Глава 1
  
  Стоило двери за кардиналом закрыться, как Наместник позволил чувствам овладеть им, швырнув в стену чернильницу, оставившую на деревянной панели мерзкое черное пятно и разбрызгавшую содержимое на дорогую обивку предметов мебели. Но хозяин кабинета не обратил на это никакого внимания, полностью отдавшись на волю собственных эмоций и мыслей.
  В последнее время все вокруг Наместника чудили. Император требовал войны с драконидами, и даже сам внятно не мог объяснить, зачем это нужно его стране, да и ему самому. Архимаг Роз, давно перешагнувший двухсотлетний рубеж, внезапно ударился в романтические приключения и чуть ли не в открытую жил с принцессой, наплевав на общественное мнение и осторожные окрики придворных из императорского дворца. Инквизиторы так и не простили Наместнику разгром своей резиденции и убийство их лидера и ныне строили планы того, как бы им признать Наместника Демура тайным поклонником Мур. Имперские маги внезапно намудрили с очередным жертвоприношением, и теперь один из некрополей стал полностью бесполезен и в ближайшее время исправить ситуацию будет невозможно.
  Теперь вот и кардиналы стали показывать признаки если не сумасшествия, то, как минимум, слабоумия.
  Ну какой из короля Элура вампир и жрец Мур? Как до этого вообще можно было додуматься?!
  Проклятый Блад чуть ли не самый главный враг всех вампиров мира. Благодаря его Обелискам люди хотя бы спокойно вздохнули и смогли наконец-то отселиться от побережья да начать нормально торговать. Его же проверяли чуть ли не больше всех остальных в мире. Да за этим проклятым магом такая охота была, чтобы найти хоть что-то компрометирующее его... А теперь вот... Вампир, являющийся жрецом Мур! Так говорят косвенные факты и эльфы! И Наместник должен этому верить.
  А завтра, видимо, надо будет верить уличной гадалке или вообще завести себе штатную предсказательницу. Вдруг чего полезного увидит в будущем.
  На самом деле в Вобанэ был целый отдел, что занимался предсказанием будущего. Но никаких гаданий там не устраивали, опираясь лишь на молитвы, строгий пост и личный дар братьев, посвятивших себя преодолению завесы грядущего. Иногда из того отдела поступали весьма интересные сведения, как, например, недавно, когда один из братьев предрек, что империю погубят ящерицы. Сразу стало понятно, что воевать с драконидами нельзя, и Наместник потерял всякий интерес к этой авантюре короля, хотя уже практически поддался уговорам окружения и собирался поддержать сие начинание хотя бы деньгами и авторитетом.
  Но барон Блад, он же герцог Кас, он же король Элура Александр Первый, он же древнейший из ныне живущих магов и он же самая большая головная боль Светлой Церкви - и жрец-вампир? Нонсенс!
  Нет, Наместник вполне допускал мысль, что древний маг не просто так зажился на этом свете и у него есть своя тайна долголетия, может быть даже заключающаяся в том, что он и правда жрец Мур. Это вполне возможно. Но вампир? Вампиром Кас быть не может.
  Хотя...
  Если посмотреть на ситуацию с другой стороны...
  Подобное обвинение главного врага Церкви ничуть не хуже других. И аристократы и травоеды до сих пор очень болезненно реагируют на любые упоминания о вампирах. В Империи уничтожение кровопийц так и вовсе один из основных законов, оставшихся в наследство от Марка Великого. Так что публичное обвинение однозначно испугает народ, и некоторые поверят. Особенно если преподнести обществу те доказательства, что принес Наместнику кардинал Илорин под правильным углом и в нужное время. А там... Пусть Блад оправдывается!
  А мы ему еще и проверок новых организуем. Вот будет весело-то. Король... Стоп! Король! А короли проверки не проходят!
  Всесветлый! Да это же просто подарок небес! Блад не сможет пройти проверку не уронив своей, теперь уже королевской, чести! А если все же согласится, то признает этим если не власть Светлой Церкви, то как минимум ее авторитет и главенство и после этого ему придется пойти на уступки. Существенные уступки!
  Но это все надо очень тщательно продумать! Такой шанс унизить врага упускать нельзя. А там... Чем Всесветлый не шутит, может быть удастся выяснить рецепт долголетия или же найти настоящие доказательства поклонения Мур?
  Наместник радостно потер руки, вызвал советников и тут же забыл о своенравном кардинале, который принес ему такие хорошие известия. Награждать известного смутьяна и властолюбца глава Светлой Церкви не собирался ни при каких обстоятельствах.
  Обдумывание ситуации заняло несколько дней и принесло как хорошие, так и плохие детали.
  Для начала шли хорошие новости. Повод был действительно отличный. Это признали все советники и, как один, принялись убеждать Наместника не упускать столь выгодный момент.
  Обвинить врага в том, что он опаснейшая тварь, да еще и еретик и предоставить пусть и ненадежные, но хоть какие-нибудь доказательства? Надо срочно действовать! Репутация наглого северянина будет втоптана в грязь, и он уже никогда не отмоется от всего дерьма, что будет вылито на его голову. Церковь однозначно победит в этом конфликте и в кои веки щелкнет мерзавца, посмевшего бросить ей вызов, по носу. Так что, о необходимости действовать открыто говорили все, даже самые осторожные люди из окружения Наместника.
  А вот дальше начинались проблемы.
  Все советники единодушно признавали, что Блад так просто свое поражение не признает и будет огрызаться всеми возможными способами. И дело, скорее всего, дойдет до военных столкновений элурцев с имперцами, в которых последние, без сомнения, потерпят поражение и потеряют как все колонии, так и, возможно, лишатся лежащей под боком Сахии, а заодно и всего флота - как боевого, так и торгового.
  Стоило ожидать и покушений на высших иерархов Светлой Церкви, и обнародования ответного компромата на кардиналов и архиепископов. А там всего столько... в общем, репутация церкви покроется не одним темным пятном и оправдаться не получится, как и замолчать ситуацию в целом. То есть, потерь не избежать и они будут существенными. Так что придется расстаться с частью авторитета и частью власти.
  Также внезапно оказалось, что империя покупает у Элура столько всего, начиная от швейных иголок и заканчивая артефактами, что безболезненно лишиться этого импорта невозможно. Более того, вся экономика огромной страны серьезно завязана на торговые операции с северянами, и разрыв этих связей крайне негативно скажется на жизни империи. А ведь были еще и орехи черного кедра, которые, как и долгие годы до этого, по прежнему поставлялись имперским алхимикам из Элура. То есть, прямой конфликт вызовет не только экономический коллапс, но и создаст серьезные социальные потрясения, когда весь высший чиновничий аппарат в один миг лишится установок на верность стране, да еще и одномоментно поглупеет. Хорошо хоть удастся сохранить потребление настойки верности столичными чиновниками, а то речь и вовсе могла бы идти о еще одном развале страны. Впрочем, настойку верности в требуемых объемах вскоре сможет варить и Светлая Церковь, но уже по своим рецептам, так что потеря орехов должна была стать проблемой лишь на несколько лет, пока священники смогут организовать требуемое количество производств.
  Также была неизвестна реакция союзников Элура. В Шорезе, Гарне и Валерии могут просто отмахнуться от обвинений в вампиризме, посчитав все это поклепом Церкви на соперника, и встать на сторону Блада, чтобы просто показать северное единство. А это уже может создать проблемы на самых начальных этапах обвинения. Ведь если другие короли однозначно выскажутся против проверки на вампиризм, то хитрый элурский правитель просто сделает вид, что он-то полностью согласен пройти проверку, но коллеги не дают ему это сделать. И тогда все пойдет прахом, а конфликт между Церковью и Бладом быстро перерастет в противостояние севера и юга.
  Вот и приходилось думать и тщательно планировать каждый свой шаг в возможном будущем нападении на короля Александра Блада. А пока можно и нужно было окончательно прояснить самый главный вопрос. Денежный.
  Вызвав кардинала Верзье, Наместник стал ждать. Вскоре дверь кабинета отворилась, и в него вальяжной походкой вошел моложавый мужчина со светлыми волосами и молча поклонился хозяину.
  - Садись, - коротко приказал наместник и стал изучать кардинала, пытаясь найти на его лице хотя бы признаки агрессии или недовольства.
  Несмотря на ряд недостатков, таких как систематические злоупотребления алкоголем, излишняя любовь к женскому полу, доходящая до полного распутства, и язык, совершенно не умеющий сдерживать мысли в тайне, а проще говоря абсолютная болтливость, даже недоброжелатели признавали Верзье финансовым гением, благодаря неустанным заботам которого казна Светлой Церкви всегда была полна. К несчастью, финансовый талант был у кардинала единственным, и во всем остальном он представлял из себя один сплошной недостаток и головную боль Наместника.
  Например, недавно кардинал отмечал... что-то там одному ему известное отмечал, и как водится при этом, закрылся в своих личных апартаментах, не забыв взять с собой десяток юных прелестниц и несколько бочек вина. К концу праздника кардинал наговорил любовницам столько всего, что всех их пришлось ликвидировать, а его самого подвергнуть очередному серьезному наказанию. Теперь Верзье под страхом отлучения от Церкви не мог говорить в течение ближайших трех месяцев. Наместник с удовольствием продлили бы этот срок до пожизненного, но к сожалению работу кардинала никто выполнить так же хорошо, как и он, не мог. Приходилось терпеть незаменимого мерзавца и даже периодически хвалить и награждать, о чем Наместник жалел больше всего остального.
  - Очень может быть, что в ближайшее время наши отношения с Элуром окончательно испортятся, и возможно дело даже дойдет до войны, - осторожно подбирая слова начал свою речь Наместник.
  Кардинал закатил глаза и прикрыл их рукой. Наместник с трудом сдержал вспыхнувшую ярость и продолжил.
  - Мне уже донесли, что империя войну с Элуром не осилит. Причем, как финансово, так и с военной точки зрения, но тебя я позвал не для подтверждения этого факта. Ответь мне, сколько потеряет казна Церкви из-за войны с Элуром. Только наши прямые потери. Финансирование империи не считай.
  Кардинал поднялся со стула, взял перо, макнул его в чернильницу и подвинув лежащий перед Наместником лист к себе, написал на нем цифру, глянув на которую Наместник немного побледнел.
  - Однако. А сколько потеряет империя?
  На листе появилась еще одна цифра.
  - Сколько нам придется дать в казну Империи в виде компенсации потерь?
  Еще одна цифра украсила бумажный лист.
  - Всесветлый... мы же разоримся!
  Кардинал радостно несколько раз кивнул, полностью соглашаясь с этим высказыванием Наместника.
  - Но не ты ли мне все уши прожужжал о том, что вскоре нас ждет кризис и требовал готовиться к нему? Мы готовы?
  Кардинал яростно замотал головой.
  - Ясно, - Наместник буквально прошипел это слово, и кардинал непроизвольно поежился, так как в краткий момент времени ему почудилось, что сама смерть стоит за его спиной, и вечность уже ласково дышит в его затылок, - Но ведь запасы делались?
  Быстро кивнув, кардинал изобразил улыбку и еще пару раз кивнул, подтверждая, что какие-то резервы у него имеются.
  - На сколько лет нам этого хватит?
  Верзье моментально показал Наместнику два пальца.
  - Два года? - уточнил глава церкви и, увидев кивок, немного расслабился, - Что-то можно сделать, чтобы наши потери были меньше?
  На листе появился знак вопроса и слово "время".
  - Полгода, а потом все. Или война, или долгое противостояние.
  "Справимся" - аккуратно вывел на листе кардинал.
  - Тогда иди работай. И хватит бухать! Увижу пьяным - казню.
  Кивнув головой, Верзье развернулся и быстро покинул кабинет Наместника, который еще раз глянул на три цифры, написанные подчиненным. По всему выходило, что воевать с Элуром нельзя. По крайней мере воевать долго. Вот только и упускать такой удобный момент времени тоже было бы непростительной ошибкой.
  - К Мур все! - Наместник в ярости отшвырнул листок с цифрами в сторону, - Я уже решил! Элур пора раздавить. А потом все вместе навалимся на Чергорию. Всесветлый нас не оставит.
  
  *****
  
  - Вампиры? Твари! Да я вас...
  Шлеп!
  Маленькое лысое тело с большой скоростью впечаталось в стену и сползло по ней на пол.
  - Э-э-э... А не слишком ты его? - Колет с тревогой посмотрела на бездыханного тана, с которого было решено начать обработку гномов на верность вампирам, и перевела взгляд на напарницу, что должна была помочь ей в этой миссии.
  - Нормально, - махнула рукой убийственно спокойная Стефания, - Коротышки наглые как сотня домашних котов и без хорошей оплеухи по-человечески общаться иногда отказываются. При разговоре с ними нельзя быть добрым или чутким.
  - Это была явно не оплеуха.
  - Переживет. В случае чего, подлечу - опыт имеется.
  - И ты уверена, что после такого гномы будут с нами разговаривать?
  - Вот именно после такого эти лысые кроты и будут с нами разговаривать. Я чего, зря с тобой кровью своей делилась?
  - Я помню... Но...
  - Они не люди. Не надо распространять на них ваши человеческие стереотипы. С гномами надо разговаривать на их языке. Иначе сожрут. Ты лучше пиво проверь. Не стащили ли еще? А то весь многолетний план к черту полетит из-за какого-нибудь местного алкаша.
  Колет поморщилась после того как напарница столь явно указала ей на ее человеческое происхождение и все еще сохраненные людские привычки, но вступать в новый спор с древней вампирессой не стала.
  - Я бочки с пивом зачаровала, и их никто тронуть не сможет, пока я охранные заклинания не сниму.
  - Умно. А то гномам только дай унюхать хорошее пивко... О! Вроде в себя приходит! Не забудь, о чем договаривались. Я "плохой полицейский" и всех тут бью, ну как всегда, впрочем, а ты "добрый" и всем пиво наливаешь.
  - А когда начнем переговоры?
  - А это они и есть! Пьяный гном - предсказуемый гном. В том смысле, что думает только об одном и это совсем не бабы. Так что хорошенько спои всех танов, я им морды набью, а завтра будем общаться, точнее ты, так как меня сегодня выгонят на поверхность, запретив пару дней появляться в городе. И постарайся закончить дела и выбить из них все нужные обещания еще до завтрака, иначе эти козлы успеют опохмелиться, а самогон у них тут из хорша очень уж ядреный получается... В общем, после завтрака с ними говорить будет уже бесполезно.
  - И что?
  - В обед объявят нам войну, - на полном серьезе ответила Стефания, хлопая по щекам гнома, которого она же и размазала по стенке, - Так что если до завтрака у тебя ничего не выйдет, лучше забудь о том, что ты "добрый полицейский" и начинай бить всем морды. Я тогда постараюсь еще пива достать и послезавтра его на опохмел подогнать.
  - Не так я себе переговоры с гномами представляла.
  - Я тоже, но привыкла уже.
  Гном, которому вампирессы первому сообщили обескураживающую новость о своей истинной сути, продрал глаза и попытался открыть рот, чтобы закричать, но аккуратная женская ладошка тут же заткнула его.
  - Пиво будешь? Если будешь, кивни. Закричишь, зубы в глотку вобью.
  Гном кивнул и для убедительности повторил свой жест еще два раза.
  - Правильно. Пиво в глотку идет лучше чем зубы, - Колет тут же убрала руку, затыкающую рот гнома, а Колет сноровисто подтащила один из бочонков, что принесли с собой девушки, сняла с него заклинания защиты и, выбив пробку, подставила огромную кружку под янтарную струю восхитительного пенного напитка.
  - Держи. Лучшее пиво, что есть в Александрии. Специально для тебя из Каса везли. Здесь такого не варят.
  Стефания не врала. Несмотря на любовь гномов к пиву, варить его в Александрии было строго настрого запрещено и все пиво поставлялось в город из Константинополя. А все потому, что даже чистый спирт не оказывал такого сильного воздействия на гномов, как самое обычное пиво, вот и приходилось вампирам особо контролировать производство и продажу столь интересного для коротышек продукта.
  Сейчас же вампирессы, получившие приказ рассказать гномам о вампирах и при этом не только остаться в живых, но и получить от подземных обитателей заверения в лояльности, осуществляли свой личный план, прежде всего заключавшийся в том, что в момент основных переговоров совет танов должен быть изрядно пьян. Причем состояние этого самого опьянения должно было быть просто нереально диким. Ведь только в том случае, если таны сами и полностью добровольно дадут слово и дальше служить своему эрлу, можно было гарантировать успех миссии. Во всех остальных случаях трезвые и злые гномы были просто обязаны объявить мятеж и войну.
  - Знатное пиво, самка, - тан с подозрением уставился на вампирессу, что одним ударом отправила его в полет до стены.
  - Цени. Лучшее на тебя тратим! А ты сразу "убью", "покалечу", "твари"...
  - Про "покалечу" не помню, а убить убью! - гном улыбнулся показав свои зубы, - Вампиры не имеют права жить.
  - Серьезно? - Стефания с яростью прищурила глаза, примерилась и профессиональна двинула гному прямо в челюсть, отчего последний тут же лишился чувств.
  Еще спустя два раунда переговоров и несколько выбитых зубов, а также пару кружек пива, залитых в гнома с лечебно-дипломатическими целями, компания, состоящая из одного пьяного лысого коротышки и двух потрясающе красивых девушек, проследовала чуть ли не через весь главный город гномов в зал танов, где и началось то, ради чего вампирессы прибыли в Александрию.
  Играть "плохого полицейского" Стефании пришлось много. В какой-то момент времени Колет даже забеспокоилась и всерьез хотела вмешаться, чтобы прекратить бесконечные полеты гномьих тел из одного конца зала в другой, но предусмотрительно захваченное с собой пиво сделало свое дело куда быстрее всяких спектаклей. Час спустя притихшие таны прихлебывали пиво и слушали вампиресс, пытавшихся донести до них идею о том, что вампиры бывают разные и грести всех под одну гребенку совершенно неправильно. Еще час спустя Стефания была с проклятиями вытурена из под земли с напутствием никогда тут больше не появляться, а Колет осталась стеречь вусмерть пьяных танов, чтобы утром вытребовать с них повторную клятву верности эрлу. По всем признакам, страдающие похмельем гномы должны были быть готовы принести любые клятвы тем, кого за вечер они так и не убили.
  - Самка, - очухавшийся первым тан с ненавистью уставился на бодрую и вполне довольную собой девушку, - Зачем ты здесь? Беги отсюда. Я даю тебе...
  - Ты, малыш, дорасти сначала, чтобы мне давать, - Колет присела над телом гнома и сунула ему в руки кружку с пивом, - Или ты угрожаешь?
  - Вампиры должны...
  - Мы никому не должны. А вот нам должны все. И вы в том числе. Когда-то мы спасли вас. Дали кров, земли, еду и защиту. Сейчас же вы хотите забыть все это и объявить нам войну. Черная неблагодарность за три века заботы.
  - Мы сами...
  - Сами вы бы тут сдохли и никто бы о вас не вспомнил. Да один Проклятый лес говорит сам за себя. Такое соседство невозможно пережить без поддержки сильного союзника. Или вы думаете, ваши предки сами отбивались от тварей из леса?
  Тан отвел глаза и предпочел приложиться к пиву.
  Гномы обожали своего эрла и хранили ему верность не только в силу традиций и привычки. В книгах, что написали первые обитатели подземной Александрии, было четко указано, что маги, присланные бароном Бладом, помогали им строиться и отбиваться. То есть прямо поддерживали гномов, пока те делали первые шаги на новом месте. Теперь же выяснилось, что те маги были вампирами. А вампиров следует убивать.
  Вот и получалась у гномов весьма серьезная дилемма, когда они обязаны были поднять руку на своих благодетелей.
  Колет прекрасно понимала чувства гномов, а потому без всякой жалости давила на то, что мятеж будет черной неблагодарностью в адрес спасителей. При этом вампиресса не забывала обносить просыпающиеся тела пивом.
  Результатом такой обработки гномов стало то, что к обеду таны не только не убили посланницу от эрла, но так и не объявили войну вампирам. Вот только и решить, что же делать дальше они не могли. Даже вернувшаяся с новой партией пива Стефания помочь в разрешении кризиса не смогла, хотя и знала гномов лучше их самих.
  Результатом же долгих переговоров стало половинчатое решение о том, что гномы откладывают принятие окончательного вердикта и дают вампирам время на то, чтобы показать свое истинное лицо. Сами же гномы обязуются пока не поднимать мятеж и по прежнему подчиняться Александру, как своему эрлу.
  И как бы ни старались вампирессы, протестуя против подобного решения, и как бы они ни настаивали на новой клятве, получить большего не удалось.
  Потому было решено, что Стефания останется в Александрии и будет следить за тем, чтобы таны не разболтали тайную информацию, а также каждый день будет капать гномам на мозги, стараясь не только создать положительный имидж вампиров, но и достигнуть желаемого алукардом результата, а Колет поедет к своему начальнику, чтобы передать ему каплю крови с воспоминаниями о переговорах, а заодно и разработает с помощью компетентных специалистов план, как же вампирам окончательно приручить непокорных и своенравных гномов.
  Глядя на удаляющуюся пристань Александрии Колет думала о своей миссии. Было ясно, что по ее результатам алукард будет судить о том, оставлять ли ее своей помощницей или же менять. И это немного пугало. С самого своего знакомства с Александром Колет желала только одного, верно служить ему. И эта мечта осуществилась. После обязательной службы в Корпусе Армии алукард тут же взял девушку к себе и возвысил до личной помощницы, давая по ходу дела простые и необременительные задания. И вот первое серьезное дело, которое должно было показать истинную цену Колет, как правой руки алукарда. Результат миссии был не самым впечатляющим.
  Получить с гномов новую клятву верности не вышло, зато удалось выбить из них обещание не начинать мятеж в этом и следующем году, чтобы они могли лично убедиться, что вампиры бывают разные. С одной стороны, это было немного не то, зачем алукард посылал свою личную помощницу в Александрию, с другой же стороны, на два года* проблема гномов была решена и вампиры могли спокойно оставлять их у себя в тылу, не боясь удара в спину.
  (*Напоминаю, что в мире вампиров отчет начала года идет с Праздника Сбора Урожая и лишь сами вампиры используют привычное нам летоисчисление.)
  Колет считала, что для начала этого более чем достаточно. Тем более и она получала эти самые два года, чтобы окончательно склонить гномов на сторону вампиров. Неожиданно эта задача заинтересовала вампирессу и захватила ее. Гномы оказались интересными и необычными. Иметь таких союзников, причем добровольно, было важно, и сейчас, отплывая от Александрии, Колет почему-то была уверена, что уже в скором времени вернется сюда триумфатором и получит нужные ей клятвы. Надо лишь хорошо поработать.
  
  *****
  
  - Владыка. Отсутствие связи настораживает, но вполне объяснимо самыми обычными причинами. Магические всплески, что порождает Могорская аномалия...
  - Не способны прервать нашу связь с колонией и кораблями в море, - архимаг Роз надменно посмотрел на адмирала, - И что бы ни заявляли другие маги, лично я буду придерживаться именно этой точки зрения.
  Делать подобные заявления канцлеру было очень легко, ведь еще несколько недель назад подручные нового короля Элура предупредили его о том, что планируется нападение и захват Лорпоха. Благодаря этому предупреждению канцлер успел остановить несколько своих судов, что должны были плыть в будущую ловушку и предупредил о том же союзников и друзей. Сейчас же Роз мог спокойно опровергать любые слова адмирала, пытающегося успокоить императора после того как стало известно, что связь с Лорпохом была внезапно потеряна.
  - То есть с колонией случилось что-то плохое. Вы это хотите сказать, канцлер?
  - Да, владыка. Вне всяких сомнений на Лорпохе сейчас разыгрывается некая неизвестная нам трагедия.
  - Что это может быть? Стихийное бедствие? Шторм?
  После недавно случившегося в Элуре и Ороде грандиозного землетрясения, многие имперские чиновники стали примерять ситуацию на себя, и выяснилось, что буквально в каждой провинции есть какая-нибудь угроза, которая может негативно влиять на жизнь данной территории, а то и вовсе способна ее уничтожить. Императора завалили просьбами и требованиями решить эти гипотетические проблемы или создать защиту от них. Таким образом уже владыка империи стал "специалистом" в разного рода природных катаклизмах и ныне видел их проявление даже в самых обыденных событиях.
  - Я сомневаюсь, что шторм или землетрясение способны уничтожить всю связь в колонии и на кораблях разом, - осторожно подбирая слова заявил Роз, - Нам скорее стоит говорить о вмешательстве человеческом или же божественном, но никак не природном.
  - Мятеж?
  - Да, владыка. Лорпох уже давно стал прибежищем бандитов и отщепенцев разного толка...
  - Чушь! - прервал канцлера министр безопасности, - При всем уважении, ваше высокопревосходительство, но вы говорите невозможные вещи. Мои люди хорошо контролировали всех недовольных на Лорпохе.
  - И тем не менее призывы отколоться от империи звучат на острове с пугающей периодичностью и частотой.
  - Это так, - министр широко улыбнулся, - Но истина заключается в том, что большая часть тех, кто делает подобные заявления работают на меня. Таким образом мы привлекаем в уже известные нам группы и общества потенциально опасных личностей и смутьянов разного толка и уничтожаем их. Никакого мятежа на Лорпохе быть не может! Головой ручаюсь.
  Роз с досады прикусил губу, но тут же одернул себя.
  Маг знал о том, что служба безопасности работает в империи достаточно эффективно и не чурается использовать провокаторов, чтобы выявлять неблагонадежных граждан и своевременно устранять их, но вот о том, что на Лорпохе все настолько в руках безопасников, что даже всегда осторожный министр спокойно ручается за работу подчиненных своей головой да еще и в присутствие императора, это стало для канцлера новостью неприятной. И ведь отыграть назад уже не получится, сам возложил вину в случившемся на человеческий фактор. Так что два плюс два присутствующие сложат быстро.
  - Значит на Лорпох вторглись внешние враги, - адмирал рискнул озвучить очевидный ответ первым.
  - Это могут быть только дракониды!
  На императора посмотрели как на сумасшедшего все без исключения присутствующие. Заявить о том, что разумные ящерицы проделали тысячи километров пути по морю, по которому они отродясь не плавали, а после этого нашли одинокий имперский остров и напали на него, причем успешно, так говорить мог только по настоящему безумный человек. Для всех в кабинете было очевидно, что напасть на Лорпох могли лишь элурские войска с одной из многочисленных колоний, что окружали единственный имперский остров на юге.
  - Мы должны немедленно нанести ответный удар и выбить из драконидов дух, - император вообще не обратил внимания на взгляды придворных, - Быстрый и мощный рывок наших войск к границам их территории позволит показать ящерицам их место...
  - Ваше величество, дракониды не могли добраться до Лорпоха, - адмирал вновь рискнул первым прервать императора и указать ему на очевидную нелогичность его предположений, - У них нет кораблей для океанского плавания.
  - Ерунда! Плавать вдоль берега может любой идиот! А дракониды весьма хитры.
  - При каботажном плавании, владыка, дракониды неминуемо наткнулись бы на одну из наших колоний на материке. Да и Могорскую аномалию нельзя миновать идя вдоль берега.
  - И кто же тогда, по вашему, напал на Лорпох?
  - Элурцы, владыка. У них есть корабли, войска, возможность и желание.
  - Думаете, Кас таким образом мстит за то, что Наместник объявил его вампиром?
  - Не могу знать, владыка! - адмирал, уже один раз совершивший сегодня ошибку, решил, что дальше ему стоит просто играть тупого служаку и не лезть с высказыванием предположений, тем более в столь деликатных вопросах, как дела Светлой Церкви.
  - А кто может? - император обвел собравшихся тяжелым взглядом, - Кто может мне объяснить зачем Касу потребовалось нападать на Лорпох сейчас? Он же мог сделать это еще кучу лет назад! Почему сейчас? Молчите? Вот и молчите дальше! Только дракониды...
  - Мы не можем знать, что вынудило короля Элура вновь начать конфликт с нами, - Роз решил, что настал хороший момент продемонстрировать всем свою проницательность, - Но, без сомнений, нынешнее отсутствие связи с колонией и кораблями это его рук дело. Другие версии... не стоят того, чтобы мы обсуждали их.
  - И что вы предлагаете, канцлер?
  - Нам нужна разведка и точная информация. Стоит послать на юг корветы и вызвать посла Элура...
  - Долго!
  - Ваше величество, пока сами элурцы не признаются, что за нападением стоят они, ничего другого предпринять мы не можем. Другие страны нас не поймут.
  - Только вот когда элурцы признаются, Лорпох будет уже не отвоевать!
  - Боюсь, что и ныне мы этого сделать не можем. Лорпох всегда был уязвим, и ничего поделать с этим мы не могли.
  - Тогда почему Кас не захватил его ранее?
  - Лорпох всегда был нашим уязвимым местом, владыка. При любых переговорах с Касом тот всегда выставлял этот остров на передний план и указывал нам на то, что в любой момент может его захватить. И мы были вынуждены идти на уступки, чтобы сохранить лицо. Если бы герцог отвоевал у империи ее единственную колонию... репутация империи этого бы не выдержала.
  - Значит теперь Касу больше не нужны переговоры с нами...
  - Видимо так, владыка.
  - Что же изменилось?
  - Не знаю. Очевидный ответ вы уже озвучили, владыка, - немного лести никогда не помешают, и эту истину архимаг знал чуть ли ни с рождения, - Наместник сделал весьма опрометчивый шаг, решив обвинить короля Элура в нечеловеческой природе. Больше никаких изменений в отношениях наших стран не было. А значит вы правы, и это месть.
  - Ладно. Что мы можем предпринять? Десант на Южные острова?
  - В Уре появилась новая эскадра, владыка, - адмирал явно чувствовал себя не в своей тарелке, - Это те самые железные корабли, что наши шпионы иногда наблюдали в Александрии. Каким-то образом элурцы провели их в Ночное море.
  - И что? Не вы ли убеждали меня в том, что железные корабли это не более чем прихоть старого мага, который сошел с ума? Не вы ли заявляли, что боевая ценность таких судов минимальна!
  - Все так, владыка, я и сейчас готов утверждать подобное. Железные корабли обладают слишком большой массой и оттого они весьма тихоходные и неповоротливые. Наши корабли с легкостью будут уходить из под их ударов, а сами будут атаковать с наиболее удобного курса.
  - Тогда к чему вы упомянули про эту эскадру, адмирал?
  - Владыка, при всех недостатках, что имеют железные монстры, созданные безумием Каса, у них есть и ряд неоспоримых преимуществ.
  - Каких?
  - Они идеально подходят для обороны портов и побережья. По данным разведки, это плавучие крепости огромной боевой мощи. И если в море они бесполезны, то в портах... Нашему флоту нечего им противопоставить. Без сильных магов на борту прибрежный бой с такими кораблями и штурм Южных островов невозможен.
  - Значит отбить Лорпох мы не можем. Отбить Южные острова мы не можем. Ничего сделать Элуру мы не можем. Так?
  - Да, владыка. Пока Элур официально не заявит о начале войны, или же мы не получим точные сведения о том, что за атакой на Лорпох стоят именно элурцы, мы ничего не можем сделать и вынуждены ждать. Потому-то канцлер и говорил о вызове посла и посылке разведывательных кораблей.
  - Получается, мы вернулись к тому, с чего начали. Поэтому я предлагаю атаковать драконидов. Потренируемся на них, а потом ударим по Элуру! Тем более Наместник явно не просто так заявил, что Кас вампир. Видимо, Церковь готова довести дело до логического конца, и нас ждет еще один Светлый поход на север, на этот раз против еретиков.
  - В то, что Кас и правда вампир, вы, владыка, не верите? - Роз решил прояснить ситуацию для себя, так как внезапное заявление Наместника было несколько неожиданным для всех в империи.
  - Не верю. Просто повод. Второй Светлый Поход будет против еретиков. Поэтому я и говорю. Дракониды, еретики, вампиры. Проучим ящериц, подчиним еретиков и уничтожим Чергорию! После этого империя обогатится и меня запомнят в веках как императора, что заложил финансовое благополучие страны.
  Трофеи! В голове Роза будто щелкнул переключатель и все стало ясно и понятно. Императору надоело клянчить деньги у Церкви и Наместника и он решил с помощью войны поддержать экономику империи на плаву. Дракониды испокон веков жили в местах богатых золотом, серебром и другими ценными металлами. Элур богат, а Чергория... Чергория тоже не бедствует. Одна закатная сталь способна решить кучу проблем и заткнуть несколько дыр в бюджете. А ведь там есть и другие источники наживы. Впервые за несколько лет архимаг посмотрел на императора с некоторой долей уважения, заодно не забыв несколько раз поругать себя за столь вопиющую недальновидность, когда за деревьями пустых разговоров императора, он не увидел леса его настоящих идей.
  - Ваше императорское величество! - в кабинет тихо зашел дежурный адъютант, - Только что получено сообщение с Лорпоха.
  Мужчина осторожно протянул императору лист бумаги.
  - Что там?
  - Атакованы войсками Элура. Сражение проиграно, отступаем вглубь острова. Слава императору, - прочитал адъютант стараясь быть незаметным, так как никто и никогда не любил вестников дурных новостей.
  - Ну вот. Вопрос с Лорпохом решен, - император с победной улыбкой осмотрел придворных, - Не надо вызывать послов и не надо посылать корабли.
  - Каков будет приказ, владыка? - адмирал бодро шагнул вперед, рассчитывая выделиться и заслужить в глазах императора несколько очков.
  - Начните готовить атаку на драконидов.
  Молчание и переглядывающиеся придворные стали ответом императору на его приказ.
  - Мы только что выяснили, что ничего сделать Элуру не способны. Сами же убеждали меня в этом. Так что нам остается только ждать хода Наместника и готовить армию и флот к бою. Дракониды- лучшее решение для этого. Исполняйте! Жду ваших предложений, господа. Завтра жду! - уточнил император и взмахом руки отпустил придворных, показывая, что аудиенция закончена, - А вас, канцлер, я попрошу остаться.
  Оставшись с императором наедине, Роз стал лихорадочно обдумывать, ради чего правитель страны так показательно выделил его, чтобы о чем-то поговорить. Разного рода проступков за душой архимага был воз и маленькая тележка. Так что о каком именно из них прознал правитель гадать было бессмысленно. Но ведь не только ради выговора владыка мог остаться с ним наедине, возможно что императору понравилось, как верно его канцлер оценил ситуацию с Лорпохом, или же хочет обсудить нечто конфиденциальное... Посмотрев в глаза мужчины, архимаг понял, что в ближайшее время с ним могут делать что угодно, но только не благодарить, хвалить или секретничать. С такими глазами это не делают.
  - Канцлер, - император подошел к Розу вплотную и практически уперся ему в грудь, - Вам ведь было сказано, чтобы вы оставили свои встречи с принцессой Джиной?
  - Да, владыка, но...
  - Но вы не выполнили мою волю.
  - Прошу простить меня, владыка, но...
  - Я очень злился. Очень. Если бы вы не были так полезны, я обязательно убил бы вас, канцлер. Только вот вы полезны. Так что я приказал Джине расстаться с вами.
  - Я понимаю, владыка, - в душе Роза кольнуло неприятное ощущение неправильности происходящего и стал подниматься гнев на этого старого лысеющего человека, что так хотел власти и признания, но делал какие-то нелепые вещи, что архимагу пришлось срочно брать свои эмоции под контроль, иначе императорский дворец мог и не устоять.
  И дело было даже не в том, что император лез не в свое дело. Отношения с принцессой неожиданно стали для Роза той отдушиной, которой ему так не хватало все последние годы. И даже навязчивость принцессы и ее одержимость магами крови, что поначалу так раздражали архимага, неожиданно оказались некоей изюминкой, что прелестно оттеняла иные душевные качества Джины и делала ее если не идеальной, то как минимум приближало к этому статусу.
  - А вот принцесса меня не поняла, канцлер. И так как из вас двоих вы более ценны... Вот. Это вам.
  Император отошел от Роза, взял шляпную коробку, что всю встречу стояла на столике у стены, и преподнес ее канцлеру.
  - Спасибо, ваше величество.
  - Не благодарите, канцлер. Все же я вас очень ценю. Может даже больше, чем мой отец и дед. Я не мог поступить иначе. Идите, канцлер, и помните о моей доброте.
  Выйдя из кабинета императора, Роз без слов поставил шляпную коробку на стол адъютанта и открыл ее.
  Вместо шляпы на подставке покоилась голова принцессы Джины, единственной женщины, что вызывала у архимага хоть какие-то положительные чувства. Единственной, о ком он мог сказать, что любит. Единственной кто любил его.
  Не обращая внимания на блюющего адъютанта, архимаг спокойно закрыл коробку и покинул приемную императора.
  
