек, - с заметной укоризной посмотрел он в мою сторону.

  
  - Ты хочешь сделать меня единственным виноватым? - я поднял правую бровь, показывая истинное отношение к подобным словам и заявлениям.

  - Я тоже серьёзно недоглядел, - покачал головой авторитет. - Теперь нужно решить, как исправить сложившееся положение, к серьёзной войне мы ведь пока не готовы.
  
  - У тебя есть какие-то конкретные предложения? - спросил его, отпивая из фужера напиток большим глотком. - Только не говори про срочную необходимость кучи денег, которую кроме как у меня тебе взять негде.
  - Деньги хороши, когда есть куда их потратить с пользой для себя, - высказал Сом совершеннейшую банальность, - а тратить их придётся на усиление наших врагов, - добавил он, качая головой, выражая тем самым самое большое сожаление. - Твой сбежавший человек собрал уже за две сотни предварительных заказов на самодвижущиеся телеги по цене в шесть золотых, не считая необходимой печи мягкого тепла.
Нам тоже придётся вставать к нему в очередь, понимаешь, о чём говорю?
  
  - Да, - кивнул, подтверждая, - только те телеги получатся медлительными и весьма ненадёжными. Когда его заказчики получат их, то вряд ли останутся довольны приобретением.
  - Других всё равно нет, а эти позволят существенно ускорить оборот грузов и обезопасить караваны. Лошади самый ненадёжный элемент, по которому обычно наносят первый удар, останавливая движение купеческого каравана.
  
  - Короче, ты сейчас интересуешься, способен ли я предоставить тебе аналогичный транспорт по точно таким же ценам? - наконец-то мне удалось полностью понять его основную мысль.
  - Естественно, - широко улыбнулся он. - Утром тебя видели на каком-то очень быстром самодвижущимся механизме, мне бы тоже не помешали несколько подобных в личном хозяйстве.
  
  - И тебя совсем не смутит его цена в сотню золотых? - столь 'громкими' словами я резко расстроил его, ударив по самому больному месту.

  - Нет, за такие деньги, пожалуй, обойдусь, - он недовольно поморщился, - но телеги действительно нужны, и их цена не должна превышать восьми золотых вместе с печью.
  
  Я попробовал немного поторговаться, обещая значительно лучшие характеристики самих телег по сравнению с теми, которые может предложить предатель Питс. И по скорости, и по надёжности, а также грузоподъёмности. Но Сом не хотел даже думать об увеличении цены - это оказался способный серьёзно ослабить наших противников перед предстоящей схваткой стратегический момент. Короче, ему требовалось получить обычное по цене обычного, а если выйдет за ту же цену что-то лучшее - нас ожидает несомненный успех. Наших соперников непременно поддержат деньгами бывшие друзья Готса, потому расслабляться, почивая на лаврах удачного договора с менялами, категорически нельзя. Война пока велась исключительно в товарно-экономической области, и от того, кто на этом этапе одержит верх, зависела общая цена победы, измеряемая уже в человеческой крови.
  
  ***

  
  Запись разговора ББМ200031179 по народным амулетам дальней связи, сокрытие отсутствует.
  
  - Наша цель теперь становится практически недостижимой. Без регулярного вливания полностью свободных средств очень сложно удержать существующее влияние, - кроме непосредственной информации в мысленном послании читалась огромная обида и затаённое беспокойство.
  - Предупреждал же вас, и тебя, и его, - ответная мысль несла непоколебимое спокойствие. - Грубо нарушив наши правила, вы всё равно рано или поздно столкнулись бы с ответным сопротивлением среды. И теперь глупо пытаться искать виновного в собственных ошибках на стороне.
  
  - Но сейчас категорически нельзя допустить усиления наших как бы 'партнёров' за счёт того непонятного новичка, раз не удалось их ослабить, столкнув лбами, причём, как раз по твоему мудрому совету, - первый собеседник с большим трудом сдерживал собственную истерику. - Любой ценой сейчас нужно остановить его официальное вхождение в наши ряды.
  - Даже не надейтесь на мою поддержку в совете, - железное спокойствие и уверенность передаваемой мысли ничто не могло поколебать. - Согласно букве правил у вас полностью ничтожные позиции, и даже сулившая прежде большие перспективы наша общая идея не способна заменить мне самого обыкновенного здравомыслия.
И ещё хочу предостеречь вашу компанию от попыток решить дело как обычно. Впрочем, если вы меня сейчас не поймёте, ваше место вскоре займут более адекватные люди.
  
  - То есть, ты уже не хочешь стать первым среди прочих? - мысленный голос наполнился легко ощущаемой злобой.
  - Просто не хочется становиться первым среди прочих мертвецов, - последнее слово заметно выделялось тоном на фоне остальных.
- Если вы ещё не поняли сами, вот вам мой совет - отступитесь и забудьте. А если хотите попробовать подняться снова - наладьте с ним взаимовыгодный контакт, он вам вполне сможет помочь решить ту самую задачу, так как его благоразумию можно только позавидовать.
  

  - Мы на это никогда не пойдём! - злость в передаваемой мысли сменилась настоящей упёртостью. - И мне искренне жаль, что ты не хочешь поддержать нас в это трудное время. Впрочем, теперь пеняй исключительно на себя, а он всё равно полностью заплатит нам за всё. И ты тоже теперь обязательно заплатишь!
  Мысленный контакт резко прервался, оставив после себя много недосказанного с двух сторон.
  
  ***

  
  Пятая глава.
  Покорение четырёхколёсной телеги.
  Смертные Земли, город Юмаю.
  
  Чем ещё заняться ночью, когда все спят, а тебе совершенно этого не хочется? Особенно имея перед собой весьма непростую техническую задачу. Только совсем далёким от техники людям, самая обыкновенная телега кажется простой. Но почему-то до изобретения колеса доходит далеко не каждая человеческая цивилизация. К примеру, великие цивилизации американских индейцев Инки и Майя, колеса не знали, хотя и строили великолепные дороги и перемещали по ним многочисленные грузы. Тащили тяжести волоком, или подкладывали под груз деревянные катки. Кто мешал им сделать следующий логичный шаг - закрепить каток на повозке, как раз и получив то самое колесо? Некоторые учёные серьёзно считают - всего лишь отсутствие доступных материалов достаточной прочности. Ибо главное в появлении колеса - это изобретение надёжной оси. Только с её появлением колёсные телеги получали настоящую путёвку в жизнь.

  
  Теперь и мне предстоит изобрести очередное 'колесо', на котором поедет очередная телега.
И не просто какое-то там колёсное транспортное средство, на нём у меня покатится в светлое будущее социальный прогресс! Если нельзя построить социализм напрямую из феодализма - поначалу построим капитализм. А дальше создадим все необходимые предпосылки для социалистических революций и прочего непотребства, по мнению большинства местных статусных лиц. Большинство потребных для создания эффективной социальной машины элементов теперь имеются в моих руках, а всё недостающее сделаем по ходу движения из попавшегося под руки мусора. Отбирая из него крупинки ценных кадров. Кого-то обучим, кого-то заставим, а кто-то послужит остальным наглядным примером, что происходит с встающими на пути парового катка дураками. И ведь глупцов наберётся достаточно для того, чтобы позже объявить меня убийцей и палачом. Мне, впрочем, наплевать. Но пока снова вернёмся к самому обычному колесу.
  
  Мало придумать очередную самодвижущуюся повозку. Нужно сделать её такой, чтобы поначалу получить с её производства максимальный экономический эффект самим, а не просто кинуть идею в мир под девизом - 'пользуйтесь, кто только захочет'. Потом наоборот, стоит спустить всё вниз, занявшись чем-либо другим, дающим максимальную норму прибыли на единицу вложений. Но и этого мало. Сразу стоит втягивать как можно большее количество людей в сферу своих интересов, а заодно показать некоторым неблагодарным истинную силу. Да, можно наказать предателя, наведавшись в его нынешнее жилище и показательно разрубить острым железом его голову. Можно уморить его с помощью магии, прострелить автоматной пулей - средств убийства более чем достаточно. Но всё это меркнет перед возможностью планомерного экономического уничтожения с особой жестокостью и показным цинизмом. Набрал заказов, взял задаток - теперь пеняй только на себя. Вскоре прибежишь сюда как миленький, в ножки кланяться будешь, моля о пощаде и снисхождении. Это будет урок не только ему одному, но и всем остальным, случайно надумавшим от большого ума поступать со мной сходным образом. Только ради такого важного результата стоит сейчас хорошенько постараться, одновременно размышляя и о судьбах мира. Большое дело всегда начинается с малого.
  
  Мастерам Бокку и Мифасу за целый день почти удалось полностью доделать наш первый грузовик. Он уже стоял на всех четырёх колёсах, наглядно воплощая мои чертежи в металле. Кузов с откидными бортами собран точно, в кабине имелись необходимые органы управления, четыре сидения в два ряда, не хватало лишь стёкол. Конструкция уже подвергалась ходовым испытаниям, которые подтвердили её принципиальную работоспособность, но показали необходимость многочисленных доработок уже с моим непосредственным участием. Можно было заняться ими, однако сейчас требовалось срочно разработать совсем иную принципиальную транспортную систему, где главным оставалась возможность её производства с максимальным привлечением стороннего труда. В нашем городе только одних мастеров по металлу имелось семнадцать человек, не считая их многочисленных подмастерьев, обычные телеги делали целых три мастерских, идущей у нас на покрышки кожей занимался небольшой квартал обувщиков. Все эти люди в настоящее время испытывали серьёзную недостачу денег из-за временных проблем с торговлей на Большом Базаре, а потому с радостью возьмутся за наши заказы.
  
  В качестве базовой основы для будущего массового транспорта, как это ни странно, взял первую самодвижущуюся телегу Питса.
Её основным достоинством являлась низкая цена и простота производства. Минимум металла в элементарной конструкции, преимущественно состоящей из спрессованной и проклеенной сухой травы получавшей после обработки не уступающую лучшей фанере из нашего мира прочность. С доступным деревом тут имелись существенные проблемы, вот народ и пользовался более доступным материалом, делая из него настоящие технологические шедевры. Если надо выполнить заказ с основными параметрами 'дёшево и сердито' - обычная телега вполне подойдёт после минимальной модернизации с целью существенно увеличить грузоподъёмность. Ведь обычная телега рассчитывалась на силёнку лошади, а у нас планируется мотор сразу на несколько лошадиных сил. А то и нескольких десятков оных.
  
  Потому сразу добавил прочную несущую раму из тонкостенных металлических труб, простейшие рессоры и амортизаторы, выкинул из первой конструкции моторы в колёсах, сделав единственный ведущий вал задних колёс с мотором примерно на двадцать киловатт и понижающим обороты редуктором из двух шестерёнок в одном общем корпусе. Существенно переделал турбину печи, дабы снизить мощность и значительно упростить конструкцию. Делать управляющие амулеты я уже вполне научился, потому и с ними сложностей не возникло. Управление получилось совсем простым, так как в электрической системе дорогостоящий накопитель из ловушек алхимиков даже не предусматривался. Пришлось повозиться с тормозом и педалями, чтобы сделать конструкцию простой и при этом вполне надёжной. Кабина, крыша - всё это лишнее. Телега так и останется телегой, имея спереди сидение для водителя и органы управления движением. При большой необходимости в неё можно будет снова запрячь обычную лошадку.

  
  В принципе изготовление большей части деталей завтра можно смело отдавать на откуп городским мастерам. Специально конструировал их максимально простыми. И даже финальную сборку вполне смогут осуществить тележные мастерские. На нашу долю остаются мотор, турбина и главный управляющий амулет. Всё это как раз и составляет основу интеллектуальной собственности, которую тут практически никто не сможет в ближайшее время повторить. Со сверхпроводящей проволокой у нас вообще нет конкурентов, по словам моих мастеров. В перспективе можно переделать основной мотор на обычную медь и конструкцию со щётками коллектора, но об этом подумаю, только когда мы снимем основные сливки и потребуется дальше удешевлять конструкцию. По моим грубым прикидкам, себестоимость производства разработанной сейчас телеги не превысит пары золотых, а в перспективе снизится ещё больше. Но зачем снижать издержки, когда нам указали желательную отпускную цену выше себестоимости в три раза? Все бы задумки давали такую норму прибыли...

  
  День начинался с большой суеты. Узнав об успешном разрешении конфликта с менялами, многие состоятельные горожане поспешили высказать мне искренние поздравления, заодно интересуясь дальнейшими планами, в первую очередь связанными с возможностью приобрети самодвижущуюся телегу. Показывал им сделанный ночью опытный образец, некоторым даже давал прокатиться вместе со мной вокруг особняка. Заявленная цена в десяток золотых посетителей расстраивала, но не настолько, чтобы сразу решительно отказаться от покупки. Особенно после разъяснений всех достоинств именно моей конструкции и её существенных отличий в лучшую сторону от предлагаемых единственным конкурентом. Главные преимущества заключались в возможности управления телегой самым обычным человеком, и, естественно, надёжностью. Скорость и грузоподъёмность являлись лишь дополнительными бонусами. Всё как изначально и предполагалось.

  
  Тем временем две делегации из моих людей под охраной гвардейцев отправились по городским мастерам размещать производственные заказы. В одну главным переговорщиком вошел хорошо знавший город и его жителей бывший палач менял Ховис, которому теперь нечем было заняться. Его мне в таком качестве отрекомендовала обнаружившая у него изрядные способности к ведению деловых переговоров Марина, о чём он сам прежде даже не догадывался, предпочитая применять угрозы и силу. Возможно, его характер и претерпел профессиональную деформацию, однако теперь и без прямого давления ему удавалось быстро договариваться и удачно торговаться. Если он сумеет развить скрытые таланты - появится у меня в команде профессиональный торговый агент. Вторую делегацию формально возглавил мастер Мифас - его упрямство оказалось весьма к месту при обсуждении условий контрактов с другими городскими мастерами, а подстраховывал его молодой Амикус, за последнее время изрядно поднаторевший в амулетной торговле и хорошо разбирающийся в ценах.

  
  Вернулись переговорщики только к обеду, рассказав обо всех доставшихся им приключениях. Далеко не везде им были рады. И если бы не силовая поддержка со стороны гвардейцев, могли бы попытаться побить. Или даже вообще убить. Доходило и до такого. Причиной подобного отношения оказалась очередная порция вброшенных неизвестными недоброжелателями самых нелепых слухов, касающихся лично меня и всех тех, кто встал рядом со мной. Против меня развязали самую настоящую информационную войну. Тем не менее, заказы были удачно размещены, если одни мастера принципиально не желали иметь с нами дел, то другие, наоборот, активно шли на сотрудничество. Уже к вечеру должны поступить самые первые выполненные заказы. Быстро тут с магией-то. В нашем мире пока чертежи прочитают, пока станки настроят - пройдёт неделя, а то и две. Здесь же выдал образец и сказал, чтобы сделали точно так же. Главное вовремя плати.

  
  Грубо прикинув необходимый объём первоначального производства в три - три с половиной сотни изделий, пришлось сразу выкупать у купцов большой пустующий склад, куда и складывать готовые комплектующие. Сдавать во временную аренду склады никто из городских торговцев категорически не желал, очевидно, предполагая скорое изменение земельной политики с моей стороны. Неожиданно возникла проблема оплаты размещённых заказов - в большом количестве потребовалось денежное серебро. Несмотря на нашу готовность платить золотом, городские мастера брали его весьма неохотно. Им самим требовалось закупать металл и другие материалы, и там даже один золотой часто оказывался слишком большой монетой. К тому же не стоило забывать и о 'пределе доступного накопления', который действовал в городе и обычно не превышал для простых людей дюжины золотых. Частично вопрос удалось решить, предлагая мастерам нашу готовую продукцию вне очереди и с небольшой скидкой до тех же восьми монет в качестве оплаты их услуг. Телеги хотели заполучить буквально все, у кого имелись лишние деньги, и даже те, кому они в принципе не очень-то и нужны. Это ведь не лошадь, которую требуется постоянно кормить и обихаживать, даже если нет необходимости использовать по прямому назначению. Скорее всего, их рассматривали как перспективное средство вложения свободных денег, совершенно не представляя моих планов постепенно опускать цены за счёт массовости производства.
  

  Пока никто не спохватился, мне лично пришлось метаться по городу на мотоцикле, и заключить исключительные долгосрочные договоры на поставку нефти. Скупил практически всё имевшееся на складах запасы вместе с самими складами, благо те располагались на моей земле, не пожалев двух сотен золотых, сразу решая несколько проблем. Всё равно их бы потребовалось выкупать перед сносом, а так они шли в придачу к хранящемуся там товару по остаточной цене. Пришлось потратиться и на дополнительную охрану, наняв три небольших отряда наёмников вместе с пятью магами средней подготовки, и дополнительно вооружать их за собственный счёт. По крайней мере, на самое первое время такой охраны хватит, а в перспективе потребуется создавать нечто более серьёзное, сразу на всю нашу половину города, ибо стража Сома мышей - бандитов, то есть, совершенно не ловит.
  
  Частично оплатил южному искательскому клану дополнительные поставки нефти, сколько у них получится.
Как оказалось, ценное топливо добывалась в предгорьях по южной дороге, где оно самостоятельно вытекало на поверхность в нескольких местах, образуя небольшие нефтяные озёрца. Нефть бы там непременно загоралось, если бы не подавляющий своим влиянием любые проявления свободного горения вековой лес. В перспективе стоит упорядочить добычу топлива и его доставку в здешние города, взяв доступные месторождения под полный контроль, но пока на это не хватало людей. Когда ещё дойдут руки до тех далёких краёв. Но логистику регулярных поставок нефти уже стоит серьёзно проработать. Наверняка случится проблема взрывного спроса.
  
  Вечером пришлось совершить пару визитов к самым значимым городским жителям. Авторитет Сом раскритиковал и высмеял весь мой дневной энтузиазм.
  - Ты зачем предлагаешь телеги всем желающим за них заплатить в обход меня? - заявил он, укоризненно глядя в мою сторону, всё же позволив перед отповедью немного подкрепиться.

  
  - Разве я нарушаю какие-то договорённости между нами? - удивлённо спросил его, с трудом проглотив едва не застрявший в горле кусок.
  - Человеческая глупость неизлечима, - покачал Сом головой, выражая всем видом самое большое сожаление. - Не владей ты половиной города, мог бы тогда не думать, неужели тебе хочется содержать за личный счёт кучу ленивых дармоедов? Я прежде был гораздо лучшего мнения о твоих умственных способностях.

  
  - Причём тут какие-то телеги? - ещё больше удивился такой совершенно беспричинной отповеди.
  - Значит, мой кристалл с городскими правилами ты даже не посмотрел? - огорчённо вздохнул он.
  
  - Смотрел, но не всё хорошо понял, - совершенно искренне соврал в ответ, дабы не рассказать о моей полнейшей безграмотности.
  Местную письменность до сих пор освоить так и не удалось, то времени не находилось, то Питс вместе с обучающим амулетом удрал. А она весьма трудна и запутанна - стоило заметить. Там ведь тоже крепко отметилась Вековая Традиция, внеся кучу лишних правил и ограничений. И ведь придётся мне заниматься этой писаниной. 'Хоть секретаря заводи', - проскочила в голове здравая мысль.

  
  - Там есть отдельное положение о городских поборах и наоборот - компенсациях, - авторитет посмотрел на меня как на маленького глупого мальчика. - И отдельной строкой проходит положение о скидках для владельцев тележного транспорта, и компенсации части затрат на средства приведения его в движение. Неужели совсем забыл о том, сколько здесь лошади стоят и какие проблемы с кормом для них?
  - Опять никак не пойму - лошади - это одно дело, но мои-то телеги в них совсем не нуждаются! - мне пока не удавалось уловить его главную мысль.
  
  - Для существующих городских правил, твоя самодвижущаяся телега равноценна двум живым лошадям, и теперь нам придётся компенсировать их будущим владельцам затраты именно по такой ставке - золотой в год серебром на одну лошадиную голову. И это без каких-либо других постоянных затрат с их стороны. Купил у тебя телегу один раз, и держи её дальше в сарае, получая от нас деньги просто так. Ездить на них никто даже не планирует, - пояснил Сом суть основной претензии.
  Действительно проблема. Откуда же мне было знать о таких странных порядках? И вся суета с нефтью, оказывается, была совершенно напрасна.
  
  - Не понимаю, почему нам нельзя изменить это положение, опираясь на объективные обстоятельства? - мой наивный вопрос явно позабавил авторитета.
  - Это действующие ещё со времён войны с алхимиками общие правила, - заявил он, насмешливо глядя на меня, мол - 'совсем ума у тебя нет, авторитет Вит'.
- Если мы попробуем менять их только здесь - народ постепенно переселится в другие города. Причём, переселятся самые ценные жители, которые способны купить твою телегу прямо сейчас, а за ними и другие могут потянуться.
  

  Если честно, пока не улавливал причин такого поведения со стороны горожан, но, должно быть, Сому виднее, он тут уже столько лет правит, все местные законодательные закорючки хорошо знает.
  
  - А нельзя ли взимать за самодвижущиеся телеги какой-либо дополнительный налог или целевой сбор? - пришла в мою голову вполне здравая идея.
  - Для этого нужны очень серьёзные основания, - заявил авторитет. - Пока же ничего такого даже не вижу.
  А вот мне про такие основания очень хорошо известно. И все автомобилисты нашего мира их тоже знают не хуже меня.
  

  - Самодвижущаяся телега - средство передвижения повышенной опасности для окружающих и от её хорошего технического состояния очень многое зависит. Это состояние требуется проверять на регулярной основе ответственным органом, а также отдельным образом контролировать навыки управления скоростными транспортными средствами со стороны их владельцев. Куда входит непременная практика реального управления, исчисляющаяся в пройденном пути, - от моего словесного потока авторитет Сом надолго впал в задумчивость, явно пытаясь перевести его на более понятный для себя язык.
  
  Когда он пришел в себя, мне кое-как удалось растолкать ему все трудности, так или иначе возникающие с появлением массового автотранспорта на дорогах. Рассказал про возможные аварии, связанные с человеческими жертвами из-за глупости водителей, отсутствия правил дорожного движения и многое другое. Надо отдать должное - авторитет честно пытался меня понять, хотя по его виду было заметно - даётся это понимание ему с большим трудом. Про то, откуда мне всё это известно, он не спросил, но за мысли об обязательном лицензировании владения самодвижущимся транспортом и его регулярном техническом осмотре, вместе с платным обучением водителей зацепился сразу.
  
  По результату разговора мы заключили несколько новых взаимовыгодных соглашений. Он помогал мне сейчас решить вопрос с недостатком оборотного серебра, посетовав - мол, это как раз моя личная проблема, как потенциального городского менялы. В качестве оплаты Сом получал первые три партии по дюжине телег в своё исключительное распоряжение, обещая устроить на городских улицах несколько столкновений и аварий, если я потом обеспечу бесплатный ремонт материальной части. Таким образом, можно твёрдо обосновать необходимость взимания 'технического сбора', который полностью компенсирует наши возможные потери, но не сразу. Пусть все желающие в городе успеют накупить телег, твёрдо рассчитывая на щедрые ежемесячные компенсации. А у наших противников по вялотекущей войне вскоре появятся дополнительные проблемы буквально на ровном месте.
  
  Посещение же авторитета Миса сопровождалось внушительным уменьшением моей казны сразу на полторы тысячи золотых. Примерно во столько оценивалось начало основных работ по полной перестройке моей части города. Дальнейшие планы потребуют ещё больших вливаний, но чуть позже. Столько моя казна без серьёзных дополнительных пополнений никак не потянет. И только массовый выпуск транспорта не позволит быстро обанкротиться. Марина со своими помощницами под присмотром въедливого архитектора Фисси почти завершили проектные работы первой очереди. Теперь требовался снос трущоб и многочисленных жилищ городской бедноты, с переселением её в новые общественные здания. Многим живущим ближе к центру 'середнячкам' тоже придётся переехать и распрощаться с небольшими огородами. Пусть выращивают сорняки за пределами города. А если кто-то заупрямится, примем самые действенные меры в духе местных авторитетов. Ведь именно чего-то подобного от меня все только и ждут.
  
  В отличие от категоричной Марины, мне не хотелось плодить на пустом месте множество ненужных конфликтов, потому всем выселяемым предлагалась вполне достойная компенсация. Кому деньгами, кому временным жильём. Да, это 'гуманное' решение сильно било по кошельку, но деньги можно заработать существенно быстрее, чем достойную репутацию. Хоть тут и действовало 'право силы', бывшее сейчас на моей стороне, однако сильно перегибать палку тоже не стоило. Получившие компенсацию люди позже смогут легко включиться в сферу моих экономических интересов, а не затаят смертной обиды, если сейчас захочу серьёзно сэкономить. Проще всего удалось решить вопрос с южным искательским кланом. У них на моей земле имелось всего шесть общественных строений, и все они давно нуждались в капитальном ремонте или полной перестройке, постепенно рассыпаясь от ветхости. С деньгами у клана сейчас было туговато, потому моё предложение вместе с увеличением добычей нефти, профинансировать переезд на новое место, нашло всемерную поддержку.

  
  Главным делом в самом начале работ стала полная переделка практически всех дорог перед началом основного строительства. Основные дороги значительно расширялись, с учётом появления автотранспорта появлялись тротуары, оборудовались регулируемые перекрёстки, планировалось централизованное освещение улиц в ночное время. На всём этом тоже можно хорошо сэкономить, но лучше сразу создавать всю необходимую инфраструктуру, дабы потом по нескольку раз всё не переделывать. Дальше строителям придётся вынимать и вывозить за городские стены много лишнего грунта, так как каждое строение в нашем проекте имело внушительные подвалы в два полноценных этажа, а склады так и вообще целых три. В самом низу разместятся технические и складские помещения, верхний подземный этаж займёт кухня и большая столовая, если это будет казарма, или же ресторан в гостевом доме. Так общественные здания здесь прежде не строили, разве только какие-либо дворцы, однако многие строительные идеи из нашего мира нашли полное одобрение у нашего архитектора, хотя и не без некоторого нажима со стороны Ведьмы. Никогда бы не подумал за Мариной наличие подобных архитектурно-технических желаний.
  

  Авторитет Мис тоже сильно заинтересовался самодвижущимся транспортом, но имевшееся предложение его не сильно устраивало. Для ускорения строительных работ и завоза стройматериалов ему хотелось получить что-то типа того грузовика, который мы создавали для себя. Только цена никак не могла устроить, его предел возможностей находился где-то около полутора дюжин монет. Пообещал ему разработать что-либо вписывающееся в эти рамки, и не сильно уступающие по характеристикам первому образцу. Естественно он будет сильно уступать. По скорости и защищённости так уж точно. По сути, получится грузоподъёмная телега с кабиной и отдельным от неё кузовом из местных материалов органического происхождения, а не полноценный металлический грузовик в моём собственном понимании. В общем, с этой встречи процесс перестройки моей части города официально стартовал, и теперь пойдёт практически без моего участия. Для связи имелся тот же, несмотря на почтенный возраст, очень деятельный раб Фисси, который уже начинал сильно доставать Марину вопросами - 'когда же всё, наконец-то, начнётся?'
  
  Шестая глава.
  Этан.
  
  Очередное нападение случилось под самое утро, когда его меньше всего ждали, и застало меня практически со спущенными штанами. После посещения гарема снова всю ночь работал в мастерской, постепенно копируя основной управляющий блок амулетной конструкции, проверяя очередную идею. Потому на мне оказалась надета только одна кольчуга с накинутым поверх неё плащом, и больше никакого оружия, даже ремня с кинжалом забыл прихватить. Уже стал постепенно привыкать к наличию в особняке постоянно бдящей охраны, которая может вовремя подать сигнал тревоги, если не нейтрализует опасность самостоятельно.
Но под утро дежурство нёс только молодой Валон, Ведьма и Задница крепко спали. Да и сама опасность пожаловала, откуда её давно не ждали - выпрыгнув из-под земли всего-то в трёх метрах от меня из угла мастерской, где скрывался ведущий в отравленные городские подземелья заваленный всяким хламом люк. Мы специально там большую кучу тяжелого барахла наложили, дабы никто снизу вылезть не смог.
  
  Вдруг эта куча прямо на моих глазах резко подпрыгнула вверх и бросилась в сторону, разлетаясь по всей мастерской, выпуская из-под себя стремительно несущийся в мою сторону вихрь. Тело среагировало быстрее сознания, вслед за ним переходящее на сверхскорость. Прыжок вперёд через амулетную установку, сильнейший удар в спину, несмотря на мгновенно поднятый щит силы. Меня отбрасывает в сторону, крепко прикладывая головой о борт стоящего тут грузовика. Сверху проносится разрезающий металл борта как тонкую бумагу тусклый блик в месте, где мгновение назад находилась моя голова. Рефлексы и сверхскорость реакции позволили уйти от следующего разящего удара, толкнув тело под машину и дальше наружу из мастерской, несмотря на брызнувшую мелкой щепой плотно прикрытую дверь.
  
  На открытом пространстве вырвавшийся наружу вихрь снова попытался достать моё тело в длинном перекате по земле, но мне удалось опять выскользнуть из-под его удара в самый последний момент. Резкая боль ударила по кисти правой руки, не обратив на неё должного внимания, снизу вверх бью со всех сил двумя ногами по чуть-чуть притормозившему передо мной субъекту, снова взмахивающему длинным мечом, желая разрубить мою голову пополам. Удар отчаяния перекидывает его весьма лёгкое тело через второй забор, где оно попадает под незамедлительное воздействие амулетов защитной системы. Но даже ей не сразу удалось совладать с таинственным незнакомцем, тот сумел выскользнуть из-под давления двух излучателей, только третий крепко прижал его к земле, когда он оказался в самом эпицентре его воздействия.
  
  Только тут я обратил внимание на свою правую руку, с внутренним содроганием замечая немного кровоточащий обрубок. На месте отрезанной кисти тускло светилась лишь энергетическая структура по форме повторяющая её. Сама кисть валялась рядом на земле. Сильной боли или какого-либо страха потери совсем не ощущалось, лишь такая горькая досада стать инвалидом в самый неподходящий момент. Терять было уже нечего, оставалось лишь проверять одну давнюю догадку. Приложил отрубленную кисть к положенному месту, максимально точно совмещая перебитые каналы жизненной силы. Команда сознания устранить повреждения, лёгкая вспышка боли и шевеление немного онемевшими пальцами, показывающее - всё в полном порядке. Надо же, какие чудеса, случись бы всё это не со мной - сразу бы и не поверил. Да, конечно, я знал, что мой целитель Осус вполне способен прирастить на место даже отрубленную голову, но вот так просто и быстро починить собственный организм просто не надеялся.
  
  Поднявшись на ноги, скинул с себя изрядно извозившийся в грязи плащ. На месте спины в нём зиял длинный разрез - золотистая кольчуга выдержала легко преодолевший способный удержать даже выпущенный в упор арбалетный болт щит силы мощнейший удар меча. Иначе уже там, в мастерской, меня развалили бы на две отдельные половинки. И вообще я остался относительно целым не иначе чудом, всё решали считанные миллисекунды, которых не хватило моему таинственному убийце, чтобы добиться успеха. Впрочем, не такой он уж и таинственный, теперь его уже можно спокойно рассмотреть.
Видел я его, правда, он был не один. Тогда он вместе с молодым спутником в течение считанных секунд покрошил весьма приличную городскую банду, несмотря на то, что те начали нападение с дружного арбалетного залпа в их сторону. Теперь же этот странный 'дедушка' почему-то сильно хотел достать меня. Вроде бы ничего плохого я ему ещё не успел сделать.
  
  - Отпусти меня, - с большим трудом сказал несостоявшийся убийца, когда я подошел к нему ближе, - больше не стану пытаться причинить тебе вред.
  Амулеты крепко держали злодея у земли, и всех его странных способностей не хватало для преодоления их воздействия. С огромным трудом запихнув внутрь требовавшую немедленно покарать обидчика чудовищную вспышку ярости, поднял оброненный им длинный меч, оказавшийся братом-близнецом доставшегося мне в подарок от дерева-стража произведения древних мастеров. Чувствовалось явное непринятие меня со стороны имевшего настоящее сознание живого оружия, но и прямого противодействия пока не ощущалось. При настойчивом желании я смогу его легко себе подчинить, я уже откуда-то точно знал, как именно это делается. Просто моя воля оказалась сильнее воли меча. Но у меня уже имелся подобный меч, а с хозяином этого ещё предстоит разобраться.
  
  - Почему я должен тебе верить? - тихим голосом спросил его, опустившись перед ним на корточки, демонстративно держал его меч в приросшей обратно руке. - Возможно, мне стоит сначала отрубить тебе лишние выступающие части тела, чтобы ты случайно не пытался повторить попытку покушения?

  - Даже так ты всё равно не сможешь причинить мне особого ущерба, молодой собрат, - несмотря на продолжающееся действие прижимающего амулета, ему удалось приподняться над землёй и нормально сесть по-турецки, скрестив ноги под собой. - Извини за неожиданное нападение, подло нарушающее все наши традиции проведения поединков, меня намеренно ввели в большое заблуждение на твой счёт, и поставили в совершенно безвыходное положение, - он попытался кивнуть головой, обозначив лёгкий поклон, но прижимающая сила опять ковырнула его к земле.
  
  Я поднялся на ноги, пребывая под большим впечатлением, и всё же снял подавляющее действие по отношению к ночному гостю со стороны охранной системы. Он сейчас находится на защищённой территории, его меч в моей руке, и если попытается предпринять что-либо агрессивное - себе же сделает только хуже. Сказанные им слова весьма странны. Назвал меня 'молодым собратом', хотя совершенно непонятно с какого бока. И ещё эта, по его словам - вынужденность действий выглядит как-то уж очень подозрительно.
  
  - Если тебе хочется получить удовлетворение за нарушение традиции, готов добровольно склониться перед любым твоим ударом, - 'дедушка' поднялся с земли и скрестил руки на животе, опустив при этом голову, ожидая действий с моей стороны.
  - Кто послал тебя за моей головой? - спросил его, легко догадавшись о явной посторонней инициативе этого ночного нападения.
  
  - Люди малоизвестного авторитета Хога, - поднял он на меня выражающий задумчивое сожаление взгляд. - Только теперь могу догадаться, зачем они взяли заложником моего послушника, дабы принудить к нарушению традиции.
Ибо бросить тебе официальный вызов я бы не смог.
  - Почему? - сильно удивился такому заявлению. - Неужели ты считаешь себя слабее?
  

  - Наоборот, - покачал головой 'дедушка'. - Ты слишком молод, чтобы противостоять мне в честном поединке, но на тебе сейчас действующая броня моего наставника. Это говорит о его признании тебя своим прямым наследником, после того, как он решил уйти из мира навсегда. Я никогда не смогу идти против воли учителя и принести вред его единственному последователю.
  Ну и дела. Тот воин, чьё тело лежит сейчас у коней дерева-стража, случайно оказался настоящим наставником этого старика. Сколько же лет он там лежит? И почему 'дед' говорит о признании меня его бывшим владельцем? Ведь тот никак не огласил последнюю волю, когда я брал его вещи, будучи давным-давно мёртвым.

  
  В этот момент из дверей особняка выскочили гвардейцы и дружно направили взведённые арбалеты на моего собеседника. За их спинами появилась обнаженная Марина с совершенно растерянным видом, а рядом с ней, чего уж совсем не ожидал - жрица Аэль в точно такой же форме одежды. Мои люди пребывали в явной панике, пропустив такое знаменательное событие, и теперь не знали, как реагировать на странного ночного визитёра. Повернувшись в их сторону, помахал рукой, показывая полное владение ситуацией и нежелательности свидетелей нашего разговора.

  
  - 'Не могу его даже зацепить своим щупальцем, как и тебя', - пришел мысленный голос Ведьмы. - 'Аэль тоже сильно волнуется, но не столько за тебя, сколько за него', - добавила она чуть погодя. - 'С тобой всё в порядке? А то у меня сильно неприятные чувства из блаженного сна выдернули', - спросила она, - 'причём, явно связанные с тобой'.
  - 'Этот 'товарищ' сумел отрубить мне кисть руки', - признался любимой девушке. - 'Только она быстро приросла обратно', - сразу успокоил её. - 'Теперь он говорит - мол, это случайная ошибка. Идите обратно, сам с ним разберусь'.

  
  Когда нас оставили одних, беседа продолжилась с вопроса ночного гостя.
  - Могу ли увидеть меч и перстень моего учителя, а также хочу знать, где навсегда осталось лежать его тело?
  - Подожди тут, - ответил ему, повернувшись спиной и демонстративно роняя меч на землю.

  
  Стоило провести ещё одну проверку его прежних странных слов. С одной стороны сложно доверять покушавшемуся на твою жизнь, но с другой - чувствовалось в этом 'дедушке' что-то особенное, совершенно нетипичное для всех здешних жителей. Причём приходило именно чувство какого-то странного внутреннего родства, как у меня с Мариной, и, иногда проскакивающего между мной и жрицей. Потому-то её странная забота о нашем ночном госте совсем неслучайна. Когда я вернулся обратно, ночной гость всё так же стоял на том же самом месте, даже к своему мечу не притронулся. Обнажил голубой клинок, входя с ним в мысленный контакт, но решил сейчас воздержаться от диких плясок, снова спрятав его в ножнах.
  
  - Дай мне прикоснуться к его перстню, - попросил 'дедушка'.
  Достал перстень из кармана брюк и протянул ему. Не взяв его из моей руки, гость действительно только одним пальцем прикоснулся к тусклому металлу.
  - Правильно ты его на своей руке не носишь, слишком слаб ты ещё для него, - сказал он через несколько секунд. - Но вскоре придёт твоё время. И тогда гибель моего послушника Воссия окажется совсем ненапрасной.
  

  - Ты уже говорил что-то про какого-то заложника? - вспомнил кое-что ранее сказанное им.
  Из последовавшего короткого рассказа Этана Маста - так звали моего несостоявшегося убийцу, становилось понятно, как хитрым злодеям удалось заставить его напасть на меня. Его послушник оставался для него последней надеждой на восстановление некогда могущественного Ордена почти бессмертных воинов - Этанов, служивших делу всеобщей справедливости, так как полностью утерялись многие знания. Маст пытался воспроизвести основные принципы обучения, которым некогда подвергся сам, но только семнадцатый послушник смог при этом выжить и получить некоторые необычные способности. Хотя в былые времена стать таким воином мог практически любой мужчина. Причём, этот молодой человек уже имел подходящие качества ещё до начала общения с наставником. Потому-то для 'воина справедливости' и стало возможно совершить несправедливость, так как он уже отчаялся найти ещё хоть кого-то сравнимого с его послушником. Теперь же открывалась утерянная возможность получить все необходимые знания из перстня его бывшего наставника. Но он никогда не сможет этого сделать сам, да и мне пока рано надевать на палец эту реликвию древнего Ордена, требуется сначала набрать достаточно сил.

  
  - Почему ты считаешь послушника мёртвым? - спросил его, когда разобрался, куда в очередной раз умудрился влезть.
  На подобных людей в королевствах последние тысячелетия велась серьёзная охота, целенаправленно уничтожались даже те, кто мог случайно обрести определённые способности. И даже их отчаянная попытка скрываться от людей в далёких лесах и непроходимых горах не всегда помогала. 'Воины справедливости' не могли долго пребывать в полном одиночестве - они рано или поздно выходили к людям, а там всегда находились причины для возникновения той самой 'холодной ярости'. Мало кто из них мог справиться с собой, и тогда за ними начиналась всегда оканчивающаяся их гибелью погоня. Против сильных и хорошо организованных магов у них практически нет шансов. Именно потому Масту и пришлось идти на поводу у взявших заложника шантажистов, так как по-другому спасти жизнь своего послушника он не мог.

  
  - У авторитета Хога в городе много глаз и ушей, а также на него работают серьёзные буси, - опустив глаза в землю, ответил мне он. - Едва они прознают о моём провале - сразу же оповестят удерживающих Воссия палачей, и те немедленно умертвят его, ибо он ещё не может управлять собой, как делаешь ты и я.
  - А если они узнают об том слишком поздно? - мне в голову пришла очередная полубезумная идея.
  
  - Утром они уже могут всё знать, когда увидят тебя живым, - поднял он взор, в котором светилась искра надежды.
- В городе для меня оставляли кристалл с уточнением заказа, благодаря чему и удалось пройти подземным ходом к нужному времени. Раз кристалл исчез из тайника - значит, я уже начал действовать, и люди Хога об этом знают. До того места, где держат моего послушника три дня лёгким бегом без остановок, но точно неизвестно, где конкретно искать. Я не смогу его быстро найти, мы просто не успеем, - его взгляд погас, он опять понуро опустил голову.
  - Ничего, у нас есть шанс, - я резко вскочил с места, накидывая на себя амулетную конструкцию, которую до этого держал в левой руке.
- Мы ещё посмотрим кто кого!
  
  Вылазка скорой мести, южная дорога.
  
  Видала ли когда-либо дорога древних столь быстро летящих над ней колёсных повозок? Кто их знает, древние были ещё теми затейниками, от них всего можно ожидать, если судить по дошедшим до нас отдельным артефактам. Та же дорога, по которой мы едем, к примеру. Может ли похвастать шоссе из нашего мира многотысячелетней историей, причём без регулярных ремонтов? А вот эта конкретная дорога вполне. Но за последние тысячи лет мой двухколёсный железный друг тут точно самый быстрый. Спидометра я сделать не догадался, но всё равно по моим ощущениям, мы сейчас явно перешагнули рубеж двухсот пятидесяти километров в час, летя навстречу медленно поднимающемуся Светилу.
  
  Дорога сначала шла строго на юг, но через час пути повернула точно на восток. Турбина печи давно перешла на максимальные обороты, оглашая окрестности надрывным воем, встречный поток воздуха пытается пробиться за стекло лобового отражателя, за которым скрылись от него два человека - водитель и пассажир. Даже для привычного к молниеносной быстроте собственных движений Этана Маста, наша скорость езды оказалась поистине шокирующей. Одно дело двигаться самому, другое - смотреть на стремительно проносящуюся близкую землю, не в силах что-либо изменить в этом движении. Кто катался на мотоциклах, меня очень хорошо поймёт, вспоминая, каково это - чувство реальной скорости.

  
  Выбираться из города пришлось не только спешно, но и тайно, таща с собой мотоцикл через подземный ход. Трудности возникли только при входе и выходе из хода, потребовалось снимать колёса, чтобы пропихнуть машину в узкий лаз. Мои люди получили набор инструкций, и теперь старательно изображают повышенную бдительность вместе с немотивированной агрессивностью, после почти удачного покушения на мою жизнь. Даже попробуют допустить утечку информации, поведав о лежащем в коме после нападения авторитете Вите. А ещё о сумевшем улизнуть от всей дружины и пообещавшем вскоре вернуться таинственном убийце. По городу поползут соответствующие слухи, и пославшие убийцу люди могут далеко не сразу узнать реальный расклад. А когда узнают - для них станет слишком поздно.

  
  Да, приходится намеренно пожертвовать репутацией, моим людям сейчас придётся очень нелегко поддерживать нужную легенду и одновременно удержать в руках весь производственный процесс. Наверняка некоторые несознательные личности попытаются воспользоваться нашей временной слабостью. Именно потому пришлось оставить Марину в городе, хотя она сильно рвалась с нами в авантюрный поход. Её долгое отсутствие может стать слишком подозрительным, да и кто проконтролирует срочный запуск в дело новой продукции? До момента предутреннего нападения я успел завершить проект транспорта для авторитета Миста, сделав все необходимые образцы отдельных деталей и общий сборочный чертёж. А его благосклонность для нас сейчас крайне важна. Строительство города только набирает темп.

  
  На большой скорости легко думалось. Показавшаяся на первой взгляд очень глупой мысль сорваться в новый неизвестный бой за чужую жизнь практически без всякой подготовки, теперь уже так скверно не выглядела. Независимо от того, как у нас сложатся отношения с Этаном, нужно обязательно пройтись по всей цепочке недоброжелателей, постаравшись добраться до настоящего главаря. Уж очень хорошо тот информирован обо всех наших слабостях. Иначе неожиданные нападения в самое чувствительное место и самое неудобное время обязательно повторятся. Уже эта единичная акция оказалась близка к успеху, даже не хочется представлять, какими станут последующие. Враги учтут допущенные ошибки, придумав что-то новое и оригинальное. Сколько ещё скверных сюрпризов может приготовить нам этот мир?
  
  Больно уж хитрые ребята против нас работают, свои руки марать явно не хотят, пытаются действовать исключительно чужими, подбирая весьма сильных исполнителей. Это превратится в настоящую проблему, когда те поймут всю бесперспективность попыток устранения одного меня, и перейдут на террор против моих людей. Потому-то и следует немедленно атаковать в ответ, пока враги не подготовили нам особенно 'тёплой встречи'. Хотя они-то как раз её и подготовили, только не для меня, а для моего несостоявшегося убийцы. Сомневаюсь в их страстном желании дождаться от него справедливой мести за такую подставу. Тот магией почти не владеет, только скоростью и физической силой, на этом и построен их расчет. По крайней мере, сейчас мне именно так думается, а как получится в реальности - совсем скоро увидим.
  
  Дорога сделала очередной поворот, снова резко меняя направление. Две выходящие из города Юмаю в глубину Смертных Земель дороги сначала далеко расходятся в разные стороны, почти прижимаясь к предгорьям, а затем идут параллельно, обходя огромную центральную заболоченную территорию горной долины с разных сторон. В одном месте, примерно в двухстах километрах пути от нашего города, эти дороги снова сближаются. Между ними имеется даже короткая соединительная перемычка, проходящая через некогда перекинутый над вытекающей из болот и текущей дальше вдоль долины к морю мимо всех городов исчезнувших алхимиков широкой, но очень мелкой рекой разрушенный мост. Пытаться лезть в реку - не самый лучший способ самоубийства, так как она протекает через весьма скверные места и хорошо засеяна действующими ловушками. Потому-то королевские армии во время войны с алхимиками даже не решились использовать её как транспортную артерию при всём её кажущемся удобстве.
  

  До нужного участка леса проще и быстрее, если прикинуть расстояние, добираться по северной дороге. Однако тамошний путь проходил через бывший Искательский Посёлок, где теперь не действует магия, а за ним простираются отравленные мёртвые овраги. Объезжать все эти препятствия по лесам слишком сложно и долго. Плюс где-то там вполне могут прятаться наблюдатели наших потенциальных противников, контролирующих основные проходы от города в глубину Смертных Земель. С моим скоростным транспортным средством можно не особо мучаясь сделать лишний крюк по хорошим дорогам примерно в три сотни километров, зайдя в нужное место совсем с другой стороны, откуда никого точно не ждут. Разве только возвращающийся из дальней ходки мелкий отряд опытных искателей или лесное зверьё.
  
  Вот показалось самое сложное место - разрушенный мост.
Вокруг плотно расставлены ловушки алхимиков, но они даже не всегда успевают срабатывать при нашей скорости, а когда срабатывают - не успевают достать. Жадно вобрав энергию из накопителей, амулетная конструкция мягко толкает нас вверх, мотоцикл плавно взмывает в воздух, перелетая две сотни метров над тёмными водными потоками, и опускается на дорогу уже с другой стороны, даже не снижая набранной скорости. Пассажир сзади, похоже, позабыл дышать. Впрочем, теперь долго лететь по дорогам уже не придётся. Впереди виднелись высокие шпили домов густо засеянного ловушками первого города алхимиков, нам туда не надо, по самому краю леса съезжаем на ведущую к горам боковую дорогу. Тут уже сильно не разгонишься, дорога сильно пострадала за прошедшее время, разогнаться можно только по обочинам, если наплевать на прячущиеся там многочисленные ловушки. Время неумолимо толкало в спину, потому пришлось рискнуть, понадеявшись на крепость щита силы. Вскоре пришлось и вовсе сворачивать в лес, в нужную нам сторону каких-либо дорог вообще не вело. Даже тропинок никто не удосужился протоптать, ибо основные маршруты искателей проходили немного в другой стороне.
  
  Неожиданные встречи.
  
  Только к самому вечеру мы вышли к месту предполагаемых поисков, соблюдая все необходимые меры магической маскировки. Опять нашлась работа для амулета-обманщика. Если кто-то заметит нас взглядом силы, то увидит обычную волчью стаю. Волки тут частые гости, потому особого беспокойства у наблюдателей их появление вызвать не должно. И действительно, в какой-то момент по нам скользнуло чьё-то внимание. Слабое и достаточно далёкое. Мне не удалось отследить даже примерного направления, откуда оно пришло. Я не очень хороший следопыт, прямо скажу - совсем никакой, зато имел несколько других козырей. Дойдя до места, где захватили послушника Этана Маста, стал по очереди вступать в чувственный контакт с различными деревьями. Поначалу это совсем ничего не давало, но потом случайно удалось получить сведения о замеченных старым высоким деревом прошедших мимо него тёплых существах.
  
  Переданный им размытый образ стал своеобразным ключиком к опросу других 'зелёных свидетелей'. Пусть лесные тати и тщательно заметали все следы, но деревья сумели их хорошо запомнить. Двигаясь от одного дерева к другому, мне постепенно удалось распутать все их хитрые петли, определив примерное направление к главному логову. Вот только удача сегодня оставила нас. Несколько дней подряд стояла жаркая сухая погода, и волна дикой силы не заставила себя долго ждать, ударив по окрестным лесам в полную силу. Ни мне, ни Этану она не причинила вреда. Только после её окончания деревья утратили память, выбросив из неё всё связанное с какими-то случайными людишками. Оставалось лишь дальше держать найденное направление, надеясь на удачу, и ориентируясь в ночной темноте практически на ощупь, ибо активный взгляд силы мог легко выдать врагам наше местонахождение, и 'зверская маскировка' вполне могла случайно дать сбой, если окажемся слишком близко к ним.
  
  Только для кого-то эта маскировка оказалась самой настоящей 'красной тряпкой' для разъярённого быка. Выскочивший откуда-то стремительный вихрь едва не сбил нас с ног, в самый последний момент сработало чувство опасности, заставившее резко прыгнуть вперёд. Переворот, толчок ногами, снова прыжок, и кого мы тут перед собой видим? Ну, здравствуй, морда полосатая!
  
  - Зачем друг натянул на себя чужую шкуру? - примерно так удалось перевести тигриную мысль на человеческий язык.
  - Прячемся, - передал ему зрительный образ колыхнувшихся кустов, скрывающих за собой полосатую шкуру.
  

  - Бежите или догоняете? - вернулось в ответ.
  - Ищем, - передал умному зверю полученный от деревьев образ.

  
  В ответ пришла куча самых неприятных переживаний. Данная человеческая компания вызывала у тигра только неприятные переживания, особенно в связи с их неоднократными попытками заполучить его шкуру.
  
  - Знаешь, где они устроились? - сформулировал вопрос в доступных зверю образах.
  - Плохое место, - передал он ответные чувства, - опасно.
  
  - У нас крепкие и острые зубы, - злорадно хмыкнул в ответ, посмотрев в сторону пребывающего под большим впечатлением от всего увиденного неподвижного Маста.

  В отличие от меня, у него прекрасное ночное зрение, причём без всяких эликсиров. И ему очень сложно понять, что делают неподвижно стоящие несколько минут нос к носу тигр и человек. Возможно, он бы и бросился мне на помощь, но помешал мотоцикл, который тот тащил сейчас на себе.
  
  Зверь показал путь к месту, где следует искать наших врагов, которое находилось сильно в стороне от нашего нынешнего маршрута. Если бы не его помощь, пришлось бы долго плутать в бесплодных поисках. И людей там хватало - не менее дюжины человек. Кое-как удалось уговорить полосатого хищника устроить совместную охоту, где ему достанется роль приманки-живца. Недавно устроившаяся на его личной территории странная компания несколько раз пыталась изловить хозяина, и даже почти достигала успеха. После пары болезненных столкновений тигр тех людей серьёзно опасался и старательно выслеживал, желая прихватить случайно отставших от основного коллектива одиночек. Однако удача ему пока не улыбалась, ибо 'ребятки' оказались весьма опытными и слабины не допускали. А когда замечали полосатого хищника, всегда атаковали с помощью магии и арбалетов.
  
