Оба-на... Великий Князь... представитель семейства Романовых собственной персоной! И как дальше с ним разговор вести? Общаться с господами столь высокого ранга меня ещё не учили. Мда... а ведь могли бы местные учителя хотя бы обмолвиться, ну так... невзначай, о возможной встрече на балу с такими личностями. Как говорится, на всякий случай. А то у них всё танцы, танцы на уме были, да плюс к этому как гостям из захолустной Сибири за столом не облажаться.
   Ладно,Саша, хорош комплексовать! Быстро соображаем: раз парень Константинович, то следовательно сын Великого Князя Константина Николаевича, а это у нас брат царя и второй человек в империи. И что особенно неприятно, от него зависит, состоится ли наконец свадьба у Софы с Ростовцевым, да и наше с Машкой усыновление тоже. Ведь я больше чем уверен, граф собрался именно к нему по этим вопросам обращаться. Вот блин! Ляпни я что-нибудь неучтивое, а этому молодому офицерику неучтивым может показаться всё что угодно, и сыночек не забудет высказать папуле своё неудовольствие. Получается, сейчас многое зависит от того, смогу ли я найти с ним контакт.
   - Рад знакомству.
   Хм... похоже, что-то не так, ишь как у него брови удивлённо взлетели. А-а, нет... улыбнулся.
   - И я рад. Вы впервые на балу в Петербурге?
   - Что, очень заметно?
   - Всего лишь малость. Вы слишком непосредственны для столь юного возраста.
   - Я так понимаю, обычно на первом балу молодые люди ведут себя скромнее?
   - О нет! Частенько скромность не самое лучшее из их качеств, а вот нервозность у юношей присутствует всегда. Вы же не испытываете никаких излишних эмоций, как будто сотую ночь отплясываете средь петербургского бомонда, - тут он ухмыльнулся, - и постоянно знакомитесь с Великими Князьями.
   Я тоже улыбнулся. Вроде разговор складывается в мажорном ключе.
   - Вы не поверите! И то, и другое в первый раз. Но! Знаете, когда в нелёгкой схватке, один на один, ты в упор убиваешь медведя, несущегося к тебе галопом, то всё прочее становится несколько отстранённым. Уже и дамы танцуют лучше, и мир вокруг прекрасней, и сам ты освобождаешься от множества комплексов. В том числе и от стеснительности. Так что теперь в необычных ситуациях и при излишнем волнении я стараюсь вспоминать того медведя, и эмоции сразу уходят.
  
   А что, удачное объяснение моего спокойного отношения ко всяким "великим". Да... разговариваю с ними нормально, как и со всеми другими, да, не раболепствую, как большинство окружающих, но это не потому, что не уважаю высокостоящую персону, просто медведь меня так напугал. Вот представьте себе, бывает же такое в жизни! И кстати, перевод темы на охоту у любого мужчины вызывает интерес, а где рождается интерес, там негативу трудно появиться.
   - Приятно слышать, что я не страшнее медведя.
   - Да. В этом отношении вам до него далеко.
   - Понимаю. Зубами и когтями не вышел.
   - А ещё вы не такой лохматый и не рычите. К тому же запах....
   - Да-да-да!
   Николай рассмеялся. Так, продолжая лёгкую шутливую пикеровку, мы и разговорились. Я кратенько рассказал о жизни в Сибири и как угораздило туда попасть. Поведал об отце, но постарался обойти стороной клан Ростовцевых - мне неизвестно отношение этого молодца к ним. Об охоте знатно поговорили. Потом Николай как о чём-то обыденном похвастал, что недавно завершил учёбу в Академии Генерального штаба. Причём окончил он её с серебряной медалью и как сам с нескрываемой гордостью выразился: "Без всякой на то протекции со стороны моего папА". Ха... ничего лишнего, одна упорная учёба. Ну... честно говоря, есть чем гордиться. Как понимаю, это первый Романов, получивший высшее военное образование, и, насколько помню, единственный.
   Мои мысли постепенно вошли в спокойное русло, и я наконец осознал, с кем меня свела судьба. Блин, да это ж в скором времени изгой общества! Его через несколько лет вычеркнут из списков царствующей фамилии, вышлют из столицы и предадут забвению. А всё из-за какой-то американской красотки "очень лёгкого поведения". Вроде бы семейные драгоценности он для неё украдёт, да ещё и брюлики из материнской иконы выломает. Ёхарный бабай, и на кой чёрт я с ним столкнулся? О возможных случайностях в своей новой жизни я уже не думаю. Как показывает практика, слишком многое в ней предопределено, незримые силы мироздания меня постоянно подгоняют и направляют на жизненном пути, подбрасывая всё новые и новые"подарки". Остаётся лишь принимать их и подстраивать под себя. И как, спрашивается, мне это чудо к своим планам приспособить?