  *****
  
  - Что с планами общественных мероприятий? Утверждаем?
  - Предлагаю все же сократить количество праздников до одних наших, вампирских. Это даст куда лучший эффект, чем предложенная еще больше века назад концепция приручения людей через совместные действия на благо королевства.
  - То есть, предлагаешь действовать по советской методике?
  - Да. Бесплатные мясо, пироги, сидр и вино по случаю наших праздников во всех значимых городах королевства. Плюс к этому увеселительные мероприятия и ярмарка с распродажей товаров по сниженным ценам. Местные праздники не трогаем и вроде как их не замечаем. И никаких совместных дел. Распугаем только народ.
  - А если найдутся доброхоты, кто проспонсирует раздачу еды и бухла в привычные человеческие праздники?
  - Пфф. Да флаг им в руки. Я даже буду готов продать им и продукты и алкоголь. Все равно наши масштабы они не потянут, да и надолго их ресурсов не хватит, даже если их из Вобанэ спонсировать будут.
  - Так надолго нам и не надо. Скорее всего бунтовать люди будут уже в следующем году, и если мы быстро не покажем всем, что мы белые и пушистые, то можем потерять все королевство. Зато, если начать совместные дела и кормить...
  - Долго кормить в стиле "хлеба и зрелищ" мы тоже не способны и алкоголем проблему не зальем. Поэтому предлагаю сразу начать выполнение кризисного плана со второго этапа. Казначейство полностью со мной согласно.
  - Ха! Костя, Казначейство согласно с любым, кто экономить деньги, а твое предложение буквально сохраняет нам половину казны.
  - Я, кстати, тоже поддерживаю это предложение, - Евгений впервые за время собрания Совета подал голос, - Нечего зря ресурсы разбрасывать. Лучше сразу начнем приучать людей к вампирским праздникам, а все остальное побоку.
  - А как предлагаешь купить краткосрочную лояльность населения?
  - Бандитов прижмем, причем демонстративно. Красные плащи, зеркальные забрала, блестящие доспехи. Наши жандармы крайне эффективно и выгодно отличаются как внешним видом, так и делами. Когда же начнем массовые облавы и начнем пачками вязать бандитов, облегчая быт простых людей, то сиюминутные симпатии будут на нашей стороне.
  - То есть, предлагаешь бросить армию не против внешних врагов, а на бандитов их натравить? А воевать кто будет?
  - А зачем сразу армию-то трогать? Как я говорил, для наведения порядка и жандармов хватит. Сформировать этакую кочующую бригаду, которая с помпой будет входить в город, устраивать шмон в притонах и злачных местах, демонстративно вязать бандитов и уходить. Суды прямо на местах, не отходя от кассы. И всех прямиком на каторгу, причем в Драконью гору, а не в колонии. Будем пополнять запасы крови.
  - Кстати, это было бы неплохо, - очнулся от дремы Шеф Корпуса Крови, - Тысяч пятьдесят "добровольных" доноров в преддверии войны нам не повредят.
  - Откуда такие цифры? - чуть ли не рассмеялся Александр, - Дай Мур десяток тысяч оборванцев нахватают. Нам на один зубок.
  - Не скажи. Я вот думаю, как бы не всю сотню тысяч поймать получится, - Евгений принялся отстаивать свой план, - Понятно, не все они будут бандитами, но и от люмпенов города тоже почистить надо. Причем, последним лучше предоставить выбор: тюрьма или армия.
  - И что я сними навоюю? - возмутился Леонид.
  - А тебе с ними воевать и не надо. Второй эшелон, тыловые части, гарнизоны и так далее. Высвободим часть профессиональной армии.
  - Тогда лучше наоборот. Заменить этим сбродом профессиональную армию, оставив лучших солдат в тылу защищать свои дома и семьи. А этих "новобранцев"... В крайнем случае скушаем при отступлении.
  - Они разбегутся раньше, - отмахнулся от идеи Александр, - И вообще, не уводите обсуждение в сторону. Наместник официально обвинил меня в том, что я вампир. Так что давайте вести разговор в этом ключе. Армию обсудим позже. И да, никаких отбросов в войсках. Лучше вообще начинайте думать о том, чтобы в человеческих полках были одни добровольцы. А сейчас я хочу услышать о всех сомнениях относительно ближайших планов. Или же предложение Константина единственное? Жратва и бухло по нашим праздникам и никаких совместных мероприятий.
  Алукард обвел взглядом советников.
  - Все согласны. Хорошо. Тогда отменяем "субботники" и отменяем "хлеба и зрелищ", вместо этого "жратва и бухло по праздникам вампиров".
  - Много жратвы и бухла, - уточнил Константин.
  - Хорошо.
  - А что насчет бандитов? - уточнил Евгений.
  - Бандиты, - Александр задумался, - Заманчиво, но откуда цифра в пятьдесят тысяч потенциальных доноров? Если верить последней сводке Корпуса Жандармов, то такого количества отребья нет в городах королевского домена. И у меня нет причин не верить этому отчету.
  - Ответ верный, - Олег нахмурил лоб и протер уставшие глаза, - Но думаю Евгений и Семен учитывали еще и бандитов из Герцогства Гуян и Кас. Тогда пятьдесят тысяч получится точно. Даже скорее шестьдесят.
  - Хорошо. А справятся твои орлы с такой нагрузкой? Или все же помощь армии потребуется?
  - Справимся. Но привлекать отельные подразделения армейцев все же придется. В обычном рабочем порядке.
  - Ладно. Кто за создание особой летучей бригады по показательной борьбе с бандитизмом? Единогласно.
  Александр откинулся в кресле.
  - Тогда перейдем к другим текущим делам. Кто мне расскажет, что за дерьмо случилось на Лорпохе?
  - Я, - виноватый воевода поднялся со своего места и опустив голову начал доклад, - Полностью мой косяк.
  - И как же тебя угораздило так обкакаться?
  - Недостаток опыта по управлению действиями неподконтрольных мне людей на расстоянии.
  - Эка ты загнул. И что это значит?
  - Да местные налажали. Губернатору был выслан подробный план. Распределены все роли. Даже офицеров назначили. Все должно было быть идеально, как минимум на бумаге. Но все пошло не так. Из-за длительного ожидания команды о начале, часть армии губернатор использовал в других местах. Заменил часть офицеров. Потом вообще командира поменял.
  - А нас не предупредил?
  - Нет. Как и об изменениях количественного и качественного состава экспедиционного корпуса. Все это я узнал лишь по факту, когда исправлять было уже нечего и незачем.
  - Прискорбно. И что дальше?
  - А дальше, вся эта сборная солянка под командой непонятно кого, зато родственного губернатору, села на корабли и отправилась на Лорпох. В общем, высадились они на остров...
  - И обосрались. И нас обосрали. Так что никакой тайны из атаки и захвата Лорпоха теперь нет.
  - Верно, - кивнул воевода, - Так вот, высадились они...
  - Дальше я знаю. Все перипетии боя мне уже рассказали. Как и описали тот момент, когда маги в самый неподходящий момент сняли блокаду связи, переключившись на сбор трофеев.
  - Местные особенности, - развел руками воевода, - А я даже морду набить никому не могу. Тем более приказать кого-нибудь арестовать. Губернатор просто назначит стрелочника и все.
  - Получается, пока мы тут с вами сидим и рассуждаем, что делать с эльфами, гномами, людьми, герцогами, у нас есть огромная проблема с тем, что делать с колониями, когда там узнают, что метрополией правят вампиры. Так? И никакого влияния на них нет? Все наши планы ничего не стоят?
  - Не совсем так, экселенц, - Казначей подниматься с места не стала, - Колонии не самодостаточны и без торговли с нами им придется туго. На поставках материалов мы их и держим. Эти планы утверждены Казначейством, и я в них уверена. Леонид же не учел, что на островах ныне царит Дикий Запад и законом является тот, у кого сила, а не тот кто назначен главным. Он отдал приказ, забыв материально заинтересовать местных вождей в лице губернатора и его людей. Это и погубило весь план с тайным захватом Лорпоха. Если мы сохраним экономическую поддержку колоний, губернаторы удержат свои позиции и им будет плевать на то, вампиры сидят в метрополии или нет. Конечно, первое время будут инциденты связанные с тем, что нас будут пробовать взять "на слабо" и получить больше, но это ожидаемо и решаемо. А простые люди и так относятся к герцогу Касу лояльно, там даже делать ничего не придется, если пообещаем оставить все как было. Проблем с колониями не будет... Ну, в смысле, из-за того что мы вампиры. За ваших странных "орков" отвечать не буду.
  - Ладно. Успокоила. Тогда последний вопрос нынешнего Совета. Вторжение в Ород, - Александр открыл папку с гербом Корпуса Армии, - Военные предлагают осуществить атаку соседей до наступления холодов. Причем провернуть ровно тот самый трюк, что ородцы осуществили в год нашего появления в этом мире, то есть атаковать через горные перевалы.
  - И какой в этом смысл? - Геннадий раздраженно бросил ручку, что вертел в руках все собрание на стол, - В Ороде чуть ли не половина крепостей лежит в руинах, приходи и бери. Зачем нам лезть на север, где нет ничего кроме серебряных шахт?
  - Их захват и планируется. Без этого серебра Ород погрязнет в хаосе, - воевода посмотрел прямо в глаза Геннадия, - Минимум боев, максимум выгоды. А крепости мы захватим весной.
  - Весной..., - Евгений потормошил сидящую рядом жену, - А мы сможем за эту зиму восстановить ородские крепости до вменяемого состояния, ресурсы есть?
  - Ресурсы есть, - Ольга недовольно глянула на супруга, - Но, как бы, они для другого предназначены.
  - Предлагаешь захватить крепости сейчас и за зиму их отремонтировать, а шахты оставить до весны? - Александр понял триумвира без слов, тем более планы войны обсуждались совершенно различные.
  - Предлагаю захватить и крепости и шахты. Один удар, быстрый ремонт. Весной оставляем там гарнизоны людей и ждем вторжения.
  - Это не имеет смысла, - покачал головой воевода, - Ород все равно из войны не выйдет, а на полную оккупацию страны сил нет. Крепости использовать как опорные базы для вторжения к нам тоже нельзя. Лесное поле не позволит. Так что никакой надобности в подобных действиях нет. Проще лишить их денег и пусть живут как знают.
  - Кто за план Евгения? Кто за план Корпуса Армии? Принимается решение атаковать север Орода и оккупировать его. Совет закончен. Всем спасибо.
  
  *****
  
  - Неспокойно как-то на душе. Чую беда надвигается.
  - И у тебя так?
  - Ага. Уже дня три как.
  - У меня дольше. Почитай как коронация прошла, так и началось. И ведь, главное, совершенно непонятно откуда ждать недобрые вести. Будто пелена какая.
  - Вот-вот. И ведь только все наладилось.
  - Да ничего не наладилось! Не завирайся. Герцоги на короля волком смотрят, да каждый свое... Вот же оно! Герцоги! Небось бунт затеяли!
  - Сомневаюсь. Да и солдаты королевские все больше на север, а не на юг ходят.
  - Это верно. Я тоже внимание обратил, что северными воротами пользуются. На юг разве что небольшие отряды уходят.
  - Думаю война с Ородом скоро. Видимо, король решил закончить ее.
  - А чувство беды откуда?
  - Видимо, проиграем...
  - Проиграем?! Ороду?
  - А что еще думать?
  - Эх... Твоя правда. Проиграем.
  
  Глава 2
  
  - Я тут подумал и понял, что произошедшее на Лорпохе нам даже на руку.
  Идущий рядом с Александром Константин отмахнулся от зачем-то подлетевшего к нему шершня, что вызвало паузу, которой и воспользовался алукард.
  - И что хорошего в рухнувших планах?
  - Возможность реализовать другие.
  - Какие?
  - Сейчас последовательность событий выглядит так: мы нападаем на Лорпох, и Наместник обвиняет тебя в вампиризме. То есть, с точки зрения любого стороннего наблюдателя дело простое и понятное: мы агрессор и церковники просто воспользовались удобной ситуацией, чтобы нас наказать к своей выгоде.
  - Все так.
  - А если поменять события местами? Наместник объявил тебя вампиром, и после этого мы напали на Лорпох? Там разница всего в сутки. Причем, потерю связи обнаружили в тот же день, а забеспокоились и вовсе через сутки. То есть уже сейчас можно смело говорить, что события произошли одновременно, и если мы немного поможем слухам и правильно расставим акценты, то потерпевшей стороной окажемся мы, а не имперцы. Все сразу заиграет новыми красками.
  - И куда ты денешь сутки на путь и сутки на погрузку войск да минимум неделю на подготовку к вторжению? Слухи это хорошо, но слов из песни не выкинешь. Чтобы атаковать Лорпох на следующий день после заявления Наместника, нам надо было отдать приказ об этом минимум за пять дней, а лучше за две недели.
  - Пфф! Эти аргументы никому не интересны так как скучны. Мы же дадим своим союзникам железное оправдание того, почему им не стоит отворачиваться от нас. А кулуарно объясним послам, что кроме империи нас больше никто не интересует.
  Любые изменения государственных границ в мире были темой чувствительной, и дипломатам всех мастей было предписано строго следить за любыми поползновениями соседей перекроить существующие территории под свои нужны. А все дело в том, что несмотря на многие столетия, что прошли после падения единой империи и образования нынешних государств, никакого нового договора по границам заключено не было. То есть страны сохраняли свою целостность лишь благодаря военной силе. И одинокое заявление Светлой Церкви о непризнании изменения границ никакой роли в улаживании ситуации не играло. Империя не признавала независимость и границы своих бывших провинций. Короли не спешили договариваться с соседями, строя свои планы на куски их земель. И вот на фоне такого "средневекового права силы" образовались два государства, что имели возможность подмять под себя многих и многих. Элур и Чергория явно демонстрировали, что мечом возьмут все желаемое и остановить их будет крайне сложно, если не невозможно. Пикантности ситуации добавляло то, что в Чергории правили нелюди, для которых люди были не более чем пищей, и их экспансия в сторону соседей была лишь делом времени. Элур же и вовсе уже целый век, пусть и в лице одного из своих герцогов, плевал на любые границы и спокойно воевал с сильнейшей державой мира.
  Теперь этот герцог стал королем и первым делом захватил кусочек территории Ильхори, однозначно заявив, что Северные острова теперь неотъемлемая часть королевства Элур.
  Все очень всполошились и послы начали задавать придворным и чиновникам министерства иностранных дел разные каверзные вопросы и делать намеки, желая узнать, чем же все должно завершиться, и где элурцы планируются остановить свою экспансию.
  И вот последовал наглый захват Лорпоха, а буквально через пару недель мир узнает о вторжении в Ород. И тогда от Элура отвернутся даже самые верные союзники, ведь дружить с хищником можно только если он сидит в крепкой клетке. И не поможет даже тот факт, что Элур вообще-то ведет войну с Ородом уже больше века. Ведь раньше же умудрялись воевать без захвата территории? Вот и дальше так воюйте! И не надо смущать других. А то многие могут захотеть под шумок приобрести себе чего ценного.
  - Не думаю, что из твоей затеи выйдет толк. Лучше банально припугнуть и пообещать, что своих не тронем.
  - А как быть с объявлением вампиром? Долго игнорировать нельзя. А так у нас есть готовый ответ делами.
  - Ладно. Поговори с министрами. Может и правда получится убедить всех, что Лорпох мы захватили в ответ.
  - Хорошо. Сделаю. А ты вообще куда сейчас?
  - В казармы.
  - Чего ты там забыл?
  - Пользуясь положением, я на время своих в Касию вызвал.
  - Помириться хочешь? - с пониманием спросил Константин.
  - Ага. Думаю, время пришло и они готовы. Да и момент такой...
  Третий полк, в котором служили жена и дочери Александра, равно как и все остальные отпрыски и младшие жены вампиров, вскоре должен был отправиться на север и, преодолев ныне уже не такие опасные горные перевалы, вторгнуться в Ород, захватить его северные провинции и занять глухую оборону в самом узком месте между Налимом и морем.
  По прихоти судьбы это место располагалось практически на широтах Каса, таким образом, оставайся Александр в столице своего герцогства, он был бы ближе к родственникам, чем в любое другое время. Правда между ними лежали бы хребты Налимских гор. А еще это "узкое место" было шириною более чем в сотню километров, и один полк должен был держать там оборону против всей ородской армии. И это означало распыление сил, что в свою очередь было опасно и могло закончиться трагедией.
  Вот и воспользовался алукард вампиров своей властью и вызвал в столицу родню, чтобы впервые за долгое время попытаться помириться и наладить нормальные отношения с женой и дочерьми, которые вскоре по его приказу отправятся на войну и будут подвергаться там смертельной опасности.
  - Удачи, - ухмыльнувшийся Константин оставил Александра одного, не успел тот и глазом моргнуть.
  Пожав плечами, вампир продолжил свой путь к дворцовым казармам, где его и должны были ждать жена и дочери.
  Все годы их службы, то есть с самого момента ссоры, Александр пристально следил за родными. И пусть каких-либо чувств к жене, кроме признательности, он не испытывал, но девочек искренне любил и желал им всего лучшего.
  - Смирно! - четыре женские фигуры в красных армейских мундирах вскочили при появлении алукарда.
  Несмотря на внимание к дочерям, в их службу и карьеру Александр не вмешивался и потому искренне гордился тем, что его дети вполне достойно продвинулись по армейской карьерной лестнице.
  
  
  Старшая, София, самая шебутная и непокорная из всех, ныне носила знаки сержанта, но только лишь из-за той самой непокорности характера и желания все делать по своему. Если бы не это, София вполне могла претендовать и на звание оруженосца, так как все задатки хорошего командира у нее были. Впрочем, у вампиров уже давно прошли те времена, когда за век обязательной службы можно было сделать быструю карьеру. Для всех руководящих должностей и постов в армии более чем хватало уже прошедших обязательную службу вампиров и ныне находящихся либо на временной, либо на постоянной. Так что звание сержанта это очень хорошо и тоже служит показателем некоторых способностей старшей. А еще София самая непостоянная из дочерей и до сих пор не только не нашла увлечение и дело по сердцу, но и даже не знает, куда пойдет после окончания обязательной службы.
  Средняя, Люсия, самая спокойная и рассудительная из дочерей Александра, могла похвастаться погонами оруженосца, что делало ее старшей по званию среди детей алукарда. Впрочем, у Люсии были все задатки для того, чтобы уйти со службы в звании офицера, а зная среднюю дочь, алукард не сомневался, что если будет такая возможность, то она обязательно отличится в Ороде и с гордостью наденет офицерский мундир. Учитывая же, что уже сейчас сразу пять Корпусов заманивают ее к себе на дальнейшую работу, можно не сомневаться, что хороший организатор и исполнительный командир в этой жизни не пропадет.
  Младшая, Ирина, умная и честолюбивая, пока все еще носила погоны капрала, но Александр знал, что на столе воеводы уже лежит приказ о повышении ее в звании, и вскоре он будет подписан. Так что на одного сержанта в семье будет больше еще до конца года*. Офицерские погоны Ирине не светят несмотря на весь ее ум, так как цель в жизни, а именно свой отдел в Корпусе Науки, младшая поставила себе уже давно и службу воспринимает как досадную помеху на пути ее карьеры ученого, хотя и несет со всей ответственностью и является одним из лучших капралов Третьего полка.
  (*Знаю, что запутал всех с этими концами года и сам не понимаю, зачем я так сделал, но что есть то есть. У людей конец года - Праздник сбора урожая, у вампиров - наш привычный Новый Год.)
  И, наконец, Селма. Некогда сильно ценимая и оберегаемая супруга, что подарила ему пару десятилетий счастливой жизни, трех дочерей и огромную проблему длительностью в восемь десятков лет. Решить эту проблему ныне и хотел Александр, чтобы идущие в бой девочки не расстраивались из-за отца. Ныне официальная супруга алукарда сверкала сразу несколькими наградными знаками за безупречную службу и носила погоны сержанта, причем уже сейчас было известно, что молодая вампиресса желала связать свою жизнь именно со службой в Армии и в будущем стать прапорщиком. Ну, понравилась женщине служба в армии.
  - Вольно! - Александр показал рукой в сторону дивана, - Присаживайтесь.
  Оставшись стоять перед севшими девушками, вампир перекатился с пяток на носки и посмотрел прямо в глаза Селмы.
  - Вам всем скоро в бой. Да вы это и сами знаете. Случится может всякое, а потому я не хочу оставлять незавершенные дела и не хочу, чтобы между нами была стена непонимания. Я... Я..., - Александр против воли улыбнулся, осознав, что ему довольно трудно произнести три простых слова, - Не думал, что так будет... Я понимаю, что не должен был сохранять приказ убить тебя, Селма, в тайне. Это было совершенно неправильно. Мне правда жаль. Я должен был рассказать тебе. И пусть сделанного не вернуть, но вы моя семья, и я люблю вас и не хочу обижать в будущем. Хватит и того, что я больше полувека избегал этого разговора. В общем, извините меня.
  - Я уж думала ты никогда не извинишься, - хмыкнула Селма, - Давно я ждала этих слов.
  О том, что супруга ждет искренних извинений, Александр и догадывался и знал. Все же три сотни лет жизни давали некоторый небольшой опыт в житейских делах и общении с противоположным полом. Проблема была в том, что Александр не чувствовал себя виноватым и был убежден, что все сделал правильно. Впрочем, одна ошибка все же была, и именно за нее алукард сейчас и извинялся.
  - Все когда-нибудь случается, - Александр улыбнулся и присел напротив своей семьи.
  