  Под утро мы вышли к вражескому логову. Ничем примечательным то место не выделялось. Лес как лес, бьющий из-под корней небольшой ели маленький родник, открытых полян нет, но именно откуда-то отсюда времени от времени выскакивает чей-то взгляд силы. Мы подобрались достаточно близко, Этан Маст прикрылся моей сетью, я стал невидимкой, и только тигр прохаживается туда-сюда, ожидая, когда его благополучно заметят. Вражеские маги-наблюдатели оказались опытными звероловами, и долго ждать их реакции не пришлось. Откуда-то незаметно появилась пятёрка бойцов вместе с двумя магами, и сразу же попытались взять в кольцо полосатого хищника, загнав его под дружный залп ещё четверых засевших в очень удобном месте над текущим лесным ручейком стрелков. И всё бы у них получилось, если бы не моё вмешательство. Сидевшая в засаде четвёрка мгновенно оказалась парализованной. Стоило бы вам иногда назад посматривать, голубчики, хотя всё равно бы ничего не заметили.
  
  С загонщиками же пришлось провозиться немного дольше, отлавливая и парализуя их по одному, чтобы случайно не вспугнуть оставшихся, а также сидящих в подземном схроне. Обнаружив хорошо замаскированный вход под корнями большого клёна, юркнул туда, благо никакой амулетной защиты там не ощущалось. Громко щёлкает медвежий капкан, едва не ухвативший мою ногу - ему это не позволил щит силы, рядом бесполезно срабатывает ещё один, не сумев задержать мой стремительный порыв. Проскакиваю вглубь, полностью разряжая накопитель парализующего амулета по двум попавшимся в подземном помещении людям. Ещё один успевает выстрелить из арбалета, выпустив сразу два болта, ухожу в сторону, крепко врезая ему кулаком в лоб. Осматриваю остальное подземелье взглядом силы. Всё, больше никого рядом не чувствуется, ни живых, ни мёртвых.
  
  -Так, и кого это я тут вижу? - мой вопрос адресуется щуплому мужичку, с которым мне прежде уже приходилось пересекаться.
  Захваченные нами люди оказались искателями. Здесь присутствовала практически вся компания, некогда продавшая мне железную проволоку и переносные печи, но попалось и несколько новых лиц. Прежде чем привести это воинство в сознание, мы связали всех бойцов друг с другом, отобрав у них оружие, а магов накрыли сетью, предварительно освободив от лишних амулетов. Послушника Маста здесь найти не удалось, зато обнаружили настоящий искательский склад, старательно наполняемый ими явно не первый год. Одного оружия тут на двадцать телег наберётся, правда, по большей части всё простое, зато промышленные амулеты из мастерских алхимиков серьёзно заинтересовали меня.
  
  Щуплый мужичок, к которому я обратился с вопросом, пристально смотрел сейчас не на меня, а на моих спутников. Вид спокойно прохаживающегося за моей спиной тигра крепко притягивал его взгляд. Пришлось сесть перед ним на корточки и повторить заданный вопрос, одновременно осмотрев остальных пленников. Только вопрос теперь был несколько другой:
  - Подскажите, любезные искатели, кому мне вас сейчас лучше всего отдать на растерзание, человеку или зверю? А может разделить вас по-братски? Половину одному, половину другому?

  
  - Мы имеем небольшой долг слова по отношению лично к тебе, авторитет Вит... - заговорил внимательно рассматривавший меня искатель весьма колоритного вида.
  Рост метра два, ширина - полтора, чёрная густая борода до пояса, сжатые кулаки чуть меньше моей головы, бугры мышц на голых руках. Не хотелось бы с таким здоровяком физической силой померяться.
  - ... Но сложно понять твои нынешние чрезмерные претензии в наш адрес, - чуть более нагло заключил он.
  Несмотря на крайне незавидное положение связанных пленников, сам факт временного оставления всей компании в числе живых позволял ему ещё на что-то надеяться. Или просто считает наглость вторым счастьем. Ну, просто вылитый я в зеркале тщеславия.

  
  - Претензии говоришь? - подвинулся ближе к нему. - Со зверем ладно, вы могли не знать о моём личном покровительстве, пока прощаю, но ваше недавнее участие в силовом захвате одного молодого человека повлекло покушение на мою жизнь. А вот за это вам придётся строго ответить, и я ещё не выбрал вашу судьбу!
  - У нас не оставалось выбора, - подал голос тот самый щуплый мужичок. - Четверо из нашего отряда попали к разбойникам в плен, а для выкупа не хватало денег. Только потому мы и взялись за эту работу, так как разбойники предлагали обменять одного нужного им человека на четверых наших, причём требовали лишь помочь им его найти, а потом доставить до места, прикрыв тыл, сами мы его не хватали. И пусть огонь силы подтвердит мои слова! - твёрдо сказал в конце слова огненный клятвы.
  
  Призрачный огонь наглядно подтвердил его честность передо мной. Оправдание выглядело вполне логичным, хотя и не совсем достаточным, дабы полностью удовлетворить моё уязвлённое чувство справедливости. Но сложив вместе все известные факты, касающиеся последнего нападения, всё больше проникаюсь уважением к его организатору. Тот везде действовал чужими руками, устраивая, с одной стороны обрезание торчащих концов, а с другой - наводил возможное расследование на ложный след. Теперь серьёзно сомневаюсь, что за всем этим стоит именно авторитет Хог, хотя Маст полностью уверен именно в этом, опознав кого-то из его доверенных людей.
  
  Вот как бы он действовал после удачного нападения на меня? Скорее всего, попытался бы найти тех, кто вынудил его пойти против очевидной справедливости. Этих искателей он бы точно нашел, быстро превратив в кровавый фарш, а потом устроил всяческие неприятности тому самому авторитету Хогу. А настоящий заказчик покушения всё это время довольно потирал бы руки, наблюдая за чужой бойней со стороны, которую он так хитро развязал. И как бы я сам поступил на месте искателей, оказавшись в подобной ситуации? Обменял бы четверых своих на одного чужого? А ведь запросто мог. Только вот просто так отпускать этих 'ребят' теперь нельзя.
  
  - Даже если всё именно так, как ты говоришь, в чём не приходится сомневаться, - я говорил сложные вещи, отодвинувшись от искателей подальше, дабы им всем меня проще было видеть, - остаётся найти способ выдернуть вас из Бездны, куда вы по глупости сейчас залезли. Думали, раз дело удачно обернулось, ваших людей вернули, деньги в кошелях сохранились, то больше никаких претензий к вам ни у кого не осталось? - Видя явное отсутствие понимания на их лицах, добавил: - Вы хоть сами знаете, кого помогли похитить?

  - Нет, - помотал головой щуплый мужичок.
  
  - Молодого послушника настоящего 'Воина Справедливости', - сказал как бы нехотя, повернув голову в сторону стоявших за спиной спутников. - Догадайтесь, какое наказание вас ожидает за такое дело? - снова сурово глянул на притихших мужиков.

  Сразу до всех искателей суть моих слов не дошла, большинство из них просто не знали о каких-то там 'Воинах Справедливости'. Дал им время на перешептывание, дабы знающие сами просветили остальных, и позволили полноценно осознать, куда всем им удалось вляпаться.
  
  - Только моё желание разобраться удерживает всех вас ещё по эту сторону Бездны, - добавил чуть погодя, заметив, что клиенты окончательно дозрели и сильно перепугались.
  - Если ты до сих пор нас не убил, следовательно, имеешь на наш счёт какие-то планы, - снова подал голос могучий здоровяк.
  
  - Так и есть, - улыбнулся ему в ответ. - Раз сумели помочь разбойникам захватить парня - значит, сможете помочь нам освободить его, - предложил им годный план возможного спасения. - Но только и этого вам не хватит, чтобы остаться в живых, так как вы уже слишком многое знаете, чего вам знать совершенно не полагается.
  Если немного подумать, как поступят те 'бандиты', узнав о крахе их продуманных до мелочей планов - правильно, постараются поскорее 'зачистить концы', устранив всех свидетелей. Эта искательская компания первая в очереди других неудачников.

  
  Худо-бедно, но с мужиками удалось полюбовно договориться. Мои аргументы далеко не сразу доходили до их скудного ума, благо среди них нашлась троица действительно понимающих, которых я сразу взял себе на заметку. Те-то и уломали остальных добровольно поступить ко мне на службу, принеся огненную клятву верности. Пока на год, а дальше поглядим на их поведение. По-другому давать им какую-либо защиту я не собирался, только взаимная ответственность могла хоть что-то гарантировать. В дополнение вся их здешняя добыча переходила в мою собственность с условием доставки до города силами этих мужиков. Как это ни странно, особых возражений не последовало, впрочем, особой ценностью хранящееся добро совсем не являлось. Оружие сейчас сильно упало в цене, а на производственные амулеты трудно найти грамотного покупателя, готового платить за них реальную цену.

  
  Предложил мужикам стандартное жалование наёмников - шесть золотых в год, пообещав задействовать исключительно по искательской части и обеспечить постоянным жильём в городе. Ну и защиту со стороны авторитета, естественно, ради чего весь этот долгий разговор и начинался. Вполне нормальные условия, хотя не всем искателям они сразу пришлись по душе, впрочем, самые умные из них как раз старательно прятали довольство на лицах, предполагая скорый карьерный рост и интересную работу. Пора создавать собственную искательскую группу, в задачу которой встанет подготовка дальних походов к столице алхимиков. Эти мужики уже дважды приятно удивили меня, первый раз доставив большую и тяжелую катушку ценной проволоки в город, а теперь вот и капитальной подземной базой, оказавшейся в этих местах далеко не единственной.

  
  Где сейчас находится схваченный 'бандитами' парень искатели не знали, но могли показать место, где его стоит поискать. Только сами туда они не полезут, так как оно располагалось в самом центре города алхимиков. Нанявшие их люди знали тайную тропу через многочисленные ловушки, потому-то и могли укрываться там, практически никого не опасаясь.
  

  Как бы мы не торопились, но, похоже, опоздали. Не только у собак имеется хороший нюх, тигры в том им совсем не уступают. Вот и мой полосатый друг сразу сказал весьма специфическими образами примерно следующее - 'плохая двуногая еда совсем недавно ушла из города по дороге в сторону человеческих городов'. Однако прежде чем кидаться за ними в погоню, стоило проверить место их временного обитания. Пройти по 'тайной тропе' для меня лично сложностей не составляло. Амулет Искательского Братства позволял точно определять дистанцию до опасности. Требовалось лишь знать, где начинается тропа и примерное направление, куда она должна вывести, дабы не заплутать в крупном городе, почти в два раза превосходящего размером Юмаю, хотя и серьёзно уступающему ему по количеству строений. Плотность застройки тут весьма низкая. Каждый отдельный дом окружался большим садом, и только в самом центре виднелись стоящие плотно друг к другу высокие здания. И практически везде ощущались активные ловушки. Чуть ли не по паре штук на квадратный метр понатыкано, и только специально оставленная хитро петляющая тропинка позволяла нам постепенно пробираться вглубь.
  
  Город выглядел так, как будто его покинули только вчера. В окнах домов блестели целые стёкла, железные крыши отливали тёмно зелёной краской, и только разросшиеся кусты и деревья говорили о долгом отсутствии человеческого пригляда. Пара домов на окраине явно подверглись разграблению, зияя провалами выбитых окон и выделяясь следами пожара. Похоже, это произошло ещё в саму войну, но далеко захватчики не пошли, убедившись в полном отсутствии жителей и не желая напрасно гибнуть на многочисленных ловушках. В нескольких местах заметил небольшие кучки оставшегося от захотевших добраться до чужих богатств людей металла, всё остальное растащили дикие звери. Для них ловушки алхимиков не опасны, а потому они шастают тут не хуже, чем в лесу. Вот и сопровождающий нас тигр лёгкой рысью вернулся обратно из недалёкой разведки, поведав об обнаружении впереди кого-то живого. 'Свежей кровью из норы пахнет', - передал он мне картинку входа в подвал вместе с набором характерных для обитаемого человеческого логова запахов, на фоне которых выделялся след свежей крови.
  
  Больше не стоило терять времени на распутывание петель тропы, мы взобрались с Мастом на мотоцикл и рванули напрямик. Щит силы амулетной конструкции принял на себя пять очень мощных ударов, пока нам удалось разогнаться. Ещё два удара при торможении практически опустошили её накопители. Быстро зарядиться можно от печи мотоцикла, забирая часть мощности турбины, подключив к ней провода, но пока не до того. Стремительно ныряем в тёмный подвал, откуда тянет человеческим запахом. Едва удалось удержать Этана, когда перед нами открылась страшная картина: Посреди большого зала вертикально стояла каменная плита, на которой висело прибитое кинжалами распятое обнаженное тело юноши. Кровь тонкими струйками вытекала из многочисленных ран и растекалась по каменному полу, отражая мерцающие блики от гирлянды тускло светящихся шаров под потолочным сводом. Мой взгляд силы замечал в теле жертвы многочисленные насыщенные узлы жизненной силы, в которые и были воткнуты кинжалы. Сам юноша ещё не умер, но если из его ран не извлечь металл, то долго ему не протянуть. Сотворивший это кровавое непотребство слишком хорошо знал что делать.
  
  Опять пришлось придержать Маста, когда он хотел метнуться и немедленно освободить страдающего и почти умершего послушника.
Подвальный зал оказался плотно заминирован привязанными линями подчинённых сил к жертвенной плите накопителями от ловушек, и если вытащить хоть один кинжал из тела юноши они немедленно взорвутся.
  - Если они сработают, здание над нами обрушится, - показал дрожащему от сильного нетерпения спутнику на многочисленные мины, качая головой.
- Потерпи, пока я их обезврежу.
  
  Терпение давалось 'дедушке' очень непросто. На его лбу каплями выступил пот, и от него исходили такие сильные волны ярости, которые пробирали даже на расстоянии, сильно мешая работать. Представляю, что бы произошло, появись он здесь один. Все ловушки в городе для него не препятствие, проскочил бы на сверхскорости, даже не заметив. А вот тут мышеловка бы громко захлопнулась, навсегда похоронив слишком шуструю мышку под многотонными каменными обломками. Мин я собрал больше тридцати штук. Вот и пригодился опыт работы с амулетами из ловушек, немного аккуратности и никаких проблем. Походную сумку оттягивали ценные накопители, которых не пожалели наши неизвестные враги, дабы попытаться обрезать за собой последние концы. Судя по всему, наш обманный трюк с моей временной недееспособностью они не восприняли всерьёз, поспешив избавиться от заложника. Едва я подал знак готовности, Маст стремительно бросился спасать послушника. Тот подал первые признаки жизни, едва его тело избавилось от целой дюжины кинжалов, но до полного восстановления ему ещё очень далеко.
  
  - Ты сделал для меня гораздо больше, чем я мог предполагать, - старый Этан, с трудом оторвавшись от только что задышавшего тела юноши, встал передо мной и низко поклонился, выражая глубокую признательность.
- Сейчас мне нечем расплатиться с тобой, авторитет Вит, но я обязательно найду возможность отблагодарить. Извини, но мне придётся остаться тут, Дисис нуждается в моей помощи.
  
  - Когда он поправится, сразу найдите меня в городе. И не пытайся кому-либо мстить, пока не посоветуешься со мной, в этом деле далеко не всё очевидно, - предупредил его, собираясь покинуть крепко пропахший человеческой кровью подвал.
  Судя по многочисленным чёрным пятнам на полу и стенах, здесь далеко не одного человека жестоко умертвили в последние годы. Оставив Этану все запасы провизии и воды, которые имелись в сумках мотоцикла, мысленно позвал гулявшего в округе тигра и рванул прочь из города, резко набирая максимальную скорость. Ещё оставалась некоторая возможность настигнуть и покарать недавно удравших отсюда злодеев.
  
  Новый враг.
  
  Тигр уверенно держал свежий след беглецов, впрочем, пока они не сворачивали с дороги. Наша скорость заметно превосходила человеческий бег, потому-то никаких сомнений в возможности их догнать не возникало. Но фору мы дали неизвестным врагам изрядную. Только через три часа их путь свернул в сторону леса на зарастающую кустами боковую дорогу. Если бы не изрядно разошедшиеся на стыках каменные плиты лес бы давно полностью поглотил человеческую тропу. Пробираться стало труднее, но теперь не приходилось искать след - старая дорога сама вела нас к очередному бандитскому логову. Далеко те забрались, прошел ещё час, прежде чем мой взгляд силы обнаружил остатки каких-то строений впереди по курсу движения. Дальше мы с тигром разделились. Он выдвигался вперёд, занимаясь наблюдением и патрулированием окрестностей, чтобы никто случайно не сбежал, а мне требовалось подкрасться незаметно, дабы попытаться застать тамошних обитателей врасплох.
  
  Однако все мои старания оказались совершенно напрасны, ещё на дальних подходах я проскочил контур сигнальной сети силы, едва отметив его срабатывание. Дальше прятаться не имело никакого смысла, рванул со всей скорости, которую только позволяла выжать старая дорога. Как оказалось, меня ждали и не ждали одновременно. Отследил резкое колебание температуры воздуха по курсу движения, едва не влетев в вымороженный пузырь с космическим холодом, почему-то остающийся совершенно стабильным весьма долгое время и быстро двигавшийся мне навстречу. Затем с большим трудом увернулся ещё от двух летевших заметно быстрее таких же 'холодных подарков'. Пришлось бросать мотоцикл и прыжком взлетать в воздух, дабы упасть сверху невидимкой на головы атакующих магов. Их оказалось всего двое, но они всё же успели адекватно среагировать на приближающуюся опасность, даже не видя её. Два мощнейших разрывающих разряда щит силы амулетной конструкции выдержал с большим трудом, мгновенно высосав весь заряд из шести почти полных накопителей.
  
  Потеряв точку опоры, я резко рухнул вниз, успевая всадить два парализующих удара в головы открывшихся противников.
Вот только они на них почти не подействовали, разве только чуть-чуть притормозили. Но и этих мгновений мне хватило для того, чтобы вскочить на ноги и стремительно броситься к ним, выхватывая одновременно меч и амулет воздушного кулака. Воздушный таран сносит груду камней, откуда опять вылетает 'пузырь холода', стремительно раздуваясь прямо на глазах. Бросок вбок, зацепившую пузырь левую руку резко обжигает и мгновенно сковывает лёд, накопленная жизненная сила через секунду восстанавливает повреждения, но амулет выпадает из ослабевших на краткое мгновение пальцев, а ко мне летит очередная 'морозилка'. Подныриваю под неё, пока она не успевает полностью раздуться, врываясь внутрь хлипкого строения.
  
  Врагов сразу не видно, но они точно тут, меч древних дарует призрачное видение, внутри всё на секунду успокаивается, уступая место боевой концентрации всех чувств.
Тут же сигнал смертельной опасности заставляет вложить все собранные силы в один единственный бросок прямо сквозь каменную стену, проламывая собственной головой старую кладку. Опять сзади быстро надувается холодный пузырь, в который я едва-едва не угодил. Собственный щит силы не позволил пораскинуть мозгами при пробитии оказавшейся весьма прочной каменной стены, но повторить подобный подвиг удастся теперь нескоро - запас везенья и жизненной силы, похоже, подошел к концу. Однако и врагов рядом больше нет, последним жестом отчаяния маги превратили самих себя в замороженные сосульки. Надо же, какая мощь, ещё чуть-чуть и им вполне бы удалось завалить меня, пусть и ценой собственной жизни. И это несмотря на всю мою сверхскорость и невидимость. Крепкие же ребятки оказались.
  
  Подождав, пока полностью промороженное помещение чуть-чуть проветрится, заполнившись тёплым воздухом, пошел смотреть, у кого же я так нелепо выиграл жизнь. Одеты как обычные искатели, на шеях сосулек с виду самые обычные искательские медальоны. На руках ничего нет, ни перстней, ни браслетов, карманы пустые, рядом валяется пара каких-то неизвестных вытянутых амулетов совершенно непонятной конструкции. Изделия древних - это можно сказать точно. Только откуда взялась такая мощь совершенно непонятно, накопителей же в них нет. Ага, нашел, где секрет прячется! На поясах замёрзших магов тоже имеются неизвестные амулетные конструкции сразу с дюжиной накопителей от ловушек алхимиков на каждой и подходящих к одному плоскому круглому центральному амулету со всех сторон переплетением толстых золотых проводов общим весом килограмма в два. Если немного подумать головой - выходит кто-то придумал прямой преобразователь электричества в доступную для использования магами как обычное тепло форму энергии. Придётся и с этой бедой теперь разбираться. Всего один такой 'холодный пузырь' может целый отряд опытных бойцов насквозь проморозить. Да и магам никакая защита из щитов силы не поможет.
  
  Порывшись в мёрзлых руинах, нашел и пару показавшихся неожиданно тяжелыми маленьких заплечных мешков.
Фляжки с эликсирами, кожаные кошели с деньгами, ого, да тут почти пара тысяч золотых, если судить по общему весу. Ещё мешки с серебром. Сублимированная еда, фляги с водой, и на этом всё, никаких следов и особых выделяющихся предметов. Мерзляки тоже вряд ли теперь смогут заговорить. Остаются только искательские амулеты, да некоторые другие вещи, по которым можно попытаться опознать эту группу и выйти на её руководство. Присутствие огромной суммы денег и не менее ценных амулетов наглядно показывает всю её серьёзность, здесь такое мало кто может себе позволить даже из числа известных авторитетов.
  
  - Отсюда кто-то совсем недавно на большой хорошей еде ушел, - подал мысленный голос наконец-то подобравшийся ближе к развалинам тигр.
- Придётся поспешить, иначе уйдут.
  Уже и сам пару раз отмечал вокруг развалин свежие следы подкованных конских копыт, мысль тигра только подтверждает собственные наблюдения. Подобрав всё ценное, и разбив человеческие сосульки на отдельные фрагменты, просто на всякий случай, отправился вытаскивать застрявший в кустах мотоцикл. Повезло - холодом его не зацепило в отличие от множества совершенно вымерзших кустов и покрытых инеем деревьев, которым не помогла вся их накопленная сила. Потревоженный лес ощутимо волновался, чётко читалось его сильное недовольство гибелью нескольких жителей. Хорошо хоть это недовольство сейчас в мою сторону не направлено, видимо, погибшие деревья не смогли вовремя понять, откуда пришел смертоносный удар, так резок он для них оказался.
  
  Погоня.
  
  Снова мы догоняем по лесам неизвестных врагов, крепко вцепившись в их чуткий след. Сев на заранее приготовленных лошадей они заметно увеличили скорость бегства, и догнать их стало существенно сложнее. Лошади существа не такие уж и выносливые, долго поддерживать хороший темп не могут, однако специальные эликсиры повышения выносливости существуют и для них. Тигр сильно устал, пришлось и его поить человеческими эликсирами, с большим трудом объяснив их необходимость и надеясь на какой-то действенный эффект. Иначе я один быстро потеряю след, пока так и не сумев зацепиться за преследуемую компанию дальним взглядом силы. И всё же мы их постепенно настигали, 'след посвежел', - воодушевленно поделился радостью полосатый хищник, у которого от воздействия моих эликсиров открылось второе дыхание.
  
  Топливо в баке мотоцикла постепенно подходило к концу, и вскоре останется только электрический запас. Благодаря снятым минам и трофейным амулетным конструкциям, его должно хватить добраться до Чёрного Перевала и вернуться в город. И, судя по всему, наши противники именно к Перевалу и идут, обходя города и основные дороги по широкой дуге, постепенно всё ближе прижимаясь к предгорьям. Топливо закончилось, пришлось сделать остановку, проведя спешные монтажные работы. Лишнего сверхпроводящего провода оказалось недостаточно, пришлось сплести скрутку из золотых проводов, перевязав всё синей изолентой из моих старых запасов.
  
  Вскоре след наших противников вышел на открытое пространство предгорий, где те, подстегнув скакунов, заметно прибавили скорости. Зря они это сделали, на самом пределе дальности моего магического радара мне удалось их зацепить.
Дав тигру команду догонять по возможности и подходить, соблюдая повышенную осторожность, резко выкручиваю ручку газа, рассекая передним колесом высокие травы. Заметившим моё приближение беглецам стоило бы уйти в лес, где попытаться затеряться, особенно, если разделиться, но они наоборот, дружно свернули в горную расщелину, полностью исчезнув из моего восприятия, хотя до них оставалось уже не больше пары километров. То ли применили магическую маскировку, то ли спрятались в какой-то пещере.
  
  Лезть в узкую расщелину без предварительной разведки и подобающей подготовки крайне глупо. Почти сразу удалось отметить активное действие магической сигнализации и обнаружить несколько скрытых в земле боевых амулетов. Со всем подобным я уже хорошо знаком по устройству защитной системы собственного особняка. Похоже, где-то тут спряталась вражеская тайная база, взять которую с наскока вряд ли получится. Нужно вызывать людей из города и устраивать полноценную осаду, а затем штурм. Только не стоит считать нынешних противников полными идиотами. Наверняка у их базы далеко не один единственный выход. И пока мы станем ломиться через парадный вход, они преспокойно улизнут через заднюю дверь. Чего мы категорически не желаем допустить. Столь подлого противника нужно непременно уничтожить пока он не организовал нам очередную пакость. А его методы мы уже видели. До сих пор оторопь берёт, стоит вспомнить прибитое кинжалами к каменной плите тело юноши.
  
  Светило уже давно закатилось за горизонт, а мы с тигром тщательно обследовали все ближайшие подступы к опасной расщелине. Его нюх оказался выше всяческих похвал, и наше старание принесло должные плоды, по крайней мере, мы отыскали пару троп, по которым не так давно ходили какие-то люди.
И тропы эти вели совсем не к тому входу, который нам уже удалось найти. Не остановившись на достигнутом результате, стали искать дальше, постепенно сдвигаясь ближе к Чёрному Перевалу. Судя по моему внутреннему пространственному представлению, до него тут оставалось всего-то километров десять-пятнадцать. Огромное по местным меркам расстояние от первого города алхимиков до самого входа в Смертные Земли мы преодолели всего за один день. Мне-то проще, колёсный транспорт позволял экономить собственные силы, а каково моему полосатому другу? Пройдёт ещё немного времени, и эликсиры совсем перестанут на него позитивно влиять. Но пока он всё ещё держится исключительно на одном охотничьем азарте, почувствовав близость желанной добычи.
  
  Наш неспешный ночной поиск совершенно неожиданно увенчался успехом, едва мы подошли к следующей горной расщелине. Оттуда прямо на наших глазах галопом выскочила троица всадников - тех самых, за которыми мы так долго сегодня гонялись. Они, видимо, очень сильно торопились, потому временно утратили осторожность, забыв тщательно осмотреть окрестности взглядом силы, иначе бы не попали в столь неудобное положение. Назад путь им отрезан, до леса здесь далеко и по открытому пространству, где им от меня не оторваться. Остаётся только принять бой, рассчитывая на численное преимущество трое против одного, не считать же полосатого зверя за лишнего противника? Только времени на размышления и подготовку я давать им категорически не желал. Ударивший с весьма близкого расстояния мощный воздушный таран легко свалил коней и их седоков. Почти не пострадавшие седоки вскакивают с земли, отскакивая подальше от бьющихся в агонии лошадей, сразу же сбиваются в кучу, выставляя вокруг себя единую сферу ярко светящегося в темноте щита силы, и собираясь достойно встретить обнаглевшего противника дружным залпом боевой магии.
  
  Стремительный бросок вперёд, парализующий амулет приходит в действие, двое противников оседают на землю, вот только захватить живьём никого не удаётся. Оставшийся на ногах враг, явно осознавая всю бесперспективность дальнейшего противостояния, резко вспыхивает изнутри ярким пламенем, которое стекает с него вниз на парализованных соратников. Щит силы мигнул и погас, оставляя мне в качестве добычи только смрадную вонь и три кучки оставшегося от сгоревших людей ещё горячего пепла. Преодолевая накатившую брезгливость, ворошу вражеские останки, выискивая хоть что-то сохранившееся среди них. Перстень-амулет дальней связи, высокая температура на нём совсем не сказалась, ещё какой-то непонятный перстень, сделанные из ловушек алхимиков оплавленные боевые амулеты. Повезло - накопители не взорвались, иначе тут вообще не в чем копаться было. Ага, вот и главный амулет-ключ, к сожалению, доступ закрыт, но с ним можно разобраться на досуге. Искательские знаки полностью уцелели, только цепочки расплавились. Никаких сложных амулетных конструкций и всего подобного. Обгоревшие кошели с деньгами, неполная дюжина золотых и серебро. Негусто. Вроде бы всё, мелочь в виде кинжалов и обычных коротких мечей совершенно неинтересна.
  
  В сёдельных сумках лошадей вообще ничего ценного не нашлось, ни денег, ни оружия. Только новые лесные комплекты одежды охотников за головами на полтора десятка человек могли навести на некоторое размышление, хотя всё равно не годились для возникновения каких-либо однозначных выводов. Приходится с сожалением констатировать - в последнем походе я потерпел полное фиаско. Да, взяты ценные трофеи и могут появиться ещё, к примеру, та тайная база в горах обязательно будет нами приватизирована и тщательно обследована, но главная цель - узнать, кто так сильно хотел моей смерти и разыграл столь сложную комбинацию, пока не достигнута. Теперь стоит непременно ждать его следующего удара и надеяться на помощь верных людей. Моих собственных сил уже может и не хватить.
  
  Вот кто оказался действительно полностью доволен финалом долгой погони так это полосатый хищник. Лошади при падении переломали себе ноги, и теперь становились его законной добычей. 'Хорошая еда', - от его радостных мысленных образов и мой рот сразу же рефлекторно наполнился слюной. Тут мы с ним опять временно расстанемся, ибо куда-либо идти, не сожрав всё мясо, он категорически отказывался. Наверняка здесь скоро объявятся новые гости - найдётся, кому присмотреть за ними. Передал ему желание заполучить кого-либо из случайных посетителей сих мест исключительно живьём. То есть руки с ногами у них можно смело откусывать, лишь бы голова на месте оставалась. Мне же пора двигаться к городу, чувствую, там набралось множество требующих моего непосредственного участия важных дел.
  
  Седьмая глава.
  Новые старые знакомцы.
  Смертные земли, город Юмаю.
  
  - Поторопись, мне одной сложно держать всех наших поваров, иначе не знаю, чем они нас ещё смогут удивить. Второй день не сплю, свалюсь скоро, - ответила рация голосом Марины, когда я связался с ней, будучи ещё за пределами города.
  - Потерпи ещё час, иду подземным ходом, - ответил ей, отстёгивая у мотоцикла переднее колесо, стоя перед узким лазом.
  
  Самые нехорошие предчувствия имеют склонность сбываться первыми. Ещё в первый день моего отбытия из города произошел серьёзный инцидент. Наш шеф-повар и двое его помощников из кухонной команды под охраной четверых дружинников и одного мага вышли в город для закупки свежих продуктов, как обычно поступали почти каждый день, после поступления ко мне на службу. И почему-то именно на них решила напасть хорошо подготовленная группа бандитов числом не менее полутора дюжин рыл. Странное нападение, денег-то у них при себе и одного целого золотого бы не набралось. Теперь-то для меня совершенно очевидно - это была первая 'проверка на вшивость' для всей моей команды от тех же самых сил, которые организовали последнее покушение. По логике вещей, бандитам требовалось быстро перебить часть моих людей, дабы проверить реакцию остальных, пока 'главное действующее лицо' временно недееспособно.
  
  Только у бандитов почти ничего не вышло. Поначалу им действительно способствовал успех, дружный арбалетный залп вывел из стоя двоих дружинников и ранил мага. Затем городские разбойники ринулись в атаку, обнажив клинки. И тут-то наши 'повара' показали своё истинное лицо, за какие-то секунды прикончив всех нападавших боевой магией, не оставив даже подранков для последующего допроса. А ведь боевых амулетов у них при себе точно не было. Сработали исключительно собственными силами. Пострадавших дружинников и мага не успели довезти до особняка живыми, арбалетные болты напавших оказались чем-то отравлены. Однако целитель Осус не зря называется Повелителем плоти, он сумел сначала едва-едва оживить погибших, а затем совместно с зельеваром Актиусом, окончательно разобраться с ядом.
  
  В общем, безвозвратных потерь среди наших людей не произошло, только кое-кто в лице капитана Тука решил сразу же выяснить, откуда у 'поваров' такие странные способности, попытавшись сначала запереть их на кухне с помощью моих гвардейцев и привлечённых к делу уже почти восстановившихся магов из Искательского Посёлка. Вовремя почувствовавшие 'запах жареного', 'повара' крепко забаррикадировались, пользуясь энергией кухонной печи для отражения атак гвардейцев и магов, изредка контратакуя в ответ. Началось ползучее магическое противостояние, в котором ни одна из сторон никак не могла взять верх над другой.
Хорошо хоть половину особняка не разнесли, хотя мелкий косметический ремонт первого этажа теперь явно потребуется.
  
  Только потом в противостояние вступила потревоженная Марина, быстро задавив всю кухонную команду, но, следуя моим инструкциям, не до самой смерти, благо уже научилась действовать тонко.
И затем она терпеливо сторожила их, дожидаясь моего скорого возвращения, оказавшимся не таким уж и скорым. Других серьёзных неприятностей пока не произошло, кроме откровенного саботажа со стороны занятых в тележном производстве отдельных городских мастеров, пожелавших отказаться от выполнения наших заказов, причём, не желая возвращать полученного аванса. Тем не менее, само производство худо-бедно продолжало выдавать до дюжины самодвижущихся телег в день, хотя могло бы и вдвое больше, если не саботаж - именно столько могли произвести необходимых уникальных частей мои мастера.
  
  - Настало время нам ещё разок познакомиться, - я задал вопрос сразу всем присутствующим в тюремном подвале 'поварам'.
- Почему-то мне думается, у нас с вами могут найтись новые основания для взаимного интереса, - решил сразу настроиться на позитив, хотя сама ситуация пока к этому не сильно располагала.
  Кухонная команда пребывала в подавленном состоянии, слишком быстро всухую проиграв магическое противоборство Ведьме, а проигрывать они явно не любили. Самооценка у мужиков сильно пострадала.

  
  - Раньше меня некоторые знающие люди звали Магистр сил Дан, - первым представился наш бывший шеф-повар. - Тайная сыскная служба Ордена Борцов со Скверной...
  Всякого я мог ожидать от этих странных людей, но суровая реальность превзошла все мыслимые ожидания. Это же какой должен быть уровень интриг, чтобы таких редких спецов отправили сюда практически без какого-либо конкретного задания, да ещё освободили от всех прежних обязательств? Складывалась твёрдая уверенность - их специально сюда заслали, дабы сохранить ценные кадры, когда в столице королевств в определённых кругах начнётся большая чистка. Серьёзный заговор там - зуб даю. Некоторые известия о тамошних событиях порой докатываются и до нас вместе с новыми ссыльными. И если в столице начнётся какая-то большая заварушка - сюда хлынет поток людей, живо подпитывая собой все здешние конфликты интересов, вот-вот готовых перейти в горячую фазу военных столкновений.
  
  Несмотря на произошедшие внутренние разборки, покидать наш дружный коллектив кухонной команде совсем не хотелось. Магистр честно поведал о полученном задании, рассчитывая исключительно на мою веру, так как подтвердить огнём правду слов уже не мог. Даже дал ощупать выданный ему военный амулет дальней связи. Его основное задание пока никак не вступало в противоречия с моими интересами. Если его бывшее начальство - Дан намеренно выделил среди прочих слово 'бывшее', хочет знать обо всём необычном, творящимся в сих краях - пусть знает. Пока они напрямик не угрожают моей жизни и жизням моих людей, буду считать их потенциальными союзниками, так как с той стороны явно чувствуются недюжинный ум. Только требуется заранее узнавать обо всём докладываемом наверх, о чём я сразу же твёрдо заявил 'поварам', выставляя главное условие нашего дальнейшего сотрудничества, как и, в первую очередь, узнавать обо всех спускаемых к ним сверху приказах.
  
  Несмотря на крайне неудачный опыт с предателем Питсом, пришлось договариваться исключительно на словах, хотя Магистр просветил меня на счёт более надёжных способов закрепления лояльности слуг помимо привычных огненных клятв. Опять требовались 'постельные служанки', с которыми пока совсем никак, оставалось только ждать.
В конце долгого разговора мы заключили устный договор. По внешней форме пока всё остаётся как прежде, 'повара' продолжают заниматься кухней, но параллельно с этим начинают выстраивать службу тайного получения информации, одним словом - организуют полноценную разведку. Это дело не совсем по их профилю, однако, опыт создания сети информаторов есть.
  
  Когда я вспомнил про повлёкшую их преждевременное разоблачение недавнюю драку, получил заверения - чужих живых свидетелей не осталось, а 'подсмотреть' со стороны тоже ни у кого не получилось, об этом своевременно позаботились. Опыт у них в таких делах преизрядный.
В результате вся слава победителей разбойников приписывается моим дружинникам и магам, а 'повара' так и остаются в тени. Их официальное положение слуг весьма хорошее прикрытие для настоящей деятельности, потому не стоит его зря раскрывать. Да и им самим такое положение весьма удобно, так как в случае чего они легко останутся в стороне. Кто в здравом уме станет предъявлять претензии вместо авторитета к его поварам? Да, мужики прекрасно видели актуальный расклад и не сильно-то верили в мой успех на длинной дистанции, о чём открыто и заявил Магистр Дан.
  
  Несмотря на всю шаткость и неуверенность заключённого договора, все стороны остались довольны. Даже остальные обитатели особняка, которым два дня приходилось обходиться исключительно сухими пайками. И только капитан Тук выразил большие сомнения по поводу моего решения оставить всё как раньше. Капитан говорил со мной исключительно вежливо, без попыток повышения голоса и явного желания напрямую воспротивиться воле господина, но главный смысл его слов легко читался - 'хозяин, ты сильно неправ!'
  - Раз ты раньше занимался контрразведкой - то и дальше за ними следи, - кратко ответил на его длинный пассаж, в котором он завуалированным способом далеко не самым лучшим образом высказывался об умственных способностях его господина в многочисленных сравнительных примерах с поступками неизвестных мне великих людей этого мира.

  
  Судя по его последующей активности, мои ответные слова тот принял к действительному исполнению, напрягая как некоторых подчинённых гвардейцев, так и стоящих на моей службе магов, создавая ещё одно тайное подразделение внутреннего контроля. Так получалось даже лучше, когда одна спецслужба постоянно присматривает за другой, причём, не вмешиваясь в её основную работу напрямую. И старясь вообще скрывать ведущееся наблюдение. У капитана имелся подобающий опыт, ему доводилось заниматься примерно тем же в столице королевств. Здесь же всё упиралось в кадры, которых, понятно, было 'совершенно недостаточно, чтобы о чём-то принципиальном говорить', - как он мне позже однажды заявил.

  
  - Это не наша работа, - сразу озадачил меня мастер Бокк, обследовавший добытые мной трофейные амулетные конструкции. - Работа самих алхимиков, её ни с чем другим не спутаешь, - заявил он с горящим в его глазах огнём исследовательского энтузиазма.
  - Поясни... - он сильно меня заинтересовал.

  - Достаточно взглянуть на проводники твоего как его, хм... электричества, - показал он рукой на разложенную по столу конструкцию. - Я сам когда-то брал именно такие в качестве основы для некоторых изделий. Только столько золота у меня никогда не водилось, да и не дали бы его мне. Тут только на одни проводники семь сотен золотых надо истратить, если не больше. Затем внимательно осмотри сами накопители силы - они ведь совсем не из ловушек, хотя и выглядят точно так же.
  
  Действительно, при внешнем сходстве проникающий взгляд силы сразу находил заметные отличия. Шедшие на ловушки накопители теперь можно сразу было назвать 'отбраковкой производства', так как качество их изготовления не шло ни в какое сравнение с лежавшими сейчас передо мной изделиями. Равномерность внутренних структур, плотность вязи ячеек подчинённой силы, всё явно показывало именно это. Да и электрическая емкость должна сильно различаться, чуть ли не на целый порядок. Посему выходило - ловушки алхимики действительно делали из брака, а настоящие накопители шли в более ценные изделия. Снятые мной мины тоже оказались полноценными накопителями, а не результатом потрошения вышедших из строя ловушек. Неизвестные враги, похоже, откопали где-то склад готовой продукции или накрыли брошенное производство алхимиков. Крамольной мысли о том, что моими врагами оказались сами последние алхимики, я даже допускать не хотел, хотя она явным образом напрашивалась в качестве легко объясняющего почти все замеченные нестыковки самого простого вывода. Пожалуй, туда не вписывалось лишь глупейшее использование полноценных накопителей в качестве обычных мин.
  
  Зато сама трофейная амулетная конструкция мне очень понравилось. Пользоваться ей оказалось совсем просто: главный круглый диск-преобразователь размещался на пояснице, и когда требовалась энергия для осуществления магических действий - стоило тянуть из него силу в любом потребном объёме, как из печи мягкого тепла. Точно так же можно и заряжать батареи, хотя у главного амулета наличествовал дополнительный разъём с толстыми золотыми выводами для подключения внешнего источника электроэнергии. Судя по всему, алхимикам просто некуда было девать желтый металл, вот и пихали его, где только можно и где нельзя. Единственным заметным недостатком конструкции оставался приходившийся в первую очередь на очень толстые золотые провода весьма приличный вес.
  
  Посовещавшись с мастером Бокком, решили произвести полную модернизацию моей амулетной конструкции, заодно совместив с этой. Золотые провода нам совершенно ни к чему, их легко заменяла сверхпроводящая проволока, свитая для надёжности в тонкие двойные гибкие спирали. Амулет-преобразователь мог не только заряжать основные накопители из внешнего источника, но и выдавать напряжение из внутренней системы наружу по внешней команде. Алхимики отличались редкой предусмотрительностью и сразу создавали универсальные блоки с большими возможностями для дальнейшей модернизации. С восторгом я воспринимал воплощённый в металле настоящий полёт инженерной мысли. Тщательно продумана каждая мелочь, любой возможный эксплуатационный фактор. Естественно, как его видели сами алхимики. Мы же хотели получить ещё больше, чем ими было задумано.
  
  Незаметно проскочили несколько часов интересной работы, результат которой несказанно меня радовал.
Новая конструкция весьма удачно совместила всё самое лучшее из двух, легших в её основу, причём изрядно потеряв в весе. Теперь полного заряда батарей должно хватать на два часа невысокого полёта, если не тратить энергию на что-либо иное. Резко росли показатели амулетного щита силы, встраивались в единую систему воздушный кулак и парализующий жезл, избавляясь при этом от множества лишних элементов. С трофейными амулетами-морозилками предстояло ещё отдельно разобраться, но и они стояли на очереди при следующей модернизации. Бокк пообещал сделать новый управляющий амулет с учётом полученного опыта и новых знаний, вот-то Марина обрадуется, ей давно хотелось полетать над городом, как настоящей Ведьме на метле.
  
  Моя надежда на получение какой-либо информации с искательских медальонов очень быстро рухнула, не выдержав столкновение с реальностью. Медальоны оказались совершенно нестандартными, и система запоминания событий даже не была в них предусмотрена. Зато там хватало чего-то неизвестного, с чем собирался заняться амулетный мастер на досуге. Больно уж много времени на эту работу ему требовалось, а нам необходимо ещё готовить агрегаты для самодвижущихся телег. С авторизацией трофейного амулета-ключа я разобрался самостоятельно всего за полчаса, подменив его бывшего пользователя собой. Теперь оставалось лишь найти, где прячется замок, для которого он предназначался. Оставался перстень связи, но он оказался самым обычным, причём опять закрытым авторизацией, которую так просто, как на ключах, уже не подменить. И ещё больше всего похожий на персональный носитель информации неизвестный перстень. В общем, изучение трофеев совсем не помогло нам понять, с кем конкретно мы столкнулись, лишь добавило новых загадок.
  
  'Постельные служанки'
  
  - Наконец-то ты встал на ноги, - поприветствовал меня авторитет Сом, когда я заглянул к нему на ужин.
  Его посланники регулярно справлялись про состояние моего здоровья, но мои люди постоянно отшивали их обратно, причём проявляя заметную агрессивность. Видимо, разыгранный ими спектакль вкупе с произошедшими внутренними разборками сумел обмануть даже весьма искушенных наблюдателей местных авторитетов.

  
  - Уже собирался отправлять к тебе своего лучшего целителя, - продолжил говорить Сом, похлопывая по моему плечу. - Теперь вижу - твой сумел справиться ничуть не хуже, - и при этом он внимательно рассматривал мою шею, явно выискивая там следы приращения отрубленной головы на прежнее место.
  - Рассказывай, какие неприятности ты приготовил в этот раз, - я весьма нагло раньше хозяина уселся за заставленный полными тарелками стол.
  
  - Почему сразу обязательно неприятности? - вскинулся авторитет. - Неужели ты даже не можешь допустить наличия хороших вестей?
  - Могу, но только не от тебя, - подмигнул ему, утаскивая к себе блюдо, на которое хозяин уже было положил глаз.
  

  - Ты прав, - сразу же посерьёзнел он, - есть и неприятные известия. Со дня на день в городе ожидается настоящий бунт!
  - Хочешь сказать - ты эти процессы совершенно не контролируешь? - я картинно удивился таким странным известиям.
  
  - Как можно, как можно... - коротко хохотнул Сом, замечая мой ехидный взгляд. - Я его возглавляю! И бунт будет направлен против тебя лично и начатого тобой строительства.
  - Тогда зачем ты мне всё это рассказываешь? - я очень показательно нахмурился, уже примерно догадавшись, к чему Сом принимает такие меры.
  
  - Таким элементарным образом можно одним махом прижать всех недовольных и выявить основных доверенных людей наших врагов в городе,- он буквально поймал пришедшую мне секунду назад мысль. - Они не преминут воспользоваться ситуацией, чтобы дополнительно ослабить нас. И ещё многие догадаются о серьёзном разладе между двумя городскими смотрящими.
  - То есть в ближайшее время мы перестанем официально поддерживать отношения? - легко понял смысл его игры.
  
  - Да, - широко улыбаясь, кивнул Сом. - Именно потому сегодня я передам тебе обещанных 'постельных служанок', причём в существенно большем количестве и за те же деньги. Цени!
  - Ценю, - кивнул ему в ответ, но без какой-либо благодарности во взгляде. - Тогда говори о твоих очередных потребностях, в чём тебе никак нельзя будет отказать, наверняка же не просто так решил расщедриться?
  
  - Чем дальше - тем приятнее вести с тобой дела, - снова расплылся в широкой улыбке авторитет. - Каждая такая 'служанка' в столице королевств обходится минимум по сотне золотых. Ещё в шесть-семь обходится их доставка сюда в неиспорченном состоянии. Потому считай - две полных дюжины молодых девушек, плюс к ним ещё три сверху, все из последнего выпуска, причём самого первого отбора - представляешь, каких денег они здесь должны стоить?
  - Хочешь сказать - ты за них заплатил? - хохотнул в ответ на его хитрую политику завуалированного поднятия цены предлагаемого товара, чувствуя за ней что-то ещё.

  
  - Ну... - явно рисуясь, Сом картинно замялся, поднимая вверх руки с вилкой и ножом. - Слишком быстро ты угадал, так даже не интересно, - он с явным сожалением покачал головой. - Платил за них не я, но достались они мне. А теперь перейдут к тебе, причём без всякой дополнительной платы.
  - А у их несостоявшегося хозяина уже ко мне лично появятся весьма серьёзные претензии? - все тонкие намёки сразу стали понятны - очередная подстава.
  
  - И тут ты действительно прав, - опять Сом покачал головой, уже не с таким довольным видом на своём лице. - Впрочем, он всё равно относится к лагерю наших противников. И какая теперь тебе разница, одним врагом больше, одним меньше?
  - Какие ты сам ожидаешь последствия? - решил сразу выяснить главную суть этой хитрой операции.
  
  - Пытаясь спасти потерянную репутацию, 'служанки' ведь были им кому-то обещаны по двойной предоплате, этот кое-кто ринется в бой без особой подготовки, - деловым голосом поведал авторитет.
- Причём постарается отомстить тебе лично, а не войдёт в коалицию с другими нашими врагами. Таким образом, их силы окажутся разрозненными, и нам их проще будет разгромить.
  - А в случае нашего случайного поражения, самым крайним и виноватым во всём останусь только я один, а ты, как всегда, останешься стоять в стороне, - за него договорил основную смысловую часть недосказанной фразы я.
  
  - Поумнел ты, авторитет Вит, - Сом покачал головой, теперь уже выражая самое настоящее сожаление, - сильно поумнел. Жалко так быстро. Ум далеко не всегда приносит пользу его обладателю, часто совсем наоборот. И лучшего выбора у тебя всё равно нет, потому даже не пытайся искать какие-то другие варианты, - с явным металлом в голосе закончил он последнюю фразу.
  

  Никогда до этого момента Сом не говорил со мной так жестко. И особого выбора действительно сейчас нет - только идти у него на поводу. Да, этого вконец оборзевшего наглеца вполне можно убить. Сейчас моих личных возможностей вполне хватит и на него, и на всю его охрану. Только потом в городе начнётся настоящий хаос, чем непременно воспользуются наши враги. Все мои вложения в людей и городское строительство пропадут зря, опять придётся начинать с самого начала, превратившись на какое-то время в изгоя. Вот он какой, выбор без выбора - плохое или ещё хуже.
  
  Не наблюдая других вариантов, пришлось соглашаться с навязываемой авторитетом Сомом ролью, благо, если всё пойдёт позитивно, ожидается большой приз, в качестве которого выступала ещё одна четверть города в мою личную собственность. Восточная. Если сумею подавить городской бунт исключительно силами личной дружины и выставлю официальное требование справедливой компенсации к его участникам и организаторам, которые предпочтут благоразумно откупиться. Ну и те злополучные 'постельные служанки' в качестве небольшого на общем фоне аванса.
  
  Обговорив общие принципы взаимообмена информацией во время скорого бунта, дабы исключить обычно возникающие из-за несогласованности действий возможные накладки, мы благополучно расстались, оставшись не сильно довольными друг другом. Вместе со мной, опасливо озираясь по сторонам, шла толпа совсем молодых девушек под присмотром всего двух приданных со стороны авторитета Сома воинов. Лишнего мага для сопровождения он решил зажать. Впрочем, магическую поддержку я и сам вполне обеспечу на должном уровне. Страдает лишь моя репутация. А левых зевак в центре как назло много собралось. Смотрят, качают головами, ехидно ухмыляются, перешептываясь друг с другом. Как будто их сюда специально зазывали. Есть веские основания считать, что именно так дело и обстоит.

  
  С появлением женщин сложностей в жизни лично у меня заметно прибавилось.
Это только поначалу казалось - достаточно подготовить жилые помещения и обеспечить бытовые условия, а дальше никаких проблем. Мало, оказывается, я знал об этом мире, но, к счастью, нашлись желающие просветить наивного дурачка. Жрица Аэль и все мои 'девы престижа' оказались на редкость единодушны, хотя у всех имелись в моей стороне собственные интересы, которые далеко не всегда друг с другом совпадали. Сразу стало понятно, почему в местном борделе женщины... сильно не очень. Ещё одно непонятное свойство этого мира. Женщина простолюдина никогда не будет красавицей, несмотря на исходные природные данные. Чем выше формальный статус мужчины-владельца - тем красивее его женщины и наоборот. Продолжительность жизни и периода телесной молодости тоже от этого сильно зависят.
  
  Если в нашем мире нечто подобное осуществляется самым обычным перебором богатенькими мужичками половых партнёрш, то здесь подобная ситуация доведена практически до абсолюта. Как это работает, на магии ли или на одном социальном внушении - сказать сложно, работает и точка! Если высоко-статусный хозяин отдаёт свою женщину во временное владение кому-то менее статусному, то он передаёт тому через неё некоторую долю личного статуса. Но сама женщина при такой передаче обычно теряет часть красоты и внутренней женской силы. Чтобы этого не происходило, её хозяин должен регулярно вступать с ней в половую близость, подкрепляя тем самым истинное право владения.
  