  
   - Александр, а не отвлекаю ли я вас от дам? Полагаю, вы стремились найти здесь усладу для сердца?
   Николай опять смотрел на меня с усмешкой. Мда... что-то я слишком задумался.
   - О-о, не беспокойтесь! Моё от меня не уйдёт.
   - Интересное выражение. Надо запомнить.
   - Можете воспользоваться им при случае.
   - Спасибо. Так вы не любите танцевать?
   - Люблю, но так же я люблю наблюдать за интересным представлением.
   - Представлением?
   - Ну да. Что наша жизнь? Игра! И люди в ней актёры.
   - Ха... а вы забавный молодой человек.
   - Да вы сами посмотрите на бальный зал внимательно. Правила поведения в нём можно не гадая сравнить с театральным действом, где игра актеров ориентирована одновременно и на партнера по танцам, и на "зрителей" в зале. Здесь двойной театр, в котором играется пьеса двух актёров, от которых и зависит, как пьеса будет сыграна. При этом реакция "зрительного зала" тоже чрезвычайно важна.
   - Надо же! О такой интерпретации происходящего я даже не задумывался.
   - Да-да, пред вами театр! Вот в углу две особы весьма почтенного возраста перемалывают косточки ближним, и над ними посмеиваются почти все окружающие. Вот капитан в который раз уже атакует даму значительно старше себя, видать с целью дальнейшей выгодной женитьбы. А эти прелестные соседки справа, обсуждая бал, постоянно поглядывают в нашу сторону.
   - Прелестные? Вам нравятся жёлтые цветы? Или вы любите "пощекотать носик"?
   - Хм... Я как-то далёк был последнее время от столичного общества. Не поясните, что значат ваши высказывания?
   - Да вы, я смотрю, не знакомы с любовным жаргоном. Что ж, поясню относительно наших соседок. Жёлтыми цветами называют дам в возрасте. А насчёт второго... Когда удовлетворяешь даму по-французски, так уж получается, что ваш нос постоянно щекочут её курчавые вылоски. Вот дама помоложе из тех двоих именно по-французски и любит.
   Хм... откровенно, однако. Похоже, парень осведомлён об интимной жизни местных дам.
   - Приму к сведению ваши пояснения. И знаете, я считаю, любви все возрасты покорны. А способы удовлетворения дам я предпочитаю другие, хотя и от французского не отказываюсь, если просят. Как понимаю, прославились в составлении любовного жаргона гусары?
   - Почему же именно гусары? Те же кавалергарды ни в чём им не уступают.
   - Только не говорите мне, что в каждой гвардейской части в отношении любовных утех свой жаргон. Я этого не переживу.
   - Ха-ха-ха... Вы определённо забавный молодой человек. И знаете что? Раз уж вы не спешите танцевать, то не "задушить ли нам младенца" за знакомство? В буфете есть "таможенный квас" от вдовы, как раз до ужина успеем.
   Пообщавшись с поручиком Вяземским, я уже знал некоторые специфические выражения, гуляющие среди столичных военных. "Задушить младенца" - это значит распить бутылку шампанского, а "таможенным квасом" в Петербурге как раз шампанское и называют. Ну а самым любимым напитком с пузырьками сейчас в России является шампусик от вдовы Клико.
   - Почему бы и нет? Буфет рядом.
   Мы прошли в буфет, и Николай, не доходя до стойки, выкрикнул:
   - Нам ерша в салфетке* и мороженое... Быстрее!
   *бутылку шампанского подают завёрнутой в салфетку
   Блин, с тактом и уважением к обслуживающему персоналу у парня явно проблемы. Мы присели, распили полбутылочки дорогой и очень кислой французской газировки. Потом обсудили интимную армейскую словесность, зацепились за обсуждение привычек дам, и Николай предложил:
   - А не хотите ли, Александр, проехать в более приватное место? Например, к баронессе Вавилиной?
   - Ха! Вам надоело "танцевать дам"? Вы решили направиться сразу в публичный дом?
   - Но-но! У баронессы собирается приличное общество.
   - Наслышан, наслышан. Но к сожалению, я здесь не один и...

  
   А вот тут нас прервали самым неожиданным образом.
   - Александр, это вы! Какое счастье! Я так хотела представить вас знакомым любителям романса в Петербурге. Наконец-то вы приехали на родину.
   Ох ёлы-палы! Эту тётю я хоть и видел всего один раз в жизни, но запомнил, кажется, навечно. Это ж "дама в кружевах", которая донимала меня в Красноярске на моём первом вокальном выступлении для дворянского женского общества. Страстная любительница юношеских любовных песен, чёрт возьми!
   - Ваше Высочество, прошу меня простить, но я вынуждена украсть у вас столь одарённого юношу.
   Ну ни хрена себе! Она ещё и с Великим Князем знакома столь близко, что может у него собеседников уводить.