  *****
  
  Помириться оказалось чрезвычайно просто. Пара фраз, немного интереса к делам и службе и вот в семье уже мир и гармония. Оказывается, проблема уже давно рассосалась сама собой, и только мысли вампиров все еще поддерживали ее. Еще полвека назад можно было сесть и, поговорив по душам, раз и навсегда похоронить конфликт, но все его участники оказались слишком гордыми, чтобы просто сказать пару фраз друг другу.
  Теперь же...
  Сказать, что у Александра вновь появилась семья, было нельзя. Все же одних родственных связей для этого недостаточно и банальное "прости" не сработает в ситуации, когда общение отсутствовало чуть ли не целый век. Но первый шаг сделан и теперь надо просто поддерживать хорошие отношения, а там, глядишь, общие интересы появятся и уже можно будет говорить о семье, или, точнее, семьях, так как старшая дочь уже присматривается к одному пареньку и даже пробует про себя называть его мужем, а Селма...
  Супруга простила Александра, но сразу заявила, что между ними могут быть только дружеские отношения и им следует как можно быстрее разводиться. И чем быстрее, тем лучше, а то у нее, вроде как, уже и на примете кто есть.
  Александр даже заподозрил, что все примирение было спланировано супругой именно ради этого развода, вот только что-то подсказывало алукарду, что это не так. Да и против развода вампир ничего не имел. Они с супругой стали просто друзьями еще до ссоры, так что официальное завершение их отношений станет просто красивой точкой в этой истории.
  А еще было немного завидно. Вон Евгений и Ольга уже больше трех веков душа в душу живут. Да, иногда колотят друг друга, орут и даже пакости делают, но все еще вместе и все еще любят друг друга, а тут не смог даже полвека пожить с матерью своих детей, да еще и с самими детьми поругался чуть ли не до смертельной обиды. И все это на пустом месте.
  - Говорят, ты Колет и Стефанию к гномам послал, - Селма, медленно бредущая под ручку с Александром по королевскому парку, чуть плотнее прижалась к мужчине.
  После недолгого разговора, состоявшегося после примирения, обе стороны быстро обнаружили, что тем для разговора у них не так уж и много, и дочери поспешили закруглиться, решив, что и так все прошло отлично. Попросив для себя увольнительную и разрешение выйти в город, троица вампиресс резко исчезла с горизонта алукарда, оставив его один на один с супругой. Селма никуда не спешила и уходить не собиралась, хотя и заявила, что планирует навестить герцогский дворец, когда-то построенный специально для нее, и провести там ревизию. Намек Александр понял и тут же подарил дворец Касов жене как память о совместно прожитых годах, а саму ее пригласил прогуляться в парк, разбитый рядом с королевским замком.
  Легкость, с которой вампир отдал личное имущество объяснялась тем, что содержать махину дворца Селма была просто не в состоянии, а значит будет вынуждена либо продать его, либо же сдавать в аренду. И то и другое было вполне себе неплохой прибавкой к жалованью. А еще все это было маленькой местью, так как подаренный дворец доставит немало головной боли супруге и заставит ее не раз и не два проклясть тот момент когда она намекнула на то, что дворец построен для нее и ради нее.
  - Отправил. И они даже уже договорились с коротышками.
  - Тебя это удивляет?
  - Скорее, забавляет. Жду возвращения Колет, чтобы попробовать ее кровь.
  Изначально у вампиров было два плана по откровенным переговорам с гномами. Александр и Константин придерживались плана Стефании, которая предлагала сыграть на слабости гномов перед алкоголем и с помощью доброго слова и хорошего мордобоя добиться от танов лояльности. Совершенно противоположной точки зрения придерживался Евгений, который и был автором альтернативного плана, подразумевающего, что танов надо вызвать в гости к эрлу и уже там, лично Александр должен был донести до них разницу между вампирами и вурдалаками, убедив коротышек сохранить верность вампирам.
  Отправив Колет к гномам, да еще и в компани Стефании, Александр явно дал понять, какой план стоит выполнять. И не сказать, что ему нравился сам план, но очень уж хотелось посмотреть, как именно вампирессы выступят на поле гномов да еще и по их правилам. На случай же провала переговоров целый полк вампиров был готов войти в Александрию и залить подземные города коротышек огнем.
  Конечно, подобный геноцид плох для будущего имиджа, да и промышленность гномов будет потеряна для экономики вампиров, но лучше так, чем иметь в тылу враждебную армию, сражающуюся насмерть и не щадящую ни себя, ни противника. А промышленность и восстановить можно, как и объяснить людям необходимость геноцида гномов.
  Но, как оказалось, и Стефания и Колет отлично выполнили свою задачу. Гномы не выступят против своего эрла. А там... или ишак сдохнет или падишах. Да и не будет в будущем у гномов никаких вариантов, кроме признания вампиров. Как только церковники объявят Светлый поход, гномы тут же признают всех, кто будет согласен обещать им защиту. Так что и вампиры и коротышки в одной связке, как и эльфы. Нелюдям самой судьбой указано держаться рядом...
  - Хмм..., - от неожиданно пришедшей в голову идеи Александр даже остановился.
  - Что случилось? - обеспокоенно поинтересовалась Селма, попутно оглядывая соседние кусты и на всякий случай отыскивая глазами жандармов охраны.
  - Да вот, подумалось, а что если нам, вампирам, протолкнуть идею союза нечеловеческих рас. Мы, тифлинги, кобольды, гномы, эльфы... Можно будет подтянуть ликан и, если все получится, еще и валерианцев. Получится серьезная сила.
  - И война на истребление. Церковь последнее отдаст, но выставит на бой всех мужчин, способных держать оружие.
  - Так и у нас найдется чем ответить, - ухмыльнулся Александр, куда лучше супруги имеющий представление о том, что скрывают арсеналы вампиров.
  - Найдется-найдется. Не сомневаюсь. Но это ваши триумвиратские дела. Ты лучше мне скажи: кто вместо нас в Валерию пойдет?
  Третий полк так легко и быстро собрали в поход на север Орода по той причине, что он уже был готов к выступлению. Правда, использовать его предполагалось в Валерии, где вампиры должны были сыграть на стороне ликан и, во-первых, не допустить попадания этих бойцов в лапы церковников, а во-вторых, организовать их вольные поселения, на основе которых потом и должна была разгореться искра восстания, для которого уже готовились бойцы и лидеры.
  - Если Валерия не будет участвовать в новом Светлом походе, то пока никто туда не пойдет. Я договорился с советником Ламией и уверен, что у нее получится взять власть в стране без серьезной гражданской войны.
  - Планируете устроить большое сражение между сторонниками Борга и Грегори?
  - Все-то то ты знаешь! Ты точно сержант, а не полковник?
  - Просто я умная.
  - Угу. Этого у тебя не отнять. И да. Если получится, сведем всю гражданскую войну к большой битве, в которой стороны сильно друг друга измотают.
  - Только вот ни Борг, ни Грегори не рискнут поставить все на одно сражение, имея за спиной сильную соперницу в лице Ламии.
  - В этом и проблема. Так что всю зиму Ламия будет изображать из себя слабую сторону, что только хочет выглядеть сильной. Если у нее получится, то весной можно будет начинать натравливать Борга и Грегори на более активные действия.
  - А мы?
  - В смысле?
  - Элур. К нам ведь тоже весной полезут.
  - Не. Весной не полезут. Во-первых, зимой в империи очень резко станет плохо с продовольствием, так как основной урожай погибнет в амбарах. Как и сами амбары, - Александр хихикнул, - Во-вторых, в империи все плохо с портами... станет. Пожары там и все такое. А в третьих, у империи исчезнет транспортный флот. И не просто исчезнет, а вместе с легионами, что будет перевозить. Так что придется солдатам по суше, пешочком до нас идти. А это никак не раньше следующего года. Так что, считай у нас есть полтора года на то, чтобы укрепиться в Элуре и укрепить тут свою власть. И вот уже тогда будем воевать.
  Так прогуливаясь, Александр мирно беседовал с супругой то об одном, то другом, а напоследок молча достал кинжал и резанув себе ладонь, протянул ее Селме. Вампиресса противиться не стала и слизнув каплю крови алукарда, тут же зеркально повторила его действия.
  Впитав же память крови, Селма с обидой посмотрела на Александра и покачала головой.
  - Ну и зараза же ты, дорогой. Мог бы дворец с землями подарить.
  - Я...
  - Вот сам мне арендаторов и ищи! И да, я не собираюсь его продавать! Это мой дворец, он построен для меня и ты мне поможешь его своим и оставить. Так что это твоя головная боль, а не моя.
  Ожидавший чего-то подобного Александр лишь улыбнулся и кивнул в знак согласия, заодно признавая и развод и алименты. Осталось лишь оформить все официально. А дворец... Кого поселить в громадине столичной герцогской резиденции алукард найдет, на то он и правитель вампиров, чтобы всегда иметь несколько планов на все случаи жизни.
  
  *****
  
  - Что можешь сказать об армии эльфов?
  - Они явно готовы воевать и вскоре вторгнуться на наши земли, милорд.
  - А как же наш архимаг? Неужели не смог убедить ушастых?
  - Ушастые, милорд, не обратили на него никакого внимания. Буквально проигнорировали. Даже в Лес не пустили.
  - Значит с армией будет их Великий князь. Только в этом случае эльфы могут быть настолько наглыми.
  - Да, милорд. Великий князь будет с армией вторжения.
  - Хорошо. Что мы дали архимагу?
  - Все местное ополчение и все отряды, подготовленные к уничтожению, милорд.
  - Ну вот, а ты плакал, что мы гномов не атакуем и вскоре образуется излишек буйных, - герцог Илий с удовольствием откинулся на подушки кресла и рукой предложил своему советнику и ближайшему соратнику тоже садиться, - Что у нас с флотом?
  - Произведена ревизия всех портов и верфей. Выбрано место для строительства новой верфи. На место свезены лучшие мастера. Сейчас они должны предоставить проект судна, что мы будем строить.
  - А почему бы не украсть проект у людей? В империи же ходят на юг.
  - Да, милорд, но империя... опасности, что подстерегают имперские суда в пути относятся к обычным. То есть, только море - и все. Дракониды не имеют флота, а Элур слишком силен. У нас же есть тифлинги, имеющие приличные прибрежные корабли. Так что ни имперские, ни элурские проекты нам не подходят. Но я уверен, что мастера смогут создать для нас толковый корабль. В награду им обещана неприкосновенность семей. Вечная неприкосновенность.
  - А если проваляться?
  - Семьи пойдут на убой, - советник пожал плечами, как бы говоря о том, что обыденные вещи можно и не спрашивать.
  - Ладно. Продолжай держать меня в курсе. Уверен, что флот нам ой как понадобится.
  - Да, милорд.
  - Какие еще новости есть в мире?
  - Больше никаких, милорд. Остальное не стоит вашего внимания.
  - Ясно. А как там поживает новый король Элура? Уже ответил на обвинение Наместника?
  - Еще нет, милорд. Молчит. И это странно. Зато элурские войска захватили одну из колоний империи на юге.
  - Ага. Делами значит решил ответить.
  - Осмелюсь поправить вас, милорд, но Лорпох был захвачен раньше, чем прозвучало обвинение.
  - Брось, - махнул рукой Илий, - У Блада такая разведка, что о грядущем обвинении он узнал минимум за месяц. Не думаешь же ты, что Наместник действовал спонтанно и обвинил элурского короля вот так вот сразу и без предварительных консультаций и договоров?
  - Нет, милорд. Думаю это планировалось минимум полгода.
  - Вот-вот. И разведка все заранее вызнала. Элурцы знали об обвинении. И тем не понятнее выглядит их молчание. Что там наши умники говорят?
  - Предполагают, что обвинение Наместника может быть правдой, и король Элура действительно вампир.
  - Да? А как же магия? Блад ведь маг не из последних. Это не наши фокусы с личной магией, он армии сжигал! Наши, ильхорийские армии!
  - Во времена Светлого похода Алекс Кас точно был архимагом.
  - А сейчас стал вампиром? Но ведь магией он развлекается и сейчас. Причем прилюдно. Выступление церковников против себя подавил лично.
  - Да, милорд. И у наших аналитиков есть предположение, как это возможно.
  - Ну-ну?
  - Боюсь, что Алекс Кас ныне не просто вампир, а жрец Мур. Силой богини он вполне может колдовать и совершать иные чудеса, милорд. Можете вспомнить беглую жрицу, что уничтожила несколько наших боевых групп одной голой силой.
  - Жрец Мур? Хмм... Это многое бы объяснило... А скажи. Мы можем стать жрецами?
  
  *****
  
  - Вы хотели видеть меня, канцлер?
  От вкрадчивого шепота Роз непроизвольно вздрогнул, но тут же взял себя в руки и обратил внимание на темный угол, из которого и задали вопрос. Сотканная их теней человеческая фигура тут же проступила сквозь мрак и мгновением спустя вышла под свет факела.
  - Да, хотел. У меня есть вопросы.
  - Догадываюсь, - вздохнул Гор, пока еще не получивший приказ об отзыве из империи, хотя он уже успел написать в Гнездо целых три просьбы понизить его в должности, - У вас или проедем ко мне?
  - К вам.
  Двое мужчин быстро и без слов сели в неприметную карету, неожиданно оказавшуюся весьма роскошной внутри, и молча доехали до скромного двухэтажного особняка на окраине центральных районов Алье.
  - Проходите, канцлер. Чувствуйте себя как дома. Слуг нет, так что чай не предлагаю. Сок будете?
  - Не откажусь.
  Гор скрылся в боковой комнате и оттуда раздался его радостный крик.
  - Слуги ушли, но о нас позаботились! Идите сюда, канцлер.
  Роз с хмурой миной на лице прошел в комнату, где скрылся его старый знакомый разведчик, и оказался в темной столовой, посередине которой стоял богато накрытый стол с различными яствами.
  - Все, конечно, остыло, но маги мы или где? - Гор щелкнул пальцами, и все свечи в помещении зажглись, а от еды на столе пошел пар, как будто она была только что приготовлена, - Присаживайтесь, канцлер. Перекусим и поговорим. Тем более, я уверен, что вы сегодня и не обедали. Так что плотный ужин вам не повредит.
  Спорить Роз не стал и, присев на ближайший стул, стал сам накладывать себе еды. Некоторое время мужчины молча насыщались, и лишь разделавшись с большей частью блюд, архимаг приступил к тому, ради чего он и вызвал Гора на встречу.
  - Я знаю, что вы верно служите герцогу Касу, а теперь и королю, и я ни в коем случае не предлагаю вам предать своего господина, но я хочу знать, кто убил ее. Очень хочу! Готов дорого заплатить. Пусть Алекс назовет любую цену.
  - Хмм. А сами? Могущественнее вас в империи только Церковь.
  - Я не смог. Мои люди только разводят руками. Я всегда считал, что хорошо контролирую императора и вокруг него нет тех, о ком бы мне было неизвестно, но вдруг оказалось, что это не так. У этого психа оказались исполнители, посмевшие поднять руку на мое! И я не знаю кто это! И даже не предполагаю, как такое возможно!
  - Церковь...
  - Наместник прислал мне личное послание и заявил, что такого приказа не отдавал.
  - Наместник не единственный, кто обладает властью в Церкви.
  - Не думаю, что сейчас найдется хоть какой-нибудь епископ, что пойдет против воли Наместника или будет действовать за его спиной..., - Роз внезапно осекся, - Или вы что-то знаете?
  - Знаю, - Гор кивнул и вытер губы и руки о салфетку.
  - Кто? Кто убил ее?
  - Конкретного исполнителя я не знаю, но его хозяева мне хорошо известны. Впрочем, вы их тоже знаете, - Гор выдержал драматическую паузу, глядя как наливаются гневом глаза архимага, - Общество Голубей.
  - Нет! - Роз замотал головой, - Нет, нет, нет! Они...
  - Союзники?
  - Да! Нет! - архимаг резко взял себя в руки, - Общество Голубей не враг мне.
  - Это вы уж сами между собой разбирайтесь. Я же точно знаю, что император обратился за помощью именно к ним, и эту помощь он получил. Результат вам известен.
  - Но..., - Роз задумался и вдруг его глаза сверкнули и он оживился, - А ведь это объясняет, почему я не нашел убийц!
  - Рад, что вы поняли это, канцлер.
  - А разговоры про Церковь? Они что-то значат или же вы просто пытаетесь натравить меня на Наместника из-за того, что тот назвал вашего короля вампиром?
  - Значат, канцлер, значат. Среди Голубей хватает епископов и архиепископов. И часть из них ставит Общество выше Наместника. Ведь если вы помните, Голуби собираются вместе не только ради компании молодых мальчиков.
  - О политических взглядах этих извращенцев мне хорошо известно. И хотя я их не разделяю...
  - Но они поддерживали вас, и вы их терпели.
  - Да, - Роз сжал кулаки, - Надо было давно отправить их всех на алтарь!
  - Они ваши, канцлер. Мешать не буду.
  - Благодарю, - архимаг поднялся на ноги, - Спасибо за ужин и информацию. За мной долг.
  - Само собой, канцлер. Заходите еще. Карета доставит вас домой.
  - Спасибо, - уже в дверях, Роз остановился и обернулся к Гору, - Вы как-то просили за некое общество во главе которого стоит герцог Форлезо...
  - Не просил, а намекал, но да, такое было.
  - Он ведь враг Голубям.
  - Еще какой!
  - Хм... Как вы любите говорить: "славно", - улыбнувшись, архимаг вышел из столовой, оставив довольного Гора в одиночестве.
  Стоило двери особняка закрыться за канцлером, вампир налил себе в бокал сока и отсалютовав в воздух, залпом осушил его.
  - И правда, славно. И вдвойне приятно, что это все дело не наших рук.
  
  *****
  
  - Проходи, девочка, садись.
  Злата с достоинством вошла в огромный кабинет и, сделав книксен перед его хозяйкой, замерла неподвижным изваянием, не забывая при этом усиленно разглядывать пол перед собой.
  - Твои преподаватели в один голос утверждают, что ты одна из самых талантливых магесс, что им приходилось учить.
  - Благодарю, ваше высокопревосходительство.
  Успехи Златы на ниве изучения магии действительно были впечатляющими. Всего за два месяца она успела освоить годовую программу и уже сейчас вполне уверенно колдовала на низком уровне. Все преподаватели отмечали талант девочки и ее феноменальное усердие, а также весьма живой ум, позволяющий Злате находить неожиданные решения в задачах, что ставились перед ней.
  И вот вести о "гении и будущем архимаге" дошли до ныне действующего архимага, и ее вызвала сама Пенелопа, архимаг Элура и фактический правитель Ебурга, отвечавшая здесь за все магические учебные заведения города.
  - Догадываешься, зачем я тебя вызвала к себе?
  - Хотите посмотреть на юное дарование, ваше высокопревосходительство.
  - Ха-ха-ха. А ты от скромности не умрешь, но нет. Хочу сделать тебе предложение перебраться ко мне. Буду лично обучать тебя.
  - Благодарю, ваше высокопревосходительство, но..., - Злата впервые подняла взгляд на архимага и утонула в ее голубых глазах.
  При условии наличия идеально светлых волос и отличной фигуры с огромной грудью, пронзительно голубые глаза Пенелопы создавали сногсшибательный эффект, что действовал даже на женщин. Вот и Злата замерла, пораженная убийственной красотой могущественной женщины. Причем девочка могла поклясться, что даже Анастасия, которую до встречи с Пенелопой Злата считала самой красивой в мире, смотрелась бы рядом с магессой блекло.
  - Так что ты там хотела сказать? - ухмыльнулась Пенелопа и поторопила девочку.
  - Я не могу принять ваше предложение, ваше высокопревосходительство. Не в этом году. Я еще ничего не знаю о магии, и если через три года я все еще буду интересовать вас, то тогда с радостью стану вашей личной ученицей, а сейчас я хотела бы пройти обычную программу.
  - Смело. На твоем месте многие бы визжали от радости.
  - Да, ваше высокопревосходительство, но я считаю что скромность украшает девушку.
  - И это говорит мне та, что заявила о себе, как о юном даровании! Ты точно не умрешь от скромности! Тебя убьют за наглость!
  - Все может быть, ваше высокопревосходительство.
  - Ладно. Вижу общение с Анастасией идет тебе на пользу. Мне докладывали, что сначала ты была похожа на испуганного цыпленка, а теперь я вижу если не гордую орлицу, то как минимум уверенную в себе ворону.
  - Благодарю, ваше высокопревосходительство, - Злате почему-то было неприятно сравнение ее с вороной, хотя птица и считалась символом мудрости, но не поблагодарить архимага она не могла.
  - Хорошо. Иди. Через год я еще раз вызову тебя, и уже тогда ответа "нет" я не приму.
  - Да, ваше высокопревосходительство, - еще раз поклонившись, Злата тихо развернулась и осторожно покинула кабинет Пенелопы.
  - Ну, как все прошло? - в приемной оказалась Анастасия, которая тут же налетела на девочку с расспросами.
  - Она такая красивая, - выдохнула Злата, чем рассмешила собеседницу.
  - Так на Пенни все реагируют. Ты лучше скажи - согласилась?
  - Нет. Мне дали еще год и сказали, что ты на меня хорошо влияешь. Но через год я буду обязана стать личной ученицей ее высокопревосходительства Пенелопы.
  - Вот как? - Анастасия уперла кулачки в бок, - Ну, это мы еще посмотрим.
  С этими словами девушка решительно распахнула дверь в кабинет архимага и скрылась там. При этом сидевший рядом секретарь даже не подумал остановить Анастасию или же как-то помешать ей. Он даже не шелохнулся, будто не произошли ничего выходящего за рамки!
  Спустя пять минут Анастасия покинула кабинет Пенелопы и, взяв Злату за руку, утащила ее из приемной.
  - В общем, я договорилась, что если захочешь, то станешь личной ученицей, а если нет - то нет, и никто тебя принуждать не будет. Ясно?
  - Да, - пискнула немного растерянная Злата.
  - Ну и хорошо. Личная ученица архимага это, конечно, почетно и вообще дает кучу привилегий, но есть и минусы. Так что, только тебе решать, кем быть. А если что, то меня зови, я все решу. Хорошо?
  - Да, - тихо пробормотала Злата, впервые задаваясь вопросом, а кем же вообще является ее подруга, что столько времени возится с ней и учит ее разным интересным вещам.
  Ведь чтобы без спроса заходить в кабинет архимага и о чем-то договариваться с ним, надо самому быть архимагом. Ведь так? Злата считала, что так, и впервые с испугом глянула на шедшую рядом с ней девушку, за которой никогда не замечала особо большой силы. А это означало, что у ее подруги важные родители, связываться с которыми опасно даже для архимага. И как тут быть ей, скромной воспитаннице магического заведения?
  - Не бойся, - Анастасия заметила испуг девочки, - Своих не выдаем.
  
  Глава 3
  
  - С чего мы оказываем пушистикам такую честь и встречаем их лично полным составом и при параде?
  - А тебе жалко? Или старый стал и кости лишний раз на улицу вынести сложно? - Константин сильно пихнул Евгений кулаком в бок, - Так что не ворчи, старина, а то все Ольге расскажу. Будешь парадный мундир на завтрак одевать.
  - Шантажист, - Евгений потер ушибленный бок, - Но я все равно не очень понимаю смысл оказывать кобольдам такие почести. И придворные этого не понимают.
  - Придворным должно быть достаточно моего приказа. Нечего им о Посреднице знать. Иначе просьбами замучают, - Александр хмуро глянул на затянутое тучами небо, - Не нравится мне сегодняшняя погода.
  - Блин, а погода то тебе чем не угодила? - возмутился Константин которого алукард всю ночь гонял по разным вопросам и цеплял мелкими придирками относительно организации церемонии.
  - Здесь новый дом Посредницы и он встречает ее дождем и непогодой. Плохое первое впечатление.
  - Дождя не будет. Цыпа бдит, а она все же архимаг Воды. Так что хмурым небом все и закончится.
  - А кобольды любят солнышко.
  - Да она мелкая еще. Все равно забудет все.
  - Посредницы помнят все важные вещи.
  - Вот именно, что важные. И прибытие в Касию вполне может к таким вещам и не относится. А мы тут выстроились при параде, - вновь начал ворчать Евгений.
  - Посредница не запомнит, взрослые кобольды оценят. Кстати, чего нового о них докладывали?
  - О, боги! - закатил глаза Константин, - Чего нового о делегации могут сообщить агенты, если она просто едет по стране? Посол кобольдов как и прежде всем недоволен. Мать Посредницы не отходит от нее ни на шаг. Секретарь посольства все также красив как греческий бог... Кстати, с чего это мы вообще стали рассказывать обращенным, что греческие боги красивы?
  - Это просто выражение такое. Не отвлекайся.
  - Я собственно закончил.
  - А этот секретарь посольства действительно так красив, что агенты даже сообщили об этом отдельно? - уточнил Евгений который в подготовке встречи делегации кобольдов не участвовал.
  - Наверно. Его же никто не видел. Сейчас приедет и глянем. Но агенты три раза сообщали о том, что он красив.
  - Как их хоть зовут? - стоило каретам с делегацией въехать во двор королевского дворца как Евгений тут же убрал любое недовольство с лица и натянув улыбку, стал с интересом ожидать выхода гостей.
  - Мать Посредницы зовут Эрныдорисимательвас. Мы решили, что будем звать ее Эрна, - шепнул Константин, - А посредницу зовут Векалоридомариталь, то есть Вика. Полные имена у них...
  - Да какого черта мне их полные имена? Хватило бы и Эрны с Викой. Иное я без крови не запомню.
  Тем временем самая большая и дорого украшенная карета подъехала к главной лестнице и к ее дверям устремился вышколенный лакей, который со всей возможной торжественность распахнул двери.
  Первым из кареты выбрался пожилой кобольд в наряде, что в их расе предпочитали носить боевые маги. Собственно, боевым магом посол и являлся, так как старейшины кобольдов решили не плодить сущности и объединить должность посла их расы и телохранителя Посредницы.
  Следом за послом из кареты вышла молодая девушка с ярко розовыми волосами и девочкой на руках. Мать и сама виновница сегодняшнего торжества. Посредница, чей дар общения с предками и наделения кого-то их силой и знаниями был поистине уникален и не вписывался ни в одну из религий мира. В этом вопросе, вера кобольдов в своих предков оставила далеко позади все традиционные верования в привычных богов, давая своим последователям по-настоящему серьезные умения и возможности.
  Следом за Посредницей и ее матерью наружу вышел молодой золотоволосый парень и двор замка восхищенно охнул. Сказать, что кобольд был красив, значило оскорбить его, так как он был божественно красив, а еще идеально сложен, а еще имел уникальный фиолетовый цвет глаз, а еще... В общем на камни дворцовой площади спрыгнул воплощенный идеал женских эротических мечтаний.
  - Бабская погибель, - рассмеялся Евгений стоило ему только рассмотреть секретаря посольства, - Вот уж насколько ты, Сань, для местных слащавый и желанный, так этот, наверное, и вообще мед сахарный. Он же если трахать все что движется не будет, то девки сами его зажмут где в уголке и изнасилуют.
  - Была у нас Няша, а теперь есть Няш, - поддержал соратника Константин, тоже с интересом рассматривая весьма запоминающегося кобольда.
  - Ты только его так не вздумай назвать.
  - Само собой.
  - М-да, - пробормотал Александр, - А ведь мы с ним проблем поимеем на нижние девяносто как бы не больше чем от Посредницы.
  - Иди лучше встречай, гостей дорогих. О проблемах потом думать будем.
  Стоило Александру отойти от триумвиров, чтобы встретить посла и лично переговорить с ним прямо около кареты, как беседа вампиров продолжилась.
  - А где они вообще будут жить? - в этот раз Евгений даже не пытался говорить тихо, так как алукард больше не мог сделать ему замечание.
  - В самом защищенном месте Касии.
  - Не понял, это чего, в герцогском дворце Сани?
  - Ага. Только он его бывшей супруге подарил, так что теперь это дворец Селмы.
  - И как же они там жить будут?
  - Саша договорился. Тем более сама Селма ныне бодро марширует в Ород и будет там минимум до осени следующего года. Да и после продолжит обязательную службу. Так что до совершеннолетия Вики, кобольды спокойно там проживут. А потом...
  - Или нас завоюют церковники, или же мы построим новую столицу.
  - Вот-вот. Но вообще я имел ввиду, что содержать огромный дворец на сержантские доходы... ну, пусть она как и хочет станет прапорщиком, то это все равно несколько не сопоставимые суммы. Так что будет его в аренду сдавать до конца дней своих.
  - То есть Саня то ли свинью Селме подложил, то ли денег ей на содержание подкинул.
  - Именно. Но скорее второе. Все же традицией положено после развода женам денег оставлять.
  - Понятно. Дворец с этой точки зрения и правда выглядит неплохо, - одобрил поступок алукарда Евгений и тут же сменил тему, - Ну, что, сделаем ставки, кто первая оседлает этого смазливого секретаря кобольдов?
  - О! Это дело, - оживился Константин, - Один чет на баронессу Кихо.
  - Эй! Это я хотел на нее поставить!
  - Поздняк метаться. Ставь на баронетессу Мемак. Ее как раз отец привез для представления ко двору.
  - Слышал про нее. Блудлива без меры, но думаю, что начнет она не с секретаря посла, а с кого подоступнее. Ставлю чет на Луизу Верон.
  - Внучку графа?
  - Да.
  - Принимаю, - Константин протянул Евгению руку и тот ее пожал после чего тут же разбил.
  - Чет на Дашу из Корпуса Науки, - к спорщикам подошел Геннадий и хитро улыбнулся.
  - Блин, - протянул Константин, - Про вампиресс мы не подумали.
  - Говори за себя. - усмехнулся Евгений, - Лично я думаю, нашим хватит ума не запрыгивать на этого сладкого мальчика без приказа.
  