  В борделях же основная масса тамошних обитательниц не имеет близких контактов со статусными мужчинами, а потому особой красотой естественно не блещут.
Если бы не постоянная поддержка со стороны курирующих их Повелителей плоти, они бы вообще быстро перестали радовать даже весьма непритязательный глаз вернувшихся из похода искателей. И только изредка обслуживающие готовых платить целый золотой всего за одну ночь самых состоятельных клиентов избранные 'постельные служанки' имеют регулярную близость со статусным хозяином. Получается, они платят не только за специфические 'женские услуги', но и за что-то ещё. Возможно, даже более важное и ценное.
  
  И вот теперь мне придётся всю эту большую компанию девушек регулярно...
э... 'обслуживать'? Сложно подобрать более подходящее слово. И через них от меня другим передастся что-то, благодаря чему повысится личная преданность примкнувших ко мне людей? Их огненные клятвы станут наиболее стойкими, а если заключённый договор случайно обошелся без подтверждения призрачным пламенем, то могу смело рассчитывать, как будто оно действительно было. Бред! Но здесь это работает. Короче, только теперь начинаю понимать, почему здешние старые лорды пребывают в половом бессилии без специальных эликсиров. Сколько же им приходилось работать быками-осеменителями? Кстати, все переданные Сомом 'постельные служанки' оказались ещё девами, реальных половых контактов с мужчинами у них пока не было, несмотря на касающуюся постельных утех весьма обширную подготовку. Такие вот интересные дела.
  
  Спешная подготовка к большой буче.
  
  Ближе к ночи провели очередное координационное собрание, посвящённое теме скорого бунта в городе и его предварительному сценарию, который передал мне авторитет Сом. Кроме постоянных участников, здесь впервые присутствовал и наш 'шеф-повар', представляющий весьма важную в нашей тяжелой ситуации службу тайного сбора информации. Ходя по городу с целью закупки свежих продуктов, он уже многое сумел узнать. В общем, включаться в работу с полного ноля нашей разведке, к счастью, не придётся, имеется вполне заметный стартовый уровень. 'Кухонную команду' редкий торговец воспринимает всерьёз и легко делится самыми свежими слухами и личными наблюдениями. А торговцы весьма осведомлённые в городе люди. Пообщаться за жизнь с покупателями для них обязательный ритуал. И говорят обычно о самом злободневном. Потому глупо упускать столь удачную возможность узнавать, чем живут рядовые горожане. О чём они думают и на что рассчитывают. Впрочем, это совсем не отменяет потребности в разветвлённой сети информаторов и необходимости агентурной разведки.
  
  Магистр Дан высказал вполне аргументированные просьбы относительно получения его группой различных амулетов, в том числе и амулетов невидимости, если у нас они есть, конечно. Штука редкая и ценная, потому в успех этой части просьбы Магистр не особо-то верил, рассказав о том, что сии амулеты весьма полезная вещь в работе разведчика, благо его отдельные бойцы оказались способны их настраивать на себя, тем самым существенно повышая эффективность действия. Лишние амулеты у меня имелись, потому вполне мог временно выделить разведке пару штук. В общем, существенную часть его заявки наш арсенал магических предметов вполне смог удовлетворить, и даже со своей стороны предложить кое-что дополнительное, о чём бывалый Магистр не мог ранее и помечтать. Капитан Тук недобро поглядел в мою сторону, чувствую, придётся хорошо вооружать и его занятых скрытым наблюдением за нашей новой службой людей, к которой пока не имелось достаточного доверия.

  
  Совместное рассмотрение сценария бунта быстро выявило несколько наших слабых мест. Мы банально не могли всюду успевать, и ещё имели очевидные проблемы с координацией совместных действий действующих в разных концах города отдельных групп. Частично вопрос можно решить с помощью наёмных отрядов, однако требовалось как-то изыскивать и собственные возможности большей частью обойтись исключительно наличными силами. Ибо полностью доверять наёмникам нельзя, несмотря на их временные огненные клятвы верности. Для нормального исполнения наёмниками принятых обязательств, за ними требуется должный пригляд и грамотное внешнее командование, иначе они легко изыскивают различные возможности уклониться от серьёзной драки. Впрочем, их вполне можно понять - рисковать жизнью за чужие интересы никому не охота, несмотря ни на какие деньги. А выделять людей для постоянного присмотра за наёмниками - ослаблять наши и без того весьма скромные силы.

  
  Главных проблем у нас оказалось ровно две - транспорт и связь. У наших противников непременно будут верховые лошади, мы же можем использовать самодвижущиеся телеги, временно прекратив продавать их на сторону. Но далеко не везде в городе телега проедет, где легко пройдёт всадник на лошади. Не стоит забывать и про возможность устройства бунтующими самых простых заграждений на городских улицах или вообще полноценных баррикад, которые придётся пробивать с боем. Таким образом, все наши силы потеряют оперативную подвижность и могут понести неоправданно высокие потери в многочисленных стычках. Главное - мы просто не сможем вовремя защитить всю нашу городскую собственность, основной урон будет нанесён едва начавшемуся строительству, которое придётся полностью свернуть. Причём, не временно, до окончания бунта, а насовсем, или же продолжить с существенной потерей темпа. Ибо любое возобновление строек потребует значительного вложения денежных средств, и постоянной охраны в силу катастрофической потери репутации.

  
  Если транспортный вопрос можно попробовать решить быстрым выпуском партии упрощённых мотоциклов, то со связью сложнее. Дальность мысленного разговора между двумя магами едва покрывает половину города, а во многих местах он вообще не проходит. Самый простой вариант решить вопрос связи с помощью передвигающихся по городу курьеров нам не сильно годится - людей мало, нельзя распылять силы. В общем, за те пять оставшихся до планового 'социального взрыва' дней нужно постараться многое успеть. Есть у меня некоторые мысли о том, как можно обеспечить всех нас совершенно недоступной местным собственной связью...

  
  По-быстрому решив половой вопрос с 'девами престижа' и сделав пока только трёх новых девушек женщинами, чем несказанно порадовал их, на целую ночь оккупировал амулетную мастерскую. С прошлой ночи здесь произошли заметные изменения, касающиеся в первую очередь общей безопасности. Вся ближайшая территория оказалась плотно засеяна подключёнными к охранной системе боевыми амулетами. Мастер Бокк постарался, благо всё необходимое у него имелось в достатке из разграбленного дома Готса. Лаз в подземелье теперь надёжно закрыт крепкой железной дверью с магическим замком, внутри стояли боевые подавители, короче, повторить подвиг Этана теперь вряд ли кому-то удастся. Если кто и сподобится - о его стремлении мы быстро узнаем.
  
  Рабочее пространство мастерской оказалось частично завалено отдельными частями конструкций двигателей и печей к самодвижущимся телегам. Тележное производство в данное время конкретно лихорадило, потому-то готовые детали пока некуда было девать. Сделанных по моему проекту стеллажей катастрофически не хватало. А ведь ещё хватало сваленного в отдельную кучу производственного брака, являющегося грустным напоминанием о потерянном времени и ценных материалах. Переработать его вполне реально, но опять потребуется время опытных мастеров. С этим браком они явно взяли пример с меня, сразу откладывая в сторону неудавшуюся попытку, а ведь раньше старательно доводили любое изделие до полной готовности, устраняя все огрехи. И пусть при этом за то же время можно сделать пять других, полностью исправных. Вот она наглядная цена резкого повышения производительности труда.
  

  Четырёх ночных часов мне вполне хвалило на доводку прототипа пригодного к производству малой серией собственными силами нового мотоцикла. Благо принципиально нового в нём, по сути, ничего и не было, большая часть узлов пошла от выпускаемого для авторитета-строителя грузовика. Турбина-преобразователь на шестьдесят киловатт, управляющий амулет, тормоза. Новым являлось лишь единственное мотор-колесо, которое стало применённой в моём первом мотоцикле облегчённой конструкцией. Рама нового двухколёсного транспорта тоже немного изменилась в целях экономии металла и облегчения сборки. В итоге получился достаточно интересный вариант общей себестоимостью не более пары золотых, если учесть все необходимые затраты, в том числе и на покупку магически насыщенного металла по его максимальной цене. Всё остальное вполне производилось силами моих мастеров. Разрабатывал конструкцию именно под такой вариант.
  
  Потенциально новый мотоцикл должен уверенно разгоняться с двумя пассажирами до сотни километров в час по далеко не самой лучшей дороге, мощности ему вполне достаточно. Разгон получался не резкий, однако, для малоопытных пользователей это скорее благо.
Амортизаторы сделал с учётом реальной эксплуатации первого экземпляра, показавшей некоторые неявные на первый взгляд недостатки. Была идея вообще отказаться от них ради экономии, но вовремя вспомнил, что тогда жесткая конструкция рамы рискует быстро развалиться без дополнительного усиления подчинённой силой. А на него требуется дополнительное время и лишние расходы тепла. Металла на усиление тоже ведь жалко. По сути, я сейчас придумал классический мобилизационный вариант, учитывая местные производственные технологии. В перспективе его стоит серьёзно модернизировать, впрочем, подумаю об том после окончания городского бунта.
  
  Следующим пунктом моих ночных конструкторских изысканий стояло создание амулета-радиостанции. Идея давно буквально витала в воздухе, не хватало лишь времени и решимости взяться за неё всерьёз. Сделать что-либо совсем простое не так сложно и займёт немного времени. Однако стоит сразу попробовать сделать что-то более серьёзное, пригодное к долгосрочной эксплуатации, как в городе, так и за его пределами. Нужна хорошая мощность передатчика, высокая чувствительность и хорошая помехозащищённость приёмника, плюс общее эксплуатационное удобство. Необходимых знаний об устройстве современных радиостанций у меня более чем хватало, к тому же имелись и сами радиостанции из нашего мира, причём, весьма совершенные. Для начала требовалось отработать отдельные элементы схемы в виде вязи подчинённых сил и только потом из них делать полноценную конструкцию. Усилители сигналов, стабильные генераторы частоты, гетеродин, полосовые фильтры... нужно не забыть и про банальный микрофон с динамиком.
  
  Остатка ночи, естественно, мне не хватило, чтобы получить хоть что-то условно готовое. Едва я отработал пару основных элементов конструкции магической радиостанции, как в мастерскую заявились пылающие трудовым энтузиазмом бодрые и сытые мастера, сразу же получившие от меня срочное задание производства двухколёсного транспорта, временно забросив всё остальное. Пришлось объяснить им кучу мелких, но важных нюансов. Где можно сэкономить и куда обратить максимальное внимание. Мотоцикл транспорт опасный, потому должен обеспечить максимальную конструктивную прочность и надёжность органов управления.
Затем мысленно позвала Марина, у неё обнаружились очень важные личные новости, и она предлагала немедленно поговорить с глазу на глаз в превращённой во внутренний сад с собственным деревом-стражем бывшей комнате отдыха.
  
  Ага, главная новость оказалась самой тривиальной - время вынужденного воздержания закончилось и ей стало можно! Любовь под ветвями разросшегося до самого потолка дерева-стража - это что-то совершенно невероятное. Короче, завтрак и даже обед мы благополучно про... пустили. Жизненная сила Марины оказалась очень близка по свойствам к моей, а взаимообмен весьма плодотворно подействовал на нас, хотя и на три четверти опустошил мой личный запас. Впрочем, полученная от истомившейся девушки сила вскоре сможет его опять заполнить с большим прибытком, стоит лишь немного подождать. Ведьма теперь тоже могла изредка мыслить в отрыве от инерционности тела, но пока заметно уступала даже единственному потоку моего сознания, а для перехода в режим скоростного мышления её требовалось ненадолго выйти на сверхскорость движений.
  
  - Расскажи мне про это... - протянула девушка мне листок бумаги с настоящей печатью авторитета, когда мы, наконец-то, выбрались из кровати.
  Рисунок оказался совершенно незнакомым, в нём не наблюдалось отдельных элементов известных мне знаков других авторитетов. И, тем не менее, печать была живой, и к тому же совсем свежей.
  
  - Откуда ты его взяла? - удивлённо спросил её.
  - Сама утром сделала, - удивила она меня ещё сильнее. - Пришла какая-то непонятная идея - и вот!
  Недолго думая стащил с девушки лёгкое платье, воздействиями силы проявляя невидимые линии Эбусити в её теле.
  
  - Смотри, - показал ей на поднявшийся над её животом сложнейший рисунок из переплетений разноцветных нитей, который медленно таял в воздухе. - Это действующая печать авторитета, у меня подобная то же есть, - стянул с себя нательную рубашку, проявляя опознавательный знак высокого социального статуса. - Только откуда он у тебя взялся? Его же должны непременно подтверждать трое действующих авторитетов.
  - Не знаю, - растерянно пожала плечами Марина, - само собой вчера вечером откуда-то появилось.
  
  У меня же в этот момент что-то щёлкнуло в сознании, приоткрывая покров тайны. Это же бывшая печать авторитета Готса, которого случайно 'выпила' Ведьма. И все дни её недомогания оказались связаны с медленным прорастанием этой печати в теле. Ей не требовалось подтверждений со стороны других авторитетов, вполне хватило и собственных магических способностей. Интересно, как отреагируют на такую новость другие авторитеты, их сердечный удар случайно не хватит?

  
  Пока девушка внимательно рассматривала свой рисунок, после того, как я показал ей простой метод проявления печати, заинтересовался её висевшей на кресле синей кольчугой. Нужно ещё как-то решать острый вопрос с бронёй для гвардии, ибо даже самых простых кольчуг сейчас никто в городе не продавал. У первого отряда гвардейцев имелись трофеи в виде хорошей кожаной брони охотников за головами, а вот второй отряд бывших наёмников оказался почти голым. Но и та кожаная броня совершенно не держит выпущенный в упор арбалетный болт, впрочем, как и простая серая кольчуга. Гвардейская броня болт держит, но где её тут на всех взять? Только лишь сделать самим. Повторить мою золотистую кольчугу сейчас нереально, больно сложны там встроенные плетения, на гвардейскую металл есть, но его жалко, так как можно использовать вместо цельной проволоки тонкую трубку, как в кольчуге Марины. Обрадовал девушку известием о скором подарке и утащил её железный наряд в мастерскую для попытки копирования, прихватив по пути из столовой полную сумку с едой.

  
  Лучше бы спокойно занимался радио, чем связывался с кольчугами. Нет, особых технических сложностей в копировании на первый взгляд не обнаружилось. Перепрограммировав амулет алхимиков на новый вид продукции, легко получили тонкостенную трубку из имеющейся проволоки. Но для закрепления нужных плетений подчинённой силы трубка изнутри покрывалась служившим внутренним отражателем тончайшим слоем чистого золота, а снаружи наносился эффективный рассеиватель в виде слоя серебра. После внедрения плетений металл получал тот особенный голубоватый цвет вместе с набором полезных свойств в виде поглощения большей части магических и отражения механических воздействий. Сделать из проволоки первые кольца мне помог мастер Мифас. Оказывается, он когда-то как раз занимался производством брони и имел большой опыт. Только его метод исключительно ручной работы вызывал у меня зубовный скрежет, при первом вспоминании необходимого количества мелких колец, исчисляемого сотнями тысяч.
  
  Привлёк к задаче автоматизации производства мастера Бокка, оторвав его от других дел. Через пару часов у нас заработал формировавший незамкнутые кольца из исходной трубки без участия оператора новый промышленный амулет.
Получилось совместить мои знания конвейерного производства боеприпасов и его разносторонние познания в амулетном деле, удачно приспособив доставшийся в наследство от алхимиков хлам. Причём скорость и точность создания колец нашим амулетом до глубины души возмутила мастера Мифаса, заметившего очередное грубое нарушение традиций:
  - Так никуда не годится, - начал было возмущаться он, - теперь один мастер сможет сделать исключительную воинскую справу всего за четыре дня, а не за пять дюжин, как должно!
  
  - Сейчас у меня нет и этих четырёх дней, - с заметной грустью в голосе возразил ему, качая головой и перебирая рукой ссыпанные в лотки готовые голубые кольца, - нужно суметь сделать несколько кольчуг всего за один.
  - И где ты найдёшь столько тонких пальцев для связи колец в полотно? - сразу же озадачил меня мастер.

  Где-где, а ведь вчера к нам заселился большой женский коллектив. Ничего, у меня 'постельные служанки' и в военном производстве послужат, никуда не денутся.
  
  Естественно, особого энтузиазма у них моё новое предложение сразу не нашло. Вот если оказалась бы изысканная вышивка или вязание - то другое привычное дело, а тут с непонятным металлом предлагают ковыряться. Переломившим их вялое сопротивление решающим аргументом стал обещанный доступ к моему телу, причём с учётом результатов социалистического соревнования. Кто из них быстрее и качественнее соберёт готовую кольчугу - та получит больше моего внимания. Вот тут-то я и увидал самое настоящее чудо. Мелкая моторика у девушек развита поистине великолепно. Без выхода на сверхскорость восприятия мне не удавалось полноценно рассмотреть мелькание их пальчиков - так быстро они ими работали, собирая растущее прямо на глазах полотно из разомкнутых колец, которые при совмещении краёв сразу же обретали замкнутую целостность. В качестве их работы не приходилось даже сомневаться. Лишь один раз внимательно осмотрев исходный образец, девушки не допускали ни единой ошибки при его точном повторении. Я бы так не смог, признаюсь.
  
  Пришлось несколько раз бегать в мастерскую, поднося мастерицам готовые кольца. Всего три часа потребовалось двум победительницам соревнования для завершения первых изделий. Главного призёра среди них определить не удалось, так как они закончили работу практически одновременно, причём с совершенно идентичным результатом. После окончательной сборки в новую броню ещё требовалось вносить общие связывающие плетения подчинённых сил, но сиё уже было не по женской части, для этого дела мастер Бокк настраивал очередной производственный амулет. После официального чествования победительниц, производственный процесс не прекратился. Все остальные 'постельные служанки', пока мы с победительницами удалялись в спальню, тоже удачно завершили работы, расписав между собой очерёдность приобщения. По сути, к вхождению в выбранную профессию. Моральных терзаний по поводу близких отношений между мужчинами и женщинами этот мир просто не знал.
  
  Я же захотел проверить, правду ли говорят о какой-то особенной связи между носителем высокого статуса и принятыми в его ближний круг другими людьми через 'постельных служанок'. При близости с девушками действительно отмечался тянущийся из моего тела какой-то малозаметный поток.
Их внутренняя женская сила явно раскрывалась, тело наполнялось энергией и на глазах расцветало. От меня требовалось лишь не торопиться, подождав, пока естественный процесс завершится сам, получив за терпение яркую сладострастную награду в конце. С 'девами престижа' иногда возникало нечто-то подобное, но не так явно и так ярко. Там я больше занимался экспериментами с обменом жизненной силой, пытаясь хоть как-то преодолеть её перманентный дефицит. Никогда бы раньше не подумал, что придётся столько значения придавать какому-то сексу и решать через него совершенно другие задачи, к примеру - производственные. Довольные победительницы завтра опять включатся в работу, несмотря на всё, сидеть целый день без дела или раздвигать ноги перед другими мужчинами им не сильно хотелось, хотя против последнего они и не особенно возражали. Дело-то приятное.
  
  Очередное вечернее совещание начиналось с докладов о так или иначе касающихся нас городских событиях.
Разведчикам за день удалось незаметно выведать много интересного. Сразу стало понятно - от сценария Сома можно оставить только дату начала бунта, да и то очень условно. Могу высказать вполне обоснованные предположения - едва запустив процесс, он сам полностью потерял нити управления. Как иначе можно трактовать его прямое распоряжение для стражи свободно впускать всех подряд и отменить трёхдневное ограничение на пребывания для всех посторонних в городе лиц? В результате, город постепенно заполняется желающими хорошенько помародёрствовать практически со всех Смертных Земель разбойниками. Пока они тихо сидели по кабакам и оставшимся трущобам, но как только начнутся беспорядки - сразу возьмутся за привычное дело.
  
  Особняки авторитетов и дома самых богатых горожан для залётных грабителей неприступны, а вот 'середнякам' сильно поплохеет. Причём, основной ущерб понесут находящиеся под Сомом городские кварталы, в моих же, по большей части, уже почти нечем поживиться, разве лишь дешевыми стройматериалами и шанцевым инструментом. Складывается явное впечатление - во всех городских несчастьях официально виноватым окажусь именно я. То есть Сом старательно готовит почву для появления напряженности между мной и остальным городом после окончания бунта. И чтобы такого не допустить, придётся наводить порядок не только на официально принадлежащей мне территории, но и на чужой половине, заменив нашей маленькой дружиной всю городскую стражу. С чем сразу же и поздравил всех присутствующих, совсем не добавляя им поводов для оптимизма.
  
  Второй неприятной новостью оказалось полная невозможность нанять какой-либо отряд подготовленных бойцов. Все наёмники, так или иначе, уже имели контракты или не желали встревать в городские разборки, предпочтя временно отсидеться в стороне. Удалось лишь завербовать в дружину ещё четырёх сильных бойцов из недавно попавших в Смертные Земли переселенцев, к тому же их знали по прежней жизни некоторые мои люди, чем и определился выбор. И ещё добавился десяток слуг для кухонных и хозяйственных работ на место занятых людей Магистра Дана, то же из самых 'свеженьких'. После нашего совещания мне потребуется взять с них клятвы верности и выдать персональные амулеты-ключи, дабы они смоли влиться в наш коллектив.
  
  Про полнейший разрыв производственных связей тележного производства можно и не упоминать - само собой разумеющееся известие. Городские мастера поведали моим людям об оказываемом на них со стороны городских банд давлении, пока они занимаются нашими заказами. Вернуть полученные авансы тоже никак не получается, ибо деньги благополучно потрачены на закупку необходимых материалов. Обеспечить разрозненным мастерам надёжную охрану мы пока не способны - значит, сворачиваем всё производство. Убыточности не произошло, так как уже проданное авторитетам полностью окупило все затраты и принесло заметную прибыль. В перспективе же нужно строить отдельный хорошо охраняемый завод, нанимая мастеров и рабочих на постоянной основе - ещё одно задание проектной команде.
  
  На завтрашний день у нас намечалось массовое обучение народа управлению двухколёсным транспортом. Несмотря на посторонние отвлечения, моим мастерам удалось сделать четыре новых мотоцикла, вместе с моим первым прототипом - пять. Но с ними никто из местных пока не умеет управляться - потому завтра закинем их в грузовик и небольшими группами отправимся за город, где не окажется лишних глаз. Зельевар Актиус обеспечит всех существенно помогающими обучению специальными эликсирами, а самых лучших учеников вечером ждут ласковые 'постельные служанки'. Мужикам теперь есть к чему стремиться.
  
  Напоследок обрадовал народ, выложив на стол две совершенно одинаковых кольчуги. Одну Маринину, а вторую из новой партии, предложив всем желающим найти несколько отличий. Желающие нашлись, а вот отличия - нет. Только довольные мастера сидели, улыбаясь во весь рот. Теоретически я мог бы и больше кольчуг выложить, но реально готовой оказалась только одна. На финальную стадию магической обработки изделия требовался целый час и много тепла. В пересчёте с материалов, такая броня обходилась в килограмм железа, четыре грамма золота, сто пятьдесят граммов серебра и сорока литров сожженной в печах нефти. Даже по материалам дёшево не выходит. Однако на всех планирующих принять участие в подавлении бунта их должно хватить, чем всех присутствующих я несказанно обрадовал.
  
  Завершив всякие важные, некоторые нужные, а также отдельные приятные дела, снова оккупировал мастерскую на всю ночь. В отсутствии необходимости каждодневного сна есть приятные моменты. Как минимум, от шести до восьми лишних часов, когда можно хорошо поработать, благо никто не мешает. Попытка решить актуальный вопрос радиосвязи сходу благополучно провалилась. Основная причина оказалась в принципиальной невозможности получить полностью стабильные и хорошо повторяемые параметры связи подчинённых сил. То есть сделать два амулета с идентичным набором магических генераторов и полосовых фильтров, повторяющих по функциям элементы радиосхемы, оказалось практически невозможно. Всё постоянно плыло и разбегалось, как от банального теплового дрейфа, так и от колебаний внешнего фона силы. С трудом удалось создать конструкцию одного единственного стабильного генератора частоты, где на саму генерирующую петлю пришлось навешивать две сотни компенсаторов внешних и внутренних воздействий. Проще самый обычный кварцевый резонатор сделать - меньше усилий уйдёт.
  
  В общем, идея как-либо повторить в амулетах простейшие аналоговые цепи потерпела полный крах и унесла три потраченных на осознание технологического тупика бесценных часа.
Зато отлично себя зарекомендовали логические вентили - элементарные цифровые блоки. Немного отличаясь друг от друга, они показывали хорошую стабильность работы и исключительную повторяемость. Рабочий мультиметр из моего мира имел функцию частотомера с верхним пределом в пару мегагерц. Созданная в амулете простейшая логическая схема оказалась работоспособной и на гораздо большей частоте. Проверяя верхний предел, сконструировал управляемый напряжением генератор частоты, а также цепочку делителей из колец подчинённой силы. В результате эксперимента легко перевалил за пять гигагерц - дальше требовалось тонкая работа внедрения плетений силы и более тщательная обработка материала-основы амулета. Созданный на магической основе элементарный логический элемент мог занимать размерность всего нескольких десятков атомов, если соблюсти все необходимые условия.
  
  Короче, теперь можно смело замахнуться на создание полноценного цифрового компьютера, практически не уступающего современным земным аналогам. Однако от таких безумных идей пока стоит решительно воздержаться. Уж больно велик объём работ. Ладно, физическую часть кое-как, года так за два худо-бедно состряпаю, а кто мне напишет очередной 'Виндовс'? Тут ведь пока 'Микрософта' ещё никто не основал. Ладо, я и от 'Линукса' бы сейчас не отказался, однако опять же не наблюдаю вокруг себя сообщества программистов-энтузиастов. Но уж цифровую радиостанцию-то сделать мне вполне по силам. Каждый элемент радиосхемы описывается отдельной формулой, все аналоговые блоки легко можно заменить аппаратными цифровыми аналогами. Да, сложно, да долго, но изобретать полноценный компьютерный процессор со всей его обвязкой для этого совсем не нужно. Запаса жизненной силы сейчас хватит на десяток часов приведения в активность почти всех моих потоков сознания, 'энергетический кризис' постепенно удаётся преодолевать, выражая отдельную благодарность Марине и 'девам престижа'. В итоге имею минимум сто сорок человеко-часов меня, любимого, задействованного в роли инженера-конструктора с идеальной памятью, плюс, учитывая примерно десятикратное ускорение сознания по сравнению с обычным мышлением... короче - живём!
  
  Процессор сделать всё же пришлось. Причём не один, а два разных, иначе магическая конструкция логических блоков получалась поистине монструозной или же не предполагала лёгкого внесения последующих изменений. Естественно, процессоры совсем простые, но, тем не менее, имевшие достаточные для любых вычислений наборы команд и всё прочее, причитающееся полноценной вычислительной системе. Один процессор заведовал исключительно обработкой сигналов, а второй обеспечивал общее управление. Зато вся конструкция получалась достаточно универсальной и имела огромный запас для последующих модернизаций. Если сравнить первичные цели и полученный результат с чем-то другим - то вместо постройки небольшой яхты, чтобы с комфортом перебраться на другой берег тёплого моря, пришлось спешно изобретать атомный авианосец с самолётами и всей его группировкой, вполне пригодной к экспорту демократии в не сильно развитые прибрежные страны.
  
  Готовая магическая радиостанция состояла из нескольких блоков - накопитель из ловушки в качестве элемента питания, цифровой блок, отдельный усилитель мощности передатчика, три блока усилителей приёмника и ещё один маленький амулет, где размещался опорный генератор частоты и все остальные необходимые элементы. Ну и самая обыкновенная антенна, вместе с гарнитурой на тонком проводе, естественно. Удалось вписаться в половинный размер обыкновенной сигаретной пачки, лишь сменный аккумулятор немного выступал, и получить предельную пиковую мощность передатчика в коротком импульсе не менее двухсот ватт. Вот в режиме постоянной генерации не больше пятидесяти. Для города и такая мощность совершенно избыточна, зато в перспективе можно перекрыть голосовой связью большую часть Смертных Земель. Чтобы не поджаривать владельцам мозги, работать на максимуме мощности радиостанция могла только на выносную антенну, а при определении близкого контакта с телом мощность передатчика принудительно ограничивалась. Хорошо поработал, получив на выходе кристалл-носитель информации с набором конструктивных схем для промышленного амулета алхимиков, который уже произведёт все необходимые элементы. На шесть готовых изделий в сутки теперь можно твёрдо рассчитывать.
  
  - Держи руль, крепче держи! - уже устал орать на этих косолапых паралитиков.
  Научить гвардейца езде на мотоцикле оказалось ничуть не проще, чем циркового медведя. Чуть что не так - сразу впадает ступор и падает. Люди никак не хотели держать равновесие на двух колёсах, постоянно падая то в одну, то в другую сторону. Приходилось поначалу заставлять идти шагом, ведя железного коня за руль и одновременно трогая ручку газа, потом переходить на бег, и только потом запрыгивать по команде на сидение. А дальше оставалось откровенно веселиться, наблюдая всевозможные финты и последующие падения. Впрочем, интересно как бы повеселились они, приди мне в голову шальная мысль поучиться верховой езде. И, тем не менее, процесс постепенно шел, и у него отмечалась явная позитивная динамика. Двое уже кое-как смогли проехать по прямой дороге, но с поворотами пока никак не могли сладить. А ведь им требовалось научиться преодолевать на мотоцикле достаточно серьёзные преграды, осуществлять прыжки, управлять одной рукой, другой одновременно применяя оружие. Несколько раз показывал им мастер-класс, потом объясняя и повторяя отдельные элементы. Но пока - 'держим равновесие!' 'смелее, смелее, он не кусается', 'руки-то расслабь, руль согнёшь...' и тому подобное.
  
  Очередной мирный день постепенно подходил к концу, и я вполне им доволен. Все мои ученики худо-бедно научилось простой езде, а у двоих дружинников проявился явный талант, так как им удалось частично повторить некоторые мои приёмы. Завтра станут ближайшими помощниками и продолжат обучать остальных, постепенно совершенствуя и приобретённое мастерство. А вот сами мотоциклы придётся немного переделать. Слишком медленно они разгоняются, печь с турбиной не способна быстро среагировать на резкий поворот ручки газа и мгновенно выдать потребную мощность. Для обучения езде новичков такое годится в самый раз, однако для реального применения, особенно в боевой обстановке, придётся полностью менять управляющий амулет и ставить дополнительный электрический накопитель для сглаживания пиков потребления. Одного вполне хватит.
  
  Касающиеся обстановки в городе доклады на нашем вечернем координационном собрании оказались весьма позитивными. То есть достаточно позитивно отражали общее ухудшение ситуации. Разведчикам Магистра Дана удалось узнать о готовящемся бандитами штурме нашего особняка. Сразу пять городских банд решили объединиться ради такого 'святого дела', потому при начале бунта тут ожидается не менее четырёхсот человек со скверными намерениями добраться до наших глоток острым железом. А до имущества жадными руками. На чём строится их расчет совершенно непонятно, ибо одним большим числом через охранную систему и профессиональных защитников особняка не пройдёшь. Тут требуется серьёзная магическая поддержка. Потому нашим разведчикам предстоит и дальше постоянно 'пасти' бандитов, дабы узнать их секреты и выйти на тайных покровителей. Без прямого указания со стороны важных лиц эти 'братки' вряд ли бы решились на что-то подобное. Им и просто объединиться весьма сложно из-за многочисленных взаимных конфликтов.
  
  Тем временем самые предусмотрительные жители начинали покидать город. Купцы по дешевке распродавали товары и имущество, собираясь переехать в другие города, чем успевал воспользоваться наш торговый агент, бывший палач менял Ховис. Четыре больших склада доверху забитых продовольствием, три с тканями, один с кожей и много другого, крайне необходимого для обеспечения нормальной городской жизни, и всего-то за три с половиной сотни золотых. Паника сильно способствует падению цен. Наверняка кто-то обязательно попытается эти склады спалить, но у него ничего не получится. Мастер Бокк пообещал быстро сделать специальные защитные амулеты, выйдя в ночную смену на работу. Против мародёров они не помогут, зато вандалы непременно оценят сюрприз. С мародёрами же придётся разбираться моей дружине и небольшим управляемым минным полям из переделанных ловушек алхимиков. В самые последние дни их слишком много принесли на продажу в нашу амулетную лавку, несмотря на очередное снижение цен скупки. Продавцы явно торопились, желая получить живые деньги за хабар, пока 'лавочка' окончательно не закрылась. Искатели и искательские кланы тоже активно прятали ценности, собираясь вскоре покинуть город. Однако продавать недвижимость они не хотели, очевидно, предполагая вернуться, когда здесь всё успокоится.
  
  Больше 'хороших' новостей не имелось, оставались исключительно обычные. В дружину завербовали ещё троих бойцов и одного мага из свежих переселенцев, опять же по личной рекомендации наших людей. Их клятвы я уже принял - вполне нормальные мужики, хотя и пребывали в заметной растерянности после перехода Чёрного Перевала, сразу же оказавшись в нашем большом бардаке. За день мастера изготовили девять мотоциклов и шесть наборов необходимых частей для радиостанций, сборку которых придётся осуществлять мне лично. Выдали дружине первую партию готовых кольчуг, чем сильно порадовали бойцов, и на этом пока всё. День благополучно закончился, люди отправились отдыхать, а у меня впереди была целая рабочая ночь.
  
  Не зря делал радиостанции с возможностью программирования. Прикинув все возможные варианты их эксплуатации, а также весомую вероятность попадания их в руки наших врагов, занялся составлением нужных алгоритмов для управляющего процессора сразу в трёх потоках своего сознания. Сам же тем временем помогал Бокку делать антивандальные амулеты и переделывать вышедшие из строя ловушки алхимиков в управляемые мины, попутно заряжая их накопители. Тут же родилась идея автоматизировать охранные конструкции на их основе и заменить чистое магическое управление электронным. Ещё три потока сознания включились в активную работу, вытягивая едва восполненные за день накопления жизненной силы.
  
  К утру у нас благополучно заработали все десять радиостанций из сделанных за вчерашний день и сегодняшнюю ночь частей. Помимо продолжения обучения езде на мотоцикле, сегодня начну преподавать основы ведения групповых боевых действий с активным использованием радиосвязи, используя самые современные методики из нашего мира. Несмотря на возможность мысленного разговора между двумя магами или между магом и обычным человеком, во время боевых действий такой связью пользовались редко. Во-первых, без использования специальных амулетов дальней связи мысленный разговор далеко не самое приятное и лёгкое дело. Требуется сосредотачиваться, целенаправленно занимаясь только им одним. Потому-то одновременно совместить драку и мысленный разговор способны только весьма продвинутые маги. Во-вторых, имеются действенные возможности помешать мысли достать до нужного адресата. То есть всевозможные средства эффективно помешать координировать действия противника, здесь весьма развиты и активно используются в случае боевых столкновений. В итоге даже у гвардейцев нет достаточного опыта совместных действий нескольких удалённых друг от друга отрядов, кроме как по предварительному сценарию. И появление у моих отрядов радиосвязи может заметно усилить наши позиции.
  
  Мы только собирались отправиться за город продолжать обучение, как заявились посетители. Наконец-то пожаловали искатели, с которыми я столкнулся в лесах около первого города алхимиков. Ребятки оказались весьма ушлыми и сразу смекнули, к чему в городе идёт активная суета. И теперь какого-либо удовольствия относительно выбора службы совсем не испытывали, очевидно предполагая, что их задействуют в роли простых бойцов в скорой драке. Потому-то сильно обрадовались моему решению снова отправиться в лес, причём не пешком, а на трёх самодвижущихся телегах. У нас уже заканчивался металл, и требовалось срочно пополнять его запасы, благо эти искатели хорошо знали, где ещё осталось от алхимиков четыре катушки магически насыщенной проволоки по две тонны весом каждая. Приняв у них груз в виде кучи производственных амулетов, выдал обещанное жалование сразу за три месяца, и по-быстрому показав, как управляться с самодвижущимися телегами, выехал вместе с частью принятых на службу людей за город продолжать обучение.
  
  Последние мирные дни прошли в большой суете. Враги активно собирали людей и отчаянно делили между собой пока ещё принадлежащее мне добро, совершенно не догадываясь о той самой шкуре живого медведя и его персональное мнение относительно намерений охотников. Мы же постоянно наращивали силы и постарались хорошо защитить наше имущество, подготовив алчным грабителям множество самых разнообразных сюрпризов. Моя дружина смогла уверенно освоить мотоциклы и радиосвязь, принесённые искателями дополнительные промышленные амулеты вовремя сняли намечающийся дефицит. В особняке сделали отдельный координационный центр с 'активными картами' города, где дежурная группа в реальном времени станет флажками обозначать места скопления врагов и показывать расположение наших отрядов, передавая по радио сообщения командирам групп.
  
  Самый главный и наиболее ценный ресурс в будущей схватке - это время. Если мы сможем захватить инициативу и навязать свои правила - непременно победим, если нет - придётся долго расхлёбывать многочисленные последствия. Разведчики постараются помешать вражеским отрядам выступить одновременно, чтобы у нашей немногочисленной дружины появилась возможность разбить их по частям. Кроме того, на их плечи ложится захват зачинщиков бунта и вражеских командиров, с которыми после предстоит хорошенько пообщаться в подвале особняка. Мне по плану придётся выступать в роли 'мобильного подразделения тяжелого оружия', которое срочно потребуется там, где сил дружины окажется недостаточно. Марина рвалась составить мне компанию, пришлось приказать ей оставаться на месте. Мало ли против нас какую особенную магию применят, к примеру, подавив даже продублированный управляемыми ловушками защитный периметр особняка, или проникнут невидимые убийцы? Короче, ей предстоит выступать в роли 'последнего весомого аргумента', если наши дела пойдут действительно скверно.
  
  Всем нам оставалось провести последнюю ночь, немного расслабившись по возможности, завтра утром начнётся городской праздник с красочными фейерверками и массовым мордобитием.
  
  Восьмая глава.
  Городской бунт.
  
  - ... Справа от тебя в переулке, примерно две дюжины и пара буси... - я внимательно слушал эфир, держась в общем канале, ожидая персонального вызова.
  
  Бунт начался почти по расписанию на самом рассвете с попыток многочисленных мелких бандитских отрядов нападать на дома жителей побогаче. Городская стража где-то спряталась, и даже не пыталась вмешаться в происходящее безобразие. Моя небольшая дружина вместо трусливой стражи решительно взялась за наведения порядка. Самой простой идеей была бы попытка накрыть места скопления бандитов и прочей городской швали вместе с теми, кто присоединился к ней, благо про них мы хорошо знали. Вот только требовалось ждать, пока негодяи проявят себя первыми, тогда наши действия станут полностью законными. Можно наплевать и на эту видимость справедливости, но тогда пролетят мимо договорённости с другими центрами сил в городе. Потому-то сейчас мои люди и метались на быстрых мотоциклах из одного квартала в другой, перехватывая очередных разбойников. Пока у них всё получалось без серьёзных потерь, а с небольшими ранениями легко справлялись эликсиры.
  
  - Вит, едва держим большую группу в северной ремесленной слободе, рядом наших нет, нужна твоя поддержка! - вот и до меня, наконец-то дошло дело.
  - Сколько продержитесь? - спросил удалённого абонента, выкручивая ручку газа и прижимаясь к рулю резко набирающего скорость мотоцикла.

  - Минут десять, потом придётся отходить, у них шестеро буси против одного нашего! - пришел из эфира чёткий ответ.
  
  С самого утра фон силы в городе начало сильно трясти, так как сразу множество магов стали черпать энергию из воздуха в попытках разобраться в чехарде происходящего. Теперь же, благодаря тому, взглядом силы удавалось посмотреть дистанцию не дальше сотни метров, на таком же расстоянии действала и мысленная связь. Город временно оглох и ослеп, только наши отряды могли всегда поддерживать контакт друг с другом и центром управления.
  
  - ... Слева, заходи осторожно, там двое спрятались... - снова заговорила рация голосами моих людей.
  
  А вот и противники, действительно толпа собралась, причём, хорошо вооруженная. Только наличие оружия в руках совсем не делает человека воином и собранные вместе вооруженные люди не обязательно становятся боевым отрядом, часто так и оставаясь обычной толпой. И против шестерых гвардейцев эта толпа примерно в четыре сотни рыл ничего не может поделать, уже заплатив за попытку прорваться к вожделенной добыче десятком жизней. Храбрости бандитам тоже сильно не достаёт, даже банально задавить массой совершенно не способны. Впрочем, их можно понять - они же сюда пришли за приятным делом лёгкого грабежа, а не за героической смертью во имя светлых идеалов. Им бы сейчас разделиться и отступить, обойти переулками заслон и прижать моих гвардейцев с другой стороны. Только тут, похоже, нет ни одного думающего командира.
  
  Впрочем, у них был реальный шанс прорваться и так, стоило лишь чуточку подождать. За вооруженным сбродом стоят шестеро сбившихся в плотный кружок магов, пытаясь подавить моих людей ментальным воздействием, после чего до них легко доберутся простые бойцы и довершат разгром. Им противостоит всего лишь один боевой Повелитель сил, старательно возмущающий сейчас фон силы, тем самым не позволяя вражеским магам нащупать взглядом силы гвардейцев, и это пока ему вполне удаётся. Всё же он реальный боевой Повелитель, а тут я вижу в лучшем случае кучку Повелевающих без особых заслуг, судя по раскраске их балахонов.
Вражеские маги трусят, прячась за чужими спинами, могли бы выйти вперёд и попробовать как-то иначе прижать моих бойцов, подставляя мягкие тушки под их арбалетные болты.
  
  'Сейчас я вам, ребята, немного подсоблю', - шесть парализующих ударов укладывают потерявших осторожность магов, а широкий воздушный таран частично раскидывает стоящую ко мне спинами толпу, остальные благоразумно падают на землю сами, не дожидаясь, пока ураганный ветер переломает им все кости.
Несколько человек пытаются скрыться бегством или перепрыгнуть высокий забор справа, четверых парализую сам, ещё трое получают арбалетные болты от гвардейцев. Всё, сопротивление сломлено теперь этих можно спокойно 'паковать'.
  
  - ... Зажимаем их, зажимаем, всё, взяли, теперь далеко не уйдут... - тихо шипит в ухе гарнитура.
  
  - Центральная, высылайте грузовик к северной слободе, - это уже я подаю команду в особняк, дабы сюда прислали транспорт.
  
  Оседлав железного коня, быстро объехал ближайшие кварталы, выискивая очередных мародёров. Ещё четверо тащивших на спинах большие мешки подозрительных вооруженных типов получили временный паралич. Через десять минут подъехала машина и при ней двое бойцов, которые бойко стали обрабатывать прекративших сопротивление бандитов. Всё оружие и прочие вещи закидывались в кузов, а каждый потенциальный пленник получал укол весьма специфического эликсира. Если через пару часов он не получит антидот - умрёт в страшных муках. Получить противоядие можно только в другой части города, где нами заранее оборудован временный лагерь военнопленных, представлявший собой очищенное от находившихся там ранее трущоб пустое огороженное пространство.
  
  Хоть, как говорят некоторые - 'мёртвые не кусаются', мы не стремились перебить всех врагов. Кто потом на наших стройках трудиться будет? Потому-то к приёму большого числа пленных всё полностью готово. Погрузив трофейное оружие и парализованных магов, грузовик направился к особняку, по дороге забрав и мой улов, а мы с гвардейцами продолжили патрулирование территории. Сдавшиеся же в плен бандиты дойдут до временного лагеря сами, некуда им теперь деваться.
  
  - Здесь Центральная, восточная часть, три квартала к центру, две больших группы собираются грабить купеческие особняки. Ближайшие отряды следуйте туда, - сообщила рация об очередных противниках.

  Несёмся помогать, оставив на патрулирование северной слободы троих бойцов на двух мотоциклах. В их задачу входит только обнаружение крупных отрядов с оповещением диспетчера, если потребуется помощь. С одиночками и мелочью они и сами вполне управятся.
  
  'Надо же, сколько вас тут', - вовремя мы подоспели к очередному 'аттракциону' под названием 'кто кого'. Далеко не все купцы своевременно убрались из города, кое-кто понадеялся на городскую стражу и собственную охрану. Зря они так поступили.
  
  - Прикройте тылы и выходите во фланг, - командую гвардейцам, целенаправленно устремляясь в самое пекло побоища.
  
  Семеро легкораненых охранников пытались сдержать стремительную атаку трёх десятков бандитов, но собственных шансов у них уже не оставалось. Хлоп, шииих, бум... снова бьёт в вооруженную толпу воздушный таран. Моё появление сразу заметили, и десяток арбалетных болтов просвистел мимо. 'Куда вы, куда?' - парализующие разряды останавливают разбегающихся стрелков, сразу догадавшихся, что в этот раз им немного не повезло. 'Ух!' - мощнейший ментальный удар накрывает нестерпимой болью всё окружающее пространство, ударяя по мне и находящимся рядом врагам. Те моментально выходят из игры, падая на землю подбитыми кеглями, а я лишь пытаюсь понять, откуда так крепко прилетело.
  
  'Ага, есть!' - в ближайшем проулке незаметно пристроились четверо магов под прикрытием дюжины крепких наёмников. 'Не очень-то похожи вы на бандитов, но с этим позже разберёмся', - вырываюсь из-под болевого покрова, стремительно бросаясь на новых неожиданных противников. Те сразу отскакивают в сторону, прижимаясь к стене дома, не вступая в схватку и лишь направив в мою сторону взведённые арбалеты. Хм, вроде как двоих из этой компании где-то недавно видел - купцы, пришли на помощь соседям. Молодцы! Проскочив на большой скорости мимо них и крутанувшись на маленьком пяточке, резко останавливаюсь в полусотне метров позади.
  
  - Постарайтесь не высовываться, иначе мои люди вас за бандитов примут! - громко кричу им.
  - А ты, авторитет Вит, сейчас за кого? - выкрикнул один из четвёрки в балахонах.
  - За самого себя и против всех остальных! - кидаю ему в ответ. - Все подробности после подавления бунта, а сейчас прячьтесь, без вас разберёмся!
  Мои слова оказались действительно услышаны, и эта хорошо вооруженная компания стала медленно оттягиваться в сторону, откуда пришла.
  
  - Витя, особняк атакуют!!! - кричит мне в ухо рация голосом Марины. - Они как-то отключили основную охранную систему и их слишком много, никак всех не передавлю... - в голосе Ведьмы чувствовалась лёгкая паника.
  Проспала наша разведка главный удар, значит... эх! Ничего, сразу враги не прорвутся. Кроме основной охранной системы мы поставили дополнительную, состоящую из полусотни переделанных ловушек и ещё кучи подключенных к ним проводами отдельных боевых излучателей. Штурмующие особняк сейчас хорошенько кровушкой умоются.
  
  Тут уже совсем рядом, немного пропетлять по центру, выходя на прямую дорогу. 'Ого, да откуда вы все тут нарисовались?' - охватило меня сильное изумление. Сходу влетаю во вливающуюся в оставшийся на месте начисто снесённых каким-то особенно мощным ударом главных ворот пролом большую толпу. За воротами часто захлопали боевые излучатели ловушек, превращая попавших в зону их действия людей в кровавый фарш, толпа резко хлынула обратно. 'Куда?!' - снова ураганные удары ветра массово опрокидывают бандитов на землю. 'А теперь вверх!' - заметив летящий в меня целый рой арбалетных болтов, отталкиваюсь ногами от несущегося в человеческую кучу мотоцикла, и взлетаю над разбегающейся толпой, ища взглядом самые важные цели. 'Семеро есть!' - на землю от моего парализующего луча легла группа явных командиров. Ещё один воздушный вихрь сносит приличную команду обстрелявших меня арбалетчиков, до этого бивших по окнам особняка. Время резко сжалось, и считанные мгновения вмещали множество событий.
  
  - Они уже внутри на первом этаже, где же ты Витя...? - опять зовёт паникующая Марина.
  - Потерпи пять секунд, - спокойно ответил ей, направив стремительный полёт в разбитое окно первого этажа.
  
  Мощнейший удар выбрасывает моё тело наружу вместе с остатками оконной рамы. Щит силы амулетной конструкции удачно выдержал выпущенный в упор разряд, но полностью погасить инерцию удара не смог. Вот я и попал под 'дружественный огонь' - из окна выглядывает голова моего мага, решившего посмотреть, в кого же это он так удачно разрядил боевые амулеты. Показываю ему кулак. На прилегающей территории особняка врагов не видно, только трупы, зато внутри слышны звуки боя. Прыжок в другое окно, дверь долой, длинный коридор и незнакомые спины в самом конце. 'Нате, съешьте!' - врагов уносит вперёд воздушный вихрь, ломая им рёбра и сворачивая шеи. Меч в руке, взмах, удар, минус два. 'Получи, гад!' - прямым ударом протыкаю неприкрытую шею попытавшегося контратаковать третьего воина в хорошем цельнометаллическом зелёном доспехе, одновременно уворачиваясь от взорвавшего тело ещё одного вражеского воина кровавыми брызгами разряда боевого амулета. 'А вот, ты, дружок, немного отдохни', - парализующий луч втыкается в голову попытавшегося достать меня мага.
  
  Стою посреди заваленного трупами и залитого кровью коридора. Живых противников больше нет, и рядом не чувствуются. С заметным трудом поднимаются с пола два моих гвардейца, которым буквально чудом удалось немного задержать прорыв вражеского отряда к ведущей на верхние этажи лестнице. Помощь подошла в самый последний момент, когда магу противника уже удалось опрокинуть храбрых защитников, полностью разрядив их защитные амулеты. Наши синие кольчуги сохранили им жизни, но выглядели сейчас гвардейцы весьма скверно.
  
  - Первый этаж чист! - вызвал по радио Марину.
  - Двое ушли подземным ходом, - сразу откликнулась она голосом, в котором чувствовалось большое облегчение. - Вовремя ты подоспел, у меня почти не осталось сил, слишком много уродов, уже за твой автомат схватилась!
  - Держись, мы обязательно победим! - только и оставалось подбодрить её.
  
  Сунувшись в подземный ход, сразу же выпрыгнул обратно, не пройдя и десяток метров, едва не угодив под мощный взрыв и обвал. Почувствовал впереди опасность и резко рванул обратно, как оказалось - вовремя. Ход частично завалило, его, конечно, после можно расчистить, но уже не получится догнать беглецов, ушли, сволочи. Потому стоит пока про них забыть - сбежали и ладно, гораздо интереснее понять, как они сумели проникнуть внутрь. Судя по всему, пролезли как раз тем же самым ходом. Его прикрывала защитная система, но нашелся хороший специалист по амулетам, раз штатные боевые излучатели полностью выведены из строя.
  
  Дальше диверсанты незатейливо вышибли запоры на дверях, чтобы не возиться с ключами и проникли в подвал, как раз напротив главной печи.
Там применили временно подавляющий магию амулет, полностью отключая штатную защитную систему особняка. Одновременно начался штурм снаружи, и если бы не 'второй защитный контур', у бандитов имелся хороший шанс добраться до моих людей. Потом бы мы их обязательно перебили, но потери могли оказаться весьма существенными. Пришлось бы применить огнестрельное оружие и амулеты-морозилки, от чего пока решили по возможности воздержаться, приберегая всё подобное на самый крайний случай. Оборонный план строился на применении только уже известного тут оружия и того что могли производить сами, чтобы потом к нам меньше возникало вопросов. Если кто захочет что-то купить из нашего арсенала - пусть платит достойные деньги.
  