  *****
  
  Как выяснилось еще до ужина в честь прибытия гостей, обсуждаемого триумвирами секретаря посла звали Цсетаколитариум, из-за чего все вампиры тут же стали звать его Цветок. Кобольд был до неприличия молод для своей должности и находился при посольстве в качестве мальчика на побегушках. Причем это и было его официальной работой, правда называлось красиво, но сути не меняло. Старейшины кобольдов послали парня в Элур, чтобы Посреднице, не дай предки, не пришлось самой куда-либо ходить когда она подрастет. Наличие у Посредницы аж семи служанок, видимо никак не учитывалось. А может быть учитывалось и парня специально послали разбавить это женское царство.
  Еще одной версией имеющей право на существование была идея, что старейшины заранее присмотрели Посреднице пару, выбрав самого смазливого кобольда, что смогли обнаружить. Все же наличие вокруг короля Элура большого количества молодых и красивых мужчин тайной никогда не было. И позаботиться о будущем избраннике Посредницы стоило заранее.
  Сам же секретарь оказался на редкость любознательной натурой. Благодаря молодости и юношескому задору ему все было интересно и каждая деталь вызывавшая его интерес тут же подвергалась всестороннему осмотру, который сопровождался многочисленными вопросами. Получив же ответы, секретарь тут же находил новые. Жандармы даже заподозрили его в шпионаже и один из них в наглую и против всех правил приличия и этикета прикоснулся к коже кобольда обнаженной рукой. И лишь после отрицательного покачивания головой, остальные вампиры успокоились.
  Буквально сразу нарисовались и проблемы с женским полом. Придворные дамы смотрели на кобольда такими глазами, что все их мысли становились понятны и без слов. Это не стало тайной от мужской части населения дворца и гвардейцы тоже посматривали на секретаря посла, но уже совсем недобро.
  Пришлось срочно вызвать дополнительный наряд гвардеек и ставить им задачу по охране смазливого мальчика как от женщин, так и от мужчин. Посол кобольдов был весьма недоволен, но его удалось убедить в целесообразности подобного поступка, уговорив не отсылать секретаря назад и не запирать его под домашний арест.
  Последнее объяснялось тем, что всего за час почти все вампиры во дворце успели заключить пари на тему о том, кто же первой из местных дам окажется в постели красавчика и ныне им было банально интересно чем-же это закончится, а угроза посла вернуть смазливого помощника обратно домой грозила превратить все эти споры в прах. Потому теперь Цветочек передвигался по дворцу только в сопровождении минимум трех гвардеек, отгоняющих от него всех "опасных" индивидуумов, что еще больше разжигало азарт вампиров и некоторые уже успели заключить дополнительные пари на постельную судьбу молодого кобольда.
  В мгновение ока все изменилось когда в зале появилась Даша, временно прибывшая в Касию для расследования причин катастрофы крейсера "Изумруд". Здесь спецпредставитель Корпуса Науки "опрашивала" всех кто когда-либо хоть как-то, но приложил свою руку к созданию броненосца, то есть банально пила их кровь и пыталась понять, что же именно пошло не так в походе и почему корабль, который должен был оставаться на плаву даже после сильнейших боевых повреждений, вдруг скрылся в морских пучинах в считанные секунды.
  Сейчас Даша медленно дефилировала по залу сверкая не только огромными рубинами своих украшений, но и максимально оголенным телом. Причем, последнее явно выходило за рамки и моды, и морали.
  - Ты чего творишь? - Константин перехватил Дарью за локоть и оттащил к стене прикрыв при этом ее своим телом от нескромных мужских взглядов пожирающих девушку.
  - Чего случилось?
  - Какого черта ты оделась откровеннее шлюхи?
  - Нормальное платье.
  - Для продажной девки оно нормальное! А ты во дворце.
  - Обычное платье, экселенц, - Дарья уперла кулаки в бок, - Я его сорок лет назад на прием к алукарду одевала.
  - На наши внутренние приемы можешь хоть голышом приходить, никто слова тебе не скажет.
  Собрания и балы на которых присутствовали одни лишь вампиры и правда частенько протекали весьма фривольно. Конечно, сношающихся за портьерами парочек не было и по темным уголкам никто не обжимался, но в остальном нравы царили весьма вольные. Да иначе и быть не могло. Частые ритуалы обмена кровью практически не оставляли тайн и мораль вампиров медленно, но верно изменялась в сторону, что могла повергнуть в шок даже самых аморальных представителей рода человеческого.
  - Нормальное это платье! - топнула ногой Дарья, - Обнаженные плечи и руки еще в позапрошлом году появлялись в дамских платьях имперских дам.
  - И император повелел всех кто это одевал, выслать из столицы.
  - Не важно. Мода была запущена в массы.
  - Нами она была запущена и только для империи, - прошипел Константин, - Остальные страны подхватить ее были не должны. А ты кроме обнаженных рук и плеч, еще и задницу в облипку сделала, да снизу разрез такой, что все ноги видно. У половины придворных стояк на тебя.
  - Руки им в помощь, - фыркнула вампиресса, - Или пусть привыкают. Силу воли тренируют.
  - С чего ты вообще так вырядилась? - триумвиру надоело изображать из себя поборника морали и он решил выяснить что стоит за поступком девушки.
  - С Лилькой поспорила, что кобольда первой трахну, - не стала ничего скрывать вампиресса.
  - Тьфу на вас, - Константин смачно выругался от чего Даша мило покраснела, - Мы тут воевать со всем миром собираемся, а вы развлекаетесь!
  - Сами первые начали, - огрызнулась вампиресса.
  Крыть было нечем и оставив Дарью в покое Константин вернулся к смеющемуся Евгению, который без сомнения слышал если не весь их диалог, то как минимум большую его часть.
  - Походу Гена нас всех сделал, - вице-алукард продолжал тихо посмеиваться.
  - Да. Обеднели мы с тобой на чет. Даша настроена серьезно. Цветочку из этой ловушки не выбраться.
  Триумвиры как в воду глядели. Уже спустя час, весьма гордая собой Дарья, под ручку с весьма смущенным секретарем посольства кобольдов покинула зал, под многочисленные взгляды придворных. Злые мужские и завистливые женские.
  - Посол недоволен, - Александр присоединился к триумвирам стоило самой заметной парочке этого приема скрыться в дверном проеме.
  - Да плевать на посла. Он телохранитель Посредницы, пусть этим и занимается, - отмахнулся Константин, - А Цветочек пусть наших дам развлекает.
  - Цветочек... Может хоть Цветом звать секретаря будем? Он все же мужик.
  - Не-не-не, - запротестовал Евгений, - Он Цветочек. Куда ему с такой мордашкой Цветом называться?
  - А! - махнул рукой Александр, - Называйте как хотите, ему только не говорите.
  - Само собой, - важно кивнул вице-алукард, - И, кстати, делать то с ним чего думаешь? Посол его теперь небось и видеть не захочет рядом с собой. А парень любопытный. Если будет сам везде нос совать, он у него быстро отвалиться. Либо от болезни срамной, либо от несчастного случая.
  - Пристрою куда-нибудь, где баб мало, - Александр и сам понимал, что давать кобольдам волю и свободное время нельзя и надо загрузить их по максимуму, так чтобы каждая минута их нахождения вне дворца были занята каким-нибудь делом, - Обосную это изучением культуры, чтобы Посреднице было комфортно. Или же расскажу, что бегать по поручениям этот смазливый секретарь будет неспособен, так как его все время будут перехватывать девицы. Даже посол ничего против не скажет.
  - Тогда в казначейство его законопатить на ближайшие годы. Там работы много, женщин нет вообще и культуру наши изучит неплохо.
  - Хорошая идея, - кивнул Александр, - Там ему самое место.
  - А может в гвардию его? - предложил свой вариант Константин, - Казарма, брутальные мужики, море алкоголя, постоянные наряды в караул. Ну, и присмотрят за конкурентом, не давая ему простора для действий.
  - Не. У гвардейцев все же слишком много свободного времени, да и сговориться могут, - король хлопнул триумвира по плечу, - Так что пусть наш Цветочек... тьфу ты, уже привязалось! - Александр встряхнул головой, - В общем, пусть над златом в казначействе чахнет.
  - Пусть чахнет. А с Дашей что будем делать? Она же считай, выпустила джинна из бутылки. Теперь вся молодежь, за кем родители не очень пристально смотрят, будет ее платью подражать. У нас девиц не останется.
  - Мы вроде хотели этой модой показать распущенность нравов в Империи?
  - План был такой, - кивнул Константин, - Но император воспринял столь открытые платья слишком жестко.
  - Значит теперь меняем полярность планов. Мы прогрессивная держава с прогрессивной модой и современной моралью, а в Империи живут старые ретрограды с зашоренным взглядом на жизнь. И все такое прочее в этом духе.
  - Священники будут против.
  - Сейчас это уже не важно. Да и плевать мне на мнение Синода. Пусть сначала докажут, что они мне верны, а потом я уже буду слушать их мнение.
  - Хорошо. Я прослежу, чтобы планы были изменены.
  - Тогда я пошел. Не буду стеснять народ своим присутствием, а вы тут присмотрите, чтобы все нормально было.
  Стоило королю покинуть прием, как официальное мероприятие тут же превратилось в веселый бал с обычными для двора развлечениями.
  Александр же быстро прошел в свой кабинет, в приемной которого и обнаружил скромно сидящего Лазаря Пирна.
  - Ваше королевское величество, - один из заместителей канцлера бодро вскочил на ноги стоило ему только увидеть короля.
  - Здравствуй, Лазарь. Не ожидал тебя здесь увидеть.
  - Виноват, ваше королевское...
  - Государь, - прервал словоизлияния подданного Александр, - Я же разрешал обращаться коротко.
  - Виноват, государь. Хотел поговорить с вами и рискнул ждать вас здесь, государь.
  - Запишись на прием. Завтра у меня много свободного времени, - время было у Александра и сейчас, но весь нынешний день был потрачен на дела королевства и теперь требовалось уделить внимание работе алукарда, которой тоже было немало.
  - Виноват, ваше королевское величество. Канцлер запретил мне записываться к вам на прием без его дозволения!
  - Вот как? - вампир приподнял бровь, - Это что-то новое. Заходи. Поговорим без записи.
  Как быстро выяснилось, вице-канцлер Пирн весьма рьяно взялся за исполнение своих должностных обязанностей из-за чего очень быстро обзавелся недоброжелателями и врагами. Канцлер как мог прикрывал подчиненного и улаживал конфликты, но последнее предложение Пирна вывело из себя и его начальника, который счел его настолько несвоевременным, что приказал забыть про все планы и вернуться к обычной работе. Когда же Пирн попробовал записаться на прием к королю, чтобы изложить свою идею монарху, канцлер прямо запретил ему делать это.
  - И в чем же заключается ваша революционная идея? - поинтересовался Александр понявший, что заговора за его спиной нет и все это касается обычных рабочих моментов канцелярии.
  - Военные закупки, государь. Я отвечаю за это направление, да и всю свою жизнь прослужил интендантом, потому уровень воровства мне прекрасно известен. Сейчас, мне удалось сократить нецелевые расходы до четверти всех сумм...
  - Хорошие цифры. Всего двадцать пять процентов воровства. Меня вполне устраивают такие показатели.
  Александр ничуть не кривил душой. Всего четвертая часть армейского бюджета уходящая на сторону, была просто отличным показателем и гарантировала процветание военного министерства*.
  (*В годы правления Екатерины Великой, в отдельных местах уровень армейского воровства доходил до 80%. В конце 18 - начале 19 века бюджет британского Ройял Неви был больше всех остальных флотов мира вместе взятых и половина этого бюджета разворовывалась адмиралами официально. Недавний аудит американской армии показал те же 50% воровства. Так что всего четверть это и правда круто.)
  - Государь! Я могу снизить уровень воровства до десяти процентов, - Лазарь Пирн вытянулся во фрунт ожидая реакции короля на это заявление.
  - Десятая часть? И как вы хотите этого достичь?
  Вампир знал, что благодаря способностям его соплеменников, они могли снизить потери и вовсе до одного-двух процентов, но достигалось это столь жесткими способами, что уже давно было разрешено иметь пять процентов потерь, а в некоторых областях не обращали внимания и на озвученные только что десять процентов воровства. Ведь даже эти цифры были фантастикой для всех остальных разумных ведущих финансовую деятельность. Даже гоблины, имевшие самую примитивную систему обмена товарами и жившие родоплеменным строем, умудрялись воровать больше.
  - Я предлагаю дать моим подчиненным право проводить инспекции распределения всего военного имущества, а также закупать это имущество централизованно. Да, это породит целый аппарат чиновников, но при соблюдении норм инспектирования, а также ежемесячной проверке инспекторов магами разума, все затраты окупятся уже в первые полгода существования службы.
  Теперь Александр окончательно понял, почему канцлер запретил своему подчиненному озвучивать идею королю. Ведь для любого правителя, слова об экономии были чем-то вроде божественного нектара, от которого никто и никогда не отказывался. А вот сама идея, при всей ее перспективности и даже существовании у вампиров ее полного аналога, была в данный момент времени нежизнеспособна, так как все дело закончилось бы кровавыми разборками на местах и постоянным убийством инспекторов. То есть реализовывать ее было нельзя, но любой король поспешил бы это сделать. Александру даже стало обидно за себя, так как канцлер явно оценивал его способности к анализу не очень высоко.
  - А другие идеи сокращения тыловых военных расходов у вас есть?
  - Да, государь, - Пирн замялся, - Я предлагаю создать собственную сеть откупщиков, что будут заниматься только скупкой украденного военного имущества. Эта мера позволит сократить потери от воровства на семь процентов. Но она еще... над этой идеей я еще не работал, государь.
  - Не страшно. Потому как это идея мне нравится, - естественно Александр не стал говорить, что у вампиров уже давно существует подконтрольная им сеть перекупщиков, что задарма скупает краденое и с выгодой перепродает его, причем зачастую в соседние страны.
  - Да, государь. Приложу все силы! А что насчет инспекторов?
  - Забудьте об этой идее, Лазарь. Канцлер прав, она... несвоевременна.
  - Понял, государь. Разрешите идти?
  - Идите, Лазарь, - Александр вальяжно махнул рукой, но тут же спохватился, - Стойте! Лазарь, у вас же до сих пор нет помощника. Так?
  - Верно, государь. Мне обещали прислать из Ебурга толкового выпускника, но он оказался слишком толковым и я нашел ему более важное дело.
  - Да-да, - подробности были вампиру не интересны, - Я думаю, что решил вашу проблему. У меня есть почти идеальный кандидат.
  - Благодарю, ваше величество.
  - Пока рано. Но завтра с утра, первым делом наведайтесь в мой герцогский дворец, в нем временно будет проживать посольство кобольдов и спросите там секретаря посольства Цветочка... тьфу! Секретаря зовут Цсетаколитариум. Он и будет вашим новым помощником.
  По виду вице-канцлера было ясно, что идея короля дать ему в помощники подданного другого государства, да еще и нечеловеческого, была чиновнику непонятна.
  - Государь, но он же...
  - С послом я договорюсь позже, пока просто скажите, что такова моя воля и все. И еще, Лазарь. Держите своего помощника подальше от женского пола. Как можно дальше.
  
  *****
  
  В этот раз собрание кардиналов Вобанэ происходило не в главном зале Наместника, роскошном и помпезном, а глубоко под землей, в довольно маленькой комнате с голыми стенами без украшений. Под стать комнате была и ее обстановка, более приличествующая семье бедного купца, но никак не богатейшей организации мира. Привыкшие к удобству священники, с брезгливостью рассматривали простые деревянные табуреты и грубый стол вокруг которого они стояли. Одежды кардиналов также мало напоминали их привычные одеяния. Льняные, некрашеные рубища были на всех, включая Наместника. Все это не добавляло высшим иерархам Светлой Церкви хорошего настроения.
  - Я не понимаю, к чему такие предосторожности, подобный, - один из кардиналов поерзал на жесткой табуретке, - Можно же было хотя бы подушки взять. Магию легко проверить...
  - Безопасность важнее комфорта. А гордыня и вовсе неуместна на этом собрании, собрат мой.
  Наместник Ронн величественно присел на единственный в помещении стул и тут же сложил руки в светлом символе, чтобы начать молитву. Его примеру были вынуждены последовать и кардиналы, потому назревающий конфликт так и не разгорелся.
  - Я собрал вас всех здесь, так как обстоятельства последних дней вынуждают меня был осмотрительным и осторожным, а не поделиться с вами своими мыслями, я не могу.
  - Зря вы так волнуетесь из-за этой шлюхи, подобный. Император в своем праве и Роз не посмеет...
  - Помолчите, - прервал выступающего Наместник, - Я знаю архимага Роза куда дольше вашего и, смею считать, лучше вашего, так что мне виднее что он посмеет, а что нет. Да, император имеет полную власть над своей кровью и его семья полностью в его власти, но как часто императоры прибегали к этому закону и убивали своих дочерей?
  Ронн обвел застывших кардиналов гневным взглядом, остановившись на том, кто посмел ему возражать.
  - Так когда такое было последний раз?
  - Я не помню, подобный.
  - Вот! Но при этом говорите, что все нормально! А я вот не забыл поднять архивы и могу точно сказать, что последний раз своим правом вершить суд над семьей императоры пользовались еще во времена раскола старой империи!
  - Несмотря на древность, эти законы никто не отменял.
  - И что? Светлой Церкви нужны эти законы? А?
  - Нет, подобный.
  - Именно! - Наместник стал распаляться и эмоционально махать руками, - Вся эта древность должна была остаться в прошлом. А вместо этого, кто-то рассказывает о ней императору и помогает ему убить свою дочь, которая при этом является любовницей самого сильного архимага мира! Вы идиоты, считая, что это нормально? Я хочу знать, кто именно допустил такую ошибку?
  - Общество Голубей...
  - Именно! - Наместник поднялся, - Члены Общества Голубей, решили, что они лучше знают о том, что из себя представляют интересы Светлой Церкви.
  - Общество всегда стояло за Церковь и его члены добрые дети Всесветлого. Жизнь одной шлюхи...
  - Хватит называть ее шлюхой. Пусть при жизни принцесса не могла похвастаться скромностью и целомудрием, а ее интересы были противны многим из нас, это не дает нам право вершить суд императора и уж тем более не дает право членам Общества Голубей реанимировать древние и уже хорошо забытые законы. А потому...
  Наместник громко хлопнул в ладоши, после чего двери подземной комнаты распахнулись и в нее стали быстро проникать безликие фигуры в алых мантиях. Представители особого отдела инквизиции хватали то одного то другого кардинала и вывернув им руки, быстро выводили из помещения. Спустя минуту за столом стало на восемь свободных мест больше. Еще за спинами двух кардиналов остались стоять жуткие алые фигуры.
  - Я надеюсь всем понятно, за что будут наказаны братья?
  - Да, подобный.
  - А вы..., - Наместник всмотрелся в лица двух кардиналов за чьими спинами стояли инквизиторы особого отдела, - Надеюсь, вашего влияния хватит, чтобы удержать Общество Голубей от необдуманных шагов в дальнейшем?
  - Да, подобный.
  - Конечно, подобный.
  - Вот и отлично, - по взмаху руки, алые фигуры покинули комнаты и кардиналы вновь остались в ней одни, - Теперь же что касается канцлера. Роз перестал отвечать интересам Церкви на этом посту. Нам надо заменить его. Какие будут предложения?
  - Император ценит архимага, - начал отвечать один из кардиналов, - И убрать его будет сложно, подобный.
  - Я это прекрасно знаю. Потому и спрашиваю вас. Есть конкретные предложения?
  - Убить...
  - А без кардинальных мер обойтись можно? Церковь и так сильно отошла от заветом Демура. Вместо истовой молитвы, мы проводим ритуалы. Вместо слова Всесветлого, увещеваем кулаком, ядом или кинжалом. Вместо...
  - Но, подобный. Ритуалы описаны в "Откровения Демура" и они дают куда лучший эффект, чем простые молитвы, которые больше пристало проводить черни.
  - С этими ритуалами, мы стали магами в рясах! Неужели, вы этого не видите?
  Вести сегодня подобный разговор Наместник не планировал, желая ограничится вполне обычными делами, да арестовать излишне много о себе возомнивших кардиналов, но эмоции перехлестнули через край и давно и тщательно скрываемые мысли стали достоянием гласности.
  - Ритуалы именем Всесветлого сильнее магических обрядов, подобный. Паства зримо видит мощь Демура и сравнивая с магами, понимает, где истинная вера.
  - Ладно, - Наместник сел на место и взял эмоции под контроль, - Сейчас речь не об этом. Не время устраивать теологические споры. Я хочу знать как мы можем убрать архимага Роза с должности канцлера. И я не хочу ничего слышать об его убийстве. Он нужен нам, он нужен империи, он нужен Всесветлому. Нам еще с Элуром воевать.
  - Тогда нужно опорочить его, подобный. Но это не быстро и что касается войны... неужели она так нужна нам сейчас?
  - Выхода нет. Обвинение прозвучало. Ответа на него... пока нет и скорее всего не будет. И каждый день у меня все больше и больше доказательств того, что если не сам король Элура, то его ближайшее окружение связано с вампирами и жрицами Мур. Учитывая распространенную в Элуре ересь, игнорировать все это мы больше не можем. Сейчас Элур куда опаснее Чергории.
  - Значит надо подготавливать паству к Светлому походу, подобный.
  - Верно. Я уже кое-что сделал в этом отношении. Вскоре вы получите все нужные предписания.
  - Нужны доказательства.
  - В Элур отправлена группа лучших исполнителей нашей тайной воли и они получили приказ захватить кого-либо из окружения короля Элура и добросить на месте.
  - Может быть лучше стоит привезти захваченного сюда?
  - Нет, - Наместник с досадой скривил лицо, - Приходится признавать, что разведка Каса работает куда лучше нашей. Люди, которые посланы в Элур, смертники. И они это знают. Если им просто удастся кого-то захватить... это будет чудом. И нам всем стоит за это помолиться.
  - Будет исполнено, подобный.
  - Кроме же доказательств... Церкви надо наладить производство обелисков защищающих от вампиров.
  - Давно пора!
  - К сожалению, раньше мы не думали об этом. Уже отданы соответствующие приказы, но я желаю, чтобы каждый из вас, посмотрел чем может помочь в этом деле на своем месте.
  Кардиналы молча склонили головы.
  - А теперь я хочу выслушать преподобного Верзье. Снимаю с вас наказание. Можете молвить.
  Главный финансист Церкви поднялся, расправил плечи и демонстративно размяв шею, тяжело вздохнул.
  - Я знал, что война неизбежна, подобный. И готовился к ней. Будет тяжело, но с помощью Всесветлого, мы преодолеем все трудности. Главное, чтобы война не продлилась дольше пяти лет.
  - Что будет если война продлиться дольше?
  - Этого не знаю даже я, подобный. Кризис должен был случится и без войны. К нему готовы и мы и Элур. У каждого есть свой планы. Война же все усугубит в несколько раз. Предсказывать же последствия... Я не возьмусь за это. Но твердо обещаю, что пять лет мы выдержим и я смогу сгладить любые последствия войны и финансового кризиса... Любые кроме захвата империи.
  - До этого не дойдет. Какие сложности ожидаются в первую очередь?
  - Элурский чет используется во многих странах мира. Это самая главная проблема. Чтобы ее устранить, нам придется напечатать куда больше денег, чем мы можем себе позволить. Это вызовет недоверие к имперскому золотому и нам придется чеканить больше монет из настоящего золота.
  Бумажные деньги, были силой и слабостью империи и Церкви и вот война с державой, что использовала для расчетов золото и серебро, остро оголила главную проблему финансового мира юга.
  - У нас нет столько золото.
  - Знаю, подобный. А потому планирую решить проблему за счет куда больше печати бумажных денег, чем это нужно. Обрушим собственную экономику, лишив людей всех альтернативных валют. Тогда можно обойтись и без настоящего золота. Главное, чтобы его не было ни у кого.
  - А что потом?
  - У нас хватит и золота и серебра, чтобы поддерживать ситуацию в нужных нам границах. Что касается обнищания людей, то это вынужденная мера. Им придется потерпеть.
  - Что если Элур даст людям альтернативу?
  - У Каса служат умные ребята и альтернативу они дадут, подобный. Потому нам надо будет ввести некоторые новые законы. Вампирское золото и серебро должно стать вне закона.
  - Это я могу поддержать. Но вот обрушение экономики... Не одобряю. Найдите иные способы удержать ситуацию под контролем.
  - Будет исполнено, подобный.
  Было видно, что Верзье недоволен решением Наместника, но возразить не смеет.
  Совещание кардиналов в тайной комнате, огражденной от любой магии и любых ритуалов продолжалось еще несколько часов. Грядущая война с одной из сильнейших держав мира в тот момент когда вампиры Чергории сильны как никогда ранее, грозилась стать серьезным испытанием и кардиналы работали на совесть, даже не вспоминая о помощниках, которые обычно и решали текущие вопросы вместо них. В этот раз все было серьезно. На кону стояло будущее. Все будущее людей.
  
  *****
  
  - Сколько ушастых насчитали разведчики?
  - Тридцать тысяч бойцов, ваше высокопревосходительство.
  - Цифры верны?
  - Да, ваше высокопревосходительство. У ушастых много дезертиров, впрочем, как всегда, а потому состав их армии известен весьма подробно.
  - Когда стоит ждать их здесь?
  - Минимум несколько суток, ваше высокопревосходительство. У князя возникли проблемы с количеством беглецов и армия движется медленно.
  - Они хоть дойдут, или же все разбегутся по дороге?
  - Дойдут, ваше высокопревосходительство. Князь усилил охрану лагеря и на маршах ушастые следят друг за другом. При бегстве одного, казнят все подразделение дезертира.
  - Умно.
  - Да, ваше высокопревосходительство. Думаю, нам тоже стоит внедрить подобные меры.
  - Не возражаю. А что насчет эльфиек? Они есть в армии?
  - Да, ваше высокопревосходительство. Минимум три тысячи ушастых воительниц. Все молодые и здоровые.
  - Отличная будет добыча.
  - Да, ваше высокопревосходительство. Главное, чтобы цена на рабских рынках не упала.
  - Именно. И об этом стоит позаботиться уже сейчас. Также надо будет проследить, чтобы наши солдаты насиловали... аккуратно. Товар нельзя портить.
  - Я прослежу за этим, ваше высокопревосходительство. Вы будете довольны.
  - Не сомневаюсь. И еще... Пошли моих людей. Пусть сразу отберут пленниц для меня лично. Помоложе и покрасивее. Гарем из эльфиек... для репутации это будет полезно. Ну и эльфов не забудь отобрать. Репутация репутацией, но и о себе забывать не стоит.
  
  Глава 4
  
  - Не пройдем. Патрули два раза в час обход делают и при обнаружении любых следов, даже животных, вызывают егерей с собаками и те пока не поймут кто оставил след, не уходят. Порядок и дисциплина такие, каких я и в Касе у охраны герцога не видел. Следопыты также участвуют в обычных патрулях, но всего четыре раза в день. Не пройдем. Надо искать другое место.
  - Что зеленые так охраняют? Обычная же вроде деревня.
  - Где ты здесь обычные деревни видел? Тут все неправильное!
  Глава отряда разведчиков, посланных губернатором Карлсберга на континент с жестким приказом без пленника не возвращаться, с отвращением сплюнул на землю и тут же растер свою слюну по земле, чтобы ее нельзя было использовать для его поиска. Уже несколько дней он и его люди кружили вокруг странных орковских поселений и не могли выполнить свое задание по той простой причине, что орки, даже их детеныши, не покидали свои селения и очень тщательно их охраняли. Так тщательно, что даже опытная команда профессионалов не могла проникнуть внутрь.
  - Так может все же нападем на караван с едой?
  Поставки продовольствия в оркские деревни были централизованы и строго раз в неделю приезжали телеги запряженные буйволами и доверху груженные тем, что разведчики опознали как нечто пригодное в пищу. Охранялись такие караваны серьезно, но по сравнению с тем, сколько зеленых солдат ждало разведчиков в самих селениях, это уже было задачей вполне выполнимой и потому одно время люди на полном серьезе планировали захватить пленника именно при нападении на подобный караван.
  - Нет. Я не готов оставить здесь половину отряда.
  - Тогда приманиваем?
  - Приманиваем, - кивнул командир, - Но сначала потренируйся оставлять непонятные следы.
  - Обижаешь! - главный следопыт отряда надулся, - Я с рождения в лесу живу.
  - Твой лес на острове. Здесь все немного иначе. Так что тренируйся. И найди нам удобный овражек. Сверху бить всегда сподручней.
  Следующие несколько дней разведчики занимались исключительно подготовкой. Оставляли в лесу нужную цепочку следов. Усердно втирали в кожу жижу из воды и размолотой в труху коры одного из местных деревьев, чтобы перебить свой запах. Подготавливали засаду и усердно ее маскировали и все это под постоянные шептания магов, что скрывали любую магию. Ведь как оказалось, странные орки, напавшие на Карлсберг исключительно чувствительны к магии. Пути отхода также были готовы и если все пройдет по плану, уже спустя два часа на берегу не останется ни одного человека.
  Наконец, день, ради которого разведчики и прибыли в эти негостеприимные земли, настал. Громкий завывающий лай оповестил засаду, что все идет по плану и по цепочке ложных следов идет группа егерей.
  Все началось в тот момент когда идущий первым орк неожиданно для себя обнаружил в своем животе кол, что проткнул его насквозь. Примитивная ловушка сработала как надо, насадив ведущего и исключив его из дальнейшего сражения. Тут же заработали небольшие арбалеты сидящих в засаде разведчиков и на землю повалился сразу десяток егерей, чьи глазницы теперь были украшены торчащим оттуда болтом. Единственный же оставшийся в живых орк, оказался в самой обычной сетке, что упала на него сверху. Собак по простому добили кинжалами.
  - Вяжи его!
  - Аккуратней, ноги!
  - Лягается, тварь!
  - Да ударь его... сильнее, не бойся!
  Сложнее всего оказалось взять единственного пленника и подготовить его к допросу. Орк изыскивал любую возможность чтобы навредить своим пленителям и казалось вообще не задумывался о том, чтобы при этом не наносить вреда себе. Быстрый допрос также не получился. Пленник рычал, мычал, пыхтел, но даже не пытался заговорить с разведчиками. Не было и привычных угроз с проклятиями.
  - Ладно, - командир махнул рукой на пленника, - У нас есть еще минут десять. Вяжите его пока, а вы режьте труппы. Нам было велено осмотреть их головы.
  Работу по потрошению трупов поручили самому молодому из разведчиков. Тот с видимой сноровкой, отделил голову от туловища и в ужасе отпрянул назад.
  - Что за ерунда?!
  Кровь и плоть орка были пронизаны четко видимыми черными пятнами, больше всего напоминающими плесень. Командир побледнел, но быстро взял себя в руки.
  - Вскрой ему грудину!
  Результат нескольких взмахов топора был точно такой же. Черные плесневые пятна пронизывали все тело орка.
  - Раздроби голову.
  Вытекшие наружу мозги явили миру точно такую же картину.
  - Уходим.
  - А пленник?
  Удар кинжалом в глаз орка, стал ответом командира, которой рукой показал своему отряду путь к лодкам. Дважды повторять не пришлось. Подхватив оружие, разведчики быстро бросились к берегу, мало разбирая дорогу. Теперь таиться им было не надо, сейчас они спешили домой.
  Но достичь своей цели им было не суждено. Яркие вспышки молний, что породил боевой жезл их командира, буквально в пару секунд положили весь отряд на землю. Сам глава разведчиков, выхватив кинжал, быстро убил всех своих обездвиженных товарищей.
  - Извините парни. Надеюсь, вы когда-нибудь меня простите, но так было надо.
  После этого командир собрал с тел людей все магические артефакты и быстро добежав до того места, где был спрятан их маленький кораблик, погрузился на него и отплыл от берега. Удалившись примерно на полкилометра, командир разведчиков сложил все магические предметы в мешок, кинул туда несколько камней и крепко завязав, скинул его за борт, после чего топором пробил днище судна в нескольких местах и активировав амулет связи, пересказал все произошедшее на острове, не скрывая и того факта что он лично уничтожил весь свой отряд.
  К моменту, когда командир прервал связь, кораблик уже практически погрузился в воды океана, но при этом удалился от берега на добрый километр. Закрепив свой меч на доске, человек убедился, что тот держится твердо и скинул с себя кожаную броню.
  - За Элур!
  Спустя минуту, легкое суденышко с бросившимся на меч мужчиной скрылось под водой.
  
  *****
  
  - Зря вы затеяли месть, канцлер. Император отдал вам прямой приказ. Вы его нарушили. Такой же приказ он отдал дочери. Она его нарушила. Он имел право наказать вас обоих, но из-за вашей ценности простил вас. Вам была оказана милость. Примите это как высшую награду.
  - А дочь убивать зачем? Ссылка, тюрьма, изгнание. Есть много способов показать свою власть.
  - Император хозяин крови своей. Древний закон. Еще из тех времен когда за трон сражались все сыновья правителя. Император имеет полную власть над всеми своими кровными родственниками и волен распоряжаться их жизнью как пожелает.
  Просыпаясь сегодня утром герцог Форлезо совсем иначе видел грядущий день. Организация нового наблюдения за домами предателей интересов империи, вербовка новых членов, личное обучение и поиск денег для финансирования. Планы пошли под откос когда слуга сообщил герцогу о визите к нему канцлера Роза.
  - Мне плевать на древние законы!
  - Тогда вы пришли не по адресу, канцлер. Я истинный патриот империи и ее законы для меня святы.
  - И как же с этим сочетается ваше обвинение императора в предательстве?
  - Император предал империю! Но он все еще император, - уже куда тише добавил герцог, - И он в своем праве.
  - Думаю, я все же пришел туда, - архимаг поднялся из глубокого кресла в котором почти неподвижно сидел с самого начала своего визита в дом герцога Форлезо и обойдя кабинет по периметру, тщательно прощупал все стены, особое внимание уделив камину.
  - Нас не прослушают, - не понять телодвижения архимага было невозможно, - Кабинет полностью защищен.
  - Каким образом?
  - Особый артефакт в подвале, - чуть помедлив раскрыл семейный секрет Форлезо.
  - Черный куб, сорок на сорок сантиметров с золотыми и зелеными символами?
  - Да... Откуда вы знаете?
  - Знакомая вещица, хоть и редкая на рынке. Только этот артефакт не обеспечивает абсолютную защиту.
  - Но...
  - Я знаю, что говорят об этом артефакте, но большая часть этого просто миф. Артефакт не древний.
  - Что?
  - Это современное изделие элурских магов. Эти кубы гномы в Александрии делают, а маги в Ебурге окончательно зачаровывают.
  - Но мой дед...
  - Уверен, вашему деду сказали, что это уникальный древний артефакт и содрали с него тройную цену, - Роз усмехнулся, - Но такой куб есть почти у всех аристократов, кто способен за него заплатить. И все молчат, ведь никому не хочется открывать личные тайны и раскрывать секреты защиты. Этим элурцы и пользуются.
  - Мур задери этих элурцев! Дед за него по весу золота заплатил!
  - Оу... А ваш дед видимо умел торговаться. Граф Герхони заплатил за такой куб по весу лунного серебра.
  - Всесветлый...
  - Ладно. Мы отвлеклись. Куб обеспечивает защиту переговоров, что ведет владелец привязанного к кубу амулета, но абсолютной гарантией от подслушивания куб не является. Более того, я уверен, что элурцы и вовсе зачаровали куб так, что они могут прослушивать владельцев амулетов.
  - Зачем вы мне все это говорите, канцлер. Ведь вы и сам, элурец.
  - Был им... А говорю... Вы мне нужны, герцог. Я хочу отомстить за Джину и вы тот, кто может мне помочь. Потому я буду с вами предельно откровенен.
  - Я не пойду против империи!
  - И не надо. Мне нужен союзник с некими общими интересами.
  - Но зачем вам я? Вы могущественны!
  - Да. Но все это могущество находится в... официальных рамках или же ограниченно некоторыми соглашениями, что не позволяют мне использовать свои нелегальные связи для уничтожения убийц Джины. Точнее..., - Роз замялся, - Раз уж сказал, что буду откровенен то так и быть... Убить императора я могу и сам. Как и исполнителей. У меня есть люди, у меня есть слуги, у меня есть должники и у меня есть рабы. Пожелай я и император уже был бы мертв как и все "Общество Голубей". Где не справились бы слуги, я бы поработал лично, ради такого можно и стариной тряхнуть, да напомнить кто самый сильный архимаг в империи. Только мне этого мало.
  - Вы хотите разрушить империю?
  - Я похож на самоубийцу? Империя мой дом... моя страна и она нужна мне сильной. А вот разные твари власти должны лишиться.
  - И Голуби?
  - Они в первую очередь.
  - Общество Голубей это не только придворные, но и священники. Мне точно известно о нескольких кардиналах в их рядах, - Форлезо скривился от отвращения, - Не знаю имеет ли Наместник представление о том, что творится на собраниях Голубей и одобряет ли он это, но своих братьев по вере он будет поддерживать, а значит...
  - Ничего это не значит. Убить и опорочить можно любого. Вы, герцог, уже не маленький мальчик и прекрасно представляете что на вершине власти идет постоянная грызня всех против всех. Союзы временны, вчерашние враги, сегодня могут встать плечом к плечу ради того, чтобы сожрать кого-то более сильного или слишком слабого. Власть это вечный компромисс. Даже магические клятвы слабо помогают, - архимаг откровенно ухмыльнулся, - Знаете, герцог, я иногда искренне не понимаю, как империя все еще существует. Здесь сошлись интересы стольких группировок, что иначе чем чудом и божественным вмешательством все это назвать сложно. По логике вещей империя давно должна была распасться, но она все еще едина. И при этом ни я, ни император, не прикладываем особых усилий ради сохранения целостности страны.
  - У других все еще хуже, - буркнул Форлезо которому было не очень приятно слышать подобное о родной державе, - В Гарне, Валерии и Элуре и вовсе нет единой власти.
  - Не повторяйте глупости, вам они не к лицу. Управляемая Магическим Советом Валерия довольно монолитна и ни одна из ее провинций не стремится к независимости. Вся борьба происходит в Совете и не надо обманывать себя, считая периодически случающиеся там гражданские войны слабостью королевства. Сильные едят слабых и становятся только сильнее. Валерия самая стабильная держава в мире. Жаль, там не любят кровавых магов, иначе бы я давно жил там, - архимаг мечтательно закатил глаза, но быстро вернулся к лекции, - Элур, вроде бы как разделенный на север и юг, сохраняет этот раскол уже многие столетия. И распадаться не собирается ни сейчас, ни в будущем. Пока за королем есть военная сила, Элур будет стабилен, как бы внешне все не выглядело плохо. Учитывая же, что ныне королем стал не самый слабый человек в мире, можно смело говорить о том, что еще пару веков Элур будет един.
  - Но ведь Наместник обвинил короля Александра в том, что тот является вампиром.
  - И что?
  - Светлый поход...
  - Хех!
  - Что смешного я сказал, канцлер?
  - Светлый поход.
  - Но ведь это очевидно!
  - И что? - Роз, видя искреннее непонимание на лице собеседника, прекратил издеваться над молодым герцогом и пояснил, - Любая война требует трех вещей: намерения ее вести, денег на ее ведение и места для ее ведения. У Наместника есть намерение и деньги, но у него нет места. Единственная держава, что способна стать местом откуда на Элур пойдет Светлый поход это Ород, единственный выход которого к Ночному морю это река, а граница между королевствами это магический лес и неприступные крепости.
  - Есть Гарн, Ильхори и Шорез. Каждое королевство с радостью предоставит свою территорию!
  - Верно. Вот только граница с Гарном это те же самые неприступные крепости, а граница с Ильхори и Шорезом это лесные дебри. На Ночном море же есть только один хозяин - Элур.
  - Торопится никто не будет. Войска с легкостью пройдут по суше и накопятся в Ороде и Гарне, потом единый удар сразу из четырех королевств и Элура больше нет.
  - А за время пока наши войска будут маршировать на север, Элур спокойно захватит Ильхори и Шорез и укрепит границу, после чего воевать с ним можно будет хоть до второго пришествия Демура, - отмахнулся архимаг, - Так что очень скоро весь этот Светлый поход превратится в фарс, а сражения большей частью будут происходить на море. Ну и конечно, последуют вторжения орков и кочевников в империю. Не думаете же вы герцог, что в Элуре не найдут чем заплатить нашим южным соседям? А как только у Наместника закончатся деньги у него пропадет и намерение вести войну. И все вернется на круги своя. Только вот юг империи будет вновь лежать в руинах, а экономика... ее просто не будет. Вы, как патриот империи, должны всеми силами быть против Светлого похода.
  - А если король Александр и правда вампир?
  - И что? Чергория вон уже сто лет спокойно существует. И никому не мешает. И пока гномы не дадут разрешение строить на своей земле крепости людей, так и будет существовать. То есть до скончания веков.
  - Скорее империя захватит земли тифлингов, - эмоционально воскликнул Форлезо.
  - Вот тут уж точно Демур явится в мир раньше, - рассмеялся архимаг, - Тифлинги и кобольды... впрочем, мы опять отвлеклись. Просто знайте, что Элур силен и пока что недосягаем для Светлой Церкви, равно как и Чергория. Поэтому, священники будут завывать на проповедях требуя покарать нелюдей и еретиков, но результата не будет. Разве что империя станет еще слабее.
  - Вы даже не намекаете, а прямо говорите, - фыркнул герцог, - Но я и сам знаю, что падение империи началось из-за Светлой Церкви, меня в этом убеждать не нужно.
  - Тогда становитесь моим союзником!
  - И какова ваша цель, канцлер?
  - Ослабить Церковь, ослабить императора, ослабить провинции, ослабить придворных, усилить империю. Укрепить страну изнутри, забыв про внешний мир.
  - И сделать все это под вашим чутким руководством?
  - Естественно, - архимаг широко улыбнулся.
  - Звучит заманчиво.
  - Тогда давайте поговорим конкретно. Сколько у вас под рукой людей?
  - Около четырех тысяч и это только в столице. Правда, среди нет высокопоставленных чиновников, но все они истинные патриоты империи.
  Роз лишь мысленно присвистнул от названного количества верных обществу герцогу людей, что стало для него сюрпризом, но задал совершенно иной вопрос.
  - А за чей счет все это великолепие? Четыре тысячи... это много.
  - Патриоты не скупятся на дело возвращения империи величия.
  - Понятно. Можете не отвечать. Тогда другой вопрос: сколько из этих четырех тысяч верны лично вам?
  - Единицы, - герцог скривился, - Наше общество многочисленно, но стало таковым лишь за последнее время. Уверен, что шпионов и просто случайных проходимцев в наших рядах хватает.
  - Тогда зачем вам такое количество людей?
  - Они дают деньги, - потупил глаза герцог.
  - Ах вот оно в чем дело! Ладно. А сколько реально верных людей вы имеете?
  - Две сотни, - твердо ответил Форлезо на что архимаг вновь мысленно присвистнул, так как и сам мог рассчитывать примерно на такое же количество верных ему людей.
  - Тогда направьте их всех на слежку за Голубями. Пусть пока собирают информацию.
  - Именно этим они и заняты, канцлер.
  - Отлично. Тогда начинайте вербовать людей в провинциях и еще, - архимаг достал из кармана мантии сложенный пергамент и протянул его Форлезо, - Пожертвование от патриотов.
  Развернув вексель и увидев проставленную в нем сумму присвистнул уже герцог, только сделал это вслух.
  - А не много?
  - Ради мести... и величия империи, мне ничего не жалко. Даже одного миллиона золотых.
  
  *****
  
  Стоило линиям ритуальной печати вспыхнуть магическим светом, как Великий князь тут же щедро направил свою силу вовне и потянулся ей к ближайшим деревьям. Достигнув корней нескольких молодых дубов, эльф стал щедро накачивать их магией. Интуицией и опытом почувствовав тонкий момент предельного насыщения деревьев и начала резонирующего эффекта собственной силы, архимаг резко отпустил магию на волю и тут же развеял печать, что поддерживала его связь с корнями. Короткое заклинание и преображение дубов началось ускоренными темпами. Уже через минуту из земли вылезли два десятка деревянных воинов, каждый из которых был псевдоживым и псевдоразумным.
  Магия Жизни, проигрывая другим стихиям в зрелищности и видимой мощи творимых заклинаний, давала сто очков форы если ее адепт имел время на подготовку. Впрочем, точно так же дела обстояли и у магов Крови, но последние по сути своей были ответвлением магии Жизни, а потому в таком сходстве не было ничего странного.
  Сейчас же Великий князь усиленно готовился к предстоящему бою с армией Чергории и проводил один ритуал за другим. Призыв сменялся подпиткой, затем следовало насыщение и вновь шел призыв. Измененные магией архимага деревья были тем хороши, что не требовали непосредственного управления и вполне легко подчинялись самым общим приказам своего хозяина. Уже благодаря одному этому Раэль смог значительно усилить свою армию.
  Армию...
  Одно воспоминание о своих воинах вызвало у Великого князя чувство досады и разочарования, да такое, что он сбился с рисования очередной печати и ему пришлось начинать все с начала.
  При любом удобном случае солдаты бежали. При любом удобном случае солдаты предавали. При любом удобном случае солдаты исполняли приказы неверно. Всего один поход показал, что у Леса нет армии и нет солдат. А жрецы смотрели Великому князю в глаза и говорили, что все нормально, что эльфы велики, что Лес един, что все идет по Плану.
  Оказалось, что далеко не все так радужно. О многих проблемах великий князь, естественно, знал. Как и пытался их решить. Но вот средства решения оказались неверными и лишь усугубили и так непростую ситуацию в Лесу. Неблагодарные твари, доставшиеся ему в качестве подданных, оказались еще более неблагодарными. Все касты вели себя как низшие. По всему выходило, что даже Жрецам больше не было веры, а ведь они еще должны обратить его в архилича...
  А значит многие планы придется пересматривать.
  Но сначала надо выиграть эту битву и показать чергорскому архимагу, что зря он посмел встать на пути эльфов. Потом, конечно, придется уходить обратно в Лес, разве что удастся ограбить город, под стенами которого и решили выяснить отношения две армии. Но кому в здравом уме нужны вещи людей или вампиров? Так что даже ограбление бессмысленно. И война бессмысленна, хотя еще недавно Великий князь был уверен, что именно этот конфликт станет отправной точкой нового мира для всех эльфов.
  Теперь же выходило, что призывать нового бога нужно чуть ли не в одиночку. А все неблагодарные скоты пусть пойдут ему в жертву!
  Очередная печать и поток силы превратил десяток тополей в псевдоголемов и архимаг решил, что этого более чем достаточно. Пора вмешиваться в ход боя, который уже часа два как шел.
  
  *****
  
  Когда из леса показались... шагающие деревья, архимаг Рено протер глаза, а потом еще и наложил на себя исцеляющее заклинание. Конечно, он слышал, что адепты жизни могут использовать животных и растения, а эльфы так и вовсе достигли в этом небывалых успехов, но чтобы подчинить себе несколько сотен призванных существ...
  Второй мыслью архимага, сразу после того как он осознал, что наблюдаемое им не иллюзия, была мысль о бегстве. Противостоять архимагу такой силы, что может одновременно контролировать столько существ... Самоубийство! Но затем Рено увидел как одно из шагающих деревьев протянуло свою ветвь и как плеткой смело сразу десяток эльфов стоящих у него на пути и понял, что его оппонент не контролирует призванных им големов.
  Небрежным жестом он сотворил "круг отречения" и наложил его на поле боя. Все. Теперь шагающие деревья больше никогда не смогут вновь быть взяты под внешнее управление и теперь они куда более опасны для самих эльфов, чем для его армии.
  - Ваше высокопревосходительство, - отвлек архимага один из офицеров, - Эльфийки смяли наш правый фланг.
  В целом битва шла полностью по плану и чергорская армия медленно, но верно перемалывала эльфов пытавшихся просто атаковать ее защитные порядки в лоб, но в одном месте все шло наперекосяк. Эльфийки, которых Рено уже поделил как добычу, а часть и вовсе продал самым ушлым купцам, оказались в армии не просто так. Проклятые разведчики выяснили о эльфах все мелкие детали, вплоть до количества и качества потребляемой пищи и даже проанализировали как часто ушастые солдаты гадят от плохой еды, но упустили такую "мелочь" как то, что все сисястые воительницы были паладинами! Три тысячи паладинов, Мур их подери!
  По плану архимаг не должен был лично вступать в бой. Работой Рено была нейтрализация Великого князя эльфов. Все остальное было на совести боевых магов и вампиров. Но как оказалось и те и другие бессильны против тех, кого уже запланировали к продаже в гаремы всех состоятельных людей Чергории.
  Сначала эльфийки не напрягаясь смели несколько человеческих полков, что имели несчастье оказаться на их пути, а сейчас добивали вампиров, которых как резерв и бросили закрывать дыру в обороне.
  - И после этого герцог Илий утверждает, что его вампиры лучшие в мире бойцы? - Рено презрительно поцокал языком, - Сколько у нас еще вампиров в резерве?
  - Больше никого, ваше высокопревосходительство. На правом фланге все наши свободные войска.
  - Проклятие! Прикажите магам...
  - Маги уже выдохлись, ваше высокопревосходительство.
  Рено с тоской посмотрел на офицера и гонца, что принес ему дурные вести. Видеть, что происходит на правом фланге архимаг не мог, так как тот был скрыт горящей рощей и оврагом. Впрочем, левый фланг с занимаемого архимагом места, также не просматривался. Именно из-за многочисленных оврагов это место и было выбрано его офицерами, так как миновать его было сложно, а биться надо было на довольно узких участках открытой местности. Все же рощи, можно было легко поджечь, что кстати его солдаты и сделали, причем подожгли заросли они только после того как в них заняли позиции эльфийские лучники, отчего сейчас над полем боя витал стойкий сладковатый аромат жареного мяса.
  - Как скоро эльфийки ударят нам в тыл?
  - Через час.
  - Почему так долго?
  - У них большие потери. Вампиры не сдались без боя.
  - Хоть одна хорошая новость. Отправьте гонца в город. Пусть выводят ополчение.
  - Против паладинов?
  - Да! - рявкнул Рено, видя то с каким сарказмом задал свой вопрос офицер.
  - Ваше высокопревосходительство! - полный ужаса крик одного из стоящих рядом людей заставил Рено обратить внимание на поле боя, про которое он забыл решая проблему правого фланга.
  Выяснилось, что забыл про бой под своим носом архимаг совершенно зря. По какой-то причине Шагающие деревья без проблем преодолели эльфийские порядки и теперь бессовестно уничтожали его армию!
  - Проклятие! Невозможно! Как это произошло, Мур вас подери?! Они же без управления!
  Деревья тем временем во все стороны стегали своими длинными ветвями, порой за раз убивая сразу пяток чергорийцев и всем своим видом доказывали, что в управлении не нуждаются. Солдаты же практически ничего противопоставить им не могли. Дерево, оно и есть дерево. Его рубить надо долго. Маги же уже выдохлись, да и не наносили обыкновенные "огненные стрелы" или "молнии" сильного вреда этим порождениям магии Жизни.
  Принявшись начитывать заговор на "упокоение" призванных, Рено упустил тот момент когда из леса вышла весьма занимательная группа жрецов во главе с богато одетым эльфом, потому "пламя жизни" отразил защитный артефакт и лишь потом архимаг понял, что ожившие деревья это сейчас меньшая из его проблем.
  Могучие корни опутали его с ног до головы и принялись душить, вполне успешно продавливая магическую защиту.
  Опомнившись, Рено вытянул магию из своего окружения, после чего корни бессильно опали на землю и тут же ударил по группе эльфов "истинным прахом", с удовлетворением отмечая как несколько жрецов безжизненными куклами упали рядом с Великим князем. К сожалению, сам главный эльф не пострадал и казалось даже не почувствовал атаки Рено, так как почти мгновенно ударил "силой жизни", заклинанием, что должно было заставить все внутренности гореть от боли подобной адскому пламени. В принципе, это было лечебное заклинание, но при должном насыщении магией боль от него была дикой и продолжалась длительное время. Результатом атаки эльфа стало то, что между ним и Рено вообще не осталось стоящих на ногах людей и живые деревья стали убивать не оказывающих никакого сопротивления солдат. Те даже сбежать не могли.
  Рено уже собирался ударить в ответ "высшей болью" и закончить на этом глупое противостояние с жалким эльфом, как неожиданно вспомнил о том, что в его тылу как раз должны были появиться эльфийки-паладины. А это уже создавало угрозу его жизни, так как "высшая боль" отняла бы все его силы. И кому спрашивается нужно выигрывать сражение и умирать? Точно не архимагу.
  - Отступаем. Поквитаемся с ними потом, после того как...
  Договорить единственный чергорийский архимаг не успел. "Правосудие Леса", одно из сильнейших заклинаний ушастых, буквально смешивающее все с землей, обрушилось на его ставку и "щит тьмы" не выдержал.
  Победившая же армия эльфов, быстро похоронив своих погибших и оставив гнить тела людей и вампиров, убралась обратно в Великий Лес, ведь его правитель понял, что если поселить своих подданных по окраинам державы, то они просто разбегутся во все стороны. Впрочем, трудности Великого князя уже никак не могли согреть душу погибшего Рено, который так хорошо все спланировал перед боем и даже успел поделить и продать еще не полученные трофеи от не выигранной битвы.
  Больше же всех пострадали простые жители окрестных земель, которых еще две долгих недели терроризировали созданные эльфами ходячие деревья.
  
  *****
  
  Получив отчет о битве и результатах буйства шагающих деревьев на приграничных землях, переполненный яростью герцог Илий вызвал в кабинет своего ближайшего соратника и приказал ему отправиться в Великий Лес и любой ценой заключить с эльфами мир.
  - Посмотри этому ублюдочному князю в глаза и прямо спроси что ему надо! - правитель Чергории не часто орал на подчиненных, а потому всем вокруг было страшновато, - А потом дай ему все, что он пожелает! Мы сейчас не можем отвлекать на охрану границы еще и наших вампиров! Эти шагающие деревья опасны тем, что их много и для борьбы с ними нужны вампиры или маги. Потом с ним посчитаемся! Сейчас главное избежать новых набегов. Ясно?
  - Да, ваше сиятельство, но...
  - Без "но"! Исполняй.
  - Я уже... взял на себя смелость и отправил посольство эльфам.
  - Так..., - герцог заинтересовался и успокоился, - И что?
  - Великий князь, произнес следующее, цитирую, "мне ничего не надо от жалких низших, это была просто демонстрация силы, чтобы вы знали кто здесь хозяин". Прошу прощения, ваше сиятельство, но это слова эльфа, а не мои.
  - Демонстрация значит... Тем лучше. Пошли Великому князю тысячу заготовок мечей из закатной стали и от моего имени поблагодари за урок.
  - Ваше сиятельство?
  - Сделай вид, что мы боимся и утерлись. Задача устранения буйных решена. На людей плевать. Главное флот. Чует мое сердце мы не успеваем... Знать бы еще что мы не успеваем...
  
  *****
  
  - Занимательные новости из Вобанэ, экселенц.
  - Ну, давай, - Александр откинулся в кресле и стал ждать когда Геннадий продолжит.
  - Кардинал Верзье сообщает Наместнику заниженные цифры по возможностям империи вести войну экономически.
  - В этом нет ничего необычного. Так поступают все управленцы. Имеешь ресурсы на два года войны, скажи, что есть всего на год. Какие сроки кардинал назвал Наместнику?
  - Два года и пять лет.
  - Это сколько есть ресурсов и сколько продержаться без последствия?
  - Да.
  - И насколько занизил?
  - По факту три и восемь. Но после наших акций возможности церкви и империи сильно сократятся, - Шеф Корпуса Будущего хищно улыбнулся, - Сюрприз выйдет знатным.
  - Планы войны мне известны. Ты пришел мне сказать только лишь то, что грамотный и хитрый управляющий ведет себя как грамотный и хитрый управляющий?
  - Нет. Это так, для затравки. Главная новость: Наместник казнил нескольких кардиналов связанных с Обществом Голубей и приказал остальным убрать Роза с должности канцлера, но при этом не убивать и вообще сохранить хорошие отношения, так как он нужен в войне против нас.
  - Неожиданно. Ронн затягивает гайки?
  - Похоже на то. Главой Инквизиции назначен бывший Главный Инквизитор Орода, ну, тот который сам в отставку и монастырь ушел. Верзье получил карт-бланш на любые действия. Все старшие офицеры Светлого Легиона вызваны на прием к Наместнику.
  - Насчет инквизитора... тоже неожиданно. У них же принято провалившихся навсегда запирать подальше... С чего Наместник решил дать проигравшему второй шанс?
  - Верность, - пожал плечами Геннадий, - Теперь глава Инквизиции будет есть с рук Наместника.
  - Нет... Для этого проигравший не нужен... Тут что-то другое... Покопай в этом направлении.
  - Сделаю, экселенц.
  - А что там Роз?
  - Заключил союз с Форлезо.
  - Логично. Помоги ему остаться канцлером. Только пусть он останется обиженным на Церковь и Наместника. Это возможно?
  - Да. Есть кое-какая информация. Казнь Голубей однозначно не поможет Наместнику вернуть расположение Роза. Вот только на кого, как канцлер, Роз будет опираться? Кровавые маги уже давно не смотрят ему в рот и недовольство собратом в их среде пока только растет.
  - М-да... Сведи его с некоторыми нашими купца. Для начала попробуем решить проблему деньгами, а если не получится, будем сводить его с Ламией.
  - Валерианка то чем ему поможет? Она же адептов Крови терпеть не может.
  - Если ты вдруг не помнишь, то Ламия убежденная сторонница превосходства магов над обычными людьми, а кроме этого она считает, что имперские маги находятся в рабстве у Церкви. Ради благого дела освобождения магов она не только Розу поможет, но и вообще кому угодно.
  - А ликане? Восстание же планируем.
  - Оно Ламию не ослабит, скорее наоборот позволит ей взять власть в свои руки.
  - Хорошо, экселенц.
  - Еще новости?
  - Это все, экселенц.
  
  *****
  
  - Ты уверен в точности текста этого предсказания?
  - Обижаете!
  - Уточняю.
  - Уверен!
  - Свободен.
  Оставшись один, Леопольд крепко задумался. Сделанное неизвестным монахом предсказание о том, что империя падет от ящериц... многое меняло. Сейчас разведчик был занят тем, что активно подготавливал орков и кочевников к вторжению в империю. Практически все было уже готово и надо лишь привести оружие и артефакты, после чего империи придется весьма туго. Вот только и оружия и артефактов есть в наличии весьма ограниченное количество. И то и другое самим нужно! До получения информации о пророчестве, Леопольд склонялся к мысли вооружить орков и создать с их помощью угрозу столице империи, но теперь же...
  А что если заняться драконидами?
  
  *****
  
  - Куда твой опять уехал?
  - Пришли новости, что в Реме зерно дешевое.
  - Тю! Да оно там всегда дешевое.
  - В этот раз совсем дешевое. Из самой империи привезли.
  - А повез чего?
  - Ткани и веревки.
  - Вот те на! А я слышала там оружие в цене.
  - Оружие в Рем много кто повез, мой решил не рисковать.
  - А веселую траву привезет?
  - Надеюсь, что нет. Торговцы травой опять с торговцами алхимией дерутся.
  - Так твой же так... пару мешочков... для себя...
  - Сейчас и за пару мешочков убить могут.
  - Так мне чего, у Кривого что-ли покупать?
  - Не знаю, кума, не знаю. Завязывала бы ты с веселой травой, лучше вином тоску прогоняй.
  - Вином... что б ты понимала в этом. Сама то всем довольна, а у меня муж... козел. Мне без травы никак. А у Косого дорого. Муж узнает, убьет.
  - Вот! Бросай курить! Для здоровья оно полезней будет. И пойдем лучше, пока мужей нет, на тренировки гвардейцев посмотрим... Может приглянемся кому. Все веселее день пройдет.
  