  Судя по радио докладам подошедших сюда со всех концов города боевых групп, большую часть нападавших на особняк они уже стреножили, сбежать удалось считанным единицам, да и тех сейчас переловят мобильные патрули. Никто не должен уйти от законной расплаты. Бунт, очевидно, идёт на убыль, штурм моего особняка оказался его кульминацией. Если бы он удался, то общее 'веселье' продолжилось бы и дальше, а так всё. Бандитам уже ничего не светит кроме бесславного плена.
  
  Однако отдельные группы и единичных мародёров дружина ловила по городу до самой темноты. Хорошо хоть серьёзных столкновений больше не произошло. Способные склонить в самый ответственный момент штурма бандитами особняка чашу колеблющихся весов на чью-либо сторону отряды наёмников благоразумно решили воздержаться от вмешательства. Получился чистый разбойничий бунт, в котором приняла активное участие и городская беднота, кто по собственной глупости, а кто-то польстился обещаниям богатой добычи, которую получится прихватить под шумок. К вечеру лагерь пленных вмещал около двух с половиной тысяч тел разной степени побитости и подавленности, а погибло не менее четырёх сотен бандитов. Разбежалось и попряталось гораздо большее количество бунтовщиков, вовремя почуявших подкрадывающегося к ним 'полярного лиса'. Жалко их не удалось прихватить на 'горячем', ничего, в другой раз они обязательно проявят себя.
  
  Мы тоже понесли потери. Тяжело ранено оказалось девять дружинников и четверо магов, двоих погибших нашему целителю удалось оживить, а ещё троих, увы, просто не успели к нему доставить до окончательной гибели мозга. С этим и тут ничего нельзя поделать. Погибли не успевшие получить должную подготовку новички, старая гвардия отделалась лишь ушибами и переломами. Пострадавшие уже завтра смогут снова вступить в строй. Ещё один весьма перспективный новичок куда-то пропал вместе с мотоциклом и радиостанцией. Никто не знает об встроенных во все мои последние амулеты специальных закладках. А уж радиостанция вообще просто кишела ими. По специальной команде она должна работать маяком и короткими пачками передавать в эфир сжатые записи разговоров, если такие попадут на её встроенный микрофон. Такой же алгоритм действий включался автоматически по таймеру, если не был произведён своевременный вывод устройства из работы, то есть она не сдана на склад амулетов.
  
  Дружина несла службу по внутреннему уставу, оружие и боевые амулеты выдавалось бойцам только на время дежурства, а потом сдавалось обратно в арсенал. Естественно, у большинства моих бойцов и магов теперь имелось и собственное оружие, но его на боевое дежурство брать категорически запрещено. Сильно хочешь пользоваться любимой 'игрушкой' - сдавай её в арсенал. Нужно что-то определённое - делай официальную заявку, рассмотрим. Таким образом, вводилось определённое единообразие вооружений, и обеспечивался должный учёт. Вот и радиостанции требовалось сдавать, дабы подзарядить аккумулятор. Сейчас потерянная радиостанция молчала. Это могло сказать или о попытке извлечь из неё источник энергии, что без специальной подготовки должно привести к его взрыву, или же о применении временно подавляющего магию амулета. Если второе - скоро мы должны узнать, куда подевалась наша пропажа. Третий вариант - она лежит под землёй, откуда не выходит радиосигнал, что тоже стоит рассмотреть, и для нас это самый худший вариант. Предательство бойца можно полностью исключить, он только умеет пользоваться рацией, но не знает, как её правильно обслуживать.
  
  На вечернем собрании подводили предварительные итоги.
  - Где был ты и твои люди Магистр Дан? - с некоторым нажимом в голосе спросил я нашего разведчика, когда речь зашла о штурме особняка.
  Больше всего претензий имелось именно к его работе. Проспать главную атаку из-под земли разведчики никак не могли, однако проспали. Мы вообще при подготовке к бунту не уделили внимания этому направлению, посчитав его относительно безопасным, причём уже не в первый раз.
  
  - Допроси пленников в подвале - узнаешь, - Магистр устало попытался уйти в сторону от прямого обвинения в бездействии, добавив: - Судя по итогу, одновременно штурмовать особняк снаружи собирались три больших отряда, причём сразу с трёх сторон. Два нам удалось благополучно нейтрализовать, оставив без командования и посеяв панику среди рядовых. Один из них сдался без сопротивления в плен в полном составе вовремя подошедшим дружинникам. Про третий, главный отряд и реальное время атаки мы так и не смогли узнать. Главари ждали особой команды со стороны. Нам не удалось быстро подчинить их, они приняли строгие огненные клятвы, без специального палаческого амулета их даже не допросишь - сразу сгорят.
  
  - Среди твоих людей кто-то может с таким амулетом работать? - спросил его, заставив резко дёрнуться.
  - Неужели у тебя и такая редкая мерзость в хозяйстве найдётся? - изумлённо спросил он.
  - Для хороших людей ничего не жалко - работайте, - достал из кармана и протянул Магистру маленькую штучку на цепочке, которую почему-то все местные 'знатоки' очень сильно боятся. - И чтобы к завтрашнему утру вы точно знали, кто реально стоит за организацией нападения.
  
  Глава разведки сразу же покинул нас, так как до этого уже рассказал все актуальные новости.
Из них цельной картины не складывалось. К примеру, выкупленные нами склады с товарами попытались спалить их же бывшие владельцы. Не сами, конечно, а послав знавших как пробраться туда людей, не привлекая к себе при этом лишнего внимания. Теперь окончательно ясно, с кем дальше можно вести взаимовыгодные дела, а кого придётся принуждать к сотрудничеству исключительно силой. Из анализа событий выходило примерно следующее: С самого начала неизвестные дирижеры попытались распылить наши силы по городу, связывая их различными столкновениями, и только потом ударили в самое сердце. Как только попытка захвата особняка провалилась, тайные организаторы сразу же сбежали, оставив подопечных без какого-либо внешнего управления. Собственно, на этом городской бунт и закончился.
  
  - Хочу просить твоего прощения, авторитет Вит, - подошел ко мне капитан Тук с выражением большого раскаяния на лице, когда все остальные уже разошлись, и мы остались вдвоём.

  - Ты о чём-то умолчал на собрании? - спросил его, поднимая взгляд от рассматриваемой карты города с отметками произошедших днём событий.
  Попытка сложить в голове все известные факты и понять благополучно ускользающую от меня главную цель всего этого безобразия, пока ни к чему не привела.
  
  - Думаю, это личное, - таким же виноватым голосом ответил капитан.
- Помнишь, я обещал подарить принявшему нас на службу авторитету кинжал настоящего Короля?
  - Если честно - не очень... - наконец-то вспомнил, о чём идёт речь.
  Тогда мне было, во-первых, сильно не до того, а во-вторых, этот предмет не показался чем-то особенным, кинжал и кинжал, разве только костяной, вот и забыл про него и давешнее обещание Тука.

  - Раз сам сейчас вспомнил, то давай, дари, - с улыбкой глянул на сильно замявшегося командира моей дружины.
  
  - Пропал он, - капитан понуро опустил голову, очевидно признавая за собой большую вину.
- Кто-то сегодня проник в мою комнату и выкрал именно его, больше ничего не тронув. Даже золото на месте осталось. Моих людей я уже проверил - никто его взять не мог. Постарался кто-то из напавших, и потом сбежавший подземным ходом. Причём целенаправленно искали именно этот кинжал.
  - Чем же он так ценен? - сильно удивился такой новости. - Не хочешь ли ты сказать, что весь этот бунт имел главную цель под шумок выкрасть у тебя какой-то ножик?
  
  - Не знаю, - по внешнему виду капитана его слова сейчас полностью соответствовали мыслям. - Мне лишь с чужих слов известно - этот кинжал нужен в каком-то особенном ритуале, доступном только носящим высший знак королевского служения, называемом тут 'печатью авторитета'.
  - Ладно, будем считать - ничего такого не произошло! - принял самое простое решение наплевать на пропажу, раз ничего с ней поделать уже нельзя. - Только в следующий раз лучше помни про выданные обещания, - отпустил его, снова углубившись в изучение карт города, на которых отмечались очаги боевых столкновений.
  
  ***

  
  Город Юмаю, дворец авторитета Сома, раннее утро.
  
  - Олис, ну наконец-то, - по лицу смотрящего сразу можно было сказать о далеко не лучшим образом проведённой ночи. - У тебя всё получилось? - в голосе хватало волнения и затаённой надежды.
  - Вот, - вылезший из подземного хода маг в грязной и рваной одежде, протянул хозяину маленький тряпичный свёрток.
- Извини, Сом, но Юсием пришлось пожертвовать, иначе бы я не сумел уйти. Он остался прикрыть меня, подорвав боевым амулетом ход прямо перед Ним. Меня тоже завалило, пришлось долго откапываться, потому-то так сильно и задержался.
  
  - Это именно он? - авторитет развернул свёрток и взял в руку совсем небольшой неприметный кинжал, не проявив к судьбе героически погибшего за его интересы человека какого-либо интереса.
  - Поисковый амулет древних пока никогда не ошибался, - ответил маг, стягивая с себя рваную куртку. - Проверять теперь ты должен сам, мне этот артефакт Величайших никогда не подчинится.
  
  - Хорошо, - кивнул головой успокоившийся авторитет. - Как прошло само дело?
  - Очень плохо, - Олису сильно хотелось раздеться, отмыться и завалиться в кровать, так как гудевшие ноги уже подкашивались сами собой, всё тело болело от множества мелких ушибов, но хозяин его пока не хотел отпускать. - Ещё чуть-чуть и эта драная рыжая кошка меня бы достала. Амулеты невидимости ей не мешают, всех людей Алая она легко убила, несмотря на всю их хвалёную защиту и невидимость, лишь только мне удалось прошмыгнуть, не коснувшись её острого жала. Группу тяжелой штурмовой поддержки тоже быстро выбили защитники, потому она так и не успела сделать должное дело, хорошо хоть ненадолго отвлекла охрану и дала мне возможность благополучно вернуться с добычей.
  
  - Этот искатель не перестаёт удивлять, - Сом недовольно покачал головой. - Ему удалось гораздо больше, чем мы могли позволить. Откуда у него столько всего? Даже у Ордена Охотников нет столько 'зеркальных кольчуг', чтобы выдавать их простым бойцам.
  - Скорее всего, он их теперь сам производит, - грязный и усталый маг недовольно поморщился, ему сильно не нравилось говорить такие слова, но других внятных объяснений не приходило в голову.
  
  - Ты шутишь, Олис, - авторитет негромко хохотнул. - Знаешь же, сколько мастеров требуется для создания только одной такой брони, и это не считая времени. Три штуки в год - столько их делали ещё до войны, сейчас же вообще никто за них не берётся. Скорее всего, он где-то тут тайный склад Ордена Охотников откопал, они здесь постоянно что-то мутили ещё до войны с алхимиками. Попробуешь незаметно проследить за перемещением его людей?
  - Извини, Сом, - маг резко скривился, как от острой зубной боли, - если они все пересядут на эти двухколёсные железные повозки, моим ребятам на лошадях за ними просто не поспеть.
  
  - Попробую и для вас их раздобыть... - голос выдавал сильное недовольство его хозяина, авторитету очень не хотелось платить заявленную этим непонятным выскочкой цену в сотню золотых, но, похоже, другого выбора у него не оставалось.
  - Это стало бы очень кстати, - Олис глубоко вздохнул, и медленно осел на пол, закатывая глаза.
  Физических сил после пребывания в отравленных подземельях, у него уже совсем не оставалось, а повышающие выносливость эликсиры совершенно не сочетались с необходимым для посещения городских подземелий противоядием.
  
  ***

  
  Девятая глава.
  Приоткрывая покровы тайны.
  
  Осторожно выбравшись из тёплых объятий ещё не проснувшейся Марины, я сразу же включился в дневную суету, ибо солнце уже давно перевалило через зенит. Надо же, столько дней не спал, и даже не хотелось, а тут почему-то надолго сморило. После вчерашних дневных событий и подведения предварительных итогов подавления бунта, такое поведение организма совсем неудивительно. Первый раунд кровопролитного матча под названием 'Смертноземельская война' остался за нами. Нужно успеть переварить захваченную добычу и подготовиться к следующим раундам борьбы, которые не заставят себя долго ждать. Впрочем, как бы я плохо не относился к развязавшему вчерашнюю кровавую баню авторитету Сому, надо отдать ему должное - оттянуть начало главных военных действий ему вполне удалось. От двух до четырёх месяцев теперь потребуется городу для восстановления нормальной экономической деятельности, а с учётом затеянного мной строительства ещё больше. Пока тут продолжается вялотекущий бардак, смотрящим других городов сильно беспокоиться о потерянных прибылях не придётся - следовательно, и войны не будет.
  
  - Вит, нам срочно нужно поговорить, - жрица Аэль нашла меня в кабинете, оторвав от изучения внушительной кучки трофейных амулетов.

  Выглядела она сейчас как-то слишком по-деловому, ну чисто офисный работник респектабельной компании, если завязать длинные волосы сзади в пучок и одеть соответственно. А то сейчас на ней висело какое-то совсем невразумительное лёгкое платье, совершенно не сочетающееся с уверенным взглядом и манерой общения. Свои странные чары жрица уже давненько не включала, предпочитая общаться со мной, только когда ей действительно что-то сильно требовалось, стараясь не показываться лишний раз на глаза.
  
  - Рассказывай... - отодвинул амулеты в сторону и внимательно посмотрел на неё.
  - Вот, - положила она передо мной лист бумаги с длинным списком, - нам обязательно нужно попытаться завербовать всех этих людей.
  

  Начертания местных букв мне ничего не говорили, потому отодвинул бумагу в сторону, спросив совсем другое, желая как-то понять мотивы действий этой непонятной женщины:
  - Расскажи, какую цель ты лично преследуешь, и почему так сильно вцепилась в меня? Только честно, дабы мне захотелось тебе верить. И ещё чем тебе не угодил авторитет Сом? - я уже давно стал серьёзно сомневаться в исходившей только от него инициативе нашего знакомства.
  - Фи, - презрительно фыркнула жрица, - нашел с кем сравнить. Твой Сом давно ни о чём, кроме своего положения в Искательском Братстве больше не думает, да и недостоин он однажды взять меня.
  
  - А я, стало быть, достоин? - изумлённо спросил её.
  Вместо ответа она подошла ближе и, отодвинув стол, бесцеремонно устроилась у меня на коленках, потянув вверх платье и разводя ноги в стороны. Затем взяла мою руку и решительно положила на одно интересное место.
  - Чувствуешь? - спросила она после того, как по её телу пробежала волна крупной дрожи.
  Очень странные ощущения. С одной стороны вроде бы и тянуло куда-то, а с другой - на пути стоял какой-то незримый барьер.
  
  - Похоже, что-то не пускает, - ответил ей, убирая руку.
  - Это пока, ты просто ещё не готов, - улыбнулась она, опять демонстративно укладывая мою руку на прежнее место.
  Судя по реакции её тела, это доставляло ей огромное удовольствие, хотя я понимал - чего-то большего сейчас между нами не произойдёт. Да и не хотелось, собственно.
  
  - К чему не готов? - переспросил её, обхватывая забывшуюся на несколько секунд девушку удобнее, а то она, окунувшись в блаженство, едва не свалилась с моих коленей.
  - Общаться с Ним! - сказала она, немного приходя в себя.
  - С кем-кем? - совсем не понял, о ком она сейчас говорит.
  
  - Его все здесь называют Истинным, - ответила она, как-то странно посмотрев на меня. - Неужели ты до сих пор не догадался?
  - Хочешь сказать - он и вправду существует? - несмотря на всю странность нашего разговора, как по внешней форме, так и по содержанию, вдруг резко осознал его огромную значимость, как будто кто-то попытался меня предупредить.
  
  - Возьми меня там немного глубже, раздвигая плоть, расслабься и попробуй почувствовать сам, - жрица обхватила мою шею рукой и положила голову на плечо.
  Скользнув глубже, сразу стало ясно - других мужчин у девушки ещё не было, но трогая её, ощутил совсем близкое присутствие кого-то постороннего. И за ним стояла какая-то совершенно невероятная сила, причём явно благоволившая ко мне, но, тем не менее, не позволявшая сделать шаг навстречу.
  
  - Я перекинутый между Ним и достойными мост, и ты, авторитет Вит, обязательно первым пройдёшь по нему, когда придёт твоё время, - сказала жрица, выходя из транса и выскальзывая из моих объятий, плавным движением одёргивая платье. - Ты хочешь знать мою цель? - гордо вскинула она голову, садясь на свободный стул напротив меня. - Когда-то самому Истинному никто из людей не служил, наоборот именно он служил людям по своему Великому Предназначению. И любой достойный муж мог свободно прийти в Его Храм, взойдя с помощью жрицы для прямого общения с Ним. Потом произошло одно трагическое событие, в результате которого и появились нынешние Слуги Истинного, а сам Храм Истинного стал называться Отверженным. По старым методам обучения жриц теперь Орден наставников готовит на продажу 'дев престижа' и 'постельных служанок', но они не способны стать тем самым мостом, им кое-чего не хватает. Я самая последняя жрица в этом мире, и потому мне нужно непременно возродить Храм. И ты, авторитет Вит, мне в этом поможешь! - слишком самоуверенно в конце заявила она.
  
  - Мне-то какой с того резон? - с трудом переваривая удивительную информацию, тем временем подобрал самый уместный вопрос.
  - Неужели ты не хочешь узнать тайну твоего появления в этом мире? - жрица задорно подмигнула, показывая полную информированность относительно моей судьбы.

  
  - Хочу, конечно, но... одного этого как-то маловато будет! - сгорая от любопытства, всё же решил несколько набить себе цену, дабы вытянуть из разговорившейся Аэль побольше ценной информации.
  - Тебе достанется самая большая награда, - покачала она головой, явно не желая раскрывать передо мной все секреты. - Пока просто поверь мне на слово - она действительно достойна любых усилий и любых жертв.

  
  - Хорошо, поверю, раз ты так просишь, - я до сих пор пребывал под сильным впечатлением от того странного контакта с неизвестной силой, встряхнув головой, прогоняя удерживающееся наваждение спросил: - Кто эти люди и зачем они тебе нужны? - решил перейти к тому делу, с которого и начинался наш разговор, демонстративно забирая бумажный листок со стола.

  - Это известные во всех королевствах специалисты и учёные мужи в самых разных областях, которые вскоре окажутся тут, - ответила жрица деловым голосом. - Нам нужно чтобы здесь о них хорошо позаботились, пока в столице не закончатся кое-какие события.
  
  Заметил и сразу исключительно правильно понял её слово - 'нам'. Судя по всему, лично я в него не входил. 'Нам' - здесь это кто-то совершенно посторонний. Опять предлагают поработать на чужие интересы, обещая когда-то расплатиться непонятно чем и непонятно когда. С другой стороны - если речь идёт о помощи действительно достойным людям - не вижу причин отказать. Вдруг получится наладить взаимовыгодное сотрудничество, и они войдут в мою собственную команду?
  
  - Что тебе от меня требуется, кроме разрешения? - посмотрел на резко подобравшуюся девушку, явно почувствовавшую мои сомнения.
  Аэль слишком поздно заметила свою случайную оговорку и теперь ждала далеко не самую лучшую реакцию с моей стороны.
  
  - Ещё потребуется построить несколько зданий, - вздохнула жрица с явным облегчением, не получив от меня подобающей отповеди и очередной порции не очень приятных расспросов.
  - С этим подходи к Ведьме! - перекинул листок обратно, предлагая ей самостоятельно решать все проблемы, этот разговор потихоньку начинал сильно утомлять.
  

  С ней почему-то всегда так происходит. Восторг и воодушевление поначалу сменяются стойким раздражением и моральной усталостью. Быстро сменяются. Постоянно юлит и интригует. Хотя многие вопросы могла и сама решить без привлечения моего участия. Доступ к существенной части моей казны у неё и так есть - остальное узнаю из финансовых отчётов и личных разговоров с теми, кого она собирается тут спасать и обихаживать. Вот просто нутром чувствуется в том деле очередная подстава.
  
  - Слушаю! - следующим за жрицей ко мне пожаловал Магистр Дан, так и не дав взглянуть на трофеи.
  - Возвращаю очень ценную вещь, - он положил передо мной палаческий амулет, - раньше даже не думал о её огромной пользе в нашей работе, в королевствах за прикосновение к ней запросто отрывали голову.
  
  - Помогло? - спросил его, ожидая подробного рассказа о допросе наших пленников.
  - Несомненно, - Магистр злорадно улыбнулся. - Очень хочется оставить себе такую хорошую возможность ковыряться в чужих мозгах, но боюсь получить сильную зависимость и потерять хватку.
  
  - Рассказывай! - мне не очень интересны подробности на тему, как и с помощью чего получена информация, главное - что она собой представляет.

  - Все допрошенные указывают на некоего Алая, - начал выкладывать выбитые сведения Дан, сев напротив меня. - Предположительно он являлся высшим руководителем хорошо известного Сообщества охотников за головами, и имел к тебе, авторитет Вит, большие личные счёты. Именно его люди наняли или подговорили всех принявших участие в нападении на особняк бандитов. Четверо вовремя остановленных Ведьмой невидимых убийц тоже его люди из самого ближнего круга. Скрытые телохранители.
  
  - Ты почему-то говоришь про этого Алая в прошедшем времени.
Он ещё жив? - отметил кое-что важное в речи нашего 'шеф-повара'.
  - Судя по тому, как быстро исчезли выданные на его личность огненные клятвы - уже нет, - утвердительно кивнул докладчик. - Причём умер он совсем недавно, примерно час назад вряд ли раньше. Можно предположить - ему отомстили его же люди после того, как провалилось организованное им покушение на тебя и сообщество понесло катастрофические потери. По косвенным данным можно смело утверждать - охотники за головами полностью разгромлены нами и вряд ли смогут быстро возродиться. Потери опытных командиров и организаторов вообще сложно восполнять.
  
  Мне же тут виделось совсем иное - банально убрали ключевого свидетеля, дабы тот случайно не проболтался об истинных организаторах. Концы в воду и никаких проблем. Чувствую, никаких ниточек, которые хоть как-то ведут наверх, через допросы пленных мы не найдём. Если и откроются некоторые имена - реальных свидетелей уже нет. Работали профессионалы.
  
  По дальнейшему рассказу Магистра так и оказалось. Большая часть принявших участие в бунте магов оказались наёмниками, и только некоторые сами входили в разбойничьи шайки. Особенно одарённых среди них нет, но можно кого-то их них завербовать для службы в нашей городской дружине. Да, Дан сразу дал мне понять - нам придётся создавать собственную вооруженную организацию для поддержания правопорядка на нашей территории города. Подчиняющаяся Сому городская стража как самоустранилась перед бунтом, так и не собирается появляться вновь. В общем, теперь потребуется набирать и обучать новых людей, иначе разбежавшиеся разбойники не дадут нам налаживать мирную жизнь. Опять сплошные непредвиденные расходы и лишние хлопоты.
  
  Монетного серебра для выплаты жалования и оплаты всех связанных с организацией ещё одной дружины сопутствующих расходов катастрофически не хватает, требуется придумать, чем восполнить его недостаток.
По оружию вопрос не стоит - захваченных во время подавления бунта трофеев хватит для вооружения маленькой армии. Только кольчуг и броней совсем мало, но это мы попробуем исправить благодаря собственному производству, которое благополучно продолжало работать, выдавая на склад по двадцать синих кольчуг за день. Можно даже больше, но пока не имелось особой необходимости перенапрягать кропотливой работой 'постельных служанок'. Благо для них нашлось ещё одно полезное дело, а именно мануальный массаж, благодаря которому мои дружинники быстрее восстанавливали силы после дежурства и могли заниматься дополнительной подготовкой. Просто сборище талантов, а не женщины для постельных утех.
  
  Великий Повелитель.
  
  Едва только я отпустил разведчика, передав ему для повышения эффективности работы ещё несколько амулетов из вчерашних трофеев, подала голос поймавшая сжатый пакет на заданном канале стационарная радиостанция. Вот и наша вчерашняя потеряшка нашлась.

  
  - Галитус, ты уже разобрался с амулетами? - из динамика послышался незнакомый мужской голос после серии шумов, чьего-то долгого сопения и громких стуков.
  - Великий, я никак не могу определить, кто их мог сделать! - в голосе отвечавшего мужчины явно чувствовалось большое недовольство и лёгкий страх. - По большей части все они новые, но так здесь никто раньше не работал, даже алхимики, хотя заметна и весомая доля их влияния.
  
  - То есть о повторении их твоими мастерами можно даже не спрашивать? - в голосе первого хорошо слышалось явное сожаление.
  - Их не смогут повторить даже лучшие столичные мастера, - голос немного успокоился. - Это уровень Великих или вообще Величайших, а их, как ты сам знаешь, уже не осталось.
  
  - Значит, мне стоит как можно скорее пообщаться с тем выскочкой, если, по твоим словам, все его люди имели при себе такое, - задумчивым голосом сказал первый.
  - Великий, ты собираешься бросить ему вызов силы и чести? - восторженно спросил второй. - И если он благоразумно откажется от поединка, в качестве компенсации затребуешь себе его имущество и создавших эти амулеты мастеров?
  
  - Твоя мысль, Галитус, конечно, хороша, но нет, - первый голос выдержал небольшую паузу. - С таким интересным человеком стоит просто поговорить, возможно, у нас найдутся общие интересы и общие враги. Бросить ему вызов никогда не поздно, только ведь он от него не откажется.
  - Неужели ты сомневаешься в своём истинном превосходстве, Великий? - голос наполнился самым искренним изумлением.

  
  - Не хочу получить какой-либо неожиданный сюрприз, - коротко хохотнул мужчина. - Некоторые здешние дураки, наивно посчитавшие себя много выше всех прочих, так и не смогли их переварить. Более того, я добровольно верну ему все амулеты и его человека в качестве жеста примирения.
  - Это так не похоже на тебя, о Великий! - изумления в голосе стало ещё больше. - Ты всегда привык брать своё исключительно силой, которой тебе не занимать.
  
  - Времена меняются, Галитус, пора и вам менять представление о том, как стоит общаться с некоторыми людьми, ибо они действительно не такие как все прочие...

  Судя по времени отклика на тестовый сигнал обнаружившейся рации, она быстро приближалась к городу, следовательно, скоро стоит ожидать появления весьма интересных гостей.
  
  - Как меня на самом деле зовут, я уже и сам за долгие годы позабыл, все называют меня Великим, можешь и ты так звать, - представился мне мужчина неопределённого возраста.
  По внешнему виду можно дать от тридцати до сорока лет, немного морщин на лице, лёгкая седина в аккуратно подстриженной короткой бороде, руки без следов активной физической работы.
Но стоит только взглянуть в глаза, как сразу становятся заметны прошедшие века.
  
  - Разрушенный Храм на Большом Базаре твоя работа? - спросил его, когда понял, кто передо мной сидит.
  - Ты там тоже тогда знатное представление устроил, - улыбнувшись, кивнул он.
- Я даже задержался немного, чтобы досмотреть, чем дело закончится. Хочу узнать, почему ты меня сейчас так легко принял после всех недавних покушений на твою жизнь? - Великий Повелитель с большим интересом смотрел в мою сторону.
  
  Включил стационарную радиостанцию с воспроизведением принятого ей разговора, решив не делать из этого большого секрета. Если информация разойдётся дальше, их просто перестанут пытаться захватить.
А подслушивающие устройства и маячки встрою и в другие сложные амулеты собственной конструкции, когда освою производство интегрированных накопителей электроэнергии.
  - Ты действительно не боишься моего вызова? - удивлённо спросил он.
  
  Тем временем я заметил, как Великий Повелитель решил наглядно и демонстративно предъявить мне истинное могущество, понемногу потянув тепло отовсюду.
Из воздуха, из камня стен, из тепловых труб, из печи на кухне и в подвале. Он легко мог черпать огромную энергию с расстояния совершенно недоступного здешним магам. Затем он повесил вокруг меня тонкостенный безвоздушный кокон с быстро вибрирующей внутренней поверхностью, надёжно перекрывающий все мои попытки схватить тепловую энергию из окружающего пространства. Только откуда ему было знать о наличии за моей спиной источника в виде обновлённой амулетной конструкции с полными накопителями? В качестве ответного 'привета' повторил столь своеобразный 'термос' вокруг тела гостя. Тот мгновенно потерял шедшие к нему потоки силы и его влияние на меня исчезло. А вот моё удачно продолжалось.
  

  - Почему-то именно так и думал... - он задумчиво покачал головой, когда я прекратил воздействовать на него. - Таким как мы нельзя друг с другом бороться, и так нас совсем мало осталось.
  
  - Рассказывай, чего от меня хотел? - решил сразу перейти к делу, чтобы не терять зря времени.
  - Мне хочется попасть в столицу королевств и там кое с кем хорошенько поговорить, - зловеще улыбнулся Великий Повелитель.
- Вот только на пути слишком много стражи и охотников, даже мне одному с ними не совладать, догонят и задавят числом. И вот тут вижу твои двухколёсные амулеты, которые мне бы очень могли пригодиться, если они смогут быстро доставить одного человека до столицы. Ещё слышал о том, как ты здесь недавно летал. Следовательно, есть и такой амулет. Мне он очень нужен.
  
  - Если очень надо - могу продать, - пожал плечами, не видя причин для отказа.
  - Сложность в том, - Великий Повелитель явно замялся, - у меня просто нет таких денег, сколько все эти вещи должны стоить. Я понимаю их реальную цену и ценность. Но если сказать честно, мне совсем нечего предложить кроме своих услуг и связей, если моё дело действительно окажется успешным, а не последним, что тоже сложно полностью исключить, - меланхолично заметил он в конце фразы.
  
  - Неужели Великий за столь долгую жизнь не накопил достаточно богатства? - я беззлобно улыбнулся в ответ на заманчивое предложение просто подарить ему столь нужные предметы.
  - Это долгая история... - на его лице появилось явное недовольство.
  
  - Догадываюсь, - не стал ждать, пока недовольство перейдёт в гнев, иначе придётся восстанавливать особняк из руин. - Хорошо, мне не сложно помочь тебе с такой мелочью, причём без всяких ответных обязательств!
  А про себя отметил - лучше пусть такой потенциально опасный тип гуляет где-то подальше от моего дома. Победить его вполне реально, но лучше бы этим неблагодарным делом занимался кто-то другой, причём не принадлежащий к числу моих союзников.
  
  - Буду премного благодарен, - улыбнулся он в ответ.
  - Только придётся немного потерпеть, так как имеющиеся готовые изделия не полностью подойдут, они создавались исключительно для здешних условий, их требуется доработать, - заметно разочаровал гостя необходимостью ждать.
  Не говорить же ему о желании выдать ему особенные специальные изделия с многочисленными недокументированными функциями. Ничего опасного - простой шпионаж. Хочется заранее узнать, когда он пожалует сюда ещё раз, и с какими именно намерениями. Ведь вкусив один раз предлагаемые амулетами блага, он вряд ли захочет от них отказаться хотя бы ненадолго.

  
  - Мне хотелось бы посмотреть, кто у тебя делает амулеты и присутствовать при их работе, - он, очевидно, разгадал мой нехитрый план.
  - Не вижу проблем! - я поднялся со стула, приглашая выходить за собой из гостевой комнаты.
  Пусть попробует разобраться в нагромождении программного кода, который-то и обнаружить местные мастера не способны, по крайней мере, мастер Бокк его точно не видит. А ведь он тут самый грамотный специалист по части амулетов. Даже с наследством алхимиков частично сумел разобраться.
  
  В амулетной мастерской никого не было, действовали лишь наши автоматы по производству тонкостенных трубок и колец из них. Мои мастера тем временем занимались расчисткой и обустройством подземного хода. Повторения подобного проникновения мы допускать не собирались. Потому теперь там расположится работающая преимущественно на механике и электричестве наша собственная охранная система. А сам ход можно использовать для незаметного покидания города и такого же скрытного возвращения обратно, так как он имеет несколько выходов на поверхность в разных местах. Жалко тогда я не отдал сразу команды на расчистку, как позже выяснилось, преследуемые мной беглецы сами угодили под устроенный ими обвал. От подорвавшего свой боевой амулет мага почти ничего не осталось, а второй постепенно откопался и ушел.
  
  Великий Повелитель явно заинтересовался нашим производством, но спросил о другом:
  - Неужели ты сам занимаешься амулетами? - А во взгляде самое настоящее искреннее изумление.
  - Не всеми, - пожал плечами в ответ, подбирая нужные заготовки. - Я их, в основном, придумываю и конструирую, а кому делать у меня есть, просто они сейчас заняты другой работой в другом месте.
  
  Задумав делать персональный подарок, перебирал в голове подходящие варианты. Есть некоторая вероятность в перспективе запустить экспортное производство. Телеги, мотоциклы, вероятно велосипеды. На любой вкус и кошелёк. Потому тут нужно сразу обеспечить выгодное для себя сочетание цена-качество. Так, берём готовую печь от грузовика, оба колеса пусть будут с моторами, достаточно серийных, которые мы делаем для мотоциклов нашей дружины, единственный накопитель и устройство персональной зарядки батареи пользователем. Учитывая невероятные магические возможности моего гостя, можно существенно упростить конструкцию, выкинув печь, бак и топливный насос, так как он сам способен обеспечить достаточное количество энергии для скоростной езды. Значит, нужно существенно изменять конструкцию зарядки, имеющаяся серийная такие большие токи просто не вытянет.
  
  Правда, печь со всей обвязкой стоит оставить, так как создаётся не столько персональный, сколько универсальный демонстрационный экземпляр. Опять новый управляющий амулет делать. Хе-хе, со встроенным компьютером. Куда же теперь без него? Три потока сознания включаются в разработку, пока неспешно собираю механическую часть из готовых элементов. Ещё три потока занялись расчетами упрощённой амулетной конструкции. Обеспечивающие полёт эффекторы - это те же самые боевые амулеты, которые используются в здешних охранных системах. Они способны как прижимать захваченные полем силы предметы и людей к себе, так и отталкивать их от себя. Стоит испытать в таком качестве новую версию, специально разработанную мастером Бокком для нашей охранной системы и работающую непосредственно от электричества, а не от подводимого тепла, как обычные местные варианты. Заодно потом и свою амулетную конструкцию модернизирую, если эксперимент окажется успешным.
  
  - Почему-то раньше всегда считал - Великие Повелители и без всяких амулетов способны летать... - между делом спросил гостя, помогая ему правильно затянуть ремни крепления конструкции на руках и ногах.
  - Ты-то сам пробовал? - ехидно ответил тот вопросом на вопрос.
  
  - Приходилось, - покачал головой, вспоминая уже несколько позабытый случай, ещё в самом начале моего пребывания в этом мире.
  - В воздухе слишком мало тепла, чтобы высоко подняться или долго продержаться, - хмыкнул гость. - Ты вот тоже всякие амулеты предпочитаешь мастерить, а не обходишься лишь одним голым могуществом.
  
  'А ведь он меня за равного принимает', - между делом подумалось мне. Надо бы к нему лучше присмотреться. Когда он демонстрировал мне свою силу, случайно заметил - он вбирает энергию из окружающего пространства как-то иначе, чем это делаю я и другие маги. Если мы тянем сами, как бы хватая нужную силу невидимыми руками, то он просто позволяет ей самостоятельно стремительным потоком втекать в себя, практически не прилагая для этого усилий. Похоже, тут опять всё упирается исключительно в мышление, на чём вся местная магия и действует.
  
  Яркое покушение.
  
  - Так-так, уже хорошо, теперь чуть медленнее, руль держи прямо... - выбравшись за город, натаскиваю очередного ученика, предварительно дав почувствовать ему максимальную скорость, которую только способно развить наше транспортное средство.
  
  С целью изучения столь интересного гостя я тонко схитрил, предложив ему обеспечивать моторы энергией самостоятельно, не запуская печи.
Так меньше шума, да и топливо экономится. Амулет зарядки и питания электрических цепей пользователем располагался непосредственно под сиденьем, им одновременно мог воспользоваться водитель и пассажир. Ощутив втекающие в Великого Повелителя со всех сторон потоки силы, попробовал подстроиться к нему. Сначала ничего путного не получалось, актуальное сознание никак не хотело переходить в какой-то новый для него режим, ещё два потока занимались исключительно наблюдениями. Но потом, следуя в достигнутой подстройке за партнёром, постепенно сдвигая рамки восприятия из тела вовне, что-то внутри внезапно щёлкнуло, открывая очередную тайную дверь к огромному могуществу.
  
  'Ох, как же всё, оказывается, просто', - пришла первая мысль, когда у меня получилось повторить его действия. Повторить сразу и без каких-то оговорок. Словно я всегда так умел, буквально с самого первого дня в этом мире. А ведь и вправду умел. Когда валялся в забытьи и захотел полетать то ли во сне, то ли наяву. Всё тепло из окружающего пространства тогда разом устремилось ко мне. Действительно, секрет исключительно в мышлении. Обычные люди и маги выделяют себя из окружающего мира, тем самым замыкаясь в ощущениях на самих себя, и лишь приоткрывая небольшие окна наружу через органы чувств и магическое восприятие.
Великие же частично растворяют самих себя в окружающем пространстве, далеко выходя за границы физического тела. Это сильно непривычно, зато открывает новые горизонты. Долго новое восприятие у меня не продержалось, секунду-другую, я снова замкнулся в себе, ограничившись привычным телом. Теперь потребуется лишь чаще тренироваться, чтобы получить такие же энергетические и сенсорные возможности на постоянной основе. А они, признаться - впечатляют до дрожи коленок.
  
  - Теперь меняемся местами и начинаем осваивать управление на большой скорости через небольшие изменения положения тела, - перехожу к следующему этапу обучения, ибо езда по прямой и повороты за счёт руля учеником благополучно освоены.
- Предлагаю сначала почувствовать, как это делаю я, и только потом повторить самостоятельно, когда опять поменяемся местами.
  Пересев за руль, и медленно разгоняясь, я целенаправленно вихляю из стороны в сторону, держа руль прямо и просто немного изменяя положение тела.
  
  - Держись!!! - вдруг резко ускоряю нашу повозку, выжимая газ на максимум, одновременно прибавляя скорости за счёт накопителей и толкателей амулетной конструкции.
  
  Чувство внезапной острой опасности резко кольнуло в груди, восприятие моментально вышло на сверхскорость, отмечая, как спереди со стороны леса к нам летит какой-то небольшой предмет. Несмотря на наше неравномерное движение, он не собирался пролетать мимо, словно самонаводящаяся ракета неумолимо приближался, постоянно корректируя траекторию полёта. Подпускать его к себе, рассчитывая лишь на щиты силы, почему-то категорически не хотелось - воздушный таран отшвыривает опасный предмет далеко вверх и сторону, а я ещё сильнее разгоняю мотоцикл, ощущая очередной резкий скачок чувства опасности. Сзади на мгновение вспыхивает обдающая нас обжигающей волной жара даже через поднятые щиты ослепительная вспышка, затем воздушная волна легко подхватывает наши тела вместе с мотоциклом, пронося далеко вперёд. Щиты силы всё же выдерживают нестерпимый жар и мощнейшую ударную волну, мы снова плюхаемся на дорогу, едва-едва удержавшись на колёсах и не улетев за обочину благодаря коротким корректирующим импульсам толкателей моей амулетной конструкции.
  
  'Нихрена себе!' - изумлённо рассматриваю полностью выгоревшее пространство, остановившись в резком развороте, после предварительного сброса набранной скорости.
Как это ни странно, дорога древних совсем не пострадала от произошедшего немного в стороне над ней сильнейшего воздушного теплового взрыва. Зато трава по бокам дороги мгновенно сгорела, земля спеклась стекловидной коркой, а обгоревший лес по обочинам разметало ударной волной. Круг полного поражения метров двести в диаметре, вряд ли меньше. Сколько же энергии было вложено в тот взрыв? Бабахнуло прямо как малый тактический ядерный заряд. Дела...
  
  - Он там! - Великий Повелитель, как и я пребывающий под большим впечатлением, показал рукой в сторону переломанного леса.
  Под завалом из обугленных с одной стороны древесных стволов, быстро раскиданных Великим в стороны, нашелся вход в подземное убежище. Там же обнаружилось хорошенько обгоревшее тело стрелявшего в нас человека. Жизнь ещё не полностью покинула его, но долго ему не протянуть.
  
  - Поддержать его сможешь? - спросил чем-то сильно возмущённого напарника, и вряд ли это связано с провалившимся покушением, тут что-то другое.

  - Полчаса, из меня плохой целитель, скорее наоборот... - покачал он головой.
  
  - Центральная, срочно высылайте дежурный отряд и Повелителя плоти Осуса вместе с Магистром Даном на южную дорогу, - вызвал особняк по радио.
  - Ты сам-то цел? - ответила рация взволнованным голосом Марины, похоже, яркую вспышку и грохот взрыва заметили и в городе, несмотря на приличное расстояние до него.
  
  - Отделался лёгким испугом, даже штаны сухие, - лишь хмыкнул в ответ. - Короче, основной ориентир, где нас стоит искать, бойцы сами легко найдут, мимо него точно не проедешь.
  Стрелка нужно обязательно допросить, применение против нас столь мощного оружия уже о многом говорит. И в другой раз так сильно может не повезти.
  
  Собственно, применённое оружие оказалось большим специальным арбалетом с каким-то хитрым амулетом наведения выпущенного снаряда по движущейся цели, явно произведённого древними мастерами. Один разок взглянув, сложно ошибиться. В качестве снаряда использовались накопители алхимиков, причём, накопители полноценные, заряженные до самого упора, в количестве шести штук. Из них сделали такой своеобразный толстый арбалетный болт, составив один за другим в общем корпусе, вместе с ещё одним небольшим амулетом, обеспечивавшим управление полётом 'стрелы' и её подрыв по таймеру или при попадании в цель. Сами накопители имеют очень хорошую защиту от любых внешних воздействий - алхимики прекрасно понимали опасность хранения больших запасов энергии в малом объёме материи, потому-то подорвать их накопители можно только по особой внутренней команде. И создавшие эту 'управляемую стрелу' неизвестные мастера вполне разобрались во всех тонкостях.
  
  При одновременном подрыве такой конструкции вся запасённая в накопителях электроэнергия мгновенно превращалась в тепло с соответствующим результатом, который теперь можно наглядно наблюдать наверху. У одинокого стрелка при себе нашлось ещё две готовые 'стрелы', и он, судя по всему, сам не до конца представлял разрушительной мощи применённого оружия.
Иначе бы не обгорел от вспышки. Своевременно обнаружить его помешала размывающая и блокирующая потоки силы специальная сеть, которой он укрывался. Причём, сеть сыграла при этом против него. Если он маг, в чём сложно сомневаться, то смог бы секунду удержать персональный щит силы и остался цел. Место для засады выбрано с умом, хотя и в явной спешке - именно тут мы учили езде на мотоциклах нашу дружину. Враги разумно предположили, что мы сюда ещё обязательно вернёмся, и не прогадали. Опять моя ошибка - не стоит так часто повторяться. Ибо если они использовали заряженные накопители не как стрелы, а в качестве управляемых мин, расположив их в местах моего наиболее вероятного появления, для нас всё могло сложиться далеко не так удачно.
  
  Прибывшее подкрепление далеко не сразу пришло в чувство, узрев результат буйства огненной стихии.
  - На Чёрном Перевале во время войны, наверное, так же было, - тихо шепча одними губами, целитель Осус потрясённо рассматривал выжженный круг широко раскрытыми глазами.
  - Да, только в тысячи раз сильнее, - произнесёнными словами я вытряхнул его из состояния лёгкого транса. - Срочно займись умирающим стрелком.
Для нас вполне достаточно, если он сможет разговаривать. К примеру, глаза ему больше не потребуются, потому не трать время и силы на лишнее.
  
  А сам в это время задумался над событиями далёкого прошлого. Вполне возможно взрыв на Перевале, который я когда-то посчитал термоядерным, мог оказаться таким вот обыкновенным энергетическим. Алхимики одновременно подорвали несколько тысяч заряженных накопителей - эффект оказался вполне сопоставим, причём безо всяких радиоактивных выбросов. Интересно, почему они потом больше не использовали против армий лордов такое замечательное оружие? Нормальных накопителей не хватило, все на ловушки пошли? Тогда откуда эти несостоявшиеся убийцы их раздобыли? Очередная загадка, которую попробуем разгадать с помощью допроса нашего нового пленника.
  
  - Знаешь, Вит, - мне, похоже, пора отсюда срочно выбираться, - рядом встал передавший тело умирающего моему целителю Великий Повелитель. - Это ведь за мной убийцы пришли... - и вид у него при этом был весьма озадаченным, он явно не мог прийти к какому-то определённому мнению.
  - С чего ты так решил? - я удивился столь смелым выводам, так как сам считал иначе. - Судя по месту нападения, как раз скорее за мной. Причём, мне уже приходилось ввязываться с этими людьми в опасные драки.
  
  - Ты ж тоже ведь из их числа... - он весьма подозрительно посмотрел в мою сторону.
  - Шутишь? - удивляться больше просто не хватало сил, оставалось только посмеяться.
  

  - И ты, и они очень хорошо используете амулеты алхимиков, искательские знаки у вас одинаковые, да и в это место, где произошло нападение, меня ты привёз. Всё сходится! - закончил он говорить, победно глянув на меня и ожидая ответной реакции.
  Прямой опасности с моей стороны он явно не чувствовал, иначе бы уже давно напал, или по крайней мере попытался.

  
  - Почему тогда не пытаешься атаковать, раз уже причислил меня к их лагерю? - спросил его, ожидая с его стороны чего-то оригинального.
  - Тебя ведь тоже 'братья искатели' одновременно со мной устранить хотели, потому ты мог просто не знать, - хмыкнул он себе под нос. - Не знаю, какие лично у тебя с ними имелись договорённости, но теперь нам явно не по пути.
  
  - Как знаешь, - пожал плечами, принимая его часть правды. - Только знай - я не отношусь к Искательскому Братству, искательский амулет лишь подарок от одного из них. И можешь чуток подождать, допросим вместе стрелка - узнаем всю правду.
  - Извини, авторитет Вит, мне действительно пора, - вздохнул он, хоть я и видел - желание разобраться в этой прескверной ситуации у него никуда не исчезло. - Надеюсь, твои амулеты не взорвутся, когда ты этого захочешь? - поинтересовался он напоследок.
  
  - Нет, - я присел на ближайший обгоревший ствол, ковырнув ногой обожженную землю, разламывая тонкую стеклянную корку. - Хотя, в принципе, такое вполне можно провернуть, особых сложностей тут нет, - признался ему в своих потенциальных возможностях. - Могу показать, как можно самостоятельно подорвать летательный амулет, если случайно попадёшь в плен и не захочешь, чтобы из тебя вытряхнули душу, оставив пустую оболочку.
  - Вот за такое дело буду особенно благодарен! - кивнул он мне.
  
  Пришлось показывать Великому Повелителю, как в принципе можно мгновенно уничтожить все мои изделия со встроенными накопителями. Естественно, только те, которые предназначались специально для него. В моих собственных схема подобного действия немного иная. И без знания мелких нюансов её трудно определить. Тут и мастер Бок вряд ли сможет быстро разобраться.
  
  - Если возникнет желание пообщаться, воспользуйся этим - протянул ему личную радиостанцию, которая перед этим получила существенное изменение управляющей прошивки. - Прямой связи, если окажешься слишком далеко, пока не гарантирую. Прижимаешь пальцем вот тут, - показал ему выделяющееся место на сенсорной панели, - и говоришь. Затем положи амулет где-либо на поверхности, под землёй он не сработает, тот сам передаст твои слова дальше, думаю, даже из столицы королевств досюда добьёт, но требуется проверять. Если придёт мой ответ - смотри сюда, - обратил его внимание на индикатор. - Если стрелка показывает на это красное пятно - жмёшь ещё раз и слушаешь ответ. Понятно?
  - Тоже не доверяешь амулетам дальней связи древних? - он с некоторой опаской взял из моих рук хитрую коробочку, внимательно вглядываясь в неё взглядом силы.
  
  - Ты даже не спросил, есть ли они у меня... - хмыкнул в ответ.
  - Даже не сомневаюсь, - он посмотрел на мою правую руку, где имелся невидимый перстень. - Правильно делаешь, если прибегаешь к нему только в самом крайнем случае. Их слушают.
  
  - Ты, естественно, знаешь кто? - почему-то было совсем неудивительно.
  - Нет, - покачав головой, он убрал рацию в карман, подняв за руль с земли мой двухколёсный подарок. - Возможно, ты узнаешь это даже раньше меня, Великий Алхимик... - с последними словами он ловко вскочил на сиденье, прямо как раньше проделывал я, и, густо брызнув грунтом из-под колёс, резко набирал максимально возможную скорость, стремительно уносясь вдаль.
  
  И ведь он тоже изучил управление благодаря подстройке ко мне, напрямую перенимая опыт за счёт прямого копирования телесных рефлексов через комплексное восприятие. Хоть и старался скрыть от меня такую возможность. Наверняка она здесь тоже числится страшным секретом истинных владык мира. Да и сознание у него многопоточное, иначе бы я обязательно что-то заметил. Крайне интересная личность этот Великий Повелитель.
  
  - Пора ехать, - тронул меня за плечо Магистр Дан, выводя из задумчивого состояния. - Мы всё здесь проверили, стрелок был только один.

  - Хорошо, - ответил ему, направляясь к стоявшему рядом грузовику, куда мои дружинники уже закинули тело.
  
  По дороге к дому я продолжал размышлять, почему вокруг меня происходит столько событий. То одно, за ним сразу другое, не успеешь отдышаться - третье подваливает, и так безо всякой остановки. Только немного усилишься, вывернувшись из очередной передряги - сразу же следует немедленная проверка на прочность. И когда же это хоть ненадолго прекратится...?
  
  Разгребая взятые трофеи.
  
  Похоже, ночные бдения в делах и работе постепенно становятся заразны. Пока накинувшись на моё тело впятером 'постельные служанки' восстанавливали душевное равновесие массажем, крепко разминая все мышцы и позвонки, мастера дружно накинулись на свежую добычу. Что-то в ней они такое особенное нашли, и всё никак не могли разобраться. Едва я только выгнал спать слишком засидевшихся за изучением трофейного арбалета мастеров, пожаловал доложить о результатах допроса пленника исключительно довольный глава разведки.
  
  - Он последний, больше опасности с той стороны пока не ожидается, - сразу обрадовал он, начиная доклад с его конца.
  - Кто они? - повернулся к нему, наконец-то запустив в дело очередной информационный кристалл для создания нужных плетений подчинённой силы промышленным амулетом.
  
  - Отступники Искательского Братства, которые считали таковыми всё остальное Братство, - поведал Магистр, ловко присаживаясь на шаткую кучу мотоциклетных рам, ибо стульев в мастерской не нашлось, все куда-то задевались.
  - Значит это не само Искательское Братство, а какая-то отколовшаяся от него часть, - с некоторым облегчением договорил за ним.
  Ссора с теми весьма влиятельными людьми, к которым принадлежал и авторитет Сом, мне совсем не нужна. По крайней мере - сейчас. Впрочем, загадываться не стоит, вероятность её возникновения весьма велика, если наши интересы принципиально разойдутся через какое-то время. Чувствую - обязательно разойдутся. Вопрос лишь только когда.
  
  - Ты прав, уничтоженная тобой группа - теперь уже можно уверенно заявить именно так, боролась за пребывание Искательского Братства исключительно на территории Смертных Земель, хотя большая часть членов этой организации давно вышла наружу вести борьбу за признание их права свободного использования наследства алхимиков в королевствах, - пояснил Магистр Дан.
  Всё вроде бы выглядит логично. У одних произошло головокружение от успехов, а другим захотелось сохранить хотя бы приобретённое, пока их всех за жабры не взяли. И наверняка расколовшиеся группы сильно переругались вплоть до смертельных обид. Самые заклятые враги обычно получаются из обиженных друзей.