  Глава 5
  
  - Проходи, Колет. Как добралась?
  - Благодарю, экселенц, все отлично.
  - Тогда рассказывай, - Александр, вставший чтобы приветствовать вернувшуюся личную помощницу, вновь опустился в кресло и откинулся на спинку закинув руки за голову, - Как люди живут, чего говорят, чего ждут?
  Возвращение Колет в Касию было решено совместить с неформальной инспекцией Александрии, Константинополя и Ебурга. Это было сделано, чтобы оперативно получить информацию о настроениях среди обычных горожан на фоне распространяющихся слухов об обвинениях сделанных Наместником. И пусть глава Светлой Церкви совсем не пользовался в Элуре авторитетом, игнорировать его заявления простые люди тоже не могли.
  - Пока все по прежнему, экселенц. Открыто разговоры о вас никто не ведет. Шепчутся, конечно, по углам, обсуждают, почему вы молчите и никак не реагируете на слова Наместника, но так, без огонька. Быт заботит всех куда больше, чем что-либо еще.
  - И это для нас хорошо. Быт это правильно.
  - Да, экселенц, но прошу заметить, что уровень жизни в Константинополе и Ебурге на мой взгляд непомерно большой. Ныне он даже выше чем в Касе. Уже сейчас поддерживать этот уровень довольно накладно, а в будущем и вовсе станет тяжелой ношей как для нас, так и для городских властей. Любое же снижение уровня жизни, будет моментально поставлено в вину именно вам, а не кому-либо еще. В свете грядущих событий, это может стать опасным. Ебург набит магами, а Константинополь наемниками. И те, и другие привыкли чувствовать за собой силу и действуют соответственно.
  - Сейчас разрабатываются планы по правильному информационному воздействию на эти города, так чтобы виновными оказались не мы, а церковники, - успокоил помощницу довольный Александр, приятно пораженный правильными выводами, что она сделала из увиденного, - И раз уж мы заговорили... как дела с благосостоянием в Александрии? Ничего не поменялось за последние дни?
  - Нет, экселенц. К тому же Периметр не дает гномам и горожанам расслабиться, да и сам город раза в четыре больше Константинополя и Ебурга вместе взятых. Я не верю, что такие большие города могут быть благоустроенными по всей своей территории или, что местные общины могут как-то быстро поменять ситуацию в лучшую или худшую сторону. В Александрии же, например, и вовсе есть тенденция к образованию трущоб, без всяких усилий со стороны гномов.
  - Даже так?
  - Я посетила некоторые кварталы и более чем уверена в этом, экселенц. В Александрии много работы и за нее довольно неплохо платят. Хоть и понемногу, но в город стекаются низкоквалифицированные рабочие, разорившиеся крестьяне и просто аферисты, желающие затеряться на улицах огромной Александрии. Это постепенно создает соответствующую атмосферу. Прибывшие в поисках лучшей доли кучкуются. Денег у них немного... Лет через двадцать будут самые настоящие трущобы. К тому же дружинники Александрии явно не так хорошо справляются со своими обязанностями, как того бы хотелось горожанам и это впрямую ставят в вину магистрату и частично вам. Народ ведь хоть университетов и не кончал, но все видит и все подмечает. О том, что "красных плащей" в Александрии почти нет, говорят открыто и также открыто сравнивают этот показатель с Касом, где "красных плащей" подчас излишне много, отчего в городе полный порядок.
  - Да, - тяжело вздохнул Александр, - Эта известная проблема, хотя и возникшая из-за того, что люди зажрались. Дружинники Александрии работают хорошо. Девственница на осле груженном золотом может быть через город* нетронутой и не проедет, а вот остальные могут чувствовать там себя в безопасности. Или это не так?
  (*В оригинале: женщина на муле с кувшином золота и речь не про город, а про Шелковый путь).
  - Так, экселенц. Я не вижу причин обвинять дружинников Александрии в плохом несении службы.
  - Вот и хорошо. С настроениями же горожан разберутся компетентные органы. А как дела на Периметре?
  - Есть проблемы, экселенц. Червяки расплодились, а учитывая протяженность Периметра в районе Александрии, было уже два инцидента с проникновением.
  - Мне докладывали. Вроде, обошлось без серьезных жертв.
  - Погибло двое солдат, но это их работа. Я же говорю о другом. И гномы и магистрат Александрии, еще десять лет назад договорились о создании дополнительной линии Периметра, фактически она должна была стать дублирующим Периметром полностью прикрывающим исключительно город.
  - Помню-помню. Ее даже строить начали.
  - И строят до сих пор. Вот только воз и ныне там.
  - Воруют?
  - Не без этого, но куда больше там разгильдяйства. Например, прямо при мне, каменные блоки, предназначенные для строительства форта Второго Периметра, были направлены на обустройство береговой линии. И таких примеров масса. Где чего не хватает, где чего случилось, где какая нужда, берут материалы и ресурсы со строительства, по принципу, что этот Второй Периметр, вещь, конечно, нужная, но он и подождать может, а в порту срочно нужен еще один причал. Учитывая же что город большой...
  - Нужда в материалах на срочный ремонт или необходимое благоустройство, большая, - закончил за помощницей Александр, - Не пыталась намекнуть гномам, что это неправильно?
  - Прямо сказала, - нахмурилась Колет, - Только без толку все. Лысые это растаскивание ресурсов на более важные цели и начали. Теперь же и вовсе прекратили выделять финансирование на Второй Периметр, пока ситуация с вами не прояснится.
  - Ожидаемо. Предлагаешь заняться возведением Второго Периметра нам?
  - Я думала о вас лично, экселенц. Визит в Александрию, неодобрительно "отеческое" замечание о недопустимости подобного ведения дел и внесение некоторой доли "личных" средств для ускорения строительства. Народу понравится.
  - Напомни, мне это сделать, когда поеду к гномам, - согласился Александр, - А сейчас то что с Периметром делать предлагаешь?
  - А что с ним сделаешь? Если уж он самим жителям Александрии не нужен, то мы это исправить не можем. Просто надо иметь ввиду, что нападения и жертвы будут каждый год.
  - Да уж. А вообще мне докладывали, что с нашей стороны Проклятого леса куда больше пауков. А у Александрии, значит, червяки... Будет не очень хорошо, если эти твари поделят лес на зоны влияния.
  - К счастью, это просто неразумные насекомые, экселенц. Но вот свой ареал обитания у них появится может.
  - Похоже, уже появляется, - алукард впервые за время беседы убрал руки из-за головы и сев нормально, быстро записал пару строчек в рабочий блокнот, - Еще чего интересного приметила?
  - Нет, экселенц.
  - Ладно. Тогда слушай новое задание. Гулял я тут с супругой...
  - Вы помирились с Селмой? Поздравляю, экселенц!
  - Не перебивай, - нахмурился Александр, - С Селмой я развожусь, а вообще, да, помирился. Но разговор не об этом.
  - Извините, экселенц, я вас внимательно слушаю, - ехидно улыбающаяся Колет сложила ручки на коленях и изобразила пай девочку.
  Александр лишь неодобрительно покачал головой и вернулся к изложению своих мыслей.
  - В свете будущего противостояния с людьми и неизбежного падения всех союзов, что ныне заключены у Элура, нам было бы неплохо заручиться поддержкой новых союзников. Гномы Западных Год, эльфы Великого леса, кобольды, тифлинги... Все эти расы с точки зрения людей являются существами второго сорта. И новая война против вампиров без всяких сомнений негативно скажется на отношениях этих рас с людьми. А еще все эти расы весьма удобно для нас расположены. Они запирают Чергорию с ее вурдалаками. Для нас же еще неизвестно, что является большей проблемой, эта самая Чергория или грядущий Светлый поход по наши души.
  - Предполагаете Мур будет недовольна если мы не поторопимся с уничтожением вурдалаков?
  - А чего тут предполагать? Мур и так недовольна и прямо об этом сказала. Да и жрица ее не раз уже прибегала ко мне с этим... Так что предполагать ничего не надо. Недовольна она и сильно. А "мама" у нас, как ты прекрасно знаешь, добротой и терпением не отличается. Возьмет и выкинет еще кого-нибудь на наши головы... и опять забудет на несколько веков.
  - Было бы печально, экселенц, я как то привыкла к долгой жизни.
  - Вот чтобы не отвыкать, тебе и надо будет хорошо поработать. Отправишься к нелюдям с "Великим посольством", но неофициально... Точнее, полуофициально.
  - Какова моя цель?
  - Навести мосты с высшими руководителями гномов, эльфов, кобольдов и тифлингов. Везде намекать на возможный союз с нами и таким образом узнать их реакцию на это и их цену такого союза.
  - Великий князь эльфов даже слушать меня не станет.
  - Там где не удастся поговорить с верхушкой правителей, беседуй с оппозицией. Нам все равно воевать в Чергории, так что если для этого надо будет совершить несколько государственных переворотов, то значит так тому и быть.
  - Ясно, экселенц.
  - Ну, а на обратном пути пройдись по Непокоренным. Задача точно такая же. Узнать мнение о союзе с нами и их цену.
  - Все понятно, экселенц.
  - Держи, - алукард протянул помощнице папку, что взял со своего стола, - Здесь список того, что ты можешь обещать и того, что мы в принципе можем дать. Ну, и мои идеи как все это провернуть.
  - Благодарю, экселенц. Я могу приступать?
  - Приступай. Тебя сегодня ждут в Корпусе Мира. Они и помогут с организацией.
  Следующим посетителем стал Геннадий, который уже несколько минут дисциплинированно ждал своей очереди в приемной.
  - Что удалось выяснить к этому часу?
  - Лишь незначительные детали, - получив вопрос алукарда прямо на пороге его кабинета, Геннадий несколько опешил, но тут же взял себя в руки, - Также удалось получить краткие сведения о жизни разведчика. В ближайшее время будем вытаскивать подробности. Так просто такие люди себя и товарищей не убивают, а значит было в его жизни что-то, заставившее его так поступить. Мы это обязательно найдем.
  - Внешний контроль исключаешь?
  - Он передал точную и подробную информацию о результатах разведки, предупредил об опасности "плесени" и так далее. Все четко и профессионально, - Шеф Корпуса Будущего решительно махнул головой, - Нет, во внешний контроль я не верю. Он встречался с этой "плесенью" ранее и точно знал, что это такое.
  - А почему об этом не знаем мы?
  - Проверки крови на островах проводятся весьма выборочно. Там не то что важных людей годами не проверяют, есть целые острова с которых мы кровь не получали уже... очень давно.
  - Получается на одном из таких остров и надо искать?
  - Скорее всего. Но тут есть одна странность. Визит "орков" на Карлсберг явно был разведкой. А если один из наших островов уже заражен этой "плесенью", то какой в этом был смысл?
  - И если это так опасно, что даже несколько человек могут заразить всех, то зачем было посылать огромный флот, - продолжил Александр, - Одинокая ладья могла бы остаться незамеченной. Да и бой на берегу "орки" выиграли.
  - Верно, экселенц, вопросов пока куда больше чем ответов.
  - Значит нужен кто-то из наших, непосредственно на островах.
  - И не один. Я предлагаю провести масштабную инспекцию всех южных колоний.
  - И кого предлагаешь так наказать? - усмехнулся Александр.
  - Найдем, - отмахнулся Геннадий, - Провинившихся в каждом Корпусе хватает. Меня больше волнует как нам доставить инспекторов на острова. Все специально оборудованные корабли сейчас далеко. Да и война с империей...
  - На войну плевать, при необходимости хоть весь Южный флот для охраны вызывай. Что касается доставки, то напряги мастеров, пусть оборудуют еще один корабль, свободные верфи в Касе есть.
  - Я так и поступил. Приказы уже отданы.
  - Вот! А сам ломаешь тут комедию!
  - Это верфи мне подчиняются, экселенц, Южному флоту без вашего одобрения я приказывать не могу.
  - Заканчивай плакаться! Власти у тебя до и больше! Подготовь лучше список будущих "инспекторов" и реальные сроки их отправки на юг. И с местных не слезай! Пусть сами все выясняют. Мы должны как можно быстрее знать, что за плесень у нас завелась, с чем ее едят и какую опасность она представляет. Это вопрос выживания. И так разного рода болячек с юга завезли, если еще какую заразу подхватим, проще будет все эти острова взорвать к чертовой матери!
  - Да, экселенц.
  - Иди.
  Больше на сегодня визитов вампиров к своему алукарду запланировано не было. Но спокойно поработать получилось всего пару часов, которые Александр уделил делам Элура, разбирая разного рода королевскую корреспонденцию. Незадолго же до ужина в кабинет влетел взмыленный Олег, на лице которого было ясно написано, что случились очередные проблемы.
  - Саня, только что передали из Ура. Церковники похитили графа Нури.
  - Чего? Его же твои охранять должны.
  - Да, но не мои орлы. Его охраняют люди! Это же Ур, там морем воняет... везде.
  - Логично, - алукард даже и не думал злиться прекрасно понимая, что запах океана для вампиров, мягко говоря, неприятен, да и недавний разговор с Геннадием был свеж в памяти, ведь не просто же так за океан планирую отправлять провинившихся вампиров, - А с чего взяли, что его похитили церковники?
  - Так охрана у графа была не пальцем деланная. Положили кучу нападавших, наши, кто был поблизости, кровь первым делом взяли как на месте появились. Личный приказ Наместника схватить и допросить кого-либо из приближенных короля Элура. Та самая группа, о которой докладывал Сергей.
  - Они же в Касию должны были приехать.
  - Должны были. И мы их тут ждали с распростертыми объятиями. Была подготовлена кукла придворного с нужной нам дезинформацией. Разведчики лапки довольно потирали, я жандармов специально проинструктировал, чтобы все реально выглядело... А эти уроды оказались хитрее и дальше Ура не поехали.
  - Вот задница то. Неожиданно.
  - Это не задница Саня, а самая настоящая полная жопа. Нури же о нас вообще все знает.
  - Отставить панику. Как раз его знания нам не страшны. Плохо, что все случилось так рано. Да и графа жалко. Спасти не получится?
  - У церковников фора в два часа. Я бы на их месте уже выпотрошил бы любого без всякой памяти крови.
  - М-да... Я бы тоже успел получить всю нужную информацию... Тогда... Зови наших. Пора начинать активные действия.
  
  *****
  
  С самого момента получения приказа лично из уст Наместника, миссия не задалась. И дело было не в том, что их всех послали на смерть. Ради Всесветлого и дела его, умереть было честью, да и гарантия хорошего посмертия душу грела. Все дело было не в задании и его последствиях, а в подготовке.
  Изначально команда должна была включать в себя не только двух светлых отцов из тех, кто наделен силой Всесветлого, но и инквизитора и братьев из Светлого легиона, обученных сражаться против богопротивных магов. Но никого из тех кого Родриго обещали, ему не дали. Вместо обещанных людей, его собственная команда была усилена обычными бойцами из числа Псов Света, готовых отдать свою жизнь за правое дело. Единственное достоинство этих подчиненных было в том, что их было много.
  После того как все собрались, выяснилось, что способа проникновения столь большого отряда в Элур... не существует. Ни через Гуян, ни через Ильхори или Шорез проникнуть в королевство еретиков невозможно. Граница с этими странами, пусть и формально являющимися союзниками Элура, охранялась весьма тщательно. Пришлось буквально на ходу изобретать возможность для попадания во вражеское королевство.
  Сначала вся команда Родриго спокойно переплыла Ночное море на одном из купеческих судов, что во множестве бороздят его воды и оказалась в Шорезе. Здесь возможности для фрахта еще одного судна, но на этот раз до Элура не оказалось. Купцы отказывались плыть на столь короткое расстояние или же требовали слишком много. Для родившегося и выросшего в бедности Родриго, платить в три или даже четыре раза больше чем услуга стоит на самом деле было просто неприемлемо. Даже долгая служба в разведке Светлой Церкви не смогла изжить эту привычку голодного детства.
  Пришлось верным слугам Всесветлого заниматься пиратством и силой брать один из грузовых кораблей, что как раз разгружался у причальной стенки. Иначе чем чудом и благословением Демура, тот факт, что посланникам Наместника удалось уйти на нем от погони, назвать никто не решился. Да это и было настоящее чудо. Сухопутные воины сумели не только захватить корабль с экипажем, но и смогли проследить за этим экипажем, чтобы те не совершили диверсию, которая позволила бы боевым кораблям найти захваченное судно.
  Очередная проблема ждала Родриго и его команду в Уре. Наглый портовый чиновник заметивший одного из псов с оружием, потребовал предоставить ему все документы на корабль, людей, команду и груз в течение суток. В случае неисполнения своего указа, чиновник обещал силой взять судно, а в качестве демонстрации своих намерений и возможностей, магией поставил корабль на якорь прямо у причала. Плыть дальше было невозможно, как и сойти на берег, куда без документов имперцев никто не пускал. Как можно понять, затребованных чиновником документов тоже не было.
  Пришлось идти ва-банк. Командир охранявших их людей получил не просто деньги, Родриго высыпал ему все золото, что было дано ему Наместником на эту миссию. Только после этого доблестные охранники на время "ослепли" и не заметили как арестованное судно покидают несколько десятков человек с оружием.
  Оказавшись в чужом городе без гроша в кармане, Родриго уже собирался было отправить кого из подчиненных с ловкими пальцами немного пограбить зазевавшихся горожан, но тут слух разведчика зацепился за знакомое имя прозвучавшее в разговоре двух кумушек.
  Граф Нури. Оказывается назначенный королем Наместник Ура уже три дня как прибыл в город.
  Приказ Наместника был о том, что необходимо захватить кого-либо из придворных, приближенных к королю и тщательно, то есть с пытками и прочими средствами, допросить насчет того, что тому известно о вампирах в окружении элурского короля и не является ли сам король одним из этих порождений тьмы. А как было известно Родриго, граф Нури верой и правдой служил нынешнему королю Элура еще когда тот был одним из местных герцогов.
  Необходимость покидать Ур отпала. Зато в полный рост встала проблема того как быстро захватить графа Нури и успеть допросить его до того, как местные смогут спасти своего руководителя.
  На общем собрании всей группы было решено, что медлить нельзя, а любые жертвы оправданы, тем более что никто из собравшихся не надеялся вернуться домой живым. Поэтому уже на следующий день Родриго выдвинулся со своими людьми в сторону одной из площадей, через которую граф Нури обязательно проезжал по дороге в свою резиденцию и стал ждать кортеж вельможи.
  Когда после обеда показалась карета графа с охраной, рассредоточенные по площади и проулкам имперцы, сразу же атаковали защитников Нури ни в малейшей степени не заботясь о сохранении собственной жизни. Родриго удалось выяснить, что графа сопровождает не более двух десятков человек охраны при двух боевых магах. Таким образом если каждый пес умрет прихватив с собой на суд Всесветлого хотя бы одного еретика, у Нури не будет ни единого шанса избежать захвата и похищения.
  Сначала, как и водится в стычках с охраной столь важных персон, воздух заискрился от многочисленных щитов, поставленных сработавшими артефактами. Потом обе стороны дружно разрядили имеющиеся в арсенале магические предметы друг в друга, пробивая щиты, убивая или же калеча противников. Потом же в дело пошла честная сталь и богопротивная магическая сила, правда к тому времени большая половина охранников уже была мертва, но что хуже, Родриго осознал, что были мертвы абсолютно все псы света. Таким образом каждый из охранников Нури забрал с собой минимум троих.
  Активировав артефактный наруч элурской работы, разведчик выпустил молнию в одного из противников и достав меч, бросился добивать ошеломленного охранника. Краем глаза разведчик заметил, что один из магов его команды удачно сразил боевого мага из дружины графа, а второй не совсем удачно обменялся ударами с другим своим собратом по ремеслу, вследствие чего оба они отправились под крыло Демура. Правда, один в поля вечного тепла, а второй же будет гореть в аду.
  Больше не засматриваясь по сторонам, Родриго подбежал к карете и хитрым амулетом полностью лишил ее магии, превратив из крепости на колесах в обычную деревянную повозку. Открыв дверь и рванув сидящего внутри старика за шиворот, разведчик вытащил графа наружу и не обращая внимания на жалкие попытки сопротивления быстро потащил в ближайший проулок. Через минуту к нему присоединились еще три товарища. Вот и все кто выжил в этом авантюрном нападении. А ведь еще предстоял допрос!
  Быстрая езда на украденной телеге, затем спокойная поездка на еще одной украденной повозке и подвал заброшенного дома, что разведчики присмотрели для себя этой ночью.
  Кинжалом разжав графу зубы, в него засыпали алхимический порошок, гениальное творение братьев по вере, что посвятили себя открытию тайн алхимии во славу Всесветлого. Спустя пять минут, кукла, еще недавно бывшая человеком, послушно отвечала на все вопросы, что задавал Родриго, а выживший маг послушно передавал их разговор в Вобанэ. Светлые отцы получали информацию так, будто сами находились при допросе графа Нури. Они даже иногда задавали уточняющие вопросы, которые разведчик послушно транслировал пленнику.
  Ответы Графа заставляли волосы на теле Родриго шевелиться и вставать от ужаса. Король Элура был не просто связан с вампирами, он сам им являлся! Причем, давно, о чем с гордостью и ничего не скрывая рассказывал своим подданным, хвастаясь тем, что является бессмертным чудовищем.
  Весь Элур должен быть выжжен как центр скверны!
  Наконец, допрос был закончен, так как завершилось действие алхимического порошка, что убивал человека, выедая его душу, зато оставлял воспоминания, которыми получившаяся кукла охотно делилась с любым, кто интересовался ими. С брезгливостью вогнав кинжал в шею приспешнику Мур, Родриго вскочил на ноги.
  - Похоже у нас есть шанс уйти из этой проклятой страны живыми, - улыбнулся маг, оказавшись рядом со своим командиром, - Надо только поторопиться.
  - Идем к границе Ильхори, - решил Родриго, еще не очень то понимая как им покинуть Ур.
  Больше ни о чем подумать или что-то приказать разведчик Светлой Церкви не сумел. Мелькнувшая тень воплотилась прямо перед ним в фигуру девушки в латах и Родриго изломанной мертвой куклой полетел в угол. Его подчиненные пережили командира всего на доли секунды, а убившая их вампиресса уже стояла над телом графа Нури и пробовала его кровь.
  - Что здесь у нас? - богато одетый мужчина в каждом жесте которого сквозила ничем не прикрытая власть, появился в подвале ничуть не боясь испачкать свой роскошный костюм в пыли.
  - Все мертвы. Для допроса, судя по вкусу крови графа, использовалась доработанная версия зомби-порошка.
  Мужчина кивнул и обойдя тела разведчиков, деловито попробовал кровь каждого из них.
  - Передайте в Корпус, что Нури мертв, его допросили с использованием алхимических смесей и он все рассказал. Информацию успели передать в Вобанэ. Не забудьте сообщить, что светоши доработали зомби-порошок и теперь его можно эффективно использовать для допросов. И еще, дополните свой рассказ подробностями того, почему имперцы не стали добираться до Касии, а атаковали прямо в Уре. У нас слишком хорошая охрана границ. Будь в ней дыры или заранее оставленные лазейки, эта команда добиралась бы до столицы, как это и планировалось ими изначально.
  - У нас есть пара дыр, оставленных специально, - обиженно произнесла девушка, несшая службу в жандармерии вампиров.
  - Как показала практика, их недостаточно, - более старший вампир коротко поклонился, двумя пальца щегольски отдал вампирессе честь и покинул подвал оставив девушку разбираться с трупами.
  Сам же старший офицер Корпуса Крови поспешил покинуть Ур еще до заката. Его работа по подготовке города к массовой сдаче населением крови была завершена и как он подозревал очень скоро будет востребована. И почему то грядущая драка совсем не пугала изначального вампира, а наоборот бодрила и заставляла кровь в жилах петь от восторга. Вампир даже поймал себя на мысли, что очень доволен всем случившемся и желает как можно быстрее испить кровь своих врагов. Его тело однозначно требовало драки.
  
  *****
  
  - Я не могу гарантировать, что все средства будут сразу направлены...
  - Не надо ничего гарантировать, мой дорогой Шарль, просто сделайте это и вы станете очень богаты.
  - Я все понимаю, ваше высокопревосходительство, но такие суммы... И что будет если кто-то это обнаружит? Я человек маленький...
  - Не принижайте себя, Шарль, ваша должность весьма важна. И притом, ну кто сможет обнаружить вашу работу?
  - Как только будет выявлен недостаток средств, контролёры сразу вскроют мою работу, ваше высокопревосходительство. Такие суммы всегда имеют след.
  - Верно, но лишь в первое время. Если же временно прикрыть недостаток сумм из иных армейских фондов и перенаправить часть текущих средств на закупки провианта, как это предлагает сделать присутствующий здесь заместитель министра торговли, то обнаружить пропажу сразу, будет невозможно. После же вы не просто успеете подправить бумаги, но и еще более запутаете следы, используя средства различных фондов других ведомств.
  - Все так, ваше высокопревосходительство... Но сумма... Я просто боюсь, ваше высокопревосходительство. Его величество будет весьма недоволен когда все вскроется.
  - Так для этого я вам и нужен. Бумаги канцелярии будут в полном порядке. Ваше имя будет упоминаться в них только в качестве человека, направившего часть сумм на закупку текущего провианта. Никто не сможет поставить вам это в вину.
  - Все так, ваше высокопревосходительство... Но сумма... Может быть хотя бы частями?
  - Нет. Все и сразу.
  - Но так будет проще...
  - Все и сразу, Шарль. Мелкие переводы в большом количестве сразу привлекут к себе излишнее внимание, показав всем заинтересованным сторонам, что имеет место попытка замести следы и скрыть обычные хищения. В таком случае и вы и я окажемся в этом замешаны и отвести от себя подозрение не получится, хотя, конечно, доказать ничего будет нельзя. Но в этом случае императору никакие доказательства будут и не нужны, одного подозрения будет более чем достаточно. Поэтому крайне важно сделать все за один раз и уже после заметать следы временно используя иные фонды. В этом случае и ваше и мое имя будут чисты даже от подозрений в махинациях.
  - Но в министерстве торговли...
  - Это уже не ваша забота, Шарль. Скажу, чтобы успокоить вас. Виновных не найдут, но подозреваемые будут. И это будем не мы с вами и не заместитель министра Канк. Императору этого вполне хватит.
  - Но менталисты...
  - Для этого вам и нужен я. Маги моя забота, как и бумаги в канцелярии императора и двора. Так что все, сразу, одной суммой и завтра.
  - Да, ваше высокопревосходительство. Я все сделаю.
  - Вот и славно, Шарль! Идите.
  - Никогда не понимал, почему вы терпите этого труса, ваше высокопревосходительство, - когда дверь за нескладной фигурой человека с опущенными плечами и втянутой в тело головой закрылась, голос подал до этого молчавший третий участник данной встречи.
  - Все просто, Говард. Из-за его фамилии.
  - И все?
  - А этого мало? Я Роз. Он Розье.
  - Но как-то это...
  - Не обращай внимания на причуды старого мага, - отмахнулся канцлер, - Мне было крайне забавно наблюдать как некоторые придворные, видя сходство наших фамилий и мое благоволение к Шарлю, делали для себя разного рода выводы и старались облегчить его карьеру.
  - И какие выводы делали придворные?
  - Например, некоторые до сих пор уверены, что Шарль мой бастард.
  - Хм... Признаться, я нечто подобное слышал...
  - Все слышали! Дураки поверили, умные вспомнили, что Розье древний дворянский род, хитрые сделали вид что поверили, а знающие вспомнили о том, что я был близко знаком с матушкой Шарля.
  - Так он...
  - Нет. И хотя мое знакомство с его матерью было более близким, чем это положено, - архимаг усмехнулся, - Шарль сын своего официального отца... ну, или же одного из многочисленных любовников матери. Горячая была женщина. Злые языки утверждали, что ее колени сходились вместе только во время молитвы... и то не всегда.
  - Ясно, ваше высокопревосходительство, Шарль просто ваша причуда, - заместитель министра торговли поспешил вернуть предавшегося ностальгии архимага к действительности, - Но уверены ли вы в нем? Все же он трус.
  - Он мой человек, Говард, и сделает все как надо. Дураков я рядом с собой не терплю. Лучше проверь как идут дела у тебя.
  - Сегодня уже проверял. Все в полном порядке, ваше высокопревосходительство. Золото начали вывозить из казначейства еще вчера днем. Когда завтра будут получены бумаги от Шарля Розье, вся сумма уже будет вывезена.
  - Только золото?
  - Да, ваше высокопревосходительство. Никакой бумаги или серебра, все как вы и велели.
  - Отлично. Все идет по плану. Чего же ты такой хмурый, Говард?
  - Меня смущает сумма. Император... как бы старика удар не хватил, когда ему сообщат. Искать виновника будут не жалея сил. Эта мысль немного угнетает.
  - Улыбнитесь, Говард. Порадуйте себя мыслью, что у казны воруют много и часто, но еще никто не воровал миллион. Мы будем первыми.
  - Предпочту, чтобы история не сохранила моего имени.
  - И не сохранит, или вы Говард думаете, что большую часть этого миллиона я оставляю себе из жадности?
  - Я даже в мыслях не держал, ваше...
  - Думали-думали, - отмахнулся Роз, - Но я вас не виню. Все же с моей стороны выделить вам и Шарлю всего по десять процентов, это изрядное свинство, но и себе в карман я положу не все оставшееся. У меня тоже есть люди с которыми надо поделиться. И именно благодаря им наши имена так и останутся загадкой истории.
  Канцлер открыл роскошную кожаную папку, что лежала прямо посреди стола и достал из нее еще более богато разукрашенный лист пергамента.
  - Обещанный вексель за подписью императора.
  Заместитель министра как завороженный смотрел за бумагой не отводя от нее восхищенных глаз.
  - Как вам удалось, ваше высокопревосходительство? Это же...
  - Наша гарантия полной анонимности. Укравших из казны миллион золотом за раз, никто и никогда не найдет.
  - Но почему вы не сказали об этом Шарлю, ваше высокопревосходительство? Если бы этот трус выдел эту бумагу... он бы бежал выпрыгивая из своих штанов и уже бы все сделал! Как вы смогли заполучить этот вексель? Это же...
  - Подделка.
  - Что? - заместитель министра осекся и от его восторгов в секунду не осталось и следа.
  - Подделка.
  - Но вексели невозможно подделать.
  - Нет ничего невозможного, Говард. И доказательство этого перед тобой.
  - Но магическая проверка...
  - Магическая проверка векселя подтвердит, что он полностью настоящий. Подделка будет выявлена только после обращения в банковский реестр и канцелярию казначейства, в которых этот вексель не зарегистрирован.
  - Значит кто-то научился делать векселя неотличимые от настоящих, - пробормотал мужчина, - Теперь мне понятно требование брать деньги только золотом, ваше высокопревосходительство. И я понял, почему вы рискнули украсть сразу миллион.
  - Миллион? О нет, Говард. Миллион это слишком мелко, - довольный Роз достал из папки еще четыре листа, являвшихся братьями близнецами первого, - Мы украдем пять миллионов.
  
  *****
  
  - Он не прикрыл наших братьев от удара архимага амра.
  - Даже попытки не сделал. Братья погибли мгновенно.
  - И это доказывает нашу правоту. Нельзя давать власть этого ренегату. Князь лишь говорит о традициях, но сам нарушает их веками! Его речи о возвращении к Плану опасны и если мы ничего не предпримем, то в один момент умрем как и братья.
  - Тогда...
  - Да! Время пришло. Ритуал занял больше времени, но Зериель готов. Ловушка захлопнется рядом со столицей. Ты с нами?
  - Я в деле, брат.
  
  *****
  
  - Если хоть еще одна сволочь придет ко мне раньше чем через девять месяцев, лично удавлю!
  Вылетевшая из двери красная вампиресса, поспешила удалиться из приемной под понимающие взгляды присутствующих, а ей вслед все еще неслись крики Марии.
  - Девять месяцев, идиоты! Девять месяцев надо плоду на развитие! Люди не кролики и не кошки! Три века терпели, потерпите еще десяток лет!
  Наконец, немного успокоившись, Шеф Корпуса Науки посмотрела по сторонам и обнаружив в приемной кроме своего секретаря еще несколько посетителей, хмуро бросила: "следующий", и скрылась в кабинете.
  - Что, не дают покоя с вопросами о ребенке? - ехидно поинтересовалась вампиресса в мундире Корпуса Крови заходя внутрь.
  - Затрахали! - в сердцах бросила Мария, и передразнила неизвестных посетительниц, - Когда? Как быстро? Сколько еще ждать? Клуши с отсутствующими мозгами! Будто я тут по щелчку пальцев законы природы отменять могу!
  - Кстати, я как раз по этому поводу. У нас тут появилась идея как ускорить развитие плода...
  Глядя в налитые кровью глаза Марии, посетительница предпочла резко замолчать и без слов выскользнуть из кабинета.
  - Идиоты! - понеслось ей вслед, - Свое умственное развитие ускорьте!
  
  *****
  
  - Звали, ваше подобие?
  - Да, проходи старина. Как у тебя дела в Ордене?
  - Слава Всесветлому, все хорошо. Находим и уничтожаем вампиров по всему миру. Иногда ловим их в таким неожиданных местах...
  - Вот насчет последнего я и хотел поговорить старина.
  - Нашли какое-то необычное место с логовом, ваше подобие?
  - Нет. Я про "ловить". Новости из Элура слышал?
  - Да, подобный. Кулаки так и сжимаются... Я бы собственными...
  - Понимаю, старина. Сам в шоке. Но я хотел поговорить про тех вампиров, что твои охотники иногда ловят живыми. Такое ведь случается?
  - Да, подобный. Тренировать молодых лучше под присмотром и иногда...
  - Я все понимаю. Но сейчас речь о другом. Надо привезти несколько вампиров или их свежую кровь кардиналу Хазери.
  - Зачем, подобный?
  - Не напрягайся, старина. Про ликан слышал.
  - Кто же про них не слышал! Валерианцы, наконец, готовы открыть нам секрет их получения?
  - Боюсь, что нет. Ныне валерианцы отказываются даже продавать нам ликан, хотя еще недавно были на все согласны.
  - Понимаю, у них война и пока она не разберутся кто у них ныне главный, ждать решения этого вопроса не приходится.
  - Все так, старина, но ждать мы не можем. Кардинал Хазери предложил возродить наши старые опыты и самим вывести ликан. Я дал свое согласие на это.
  - Может лучше тайно купить ликан у Валерии? Все же самим работать с живыми тварями...
  - Мне самому не нравиться эта идея. Но так надо, старина. Ради дела Света!
  
  Глава 6
  
  - Сестра, у Жрецов непонятные шевеления. Они все собираются в одном месте.
  - Чего они опять задумали?
  - Не знаю, но к ним приехал какой-то лич, ну из тех, что передвигаются в специальных повозках, и после этого все началось.
  - Поднимай наших. Не нравится мне это. Всю дорогу Жрецы ведут себя странно.
  - Думаешь это против нас или против князя?
  - Скоро узнаем.
  У эльфийки, что обнаружила в себе дар личного мага, и раньше было не много возможностей для построения карьеры вне касты Жрецов или Воинов. После же того как Воины были уничтожены как каста, а священные рощи вновь стали проклятыми, никаких вариантов не осталось и вовсе. Жрецам больше были не нужны прекрасные служительницы, способные исполнять любые их прихоти, так как ныне их каста могла позволить себе брать любую понравившуюся эльфийку. Пришедшие же на смену Воинам Бойцы просто не знали как им использовать в сражениях тех, кто по идее должен сидеть дома и рожать детей.
  На этом славные традиции эльфийских воительниц могли и оборваться, но один из советников Великого князя вспомнил о кобольдах. И хотя отношения двух рас уже были напряженными, братья по крови предоставили Великому лесу инструкторов, которые и возродили ушастых женщин-бойцов из небытия.
  Правда, все эти годы полк эльфиек-паладинов не пользовался особой любовью Великого князя, и тот вспоминал о них лишь в самых крайних случаях. Например, взял с собой в поход на Чергорию. Но именно это решение и позволило князю сохранить лицо и несмотря на огромные потери выйти победителем из кровавой схватки с вампирами.
  Сами эльфийки потеряли в том бою почти две трети своего полка и возвращались под своды родного леса в весьма отвратительном состоянии. И именно это состояние депрессии и упадка духа и позволило им заметить, что Жрецы, которые понесли в бою ничуть не меньшие потери, выглядят весьма довольными и бросают на всех высокомерные покровительственные взгляды. Особенно сильно доставалось героическим эльфийкам, что весьма тех нервировало, так как терять службу и превращаться в домашних девушек им категорически не хотелось. Да и жизнь в других кастах больше напоминала выживание и сопровождалась каждодневными страданиями.
  Командир полка приказала в оба глаза следить за ненавистными Жрецами. И, похоже, ее предусмотрительность себя оправдала.
  - Младшие Жрецы рисуют огромную магическую печать, сестра. Старшие наблюдают и дают советы. Близко не подойти.
  - Какие знаки успели разглядеть?
  - Только знаки Силы, сестра.
  - Большой Круг Поддержки лича? Но зачем он им нужен?
  - Это и правда похоже на Круг Поддержки, сестра, только он какой-то огромный. Раз в десять больше, чем я когда-либо видела.
  - Решили хорошо напитать лича силой, чтобы тот мог бросить вызов Великому князю? А ведь все может быть...
  - Какие будут приказы сестра?
  - Хм... Жить под Жрецами мне как-то не хочется... Хотя и князь тоже тот еще урод... Сестры! Слушай мой приказ! Если кто-либо из касты Жрецов атакует Великого князя или кого-то из его свиты, нам следует немедленно напасть на Жрецов и убить их всех.
  - А лич?
  - Лич не наша забота. Пусть с ним разбирается князь.
  
  *****
  
  Раэль проснулся в совершенно отвратительном настроении. Зудящее чувство беспокойства всю ночь не давало Великому князю нормально сомкнуть глаза, но ничего не происходило, и правителю эльфов оставалось только раз за разом закрывать глаза и пытаться заснуть. Выходило отвратительно.
  Решив больше не мучить себя, эльф встал с походной кровати и, потянувшись, вышел из своего шатра. Беспокойство не проходило, хотя вроде все было как всегда. Дежурный наряд охраны бдил рядом со входом в шатер Великого князя, охранные жезлы окружали сам шатер по периметру, и больше никого рядом не было.
  И хотя последнее было совершенно нормальным, так как свою безопасность Великий князь предпочитал обеспечивать самым кардинальным образом: то есть не давал покушающимся даже малейшего шанса приблизиться к себе, то отсутствие кого-либо вдалеке было странным. И крайне подозрительным. Чувство беспокойства в мгновение ока трансформировалось в кричащее чувство опасности.
  Привычным жестом бросив на землю заготовку магической печати, должную дать ему подпитку от деревьев, что росли в округе, Раэль с ужасом обнаружил, что этот источник силы недоступен. Деревья, хотя все еще и являлись живыми, были как будто "выпиты" досуха. В первый момент времени Великий князь подумал о вампирах, что решили ему отомстить за поражение и послали своих убийц, которые, по слухам, были весьма искусны в уничтожении врагов Чергории за ее пределами. Но потом эльф вспомнил, что сразу после того как в Великом лесу исчезли все священные рощи, Жрецы активно экспериментировали с получением большого количества силы от обычных деревьев. И результат их экспериментов выглядел именно вот так, как сейчас и ощущает окружающие деревья Великий князь. Они полностью "выпивали" из растения всю силу, отчего то не гибло, но навсегда останавливалось в своем развитии и выглядело лишь жалкой тенью самого себя.
  "Значит, Жрецы решили меня предать. Твари! Неблагодарные твари!"
  - Тревога!
  Охрана встрепенулась, отреагировав на крик Великого князя, но тут же их защитные амулеты вспыхнули и вся дежурная группа осела на землю кучкой пыли. На землю повалились и охранные посохи периметра.
  - Хорошая реакция от такого болвана как ты, - проскрипел безжизненный и лишенный любых эмоций голос, каковым разговаривали все личи.
  Обернувшись, князь успел увидеть как прямо из воздуха появляется фигура немертвого мага. Раэль поспешил поставить между ним и собой "стену жизни", но атаковать его неизвестный представитель Бессмертного Совета не спешил. А в том, что перед Великим князем именно представитель Совета, а не обычный, ничем не примечательный лич, говорили его одеяния. Более того, подобные одежды мог носить лишь архилич. Вот только единственный архилич Бессмертного Совета был Раэлю прекрасно знаком и не мог атаковать его, так как был связан с Великим князем взаимной клятвой о непричинения вреда. Все остальные архимаги эльфов были живы и здоровы и в ближайшее время переходить в неживое состояние не планировали.
  - Ты кто такой, тварь?
  - Меня зовут Зериель, я Глава Бессмертного Совета, и как правитель эльфов приказываю тебе встать передо мной на колени и сложить с себя полномочия Великого князя. Я признаю тебя недостойным и Отверженным.
  - Слишком много пафоса для безродного Низшего, - князь без раздумий ударил лича "плетью жизни".
  - Отверженный, что не желает принять свою судьбу, выглядит жалко, - лич с легкостью отразил заклинание и ударил в ответ.
  Следующую минут Великий князь только защищался. "Прах", "Песок времени", "Испепеление", "Клетка душ", "Кости земли", "Шар силы", "Отторжение плоти". Все эти заклинания самозванный глава Бессмертного Совета творил с легкостью и посылал в князя одно за другим, ничуть не заботясь о сохранении своих сил, которых у лича, по определению, было не много. Кстати, используемый противником арсенал доходчиво показал, что перед Раэлем находится именно архилич.
  - Я удивлен, - увернувшись от "капель демонического яда", князь посмотрел на врага, - Я думал, что знаю всех архимагов и архиличей Великого Леса. Но тебя в этом списке никогда не было. Откуда ты взялся, Низший?
  - Сила Жрецов бесконечна, Отверженный, как и знания. Нам под силу поднять уровень мага.
  Это самое "нам" сказало князю куда больше, чем того хотел оппонент. Бессмертный архилич совершенно недвусмысленно дал понять, что отождествляет себя именно с представителями касты Жрецов, а значит, как минимум, полностью им лоялен. Договориться не получится. Тем более если этот самый Зериель не соврал и его действительно смогли повысить с лича до архилича с помощью каких-то ритуалов. Наверняка ведь и клятв понавешали при этом...
  В этот момент Раэль отчетливо услышал звук идущего не так далеко от его шатра боя. А где бой, там есть, как минимум, две стороны! Что в условиях эльфийского лагеря, находящегося на территории Великого леса, с большой долей вероятности означает, что одна из сторон сражается за него, князя и правителя Леса.
  Не долго думая, живой эльф окружил себя простейшим "зеркальным щитом" и побежал на звуки боя.
  Интуиция не подвела Раэля. Выскочив из кустов, что стояли на его дороге к месту боя, князь увидел большое количество Жрецов, которые отчаянно сражались с эльфийками. Большая часть Жрецов стояла в огромном магическом круге, что должен был подпитывать архиличей, а сейчас, естественно, питал его противника. Из-за невозможности прервать ритуал, Жрецы мало что могли противопоставить ловким воительницам, но маг есть маг, даже если он носит жреческие одеяния. Боевые заклинания поражали верных князю паладинов, и то одна, то другая эльфийка, не удержав щит, падали на землю мертвыми. А потом поверхность под ногами отчетливо тряхнуло, и земля пошла ходуном. Стоящие же в магическом кругу Жрецы осыпались прахом.
  Еще только почувствовав вибрации земли, Раэль понял, что верным воительницам удалось прервать ритуал, и вся сила, что Жрецы переливали в архилича, вернулась назад, причем в несколько раз увеличенной, что всегда и бывает при неправильно завершенных ритуалах. А еще это означало, что теперь он и Зериель находятся в равных условиях.
  Раэль не имеет привычной подпитки от деревьев и хорошо потратился на свою защиту во время односторонней атаки архилича. Зериель же, по самой своей природе немертвого мага, не имеет существенного запаса магических сих, а тот что есть ощутимо тает без внешней подпитки. Осознал ситуацию и архилич, который быстро ударил по князю мощнейшим "ужасом души" - заклинанием, что буквально заставляло душу в ужасе покинуть тело. Неприятной особенностью этого заклинания было то, что некоторые щиты не просто не отражали его, но даже наоборот, усиливали действие. А еще оно было полностью невидимо, и лишь пробирающий до костей страх говорил о том, что же именно было применено врагом.
  Повинуясь инстинкту, Раэль плашмя упал на землю, и уже спустя пару ударов сердца с радостью осознал, что все еще не только жив, но и полностью осознает происходящее, а значит архилич промазал или, лучше сказать, Раэль увернулся от удара. Вскочив на ноги, князь с удовольствием принялся стегать противника "плетями жизни", заклинаниями особенно эффективными против всего неживого. Эти плети даже камни резали как раскаленный нож масло. При этом само заклинание не отнимало много магических сил и при должном усердии было доступно даже обыкновенному боевому магу, правда лишь адептам Жизни.
  Зериель искусно отбивал все атаки и даже умудрялся атаковать в ответ, посылая в князя обычные "земляные пули", но в больших количествах.
  Так два мага огромной силы и провели несколько минут поединка, атакуя друг друга самыми простыми и малозатратными заклинаниями, позволяющими им экономить силы.
  Все решилось в тот момент, когда Раэль заметил, что архилич начал выдыхаться. Количество пуль, что летели в него, резко сократилось сразу в два раза. Осознав, что это его шанс закончить бой чистой победой, а не техническим поражением из-за усталости врага, князь прекратил стегать архилича "плетями жизни" и, на секунду уйдя в глухую оборону, сотворил "Вихрь жизни", который с довольной улыбкой на устах и выпустил во врага.
  Отразить "вихрь жизни" архилич не мог. Это было понятно Раэлю, это осознавал и сам Зериель. Зеленые и малиновые всполохи окружили архилича и полностью скрыли его. Победно улыбнувшись, Великий князь расправил плечи и повернулся в сторону все еще сражающихся со Жрецами эльфиек. Момент, когда из магического вихря вылетела очередная пуля, князь пропустил, зато хорошо почувствовал, так как она оторвала ему руку почти по самое предплечье.
  Заорав от боли, Раэль окружил себя непроницаемым щитом и быстро наложил на обрубок все известные ему лечащие заклинания. Боль ушла, кровь тоже перестала брызгать из разорванных вен, остался лишь сам страшный вид оторванной конечности с торчащей костью и обрывками мяса.
  - Ты шустрее, чем я думал, - подойдя к валяющему на земле и подыхающему архиличу, князь встал прямо над ним.
  - Надо было мне там... у шатра... убить тебя сразу... в спину.
  - Убивать надо всегда сразу. Хороший враг должен быть мертвым. Спасибо, что научил меня этому.
  Занеся ногу, Великий князь с силой опустил ее на череп архилича, и тот противно хрустнув развалился на куски. Одним врагом у правителя Великого Леса стало меньше. Теперь же стоило позаботиться о все еще сражающихся друзьях.
  
  *****
  
  - Ваше высокопревосходительство, до меня дошли слухи, что вы собираетесь продать свои земли в Молизе и Прато.
  - Была такая идея, - собиравшийся начать завтракать Роз с неудовольствием посмотрел на как всегда без приглашения явившегося к нему Гора, - Деньги нужны, да и... наше с вами "предприятие" может быть обнаружено в любой момент. Не думаете же вы, что Наместник так просто утрется и забудет? Верзье же и вовсе посчитал случившееся личным оскорблением.
  - Но при этом не забыл упомянуть, что восхищен наглостью и профессионализмом провернувших авантюру людей, - вампир заранее активировал собственный артефакт от прослушивания, а потому также говорил свободно, зная, что даже слуги за дверью не смогут ничего узнать о происходящем в комнате, как бы они ни старались, - К тому же, кто вам сказал, что Наместник не найдет виновных?
  - Я как раз в этом и не сомневаюсь! - рассмеялся Роз, - Так что лет через... несколько, мне все равно придется бежать из империи. Потому от имущества лучше избавиться заранее.
  - Я бы на вашем месте, наоборот, прикупил бы еще земли в Прато. Причем торфяники.
  После начатого при поддержке Церкви осушения Гнилой Топи, в провинции Прато образовались новые земли, которые с радостью принялись покупать простолюдины. Церковники радостно подсчитывали барыши, а состоятельные люди в мгновение ока превращались во владетельных лендлордов, уже видящих себя законодателями на зерновом рынке. Тем более в Прато находится практически половина всех важных портов империи и с вывозом товара проблем бы не было никогда и ни при каких условиях. К сожалению, очень скоро весь энтузиазм и Церкви и потенциальных покупателей сошел на нет. А все дело было в качестве отвоеванной у болот земли. Большей частью это были бесконечные торфяники, которые, оказавшись на поверхности, начали активно гореть.
  Хорошая земля на бывших территориях Гнилой Топи тоже была и ее хватало, вот только Светлая Церковь предпочла оставить ее себе, основав там огромные латифундии* под управлением спешно построенных монастырей. Кормовым зерном именно с этих церковных латифундий снабжались многочисленные молочные фермы королевства Элур. Правда, официально зерно закупали Ильхори и Шорез, но каждый дурак знал, куда именно они его перепродают.
  (*Латифундия - землевладение, занимающее большую площадь. Ранее латифундиями ( от лат. lātus "просторный" + fundus "ферма, недвижимость") назывались обширные поместья, специализирующиеся на экспортных областях сельского хозяйства.)
  - Зачем вам торф? - Роз сразу сообразил, что Гор не просто так говорит ему о торфяниках.
  - Топливные брикеты для наших броненосцев.
  - Вместо угля?
  - Да.
  - Так может я лучше вам уголь буду продавать?
  - Хорошего угля в империи нет. Торф лучше, да и рядом там все, возить далеко не надо. Плюс мы подскажем еще некоторые способы использования торфа. В накладе не останетесь.
  - Звучит заманчиво, но толку вам от тех земель, когда Наместник и император узнают о том, кто обокрал имперскую казну.
  - Если узнают, - поправил архимага вампир.
  - А кто или что им в этом помешает? Неужели вы верите, что у вас получится замести все следы?
  - Я настроен оптимистично.
  - И какие же у вас для этого причины?
  - Вы знаете графа Мастока? - вместо ответа спросил вампир.
  - Ха! В столице все знают графа Мастока. Даже последняя шваль из трущоб слышала об этом... человеке.
  - И чем же этот аристократ так знаменит, что его знают буквально все? - ехидно спросил вампир, явно прекрасно зная ответ на свой вопрос.
  - Он пи... э-э-э... врет много.
  - Да, врет граф, как дышит, и фантазия у него богатая. О его мнимых похождениях у орков уже рассказывают анекдоты. Но ведь граф знаменит не только своими рассказами о выдуманных подвигах.
  - Верно. Еще граф любит употреблять разного рода гадости, вызывающие расширение сознания. По моему мнению, в мире нет наркотиков, которые бы граф не попробовал.
  - На самом деле, таковые есть, - улыбнулся вампир, - Но вы правы. Большую часть своей жизни граф проводит в наркотическом угаре.
  - И даже живет в наркотических притонах. Мне это все известно, уважаемый.
  - А известно ли вам, канцлер, что не далее как два часа назад граф Масток заявил, что это именно он украл пять миллионов золотом из казны.
  - Мне этот бред не известен, - отмахнулся архимаг, - О краже еще никто кроме нескольких высших чиновников не знает, и тем более никому неизвестна сумма. Знают лишь о том, что некоторое количество золота было вывезено из хранилищ имперской казны и Церкви, но кто, куда, сколько и так далее... Этого еще даже Верзье не знает. Не говоря уж о разной мрази с улиц.
  - Верно. А граф Масток знает.
  - И откуда у этого вруна такая информация?
  - В поисках новых наслаждений, граф недавно набрел на новый притон, где ему предложили попробовать совершенно изумительную алхимическую смесь. Первый раз, как водится, бесплатно. Естественно, граф не удержался. И с тех пор потребляет только эту смесь.
  - Так-так.
  - Наркотик действительно хорош, ну с точки зрения наркоманов, конечно, вот только у него есть один побочный эффект.
  - И какой- же?
  - Человек верит всему, что ему говорят, и вообще не отличает реальность от видений. То есть, когда он трезвеет, он полностью уверен, что все им увиденное и услышанное это полная правда. Даже менталист подтвердит это, причем глубокое залезание в память и разум тут не помогут.
  - Ладно. Граф заявил о том, что украл он. Но церковники же не идиоты! Кто сообщники графа и где деньги? Вот два вопроса ответов на которые ищейки Церкви не получат, а значит и в виновность графа не поверят. Просто еще одна бредня записного вруна. А ведь еще есть поддельный вексель, создать который до сих пор считалось невозможным.
  - Все так. Только... Сообщники есть, причем из числа тех, кто мог бы помочь в вывозе золота. Так что, канцлер, не удивляйтесь если пара десятков чиновников внезапно исчезнет... Нет-нет, ваших людей среди них нет. Что касается денег у графа, то и здесь все не так уж и печально. Масток уже обнаружил, что внезапно стал владельцем весьма солидной суммы. То, что это бумага, а не золото... его не волнует.
  - Зато будет волновать следствие.
  - Следователи об этом факте узнают не скоро. Уже сегодня вечером граф Масток покинет столицу и переберется в Чергорию. Туда же ведет и след фальшивых векселей...
  - Вот значит как. Умно. Но ведь это все равно временная мера. Рано или поздно наша афера вскроется.
  - Все может быть. Но пока для этого нет никаких причин. Золото вывозили по официальным бумагам, причем ровно те же самые люди, что его обычно и вывозят. Получали золото ряженые бандиты, которые не знают ни заказчика, ни на кого работали. С бандитских складов золото вывозили обычные грузчики и грузили на самые обычные корабли, под видом совершенно иного товара. Корабли ушли в плавание и спокойно прибудут в Найру, где разгрузят именно тот самый груз, что значится в их документах. Даже если церковники отследят всю эту цепочку, им все равно будет не за что зацепится. Только бандиты и приказчик портового склада, откуда грузились корабли, контактировали с нашими людьми, но опознать их они не могут. Причем на приказчика еще выйти надо. По бумагам все чисто, да и внешне не придраться. Так что путь золота - это тупик, что лишь отвлечет внимание. Вторым фактором отвлечения внимания будет граф Масток, хвастающийся в Чергории своими успехами на фоне воровства имперского золота. Там он и умрет от рук желающих приобщиться к тайне его золота. Вот и получается, что выйти на нас можно только через ваших помощников. А себе они не враги, да и официально они под настойкой верности. О том, что Розье и Канк уже давно верны лишь вам, известно только мне. Потому то я и настроен позитивно, канцлер. Смело покупайте землю и стройте фабрики.
  - Хм... Ну, предположим, что все так и есть и ищейки церковников будут пахать землю до второго пришествия Демура, но так ничего и не найдут, постоянно идя по следу морковки, что висит у них перед носом. Уже объявленную продажу своей земли могу объяснить этим новым проектом с торфяниками... А вот как мне быть с теми деньгами, что я передал герцогу Форлезо?
  - Чеком, через церковный банк?
  - Именно.
  - Не надо ничего объяснять. Светоши не дураки и прекрасно поймут, что таким образом вы гадите убийцам принцессы. Со всех точек зрения этот ваш шаг совершенно естественен.
  - Соглашусь, - чуть задумчиво пробормотал архимаг, - Вот только я отдал все свои наличные деньги, а у меня ведь есть... обязательства...
  - Да ладно вам, канцлер. Чего уж тут шифроваться. Вам надо платить своим агентам и прочему сброду, что вы активно прикармливаете, да и союзников надо поддерживать.
  - Именно.
  - Я могу вам помочь с этим. Причем сразу двумя способами.
  - Утолите мое любопытство, - заинтересовался Роз.
  - Совершенно случайно у меня в закромах завалялось два миллиона золотых ассигнациями.
  - Хорошая сумма, - хмыкнул канцлер.
  - Да, но, к сожалению, есть одна маленькая проблемка. Это фальшивки.
  - Надо полагать, качество исполнения не хуже, чем на векселях?
  - Даже лучше, - Гор заметил недоверие на лице собеседника, - Я на полном серьезе. Качество этих ассигнаций даже лучше, чем у настоящих. Этим, да еще и повторяющимися номерами, они и отличаются.
  - Однако... И у вас их на два миллиона?
  - Да. Я продам их вам за триста тысяч золотых... золотом... в рассрочку на три месяца.
  - Заманчиво, - архимаг быстро прикинул в уме, куда и как он может пристроить фальшивые банкноты, и выходило, что на одном этом деле можно было очень неплохо заработать, но и риск был велик, - А каково ваше второе предложение?
  - Купеческая гильдия Гарна рассматривает возможности выхода на внутренние рынки империи, причем, именно что внутренние. Они желают торговать не только на побережье, но и иметь возможность действовать у южных границ империи.
  - Иными словами, обходиться без посредников при контрабанде товаров к оркам и обратно.
  - Вы как всегда проницательны, ваше высокопревосходительство.
  - Как хорошо, что желания почтенных купцов совпадают с моими интересами.
  - Славно. Так я могу их обнадежить?
  - Да. И два миллиона тоже давайте. Я согласен на все ваши условия, - архимаг прекрасно знал, что торговаться с Гором не стоит.
  - Славно, - вампир достал из кармана сюртука заранее подготовленные бумаги, - Это информация по купцам, а это накладные на груз, по которым его можно получить. Хранение груза оплачено на месяц вперед. Если будут проблемы, обращайтесь. Где меня найти вы знаете. Всего хорошего.
  Гор коротко поклонился и развернулся, намереваясь покинуть общество Роза.
  - Кстати, Гор, - окликнул уходящего вампира архимаг, - А почему мы взяли в казне только золото? Я, конечно, выполнил все, как вы просили, но не лучше ли было взять серебром? В ближайшее время оно явно будет ценнее.
  - Именно так все и считают. Но я советую вам избавиться от всего своего серебра и перевести активы именно в золото.
  - У вас есть в запасе много-много серебра?
  - Лучше. У нас есть ложное серебро, оно же алхимическое.
  - Пфф... Алхимические процессы придания меди свойств серебра известны уже пару веков, только вот цена этого алхимического серебра сравнима с лунным. Алхимик Берлий положил годы исследований, но так и не сумел улучшить свое творение. А не занимался бы этой ерундой, стал бы великим архимагом.
  - Берлий искал не там, - улыбнулся вампир, - В Элуре еще при его жизни открыли простой и дешевый способ создания алхимического серебра. Причем, наше и по своему внешнему виду напоминает природное серебро.
  - Так... И насколько дешевым оно получается?
  - В четыре раза дешевле серебра.
  - Недостатки?
  - Один, но существенный. Создать алхимическое серебро довольно легко, но чтобы оно продолжало существовать ему требуется магия. Хватит и обычного магического фона, но при блокировании магии материал теряет не только свои свойства, но и целостность структуры.
  - Рассыпается?
  - Становится жидкостью, чем-то напоминающей ртуть.
  - Вернуть этой жидкости прежние свойства можно?
  - Да, хотя и с некоторыми дополнительными затратами.
  - Тогда это не недостаток, - усмехнулся архимаг, - И я так понимаю, что раз вашему алхимическому серебру требуется магия, то по ее фону его и можно отличить от настоящего?
  - Верно.
  - Сколько алхимического серебра вы сможете производить в год?
  - В шесть раз больше, чем добываем.
  - Кхм..., - закашлялся Роз, - Надо срочно прикупить еще золота. И как можно быстрее избавиться от ваших ассигнаций.
  - Правильное решение, канцлер. Вскоре они будут стоит куда меньше, чем этого хотелось бы Наместнику или императору.
  