  
  - Между отступниками и остальными членами Братства с тех пор велась вялотекущая вражда с переменным успехом то одной, то другой стороны. До прямой войны не доходило, однако друг дружку они сильно не любили, - подтвердил мои досужие догадки Магистр. - Главный адепт отступников посчитал - ты, авторитет Вит, сотрудничая с авторитетом Сомом, слишком заметно усиливаешь позицию их противников, потому решил тебя непременно уничтожить. Но в этот город они сами не имели возможности проникнуть, тут против них сразу бы развернулась серьёзная охота, потому попробовали действовать чужими руками. Вспомни не один раз преследовавшие тебя по их заказу отряды охотников за головами. Эти две организации связывало слишком много общего. Можно даже сказать - за охотниками стояли сами отступники. Недавнее нападение Воина Справедливости тоже они. Тебе тогда удалось догнать и уничтожить самого главного адепта, а сегодня на тебя покушался его сын, оставшийся последним, кто хоть что-то среди отступников реально значил. По его словам - здесь их осталось лишь несколько человек, но они теперь непременно затаятся и станут ждать, терпеливо сохраняя остатки былого могущества и знаний, пока наступят более благоприятные для них времена.
  
  - По оружию всё выяснил? - мне сильно не хотелось ещё разок внезапно получить спецбоеприпас на голову.

  - Да, - кивнул очень довольный собой Магистр. - 'Разрушитель' существует в единственном экземпляре, и готовых зарядов к нему больше нет. Как и некому их сделать, вместе с главным адептом ты убил и создавшего их единственного мастера. Тот дальше всех остальных продвинулся в изучении наследства алхимиков, а его ученики оказались совершенно бесталанными.
  
  - Радостные известия, благодарю, Магистр Дан, - его доклад снял весьма приличный камушек с моей души. - Пленник нам для чего-либо ещё может пригодиться?
  - Он слабый буси и сильный фанатик, добровольно служить тебе не согласится, а от подчинённых принуждением мало пользы. Его можно дорого продать Искательскому Братству, они наверняка захотят узнать секреты своих давних конкурентов. Однако у тебя есть перстень-хранитель его отца, сын сможет открыть его для нас, и тогда все секреты отступников достанутся тебе, - по голосу Дана читался немалый личный интерес в подобном варианте, покопаться в чужих тайнах он любил.
  
  - Сделаешь? - я давно считал лучшей наградой желанную работу.
  Потому решил пойти у него на поводу, благо кому за ним присмотреть у нас найдётся.

  
  Контрразведка оказалась весьма расторопной и плотно опекала разведчиков, получив всё потребное для тайной работы. Четверо магов из бывшего Искательского Посёлка были и прежде весьма искушенными в подобных делах, приглядывая за отрядами бандитов, к которым не возникало доверия у их руководства. За работавшими на бандитов магами-наёмниками тоже приходилось следить. Теперь с возвращением силы, добавкой новых знаний и инструментов привычная работа доставляла им много радости, учитывая и все особенности объектов наблюдения. Чувство соревнования кто из них окажется лучше никто ведь не отменял. Пока контрразведка не находила явных признаков возможной нелояльности бывшей 'кухонной команды', чем уже радовала меня. Особенно интересно было выслушивать отчёты об удачной перевербовке нескольких информаторов, кого ранее успешно завербовали люди Магистра Дана. Как выяснилось, им пока не хватало опыта работы именно в здешних условиях, они делали многочисленные мелкие ошибки, даже не замечая их наличия. И при необходимости я могу удачно дезинформировать их о собственных планах и потенциальных возможностях.

  
  Напоследок разведчик предупредил меня об ожидавшихся завтра пикетах пострадавших во время бунта имуществом горожан. Их многочисленные претензии кто-то грамотно направил в мою сторону. Выяснить имя главного провокатора пока не удалось, впрочем, ко всему подобному мы полностью готовы, так как предполагали похожее развитие ситуации изначально. Спектакль будет доигран до конца.

  
  За ночь в очередной раз существенно переделал полюбившуюся амулетную конструкцию, снизив вес и переместив основное количество элементов на спину. Предполагая дальнейшее развитее собственных энергетических способностей, сразу увеличил эффективность блока зарядки. Модернизированная с учётом первичной эксплуатации радиостанция стала полностью интегрированной, войдя составной частью в главный управляющий амулет. Остаток времени до прихода посетителей посвятил исследованию вчерашнего трофея, сильно меня заинтересовала система наведения выпущенной стрелы на быстро движущуюся цель. В перспективе можно сделать аналогичные взрывающиеся стрелы, правда, существенно меньшей мощности, нежели оригинальные. Одного накопителя от ловушки вполне хватит для убийства большинства сильных магов и разрушения примитивных укреплений. Даже 'бракованные' аккумуляторы жалко тратить на что-то подобное, но если для важного дела потребуется - можно пересилить и собственную жадность.
  

  В начале дня неожиданно быстро разобрались с пикетчиками. Их оказалось откровенно маловато, да и особенной настойчивости требований с их стороны тоже не заметно. Куда больше было державшихся на приличном отделении праздных зевак. Те наглядно демонстрировали, что они тут просто гуляют, а не вместе с этими вот. Видимо, так сильно сказалась наша активность в деле разгрома банд, чего организаторы бунта явно не ожидали, потому-то реально пострадавших оказалось совсем мало. Купцы, к мнению которых хоть как-то стоит прислушиваться, сюда вообще не пришли. Но роль в заранее согласованном спектакле требовалось доигрывать до конца - вот и встала у главных ворот особняка пара сотен человек, большая часть которых пришла сюда пошуметь за компанию, вдруг им чего-то обломится.
  
  'Какие ко мне претензии?' - спрашивал я их, - 'обращайтесь к тому, кому вы до этого платили дань, пусть передаёт город под моё начало, тогда и появится какой-то разговор о компенсациях'. Осознав очевидное отсутствие какой-либо халявы, мрачно поглядывая на стоявших в сторонке хорошо вооруженных дружинников старательно не обращавших на них особого внимания, люди постепенно разошлись несолоно хлебавши. Денег не дали, зрелища тоже не получилось - сплошные разочарования.
  
  С чего обычно начинается построение настоящего 'светлого будущего'? С трудовых лагерей, где перевоспитывается ежедневным трудом самая несознательная часть населения, естественно. 'Архипелаг ГУЛАГ', помните? Наш лагерь пленных оказался критически переполнен, ибо к захваченным непосредственно во время бунта негодяям вскоре добавилось почти такое же количество пойманных моей дружиной за вчерашний день на местах иных преступлений дураков. Как их иначе называть? Многие городские разбойники наивно решили продолжить привычные развлечения, устраивая засады на горожан и мешая возобновившемуся строительству. А неожиданное появление хорошо вооруженных людей на мотоциклах оказалось для них большим сюрпризом.
  
  В лагере пленных стоял весьма скверный запах. Хоть и имелись специально оборудованные отхожие места, далеко не все местные обитатели вовремя понимали их назначение даже после специального разъяснения. Им же хуже - замеченных при оправлении нужды в неположенном месте просто больше не кормили и не поили. Дабы меньше гадили. У меня сильно чесались руки быстро перебить этих засранцев всех скопом, не разбираясь в глубине личной вины каждого, однако требовалось дать им шанс снова превратиться в достойных людей. Кто знает, возможно, для них не всё ещё окончательно потеряно. Потому всем громко была предложена альтернатива или заплатить выкуп в две дюжины золотых или добровольно принять полное послушание на два года. Сурово - признаюсь. Позорно и унизительно. Но наказание - оно и есть наказание. Вполне заслуженное.
  
  Принятое послушание не совсем рабство в местном понимании, оно не предусматривало непременной передачи всего имеющегося у раба имущества его хозяину, послушание можно в любой момент отменить или перевести в какую-либо иную форму зависимых отношений по взаимному согласию сторон. Например - чисто долговых. Послушник обязывался выполнять лишь те приказы, которые не могли прямо повредить жизни и сильно ослабить здоровье. Со стороны хозяина требовалось обеспечить принужденного работника едой и жильём хотя бы на казарменном положении с минимальным набором удобств. Естественно, среди пленников нашлось немало тех, кто вполне способен себя выкупить, и им предоставили такую возможность. Но большая часть стала оформляться в рабочие отряды, принимая грамотно сформулированные огненные клятвы. Строительство требовало множество рабочих рук, пусть и совершенно неквалифицированных, а мне ещё сильно хотелось упорядочить добычу нефти.
  
  Решив требовавшие моего личного участия самые актуальные дела, собрал группу из семерых гвардейцев и троих магов, прихватив вчерашнего пленника, и отправился оприходовать горную базу отступников, пока на неё не положил глаз кто-то другой. Оставшееся бесхозным добро здесь быстро обретает нового хозяина.
  
  - Долго тебя ждать пришлось, вся вкусная еда закончилась, пришлось невкусную ловить, - на ближайших подступах встретил меня заметно потолстевший от обжорства тигр.
  
  К сожалению, живых людей ему захватить не удалось, да и оказалось их всего двое. 'Один со стороны леса пришел, а второй из-под горы вылез', - выяснил я по его расплывчатым мысленным образам. Дальше в этих краях полосатому хищнику оставаться больше не хотелось, лес молодой, колючий, потенциальной добычи мало. Заходить в город немного погостить он категорически отказался, несмотря на моё обещание кучи еды. 'Скверно воняет', - пришел от него ответ на такое заманчивое предложение. Потому передав боевое дежурство моим людям, он неспешно потрусил в сторону своих основных охотничьих угодий, благо искатели сильно беспокоить его уже не станут. Мысленно приглашал меня к себе с заманчивым предложением хорошо поохотиться, обещая показать места, где бегает много вкусной еды.
  
  Захват подземной базы прошел вообще без каких-либо сложностей, так как имелся главный амулет-ключ. Чего-либо особенного там не нашлось, кроме изрядного запаса полноценных электрических накопителей в полторы тысячи штук. Где их столько отступники когда-то раздобыли, наш пленник не знал, ибо это произошло ещё до его появления на свет. С перстнем его отца я пока не разобрался, хотя доступ к нему получил. Но чтобы оттуда что-либо вытянуть, надо хорошо представлять, что и как искать. Поисковика по ключевым словам древние мастера в амулеты не догадались встроить. Главная казна разгромленной группировки оказалась спрятана где-то в другом месте, здесь нашлось всего лишь пара центнеров монетного серебра, склад сублимированных продуктов и разнообразной одежды, а также много-много обычного холодного оружия, которое сюда стаскивали долгими годами. Нам столько мечей, топоров и кинжалов не нужно, пойдут на металл.
  
  Ценное оружие тоже нашлось - двойные арбалеты, гвардейские мечи, топоры, копья, несколько кольчуг. Главную ценность базы составляли внушительные по размеру складские и казарменные помещения, а также протяженные подземные ходы с несколькими хорошо замаскированными выходами на поверхность и оборудованной системой защиты от проникновения посторонних. Теоретически здесь могло скрытно проживать несколько тысяч человек одновременно, если отремонтировать имевшуюся систему жизнеобеспечения. Ей давно никто не занимался, база использовалась только как склад. Перенастроив охранную систему на ключи моих людей, отдал необходимые распоряжения по дальнейшему перетаскиванию ценного имущества отсюда в наш особняк и быстро покатил домой, желая добраться туда до наступления темноты. Ещё один относительно мирный день постепенно подходил к концу.
  
  Десятая глава.
  Денежный вопрос.
  
  Вот он какой, долгожданный мир, когда не требуется отсчитывать оставшиеся до очередной битвы последние часы. Можно немного расслабиться и ничего не делать, ожидая, когда всё необходимое кто-то сделает за тебя, благо вполне есть кому. Можно забраться в гарем и долго блаженствовать там, пока окончательно не надоест. А ведь надоест и пресытится. Привет местным лордам. Однако моя деятельная натура требовала постоянной активной деятельности, ибо за последнее время я совершенно разучился отдыхать. Непорядок, который непременно стоит исправить, намеренно выделив определённые часы и даже дни. Поставлю себе в распорядок дня на завтра или послезавтра, посмотрим, как пойдут дела.
  
  С самого утра окончательно уладил все текущие вопросы с авторитетом Сомом. Он теперь категорически не желал общаться со мной лично и вёл дела исключительно через посыльных. Официально между нами произошел серьёзный разлад, потому шедшие на повышенных тонах переговоры слышали за пару кварталов. Сначала я долго не принимал людей авторитета, выдвигая к их хозяину основывающиеся на его самоустранении во время городского мятежа самые абсурдные требования. В ответ меня обвиняли в прямом предательстве интересов города, так как я-де, не обеспечил со своей стороны защиты от потенциального внешнего нападения, чем, оказывается, занималась в тот день вся городская стража. Затем, когда громкие препирательства всем окончательно надоели, всё же соблаговолил принять двух людей Сома, дабы попытаться как-то уладить образовавшийся конфликт.
  
  Многое было обговорено заранее, потому мне отходила ещё одна четверть города, но за неё Сом требовал безвозмездно передать ему три дюжины мотоциклов и столько же самодвижущихся телег. Верно оценил он оперативность действий моей дружины, себе того же захотел. На счёт подобного у нас уговора не было, потому пошла ожесточённая торговля. В результате договорились на поставку телег по шесть золотых за штуку и по полной дюжине за мотоцикл. Я требовал выплачивать за поставки техники не золотом, а серебром, ссылаясь на большую потребность в нём, но хитрый авторитет предлагал в этот раз выкручиваться самостоятельно. Ходовой монеты катастрофически не хватало для оплаты услуг квалифицированных строителей, несмотря на все последние поступления. Проблему требовалось как-то принципиально решить, и мне как раз пришла в голову ценная мысль - бумага!
  
  - Ничего не получится, можешь не тратить зря время! - оба моих мастера оказались на редкость единодушны в скептицизме, всё же сумев дослушать мои размышления до конца.
  - Почему? - я даже немного обиделся на них за такое низкое отношение к моим светлым идеям.
  
  - Если сделать насыщенный подчинёнными силами бумажный амулет с надёжной защитой, дабы он легко распознавался последним простаком, то он сам получится слишком дорогим - полный серебряк и выше. А если сделать существенно проще ради экономии - быстро понаделают подделок. Это же деньги, которые ты собрался на золото менять, - пояснил мысль мастер Бокк.
  - А если вообще обойтись без подчинённых сил? - я не решился так быстро отступать от прежних желаний и задумок. - Ведь тут любой простак способен легко проверить их отсутствие, вспомните 'мёртвый металл'.
  
  - Без подчинённых сил внутри твоя бумага быстро развалится, - теперь уже возразил хорошо понимавший в обработке не только лишь одних металлов мастер Мифас.
- И всё равно простаки обязательно ощутят остаточный фон силы, если ты, конечно, не сделаешь полной стерилизации. Это ведь тоже дорого получится и тепла много уйдёт, - логика в его словах была поистине железной, но это была местная логика.
  
  Сбегал к себе наверх, перерыв перенесённые со мной сюда из другого мира вещи. Там нашлась пара случайно оставшихся в карманах одежды сотенных бумажек.
  
  - Смотрите, - протянул их озадаченным мастерам. - Крепкие, просто так не рвутся и без всякой подчинённой силы. Сможете повторить?
  - Нет... - оба мастера качали головами с сильно удивлённым видом, особенно когда я продемонстрировал им внутри бумаги водяной знак. - Если сделать такое обычным способом, то затрат на целый золотой выйдет, - Мифас долго смотрел бумажку на просвет. - И действительно любой простак сможет легко опознать, - добавил он через некоторое время.
  
  - Но как такую красоту без подчинения сил сделать? - Бокк держал вторую сотенную купюру и пытался проникнуть в неё взглядом силы, чего у него совсем не получалось.
  - Алхимия! - торжествующим голосом заявил им я.
  Мастера посмотрели на меня как на полоумного чудика, однако против существования полностью соответствующих всем заявленным критериям материальных артефактов сложно возразить, особенно держа их при этом в руках.
Потому вскоре стали помогать мне в работе по воссозданию их на местном технологическом уровне.
  
  Для производства бумажных денег пришлось всё создавать с нуля. Принципиальный момент, повторить который смогут только такие же пришельцы как я. В качестве исходного сырья подходили только самые простые ткани, в которых почти не присутствовало остаточных магических следов. Такая ткань имелась в большом количестве на наших складах, и использовалась для пошива мешков и самой грубой одежды бедняков. Только ткань оказалась грязного серо-желтого цвета, и её требовалось сначала хорошенько отбелить и измельчить, причём, опять же без применения магии. Потому пришлось мне выделять газообразный хлор, используя обычную соль и электричество. В принципе, можно получать кислород или хлор магическими методами, но требовалось изобретать новые слишком сложные конструкции подчинённых сил, о которых местные мастера ничего не знали.
  
  Кислород ещё как-то можно брать при производстве железа из руды, для этого готовые конструкты существовали, но у нас пока нет металлургического производства и самой руды тоже нет. Да и затратно по теплу получается. Разделение воздуха на компоненты перспективнее смотрится. Для выделения хлора из его соединений тоже необходимо разрабатывать конструкт получения металлического натрия или других щелочных металлов. Тогда при выделении их из соли образовывался свободный хлор. Поначалу я посчитал всё это неоправданным расходом интеллектуальных сил, занявшись более привычным электролизом, хотя потом всё равно пришлось изобретать магические конструкты для получения других чистых металлов уже при производстве пигментов. В принципе, с помощью магии можно получить из земли практически всю таблицу Менделеева, только задачка эта совершенно нетривиальная, требующая многих сотен или даже тысяч человеко-часов. Вначале поленился, а потом всё равно пришлось делать, раскачивая многопоточный разум на максимум, подчистую выгребая все накопленные запасы жизненной силы.
  
  С механическим измельчением волокон вопрос решился быстро, достаточно было выдать мастерам самые общие рекомендации, остальное они довели без моего участия, как и необходимую для выделки бумаги остальную механику. Мне же пришлось чудить над скрепляющими компонентами и прикидывать подходящую основу для красителей. Тут начиналась уже большая тяжелая химия, и взять её с наскока не удастся. Каждый отдельный цветной пигмент, связующие вещества и прочее, прочее. Некоторые поверхностные познания в полиграфии некогда удалось получить, намёки, ключевые слова, обрывки химических формул, а дальше придётся ставить многочисленные эксперименты. Короче, до самого конца дня и потом целую ночь, делал исключительно инструментарий и посуду для химической лаборатории, выдав мастерам задание заниматься полной автоматизацией производства бумаги. Лишних людей при изготовлении денег быть не должно в принципе. Только полностью замкнутый цикл в хорошо защищённом от постороннего проникновения помещении.
  
  Эпопея с бумажными деньгами в итоге растянулась на целую неделю. Слишком много проблем пришлось решить в процессе их создания. Не обошлось без эксцессов - пару раз, чуть не потравив народ ядовитой химией, приказал построить отдельную двухэтажную мастерскую из камня. С хорошей вентиляцией, принудительными вытяжками и полным комплексом мер обеспечения безопасности. Кто хорошо понимает химию, легко догадается о том, какие интересные компоненты идут для производства фталоцианиновых пигментов, и всем расскажет, стоит ли их случайно нюхать. А ведь там хватало не только той гадости. И всё же, работая почти круглосуточно с небольшими перерывами на еду и совершенно обязательное посещение женщин, постепенно довёл техпроцесс получения стойких красителей восьми цветов и подготовил комплект типографского оборудования для глубокой цветной печати.
  
  Качественную бумагу с водяными знаками к тому времени тоже получили, долго провозившись с измельчением сырья и фильтрующими решетками, если и уступающую денежной основе из нашего мира, то ненамного. Работы многим досталось. Занимавшимся станками мастерам, искавшим по всему городу и ближайшим окрестностям минералы и компоненты для моей химии слугам, рисовавшим гравюры и изображения для купюр 'девам престижа', регулярно восстанавливающим нервы мужикам после очередных ожесточённых споров со мной о том, как нужно что-то делать 'постельным служанкам'. Много экспериментов окончилось неудачей, первые экземпляры купюр пришлось стыдливо жечь, дабы не оставлять грязных пятен на собственной репутации. И, тем не менее, через неделю первые партии вполне удовлетворивших меня и оказавшуюся весьма придирчивой Марину бумажных денег пошли в оборот. Они заметно уступали современным деньгам нашего мира, но для этого мира открывали новую страницу технологий. Ни капли магии при очень стойкой защите. Серийные номера, видимые только в ультрафиолете тайные метки и другие методы проверки подлинности. Местным фальшивомонетчикам теперь обеспечено хорошее развлечение на ближайшие десятилетия, если не на целые века.
  
  На купюрах изображался мой крупный портрет в обрамлении венка из листьев дерева-стража, а вот на водяном знаке все желающие могли рассмотреть Ведьму Марину в полном боевом облачении с луком в руке и распущенными волосами. Предлагал и ей свой портрет разместить на отдельных номиналах, но она категорически отказалась без объяснения причин, еле-еле уговорил оставить прекрасный образ для водяных знаков. Купюры назывались рублями в местной транскрипции, и делились следующим образом: сто рублей, двадцать пять, десять, три и один. Дальше шли оригинальные бумажные 'копейки' малого размера, но с полным набором защитных признаков и изображенным на них вооруженным длинным копьём воином-мотоциклистом. Хотелось поратовать за технический прогресс, хотя, стило признать - лошади весьма красивые и гармоничные животные. Номиналы мелочи - пятьдесят копеек, двадцать, десять, пять и одна.
  
  Тысяча наших рублей приравнивалась к одному местному золотому, и гарантировался свободный обмен бумажных денег на золото. Но только тысячу рублей на один золотой, меньшие суммы в обменный расчёт не шли. На серебро бумага менялась крайне неохотно и только с заметным дисконтом в нашу пользу, то есть мы могли выдать купюры за монетное серебро, официального обратного обмена не предусматривалось. Зато бумажные деньги предлагалось отоваривать, покупая наш товар. Еду в паре дешевых столовых, продукты в уже открывшихся в нашей части города и снабжавшихся с наших же складов магазинчиках, ткани, амулеты и практически любое холодное оружие, в том числе и изготовленное по специальному заказу.
  
  Телеги и мотоциклы тоже официально предлагались за рубли с небольшой скидкой, хотя у их нечастых покупателей больших сумм ещё не набиралось, те пока обходились металлическими монетами.
На быстрое распространение бумажных денег никто не рассчитывал, хотя печатные станки трудились практически без остановок с момента их запуска. Но после выпуска ценных бумаг в оборот, процесс медленно пошел, так как мы предлагали всем работающим на наши заказы брать их наравне с монетами. Только вот цены в наших магазинах, в пересчёте на рубли, покупателям казались заметно привлекательнее.
  
  Порченые девы.
  
  К большим личным достижениям я отнёс заключённый договор с заведовавшим городскими борделями авторитетом Палом, которые в итоге тоже стали принимать наши рубли.
Сначала он категорически не желал разговаривать со мной, кого-то явно опасаясь, но затем его посетила по моей просьбе жрица Аэль, и он согласился принять гостя.
  
  - Не сильно приятно вести с тобой дела, авторитет Вит, - не самым ласковым образом принял меня бордельный авторитет.
  Он оказался таким забавным подвижным толстячком среднего роста, старательно изображавшим неуклюжесть. Однако мой глаз сразу отметил исключительную выверенность отдельных движений, великолепную координацию и хорошую физическую форму, несмотря на придаваемую специально подобранной одеждой заметную округлость фигуры. По рукам тоже сложно было сказать о его показном сибаритстве - крепкие мозоли наглядно показывали, сколько времени он держит в руках парные мечи. Пал оставался хорошим воином и постоянно упорно тренировался. Но сейчас пытался всё это старательно скрыть, по крайней мере, от меня.
  
  - Чем я так сильно не угодил тебе? - напоказ картинно изумился его словам, оставаясь внутри полностью спокоен. - Мы ведь прежде даже не пересекались.
  - Кто с тобой пересекается, обычно многое теряет, если вообще не всё! - заявил он, пряча мозолистые руки под столом, за который мы присели. - Ты безжалостно пожираешь всех, с кем только сталкиваешься, авторитет Вит! - и столько укоризны во взгляде, столько укоризны.
  
  - Я пожираю исключительно хищников, которые сами на меня разевали зубастые пасти, - сразу догадался, к чему он клонит.
- С теми, кто со мной полюбовно договаривается, гораздо приятнее долгое время разделять совместные прибыли.
  - А хочешь, продам тебе всё моё дело? - ненадолго задумавшись и пристально взглянув на меня, с вызовом спросил он.
- Недорого отдам, всего за тысячу монет, но при условии, что ты заберёшь абсолютно всё с непременным обязательством сохранить в исходном виде.
  
  Предложение вышло неожиданным, и к такому повороту я оказался совершенно не готов. С одной стороны, весьма заманчиво подгрести под себя практически единственную в городе 'сферу развлечений', но с другой - чувствовалась явная подстава. Да и не хотелось мне местными публичными домами заведовать, как-то до такого ещё не созрел.
  
  - Решил на ту сторону Чёрного Перевала свалить? - несмотря на скачущие мысли 'да', 'нет', снова 'да' или 'ну его вообще нафиг', спросил совсем о другом.

  - Нет, - авторитет Пал как-то немного странно посмотрел в мою сторону, явно решаясь - говорить дальше или нет. - С той стороны скучно и нечего делать, тут в леса за пропавшим добром хочу ходить!
  
  - Ты разве искатель? - сумел он меня серьёзно удивить, так как крайняя его фраза явно не была шуткой.
  - Когда-то именно им и был, так же, как и ты, кстати, - в его взгляде собралось вдруг столько укоризны, мне аж стало неловко.

  
  - Хочешь сказать - тебя в авторитеты насильно утянули? - справившись с накатившей неловкостью, вернул ему трудный мяч обратно.

  - Почти, - Пал заметно погрустнел, что-то про себя вспоминая. - Когда-то я хотел помогать людям, в первую очередь женщинам, которые вынуждены каждый день... - тут он надолго замолчал, а его лицо закаменело.
  
  - ... И ты решил убить заведовавшего городскими борделями авторитета, дабы дать обитавшим там женщинам свободу выбора, - договорил за него, когда пауза уж слишком затянулась. - А когда у тебя получилось - пришлось спешно занять его место, иначе последствия для тех же женщин стали бы ещё хуже.
  Судя по налившемуся кровью лицу собеседника - угадал.
  
  - Рассказывай, в чём подвох твоего дела, раз ты собирался его задёшево уступать, - каверзным вопросом я не позволил его кипящему внутреннему напряжению взорваться самым непредсказуемым образом.

  - Сейчас сам увидишь, - заявил он, поднимаясь со стула, скептически добавив: - Может быть, увидишь, если тебе это дано... - авторитет вышел из гостиной, где принимал меня, вскоре вернувшись вместе с тремя женщинами.
  
  Внешне те выглядели совсем молодо, лет по восемнадцать-двадцать, весьма миловидные лица и очень достойные фигуры, на которые приятно смотреть, а за кое-что хочется даже подержаться. Но стоило только окинуть их взглядом силы, сразу же захотелось грязно выругаться. Жизненная сила внутри них искорежилась самым жутким образом, едва образовавшиеся каналы перекрутились друг с другом, видны какие-то обрывки и непонятные образования. Хотя самой жизненной силы при этом оказалось много, на чём явно и держалась их хорошая внешность.
  
  - Значит, ты тоже это чувствуешь! - от Пала не скрылись мои далеко не самые лучшие эмоции. - Именно такими становятся некоторые девы после пары лет постельного служения, - начал он рассказывать, заметив мой заинтересованный взгляд. - Сначала они постепенно увядают, но продолжают служить, затем внешность резко улучшается, но пообщавшийся с ними мужчина сильно рискует больше не подняться из кровати. А им самим сильно хочется мужского общения, они готовы отдать за него жизнь, если испросить такую цену. Не все девы становятся такими, некоторые способны служить долгими годами, но почти четверть раньше сразу же убивали, едва только обнаруживая у них признаки улучшения внешности. Потому-то мне и приходится содержать две дюжины Повелевающих плотью, чтобы хоть как-то сдерживать их от проявлений бешеного желания. И ещё постоянно закупать новых 'постельных служанок' для борделя, иначе откуда брать деньги для содержания тех, кто уже не может работать. Убивать их, как обычно поступают другие на моём месте, у меня не поднимается рука.
  
  А ведь хороший мужик, этот авторитет Пал. Вынужден заниматься делом, которое искренне ненавидит и потому теперь поедает сам себя, изводя тело в постоянных тренировках с оружием. И разорвать сложившийся порочный круг совершенно не в состоянии. Стало сильно некомфортно, когда я попытался поставить себя на его место. Затем пришли воспоминания, о том, как у нас поначалу складывалось близкое общение с Мариной, как мы едва остались живы после первой же попытки. Тут ведь тоже что-то подобное, получившие энергетическую инвалидность девушки самые обычные... нераскрывшиеся Ведьмы! Естественно, обычным мужчинам с ними лучше близко не общаться - выпьют, сами того не заметив.
  
  Притянул к себе одну из 'порченых дев' поближе, запуская руки ей под платье и выпуская дальше короткие энергетические отростки, проникая ими в её тело. Как была устроена жизненная сила Марины в самом начале нашего общения, очень хорошо помню, тут как раз можно пытаться повторить подобную систему. Так, пережимаем тут и тут, кривые узлы рвём, каналы замкнуть... - м-да, тут работы на несколько часов, дабы получилось что-то определённое, но проверку самой возможности достигнуть чего-то большего можно устроить достаточно быстро. Через десять минут окончательно понял - помочь беде авторитета Пала вполне реально. Только куда потом девать полученных в количестве Ведьм, которых ещё учить и учить, развивать и развивать? Причём придётся много трудиться самому, это дело точно не на кого переложить. Три Ведьмы, пять, десять, сколько их тут наберётся? Создавать из них боевые единицы против воинов-невидимок и ставить в дружину? А это ведь очень хорошая мысль...
  
  - Думаю, смогу помочь твоей беде, - обратился к наблюдавшему взглядом силы с закрытыми глазами на мои действия и затаившему дыхание бордельному авторитету.
  Он тоже как-то видел или ощущал потоки жизненной силы, но не мог с ними работать. Потому мои действия с совершенно обалдевшей от происходящего в её организме женщиной воспринимал как настоящее непритворное чудо.

  
  - Даже и не думал о том, что это вообще возможно, - выдохнул он, когда, наконец, вспомнил о насущной необходимости дышать. - Говори о твоих потребностях, авторитет Вит, думаю, мы обязательно договоримся, - решительно продолжил он, едва удалив женщин обратно в их комнаты.
  
  Дальше не пришлось даже торговаться. Пал захотел немедленно отдать мне всё его дело и без денег, лишь бы больше не заниматься им, если о его подопечных найдётся кому позаботиться. Пришлось рассказывать о многочисленных делах, которые мне тоже не на кого переложить. Потому пусть он и дальше занимается борделями, а всех 'порченых дев' я у него постепенно заберу. Мои рубли его заведения теперь станут принимать в качестве оплаты и потом менять на золото по обычному курсу. Опять новые возможности и новые хлопоты, а жизнь продолжается.
  
  За прошедшую неделю произошло ещё много достойных упоминания событий. Личную дружину постепенно удалось довести до штатной численности в четыре дюжины бойцов и две дюжины магов. Старички активно гоняли новичков, не оставляя им ни минуты свободного времени, боеспособность отрядов росла не по дням, а по часам. Практики тоже хватало - круглосуточное патрулирование улиц с отловом последних городских бандитов никто не отменял. Параллельно начинали нанимать бойцов в собственную городскую стражу, так как вскоре под наш контроль перейдут и одни ворота, пока только южные. За городской стражей придёт черёд и боевых отрядов для действий вне города, про скорую войну тоже не стоило забывать. Однако подходящих нам людей среди новичков явно не хватало, чтобы полностью удовлетворить все потребности. Приходилось тщательно отбирать кандидатов, дабы отсеять потенциальную 'гниль' в самом начале. А 'гнили' хватало. Что поделать - места такие.
  
  Вернулись искатели с тремя большими катушками ценной проволоки и снова ушли в леса за следующей партией полезного добра. Приказал им вывезти всё подчистую из того места, где находилась металлургическая мастерская алхимиков, благо она оказалась ещё не до конца разграблена, в расчёте на запуск собственного производства. Резко возросшее за счёт использования труда пленников число строителей позволило существенно ускорить некоторые работы, потому от почти достроенных дорог уже перешли к активному вытаскиванию грунта на месте нашего будущего завода и окружающих его жилых зданий. Сразу строился целый единый комплекс. По сути новый ремесленно-промышленный городской квартал. Мы постарались учесть и максимально закрыть все обычные потребности его будущих обитателей. Крайне важный элемент нашей общей безопасности.
  
  Строящийся завод уже начал понемногу выдавать первую продукцию, пока используя сборные из травяных щитов и стёкол временные помещения.
После бунта постепенно опомнились городские мастера и прибежали ко мне с большим желанием продолжить прерванное по их вине сотрудничество. Но идти им навстречу я не торопился, предлагая совершенно новую форму дальнейших взаимоотношений, которая мастерам сильно не понравилась. Первыми сдались тележники, уже догадавшиеся о скором прекращении спроса на обычные телеги. Оставаться без работы, а потом и без куска хлеба - не самые лучшие перспективы в здешних краях, потому они и решились на переезд. Но так поступили только две мастерских, хозяин третьей ещё на что-то надеялся. За тележниками постепенно потянулись и другие. Кожевенники, металлурги, стекольщики. Пока мастеров при заводе было немного, но процесс концентрации трудовых ресурсов постепенно набирал обороты. Для строительства города тоже требовалось много изделий из металла, стекла и дерева, потому работы хватало практически всем городским мастерам. Разве только на строящемся заводе заработки оказывались немного выше, чем у других кустарей, и ещё имелись перспективы на будущее.
  
  Хватило людей и на централизованную разработку нефти. Вскоре построят и постепенно заполнят специальные хранилища, добыча и доставка пока медленно доводится до ума. Пришлось серьёзно задуматься и над собственной электростанцией, проектные работы в этом направлении уже идут. Она будет состоять из множества размещённых за городом и на городских стенах подвижных зеркал, а также стоящей уже в пределах городских стен башни централизованного теплоэлектрического преобразователя. Зачем пропадать бесхозному дневному свету и теплу? А в качестве источника бесперебойного питания на случай плохой погоды и ночного времени пойдёт доставшаяся нам от отступников часть запаса полноценных накопителей алхимиков. В общем, нам бы ещё несколько месяцев мирной жизни и город полностью преобразится, останутся прежними разве лишь центр и пока ещё остающиеся не под нашей властью богатые кварталы.
  
  Одиннадцатая глава.
  Транспортная эпопея.
  
  Наши самые радужные планы могли рухнуть в один момент. Уже на следующий день стало ясно - мою быстро растущую компанию больше никто не собирается снабжать продовольствием. Да и другими завозимыми в Смертные Земли из королевств товарами тоже. Получив от меня всё необходимое, авторитет Сом передал через доверенного человека известие о полном выполнении договора со своей стороны. Он ведь обещал поставлять еду только для наёмных отрядов - спрашивается, где те отряды? Раз очень хитрый авторитет Вит занялся чем-то другим, типа торговли в городе - вот пусть тогда себя сам и снабжает. Он же самоустраняется, считая наш договор окончательно завершенным. Теперь сам, всё сам.
  
  Давно ждал от него подобной или ещё какой-то подлости, потому сильно не расстроился. Имевшихся запасов должно хватить примерно на неделю, за это время успеем что-то организовать, благо деньги есть. Придётся ехать на Большой Базар, пусть там нас никто и не ждёт. Вернее, есть давно точащие кинжалы с желанием воткнуть их в моё сердце отдельные личности, да кто их теперь спросит? Если попытаются не пропустить через первые врата - пройдём силой. В перерывах между химическими экспериментами я сумел разобраться с медальонами Искательского Братства, как со своим собственным, так и трофейными. Потому на семерых человек вместе со мной 'специальных пропусков' должно хватить. К сожалению, повторить их, дабы обеспечить всех примкнувших ко мне людей пока не удаётся, но для организации основного костяка транспортной компании хватит и имеющегося запаса.
  
  - Грузимся, - скомандовал бойцам, которые поедут на грузовиках.
  Теперь у нас их уже два, второй кое-как доделали только позавчера, причём к грузовикам имелись ещё и вместительные прицепы. Раз у нас мало людей - придётся концентрировать грузы на меньшее количество техники.
  
  - Вит ты едешь с нами, или с охранным отрядом? - спросил меня двухметровый крепкий гвардеец Сехон, который поведёт первую машину.
  - В дальнем прикрытии, если возникнут проблемы - сразу вызывай, - махнул бойцу рукой и отошел в сторону, взлетая на сиденье мотоцикла.
  
  Наша небольшая колонна быстро выкатывалась из города. Впереди и сзади ехали дружинники на мотоциклах. Я же оторвался чуть вперёд, обшаривая пространство вдоль дороги взглядом силы. После освоения методики слияния с окружающей реальностью от Великого Повелителя, взгляд силы стал более эффективен. И дальность 'видения', и скорость проявления картинки, а главное - её детальность. Новые навыки требуется развивать дальше, однако на пути стоит остро нуждающаяся в дальнейшей модернизации сознательная деятельность. И сейчас в процессе езды, когда отключена турбина и почти не задействуются накопители, ибо вся энергия идёт через меня, происходит активный поиск слабых мест, которые затем целенаправленно переделываются. Множественность сознания позволяет проворачивать такие фокусы, сначала проведя эксперимент только на одном потоке, а потом распределяя ценные находки по всем остальным. Перед выездом проверил запас жизненной силы, его вполне должно хватить, даже с учётом всяческих неожиданностей.
  
  Первые намёки на таковые обнаружились сразу после перекрёстка, где к основной дороге примыкают ведущие к другим городам ответвления. Там как-то подозрительно много народа. Причём, большая его часть размещалась с двух сторон от дороги в прилегающем лесу, а небольшая группа стояла посредине пути. Похоже на какой-то заслон или таможню. Подъехал чуть ближе, рассматривая блокпост в автоматный прицел и дожидаясь неспешно катившую позади нашу колонну. Дорога перегорожена достаточно хлипкими рогатками, но по обочинам тут сложно проехать - небольшой мост и ручеёк под ним. Наши грузовики с полным приводом легко пройдут, а вот обычные самодвижущиеся телеги массового выпуска - нет.
  
  Пока ждал колонну, заметил, как через блокпост свободно пропустили караван нашего города из шести телег. Четыре оказались загружены товаром, а на двух сидела охрана. Простые телеги больше пятнадцати километров в час принципиально не разгоняются, и всё равно за ними особо не побегаешь. Проще выделить отдельный транспорт для охраны. Если раньше путь от города до Чёрного Перевала примерной длиной в семьдесят километров занимал пару дней, то сейчас сократился до пяти-шести часов. С нашими грузовиками его можно и за три часа пройти, если не особо торопиться. Выгода для торговли от сильного сокращения времени доставки грузов налицо. Только, видимо, далеко не всем это пришлось по душе.
  
  Перед нашей колонной проезд ловко загородили раздвижными рогатками и направили взведённые арбалеты две дюжины сильно смахивающих на наёмников бойцов, но явно не из них.
И эти непонятные воины ещё не знали - кабину нашего грузовика арбалетный болт не пробивал нигде и никак. Даже стекло получилось бронированным за счёт насыщенности подчинёнными силами. Гвардейцы защищены кольчугами, которые тоже легко выдержат арбалетный залп. Мне так вообще нечего бояться, лишь только личным щитом силы я сейчас могу надёжно прикрывать всех наших людей.
  
  - Прочь с дороги! - громко крикнул задерживавшему нас вооруженному формированию непонятной принадлежности, направив в его сторону правую руку.
  - Сначала заплати! - громко выкрикнул кто-то с той стороны.
  
  - За какие такие услуги? - в принципе, уже можно начинать драку, но захотелось сначала выяснить, чья эта самодеятельность.
  Чтобы вот так перегородить основную дорогу от городов к перевалу нужно иметь либо очень большую наглость или серьёзную крышу.
Тут одной численностью и вооруженностью разбойного отряда дело не решишь.
  
  - Согласно последнему решению собраний городских торговых советов, все самодвижущиеся телеги облагаются дополнительным побором по шесть золотых за год, а такие большие, как у вас в две дюжины. Плати сейчас или проваливай обратно! - выкрикнул из-за заграждения глупый переговорщик, ещё не понявший, с кем он связался.
  - А скажи, в каких городах эти решения принимались? - я не стал резко реагировать на смахивающее на откровенное вымогательство наглое заявление, предпочтя попытаться решить дело миром.

  
  - В городах Лесс и Титс, решение купцов полностью поддержали смотрящие, - ответили с той стороны.
  Ага, пошла цепная реакция событий после появления самодвижущихся телег в свободной продаже. Городских авторитетов можно понять - для них телеги грозят заметной потерей дохода, потому-то и сразу же поддержали купцов, которые просто хотят таким образом сдержать более расторопных конкурентов, ничего не меняя в своей работе. Лентяи!
  
  - На меня и моих людей действуют решения только города Юмаю. Немедленно освобождайте дорогу, иначе всем кости переломаю, - крикнул наглым вымогателям, ещё не осознавшим своей принципиальной ошибки, ценой которой могла стать их жизнь.
  
  Вместо ответа с той стороны последовал закономерно пропавший впустую дружный арбалетный залп. Мой щит силы отбросил все летящие в нас болты вверх, а воздушный таран раскидал незадачливых ревнителей чужих доходов по дороге и обочинам, ломая им рёбра и кости. Дорога стала свободна, но мы пока не торопились ехать дальше. Почуяв неладное, из лесов вытягивались новые отряды бойцов. Делали они это достаточно слаженно, хотя и прозевали самый важный момент. Раньше стоило суетиться. Подбежав ближе, они притормозили, выровняли ряды и изготовились к атаке. Одновременно с этим из леса выступление войск поддержали маги ментальными ударами, правда, не очень сильными. Изготовившиеся к бою отряды дружно бросились в решительную атаку. Вот только сидящие в кабинах грузовиков мои маги тоже не дремали. Атакующие сами попали под воздействие острого болевого шока в области половых органов, падая на бегу и дёргаясь в конвульсиях. Атака сорвалась, а за прятавшимися в лесу магами противника устремились мои гвардейцы на мотоциклах. Тем ведь тоже неплохо 'прилетело', а если кто-то и уйдёт - и хрен с ним.
  
  Победа далась легко и практически бескровно. Даже среди наших противников серьёзно пострадали лишь стоявшие в заслоне дураки, но тоже обошлось без последствий, с которыми не справятся местные целители. Пришлось задержаться на полтора часа для сбора трофеев. От всей этой истории сильно несло обычной подставой. Сначала Сом отказывается снабжать нас продовольствием, теперь организованная конкурирующими городами засада на дороге. Кто-то просчитал мою возможную реакцию на совершенно несуразные претензии, подготовив условия для возникновения прямого конфликта между авторитетом Витом и другими центрами сил. И если бы мы сейчас устроили тут кровавую бойню, против нас можно было бы начинать священную войну за правое дело. Она и так непременно произойдёт, но уже по другому сценарию.
  
  - Вы хорошо понимаете, что наниматели послали вас на верную смерть? - я решил выступить перед выстроенными в две шеренги бывшими противниками, у которых мои люди отобрали оружие и всё, как-либо пригодное для нанесения серьёзного вреда здоровью ближнего без прикладывания особых усилий.

  
  Плохонькие брони с командиров отрядов тоже сняли, а вот деньги и личные вещи ни у кого отбирать не стали. Если сказать прямо - вооружены эти отряды откровенно слабо, прикрывавшие их маги тоже особым мастерством не блистали и не имели боевых амулетов. Да, за счёт большой численности они легко останавливали и обирали почти любой караван, но против хорошо подготовленного отряда шансов практически не имели. Всё это уверенно вписывалось в концепцию подготовленной специально для меня провокации.
  
  Дал бывшим противникам немного подумать, прохаживаясь вдоль строя, вглядываясь в лица отдельных бойцов. По большей части совсем недавно попавшие в Смертные Земли новички. Их быстро завербовали, кое-как вооружили и бросили на съедение кровожадному авторитету Виту. Всё сходится!
  
  - Пославшие вас люди хорошо знали о принципиальной невыполнимости вашей миссии, потому ваши наёмнические клятвы полностью теряют силу, - громко выкрикнул, чтобы все меня хорошо услышали. - Загляните в себя и проверьте мои слова! - если я всё понял правильно, сейчас произойдёт наглядное подтверждение.
  
  Сначала по одному воину заметил призрачные огненные проблески, затем подобные спецэффекты стали охватывать стоящих в шеренгах людей одного за другим. Всё, они прежним нанимателям теперь ничего не должны. Практически бескровная победа. Всегда бы так получалось. Не люблю напрасной крови и лишних убийств.
  
  - Теперь можете возвращаться в принявшие вас города, но советую идти не туда, а в Юмаю - там вам найдётся достойная работа, - выкрикнул им напоследок, отдав команду бойцам вернуть этим людям кинжалы, немного мечей и пяток арбалетов, ибо совсем оставлять их без оружия и охраны в Смертных Землях было неправильно.

  
  Окончательно переломав и сбросив в лес за обочину остатки заграждений, мы снова тронулись в путь. Больше нас никто не пытался остановить до самого перевала. Часто попадались встречные караваны, иногда попутные, которые приходилось аккуратно обгонять. Аккуратность требовалась, дабы нас случайно не признали за дорожных разбойников и не попытались как-то задержать, устраивая оборону и преграждая путь. Удалось посмотреть и на творения единственного конкурента предателя Питса. Его телеги сильно лучше не стали, хотя у них проявились рессоры, и в их конструкции заметно прибавилось металла. Вот только скоростью они совсем не блистали, едва обгоняя неторопливого пешехода, и для управления ими требовался хоть слабенький, но всё же маг. Он же требовался для регулярного обслуживания и ремонта тяговых моторов. И всё равно даже такой транспорт считался тут большим достоянием, заметно выигрывая у обычных телег с впряженными лошадьми. Из одного попутного каравана с такими телегами мне активно замахали руками, предлагая остановиться, явно опознав того, кто их обогнал.
  
  - Да это тот самый Витос Хитрован! - поприветствовал меня крепкий воин в гвардейской кольчуге с одной телеги. - Ребята, помните, я вам рассказывал об огненном зрелище на Перевале? - он обратился к своим товарищам. - Вот, посмотрите теперь на него и спросите сами, правда ли он тогда увёл из огненного круга 'серых' красавицу Ведьму?
  - Правда-правда, было такое дело, - я уровнял с ними скорость, пропуская нашу колонну и гвардейцев вперёд.
  Остановившего меня 'говоруна' уже и сам опознал. Именно с его караваном когда-то впервые я дошел до перевала, прибившись к нему по пути. Как же давно это было, а ведь и года не прошло.
  
  - Гляжу, ты хорошо с тех пор поднялся, Хитрован, - 'говорун' снова обратил на меня пристальное внимание. - Можешь поговорить с твоим хозяином, чтобы и нам продали такие замечательные телеги, как у него? - о моём авторитетстве он, похоже, совершенно не догадывался.
  - Да не вопрос, - кивнул ему головой, - приезжай в Юмаю и покупай, какие только захочешь, если лишнее золото имеется, очереди почти нет. Гляжу, ты не сильно рад тем, на которых сейчас едешь?
  
  - Выброшенные зря монеты, - кисло поморщился он, как будто раскусил зелёный лимон. - Много груза не положишь, ломаются часто, без буси не обойтись, зато быстрее лошадей, за один день к Базару теперь оборачиваемся. Только вот 'эти' встали на дороге и каждый раз мзду вымогают, совсем обнаглели уроды старые, - явно вспомнил он ту 'таможню', которую мы недавно разогнали и тех, кто её там поставил.
  - И много дерут? - спросил его, не подавая виду.
  
  - Как будто сам не знаешь, - грустно вздохнул он. - С нас-то ещё так, терпимо, а вот вашего главного должны были хорошенько нагнуть.
  - Не смогли они, - злорадно улыбнулся я, вспоминая недавние события.
  
  - Как это не смогли? - удивился мой собеседник, вытаращив глаза. - Там же почти две дюжины дюжин бойцов, а за ними стоят старые купцы и авторитеты, их на понт не возьмёшь...
  - Можешь считать - нет их больше, - сильно озадачил его ответом. - Если кто-то опять встанет, ещё разок намнём бока очередным дуракам.

  
  - Где проходишь ты - там всегда что-то интересное происходит, - довольно хмыкнул этот забавный торговец, окинув взглядом с большим вниманием слушавших наш разговор товарищей, моим словам он поверил сразу. - Чего хоть на продажу везёте, если не секрет? - спросил он немного погодя.
  - Оружие в основном, - не стал делать большого секрета из нашего груза, - и на пробу кое-то ещё, амулеты кое-какие, эликсиры, телеги двухколёсные.
  - А не жалко ли 'серым' оружие за сущие медяки отдавать? - спросил он настороженно.
  
  Из-за введения Слугами Истинного собственной монополии на торговлю оружием между Смертными Землями и королевствами, цены здесь на последнее сильно упали. Невыгодно его стало собирать искателям, продавали только те, кого совсем уж прижало и им требовались хоть какие-то деньги. Но у нас имелся собственный план обойти ограничения. По словам ехавшего с нами капитана Тука, монополия 'серых' держалась исключительно за счёт контроля первых врат. На самом же Большом Базаре и дальше они не имели официального права лезть в торговлю, так как тогда нарушались старые договоры уже со столичными купцами и даже имеющими с торговли прибыль лордами. Если нам удастся свободно проникнуть на Базар - все претензии на счёт нарушения оружейной монополии можем смело посылать. На вооруженные претензии тоже найдётся достойный ответ. Базарным купцам же всё равно у кого брать товар для дальнейшей перепродажи - у Слуг Истинного, или же у сторонних торговцев, лишь бы его было много. Начавшиеся в королевствах волнения сильно способствовали выгодной оружейной торговле по другую сторону Чёрного Перевала.
  
  - Кое-кто скоро сильно обломается, - я довольно хмыкнул себе под нос, представляя реакцию очередной 'незаконной таможни' на наше наглое появление. - А за телегами приезжайте, спросите авторитета Вита, получится вам хорошая скидка, если с ним договоритесь, - махнул рукой на прощание и резко набрал скорость, догоняя ушедшую далеко вперёд колонну.
  
  - Быстро открываем ящики, предъявляем их содержимое и сдаём всё имеющееся оружие здешнему скупщику по его тарифу, дальше с ним прохода нет! - совсем неласково встретил нас местный чиновник, как только мы подъехали к длинной очереди вставших у первых врат и ожидавших досмотра со стороны местной власти телег.
  
  - Извини, но в твоих услугах мы не нуждаемся, - я громко гаркнул на откровенно облизывавшегося разглядывая наше вооружение щуплого чинушу, видимо имеющего личную долю в здешней монополии. - Лучше отойди куда подальше, а то можем по голове чем-то тяжелым отоварить, - пристально глянул на него одним глазом, словно через автоматный прицел.
  - Вы никогда не получите печати для прохода! - истерично взвизгнул он, явно испугавшись моего взгляда в котором на мгновение показалась сама Бездна.
  
  - Не больно-то и нужно... - громко рассмеялся вслед убегающему человечку.
  Не прошло и десяти минут, как нас взяли в плотное кольцо три дюжины бойцов при поддержке шестерых магов. Вот эти 'ребята' оказались весьма серьёзными, нечета стоявшим на дороге. Хотя их сил всё равно маловато, дабы попытаться склонить боевое столкновение в свою пользу. Они нас тоже оценили исключительно верно, потому не торопились идти на прямой конфликт. Определив главного, ко мне подошел один весьма немолодой маг в говорившем об его многочисленных заслугах и достижениях в деле подчинения сил расцвеченном балахоне.
  
  - Вам действительно не нужна печать для прохода врат? - тихо поинтересовался он у меня с озабоченным видом лица.

  - Нет, - покачал головой, - доставая на обозрение искательский медальон. - Узнаёшь? - спросил заинтересовавшегося мага.
  
  - Братство! - сразу угадал тот. - Но ведь по договору... - начал было дальше говорить он...
  - Мне плевать на какие-то там договоры! - резко оборвал его не позволив договорить. - Договора ставить какие-либо препоны торговле из-за личной жадности отдельных 'товарищей' тоже ведь раньше не было. Потому советую передать им - с этого дня их власть в этих местах закончилась! Пусть тихо сидят в столице королевств, иначе их погонят по всем Смертным Землям до самой столицы алхимиков!
  Моя резкая отповедь сильно озадачила переговорщика, но он явно не собирался сдаваться.
  
  - Ты хочешь объявить войну всем Слугам Истинного? - картинно изумился он. - И ты знаешь, что обычно происходит с такими глупыми смельчаками?
  - Знаю! - очень недобро улыбнулся в его изумлённое лицо. - Храм на перевале уже полностью восстановили, или ещё нет? Если восстановили - придётся опять разрушать... - покачал головой, выражая на лице самое большое сожаление, едва не уронив на землю смертельно побелевшего мага насмешливым взглядом - тот, похоже, наконец-то узнал, с кем сейчас разговаривает. - Если хотите жить - отойдите подальше в сторону и больше никогда не мешайте, - громко кинул ему на прощанье, когда он поначалу пятясь задом, повернулся спиной и побежал прочь.
  
  Окружавшие нас воины тоже быстро убрались восвояси, не желая умирать во имя чужой жадности. Ну а мы, спокойно достояв почти целый час в очереди, совершенно беспрепятственно перешли на ту сторону врат. Пожелавших непременно остановить нас самоубийц здесь больше не нашлось.
  
  Большой Базар.
  
  Третий раз появляюсь тут, отмечая, как в очередной раз здесь всё резко изменилось. Храм, похоже, решили не отстраивать. По крайней мере, в центре ничего не торчит. Пространство около врат опять полностью очистилось, купцы переселились туда, где теплее. Узких переулков между шатрами нет, появились более капитальные строения из прочных и лёгких травяных щитов. Народу почему-то совсем мало. Взгляд силы сильно мутит и практически ничего не разобрать дальше десяти метров, хотя какого-либо действующего подавителя не ощущается. Очередная защита специально против магов? Вполне вероятно.
  
  - А куда подевались все купцы? - спросил у скучающего в большом шатре одинокого работника местного общепита.
  - Знать, давно здесь не бывал, искатель, - он сразу отнёс меня к их племени, видимо по плащу. - Сейчас начнётся ежедневный аукцион, ищи всех на центральной площади, если чего интересного принёс на продажу, - а сам очень внимательно смотрел на мою оружейную перевязь и кольчугу.
  
  Ха, а Слуги Истинного неплохо выкрутились из весьма скверной ситуации. Храм они действительно не стали восстанавливать, расчистив от обломков всю центральную площадь. Теперь она стала аукционной. Дабы просто посмотреть товары или попытаться купить, нужно заплатить полный серебряк, а за право что-то продать - уже целый золотой. Если у них эти аукционы ежедневные, то зарабатывают сейчас 'серые' даже больше, чем на 'огненных шоу', так как аукционы собирали большую часть торговых людей со всего Базара. Вот у кого стоит учиться вести бизнес. Решив пока особо не наглеть, честно заплатил за право выставить товар на аукционе, получив восемнадцатый порядковый номер. Охрану же отметил как работников, внеся за них ещё дюжину монет тяжелого серебра. Посмотрим, окупятся ли эти затраты чуть погодя.
  
  Первые четверо торговцев выставляли на торги рабов. Уже почти смирился с такой особенностью этого мира, к тому же являясь действующим рабовладельцем. Потому особо негативной реакции торговля людьми не вызывала. Впрочем, особого интереса тоже, так как продавали обслуживающий господ специфический персонал. Слуги, повара, дворецкие, садовники. Не знаю, в чём они так сильно провинились, раз идут сюда в рабском положении. Скорее всего, просто не понравились прежним хозяевам. Или утратили доверие. Однако покупатели на них здесь находились, вон, за повара торг перевалил за дюжину золотых, а садовника продали за восемь. И ведь более чем уверен - вскоре их перепродадут ещё дороже.
  
  За слугами пошли 'постельные служанки'. Всего две. И каждую легко продали за полторы сотни. А вот мастер-стекольщик вместе с двумя молодыми подмастерьями, похоже, никому не интересен. Три золотых, четыре... - поднимаю руку - пять. Всё! Никто перебивать мою ставку более не желает. Вот и хорошо, пока у нас идёт активное строительство любые мастера пригодятся. Да и после работа им найдётся. Очередные слуги меня не заинтересовали, хотя среди них обнаружился очень редкий специалист - устроитель торжеств. За него активно торговались более десятка купцов, и цена быстро перевалила сотню монет. Даже не догадываюсь, кому в Смертных Землях нужно устраивать торжества. Но купцы просто так торговаться не станут - знают способного заплатить ещё больше покупателя.
  
  За рабами пришла череда выставления всякого разного. Бытовые амулеты, отметил - разрешили свободно продавать световые шары алхимиков, переносные печи мягкого тепла, выкатили самодвижущуюся телегу производства моего конкурента, и легко продали её за две дюжины золотых, сильно удивив и озадачив меня. А потом толпа купцов оживлённо загудела. Причина оказалась весьма банальной, устроители аукциона выставили на торги несколько лотов с оружием. Вот тут мне эмоционально поплохело ещё больше. Ящик с дюжиной самых простых коротких мечей легко уходил за золотой и пару дюжин полных серебряков в придачу. Это если пересчитать на чистое серебро, по весу почти один в один получится.
  
  - Никогда бы не подумал, что железо так дорого идти будет... - тихо вслух сказал себе под нос, но мои слова услышал сидящий рядом купец, который безуспешно пытался принимать участие в оружейных торгах в роли покупателя.
  - Сейчас ещё ничего, неделю назад цена сразу прыгала вообще до двух монет, хорошо теперь мы сговорились, - и сразу замолк, обратив больше внимания на мой внешний вид, видимо случайно разболтав какой-то цеховой секрет.
  
  - И всё равно не пойму, - показательно не заметил его случайной оговорки. - Обычное оружие же сделать очень просто, неужели в королевствах мастера совсем перевелись?
  - Давно же ты здесь в лесах сидишь, искатель, раз такие вещи успел позабыть... - купец недоверчиво качал головой, сравнивая мой внешний вид и столь явное невежество. - Оружие в королевствах могут делать только шесть особых мастерских, остальным запрещено. И цены у них... выгоднее тут по два золотых за дюжину мечей заплатить!
  
  - Всё никак не могу привыкнуть к такой большой разнице цен по ту и эту сторону врат, - я глубоко вздохнул, отмечая уход с торгов очередного оружейного лота по бешеной цене.
  - Так не провезёшь теперь с той стороны-то, - огорчённо вздохнул мой собеседник, - 'эти' всё перехватывают. - Как тебя-то с полной перевязью пропустили? - он опять пристально глянул в мою сторону.
  
  - Есть некоторые знакомые... - уклончиво ответил на его вопрос.
  - И много провезти можешь? - мгновенно понял дотошный купец открывающиеся перед ним перспективы, сразу позабыв про осторожность.
  
  - А сколько надо? - во весь рот улыбнулся ему. - Вернее - сколько у тебя найдётся денег на покупку?
  - О, об этом не беспокойся, найдётся, если не выше нынешних аукционных цен что-то предложишь, - он сразу попытался взять меня в оборот, приблизившись совсем вплотную.
  
  - Четыреста подобных лотов сразу возьмёшь? - спросил его, мысленно прикидывая, сколько в грузовиках и прицепах лежит подобного добра.
  Мы решили вывезти часть лишних запасов, когда с поставками нормального металла определились, да ещё и по дороге трофеи собрали.

  - Сколько? - не сразу понял мои слова купец, или просто не поверил.
  
  - Четыреста! - подтвердил прежние слова. - И это только мечи, ещё есть кинжалы и арбалеты, кольчуги и немного прочей брони.
  - Сам столько не возьму, но с другими купцами легко, - он почти поверил, хотя это оказалось для него совсем непросто. - Мы-то здесь как раз недавно договорились между собой о строгой очерёдности покупок и предельных ценах, иначе выгоды везти дальше становится совсем мало. Потому только делаем вид что торгуемся, а покупатель на сегодня уже заранее определён, - всё же разболтал купец цеховую тайну. - Ты только на аукцион ничего из оружия не выставляй, мы у тебя всё сразу же выкупим.
  
  - Хорошо, не стану выставлять оружие, есть и другой товар, - кивнул, подтверждая принятие его условий. - Только тогда к вам от меня появится одно небольшое условие.
  - Условие? - собеседник сразу же напрягся, чувствуя большой подвох.
  
  - Здесь на Базаре мне нужно постоянное место для моих людей, - решил прозондировать почву, относительно второй главной задачи, ради которой мы сюда сейчас приехали.

  - Чем они торговать будут? - призадумался купец, перебирая в уме имеющиеся варианты.
  Мне хорошо известно о весьма большой ценности здешней земли. Самые удобные для торговли места могли по тысяче золотых монет стоить.
  
  - Ничем, - остановил я его размышления. - В их задачу входит покупка продовольствия на постоянной основе и приём заказов, если здешним купцам что-то потребуется с другой стороны. Эксклюзивные поставки, всяческие редкости, уникальные предложения.
  А ещё они займутся сбором информации, как явно, так и тайно, но об этом купцу говорить не обязательно - сам догадается, если не дурак.
  - Такое условие нам вполне подходит, - сразу повеселел он.
  
  - Желательно какое-либо неприметное местечко, ну там человек на пять-шесть, - высказал ему пожелания.

  - Есть подходящее место, - твёрдо заверил он меня. - Около каменного склона недалеко от вторых врат расположен большой пустующий склад. Только его выкупать надо вместе с землёй под ним.
  
  - Дорого? - о бесплатности приобретения, естественно не могло идти речи, впрочем, так даже надёжнее.
  - Сотни полторы монет, думаю. Место в общем, неплохое, рядом раньше новоприбывших ссыльных пару дней держали, давая им возможность передохнуть в безопасности после долгой дороги сюда, но теперь этим некому заниматься. Для закупки и временного хранения продовольствия тебе как раз подойдёт, - подробнее пояснил он, почесав за ухом.
  
  - Хорошо, обсудим после завершения аукциона, - кивнул ему, поднимаясь с насиженного места, так как объявили мой восемнадцатый номер.
  Пора выходить в круг и предлагать исключительный и эксклюзивный товар.
  
  - А теперь всем желающим предлагается по достоинству оценить настоящего железного коня! - стремительно выкатился в центр площади на мотоцикле экспортной модели, затормозив в широком развороте и поднимая облако медленно оседающей пыли.
  
  'Экспортные' варианты отличались отсутствием встроенного накопителя и сложнейшим управляющим амулетом на цифровой основе, дабы частично скомпенсировать недостаток пиковой мощности турбины. Именно такие мотоциклы мы продавали авторитету Сому и всем желающим. Они всё равно заметно уступали используемым нашей дружиной мотоциклам по разгону и манёвренности, а в остальном оставались практически такими же, не имея каких-либо внешних отличий.
  
  - Этот железный конь ест исключительно земляное масло, не знает усталости, беспрекословно слушается всадника и прослужит без какого-либо лечения много лет. Обычный конь никогда не догонит его. В комплекте присутствует кристалл с инструкциями по управлению и обслуживанию, а также запасные части, которые могут пригодиться, если пытаться выжать из этого коня слишком много силы одним разом, - продолжил громко расхваливать представленный широкой публике товар. - Делайте ставки купцы, начальная цена - золотой!
  
  Два, три пять, дюжина, три... шесть, восемь! Восемь дюжин - почти целая сотня золотых. Выкатываю второй экземпляр, далее торг идёт с максимальной цены предыдущего лота вниз. Но скинули только два. Третий выставленный экземпляр сразу же ушел по такой же цене без торга. Купцы определились с выгодной для себя ценой - теперь она будет колебаться в пределе парочки монет, вряд ли больше. Эх, придётся резко наращивать экспортное производство, ибо при самой максимальной себестоимости в пару золотых, норма прибыли просто зашкаливает. А ведь до этого момента легко продались все эликсиры и бытовые амулеты тоже весьма недёшево по меркам Смертных Земель. Так и задумаешься на счёт организации большого промышленного района, производящего решительно всё. Даёшь Смертным Землям звание здешней 'фабрики мира'! Оружие и боевые амулеты мы даже не показывали, оставив его для тайного торга.
  
  После окончания аукциона, когда все сделки оказались завершенными, товары и деньги благополучно сменили хозяев, ко мне незаметно подошел наш разведчик.
  - Вит, всё готово, установил там, где ты показал, - тихо сказал он мне.
  
  Боевой Повелитель Исал не относился к 'кухонной команде', а наоборот являлся умудряющимся незаметно выслеживать людей Магистра Дана контрразведчиком, когда те ходили на задания. В его верности не приходилось сомневаться, так как он из числа некогда потерявших силу, а теперь полностью восстановившихся магов бывшего Искательского Посёлка. На нем целитель Осус окончательно доработал собственную технологию имплантирования амулетов, ставшую творческой переработкой той, которую мы сняли с палача менял. Теперь внешне и с помощью взгляда силы по Исалу никак нельзя сказать о наличии у него достаточно продвинутой амулетной конструкции с парой полноценных электрических накопителей и нескольких отдельных амулетов. И пока мы тут занимались коммерцией, он удачно установил специальную радиостанцию-ретранслятор на высокой неприступной обычным способом скале, забравшись туда под пологом невидимости. Посмотрел прибор связи - индикатор показывал наличие прямого контакта с центром управления в нашем особняке.
  
  - Благодарю, - кивнул разведчику. - Вертись где-то рядом, но специально не показывайся на глаза, - я передал ему первый экспериментальный бинокль вместе с совершенно лишней командой.
  
  Он и так знал, как нужно действовать, причём, лучше меня самого. Ему предстоит оставаться тут на весьма продолжительное время, пока мы подготовим для него достойную смену. Подходящие кандидатуры для неё имеются, но им стоит ещё немного подучиться и пройти модернизацию организма. Кроме добычи информации просил его попытаться незаметно пробраться на тайный склад Борцов со Скверной, передав амулет-пропуск. Если всё пройдёт удачно, в следующий раз вывезем оттуда всё ценное. Напарником же для него выступит бывший палач менял Ховис, который займёт должность торгового агента, полностью раскрывая открывшиеся у него новые таланты. Чувствую - большой купец из него вырастет, миллионами ворочать станет. Если на них кто-то попробует напасть, вступать в неравный бой я им категорически запретил, главное - сохранить себя, а с напавшими идиотами мы позже разберёмся, заявившись большой командой.
  
  Вопросы с пожелавшими взглянуть на наше оружие купцами уладились на удивление быстро, даже не пришлось торговаться. Они уже давно определили обеспечивающую им достаточную прибыль цену, потому интересовались только объёмом дальнейших поставок. Для лучшего взаимопонимания сразу скинул пару процентов с сегодняшней аукционной цены и передал им все запасы колющего и режущего железа, которое мы привезли на продажу. Его они распределили согласно внутренним договорённостям, кому, сколько и в какой очереди - нас это дело не касалось. Оружия всё равно оказалось мало, потому придётся вскоре везти ещё. Выходило - всех наших запасов не хватит для удовлетворения первичного спроса, на вторичный же можно даже не замахиваться. Потребное количество одних только мечей исчислялось сотнями тысяч, а требовались ещё и арбалеты, чем больше - тем лучше.
  
  Складывалось впечатление - кто-то собирается вооружать несколько армий или значительную часть населения королевств. Брони, кольчуги, копья и топоры - купцов интересовало практически всё, и они готовы платить реальные деньги, если им предоставят товар. Впору думать об открытии нового оружейного производства, так как Смертные Земли не попадают под действующий в королевствах запрет. Но тогда потребуется много металла, которого у нас почти нет. И купцы тут не смогут помочь, так как железа в королевствах тоже уже почти не производилось. Накопленные за тысячелетия запасы некогда считались достаточными, хотя и давно подошли к концу. Уже старались везде применять иные материалы, например - тепловые трубы делать из меди. Впрочем, по идее она туда даже лучше подходит, лишь цена запросто смутит и иного лорда. На дворец-то её много нужно.
  
  Железо же с каждым готом неуклонно дорожало, активно поступая исключительно из Смертных Земель, где его ещё хватало в разбросанном состоянии после войны с алхимиками. Несмотря на растущую цену, новых железоделательных мастерских последние десятилетия практически не открывалось. А кто пытался что-то организовать, быстро разочаровывался. Многие мастера бы с большим энтузиазмом взялись за столь выгодное занятие, если бы не желавшие поиметь половину дохода с любого подобного предприятия Слуги Истинного, делая начинание совершенно бессмысленным для кого-либо кроме себя. Какие-то там давние традиции у них, видите ли. Положено им отдавать половину прибытка с железа и всё тут! Даже с купцов дерут, но у тех норма прибыли позволяет оставаться в плюсе. Да-с, налоговая политика носила исключительно запретительный характер.

  
  Показал наши последние боевые амулеты из ловушек алхимиков и синие кольчуги, но купцы пока не могли предложить за них достойные деньги, ибо просто не предполагали реальной продажной цены. Оставил им несколько образцов под честное слово в расчёте дальнейшее сотрудничество. Если кинут - то и хрен с ними, начнём развивать контакты с кем-то более ответственным и видящим дальше разовой выгоды. А конкретно этих торгашей постараемся ославить. Репутация в их среде должна дорого стоить. Уж точно дороже переданного им на реализацию товара. Посмотрев перешедший в моё владение большой склад, и по максимуму заполнив грузовики продовольствием, мы взяли направление к дому. День уже сменился вечером, и на землю постепенно опускалась темнота ночи.
  
  ***

  
  Военный орбитальный амулет дальней связи ГН-2, запись речевых сообщений ВГДН45824221001, сокрытие активно.
  
  - ... это точно он, ошибка исключена! - сильное возбуждение и волнение одновременно просто переполняли мысленный поток.
  - Ты правильно сделал, не став вмешиваться - твои щенки всё равно не остановили бы его, напрасно погибнув, - ответная мысль представлялась величественной скалой вечного спокойствия.
  
  - Но Огус рвёт и мечет, а мне совсем нечего ему сказать... - первый собеседник почти успокоился, хотя бушевавшие в его душе чувства всё ещё рвались наружу.
  - Забудь о нём, - твёрдо заявил далёкий собеседник. - Людьми командуешь ты, и пусть эти 'серые' сами решают возникшие у них 'личные' проблемы, - слово 'личные' заметно выделялось тоном мысленного голоса, показывая настоящее отношение к ним.
  
  - Так как же...? - первый никак не мог поверить в слова прямого начальника, уж очень сильно они расходились с его представлениями о служебном долге.
  - Вот так! - мысленно рассмеявшись, ответил тот. - Они сами по себе - вы тоже. Их проблемы - это исключительно их личные проблемы. Ты и твои люди им напрямую не подчиняетесь.
  
  - Понял, - первый окончательно успокоился.
  - Оружие на аукционе предлагал? - большой босс проявил интерес к прошедшим событиям.

  
  - Нет, только всякую ерунду и 'железных коней', - с мысленным вздохом ответил его подчинённый.
  - О, он мне всё больше и больше нравится, даже жалко его будет... - твёрдая уверенность на пару секунд дала сбой, - впрочем, об этом потом. Попробую вскоре прислать тебе пару людей - они решат дело. Пока же отойдите в сторону и ничего не предпринимайте, пусть торгует, как хочет. И купите дюжину этих 'железных коней', только не сами, а через купцов, они нам сейчас очень пригодятся.
  
  - Огус не позволит, его люди вмешаются, - попытался рассказать о невозможности выполнения полученного приказа подчинённый.
  - Позволит! - твёрдо ответил командир. - Расскажи ему о моём скором приказе подготовить вывод всех наших сил с перевала, он сразу же согласится на любые ваши действия.
  
  - Неужели это правда? - его собеседник не мог поверить в сказанное.
  - Пока нет, но Огус-то об этом ведь не узнает, - начальник мысленно улыбнулся, передавая хорошее настроение подчинённому. - Если возникнут проблемы - смело вызывай!
  
  ***

  
  Ночная дорога и хорошая скорость навевала самые лучшие мысли. Хотелось думать о мире во всём мире или хотя бы о построении развитого социализма в отдельно взятой стране. Пока же получалось совсем наоборот. Вместо мира готовимся к войне и развиваем феодально-рабовладельческие отношения. Интересно, как выкрутился из подобной ситуации первый алхимик? Общество же ему досталось то же самое. Условия, правда, были немного другими, он поднимал отдалённый глухой край и, распространяя слухи о далёких райских землях, медленно тянул к себе народ, успевая перевоспитывать прибывающее пополнение. Мне же на их месте достался весьма горячий фронтир, где постоянно идёт борьба за выживание.
  
  Пора начать поиск оставленного наследия, благо к нему имеется настоящий сейфовый ключ. С нынешними техническими и магическими возможностями нетрудно и до бывшей столицы алхимиков добраться, самолёт или дирижабль не такая уж и сложная конструкция. Вот только есть большие сомнения в том, что наследие где-то там лежит и меня ждёт. Его надо искать где-то здесь, гораздо ближе к тем местам, где и найден ключ. Первое такое место - бывший Искательский Посёлок. Не просто же так ядовитые выделения сочатся из-под земли в тех местах. Скорее всего, там где-то до сих пор действует завод алхимиков, продукция которого и прорывается к земной поверхности из переполненных резервуаров. И ещё овраги эти 'мёртвые' уж больно они подозрительно выглядят, навевая мысль на их искусственное происхождение. Такое ощущение - там когда-то что-то добывали. Короче, надо готовить серьёзную экспедицию и разбираться, авось что-либо и найдём.
  
  Обратный путь породил и другие интересные мысли. Нам нет нужды гонять торговые обозы днём, как это делают все остальные. Самое лучшее для нас время - ночь. На дороге никого, ни встречных, ни попутных, в ближайших лесах тоже тихо. Если случайно кто-то обнаружится и зашевелится - знать это явно по нашу душу. Сначала пусть попробуют догнать, для нас и сто двадцать километров в час вполне нормальная скорость езды, при большой необходимости можем ещё прибавить. Недоброжелателям останется только заслоны на дороге ставить, но тем самым, они громко объявят нам войну и пощады не дождутся. Хватит с ними миндальничать. Нужно однажды показать всем нашу истинную силу, которую тут только и воспринимают в качестве подходящего аргумента для последующего мирного договора. Кто вовремя поймёт - тот и молодец. А дуракам придётся преподать болезненный урок повторно.
  
  Стоит оборудовать грузовики спереди амулетами воздушного тарана. К сожалению, аналогов того, который в последнее время часто использую сам, у нас больше нет. И повторить его пока не удаётся. Изделия древних надёжно хранят секреты, в них даже хорошенько не заглянуть. Но есть подходящие на роль тарана боевые блоки от стационарных охранных систем. Не столь эффективные, как 'воздушный кулак', но тоже сгодится. Хорошо разогнавшийся грузовик легко сметёт с помощью них любую наскоро сделанную дорожную преграду. А если поставить такие эффекторы на днище и сделать специальный управляющий амулет - то небольшие препятствия можно вообще перелетать сверху, черпая энергию из пары дополнительных накопителей. Такую же конструкцию поставить в мотоциклы дружины. Наших противников несказанно порадует множество самых разнообразных сюрпризов, и пусть после не говорят, что они им не понравились! Вот сколько замечательных мыслей рождается за весьма короткое время езды на хорошей скорости.

  
  Город встречал нас светящимися уличными фонарями и пустой ровной дорогой от западных ворот к самому центру. Проехав ворота, грузовики сразу повернули к складам, где их уже ждали предупреждённые по радио работники, а сопровождавшие их мотоциклисты вместе со мной во главе покатили дальше к особняку. Наша первая коммерческая поездка закончилась весьма благополучно, если забыть о встретившихся на пути мелких неприятностях, грозящих когда-нибудь обернуться серьёзными проблемами. Кто-то вряд ли забудет про демонстративный разгон 'дорожной таможни' и наша показная наглость при проезде первых врат тоже ведь кое-кому не даст этой ночью уснуть. Теперь остаётся только ждать их ответных ходов, подготавливая ответные сюрпризы. Чтобы выигрывать у местных раз за разом требуется всегда идти хотя бы на шаг впереди. И тогда они напрасно растратят на противодействие все наличные ресурсы.
  

  Наутро, едва отбившись от перевозбуждённой Марины, которая вызнав всё про потенциальных Ведьм, хотела взять меня в оборот, дабы я, бросив всё прочее, немедленно готовил ей дежурную смену, отправился решать срочные коммерческие дела, которые теперь не на кого стало переложить. Марине же пообещал непременно начать серьёзно заниматься девушками, как только освобожусь, вечером, ночью, завтра... Ей сильно хотелось наконец-то сдать бессменный боевой пост кому-либо ещё, и непременно составлять компанию мне во всём остальном. Тут пока могу ей только посочувствовать, вполне догадываясь, каково это сидеть целыми днями и ночами в помещении и совсем не покидать городских стен, когда кое-кто другой из одного приключения в другое прыгает, по дальним окрестностям на мотоциклах рассекает, раскидывая врагов одной левой. Или правой. Короче, какая рука оказывается свободной - той и раскидывает.
  
  Вот только сложно объяснить ей, что лёгкость эта весьма обманчива, а поджидающая каждый раз в самом неожиданном месте смертельная опасность как раз вполне реальна. Впрочем, она уже совсем не маленький ребёнок и силы ей тоже не занимать.
Способы взаимодействия с миром по методике Великого Повелителя она сейчас осваивает не хуже меня, и кое-что у неё даже лучше получается, остальным же про этот секрет я пока даже не собираюсь говорить. Сначала обкатаю его на новых Ведьмах, так как обнаружились некоторые интересные детали, которые хочется проверить на практике.
  
  Торговые и финансовые махинации.
  
  - Ты мне лучше рубли свои давай! - мастер Толис, которого я посетил первым среди прочих городских оружейников, вполне благосклонно отнёсся к моему предложению скупить у него оптом все запасы оружейного железа по 'докризисной' цене без лишнего торга.
  Цене скупки, а не продажи, естественно. И всё равно по нынешним раскладам выходили немалые деньги, почти на десяток золотых. Холодного оружия у него на целый грузовик с прицепом набралось, вот только брать золото в качестве оплаты мастер категорически отказался.
  
  - Скопил уже больше, чем дозволено? - ухмыльнулся в ответ на его заявление.
  - Только благодаря твоим заказам с телегами, авторитет Вит, - довольно улыбался щуплый мастер. - Знаю, у тебя с серебром плохо, потому лучше рублями плати, они кое-кем здесь совсем не считаются за деньги.
  
  - Хорошо, - кивнул ему, доставая из кармана полную пачку новеньких сотенных купюр. - Только их тоже долго хранить не советую.
  - Почему? - он поднял на меня удивлённый взгляд. - В них же нет подчинённой силы и их никак не видно.
  
  - Тут дело немного в другом... - решил приоткрыть ему одну тайну, которая вскоре перестанет таковой быть. - Через год один золотой сиун при обмене станет стоить уже не тысячу рублей, а тысячу пятьдесят. А ещё через год - тысячу сто и так далее.
  - Ты не хочешь, чтобы твои рубли складывали вместо золота? - сразу понял он мою главную мысль. - Но тогда ведь их и вовсе не захотят брать, - мастер озадаченно посмотрел на пачку денег, явно размышляя - не поторопился ли он связаться с разрисованной бумагой.
  
  - Деньги должны постоянно работать, толкая людей на активные действия, а не лежать мёртвым грузом по карманам и подвалам, - пояснил ему прописную истину. - Как ты думаешь, почему тут больше двух дюжин сиунов обычным горожанам запрещают хранить? Всё просто - если бы было по-другому, вы бы, набив кубышку, просто обленились и перестали что-либо делать. Торговля бы умерла, и все быстро передохли от голода. Деньги же сами по себе нельзя есть, независимо от того, сколько их у тебя.
  Я намеренно искажал и передёргивал многие факты, но общий принцип управления обществом через финансы старался передать максимально понятно.
  
  - Значит, скопить достаточную сумму никогда не удастся? - резко погрустнел мастер, как-то по-своему осознав мои слова.
  - Удастся, но не таким способом. Не через деньги! - заявил ему, вспоминая все касающиеся ближайших перспектив обустройства этого мира задумки.
  
  - Как не через деньги? - сильно возмутился мастер Толис, всё ещё вертя пачку купюр в руках и не зная, куда её положить.
  - Через какое-то время, когда основное строительство в городе закончится, я начну предлагать горожанам к продаже некоторые его части, - продолжил рассказывать о дальнейших экономических преобразованиях. - Части домов, части заводов, части складов. За имеющиеся рубли ты сможешь выкупить эти части, и если город продолжит развиваться дальше, то они будут только дорожать. Таким образом, у тебя и всех других горожан появится возможность не только скопить, но и приумножить свои деньги. Вместе со мной и всем городом. Только так, все вместе, а не каждый по отдельности! - выдохнул длинную фразу практически на одном дыхании.
  
  - Мудрёно... - мастер надолго задумался, переваривая полученную информацию. - А если ты продашь все твои части, чего останется тебе самому? - хитро прищурившись, задал он весьма коварный вопрос.
  - За меня не беспокойся, - я хохотнул, мысленно прикинув, как останусь совсем уж без всего, и сколько гор дружно свалится с моих плеч, и как от такого великого облегчения улечу в космос.
- К тому моменту у меня будет уже далеко не один этот город! - сказал и сам не поверил последней фразе - слишком уж авантюрной она оказалась даже для меня самого.
  
  И, тем не менее, вполне реальной. Стоит лишь поднапрячься и довести до конца начатые дела. К примеру - войну выиграть. Вот так, объясняя кому-то постороннему прописные экономические истины, докапываешься до собственных тайных планов банально захватить весь мир, до сих пор, тихо-тихо сидевших в голове и прикидывавшихся дохлыми тараканами. А ведь прекрасно получится! Где-то силой, где-то хитростью, где-то деньгами. Главное после своевременно придумать, как сделать захваченный мир самодостаточным, и не нуждающимся в постоянном ручном управлении. И не позволить особо хитрым гадам поломать систему, прогнув её только под себя. Короче, есть простор для активной работы всех моих потоков сознания.
  
  Затем я объехал и скупил на корню все запасы оружия у остальных городских мастеров, а также опустошил склады перекупщиков. Естественно, самое ценное мне не отдавали, надеясь продать это тут гораздо дороже, но мне сейчас требовалась исключительно масса самого простого. Берём количеством - качество самим пригодится. Представителей искательских кланов тоже предупредил, показав, куда стоит нести любое оружейное железо, которое им захочется продать, и где за него станут хорошо платить, не скупясь и не торгуясь за каждую мелочь. Но опять же, выбор оплаты ограничен золотом или бумажными деньгами. Последние уже не вызывали у народа заметной антипатии, так как потратить их в городе становилось ничуть не сложнее всех прочих.
  
  Особый интерес у искателей возникал, когда я рассказывал о планах выпустить индивидуальное колёсное транспортное средство - велосипед, которое будет продаваться исключительно за рубли и стоить не дороже трёх тысяч. Мотоцикл для леса не всегда удобен, зато лёгкий внедорожный велосипед со складывающейся рамой для искателя позволит существенно расширить район поиска ценного добра. При необходимости его можно и на спине по неудобьям таскать. Вес вряд ли превысит десяти килограмм, скорее меньше. А в скорости передвижения по тропам и дорогам выигрыш просто колоссальный, да и усталости от кручения педалей куда меньше. В общем, всем желающим советовал поинтересоваться, как только заработает в полную силу тележный завод. И народ мне верил, видя удачное осуществление прежних начинаний.

  
  К вечеру, лишь только собрался вернуться к просьбе Марины, выдав задание мастерам и пристроив стекольщика с подмастерьями к работе, объявились знакомые торговцы, которых я встретил вчера в пути.
  - Где можно увидеть авторитета Вита? - спросил 'говорун', при приветствии крепко охлопав меня по спине. - Ловко вы 'этих' разогнали, - переключился с более актуального вопроса на то, чем так страстно желал поделиться, радостные эмоции его просто переполняли. - Старые купцы совершенно перебесились, как только узнали, - решил он выдать все последние новости из других городов разом. - Пришли к смотрящим с требованием показательно наказать вас.
  
  - А смотрящие их сразу послали куда подальше? - злорадно хмыкнул, предположив дальнейшее развитие событий.
  - Можно сказать и так... - рассмеялся моей специфической и всё хорошо объясняющей фразе торговец.
- Смотрящие с купцов много денег потребовали, дабы собрать и вооружить новую дорожную стражу, своих людей они на дорогу отправлять категорически не хотят, - подтвердил он ещё одну догадку.
  
  Авторитетам требуется втянуть в начинающуюся войну как можно больше сторонних сил. Или же заставить профинансировать собственное шевеление на этом поприще. Другое дело, если бы мы на дороге устроили бойню. Тогда бы желающие встать в строй и пойти на праведную войну против... э... 'очень плохих людей' вполне нашлись бы и сами. А теперь такой дешевый пропагандистский приём уже не сработает, потому придётся платить немалые деньги.
  
  - И как отреагировали на такое купцы? - мой интерес заключался скорее в определении потребного им времени, чтобы договориться друг с другом.
  - О, это стоило посмотреть! - возбуждённо воскликнул 'говорун'. - Такая знатная драка, сколько друг другу бород эти старые бездельники подрали... - он даже закатил глаза, вспоминая самые интересные моменты. - В общем, договориться, кто и по сколько должен складываться им пока не удалось.
  
  - А вообще удастся? - наверняка за всем этим стоит чья-то направляющая рука, и купцам просто некуда деваться.
  - Договорятся рано или поздно, - собеседник немного погрустнел, прикидывая дальние перспективы. - Старые купцы от своих планов никогда не откажутся и обиды не простят. Дюжину дней будут друг на друга дуться, а потом соберутся вместе и всё решат, особенно когда увидят, как огромные барыши проходят мимо их карманов. Но пока время есть, потому-то я и приехал сюда искать авторитета Вита по твоему совету.
  
  - Можешь считать - ты его уже нашел! - крепко хлопнул его рукой по плечу, прикладывая в удар чуть-чуть магической силы, дабы лучше проняло.
  - Ты и есть тот самый авторитет? - сильно изумился 'говорун', поднимаясь на ноги - от моего хлопка он случайно присел на землю.

  
  - Ага, могу даже знак продемонстрировать! - отступил от него чуть подальше, дабы он не попытался вернуть крепкое приветствие, не сразу разобравшись, с кем имеет дело.
  - И на бумагу поставить печать можешь? - спросил он, переключившись на более актуальный для него вопрос.
  - Легко! - с улыбкой ответил ему, приглашая заходить в дом, ибо вести деловые разговоры на улице далеко не самое лучшее дело.
  
  Договориться с этими бывшими искателями, не от самой лучшей жизни занявшимися торговлей, оказалось совсем просто, так как разговор у нас шел практически на одном языке. Не в смысле самого языка, сколько набора понятий, как правильно стоит жить. Всячески старающиеся делать поменьше, а получать побольше жадные паразиты не нравились ни мне, ни им. На этой общей неприязни оказалось легко строить планы на дальнейшее сотрудничество. От нас им передавалось без какой-либо оплаты шесть самодвижущихся телег, а они обещались быстро поставить практически всё скопленное в других городах оружие по устраивающей меня цене. В городах Лесс и Титс оружейные мастера порой сидели без работы, перебиваясь на мелких заказах, и остро нуждались в деньгах. Тележное производство Питса обходилось силами привлечённых подмастерьев, и не отдавало заказов на сторону, как это делали мы.
  
  Перекупщики же давно забили все склады оружием и не знали, куда его девать при столь низких ценах.
Потому проблем со стремительной скупкой запасов мои новые компаньоны не видели, если с моей стороны получат соответствующий задаток. В результате нашей хитрой операции цены на оружие резко прыгнут практически к докризисному уровню, а то и выше, и у старых купцов возникнут дополнительные сложности с его закупкой для будущих карателей. Только и мы не собирались останавливаться на достигнутом, быстро вывезя все скопленные к настоящему времени запасы. Пока сможем легко проходить первые врата Чёрного Перевала, оружейные закупочные цены начнут планомерно повышаться, вплоть до двадцати процентной разницы между ценами Большого Базара и здешними. Этих процентов нам вполне хватит для компенсации транспортных и прочих затрат, а нашим противникам придётся где-то искать новые деньги. Нравится мне вести экономическую войну...
  
  На вечернем собрании поднялась большая проблема.
  - Вит, я теперь совсем не успеваю заниматься тем самым вопросом, - целитель Осус имел в виду встраивание амулетных конструкций в тела оказавшихся к этому готовыми магов.
- Нужно срочно где-то набирать ещё Повелевающих плоти, иначе обо всём прочем придётся забыть.
  
  - У тебя так много раненых? - удивился его заявлению с явными нотками недовольства. - Откуда?
  - Так ты же сам повелел учить всех новых городских стражников управлению двухколёсными телегами и лечить покалеченных при задержании разбойников, - Осус взглянул в мою сторону с явным осуждением, последнее решение ему категорически не нравилось.
  Ещё ладно - наши люди, но всякие там разбойники, а ведь когда-то я объяснял ему, зачем они мне нужны в исключительно целом виде.

  
  - С разбойниками понятно, - я принял к сведению его информацию, - а причём тут обучение управлению?
  - Только сегодня залечил восемь переломов конечностей, долго возился с позвоночником, а ещё одному бедолаге помочь и вовсе не удалось - его мозги протухли, ещё находясь в черепе, а не валяясь склизкой кучкой на земле! Нечего пытаться доказывать зрителям истинное превосходство над нашими дружинниками, едва научившись держать равновесие, - целителю не хотелось поднимать на ноги подобных пациентов, и в голосе чувствовалось сильное злорадство.
- И на площадке где происходит обучение езде постоянно дежурить больше не стану, нанимай кого-то попроще, у меня более важные дела найдутся! - категорически заявил он в конце.
  
  По-своему он прав. Закрутившись в делах, я полностью упустил момент, когда у нас в команде стало много людей, на которых приходился только один нормальный целитель. Имелось ещё два Повелевающих плоти, но они относились к боевым отрядам и нести постоянное дежурство не могли. Посему требовалось создавать что-то типа 'Скорой Помощи' из нашего мира, действующей на постоянной основе. Причём, не только исключительно для наших людей, но и для всего города в ближайшей перспективе. Есть же сколько-то работавших как сами по себе, так и имеющие связи с искательскими кланами городских лекарей, можно попробовать их завербовать. Да, 'Скорая Помощь' влетит мне в приличную копеечку, но кто-то же должен брать на себя необходимые социальные обязательства?
  
  Ещё стоит попробовать переманить нескольких Повелевающих плоти от авторитета Пала. После того, как я стал забирать у него потенциальных Ведьм, они должны остаться без постоянной работы. Затем встанет вопрос вызова целителей или стражи, придётся делать в городе телефонную сеть - вот ещё одна огромная проблема. Глядишь, с таким подходом можно сразу закладываться на нормальную сотовую связь, благо амулетные радиостанции уже встали на поток, дефицит ожидается только с аккумуляторами. Стоит попытаться скопировать технологию алхимиков, которая пока мне никак не поддаётся. Вроде и вижу нужные плетения в их накопителях, но их прямой перенос на другую основу ничего не даёт. Похоже, там ещё какая-то невидимая хитрость запрятана.
  
  Доклад разведки внушал самый настоящий оптимизм. В связи с продолжающимися репрессиями против асоциальных элементов, город покинули почти все бандитские главари. Мести с их стороны пока можно не ждать, так как напрасно рисковать подобная братия не захочет, а лишних денег на отряды наёмников у них тоже практически не осталось после выкупа из нашего плена захваченных подельников. Потом, конечно, они попытаются присоединиться к кому-либо из более могущественных наших врагов, ибо прощать обиды не в их принципах, но это произойдёт ещё не скоро. На пару месяцев можно смело про них забыть. Да и после вряд ли стоит ожидать серьёзных проблем. Они же всего лишь бандиты, а не борцы за светлые идеалы торжества справедливости. Вот если мы случайно серьёзно ослабнем - тогда попытаются отомстить за всё.
  
  Другие прямо противостоящие нам центры сил тоже постарались временно удалиться, и лишь авторитет Сом вызывал у Магистра Дана заметное беспокойство, ибо многие его действия совершенно не вписывались в число дружественных.
Пока это могло являться чистой игрой на публику, однако стоило как-либо удостовериться относительно реальных планов главного смотрящего. Проникать во дворец Сома разведчикам я категорически запретил. Есть у меня один двойной агент в дружине авторитета, попробую что-либо узнать через него. Выдал разведке задание начинать активную работу в других городах. Хоть и мало у Дана людей, но только тех сведений, которые мы получаем от торговцев, нам категорически недостаточно даже для поддержания собственной иллюзии отсутствия близкой опасности.
  
  - Теперь медленно тяни в себя, плавнее, плавнее, - пытаюсь управлять действиями будущей ведьмы Лати, дорвавшейся до моего мужского тела и сразу же захотевшую оторваться на полную катушку после продолжительного воздержания.
  
  Чтобы выстроить её внутреннюю жизненную силу, пришлось полностью заменить ту собственной. Иначе изначально неправильно развившаяся система каналов пыталась восстанавливать кривую структуру после любых моих воздействий в сторону выправления ситуации. Тяжко пришлось, еле-еле справился, затратив на весьма сложную операцию почти всю ночь. Зато теперь эта совсем молодая девушка может легко хвататься появившимся щупальцем ведьмы даже за меня. Оно пока не вытягивается из её тела дальше пары метров, и управляется им она пока не очень хорошо, зато явный прогресс налицо. Главное научить ведьму строго дозировать энергетические воздействия, иначе последствия контакта с другими людьми станут совершенно непредсказуемыми.
  
  После продолжительных практик с Мариной, учить других будущих ведьм было гораздо проще. По крайней мере, именно так думалось поначалу. Но уже первая попытка наглядно показала - прямой перенос прежнего опыта тут не пройдёт, слишком уж разным оказался жизненный опыт девушек. Бывшие 'постельные служанки' повидали множество разных мужчин, и хорошо чувствовали все их самые малые эмоциональные проявления, легко прорываясь через любые защитные барьеры. Даже мой первый опыт с Лати чуть не стал для неё фатальным. Едва почувствовав проникновение и полный контакт, девушка неосознанно резко подалась навстречу, желая полностью раствориться во мне, разлиться внутри самыми сильными чувствами и страстными желаниями, подарив великое наслаждение. Она буквально выплёскивалась из себя, а выстроенная мной система энергетических каналов позволяла сделать это практически без остатка. Помогло лишь моё множественное быстродействующее сознание, вовремя остановившее процесс начавшегося бесконтрольного слияния.
  
  Если Марина изначально неосознанно тянула жизненную силу в себя, то бывшие 'постельные служанки' стремились сначала наполнить ей партнёра.
Именно такая особенность и породила совсем иную разомкнутую и перевязанную многочисленными узлами структуру внутренних каналов, позволявших девушкам банально выживать при этом самим. Однако и резкое наполнение жизненной силой со стороны постельной партнёрши обычные энергетически-неразвитые мужчины выдержать не могли. Пока сил у девушки было мало - это не приводило к смертельным последствиям, но активировавшийся в их телах механизм накопления быстро выводил их из игры. Ничего подобного до близкого общения с Лати я даже не предполагал, потому действуя по старой методике, едва не убил девушку. Сохранить ей жизнь удалось только своевременным обратным потоком, мгновенно захлестнувшим её и сбившим первоначальный неосознанный настрой. После того как она пришла в чувства, мы продолжили первую тренировку сознательного управляемого обмена энергией.
  
  - Так, ещё немного... хорошо-хорошо, всё, достаточно, теперь меняемся ролями, - продолжил вести трудное занятие.
  
  Дело потихонечку шло на лад, хотя явно потребуется регулярная практика. И тащить её полностью на себе категорически не хочется. Среди моих людей есть потенциальные кандидаты, на кого стоит попробовать частично её переложить. Главное научить самих будущих ведьм контролировать себя в процессе такого 'общения', а дальше пусть в энергетическом плане мужиков развивают. Возможно, из них когда-то получатся слаженные боевые пары - воин-ведьма. Но самые первые шаги девушкам придётся проделать со мной - тут пока никаких альтернатив не предвидится. У авторитета Пала таких потенциальных ведьм больше сорока - это сколько же предстоит работы? Сначала каждую исправь, жизненную силу полностью замени, затем обучи, как не помереть при самом первом близком контакте, потом дай вволю попрактиковаться. Никакой личной жизни не останется! И про ночные бдения в мастерской надолго придётся забыть, хотя столько всяких интересных идей хочется немедленно проверить на практике. Но тут ничего не поделаешь - договор заключил - исполняй!
  
  'Для вас тут разве мёдом намазано?' - мысль-вопрос появилась при попадании в поле зрения пришедших посмотреть на обучение управлением мотоциклом вступивших в нашу городскую стражу многочисленных зрителей.
По грубой оценке, посторонних зевак собралось не менее тысячи, так как в городе с народными развлечениями было достаточно плохо. Интересно, если огородить высоким забором территорию оставшегося на месте снесённых старых складов пустыря и продавать билеты за просмотр, хотя бы треть зрителей останется? И если подумать дальше - а не построить ли в городе парочку стадионов? На одном пусть мотоциклисты гоняют, на другом - боевые отряды приёмы отрабатывают. А в остальное время можно и кожаный мяч попинать. Если не задирать цену на билеты, зрителей окажется вполне достаточно, чтобы быстро окупить все подобные начинания, и даже не придётся устраивать гладиаторских боёв. Хотя это тоже идея - устроить реальные соревнования боевых отрядов друг с другом на потеху публике. Только кровавых жертв категорически не допущу, сильные воины - большая ценность, и победа должна доставать исключительно бескровно за счёт лучшей подготовки.
  
  Посмотрев на обучение стражников, и уяснив для себя всё необходимое, отправился в особняк искать действенное решение для снижения травматизма новичков.
Посему выходило - придётся делать полноценную мотоциклетную защиту - 'черепаху', налокотники и наколенники, а также шлем. Защита ведь не только против падений пригодится, но и хорошо послужит в качестве боевых доспехов. Всё же производимые нами голубые кольчуги слишком ценный экспортный товар, потому одевать в них полную тысячу человек планирующейся городской стражи совершенно неразумно, требуется более дешевое и достаточно практичное решение. Но сразу заняться делами не дала Марина, которую я навестил, дабы передать заказ на проектирование будущего стадиона. Та сразу же утащила генерального заказчика в комнату отдыха и не отпускала несколько часов кряду, несмотря на все попытки отговориться делами или усталостью.
  
  - Если держишь взаперти - то хотя бы своим вниманием не обделяй! - твёрдо заявила она, прижимая к кровати.
  - Как там твоя новая подопечная? - спросил её, всё же вырвавшись ненадолго из горячих объятий.
  - Сильнее меня никогда не станет, но потенциал весьма велик, - ответила Марина, извернувшись всем телом и обвив мои ноги своими, дабы я случайно от неё не сбежал.
  
  По её дальнейшему рассказу, взялась она за первую новую ведьму весьма основательно, заставляя учиться управлять щупальцем и видеть с помощь него, несмотря на любые препятствия. У той, похоже, действительно имелся талант, потому она уже сейчас могла 'прощупывать' практически весь особняк. Ещё несколько энергетических тренировок со мной, расширения каналов и наполненности их жизненной силой, и она сможет частично заменять Марину на боевом дежурстве, а та уже кое-кого не соберётся одного отпускать за городские стены. Побегал один по кустам и хватит, хорошенько запомни - у тебя жена есть! Весьма ревнивая, кстати. Причём, к входящим в наш круг другим женщинам она совершенно равнодушна, а вот все приключения, изволь, раздели с ней в полном объёме. Странный такой образ мышления, но теперь придётся мне с ним постоянно считаться. Возможно оно даже к лучшему, ибо опытный напарник в дальних походах действительно необходим, и Марина первейшая кандидатура на его роль.
  
  И всё же с большим трудом удалось добраться до вожделенной мастерской, пусть и в немного помятом состоянии.
Мои мастера тем временем заканчивали собирать третий грузовик, прицеп к нему уже давно готов. С сегодняшней ночи запустится регулярное транспортное сообщение между городом Юмаю и Чёрным Перевалом силами собственной транспортной компании. Завтра же войдёт в строй первый новый продовольственный склад, одного которого должно хватить для полугодового обеспечения всего города. А таких складов планируется построить в ближайшее время не менее трёх. И все их требуется полностью забить припасами, благо с купцами на Большом Базаре достигнуты предварительные договорённости о срочных поставках, наше дело лишь обеспечить оплату и транспортировку до города. Оплату уже практически полностью завершили, передав полученные от продажи первой партии оружия деньги, а транспортировка начнётся в ближайшие ночи.
  
  Сейчас для нас скорость весьма много значила. Нужно заведомо опередить всех потенциальных противников. Пока они выяснять актуальный расклад, пока договорятся между собой и что-либо предпримут, мы уже полностью заполним пару складов. И можем смело плевать на любые попытки устроить нам хоть полную блокаду. Оценив скорость машин и расторопность грузчиков - есть веские основания рассчитывать совершать сначала по два, а потом и по три рейса за время ночной темноты. Постепенно будет удлинять колонны, вводя в строй всё новые грузовики. И так до момента, когда полностью сравняемся с подвозом из внешнего мира. От нас к перевалу сначала пойдёт оружие, пока не продадим все накопленные за последнее время запасы, а потом и собственная промышленная продукция. И над её разнообразием придётся серьёзно потрудиться, но сначала идёт очередь более актуальных надобностей.
  

  В качестве основы для мотоциклетной защиты была взята кожаная броня охотников за головами. Несмотря на простоту исходного материала, она оказалась весьма сложной в магическом плане. Для надёжного закрепления в выделанной коже плетения подчинённой силы требовались весьма специфичные имеющие эластичную конструкцию и достаточно крупные размеры. Мелкие просто не выдерживали множественных деформаций при частом сгибании-разгибании материала основы. Хоть броня и получалась весьма прочной, способной, к примеру, практически мгновенно твердеть при сильных ударах, но выдержать попадание выпущенного в упор арбалетного болта - уже нет. Слишком велики необходимые для кожи плетения силы, болт успевал частично проскочить между них до того момента, когда они его полностью останавливали. Требовалось как-то исправить этот существенный недостаток, в дополнение обеспечить хоть какую-то защиту и против магических ударов боевых амулетов.
  
  Ничего более оригинального, чем частично совместить свойства синих кольчуг и кожаной брони методом комбинирования применяемых материалов я не придумал.
Потому до самой ночи искал подходящие варианты размещения колец разного диаметра в толще слоёного кожаного доспеха и автоматизации накладывания плетений на саму основу. К сожалению, мои мастера ничего не смогли подсказать со стороны личного опыта, так как и для них задуманная мной конструкция оказалось в новинку, потому пришлось всё делать исключительно самостоятельно, подключая интеллектуальные ресурсы на максимум мощности. Однако за день довести нужное дело до конца так и не удалось, пришлось идти на плановое координационное собрание, затем опять всю ночь заниматься с очередной будущей ведьмой. А заметно подросший торговый караван в этот раз отправился в путь без меня, что едва не привело к трагедии и большим потерям.
  
  Двенадцатая глава.
  'Серый' противник.
  
  - Держимся пока... - с некоторым трудом ответил на запрос по радио один из моих магов. - Поторопись Вит, они подбираются всё ближе.
  
  Расчёт на нерасторопность наших врагов оказался принципиально ошибочен. Да, они пропустили первый ночной маршрут, когда наша колонна проехалась до перевала, перекинула там грузы и вернулась обратно, пропустили вторую поездку в ту сторону, но напали на обратном пути. Напали, хорошо подготовившись и достаточными силами, вполне рассчитывая на успех в самом первом ударе. Не рассчитали лишь повышенной стойкости нашей техники к физическим и магическим атакам, а также присутствию среди экипажей грузовиков сразу двоих боевых Повелителей сил. И всё равно нападающие добились бы успеха чуть погодя, не окажись у нас радиосвязи, чтобы вызвать подкрепление из города, магическую связь они надёжно задавили.
  
  Воздушный кулак с очень большой дистанции лишь нелепо расталкивает в стороны полдюжины арбалетчиков, не позволявших высунуться укрывшимся в кабинах грузовиков и за их кузовами моим людям. И это несмотря на всю вложенную в заряд энергию накопителя и моих сил начинающего Великого Повелителя. Едва не разрушил эффектор древнего амулета таким огромным потоком. Надо бы подъехать ближе, но приходится торопиться, давая моим людям шанс благополучно отбиться от очередной атаки, которая произойдёт вот-вот. Засаду разбойники организовали весьма грамотно, растянув крепкие и почти невидимые в темноте металлические сети через дорогу.
  
  Водители не успели разглядеть их, несколько сетей первая машина благополучно сорвала с креплений, заметно потеряв скорость, а затем в неё, не успев затормозить, врезалась вторая. Вторую зацепила третья, попытавшаяся было объехать образовавшийся затор по обочине и, снеся ещё несколько сетей, перевернулась вместе с прицепом, выкатившись опять на дорогу перед первыми двумя, так её проволокли зацепившиеся за передний бампер сети. Четверо двигавшихся немного позади грузовиков мотоциклистов сопровождения тоже не успели сразу сориентироваться и, выскочив на обочины, едва притормозив, угодили сначала в сети, а потом и под полетевшие в их сторону арбалетные болты. И только благодаря хорошим кольчугам им удалось оттянуться под защиту машин, отделавшись лишь ссадинами и синяками.

  
  Караулившие около растянутых сетей немногочисленные дорожные разбойники сходу атаковавшие остановленную колонну попали под слаженный удар боевых амулетов моих магов, сразу же откатившись к лесу и оставив лежать около грузовиков три обугленных тела. Затем маги нападающих попытались взять верх в ментальном поединке, но тоже не преуспели, несмотря на заметное численное превосходство. Терпя сильную боль, как от собственных многочисленных ушибов, так и от магического давления, дружинники пока держались, отпугивая выстрелами из арбалетов желавших подобраться ближе и ринуться врукопашную врагов. Те от заградительного обстрела особо не страдали, так как тоже имели хорошую броню и крепкие щиты.
  
  Разбойников оказалось немного, всего две полных дюжины крепких воинов при поддержке пятерых сильных магов. Действовали они весьма эффективно, прикрывшись щитами, постепенно приближались к грузовикам, дабы добить моих людей одним стремительным броском. Тут им вполне по силам реализовать численное преимущество. Я уже видел необычайно мощным взглядом силы, как врагам остаётся пройти ещё несколько шагов, после чего можно смело бросаться вперёд, надеясь на разящие удары клинков, но тут к месту схватки пожаловал обладающий решающим весом залпа новый участник. Ещё один воздушный удар теперь уже окончательно выводит вражеских арбалетчиков из игры, а парализующий луч роняет на землю державшего щит перед ударной группой первого мага противника.
  
  Но именно в этот момент в мою спину резко ударяет временно отключающая магию и замораживающая все амулеты тормозящая волна.
Чувство смертельной опасности сильно запаздывает, и только набранная мотоциклом инерция позволяет в самый последний момент увернуться от стремительно бросившихся со стороны обочин дороги мечников. А вот пара практически одновременно ударяющих в спину и бок арбалетных болтов вышибают тело из седла ещё летящего вперёд на хорошей скорости мотоцикла. Кольчуга болты удержала, но при падении я едва не переломал себе все кости. Щит силы поставить было уже невозможно, а ловкости, чтобы остаться на ногах, банально не хватило. Сильная боль в спине, многочисленные ушибы, явный перелом руки, разбитое лицо - всё это ерунда, активированная жизненная сила мгновенно исправляет полученные повреждения, вот бросившаяся вдогонку целая полудюжина мечников уже серьёзная проблема.
  
  Восприятие резко укоряется, практически останавливая для меня внешнее время. Вот первый подскочивший воин очень медленно наносит прямой колющий удар в мою шею. Так же медленно, с большим трудом преодолевая упругую инерцию материального мира, ухожу в сторону, вражеский клинок лишь вскользь касается открытой кожи, оставляя на ней длинную царапину. Ускользая вбок и плавно хватая первого мечника за грудки, подставляю его под удар топора второго подскочившего противника вместо себя. Широкое лезвие медленно рассекает доспех и человеческую плоть, отделяя руку первого противника вместе с зажатым в ней мечом от тела. Плавно падая спиной на землю в перекате, чиркаю кончиком клинка по ногам третьего воина. Еле-еле успел его вовремя достать, пока он едва не насадил меня на копьё, как жука на булавку. Первые двое ему немного помешали, даруя мне бесценные миллисекунды, позволяя благополучно уйти с линии атаки.
  
  Разворот, рывок, бросок вперёд, меч срезает половину черепа следующего противника, а густо летевшие в меня арбалетные болты один за другим пронзают тела обладателя копья и топора, которые ещё оставались на ногах, медленно валя их на землю. Отмечаю одним из потоков сознания - болты легко пробивали доспехи, как будто те сделаны из простой бумаги.
Ещё один попавший мне в грудь болт опять валит с ног, не пробив кольчуги, чем пытается воспользоваться оказавшийся совсем рядом очередной воин. Похоже, все эти бойцы находятся под действием сильно ускоряющего реакцию и увеличивающего силу эликсира. Едва сумел сбить клинком в сторону стремительный удар противника. Воин достаточно быстро сориентировался и почти ушел прыжком от ответного удара, удалось лишь вскользь чиркнуть по его ноге, распарывая сапог.
  
  Резко отталкиваюсь от земли руками и ногами. Вовремя, так как очередной арбалетный залп густо засевает плавно втыкающимися болтами землю в том месте, где мгновение назад находилась моя голова. Арбалетчики противника догадались о полнейшей бесполезности стрельбы в корпус и стали прицельно бить в голову. 'Ну, всё, ребята, вы меня окончательно достали!' - проскакивает в главном сознательном потоке злорадная мысль, когда правая рука уже выдёргивает из кобуры пистолет. Как же медленно движется затвор, выплёвывая стреляные гильзы. Оказавшиеся на удивление близко к месту схватки вражеские стрелки даже не поняли, что отправило их одного за другим прямиком в Бездну. Как и не понял этого последний бросившийся в мою сторону мечник. Пытавшийся встать предпоследний противник тоже получил пулю в череп.
  
  Всё, на меня больше никто не нападает, можно выныривать из ускоренного состояния, пока запас жизненной силы ещё окончательно не иссяк от таких резких перенапряжений. Произошедшая схватка продлилась всего несколько считанных секунд, а столько событий уместилось в эти краткие мгновения. Засаду, похоже, приготовили специально под меня, но с этим разберусь чуть позже, пока надо срочно помочь моим людям, которых пытаются одолеть оставшиеся силы противника. Снова резкий рывок под ускорением, дабы быстрее сократить расстояние до остановленных грузовиков, достреливаю магазин в спины нападавших, сразив троих, дальше моя помощь уже не потребовалась, так как, наконец-то, подъехали гвардейцы, от которых я далеко оторвался по дороге сюда.
  
  Несмотря на очередную победу, доставшуюся на удивление малой кровью - с нашей стороны только один убитый дружинник и трое раненых гвардейцев, настроение оставалось поганейшим. К чему вся подготовка, всё дорогостоящее снаряжение, когда какие-то три дюжины врагов едва не перебили наш торговый караван и не прикончили меня самого?
  
  - Вит, мы взяли его! - передо мной вытянулись двое гвардейцев, спрыгнув с мотоциклов, затем поставили на ноги крепко связанного и завёрнутого в сеть вражеского мага.
  Хотя нет - не мага. Да это же кто-то из Слуг Истинного, судя по его внешнему виду! Не Борец со Скверной точно, те одеваются в другую одежду и не имеют характерной выбритости висков.
  
  - Начнёшь сразу говорить или сначала изысканные 'удовольствия' захочешь получить? - спросил я пленника, оказывая на него лёгкое давление недавно вернувшейся ко мне магической силой.
  Однако тот явно пребывал в глубоком шоковом состоянии, и говорить просто не мог, только смотрел немигающим взглядом, почти выкатив глаза из орбит.
  - Быстро доставьте его в особняк - там с ним побеседуем, - отдал приказ моим людям, которые сразу же отправились его исполнять.

  
  Пленников нам досталось только четверо вместе с последним Слугой. Трое оказались тяжело ранены и дальше поедут на грузовиках. Мага, которого я успел парализовать пока на меня не навалились толпой, кто-то благополучно добил, перерезав тому горло, даже неясно, свои или мои постарались. Машины же, несмотря на силовую остановку и столкновения друг с другом пострадали минимально, оставаясь на ходу. Интересен метод их остановки. Операцию явно готовили в большой спешке, иначе бы выбрали более удачное место, где деревья подступают ближе к дороге. Тогда остановить грузовики удалось бы ещё проще всего парой растянутых сетей. А так их натянули сразу восемь штук, закрепив за вбитые в землю многочисленные металлические колья, оказавшиеся самым слабым звеном натянутой через дорогу цепи. Впрочем, для остановки колонны их оказалось вполне достаточно. Сами же сети и держащие их тонкие тросы были чрезвычайно прочными, мне не удалось обнаружить ни единого разрыва.
  
  Экипировка вражеских бойцов тоже оказалась просто превосходной. У всех исключительно зеленоватые гвардейские кольчуги и оружие, в рукоятях мечей усиливающие удары амулеты. Напавшую непосредственно на меня группу сразу же опознал подъехавший капитан Тук:
  - С радостью берущиеся за любую кровавую работу собаки, - проговорил он сквозь зубы, сплёвывая на землю и сильно ударяя мёртвое тело носком сапога.

  
  - Гвардейцы? - переспросил, заметив его сильную неприязнь к убитым.
  - Бывшие гвардейцы, - Тук сплюнул ещё раз, переворачивая на спину очередной труп и внимательно рассматривая лицо убитого, освещая его маленьким белым световым шаром. - Если за тобой, авторитет Вит, пришли из третьего отряда, то стоит ждать очередных гостей, - задумчиво покачал он головой, быстро осмотрев тела убитых арбалетчиков.
  
  У каждого из них имелось к началу атаки по три взведённых двойных арбалета. То-то они так быстро отправляли залп за залпом в мою сторону. Хвалёные гвардейские кольчуги не смогли удержать болты в зоне временно подавленной обычной магии. А вот моя золотистая насыщенная жизненной силой вполне справилась с защитой тушки хозяина, большие синяки в местах попаданий и трещины в рёбрах не в счёт. И всё равно, опять жизнь висела на одном тонком волоске. Окажись противники чуть-чуть расторопней - им могло бы вполне повезти. Ладно, хватит напрасной рефлексии, пора выдвигаться к дому. Трофеи и тела погибших собраны, перевёрнутый грузовик поставили на колёса, рассыпавшийся груз закинули обратно в кузов и прицеп. Надо ехать, на востоке небо уже заметно посветлело, обещая скорый рассвет. Утром на дорогу выйдут многочисленные торговые караваны. Не стоит им видеть последствия ночного сражения и наших крепко помятых бойцов.
  
  Ответный визит вежливости.
  
  - Какова приведшая к остановке колонны ваша основная ошибка? - спрашивал я понурых дружинников на утреннем разборе ночного происшествия.
  - Сопровождение двигалось сзади, не выставив передового охранения, - наконец-то высказал правильную мысль управлявший первым грузовиком боец.
  Именно он 'проспал' перекрывавшие дорогу сети. Впрочем, тут и моя вина присутствует. Нужно сразу было сделать грузовикам яркие фары с дальним светом, а не полагаться на эликсиры ночного зрения для бойцов.

  
  - Каков должный порядок действия при обнаружении препятствия? - продолжил задавать проштрафившимся бойцам каверзные вопросы, заставляя вспоминать инструкции и сравнивать с ними свои действия в реальной ситуации.

  - Если нет уверенности преодоления препятствие сходу, не ввязываясь в бой, следует немедленно откатиться назад, разрывая дистанцию с потенциальными противниками и вызывая подкрепление, - заговорил другой дружинник, получивший в последнем бое серьёзную рану, но уже поставленный на ноги нашим целителем.
  
  Мучение народа подобными вопросами продолжалось ещё долго, пока меня не отвлёк Магистр Дан, уже допросивший захваченных пленников и пожелавший лично доложить о проделанной работе. Вместо меня распинать проштрафившихся дружинников остался капитан Тук, которому тоже перепало немало критики с моей стороны, так как подготовка сопровождения торгового каравана висела персонально на нём.
  
  - Брр, мерзкое это дело Слуг Истинного допрашивать! - фыркнул Магистр, когда мы уединились с ним в моём кабинете.
  - Чем они тебе так не нравятся? - он сильно заинтересовал меня подобным отношением к очередным 'пациентам'.
  
  - Возьми амулет палача и сам попробуй, - не захотел тот делиться информацией. - Если мараться не хочешь - расспроси жрицу, - подсказал Дан вполне удачное, по его мнению, решение. - Она того Слугу, кстати, уже потребовала выдать ей на расправу, есть у неё личные счёты ко всей этой братии.
  - Не вижу проблем, если хочет - почему бы и не выдать? - недоумённо пожал плечами. - Пусть девушка немного порадуется, если так хочет. Или же есть какие-либо другие соображения?
  
  - Примерно сорок тысяч золотых и ещё сколько-то серебра, - Магистр загадочно улыбнулся, глядя на мою реакцию.
  - Выкуп или...? - он всё же сумел серьёзно озадачить меня информацией.
  
  - Казна Храма на перевале, которой мы можем завладеть, если сейчас поторопимся, - его улыбка окрасилась явным злорадством.
- Заодно имеется возможность хорошо поквитаться за последнее нападение, - в словах Дана проскочил едва заметный личный интерес.
  - Кого-то из бывших 'друзей' случайно нашел? - решил сразу прояснить ситуацию, обычно Магистр не показывал личных эмоций по отношению к каким-либо сторонним людям.
  - Давно это было, ещё в столице... - тяжело вздохнув, начал рассказывать он о своём прошлом, раз уж его желание с кем-то поквитаться не осталось для меня незамеченным.
  
  Всё оказалось весьма банально. Его отряд когда-то легко выследил очередного серийного маньяка-садиста. По его словам - вполне рядовое для столицы королевств явление среди окончательно уверовавших в собственную крутость и полнейшую безнаказанность отдельных слоёв населения. Мажоры. Отпрыски отпрысков лордов и низкорожденных женщин. Наследниками или хотя бы членами влиятельных семей их никогда не признают, но вполне обеспечат на всю жизнь. Страдая от скуки, часто впадают во все тяжкие. Мало им охоты на животных - берутся за людей. Поначалу, когда изредка пугают ради забав чернь в пригородах им действительно всё сходит с рук, но если переходят границы восьмого кольца города - охота начинается уже на них самих. Так произошло и в том случае, только маньяк оказался уж больно крепким, при попытке его задержать, убил двоих молодых бойцов из группы Магистра. Обычное рядовое явление, кстати. Среди тайных сыщиков выживают лишь самые ловкие и расторопные. Естественный отбор...
  
  Неприятное продолжение для Дана и его людей случилось после того как они сдали спеленатую добычу куда следует. Вскоре его группа ловила того садиста второй раз, и опять потеряла бойца, теперь уже более опытного. Маньяк оказался вооружен запрещёнными амулетами и полностью потерял чувство реальности. Убивать его сыщикам категорически запретили - судьбу подобных преступников всегда требовалось решать, оглядываясь на мнения важных столичных персон. Теперь же он узнал о его дальнейшей судьбе от наших ночных пленников. Маньяк ни много ни мало оказался распорядителем казны Храма на перевале, и именно он стоял за оружейной монополией Слуг Истинного. И за нападением на нашу колонну, почувствовав серьёзную угрозу личным доходам. Естественно, про прежние 'забавы' он вряд ли забыл, имея в этих местах для них куда больше возможностей, чем в столице королевств. Захваченный Слуга Истинного в обмен на жизнь и свободу обещал скрытно провести наш боевой отряд, дабы мы смогли захватить Брата Огуса - того самого маньяка, и храмовую казну заодно.
  
  Пришлось идти в подвал давать пленнику слово авторитета. На его пожелание увидеть подтверждение огнём, я лишь злорадно ухмыльнулся и предложил немного пообщаться со жрицей, которая стояла за дверью камеры, пока так и не получив от меня столь желанного подарка. При самом первом упоминании о ней Слугу конкретно проняло, и сняло все возможные пожелания в мой адрес с его стороны. Даже не пришлось лично знакомить.
  
  Сразу же собрали очередной военный совет и начали подготовку операции, которая произойдёт следующей ночью, по совету того же разговорившегося пленника. Дабы исключить всяческие накладки в виде случайной западни, связался по радио с находящемся сейчас на Большом Базаре разведчиком. Он уже один раз успешно проникал за вторые врата, потому уточнить непосредственную обстановку к нашему появлению на месте вполне способен. В качестве помощи ему в самое ближайшее время отправлюсь я вместе с Мариной, воспользовавшись амулетами невидимости. Наконец-то рыжая Ведьма выберется из вынужденного заточения, дабы поучаствовать в хорошей драке. В наши предварительные планы входило непременно захватить всех 'серых' с перевала в плен. Хватит им пить человеческую кровь и мешать свободной торговле. Потом за некоторых можно просить выкуп, а кое-кого прилюдно укоротить на голову за все былые заслуги.
  
  Размещавшуюся ближе к третьим вратам школу Борцов со Скверной решили пока не трогать, ограничившись лишь грабежом склада с оружием во вторых вратах. Можно и их навестить, но по информации от пленников там почти три сотни человек. Да, в основном мальчишки, но и они способны натворить бед в религиозном угаре, а устраивать массовую резню молодёжи совершенно не хотелось. Плюс не стоило забывать о возможности подхода подкреплений со стороны размещавшихся уже с другой стороны в свободных землях Стражей Перевала. Наша задача быстро набежать, всех Слуг похватать, казну и прочие ценности погрузить на машины и дать дёру. Примерно пара часов до вероятного подхода подкреплений к небольшому посёлку Слуг Истинного у нас будет. А дальше станем ждать пришедшего уже из столицы королевств ответного хода. Двинутся ли они на нас большой войной или нет. Если проанализировать приходящую сейчас с той стороны информацию - скорее нет. В королевствах началась очередная заваруха, и распылять военные силы на каких-то смертноземельских разбойников никто не станет.
  
  Чёрный Перевал, между вторыми и третьими вратами.

  
  - Двое на первом этаже, ещё семеро на втором, сзади в пристройке ещё трое, - рассказывает мне наблюдавший за 'серыми' до нашего появления разведчик.
  
  Осматриваю в бинокль их небольшой посёлок, а разведчик даёт пояснения, где и сколько находится людей. Потенциальных противников хватает, около пяти дюжин человек, из них самих Слуг Истинного не более дюжины, остальные послушники, стража и обслуга. Нападения никто не ждёт - и это вполне понятно. От дороги между вторыми и третьими вратами, по которой сейчас бредут понурые ссыльные в сторону Смертных Земель и изредка проезжают телеги вольных купцов в обратном направлении, посёлок 'серых' отгорожен высокой каменной стеной и крепкими воротами. Ссыльные не имеют оружия, купцов же заботит исключительно товар, и они вообще боятся потерять право пребывания на Большом Базаре. Их и вовсе могут не выпустить отсюда. Некому тут нападать на это маленькое поселение - место совершенно безопасное. Было.
  
  Светило уже клонится к закату, и мы заняли исходные позиции для стремительной атаки на ближайших скалах. Скоро подойдёт состоящий уже из четырёх грузовиков торговый караван.
Мастера срочно доделали ещё один, забросив пока всё остальное в долгий ящик. С караваном прибудет всего девять бойцов, ибо на большее количество у нас нет амулетов-пропусков, остальные станут ждать нашего возвращения в Привратном Посёлке. Там тоже стоит кое-кому передать горячий 'привет' из числа тех, кто организовал нападение на нашу колонну. Никого прощать мы не собираемся. Все, так или иначе, получат заслуженное наказание, благо теперь мы знаем про всех запятнавшихся. А ведь я кое-кого даже предупреждал при личной встрече. Могли бы догадаться, чем всё это для них обернётся.
  
  - Марина, ты уже определила для себя цели? - спрашиваю невидимую напарницу по радио.

  В отличие от меня, она вполне способна пользоваться тут магическим зрением, у меня же, как и всех остальных магов, развивалась в этих местах хроническая близорукость. Сказывалось воздействие дикой силы гор, которая теперь не сдерживалась собиравшим в себя излишки пульсирующей энергии Храмом.
  
  - Вит, тут что-то непонятное, - отозвалась она через некоторое время. - Тот пленник, похоже, далеко не всё нам рассказал.
  - Наши планы резко меняются? - я сразу правильно понял озабоченность в её голосе.
  

  - Пока ещё нет, но стоит проверить лучше, - в её голосе чувствовалась лёгкая досада, что-то у неё явно не получалось. - Ты опуститься совсем тихо на крышу второго от меня дома сможешь? - спросила она чуть погодя.
  Амулетной конструкцией в полёте она ещё не очень хорошо владела. Впрочем, мне тоже приземлиться совершенно бесшумно на указанную крышу сложновато. Требуется исключительно точно рассчитать весь полёт от его начала до конца, и особенно филигранно скорректировать импульс инерции при касании, дабы удары толкающих амулетов пришлись в твёрдую землю. Иначе тонкая крыша может и не выдержать или, в любом случае - о скрытности уже можно не думать.
  
  - Попробую, - ответил ей, - если случайно провалюсь или нашумлю - готовься быстро драпать, мне тоже тот дом почему-то не нравится. Обо мне не беспокойся, есть чем отбиваться.
  
  В самом последнем случае задействую мертвящий амулет, благо он накопил некоторое количество непонятной субстанции, хватит на один мощный удар по площади. Подключив дополнительные сознательные потоки, произвёл расчёт необходимого перемещения по воздуху и потребных затрат энергии в шести точках корректировки траектории. Обеспечивающие возможность полёта эффекторы могли отталкиваться только от достаточно прочных поверхностей. Фокус толкающего луча можно расширять или сужать, но все действия требовали непосредственного участия оператора, автоматикой здесь пока не пахло.
  
  - Прыгаю! - ответил в эфир, подавая первую порцию энергии в толкательные эффекторы. - На месте, - проинформировал Ведьму после относительно удачного приземления.
  Всё же едва не свалился с покатой крыши после практически идеального касания.
  
  - Посмотри в подвал через вентиляцию, у меня отсюда не выходит, - ответила мне Марина, предлагая действительно оригинальную идею.
  
  До этого я пытался смотреть взглядом силы непосредственно через крышу. Результат оказался неважный. Так, вот интересующие меня трубы и выглядывающие из них амулеты принудительной вентиляции. Ближайшая ко мне труба подаёт чистый воздух на второй этаж. Стенки трубы укреплены плетениями подчинённой силы и служат своеобразными зеркалами для моего взгляда силы. Удобно. Хм, кто тут у нас собрался в таком составе? 'Постельные служанки' в количестве двух дюжин, отдыхают, скучая без работы. Местный бордель, ничего интересного. Ведущая на первый этаж труба приводит мой 'взгляд' в большую столовую, человек на двести. Следующая у нас кухня. Тут семеро поваров активно занимаются готовкой сразу для большой оравы едоков, судя по размеру и количеству кипящих котлов. Еды гораздо больше, чем требуется для пропитания всех ранее замеченных обитателей этого посёлка. Странно.
  
  - Чёрт! - вырвалось в эфир, когда я проник взглядом силы в подвал.
  - Нашел? - спросила меня Марина, постоянно державшаяся на связи.
  

  - Примерно полторы сотни бойцов, есть маги, сейчас спят, - рассказал ей обо всём увиденном в хорошо защищённой от проникновения магического взгляда подземной казарме.
  Даже Ведьма не смогла пробиться туда щупальцем. С ближайшей скалы точно забраться в вентиляционную трубу ей не удалось, пришлось меня посылать, обнаружив непонятный барьер.
  - Если они сейчас спят, то когда собираются бодрствовать? - задала умная девушка весьма правильный вопрос.
  
  Сейчас уже почти вечер, а боевые отряды спокойно отдыхают. Явно ведь собираются чем-то заняться посреди ночи. Какие ночные события ожидаются в ближайшее время? Ага, вот вам и вопрос на засыпку, кто кого собирался захватывать - мы Слуг Истинного или они нас? Выходит, обманул нас пленник, в расставленную ловушку заманил, посулив богатую добычу. Сыр в мышеловке бесплатен только для второй мыши, а вот первой приходится заплатить за него жизнью. Едва не переиграли нас Слуги Истинного, просчитав партию игры на несколько ходов вперёд. Даже если бы мы сюда не полезли, это войско запросто могло прижать наш торговый караван на Большом Базаре. Скорее всего, на этом и строился основной расчёт, как и в случае первой атаки.
  
  Слугам нужен лично я - следовательно, они сначала пытаются захватить моих людей, как-то узнав о наличии у тех прямой связи со мной. Дальше всё просто - если я прибываю к идущей вялотекущей драке, то основные вражеские силы переключаются на меня, если трусливо отсиживаюсь в городе - гарантированно теряю верных людей и немалые ценности, а главное - всю торговлю.
Практически беспроигрышный вариант для 'серых'. Лишь нашу исключительную наглость им не удалось до конца оценить. 'Так, а вот и он - эликсир долгого сна', - достаю из сумки флакон и выливаю его содержимое на быстро вращающиеся лопасти вентиляторов, выломав чистящий воздух амулет из вентиляционной системы. Теперь в подвальной казарме долго никто не проснётся. Этот действующий как известный в нашем мире хлороформ эликсир специально захвачен нами для транспортировки пленных магов, дабы не пеленать их в сети, которых на всех могло и не хватить.
  
  - Эти готовы, действуй! - предал Марине сигнал к началу атаки, убедившись в срабатывании сонного эликсира, отметив, как свалился со стула на пол единственный бодрствующий в казарме дежурный.
  Сам же перепрыгнул на рядом стоящую казарму Базарной Стражи и обслуживающего персонала, в сумке ещё имелся лишний флакон сонного эликсира.
  
  - Всем немедленно лечь на пол, сопротивление бесполезно! - громко кричу присутствующим в большом зале, отправляя шесть парализующих разрядов в головы 'старшим братьям', которых легко отличить по цвету балахона и у кого могли присутствовать на пальцах амулеты дальней связи.
  Остальные находящиеся сейчас тут 'серые' являлись младшими послушниками и какой-либо опасности совершенно не представляли. Быстро поняв, кто к ним неожиданно пожаловал, и, оценив своё безвыходное положение, все послушно легли, позволив усыпить себя смоченной сонным зельем тряпочкой.

  
  До прибытия наших грузовиков с подкреплением вдвоём с Ведьмой мы благополучно усыпили и парализовали всех найденных в посёлке людей, не поднимая шума.
Чисто сработали, можно нас поздравить с первой настоящей диверсией во вражеском тылу. Теперь оставалось только благополучно вывезти пленников и трофеи. А здесь хватало поживы. Подъехавшие вскоре бойцы начали скорую погрузку ценностей, даже не показывая удивления. И только капитан Тук подошел ко мне с вопросами после осмотра подвальной казармы.
  
  - Какие у тебя планы на тех людей? - спросил он, явно пытаясь скрыть возбуждённые сильным азартом чувства, но у него это плохо получалось.
  - Высказывай предложения, - решил сначала узнать о приведших его в подобное состояние причинах.

  
  - Если показательно срубить головы шестёрке десятников и паре сотников из третьего отряда - остальных могу взять под себя, - взглянул он с большой надеждой во взгляде, ожидая положительного решения.
  - Вопрос верности решишь? - спросил его, задумавшись напоказ.
  
  Получить в дружину сразу больше сотни опытных гвардейцев казалось весьма заманчивой идеей. Сомнений в прямой причастности бойцов в казарме к гвардии королевств, не имелось абсолютно. Оружие, внешний вид - всё явственно указывало именно на это. И только сомнения в их добровольной присяге новому господину не позволяло особенно радоваться. Люди не деньги, которым всё равно в чьём кошельке лежать, они имеют собственное мнение и набор прежних обязательств.
  
  - Решу, - кивнул капитан с подозрительным блеском в глазах. - Это первый штурмовой отряд гвардии, но над ним командуют собаки из третьего карательного, - пояснил он, только путая меня. - Если убить командиров, то у них не останется выбора.
  - А самих командиров подчинить не удастся? - мне стало интересно, как капитан отреагирует на такое предложение.
  
  - Лучше не стоит, - скривился он, как будто надкусил незрелый лимон. - В третий карательный отбирают исключительно по особым личным качествам, а уж кто дослуживается там до десятника или сотника... - тут он взял паузу, взглянув мне прямо в глаза.
  Дальше можно и не говорить - и так всё понятно. Зачем мне в дружине испытывающие большое удовольствие от убийства с особой жестокостью нелюди?
  
  - Действуй, как считаешь нужным, потом с тебя лично спрошу! - принял решение, передавая чуть ли не подпрыгнувшему от радости капитану Туку эликсир, с помощью которого можно быстро привести усыплённых людей в чувство.
  Вскоре к погрузке трофеев присоединились новые работники. Глядя на них с ближайшей крыши особой радости на их лицах я пока не замечал, впрочем, и явного неудовольствия тоже не отмечалось. Присягу они принесут уже в моём особняке, а пока пусть поработают под присмотром.
  
  Трофеев оказалось много. Одного монетного серебра на целый грузовик с прицепом - по поводу казны Храма пленник нас не обманул. Вместе с деньгами в хранилище ценностей обнаружился разобранный на несколько составных частей амулет-кольцо, который по обычаю должен возвышаться над Храмом Истинного. В его золотистом металле ощущалось очень плотное скопление плетений подчинённой силы, потому приказал грузить и его, собираясь позже разобраться. Ведь ради обычного архитектурного украшения такие сложности делать вряд ли станут. Здесь кроется что-то более важное. Да и сам амулет показался подозрительно большим, на старом Храме стоял явно меньше. Раза так в три или даже четыре. Тут же только одна секция состояла из дуги длиною примерно в три с половиной метра. Но при этом весила странно мало, как будто внутри очень тонкой металлической оболочки лишь один воздух. Я один отрывал её от пола без заметных мышечных усилий. А вот прихватить её телекинезом вряд ли удастся - она неизменно выскальзывала из любых захватов.
  
  Кроме материальных ценностей нашей добычей стали люди.
Слуги Истинного пойдут для вытягивания информации и показательных акций, если за них не заплатят большой выкуп. Две дюжины молодых 'постельных служанок' усилят наше кольчужное производство и расширят службу рекреации. Две отдельных кухонных команды, первая - господская, занимающаяся изысканными блюдами, а вторая для столовой обслуживающего персонала. В составе второй обнаружился повар-раб, которого недавно продали на аукционе больше чем за сотню золотых. Интересно, сколько же тогда могут стоить повара из первой команды? Надо бы поспрашивать их и их бывших хозяев. Короче, мы вывезем отсюда всех людей, оставив лишь одного послушника, кому оставим кристалл с информацией о том, как со мной можно связаться, страстно желая заплатить выкуп за бывших хозяев посёлка, если они ещё хоть кому-то нужны.
  
  Пока мои люди по-быстрому опустошали посёлок от всего ценного, я тихонько припрятал несколько подслушивающих амулетов в вентиляционных трубах, ведущих в помещения, где с большой вероятностью вскоре окажутся важные персоны. Есть вполне подходящие комнаты и залы с достойной истинных господ отделкой. Найти такие амулеты почти невозможно, если целенаправленно не искать, возмущение силы они создают самое минимальное. Необходимое питание эти 'жучки' получат от тепла движущегося воздуха, запасая электрическую энергию в электролитическом конденсаторе, а записанные разговоры будут уходить в эфир в сжатом виде три раза в день. Мощность их передатчиков крайне мала, но её вполне должно хватить, чтобы доставить радиосигнал до приёмной антенны спрятанного на неприступной скале мощного ретранслятора.
  
  Сильно переевший удав медленно полз к логову, дабы успеть переварить проглоченную добычу, прежде чем его самого захотят поймать и съесть другие хищники. Перегруженные машины продавили амортизаторы и едва не цепляли прогнувшимися осями дорогу. Только к следующему утру нам удалось беспрепятственно добраться до города и ненадолго затаиться, ожидая самых тревожных вестей.
  
  ***

  
  Паника.
  Уединённый особняк в окрестностях столицы королевств.
  
  Просторный двухэтажный дом прятался под кронами величественных зелёных великанов. О существовании этой небольшой загородной резиденции самой могущественной организации этого мира знало совсем мало людей, ещё меньшее количество могло рассказать о пребывании тут. Несмотря на близость к столице королевств, попасть без специальных амулетов в это место совершенно невозможно. Живым - так уж точно. Более того - его даже невозможно найти без точного знания, где начинать поиски. В данный момент происходило крайне редкое событие - в этой тайной резиденции собралось сразу шесть человек, двое из которых являлись слугами, а четверо... именно от них в этом мире зависело практически всё, по крайней мере - они сами ещё совсем недавно именно так считали.
  
  - Мне сначала хочется понять, как такое вообще могло произойти! - громко верещал невысокий лысый толстячок в светло-золотистом балахоне.
  Остальные четверо присутствующих в богато украшенном золотом небольшом зале мужчин старались удержать хотя бы видимость спокойствия. Реально оставался спокоен среди них лишь высокий воин в чёрном камзоле. Если заглянуть глубже в его надёжно скрытые от постороннего взгляда чувства, можно было заметить - он даже рад всему произошедшему. Хотя одновременно оставалась и лёгкая досада о того, что он сам оказался к нему непричастен. А такое дело его заметно напрягало.
  
  - Ты же не просто так пригласил нас сюда, Брат Ний, значит, сам уже догадался, почему это произошло, иначе мы могли бы и не покидать столицы, - воин в чёрном камзоле без труда выдержал упёртый в него гневный взгляд толстячка.
- Но ты ведь теперь уже и сам не сильно доверяешь ближним, - добавил он, постепенно побеждая оппонента в противоборстве взглядов.
  

  - Брат Ато... - толстячок резко покраснел от внутреннего перенапряжения и был готов в любую секунду взорваться, однако быстро овладел бушующими внутри чувствами, - впредь подобные измышления всегда держи при себе! - закончил говорить уже совершенно ледяным голосом, от которого присутствующие в зале неосознанно поёжились.
  Но воин совсем не обратил на этот тон внимания, продолжив говорить:
  - Только прямым предательством некоторых твоих людей можно объяснить ту поразительную лёгкость, с которой 'Он' сумел захватить поселение. А ведь вы все знаете, какие там имелись силы и какие люди несли охранение. И ведь даже сигнала опасности не успели подать.
  
  - Мне кажется - ты поразительно много знаешь, Брат Ато, - толстячок заметил в ответ вроде бы самым обычным голосом, но у хорошо знающих его людей от такого тона могло запросто остановиться сердце.
  - Мои люди прибыли первыми на место после того, как его покинули захватчики, - не поддавшись на явную провокацию, ответил воин. - И ты, Брат Ний, уже получил от меня кристалл со всей информацией.
  
  - Только это тебя сейчас и спасло, - злорадно ухмыльнувшись, ответил тот. - Но мне интересно другое - как 'Он' смог вообще решиться?
  - Похоже, у него не оставалось иного выбора, - вступил в разговор третий участник, мужчина среднего возраста и достаточно неприметной внешности в простой одежде обычного жителя столицы.
  А тех людей, которые знали, чем он реально занимается, во всех королевствах можно пересчитать по пальцам на двух руках.
  
  - По всей имеющейся информации выходит - за ним стоит Искательское Братство, - продолжил он доклад. - И все его действия не являются самостоятельными. Братство решило показать нам силу, посчитав момент наиболее удачным. В южных королевствах бунт, северные находятся на грани, лорды передрались за какую-то шкуру, которую вскоре продадут на Аукционе Истинного Престижа. Есть некоторые сведения - за бунтами черни стоит не ушедший от нас Великий, за которым напрасно бегают наши охотники, а Искательское Братство. Тот чересчур наглый разбойник выступил именно тогда, когда требуется отвлечь наше внимание от чего-то гораздо более важного. Если мы сейчас среагируем на него как должно, то рискуем упустить решающие события уже где-то тут, - неприметный мужчина закончил говорить и осмотрел всех остальных, немного задержавшись взглядом на воине в чёрном камзоле.
  
  - Ким, ты всерьёз предлагаешь не посылать туда армию карателей? - лысый толстяк поднял бровь, демонстрируя самое искреннее изумление, хотя все прекрасно видели его наигранность.
  - Не посылать нельзя, - качнул тот головой вперёд и положил руки на стол, придавая позой больше веса последующим словам: - Нельзя делать это в большой спешке, как у нас должно непременно получиться, если захотим перехватить выкуп!

  
  - Предлагаешь заплатить его всерьёз? - теперь толстяк изумился совсем не напоказ. - Все пятьсот тысяч?
  - Можно хорошо сэкономить, заплатив всего сто за допрошенных с помощью палаческого амулета, но живых братьев, - влез в разговор воин со злорадной ухмылкой на лице.

  
  - Ты прекрасно знаешь - для нас это совершенно не приемлемо! - гаркнул на него толстяк в золотистом балахоне.
  - Тогда придётся платить все пятьсот, - твёрдо заявил тот.
  
  - Тебе легко говорить, Ато, - к воину обратился последний участник этой встречи, весьма колоритный бородач в цветастом балахоне мага, но тоже имеющий явную военную выправку. - Моим же людям придётся их доставать обратно, своих на такое дело ты точно не дашь.
  - Всех нет - но кое-кого смогу выделить твоим войскам в помощь, командор Кух, - кивнул воин почти коллеге.
  
  - Будет весьма ценно. Твоим бойцам те края куда лучше знакомы, - маг кинул в сторону воина благодарный взгляд, но внутри него давно жило полнейшее презрение к своему визави.
  Каждый из них считал себя достойным большего, даже стоя почти на самой вершине власти.
  
  - Итак! - толстяк привлёк внимание всех собравшихся к себе, приняв окончательное решение. - Выкуп платим, несмотря на всё остальное. Брат Ато - ты доставляешь туда золотой караван с максимально возможной скоростью и обеспечиваешь обмен наших братьев. Проверить отсутствие глубинного допроса сможешь сам. Командор Кух - собираешь отовсюду весь третий гвардейский отряд и берёшь в придачу к нему первый штурмовой. И ещё кавалеристов возьми. Как заставить их действовать вместе - ты лучше меня знаешь. Храм окажет тебе непосредственную поддержку боевыми послушниками. Шести тысяч таких карателей должно хватить для полной зачистки всех этих Смертных Земель, но мне нужно только уничтожить спрятавшееся там Искательское Братство и всех примкнувших к нему. По имеющимся сведениям, за ним только один город, остальные могут оставаться на нашей стороне, но проверить всех подряд всё равно не помешает. Магистр Лём вместе с братом Ато собираете информацию и предварительно готовите военную кампанию, дабы не произошло каких-либо неожиданных накладок. И только не рассказывайте мне о возможном повторении сценария войны с алхимиками!
  
  - Вообще-то имеются весомые опасения... - воин сразу попробовал посеять сомнения в абсолютную уверенность шефа.

  - Работайте так, чтобы они не оправдались! - Первый Слуга Истинного не собирался менять собственного мнения. - И срочно доставьте мне те непонятные амулеты, которые вас так сильно перепугали, - приказал он, вставая из-за стола и закрывая собрание.
  
  ***

  
  Тринадцатая глава.
  В ожидании реакции.
  Смертные Земли, город Юмаю.
  
  Три дня после нашего налёта на Перевальный Посёлок 'серых' все старательно делали вид, как будто ничего не произошло. Было событие - и нет его. Многие никак не могли вообще поверить в реальность чего-то подобного. Впрочем, мы и сами старались не распространяться, быстро убрав лишних людей подальше от города, пока их никто не заметил. Как раз пригодилась подгорная база отступников. Там вполне вольготно разместились гвардейцы, чью огненную присягу я торжественно принял, едва мы добрались до дома. Поначалу имелись серьёзные опасения в её реальности. Как-никак, а гвардейцы прежде давали другие клятвы и присягали другим людям. Но капитан Тук пояснил - в случае военных действий, непосредственный владелец огненной клятвы бойца должен находиться достаточно близко к нему. Иначе в критической ситуации боя её стойкость может нарушиться.
  
  По его словам - стойкость военных огненных клятв различна. Если составить жесткий вариант присяги, то бойцы утратят инициативу, превратившись в послушных болванов. Годится для вспомогательных частей или ополчения, но для гвардии уже неприемлемо. Потому нужно учитывать возможности её нарушения или вообще полного разрушения. Не от страха, а от боли, вызванной, к примеру, ментальным ударом вражеских магов. Усомнившийся в правоте командиров боец временно получает свободу, и может нарушить прямой приказ старшего по званию, если тот ему сильно не нравится. Потому-то в королевских войсках принято передавать прямое огненное подчинение бойцов командующим на поле боя их непосредственным начальникам, после гибели которых, основную присягу можно перехватить, если знать хитрые нюансы. Он-то, как бывалый контрразведчик, прекрасно их знал, потому сразу предложил мне интересный вариант. Дополнительно сыграла сильная антипатия между гвардейцами первого штурмового отряда и поставленными над ними десятниками и сотниками из третьего карательного.

  
  После публичной казни командиров через отсечение мечом головы, капитану Туку удалось полностью снять с остальных бойцов все прежние обязательства, а затем сделать предложение, от которого те не захотели отказаться. Собственно, особого выбора у них не имелось. Обратной дороги в королевства нет, здесь можно стать обычными наёмниками и воевать за интересы тех, кто больше заплатит. Бывшие гвардейцы вполне могли требовать с потенциального нанимателя весьма достойную оплату оказываемых услуг. Но большой отряд в полторы сотни человек практически никто надолго не наймёт. Чтобы прокормиться им придётся разделиться на мелкие отряды. И сразу же у них появляется заметная вероятность встретиться в бою уже друг с другом, причём ни разу не учебном. Такая перспектива слаженный боевой отряд не устроила никак. Потому предложение войти целиком в дружину сумевшего лично захватить их в плен местного авторитета оказалась встречена с большим энтузиазмом.

  
  А дальше последовала стандартная процедура принесения клятвы и получения первого жалования вместе с новым обмундированием. Поступившие мне на службу гвардейцы удивлялись, когда им сразу же предложили поменять кольчуги. Сначала заметил сильное недовольство у многих в глазах, так как бойцы подумали - им предложат что-то более простое и дешевое. Но их изумление просто зашкалило, когда они увидели голубые брони, такие же, как и у всех моих бойцов. Кольчужное производство работало без остановок, потому хватило всем и даже много осталось. Шестеро гвардейских магов тоже получили новые боевые амулеты нашего собственного производства вместе с радиостанциями для связи. Последних пока на всех не хватало, быстро производить их мы не можем. Передав новичкам девять мотоциклов и троих инструкторов по вождению, поставив над ними двоих десятников и одного сотника из числа старых людей, направил обживать подгорные пещеры. Там как раз почти завершился ремонт системы жизнеобеспечения.

  
  В помощь с ними отправилась кухонная команда из столовой Перевального Посёлка вместе с частью слуг, как из особняка, так и новых. С теми тоже вопрос решился достаточно просто, ибо все они оказались рабами, принадлежав нескольким захваченным нами в плен Слугам Истинного. Когда те пришли в сознание и узнали, где сейчас находятся - получить у них официальный откуп рабов в мою пользу всего за один формальный медяк оказалось весьма просто. Даже торговаться не пришлось. Жалко допрашивать этих пленников с пристрастием или амулетами пока нельзя. По совету того же капитана Тука я затребовал с их хозяев совершенно нереальный выкуп в полмиллиона золотых. При условии, если мы их действительно допрашивать не начнём. Если в течение шести дней позитивного ответа на мои требования не последует - пойдёт полный допрос с вытряхиванием из них всей подноготной. А выкуп более реальный всего-то в какую-то там сотню тысяч запросил просто за их жизни. Тук говорил - подобное требование заставит 'серых' быстрее шевелиться и допускать ошибки, если те захотят ответить силовым образом. Посмотрим, как дело пройдёт. Раз война уже неизбежна, то дополнительные вражеские войска лишь добавят бардака в здешнем краю, гарантированно ослабив наших основных противников.

  
  Несмотря на исчезновение главных хозяев, Большой Базар продолжал работать, как нив чём не бывало, даже оружейную монополию Слуг Истинного осталось кому поддержать в силу отсутствия отмены прежнего приказа. Перевальных чиновников мои люди не тронули, прихватив лишь одного запятнавшего себя подготовкой нападения на нашу торговую колонну мага. Ежедневные аукционы на центральной площади Базара продолжились, как и раньше, и только по подслушанным жучками разговорам нам стало известно о весьма активном шевелении наших противников.
  

  Первый день после акции мы сидели исключительно тихо, постепенно перебирая захваченное добро и перетасовывая людей. На второй день, вернее - ночь, получив информацию о продолжающейся работе Базара, отправили туда торговый караван. В этот раз нападений на него не произошло, хотя и наша охрана была серьёзно усилена. На следующую ночь тоже никаких сюрпризов, колонна грузовиков скаталась туда и обратно три раза, отвезя на продажу все лишние трофеи и привезя на новые склады изрядный запас доставленного купцами специально для нас продовольствия. Можно подумать - от нас все отстали и жизнь потихоньку налаживается. Но на четвёртое утро пришло сообщение от спрятанного среди скал специального жучка. Неизвестный парламентёр громко как мы от него и требовали, сообщал в пустоту о готовности 'серых' заплатить полный выкуп в самые ближайшие дни, и требовали принять от них уполномоченного вести дальнейшие переговоры специального представителя. 'Кажется, началось!' - весело подумал я, слушая это сообщение.
  
  Ждать посланника пришлось ещё четыре дня. Ещё четыре дня мира и спокойствия, за которые многое требовалось успеть. Хоть нам и собирались заплатить выкуп, но лично у меня не имелось даже тени сомнений - его собираются вскоре вернуть обратно с помощью военной силы. Просто не успевают подтянуть армию одновременно с золотом и потому сейчас не предпринимают каких-либо экстраординарных мер. К примеру, могли сразу же устроить торговый бойкот, обрезав поступление продовольствия в Смертные Земли. При этом можно и сразу объявить кое-кого официальным виновником, заставив всех местных жителей принести им его голову на блюде.
  
  Но такой расклад скорее сыграл бы только мне на пользу.
Уже созданных запасов продовольствия одному городу должно хватить примерно на полгода. Или всем трём городам на пару месяцев. И под эти запасы всё местное население можно попытаться объединить и ударить общими силами по тем, кто обеспечивает торговую блокаду. Или же вообще преодолеть действующий запрет на ведение здесь сельского хозяйства. При здешнем климате не проблема получать три-четыре урожая в год - и тогда Смертные Земли полностью перестанут нуждаться во внешнем мире. Понимали это и наши противники, потому не торопились резко зажимать нам кислород.
  
  Мы же пользовались имеющимися возможностями на полную катушку, организовав безостановочный транспортный коридор и скупив все имевшиеся запасы еды у купцов на Большом Базаре. Подвозимое извне продовольствие тоже скупали прямо с колёс, несмотря на двукратный рост цен. Он бы стал ещё больше, но нашим торговым партнёрам не хотелось видеть подобный же рост цен на оружейное железо. Оно тоже подорожало на треть, так как ранее накопленные запасы уже вывезли, а поток новых поступлений резко сократился. Все старались придерживать оружие в ожидании скорой войны, предчувствие которой распространилось по всем Смертным Землям.
  
  Поступившим ко мне на службу искателям при помощи самодвижущихся телег удалось вывезти все старые запасы из тайников, а также навестить места, где мои гвардейцы оставили тайники с трофеями. Те частично уже растащили ушлые искатели-одиночки, но самое ценное, к нашему счастью, они не нашли. Получив от меня дополнительную премию за хорошую работу, искатели погрузили на телеги запасы продовольствия и всяких амулетов, поспешив заполнять всем необходимым располагавшиеся далеко от города теперь уже наши тайные базы. Если дела пойдут исключительно плохо - у нас найдётся куда отступить и где пересидеть тяжелые времена. Хоть и постараемся до такого варианта никогда не дойти.

  
  Свободного времени за эти мирные дни лично у меня практически не появлялось, ни днями, ни ночами. Достроенный первый завод приступил к работе. Но тележное производство, ради которого он и строился, уступило место более актуальным потребностям. В первую очередь требовались мотоциклы и 'ездовая броня' - так назвали ту защитную одежду, которую я всё же сумел довести до стадии промышленного производства. Сочетающая в себе лёгкий кожаный доспех и голубую кольчугу комбинация оказалась вполне жизнеспособной, хотя и потребовала от меня много инженерной работы. Без точного расчета энергетики всех необходимых плетений подчинённой силы она никак не хотела становиться стабильной.

  
  Благодаря расчётам и практическим проверкам узнал много нового в амулетном деле. Там тоже имелись совместимые и несовместимые друг с другом формы плетений, пришлось создавать целый подкласс плетений-посредников, благодаря которым удавалось связать вместе несовместимые замкнутые узлы силы разного строения. Короче, дело дошло до построения первых математических моделей магии, которые дальше можно доводить до совершенства долгие годы. Зато благодаря инженерным расчетам и предварительному моделированию я стал затрачивать меньше тепла на построение плетений, а также существенно повысил скорость работы промышленных амулетов. Впору садиться и подробный трактат писать. Впрочем, в тайны древних мастеров нам пока так и не удалось заглянуть, ибо их уровень оставался недостижимым.

  
  Наш дружный коллектив пополнился пятёркой новоиспечённых ведьм, пока ещё весьма слабых и неопытных, но уже переставших являться сплошной обузой. Едва осознав открывшиеся для них перспективы и пообщавшись с Мариной, 'порченые девы' ходили за мной буквально по пятам, стараясь всячески привлечь к себе внимание. Причём все сорок три, переселившиеся к нам в особняк от авторитета Пала вместе с пятёркой Повелевающих плоти. Маги оставались лично преданными авторитету и не хотели поначалу менять место жительства, но Пал им прямо приказал перейти к новому господину и дальше служить только ему. Сам же владелец городских борделей каждый вечер заходил к нам в гости поговорить на искательские темы, расспрашивая меня про перспективы дальних походов к столице алхимиков. Это теперь стало для него настоящей идеей фикс, и он не собирался её на что-либо иное менять.

  
  Чтобы не мешал мне работать в амулетной мастерской, предложил ему начинать собственную подготовку к дальним походам. Составлять карты по образу той, которую нарисовала Марина, прорабатывать детальные маршруты походов, оборудовать строить тайные убежища, искать надёжных людей среди искателей с кем можно пойти в неизвестность. Подарил ему набор необходимых амулетов, потребовав срочно освоить мотоцикл наравне со всеми моими людьми, пока он каким-либо хитрым образом не переложил наскучившую должность на мои плечи, к чему постепенно всё шло. Впрочем, он почти сумел втянуть меня в сферу личных интересов, как искательских, так и должностных, скинув ко мне весь 'женский балласт'. Вначале постоянное женское внимание сильно раздражало и отвлекало от работы, но постепенно я смирился с ролью главного самца большой стаи. Надеюсь, временно. Хотя мы все знаем, что обычно бывает с тем самым 'временным' и во что оно превращается. Тем не менее, я старался обнадёживать всех женщин, раскрывая перед ними большие перспективы.
  
  Благодаря чему обрёл ждавших своей очереди на превращение в ведьму терпеливых помощниц. Основные ошибки успешно проработаны ещё с самой первой бывшей 'постельной служанкой', дальше чего-то принципиально нового не происходило, типичный сценарий проявлялся раз за разом. Но всё равно с каждой 'порченой девой' приходилось почти полностью истощать запас собственной жизненной силы, а затем исправлять привычный шаблон действий при близком контакте с мужчиной. Первая из новых ведьм - Лати, наконец, смогла самостоятельно управлять энергетическими потоками и теперь стала практиковаться на отдельных гвардейцах и магах, легко доводя их до кратковременного беспамятства от нахлынувшего избытка чувственных наслаждений. Прогресс явно пошел, хотя после она бежала ко мне, дабы восстановить пошатнувшийся баланс, так как с другими мужчинами она пока больше отдавала, чем брала. Ну не было у них столько жизненной силы, сколько требовалось ей для планомерного развития себя, да и не подходила их энергия сразу. Получить жизненно необходимое она могла пока только от меня, а я, соответственно, постоянно собирал излишки с 'дев престижа' и других 'постельных служанок', тратя на это столь ценное время.
  
  Вот такая у нас получалась пирамида перераспределения энергии, в перспективе способная к серьёзному расширению за счёт включения в неё новых участников. Жду не дождусь того момента, когда в этой круговерти сам окажусь лишним. Практически любого имевшего развитое тело и интеллект мужчину можно заставить развивать личную энергетику. Ведьма способна провести инициацию и помочь сделать первые шаги в управлении жизненной силой, а дальше воин - да-да, такое доступно в первую очередь воинам, пойдёт сам. Для него развитие энергетики открывает множество дополнительных возможностей. Рост силы, скорости, реакции, способность мгновенно залечивать небольшие раны. Дальше пока не заглядывал, ориентируясь исключительно по себе. Ведьмы тоже не оставались внакладе, Лати, к примеру, уже почти освоила подчинение силы по методу Великого Повелителя, но её магический дар сразу обратился в область целительства. По крайней мере, Осус, которого я прямым приказом заставил пообщаться с ней, сейчас пребывал в полнейшем восторге относительно первых успехов новой ученицы. Судя по его весьма довольному виду и проявившемуся тонкому каркасу жизненной силы внутри тела - не только он её учит, но и наоборот. Глядишь, скоро первая устойчивая пара среди наших людей образуется.
  
  Тем временем в столице королевств громко прошел Аукцион Истинного Престижа, где продали добытую мной шкуру зверя за четыреста шестьдесят тысяч золотых сиунов.
О результатах аукциона мне сообщили менялы по амулету дальней связи. Из моей доли сразу же перечислил необходимый взнос для вступления в их сообщество, как раньше и договаривались. Проблем по этой части не возникло. Теперь оставалось дождаться решения общего совета менял и подтверждение официального вступление в полномочия. С ним пока не всё определено - мне требовалось как-то доказать профессиональную пригодность на роль банкира, ибо наличия одного лишь большого запаса денег для этого совершенно недостаточно. Тут пока следовало ждать каких-то особых людей, которые произведут инспекцию моего общего состояния и экономического состояния территориальных владений. Зато уже сейчас я могу полноценно пользоваться системой безналичных расчетов, пока за мной числится достаточный запас золота в столичном Хранилище Благ. В общем, ещё один необходимый аспект жизни постепенно обретал должный вид, а я подыскивал человека или целый коллектив, который займётся решением всех финансовых вопросов от моего имени. Тащить всё на себе надоело. Аэль хоть и любила считать монеты, но выходить за рамки чисто семейного бюджета категорически отказывалась.
  
  Получение выкупа.
  
  И только по прошествии недели с момента последних событий на Чёрном Перевале потребовалось лично ехать на встречу с неизвестным переговорщиком.

  
  - Думаю, каких-то пятидесяти тысяч золотых авторитету Виту не сильно жалко за столь ценную информацию, - весьма нагло заявил высокий крепкий воин в гвардейской броне, предлагая ни много ни мало - полный расклад по идущим за ним следом армиям карателей вместе с кое-какой помощью, способной как-то помочь нам с ними справиться.
  - Ещё скажи - 'с обязательной доставкой в столицу королевств', - язвительно ответил ему на столь 'смелое' заявление.
  
  - Хочешь сказать - ты и такое можешь гарантировать от себя? - воин явно удивился, но постарался не подать вида. - Хотя чему тут удивляться - я же с самим Искательским Братством сейчас разговариваю... - заметил он чуть погодя.
  - Вполне, - кивнул ему, подтверждая прежние слова. - Только о чём-то подобном можно поговорить после полного разгрома карателей, - выставил жесткое условие для последующего сотрудничества.
  
  Пятьдесят тысяч золотых - гигантская по местным меркам сумма, для перевоза которой потребуется хорошая телега. Но заплатить её этому странному наглецу совсем не жалко, если удастся не просто разгромить идущую сюда гвардию, а суметь перехватить управление войсками. Это стоило и больших денег. Один подготовленный и полностью вооруженный гвардеец по самым скромным оценкам обходился королевствам не менее полутора сотен золотых. Можно легко посчитать, сколько стоила идущая сюда шеститысячная армия карателей только по воинам, даже без учёта огромного обоза. И это гораздо интереснее получения денежного выкупа за захваченных Слуг Истинного, на который, собственно никакого расчета изначально и не было. К чему столько денег, если они лежат мёртвым грузом?
  
  - Неужели ты рассчитываешь реально с ними справиться? - теперь удивление воина стало сильно заметно. - С моей информацией тебе удастся лишь немного дольше продержаться и куда-либо спрятаться, когда тебя совсем прижмут, иначе шансов выжить нет.
  - Наверное, точно так же думали и те, кто пятьдесят лет назад шел в эти края против каких-то непонятных алхимиков... - я покачал головой, выражая большое сомнение в столь скверной оценке наших возможностей в предстоящей войне. - Мне не нужна информация, чтобы полностью разбить войско карателей - мой интерес заключается в возможности победить в этой войне максимально бескровно и ещё получить с этого дела хорошую прибыль. Остальное мне неинтересно, - я уверенно озвучил ему пожелание относительно того товара, который хочется получить.
  - Достойное желание, - усмехнулся воин, - и если тебе не жалко отдать за него тех пятидесяти тысяч...
  
  Дальше нам кое-как удалось договориться. Брату Ато, как он мне представился, явно ведущему какую-то тёмную игру, сильно хотелось, чтобы мы как можно дольше задержали карательные армии, нанеся им ощутимый, но не смертельный ущерб. Вариант их быстрого разгрома или пленения его категорически не устраивал, и в подобном варианте идти на сотрудничество не желал. Война должна непременно состояться и продлиться не менее пары-тройки месяцев. Это требовалось ему для прибытия из столицы королевств дополнительного подкрепления. Самые подготовленные войска, которые только есть, пойдут в Смертные Земли, оставив большие города без должной защиты. Дружины лордов и поместное ополчение не в счёт. Только когда войска окажутся уже тут, я смогу действовать как душе угодно - хоть уничтожать всех подряд, хоть захватывать в плен, а до этого нужно изображать героическую, но вполне пробиваемую оборону. Непосредственное командование карательной армии должно регулярно рапортовать в вышестоящие инстанции и показывать хоть какие-то успехи, постоянно требуя всё новых подкреплений, ссылаясь на нехватку войск для быстрого решения поставленной перед ним задачи.
  
  Если некий заговор, ради которого Брат Ато и предлагает мне столь сложный план, увенчается успехом - про Смертные Земли и всех здешних обитателей сильные мира сего надолго позабудут. Иначе действительно может повториться полноценная война с алхимиками, пусть и в меньших масштабах. В общем, информации вполне хватило, дабы серьёзно призадуматься. И какие-то пятьдесят тысяч - сущие мелочи, благодаря которым мы сможем обрести надежду на мирное будущее. Да, предложенный план войны выглядел слишком уж авантюрно, но оказался вполне реализуем наличными средствами, по крайней мере - так казалось на первый взгляд. Ещё имелся риск попасть в очень хитрую ловушку, позволив противнику беспрепятственно ввести войска в Смертные Земли, где они сразу же выдут на оперативный простор. Узкое горлышко Чёрного Перевала с той стороны виделось серьёзным препятствием. Укрепившись там, мы сможем долго сдерживать любое наступление малыми силами. Вот только мои люди сейчас имели существенно лучшую мобильность и вооруженность, о чём враги пока не догадывались. Короче, сначала попробуем сыграть по предложенному сценарию, имея в запасе три-четыре запасных варианта, на случай если что-то пойдёт не так.
  
  Свободно довезти до города полученный выкуп нам, естественно, никто не позволил. Мы ещё только договаривались о порядке обмена пленников, проговаривали прочие формальности, а информация о такой богатой сделке уже благополучно распространилась по всей округе. Складывалось впечатление - всех заинтересованных кто-то намеренно предупредил, дабы проверить нашу силу и расторопность. Только и наша разведка оказалась на высоте, вовремя передав сведения о готовящейся засаде. Польстившись на гигантскую добычу, в дело вошли практически все оставшиеся разбойники и организованные бандиты Смертных Земель. По самым скромным оценкам, нашу 'золотую колонну' должны встречать около трёх тысяч хорошо вооруженных бойцов при поддержке полусотни магов. Внушительная по местным меркам сила, способная брать города. Только никто из 'встречающих' не знал, что вместо золота наша колонна повезёт бойцов, а деньги будут спрятаны в подгорной базе, охранная система которой за последние дни прошла очень серьёзную модернизацию и большое расширение. Мы тоже умеем играть в подобные игры и организовывать отвлекающие акции.
  
  - Обходите заграждения по левой обочине и не останавливайтесь! - подаю команду по радио водителям грузовиков, наблюдая взглядом силы, как на дорогу бодро выкатывают заграждение из множества связанных друг с другом тросами и нагруженных мешками с землёй телег.
  
  По обыкновению, дальние перевозки мы осуществляем ночью, потому сейчас легко распознать изготовившихся к атаке разбойников. Те сначала изображали несколько двигавшихся от городов к перевалу и решивших устроить ночной привал рядом с удобным для засады местом больших купеческих караванов. Если бы наша колонна двигалась днём - эти 'купцы' смогли бы остановить её и сходу, неожиданно перегородив телегами путь, а затем из ближайшего леса вышли бы основные силы. Маги противников умели хорошо маскировать людей в лесах, потому их сложно обнаружить до момента непосредственного нападения при хорошем прикрытии. Дневной вариант тоже рассматривался при планировании отвлекающей операции, и был признан плохо прогнозируемым. Потому мы выдвинулись в путь только с наступлением темноты, точно зная, где нас уже терпеливо ожидали собравшиеся в одну большую кучу дорожные разбойники, на чём и строился главный расчёт. Пока они пытаются затормозить колонну грузовиков - золото окажется для них совершенно недоступно. Нам не требовалось вступать в бой и пытаться всех непременно победить - достаточно просто проскочить мимо, желательно без потерь, хотя и к большой драке мы хорошо подготовились.
  
  Выбранное разбойниками место для засады имело одну особенность - слева от дороги тёк небольшой ручей и проехать обычным телегам там сложно, если возможно вообще. Но только не нашим грузовикам, которые сейчас минимально загружены. Изначально конструкция машин рассчитана на пять тонн груза в кузове и ещё три в прицепе при возможности перевозить всё это по бездорожью средней разбитости. Сейчас же способных помешать активному маневрированию прицепов не имелось, а в кузовах шести грузовиков сидело по дюжине злых гвардейцев. С таким весом машинам достаточно легко проскочить по заболоченной обочине, задействовав амулеты-толкатели, дабы не сесть брюхом в топкую грязь. Приведший колонну к перевалу большой мотоциклетный эскорт в этот момент тихо переправлял лесными тропами золото до подгорной базы. Остальная часть мобильной дружины ждала сигнала для выдвижения к месту возможной драки. Имелись веские опасения относительно тайных намерений тех, кто спланировал атаку на нашу колонну, и мы постарались учесть все возможные неожиданности, хотя всё равно, в итоге, просчитались.
  
  Наблюдаю издалека, как грузовики дружно сворачивают на обочину и, сильно сбросив скорость, начинают успешно форсировать водо-грязевую преграду.
Разбойники такого неожиданного поворота событий явно не ожидали и попытались броситься всей толпой на проезжавшие мимо них машины с очень ценным грузом, сломав подготовленные к обороне плотные ряды. Разбойники не воины, слово 'дисциплина' им совершенно незнакомо. Маги противника запоздало попытались атаковать ускользающую колонну ментальным ударом, но очень 'удачно' влепили по своим, кому-то наоборот прибавив сил в преследовании добычи. Самые резвые любители чужого добра неожиданно для себя ловили арбалетные болты от сидящих в кузовах гвардейцев и падали под ноги набегавших следом. Колонна успешно проскочила основное место засады, вырулив обратно на дорогу, и только начала набирать скорость, когда я заметил какую-то странность.
  
  - Тормози, сети! - крикнул в эфир, распознав неожиданно вставшее по ходу движения колонны новое препятствие.
  
  Сети были кем-то приготовлены заранее, но только при приближении грузовиков их резко подняли с земли. В этот же момент со стороны леса выскочило не менее сотни резвых всадников, стремительно ринувшихся к казавшимся им совершенно беззащитными машинам.
  
  - Изготовиться к стрельбе залпом! - последовала команда находившегося вместе с бойцами десятника, мне же вмешиваться в управление боем категорически не стоило.
  Крутанув газ, резко сорвался с места, дабы успеть вмешаться в драку, если всё пойдёт наперекосяк. Опять действовал без напарницы, Марина вместе с Лати прикрывали реальный вывоз золота, и сейчас они с большой опаской вслушивались в эфир, принимая наши переговоры. Лишь бы они не сорвались к нам на помощь, нарушив мой прямой приказ, мы тут и без них разберёмся.
  
  - Четвёртому и пятому отряду срочно прибыть на точку три. В прямой бой не вступать - задача прикрыть отход колонны, - отдал распоряжение ждавшим подобной команды затаившимся в пяти километрах от нас дружинникам.
  И пока они мчатся сюда, нужно непременно продержаться, сдерживая атаки навалившихся врагов.
  
  Дружный арбалетный залп моих бойцов разом выбил из сёдел около трёх дюжин атакующих, заставив остальных снизить темп и резко отвернуть в сторону. Сбитые на землю всадники, похоже, отделались лишь синяками, резво вскакивая с земли. На всех конниках имелась державшая попадание арбалетного болта хорошая броня. Причиной же остановки атаки оказался вовремя организованный прикрывавшими колонну магами ментальный удар. По колонне тоже хорошо давили их коллеги из стана врага, но подавляющего преимущества пока никто не достигал. К месту остановки машин стали подтягиваться бандиты из первой засады, им ужасно не хотелось упускать столь ценной добычи, которая вдруг случайно столкнувшись с достаточно небольшой группой врагов, резко встала посреди дороги. Только общего языка с кавалерией бандиты определённо не нашли.
  
  Обнаружив досадную помеху, конники стали резво рубить подбегавших пехотинцев, позволяя моим гвардейцам взвести арбалеты и произвести ещё один дружный залп. В них тоже густо летели болты, но их отклоняли выставленные магами щиты силы. У тех под задницами имелись заранее прогретые печи мягкого тепла, и энергии пока хватало. Немногих прорывающихся к машинам гвардейцы быстро успокаивали, насаживая на длинные копья и щедро одаривая других ударами мечей. И всё же нападавших оказалось слишком много. В груди резко похолодало, когда я заметил, как к азартно рубящейся с бандитами коннице уже подходило свежее подкрепление ещё в три сотни клинков. Разогнавшийся по обочине со стороны первой засады большой отряд теперь быстро прорубался через бегущую в том же направлении толпу бандитов, вовремя не заметивших появление новой опасности. Ещё минута и он будет здесь, навалившись всей массой на моих людей.
  
  - Все по машинам и ходу! - командую отбивающимся гвардейцам, перерубая клинком сверхпрочные тросы, которыми сети крепились к многочисленным кольям в земле, одновременно сминая воздушным таранам попытавшихся мне помешать вражеских бойцов.
  
  Щит силы отклонил целый рой прилетевших арбалетных болтов, а перенесённое на меня ментальное давление сразу нескольких магов оказалось вполне терпимым. Закинув немногих раненых в кузова, гвардейцы попрыгали следом, легко отшвыривая назад периодически прорывавшихся к ним бандитов. Одна за другой машины набирали скорость, постепенно уходя от бегущих за ними преследователей. Выскочивших из рубки и ринувшихся вдогонку самых шустрых кавалеристов я скинул на землю вместе с лошадьми тремя воздушными ударами, после чего поспешил за удаляющейся колонной, не желая в одиночку сражаться с целой толпой. Можно, конечно, применить тяжелое оружие те же 'морозилки', к примеру, но пока не находилось особой необходимости. Пусть одни враги разбираются с другими, раз устроили такую свалку и теперь не способны мирно разойтись. Если так проверяли наши силы - пусть знают - шанс на победу у них есть. И только неудачное стечение обстоятельств в очередной раз позволило нам ускользнуть от справедливого возмездия.
  
  Дальше до города мы добрались уже без происшествий, где узнали и об успешном перевозе золота в подгорное хранилище. Наша отвлекающая операция благополучно завершилась, хоть и не без потерь. Погиб один гвардеец, в момент удара копьём далеко высунувшийся из-под щита силы и поймавший арбалетный болт точно под обрез прикрытого кольчужным капюшоном лба. Пятеро раненых вовремя получили помощь целителя, и завтра снова встанут в строй.
  
  К утру от разведчиков стало известно, кто стал той напавшей на нас сразу же после разминки с бандитской засадой второй силой.
Просто так заплатить выкуп Слуги Истинного не пожелали, потому предприняли наспех подготовленную попытку быстро вернуть отданные деньги обратно. Для этого четыре сотни гвардейцев второго кавалеристского отряда, по словам капитана Тука, за пару дней до нынешнего события тайно проникли через перевал, изображая очередных ссыльных, поток которых сюда не прекращался, наоборот, резко увеличившись в последнее время. Другие люди провезли амуницию гвардии и провели коней, как будто для продажи здешним обитателям. Даже на аукционе Большого Базара специальные торги прошли. Наши разведчики проспали такой хитрый ход в связи с занятостью наблюдениями за ведущей с нами переговоры официальной частью делегации.
  
  Прибывшие командиры гвардии прекрасно знали о готовившейся бандитской засаде на 'золотой караван' и рассчитывали воспользоваться нападением, банально отобрав у победивших, но сильно помятых разбойников ценную добычу. Или же просто подождав, когда они нашу колонну остановят и свяжут боем охрану, и только потом появившись во всей красе. Потому-то их основные силы и располагались сзади. Нас же атаковал выставленный на случай, если какая-то машина с золотом всё же случайно вырвется из западни резервный отряд. На прорыв всей колонны и присутствие столь большого числа охранников резервный отряд совсем не рассчитывал, потому-то после первого залпа с нашей стороны отказался от продолжения атаки, хотя именно она и имела максимальный шанс на успех. Основной отряд вовремя подойти не успел, ввязавшись в бой с основной массой бандитов, которые не сразу заметили, когда богиня удачи повернулась к ним задом.
  
  Цепочка произошедших друг за другом случайных событий позволила нам быстро удрать с места побоища, где отряды гвардии и бандитов практически уполовинили друг друга. С нашим исчезновением, поняв бессмысленность дальнейшего сражения, случайные противники прекратили остервенело убивать друг друга и кое-как разошлись в стороны, оставив на обочине дороги кучу трупов. Гвардейцы не ушли, пока не забрали всех своих раненых и погибших, а также подобрав амуницию. Бандиты хотели было им помешать, польстившись на ценные трофеи, но самые наглые получили по головам острым железом. Отобрав у разбойников несколько телег, гвардейцы погрузили на них убитых и раненых, сразу же отступив через перевал, мстить им стало совершенно бессмысленно. Среди разбойников после такого поражения произошли многочисленные столкновения, заметно уменьшившие их и так понизившуюся численность. Выдал команду разведке вычислить и захватить основных зачинщиков нападения на нашу колонну. Сильно хотелось узнать, кто передал бандитам информацию. А затем начались настоящие мирные дни перед новым витком кровавой войны.
  
  Односторонняя гонка вооружений.
  
  Целый месяц мирной жизни, который удалось купить за пятьдесят тысяч отката, значил для нас весьма много. Пока карательные армии подойдут к Смертным Землям, пока перейдут Чёрный Перевал и начнут продвигаться вглубь, за это время мы должны хорошо подготовиться. Доверять информации от Брата Ато нельзя. У него есть личные интересы, ради которых он легко нарушит любые договорённости, а реально прижать его нечем. Даже нашу тайную сделку он мог легко вывернуть к своей пользе, объяснив всё исключительно военной хитростью, если мы попытаемся его шантажировать. А деньги брал, дабы мы поверили в серьёзность его дезинформации. В общем, опять требуется рассчитывать исключительно на собственные возможности, которых сейчас явно недостаточно, чтобы реально противостоять идущим сюда карателям, особенно если их поддержат некоторые местные силы, в чём можно даже не сомневаться.
  
  Последнее нападение на нашу колонну выявило серьёзные недостатки имеющегося вооружения. Против подвижной бронированной конницы арбалеты оказались малоэффективны. Да, благодаря обстрелу удалось сбить темп и частично расстроить ряды идущей в атаку конницы, но всё равно, если бы не быстрое отступление - потери могли стать весьма велики. Требовалось дать в руки моим воинам способное пробивать гвардейские брони дальнобойное многозарядное оружие и тогда подобные атаки станут самоубийственны для кавалерии. По всем параметрам идеально подходил автоматический огнестрел, но мне категорически не хотелось переходить некую невидимую грань, за которой начнётся серьёзная гонка вооружений. Слишком уж простое огнестрельное оружие, и если технология его производства уйдёт на сторону - плохо придётся всем. Пока есть такая возможность - лучше зря не рисковать.
  
  Опасно даже просто популяризовать сам принцип метания небольшого снаряда разогретыми газами.
Ибо маги могли придумать замену пороха, к примеру, мгновенно нагревая воду, выстреливая пулю перегретым паром. Для этого даже электричества не нужно, всё легко осуществлялось другими известными приёмами, и сдерживалось лишь отсутствием доступных ёмких накопителей энергии. Потому требовалось попытаться решить вопрос, обходя дальней стороной легко копируемые принципы, причём на уровне уже имеющихся в нашем распоряжении технологий.
  
  Перебрав в голове все подходящие варианты, решил делать 'гаусс-пушку' - то есть метательное оружие, где небольшой снаряд разгоняется до очень высоких скоростей магнитным полем серии расположенных друг за другом электромагнитных катушек. Только она как-либо удовлетворяла всем критериям необходимого - в первую очередь сложностью эффективной реализации. Существенными недостатками подобных конструкций в мире, откуда я попал сюда, являлись большие габариты накопителей энергии и крайне низкий КПД всей системы, который практически невозможно было повысить на имеющемся технологическом уровне. Здесь же, благодаря магии и сверхпроводникам, стоит попытаться все эти проблемы успешно решить. По крайней мере, серьёзных препятствий пока не наблюдалось и можно ставить натурные эксперименты, которые покажут верность выбранной идеи или же заставят искать принципиально иные решения.
  
  Изначально рассматривал и другие возможные варианты, но главный критерий выбора конструкции в её потенциальной повторяемости конкурентами, которая должна долгое время оставаться минимальной.
Пока никто кроме нас не может серийно производить сверхпроводники и сложные электронные амулеты с процессорной начинкой - копирования можно не опасаться. Далеко не всякий прошедший полноценное обучение местной магии инженер из моего мира тут справится. Если сделать ускоряющую обмотку из обычного проводника - вместо грозного оружия получится непригодная для боевого применения тяжелая игрушка, так как энергия снаряда окажется недостаточной для поражения хорошо защищённых целей. Такая же история и с управляющим амулетом, благодаря быстродействию которого можно максимально утилизировать затрачиваемую на разгон снаряда энергию.
  
  Хоть поставленная задача и выглядела относительно просто, однако на создание только первого условно-рабочего прототипа ушел целый день и весь запас имевшийся жизненной силы. Пришлось сначала рассчитывать, а потом экспериментально подбирать конструкцию линейного ускорителя из катушек, разрабатывать сложнейший управляющий амулет, а затем подбирать режимы подачи энергии в обмотки и своевременного извлечения её из них, чтобы обеспечить максимальное ускорение снаряда с минимальными потерями. В принципе, даже самая простая схема из трёх катушек заработала практически сразу, только не обеспечивала приемлемой энергии снаряда. Снаряды тоже пришлось создавать совершенно оригинальные. В моей конструкции нельзя стабилизировать пулю вращением, потому пришлось придумать, как стабилизировать полёт за счёт сопротивления воздуха с минимальными потерями скорости.
  
  За первым прототипом 'гаусс-пушки' пришлось делать второй, а за ним и третий, полностью переделывая конструкцию линейного ускорителя и устройство управляющего амулета. В один момент даже хотел бросить эту глупую идею и поискать альтернативные варианты, но взыграла конструкторская злость. Если этого никто не делал раньше - это не значит - 'невозможно'. Закусив губу, продолжил ставить один эксперимент за другим, постепенно совершенствуя непослушную конструкцию.
  
  Механика подачи снарядов из двухрядного магазина получилась практически сразу, там не возникало заметных сложностей, кроме хитрой пружины, но электромагнитный ускоритель никак не хотел покоряться. Только к третьему прототипу вся конструкция стала как-то отвечать требуемым параметрам, оставаясь пока совершенно не эргономичной, пригодной лишь к эксплуатации на испытательном стенде и желательно подальше от попадавших в поле мощнейшего электромагнитного импульса живых людей. Зато удалось в пределе достигнуть семидесяти выстрелов от одной полной зарядки накопителя ловушки алхимиков.
  
  Сама же ловушка далеко не образец экономичности расхода энергии. Большую её часть действующий эффектор тратил, прикладывая совершенно излишнее по мощности магическое воздействие на одиночную цель, потому больше шести полноценных срабатываний с полной зарядки ловушка никогда не обеспечивала. Мне же удалось этим же объёмом заряда семьдесят раз разгонять практически до километра в секунду маленькие снаряды весом в семь грамм. Сначала их толкал вперёд упрощённый и существенно уменьшенный боевой эффектор от защитной системы, и только потом вступал в действие основной ускоритель. Только таким тандемом получалось обеспечить нужную энергию снаряда и приемлемые габаритные размеры оружия.
  
  Теперь оперенные металлическими волосками 'стрелы' легко пробивали гвардейские кольчуги с расстояния пятисот метров, а обычную кольчугу дырявили и с целого километра. Их не могли остановить даже наши голубые брони, но уже только при выстреле в упор. На золотистой кольчуге решил не проверять, однако щит силы амулетной конструкции сильно порадовал, удержав очередь из восьми выстрелов. Дальше у питавших амулеты щита нагревательных эффекторов сработала внутренняя защита, и они отключились. Мой собственный щит смог выдержать только три следующие друг за другом попадания, на большее не хватало скорости реакции даже работающей на полном ускорении нервной системы. Если тупо не стоять в бою на одном месте - можно не опасаться попасть под пулемётную очередь.
  
  Ещё день ушел на создание четвёртого - финального прототипа, который уже соответствовал всем жестким требованиям реального боевого оружия. Тут и магазин на шестьдесят зарядов, полностью совместимый с радиостанцией сменный блок электрического накопителя, обеспечивающий защиту нежной начинки от ударов и повреждений крепкий внешний корпус, удобную внешнюю форму и не превышающий трёх килограмм общий вес. Внешне готовая конструкция напоминала футуристическую зализанную винтовку компоновки булл-пап с выдвижным штыком и интегрированным вторым толкательным амулетом. С помощью него можно метать сделанные из тех же накопителей алхимиков небольшие гранаты или же сшибать с ног стоящих невдалеке противников.
  
  Не хватало лишь оптического прицела, учитывая получившуюся дальнобойность. Но и тут совершенно случайно наметился серьёзный прогресс. Испытывая новое оружие, раз, за разом пробивая толстую железную плиту маленькими стрелками, подбирая тонкие настройки управляющей схемы, заметил на лице помогавшего мне подмастерья мастера-стекольщика настоящие очки. На зрение ему жаловаться не приходилось - для этого здесь целители имеются, очки предназначались для защиты глаз при работе со стеклом, которое иногда взрывалось мелкими осколками при ошибках придающего ему нужную форму мастера. Это мне проще постоянно держать щит силы, который легко задержит любые осколки, менее сильным магам приходилось защищать глаза иными способами.
  
  Расспросив самого мастера, выяснил - здесь давно умеют делать стеклянные линзы и подзорные трубы, только на них практически нет спроса. Изделие получается дорогим, и заплатить за него могут немногие. Маги для дальнозоркости используют взгляд силы, военные полагаются на приданных отрядам магов. Потому подзорные трубы считаются скорее развлечением желающих понаблюдать за соседями через окна домов богатых жителей городов, не привлекая к себе при этом особого внимания. Впрочем, получалось подобное далеко не всегда. Стекольщик как раз и погорел на том, что его клиент попался за наблюдением в подзорную трубу за дворцом влиятельного столичного лорда, когда тот своими развлечениями наносил серьёзный ущерб собственному престижу. Хоть стекольщик и не имел к самому инциденту какого-либо отношения, но был продан рабом в Смертные Земли за изготовление орудия преступления вместе с подмастерьями, потеряв имущество, жену и двоих сыновей, доставшихся его младшему брату по наследству. Причём всерьёз считал, что ещё легко отделался.
  
  Изготовление линз или любых других предметов из стекла здесь не сильно отличалось от работы с другими материалами. Те же плетения подчинённой силы в основе и дальнейшая работа уже через них. Только у каждого материала имелись тонкости и особенности. Плетения силы специфически воздействовали на молекулярные связи, позволяя делать с помощью магии многое, для чего в моём мире приходилось создавать сложнейшие технологии. И это без малейшего представления о настоящей структуре вещества у местных мастеров. Они не знали ни про молекулы, ни про кристаллические решетки, перенося с одного материала на другой когда-то давным-давно открытые принципы магической обработки. Причём достигали хороших повторяемых результатов. Мастер-стекольщик получил прямо на моих глазах однородное оптическое стекло из предварительно очищенного песка и нескольких дополнительных минеральных присадок оксидов калия и кальция, как я выяснил после в химической лаборатории. И всё это без нагревания объёма стекломассы до полутора тысяч градусов водородной горелкой и варки с постоянным перемешиванием в течение суток. Поразительные результаты.
  
  Мне потребовалось потратить целый день, чтобы разобраться в принципах получения и обработки именно стекла - столько там оказалось разных нюансов. Стёкла тоже ведь требовались разные, если мы хотим получить качественную оптику. Это только самая простая подзорная труба состоит из двух линз, а вот уже для трубы, которая не переворачивает изображение, требуется три. А дальше начинается настоящая борьба за светосилу, просветляющие покрытия, текстурированные поверхности, кто близко знаком с современной оптикой - тот легко меня поймёт. Естественно, подобных изысков местные мастера не знали. Для них и получение двух совершенно одинаковых линз весьма трудная задача. Качественный материал основы сделать могут, а придать ему точно выдержанную форму - уже нет. Потому-то и дороги тут оптические наблюдательные приборы, так как над каждым приходится подолгу корпеть. Меня же подобное никак не могло устроить, так как требовалось массово производить совершенно одинаковые изделия со строго заданными параметрами.
  
  На выручку вовремя пришел мастер Бокк, который сумел разобраться и скопировать самый простой промышленный амулет алхимиков. С помощью него как раз задавали точную форму различным материалам по специально заложенной программе. Естественно, для работы со стеклом пришлось рассчитывать новые плетения, но с этим нашему коллективу и всем моим сознаниям удалось справиться ещё за один день. Хотелось бы быстрее, однако приходилось постоянно разрываться на кучу других дел. Тут и продолжающееся производство амулетов для всех прочих потребностей, разворачивание работ по отдельным частям нового оружия, отвлечение на общение с желающими получить чуточку моего внимания людьми. К моменту, когда основные проблемы были решены, я чувствовал накопившееся раздражение и тягучую усталость, которую не могли снять ни 'девы престижа' с помощью чарующего пения, ни 'постельные служанки' опробовавшие на моём теле все известные приёмы массажа. Требовалось срочно вырваться за город и немного отдохнуть на природе. Но пока дело не доведено до конца, просто так отдыхать я не решался.
  
  Скрепя сердце разобрал автоматный прицел ПСО-1.
Несмотря на его относительную древность, он до сих пор по праву считается одной из самых удачных конструкций в своём классе. Потому для копирования взял именно его, хотя имелись и более качественные образцы из моего мира. И ещё три дня потребовалось для получения удовлетворительных результатов. Пока не сделал полный аналог, за исключением лампочки подсветки прицельной сетки - не успокоился. Но и остановиться на достигнутом результате не захотелось, так как я постепенно вошел во вкус и вспомнил давно забытые расчёты линз, которые изучал ещё в студенческие годы. Подняв кратность и увеличив диаметр объектива, чем обеспечил эффективную прицельную дальность в шестьсот метров, наконец, признал работу завершенной. Дальнейшее производство пойдёт без моего участия, стекольщик с подмастерьями вполне успешно справлялись с обслуживанием формирующих совершенно идеальные линзы производственных амулетов, а общей сборкой прицелов, как и остального сложного оружия, займутся 'постельные служанки'. У них это очень хорошо получается. Собственноручно собрав пару готовых 'гаусс-пушек' с оптикой, вытащил слишком увлёкшуюся обучением новых ведьм Марину на охоту в дальние леса. Хватит нам сидеть безвылазно в городе!
  
  Четырнадцатая глава.
  Отдых на фоне дикой природы.
  Окрестности первого города алхимиков, старые леса.
  
  И всё же совсем не понимаю местных искателей. Ну как можно бояться здешних лесов, когда с каждым деревом можно поговорить, узнав у него обо всём происходящем в округе. Какой зверь недалеко бегает, где люди прячутся, когда пройдёт очередная волна дикой силы. Если, конечно, поймёшь идущий от дерева поток эмоций. С непривычки можно надолго потеряться. Вон, Марина никак не может прийти в себя после общения с самым большим кедром, который нам удалось отыскать в ближайшей округе. А не стоило просить у него шишек, проверяя мой давний рассказ - тогда бы не пришлось считать шишки уже у себя на голове. Щит силы она тоже вовремя поставить забыла.
  
  - Вставай, красавица, уже всё прошло! - ласково потрепал её по рыжей шевелюре.
  
  В перерывах между работой в амулетной мастерской, дабы отвлечься и сбросить накопившееся раздражение, я стал брать регулярные уроки у целителя Осуса. С одной стороны та же магия, сходные приёмы воздействия на материальную реальность, однако, сколько всего нового. Мои прежние знания анатомии человеческого тела позволили лишь немного упростить первое понимание, организм пришлось изучать практически заново. Да, о существовании отдельных живых клеток здешние целители прекрасно знают, но уже более глубоко, до уровня ДНК не заглядывали. Незачем им. Их приёмы воздействия этот уровень совершенно не затрагивают, так как они задают как отдельным клеткам, так и их скоплениям нужные приказания с помощью магии. Могут заставить в нужном месте клетки быстро делиться, могут наоборот - приказать умереть.
  
  Физические повреждения организма устраняются очень быстро и без каких-либо продолжительных переходных процессов. Вот сейчас я легко устранил все последствия ушибов на голове девушки всего за какую-то минуту, ни тебе шишек, ни синяков. Да, места ударов потом могут немного чесаться, но и это скоро пройдёт. Могла бы ведь и сама быстро устранить лёгкие повреждения, жизненной силы у Марины хватает, но ей явно хотелось ощутить заботу с моей стороны. Впрочем, мне тоже приятно о ней заботиться, какие-то глубинные чувства при этом поднимались наружу. Уж не та самая любовь ли это? Вроде бы ничего такого, ни тебе великой страсти, привязанности, ревности - и всё же без этой рыжей проказницы ощущение жизни сильно помрачнеет.
  
  - За каждую поднятую шишку заплачу горячим поцелуем, - ответила она, хватая меня за шею.
  - А без шишек, стало быть, целовать не станешь? - ехидно улыбнувшись, поставил девушку на ноги.
  
  - Мне просто нагибаться лениво, - игриво фыркнула она и легонько ударила кулачком в мою грудь.
  - Зачем нагибаться, когда есть магия? - я снова притянул её к себе, одновременно телекинезом поднял в воздух десяток шишек, закрутив их хороводом вокруг нас.
  
  - Никак не привыкну... - немного смутилась Марина, подключая новые шишки к моему хороводу.
  Общение с обычными силами у неё получалось пока не всегда хорошо, в отличие от ведьмовских способностей.
  - Подставляй мешок, - скомандовал ей, подключая дополнительные потоки сознания к собиранию свалившихся подарков кедра.
  
  Три больших мешка сильно мешали маневрировать при езде, но мы никуда не торопились. По старой карте где-то совсем рядом пряталось лесное озеро. Взглядом силы никак не удавалось его обнаружить, и это даже вызывало некоторую опаску. То ли карта сильно отличается от реальности, то ли озеро кто-то старательно скрывает от постороннего взора. Оказалось второе. По непонятным причинам озеро прятало само себя, ибо никого живого в ближайших окрестностях не обнаружилось, если не считать мелкую лесную живность. Марина же, едва погрузив в воду щупальце ведьмы, надолго выпала из реальности.
  
  - Там что-то непонятное... - сказала она, вернувшись из транса.
  - Опасно, нет? - сразу же напрягся после её слов, так как не смог проникнуть за водную гладь взглядом силы.
  
  - Давай нырнём? - предложила Марина, наклонившись к земле, чтобы снять с себя кольчугу.
  - Если не видишь опасности - я только 'за'! - мне снимать броню намного легче - достаточно извлечь из неё всю жизненную силу, и она переставала плотно облегать тело.
  
  - Догоняй! - полностью обнажившись, девушка с разбега прыгнула в воду и быстро поплыла к середине озера.
  Осмотревшись по сторонам и повесив рядом с нашими вещами и ближайшей округой сигнальное плетение силы, последовал за ней.
  
  Вода не уступала по температуре парному молоку. Но только на самой поверхности. В полутора метрах глубины уже могло легко сводить ноги - где-то на озёрном дне били холодные ключи, и вода полностью не прогревалась, несмотря на вечное лето и частую солнечную погоду.
  
  - Где-то тут, внизу, - Марина игриво брызнула мне в лицо, ловко ныряя в глубину, на мгновение показав красивые ноги над поверхностью воды.
  
  Поставив вокруг тела едва заметный щит силы, последовал за ней. Теперь холод не станет доставлять каких-либо неприятностей и удастся долго держаться под водой. 'И там во тьме печальной гроб качается хрустальный...' - всплыли в голове слова великого поэта, когда я разглядел покоящееся на озёрном дне сооружение. Четыре небольших резных колонны, над ними портик крыши. Внутри, за удерживаемыми полем силы водными стенками на подставке стоит стеклянный саркофаг, а в нём лежит обнаженное женское тело. Молодое и красивое. Так и хочется открыть крышку и поцеловать в хладные уста, с затаённой надеждой - вдруг оживёт? Вот только пройти через защитный полог никак не получается, не пропускает он ни меня, ни Марину. Показываю девушке направленный к поверхности большой палец, предлагая всплывать.
  
  - Интересно, кем она была при жизни? - спросила Ведьма, когда мы выбрались на берег и грелись в лучах опускающегося солнца.
  - Мы это можем попробовать у неё самой спросить, - ответил ей, немного подвинув ногу девушки, которую она закинула на меня.
  
  - Ты всерьёз считаешь её живой? - удивлённо спросила она, даже немного привстав.
  - Хоть поле и не даёт пробиться внутрь взгляду силы, я отметил его плотную насыщенность жизненной силой, - рассказал ей про сделанные на дне наблюдения. - И эта сила определённо выходит из того саркофага, - добавил чуть погодя, проанализировав возникшие при взгляде на подводное сооружение ощущения.
  
  Только такой особенный щит силы смог не пропустить двух весьма продвинутых по местным меркам магов. Подключиться к той жизненной силе ни мне, ни Марине тоже не удалось, следовательно - её частота или уровень существенно выше, чем наш. А мы по этому уровню явно превосходим остальных аборигенов. Весьма непростая девица лежит на озёрном дне и лучше пока её не беспокоить, а то и вправду разбудишь на свою голову.
  
  - Может, попробуем нырнуть ещё разок? - предложила сильно заинтересовавшаяся Ведьма.
  - Не стоит, - я едва удержал её от очередного порыва, прижав её ногу к себе. - Нас тот щит сейчас не пропустит, но можем просто искупаться.
  - Давай... - она ловко вывернулась из объятий, и опять с разбега прыгнула в воду.
  
  Вдоволь накупавшись, мы снова развалились греться на солнце, одновременно вышелушивая кедровые орехи из шишек с помощью магии. Мусор потоком летел в один мешок, орехи в другой. Запаса шишек надолго не хватило, преодолев лень, сходил к лесу и принёс ещё, заодно высыпав пустую шелуху подальше от красивого озера. Набрав полный мешок орехов, мы наконец-то успокоились и снова прыгнули в воду радостно плескаться у самого берега.
  
  - Ты никогда не думаешь о том, как попасть домой, в наш мир? - вывела меня из молчаливого созерцания водной глади незаметно подобравшаяся сзади девушка.
  У каждого лесного озера особенная красота, где-то вся поверхность затянулась листьями кувшинки, некоторые озёра прячут тёмные воды за высокой стеной камышей. Здесь же ни того ни другого нет, за отступившими от воды деревьями растёт мелкая трава, и от самого берега начинается чистая водная гладь. И вокруг стоит лишь изредка нарушаемая порывами ветра особенная тишина.
  
  - Тебе уже сильно надоело тут? - удивлённо переспросил её. - Ностальгия замучила, хочешь вернуться домой, отказавшись от того могущества, которым ты здесь обладаешь?
  - Да к чему мне это могущество, - недовольно фыркнула Марина. - Вот мы с тобой милуемся почти каждый вечер, а где, спрашивается, результат?
  
  - Ты так сильно торопишься стать матерью? - спросил её с заметным недоумением в голосе.
  - Нет, - она покачала головой, явно думая о чём-то другом. - Мне так даже хорошо, просто здесь всё как-то неправильно. Жить только для себя приятно, но тут нет будущего, раз нет детей! - уверенно заявила она.
  
  - За пределами Смертных Земель есть, - ответил, вспоминая рассказанные мне чужие истории, объясняющие, почему тут так всё устроено. - Здесь же, по нашим представлениям - тюрьма строго режима, каторга, и вообще нехорошо новому человеку появляться на белый свет сразу за решеткой.
  - Давай попробуем всё это изменить, а, - Марина посмотрела на меня с большой надеждой. - Я знаю, ты сможешь, главное захоти!
  
  - Попробую, но только после окончания войны... - расплывчатым ответом подарил ей желанную надежду. - Сначала самим нужно выжить и защитить тех, кто доверился нам. У нас обязательно всё получится, даже возвращение в родной мир, если ты так сильно хочешь.
  Последние слова явно удовлетворили рыжую Ведьму, и она вскоре страстно пожелала кое-чего другого, мгновенно заразив меня приятным желанием. И мы не стали кого-либо стесняться, особенно ту, которая уже столько лет пролежала на озёрном дне. В тот вечер мы так и не увидели, как слегка изменилось выражение её лица, которое, казалось бы, застыло камнем целую вечность назад.
  
  Охота на охотников.
  
  Утром следующего дня, наконец, началась охота. Только охотились не мы - охотились на нас. Стоило отойти от озера на пару километров, как кто-то срисовал нас совершенно необычным взглядом силы. По нему даже направление установить не удалось. Увеличив бдительность, мы стали продвигаться в сторону города алхимиков, желая выйти на дорогу, в лесу даже на мотоциклах сложно оторваться от преследования. Особенно сейчас, когда приходилось вести их, толкая за рули, дабы пробраться через мягкий глубокий мох подлеска, по которому нормально проехать не получалось. Торопились, ибо пройти оставалось ещё немного, а там пусть попробуют догнать. Однако так просто отпускать нас никто не хотел.
  
  Ментальный удар противника оказался совершенно неожиданным. В нём не было боли или каких-либо иных неприятных телесных переживаний, он давил именно на психику, сначала едва заметно, а потом во всю силу подавляя желание куда-либо двигаться и вообще сопротивляться. Сам окружающий воздух вдруг стал вязким и тягучим как кисель, любые движения требовали огромных усилий. И наоборот, стоит лишь встать на месте или вообще лечь на землю, свернувшись калачиком - непременно пришло бы чувство блаженного умиротворения. Лишь только мы успели осознать пагубность такого воздействия и поставить внутренние барьеры, из-за ближайших деревьев к нам метнулись стремительные тени.
  
  Вот только когти оказались слишком коротки против щитов силы. Большие лесные коты, а это оказались именно они, попытались сразу же броситься второй раз, только уже и мы сбросили с себя липкое наваждение, ударив в ответ. Марина впилась в одного хищника щупальцем, свалив его в прыжке, второму я всадил в голову парализующий заряд. Не помогла им ни скорость, ни какая-то особенная невидимость. Но котов оказалось больше двух, и остальные быстро растворились в лесу, окатив нас волной голодной злобы и липкого презрения. Пытался пообщаться, кинув им вслед несколько подходящих образов, дабы спокойно разойтись миром - бесполезно. Хищники продолжали ментально давить, хотя их силы заметно поубавились. Но они не уходили, на что-то явно рассчитывая.
  
  - Остальных достать щупальцем сможешь? - спросил Марину, заметив, как она, наконец-то, отключилась от выпитого ей лесного кота.

  Больше всего эти хищники напоминали леопардов, только гораздо крупнее. Меньше тигра, но ненамного. Пятнистая серо-желтая шкура, острые когти на мощных лапах, длинный пушистый хвост. Причём оба наших трофея были молодыми самцами, только недавно вошедшими в возраст половой зрелости и не набравшими достаточного ума, дабы не бросаться второй раз на оказавшуюся слишком сильной добычу. Другие коты отличались большим опытом и явным благоразумием, потому после первой неудачи сразу же резко ушли в отрыв.
  
  - Никак не могу поймать... - ответила Ведьма немного погодя, - слишком быстро двигаются и не подходят близко. Такое ощущение - они кого-то ждут, стараясь просто задержать нас.
  - Раз они ждут - то и мы подождём, - я принял решение никуда не уходить и померяться силой с новым противником. - Помоги снять шкуры, - обратился к напарнице, мысленно передавая картинку с вариантами этой самой помощи.
  
  С помощью магии разделка туш заняла не больше двадцати минут. Даже кровью не перемазались, действуя на расстоянии с помощью телекинеза. Чтобы сохранить ценные трофеи в идеальном состоянии я сразу же вносил в них укрепляющие и консервирующие плетения, благо после работ с кожаными доспехами очень хорошо освоил это мастерство. Работал чисто на рефлексах. Ставшее ещё более злобным ментальное давление уже не доставляло каких-либо проблем, так как к нему постепенно выработался стойкий иммунитет. Ну, 'воняет' там что такое, пусть и дальше 'воняет'. Запихнув снятые и обработанные шкуры в мешки, исследовал потроха убитых зверей на предмет каких-либо полезных для зелий свойств. Что-то явно выделяющееся на общем фоне нашлось только в печени и половых органах. Моих знаний определить конкретнее не хватало, потому решил вырезать эти ингредиенты и захватить с собой.
  
  - Никогда не стану это есть, даже не предлагай! - категорично заявила Марина, наблюдавшая за моими манипуляциями с заметным отвращением на лице.
  - А тебе и не достанется, тут мне и одному мало! - заговорщицки подмигнул ей.
  
  - Вы, мужики, совершенно неисправимы, - с грустной улыбкой покачала она головой, глядя, какие части тел привлекли моё внимание, видимо восприняв мои слова всерьёз. - Думаешь поправить свою основную слабость, съев места сосредоточения зверской силы?
  - Дельная мысль, - я тоже улыбнулся. - Дома попробую из всего этого совершенно особый эликсир сделать, как раз для укрепления хм... и ещё зверского духа! А то некоторые на меня и так уже косо смотрят.
  
  Марина звонко рассмеялась, правильно поняв шутку. Только долго веселится нам не дали, крепко стукнув по мозгам в очередной раз. И в этом ударе мне почудилось что-то очень знакомое, отчего по всему телу пробежались крупные мурашки. К нам пожаловал прямой родственник того хищника, которого мне удалось случайно победить ещё в самом первом походе. Горный кот - а это был явно он, близко подходить не собирался, лишь всё больше и больше увеличивая ментальное давление. Мне не составляло особого труда его держать, так как имелся остаточный иммунитет ещё с первой встречи, а вот напарница начинала постепенно сдаваться.
  
  - Пойдём отсюда, - подхватил её за руки и приставил к мотоциклу. - Надо вырваться на дорогу, пока они нас не задавили окончательно.
  Остальные лесные коты тоже не оставались в стороне, дружно присоединившись к атаке более сильного родича, уверенно сбивая устоявшуюся защиту нашего разума. Приходилось постоянно совершенствовать её, дополнительно отвлекаясь на движение вперёд. Между тем я судорожно пытался определить взглядом силы местонахождение самого главного противника. Он чувствовался где-то совсем рядом, но умело маскировался, оставаясь совершенно незаметным, ни на секунду не прекращая ментальных атак. Сильная тварь.
  
  - Продержишься ещё пару минут? - спросил Марину, заметив, как она в очередной раз чуть не упала.
  - Попробую, - ответила она, крепко сжав зубы.
  - Постоянно держи щит и жди меня! - сказал ей, опуская мотоцикл на землю и скидывая с себя лишний груз.

  
  Враг прятался всего в пятидесяти метрах от нас, я всё же кое-как сумел его засечь. До дороги мы хрен дойдём, придётся контратаковать. Мой стремительный бросок при максимальном ускорении стал для разумного матёрого хищника большим сюрпризом. Он сильно удивился, когда увидел перед собой бьющего в него парализующим лучом без всякого эффекта разъярённого человека. Дымчатый зверь ни на миг не растерялся, метнув в мою сторону несколько боевых плетений силы, причём явно предугадывая направления, куда бы я мог от них увернуться. Только верхнюю полусферу он на мгновение упустил из внимания, куда как раз и взметнулось моё тело, теперь стремительно падавшее на опешившего хищника сверху. Вспышка электрической молнии, удар космического холода, громкий рёв, от которого могли лопнуть барабанные перепонки в ушах - ничего не помогло ему остановить меня.
  
  В самый последний момент зверь попытался извернуться на месте и ударить когтистой лапой, вот только было уже поздно. Позабыв про обычную магию и амулеты, я заметил и легко поймал два очень крупных и заметно выделявшихся узла жизненной силы в теле горного кота, со всей дури рванув их к себе, падая уже на полностью безжизненное тело, в котором ещё мгновенье назад бушевал сильнейший магический огонь. Тряхнуло, ударило, моя энергетика пошла набиравшими мощь штормовыми волнами. Сила горного кота стремительно вливалась в меня, грозя переполнить и разорвать все мои энергетические структуры. Как-то успевал хвататься то за одно, то за другое, удерживая пошатнувшуюся целостность. От большого перенапряжения едва не потерял сознание, удержавшись на самой грани. Наконец-то меня перестало распирать изнутри, последние волны силы качнулись и успокоились.
  
  Несколько минут неподвижно лежал с закрытыми глазами, прислушиваясь к новым внутренним ощущениям. Пока я боролся за себя, во мне что-то изменилось, вернее - добавилось. Интуитивным рывком удалось вырвать из тела хищника непонятные сгустки, которые при этом не распались, а постарались ассимилироваться в новом хозяине, словно они живые симбионты. Эффект смахивал на тот, который возникал раньше с 'чёрным пятном'. Пожелавшие сразу же образовать внешние связи чужеродные элементы быстро укутывались в коконы из моей собственной жизненной силы, естественная защита полностью блокировала их активность. С ними можно попытаться разобраться и позже, сейчас гораздо важнее просто выбраться отсюда, ничего не растеряв. Вдруг кто-то ещё случайно подвалит?