  *****
  
  - Восемьдесят шесть портовых складов с припасами. Сто сорок больших амбаров с зерном. Почти две сотни хранилищ различного имущества. Четыре арсенала, включая один магический. И все это только в нашей провинции. Достоверных данных по остальной части империи пока нет. Но и там ущерб исчисляется миллионами.
  - Кошмар. Виновные пойманы?
  - Не все, подобный. Полиция растерялась и не всегда удачно действовала по... прощу прощения, горячим следам поджигателей. Но даже там где удалось поймать...
  - Наемники, - понятливо кивнул Наместник.
  - Да, подобный. Отбросы из бедных кварталов, нанятые за весьма небольшие деньги, а местами и вовсе за еду.
  - Выйти на нанимателя возможно?
  - Работаем над этим, подобный, но за успех я не ручаюсь. Лицо скрывалось, голос изменялся, заметных отличительных признаков не обнаружено.
  - То есть, вы хотите сказать, что кто-то решил нанести вред имуществу Светлой Церкви, нанял для этого кучу отбросов, потратив на это большие деньги, и остался неизвестным?
  - Да, подобный, но у меня есть догадки, - епископ, что возглавлял в Вобанэ структуру, которую можно было бы назвать следственным комитетом, замялся.
  - Я слушаю.
  - Чтобы провернуть подобное, нужны не только деньги, но и организация, состоящая из верных людей...
  - Канцлер Роз?
  - При всем уважении к канцлеру, все происходящее совершенно не в его стиле.
  - Да? - с сомнение протянул Наместник, - А не вы ли недавно докладывали мне, что Роз передал миллион золотых герцогу Форлезо?
  - Все так, подобный. Заплатить врагам своих врагов, это более чем в духе архимага. Нанять убийцу, подсыпать яд... Но организовать нищих и направить их на поджог... Роз предпочтет спалить все сам.
  - Да, вы правы. Это в его стиле. Тогда происходящее дело рук герцога Форлезо?
  - Сомневаюсь, подобный. "Уголь и сталь"... ничтожны. Это убогое подобие тайного общества лишь набирается сил и опыта. К тому же у нас хватает агентов в их рядах.
  - И кого же вы тогда подозреваете, Мур вас забери!
  - Короля Элура, подобный. Его агенты в последнее время сильно активизировались...
  - Пфф! А вы ожидали, что они будут спокойно сидеть после моего обвинения? Как оказалось, он и правда вампир. Пройти проверку не может..., - Наместник тяжело вздохнул и опустил голову, - Проклятие. Я все еще не могу поверить, что король Элура вампир. Я до конца не верил в это и до сих пор все еще считаю его человеком... Естественно, это он. Склады, амбары, арсеналы... Как же все просто. Вампиры уже начали войну с нами.
  - Да, подобный.
  - Ладно. Расследование прекратить. Виновный найден. Все силы бросить на защиту имеющегося имущества. Свободны.
  Епископ низко поклонился и степенно покинул кабинет Наместника.
  - А ты что скажешь? Опять будешь восхищаться?
  - Момент выбран идеально, подобный, - кардинал Верзье с опаской посмотрел на главу Светлой Церкви, - Это внушает уважением.
  - О, Всесветлый! За что мне это? И ведь его даже наказанием не переделать!
  - Ваше подобия, я...
  - Молчи. Думаешь я не знаю об оргии, что ты устроил этой ночью?
  - Мне надо было расслабиться и я держал рот на замке, как вы и велели, подобный.
  - Лучше бы ты все держал на замке... Ладно... Чем нам все случившееся грозит?
  - Часть урожая погибнет от хранения на открытом воздухе. Это уже точно. Сохранившихся амбаров не хватит, чтобы вместить в себя все зерно. Припасы для Светлого похода надо собирать заново. Потеряна примерно половина того, что мы готовили для войны с Чергорией. Также пострадали мои склады, созданные на случай финансового кризиса. И это хуже всего.
  - Почему?
  - Мы больше не способны вести войну долго, а победить быстро... Пример Ильхори показателен. Минимум десять лет войны.
  - И что делать?
  - Империя должна измениться. Вся страна должна работать на Светлый поход и войну против вампиров. Иначе нас ждет коллапс.
  - Предоставьте мне план...
  - Завтра он будет у нас на столе, подобный.
  - Готовился значит.
  - Да, подобный. И к кризису, и к войне.
  - И что думаешь?
  - Про прежнюю жизнь можно забыть, подобный. Боюсь, испытывать нужду придется вообще всем.
  - Даже нам?
  - Да, подобный. Не все можно купить за деньги.
  - Печально. Кстати о деньгах. Украденное из казны золото - тоже дело рук элурцев?
  - Все может быть, подобный. Я склоняюсь именно к этой мысли. Если не найдем виновных, то ответ будет однозначен.
  - Ясно. Уничтожил запасы, украл деньги, захватил единственную колонию... А этот вампир безмерно нагл... Канцлер Роз может быть связан с ним?
  - Это вопрос не ко мне, подобный. В финансовом плане канцлер ничем не отличается от прочих чиновников, разве что ворует поменьше, а торговые дела ведет эффективнее, но в этом нет ничего необычного для архимага.
  - Дурак не станет архимагом, а умный обучится чему угодно, особенно за пару веков жизни.
  - Именно, подобный. Поэтому я бы не сильно подозревал канцлера Роза в связях с бывшей родиной, но и исключать этого нельзя.
  - Понятно, - Наместник протер уставшие глаза и вернулся к делам, - Как быстро мы сможем восстановить армейские запасы?
  - До прежнего уровня? Год.
  - А до уровня, чтобы можно было начать войну?
  - Начать войну можно и весной, подобный, - кардинал всем видом показал, что поступать таким образом он крайне не советует, - Придется потуже затянуть пояса, а кому-то и вовсе поголодать.
  - Ничего. Злее будут. Потери все равно ожидаются большие, и крестьяне понадобятся не только на полях, но и в армии.
  - Да, подобный. Я могу идти?
  - Идите, Верзье, - Наместник видел, что кардинал с ним полностью не согласен, и с радостью отправил бы его в монастырь, но теперь без финансового гения точно не обойтись, и план его, похоже, придется принимать.
  - Ваше подобие, получено сообщение от короля Элура, - в кабинете материализовался секретарь.
  - Что там написано?
  - С дружеским приветом из Нури.
  - И все?
  - Да, подобный.
  - А Нури это где? И что это вообще?
  - Прощу прощения, подобный, Нури это графство в Элуре. Его главу допрашивали и убили наши агенты в Уре.
  - То есть, он намекает мне, что все это месть за подданного?
  - Похоже, подобный. И еще получено сообщение из Орода.
  - Да?
  - Войска Элура вторглись на территорию королевства на севере. Подробностей пока нет.
  - Скотина! Проклятое порождение Мур! Нечего ждать до весны! Завтра же я официально объявлю Светлый поход.
  
  *****
  
  - К тебе взываем, Владычица Ночи, прими нового слугу своего и одари его силой своей, надели мудростью своей, укажи путь свой.
  Одновременно потухшие свечи в храме Мур явно не были частью запланированной церемонии, а потому некоторые особенно впечатлительные послушницы и служительницы испуганно вскрикнули. Проводившая же ритуал жрица и вовсе почувствовала ярость богини, почему-то обращенную на нее, а не на нового слугу, которого представляли Мур. Несмотря на это жрица решила продолжить ритуал.
  - К тебе взываем, Владычица Ночи, прими нового слугу своего и одари его силой своей, надели мудростью своей, укажи путь свой.
  Молния, ударившая в успевшего прикрыться защитой Илия, явно показала, что продолжать церемонию посвящения не стоит, и новый слуга богине не угоден.
  - Прошу прощения, ваше сиятельство, но Мур свой выбор сделала. Вы не можете стать ее жрецом.
  - Все понятно. Этой бабе мужики не нужны.
  - Да как вы...
  - Смею, любезная. Смею. Любому мужчине обидно быть отвергнутым!
  - Мур не такая! И если вы...
  - Не надо читать мне нотации, - отмахнулся от жрицы герцог, - Я уже понял, что нужны девушки. Завтра я пришлю вам в новые послушницы несколько сотен вампирш. Думайте над тем, где разместите их.
  - Я...
  - И денег дам.
  - Да, ваше сиятельство.
  - Учите их на славу. Это должны быть самые лучшие слуги Мур.
  - Я все сделаю, ваше сиятельство. Вы будете довольны.
  
  *****
  
  - Вампиры! Кошмар!
  - А если это правда?
  - Что наш король вампир?
  - Да!
  - Тогда... ой мамочки... это же...
  - Светлый поход... как в Ильхори.
  - Так ведь священники там вообще всех убили.
  - Вот именно. Всех в прислужники вампиров записали и казнили. Заново королевство заселяли.
  - Ой, ужас! Что же делать-то?
  - Не знаю, кума, не знаю. Брат хочет уехать, пока не поздно, а муж предлагает выразить поддержку королю.
  - Уехать... А ведь и правда, это можно. Надо только...
  - Ага. И кем ты будешь на новом месте? Как только узнают, что ты из Элура...
  - Ой! Тогда... это же получается, у нас и выбора нет?
  - Получается, нет.
  
  Глава 7
  
  Вторжение в Ород прошло идеально по плану. Полк преодолел перевал, который ныне практически представлял для вампиров широкую и ровную дорогу, разве что не отмеченную на картах, и спокойным шагом зашел на территорию соседей. Первое время появление вражеских войск в Ороде никто даже не обнаружил.
  После пересечения границы небольшой отряд отправился на север. Надо было просто поставить в известность население городков при шахтах о том, что ныне они находятся в тылу элурских войск, и если хотят жить, им стоит сидеть на месте и вообще вести себя тихо-тихо. Основные же силы двинулись по главной дороге на юг.
  И именно эта главная дорога явилась чуть ли не основной трудностью начального этапа вторжения в Ород. Ведь за прошедшие века у соседей вообще ничего не поменялось в плане развития своих северных территорий. То есть, как раньше основная дорога лежала вдоль морского побережья, так оно оставалось и ныне. Огромные же пространства около гор были полностью дикими. Из-за гоблинов там даже беглецы от гнета церкви не селились, предпочитая рисковать жизнью в Лесном поле, но не становиться закуской подземных мохнатиков. А рано или поздно на обед к гоблинам отправлялись все, кто селился здесь. Это со стороны Элура Налим был облагорожен, и каждый вход в пещеры не просто стоял на учете, но и имел собственный форт, при нужде полностью запирающий для гоблинов выход на поверхность. Более того, гномы совершали постоянные рейды под землю, и выходило, что с восточной стороны гор именно гоблины были угнетенной расой, подвергавшейся ежедневному риску смерти от рук захватчиков. На западе же ничего не поменялось, и гоблины продолжали оставаться жестокими хищниками.
  Так как главная дорога на юг шла вдоль моря, она и была для вампиров самым тяжелым испытанием в начале всего вторжения. Стоявшие вдоль нее городки надо было захватить, и делать это приходилось под нестерпимую вонь океана. Полковник прекрасно понимал все трудности, стоящие перед его солдатами, а потому все делалось максимально быстро и жестко, а любое сопротивление давилось в зародыше. Такая тактика позволила полку выйти на заданные рубежи будущей линии фронта на сутки раньше срока.
  Иначе дела обстояли на второстепенной дороге, что шла "вдоль гор". Считалось, что здесь не может возникнуть никаких трудностей, сравнимых по величине с "вонью" океана, да и гарнизоны здесь прежде всего состояли из старых солдат и негодных священников, которых сюда ссылали подальше от глаз начальства. Но немногочисленные провинившиеся священники создали проблемы вампирам.
  - Нас слишком мало, - покачал головой рядовой из отделения, которым командовала Ирина, глядя на стены очередного городка.
  Высказывание было излишним и воспринималось скорее как жалоба и нытье, да, по факту, нытьем это и было. Красиво выглядящий план, когда весь север страны должен был быть захвачен всего одним полком, был идеальным лишь на бумаге. В реальности же у него обнаружился существенный недостаток. Один, но зато способный погубить все начинания вампиров. И дело было в том, что когда городок с населением в несколько тысяч человек захватывается силами дюжины бойцов, которые и начинают наводить везде свои порядки... Это выглядит несерьезно.
  С точки зрения местных, такие нападения смотрятся как набег небольшой банды разбойников, а не оккупация вражеской армии. И если армии надо подчиняться просто потому, что иначе тебе наваляют тумаков и вообще сделают очень больно, так как врагов банально больше и они сильнее, то с разбойниками можно и нужно драться. И это все было записано в людях чуть ли не на генетическом уровне.
  Вот и приходилось вампирам, сначала "завоевывать" городок, одерживая победу над его гарнизоном, а затем долго и муторно доказывать горожанам, что власть сменилась. А как им это докажешь, если они видят перед собой двух-трех бойцов? Тут хочешь не хочешь, а сами собой приходят мысли об обычных удачливых бандитах, которые зачем-то решили нарядиться в элурские военные мундиры.
  Таких проблем не было там, где маршировали основные силы полка, зримо демонстрируя мощь Элура и его короля. А вот Ирине так не повезло. Ее отделение приводило к покорности небольшие деревеньки и рабочие поселки в полосе будущей линии обороны, и каждое поселение требовало куда больше времени, чем это предполагалось по плану. Успей ородская армия собраться и нанести удар... Вампирам придется очень тяжело. Потому надо было поторапливаться, ведь полк уже стоял на позициях и укреплял будущий фронт, имея при этом глобальные дыры в этой самой обороне, где ородская армия могла бы пройти, будучи обнаруженной слишком поздно.
  А еще Ирину угнетала местная реальность. Девушка знала, что в Ороде живут даже не бедно, а по нищенски, но знать и видеть... Иногда вампирессе хотелось вообще никогда не пить кровь местных, и не знать о всех тех ужасах, что творились на этой земле. В одну минуту она стала куда лучше понимать отца с его циничным и жестоким подходом к людям. Ведь это для простых солдат Корпус Крови не имеет возможности подбирать срез знаний со всего мира, алукард же в силу своей должности видит всю грязь окружающих.
  Что поразило Ирину сильнее всего, так это отношение к ним местных. Вампиресса опасалась столкнуться с большим количеством религиозных фанатиков с оружием в руках защищающих каждый дом, но увидела лишь сломленных жизнью людей, что видели в захватчиках возможное избавление от своей тяжкой доли. И даже священники предпочитали мирно сдаваться в плен или добровольно уходили дальше на юг.
  В этот момент противно завибрировал амулет связи.
  - Ирина, ты сейчас где? - услышала оруженосец, стоило ей активировать артефакт.
  - Благояр, собираемся штурмовать. Местные отчего то закрыли ворота, а не как обычно вышли проучить жалких наглецов.
  - Наместник объявил Светлый поход. Король Элура и все его подчиненные официально названы вампирами.
  - Замечательно... Нас же теперь даже дети будут пытаться убить. И что мне теперь, не штурмовать этот городишко?
  - Штурмуй, конечно, любое сопротивление дави без жалости, только... В общем, сверху спустили еще одну новую директиву. Все местные, кто пожелают переселиться в Элур и принять наше подданство, должны быть взяты под охрану и им надо оказать всяческое содействие в сборах и переезде.
  - В Гнезде рехнулись что-ли? Нас же здесь мало! Или ожидается подкрепление?
  - Приказано решать все вопросы имеющимися силами.
  - То есть, максимально задействовать местных?
  - Ты всегда была умной. Сюзанна поначалу решила, что помогать надо лично.
  - Ее проблемы.
  - Скорее уж мои, - рассмеялся корнет, командовавший ее взводом, - А потому, бери поскорее этот Белояр...
  - Благояр...
  - Не важно. Заканчивай там дела скорее и бегом ко мне. Будем составлять план, как нам "использовать местные ресурсы". Потому как я думаю, что переселиться в Элур захотят многие. Несмотря на постоянную обработку со стороны священников, голодать никто не любит.
  - Приказ ясен, командир.
  - Конец связи.
  - Ну, что стоим? - оруженосец посмотрела на своих солдат, - Вперед, на стены.
  - Но нас же мало, - опять заныл рядовой.
  - Мы вампиры. Вперед!
  Приказы не обсуждаются, а потому уже спустя минуту на дряхлые деревянные стены захудалого провинциального городка забралась дюжина бойцов и, быстро сломив сопротивление защитников, спрыгнула с той стороны. Ирина медленно подошла к воротам, которые как раз стали открываться, когда она оказалась рядом, и гордой походкой вошла в город, который по сути уже был взят.
  Как это ни странно, но на площади за воротами все еще шел бой. Целых три священника, укрывшись щитами, пытались отбиться от одного из вампиров, который по какой-то причине видимо не хотел их смерти. Фанатичный огонь в глазах церковников очень не понравился Ирине, и она без раздумий запустила в ближайшего противника "огненное копье", которое без проблем пробило щит и сожгло священника. Это стало сигналом для рядового вампира, который прекратил играться и двумя быстрыми ударами убил оставшихся церковников.
  - Всех сопротивляющихся убивать на месте! - на ородском заорала Ирина, донося приказ как до своих солдат, так и до противника.
  Еще спустя пять минут вампиресса входила в здание местного магистрата, если одноэтажное, немного покосившееся строение вообще можно было называть этим гордым словом. Все же в Ороде главным зданием в любом населенном пункте была церковь.
  - Кто в городе за главного?
  - Его светлость, епископ Рудон, - мужчина в потрепанном сюртуке с многочисленными заплатами вышел вперед и степенно поклонился вампирессе.
  - А кроме него?
  - Его светлость...
  - Всех светлых отцов сразу пропускай. Кто занимался делами города?
  - Я, ваша милость.
  - И ты у нас?
  - Айван Рот, ваша милость, городской канцелярист.
  - Дворянин?
  Вопрос можно было и не задавать, так как названная чиновником должность была слишком уж мелкой даже для обедневшего аристократа. Но и не задать вопрос было нельзя, так как вампиресса все еще не отведала ничьей крови, а от манеры общения с этим человеком могло зависеть его дальнейшее отношение к захватчикам. Все же дворяне, даже самые нищие, подчас очень уж болезненно воспринимали любые действия, что могли быть расценены как оскорбление их чести.
  - Никак нет, ваша милость, мещанин.
  - Тогда слушай меня внимательно. Повторять не буду, - Ирина подошла к чиновнику и, взяв его за горло, впервые отведала крови местного, - Отныне ваш город принадлежит вампирам. Ведем себя тихо. Ходим по струнке. Делаем вид, что прежняя жизнь продолжается. И тогда всем будет хорошо. Ясно?
  - Да, ваша милость.
  - Отлично. Все имущество Светлой Церкви отходит под управление города. Казну тратить умеренно. Продовольствие отпускать в лавках по нижнему пределу цен. Следить, чтобы не было спекуляций продовольствием и ценой. Следить, чтобы голодных смертей не было. При нужде выдавать зерно и дрова под запись. Отрабатывать этот долг разрешаю на городских работах.
  - Будет исполнено, ваша милость.
  Одним из достоинств того, что вампиры так поздно начали операцию против Орода, были полные амбары во всех северных городках. Новый урожай уже не только собрали, но и распределили, так что теперь этим не приходилось заниматься новым хозяевам. В следующем году, конечно, придется поломать голову над тем, как доставить сюда нужное количество продовольствия, но пока об этом можно было не волноваться и смело распоряжаться тем, что завезли на зиму церковники.
  - Обелиск защиты от вампиров отключен, ваша милость, - в помещение бодро шагнул поджарый дедок в мундире городского стражника.
  - Включи обелиск обратно, дурак.
  Так и хотелось выругаться, помянув бессмертное, что хуже дурака только дурак с инициативой, но Ирина сдержалась. Люди демонстрировали удивительную лояльность, что прежде не встречалась, и девушка отвечала тем же.
  - Запоминайте. Если кто-то приходит к вам и представляется вампиром, но при этом на нем нет нашей формы или рядом с ним нет кого-то в нашей форме, то такого индивидуума следует считать врагом и убивать на месте. Вампир вампиру рознь.
  Еще перед походом Триумвиратом было принято решение не раскрывать перед людьми тайну вурдалаков, поддерживая легенду о том, что в мире есть только вампиры. Пусть церковники сами ломают голову, разбираясь в типах кровопийц и гадая, отчего и почему у одних все иначе чем у других. Давать врагу информацию о себе вообще не самая лучшая идея, так что и начинать не решились.
  - А если мы убьем кого из... ваших, ваша милость?
  - Не убьете. Настоящего вампира вы не убьете.
  И вдруг Ирина четко осознала, что в самое ближайшее время, эту ее пафосную фразу придется доказывать кровью, насмерть сражаясь с силами сначала ородцев, а затем и нового Светлого похода. И очень хотелось надеяться, что вампиры выстоят.
  
  *****
  
  С брезгливостью рассматривая маленький корабль, Бетти не могла поверить, что ей и еще десятку вампиров придется плыть на этой калоше в колонии. Мало того, что само судно не внушало никакого доверия, так и его размеры были весьма скромными. Им там что, придется ютиться в каютах по двое?
  Но реальность оказалась еще хуже. Каюта была всего одна.
  Одиннадцать провинившихся за последнее время вампиров должны были совершить долгое морское путешествие, размещаясь в помещении размером всего в пятнадцать квадратных метров и коротая дни на трехъярусных кроватях!
  - Да лучше бы я в Ороде сдохла! - в сердцах бросила Бетти, понимая, что ее мечта выступать с бродячими артистами под руководством Кисы не только откладывается, но и будет омрачена вот такими препятствиями на пути.
  - Тебе еще представится такой шанс в пути, - хмуро смотрящий на кубрик, где им предстоит провести пару недель, вампир похлопал девочку по плечу, - Так что не отчаивайся раньше времени. Скоро будешь вспоминать этот день, как один из самых счастливых.
  - Дерьмо, - выругалась вампиресса и представилась, - Бетти, сто шесть лет, Корпус Разведки.
  - Вадим, изначальный, Корпус Мастеров.
  - Ух ты. Тебя-то сюда за что?
  - Так... Взорвал кое-что.
  - Ценное видимо было "кое-что".
  - Весьма.
  - Ясно. А не знаешь случайно, чего корабль такой мелкий?
  - Случайно, знаю. Это единственный корабль способный совершить переход до колоний, который был на верфи, когда поступил приказ переоборудовать хоть что-то под возможность перевозить вампиров.
  - Вот же... дерьмо!
  - И не говори.
  - А кроватей чего двенадцать?
  - Нас должно было быть двенадцать, но в последний момент одного отправить не решились.
  - И кто тот счастливчик?
  - Борис. Так что счастливчики тут мы.
  - М-да...
  О Борисе и его даре находить проблемы на пустом месте, знала вся община вампиров, так что тут Бетти была полностью согласна с Вадимом, назвавшим их счастливчиками. С таким попутчиком они вполне могли не добраться до колоний из-за кораблекрушения. Или же в пути отказали бы артефакты, изолирующие помещение от запаха. Или... Да много чего могло произойти с Борисом на маленьком суденышке посреди океана, а потому, не пустив его в это плавание, кто-то в руководстве поступил весьма мудро и дальновидно.
  - Правда, его работу нам придется делать все равно, так как план проверки рассчитан на двенадцать инспекторов.
  - План можно и поменять.
  - Гена скорее добавит нам двенадцатого. Мы хоть и штрафники, но миссия у нас важная. Изучала документы?
  - Изучала, - кивнула Бетти, - Но, думаю, "плесневелый" остров найдут и без нас.
  - Даже если все найдут без нас, - раздался за спиной беседующий вампиров веселый женский голос, - Нам все равно предстоит его изучить и оценить. Луиза, триста двадцать лет. Корпус Науки. Доброволец.
  - Доброволец? - Бетти так удивилась, что даже забыла представиться в ответ, - Вы на эту "каторгу" подписались добровольно?
  - Эх, молодежь! У нас, на настоящей каторге, было куда как хуже. Так что, это еще курорт! Жить можно.
  - А запах?
  - А что запах? К нему и привыкнуть можно. Зато такие перспективы..., - ученая мечтательно улыбнулась.
  Бетти посмотрела на нее как на сумасшедшую, но тут же подумала, что и она сама со своим желанием во что бы то ни стало вернуться к бродячей жизни кочующих артистов недалеко ушла от этой фанатки науки.
  - Умереть не боитесь? - вместо осуждения спросила девочка, озвучив второй свой страх от предстоящего путешествия.
  - Если эта "плесень" болезнь, то нам она не опасна. Если же это какая-то форма жизни, то она должна быть магической и следовательно нам тоже не опасна. Вывод: убить нас могут лишь зараженные "плесенью". И на это у меня есть только один ответ: хрен меня кто убьет! Всех загрызу!
  - Настоящий вампир, - рассмеялся Вадим, - Сработаемся.
  
  *****
  
  - Посмотри, пожалуйста, - сильно стесняющаяся Злата сунула в руки Анастасии несколько смятых листов, исчерканных многочисленными расчетами.
  - Это что такое?
  - Я попыталась рассчитать заклинание, которое ты тогда показывала... ну, на полене... Чтобы летать.
  - Это было не заклинание.
  - Но ведь летало же.
  - Не поспоришь, - вампиресса взяла листки с расчетами и принялась прямо при девочке быстро просматривать их, - Завихрения... Приложение силы... Наполнение магией... Восполнение потерь... Регуляция... Серьезные расчеты. Сама делала?
  - Да, - Злата потупила глаза, - После уроков.
  - А методику вычислений откуда знаешь? Вам ее еще не преподавали, это вообще-то уровень последних курсов Академии.
  - В библиотеке книжку нашла.
  - Книжку... Месяц назад ты читала по слогам, а сейчас берешь в библиотеке книгу с высшими магическими расчетами и свободно ей пользуешься?
  - Извините, я не хотела, - глаза Златы стали стремительно наполнятся слезами.
  - Я тебя не ругаю, скорее удивляюсь. Ты еще скажи, что работала над физическим воплощением заклинания.
  - Да..., - еле слышно пробормотала девочка.
  - Чего?
  - Работала.
  - Так, - Анастасия резко вскинула руку и ухватила ученицу за ухо, после чего аккуратно взяла ее за руку и повела на полигон, где как раз тренировались ребята со старших курсов их школы, - Освободите площадку на пять минут. Показывай.
  - Что показывать?
  - Разработанное тобой заклинание показывай. Только силы в него пока не вкладывай.
  - А на чем? - Злата быстро закрутила головой в поисках подходящего предмета.
  - На нем, - Анастасия сорвала с пояса кинжал и без раздумий бросила его в пыль тренировочной арены.
  Девочка тут же сосредоточилась и стала формировать нити придуманного ей заклинания, но пока не спешила напитывать их силой. Когда все было закончено, она обволокла нитями кинжал и вопросительно посмотрела на Анастасию, ожидая ее одобрения или других команд.
  - Хорошо. Теперь слегка напитай силой.
  Кинжал, подрагивая, оторвался от земли и стал быстро крутится вокруг своей оси.
  - Удивительно. Развей заклинание, - как только кинжал упал на землю, Анастасия тут же сформировала вокруг него свое собственное заклинание, и бешено крутящийся кинжал улетел куда-то в небеса, - Упс. Нам лучше отойти в сторону.
  На всякий случай раскинув над тренировочной ареной обычный воздушный щит, девушка отвела Злату в сторону и стала задумчиво смотреть на нее.
  - Ты знаешь, что ты чудо?
  - Нет, - девочка снова потупила глаза в землю.
  - Половина архимагов, что живут по два века, ни разу не создали ни одного заклинания. Ты же... Ты даже еще не маг, так... неотесанная заготовка. Зато уже создала заклинание.
  - Но оно...
  - Да-да-да. Требует исправления и правильной настройки. Но это уже больше, чем могут создать девяносто девять процентов магов.
  - Я...
  - Сейчас ты помолчишь и насладишься моей похвалой. Ты молодец, Злата, - как можно серьезнее и величественнее произнесла Анастасия, - Я тобой горжусь.
  - Спасибо, - пискнула растроганная Злата.
  - Теперь же беги к себе. По твоим расчетам поговорим завтра.
  Стоило девочке убежать, Анастасия развеяла щит, который как раз задержал упавший обратно кинжал, и призвав оружие к себе, достала амулет связи.
  - Тетя Мария, у меня тут проблема появилась по твоей части.
  - Горе ты мое, - Шеф Корпуса Науки, все еще продолжавшая считать Анастасию чем-то вроде своей племянницы, была настроена крайне дружелюбно, хотя разного рода вызовы в последнее время ее только бесили, - Кого убить надо?
  - С этим я сама справлюсь. Мне совет нужен. У меня тут гений магический завелся. Девочка читать-считать пару месяцев назад научилась. Сегодня же эта пигалица притащила мне расчеты заклинания "полета". Замечу, рабочие расчеты. Заклинание действующее, хотя и недоработанное.
  - Чего? Пару месяцев назад научилась считать и уже... Ты кровь ее проверила? Это невозможно, будь она хоть самый главный гений этого мира!
  - Кровь проверила. Расчеты ее.
  - Быть не может!
  - И все же. Правда есть нюансы.
  - Вот, - наставительно произнесла Мария, - Говорю же, не может быть, чтобы ребенок произвел расчеты такого рода, да еще и на полет! Так что там за нюансы?
  - Схожий расчет был приведен, как пример в книге. Пример того, как не надо делать. И я показывала ей комплекс разрозненных чар, который она и пыталась повторить в едином виде.
  - Так... Так-так-так... Все равно это чудо. Что надо от меня?
  - Нормальный учитель математики в ее школу, может быть из наших, и личный наставник по магии.
  - Так может проще взять девчонку к нам в Гнездо?
  - Не думаю. Она только обжилась... Да и начальные знания ей нужны.
  - Твоя правда. Ладно. Ты, как всегда, из меня веревки вьешь, егоза. Будут тебе математик и маг.
  - Хорошие математик и маг.
  - Не волнуйся, хорошие.
  - Точно, хорошие? - подозрения в голосе Анастасии хватило бы на десятерых, - А то, больно легко отдаешь.
  - Накосячили, - прошипела Мария, - Артефакт стоимостью в сто тысяч испарили... Экспериментаторы... Видеть их не желаю... Лет пять. Да, лет пять мне хватит, чтобы успокоиться.
  - Мне тоже пяти лет хватит.
  - Вот и договорились. Через неделю будут у тебя.
  - Спасибо, тетя.
  - Не за что. И это... Присматривай там за этим своим гением. Нам новые заклинания нужны.
  - Так они всем нужны, тетя.
  - А Ученым нужнее. А то знаю я тебя: сначала выучу на свою голову, а потом этот твой гений на Секретариат работать уйдет...
  - Я...
  - Да-да-да, Костя просто предложил первым, но ведь ты могла и меня...
  - Тетя! Это было сто лет назад! Ты мне при каждом разговоре тот случай вспоминать будешь?
  - Да. Еще сто лет!
  - Вот же...
  - И не ругайся.
  - Не буду, тетя.
  - Все, целую. И помни - гений мой! Отдашь девчонку Косте, обижусь.
  - Договорились.
  
  *****
  
  С силой потерев виски, Александр заставил себя переключится с дел королевства на внутренние дела вампиров. Сегодня и так большую часть дня он выступал как король Элура, а не алукард, потому срочно требовалось уделить внимание и делам общины. Иначе впору будет разделять должности. А что? Один триумвир в королях ходит, второй алукард, а третий... найдется дело и третьему.
  "Глупая идея. Отвлекаться меньше надо и все будет нормально."
  Александр покачал головой и вернулся за стол, быстро убрав с его поверхности вообще все бумаги и заменив их на ровные стопки других, что были извлечены из специального шкафа, зачарованного так, что даже прикасаться к нему могли всего пара человек во дворце. Вампиров это ограничение, естественно, не касалось.
  Взяв первый отчет, теперь уже алукард вчитался в сухие канцелярские строчки.
  Сержио Нерули, сотрудник Корпуса Мастеров и одновременно владелец нескольких успешных мануфактур по обработке древесины, взял в дом очередную младшую жену. По номерному счету - девятую. Девицу дворянского звания шестнадцати лет от роду. Сироту, как это у вампиров и принято.
  Младшие жены под номерами шесть, семь и восемь просили алукарда разобраться в ситуации и оказать на супруга воздействие, дабы в доме не появилась младшая жена под номером десять, хотя бы до тех пор, пока нынешние не станут обращенными вампирессами.
  "И в чем мне тут надо разбираться? Я, как мужик, вообще Сержио хорошо понимаю."
  В сам закон о младших женах вообще-то "забыли" прописать ограничение на их количество. Забыли, естественно, намерено, так как посчитали достаточным уже указанные ограничения в виде "согласия старшей жены" и "возможность достойно содержать младшую жену и ее отпрысков". К тому же не все младшие жены соглашались стать обращенными вампирами, а избавляться от них запрещал все тот же закон, так что ограничение в количествах было даже вредным, ибо сам институт младших жен подразумевался как средство размножения вампиров, а не законные гаремы.
  Изучив приложенные Секретариатом справки о делах Сержио, Александр вновь подивился коллективному прошению от младших жен. Дела по службе и в бизнесе были просто великолепны. Жены катались как сыр в масле, их дети тоже ни в чем отказа не имели, все в будущем планировали стать обращенными. Счастливая вампирская семья, разве что без старшей жены, которая и должна была за всем этим курятником следить.
  "Оставить прошение без внимания. Вампиру намекнуть на необходимость завести старшую супругу."
  Быстро вывел аккуратные строки алукард и, отложив папку с личными прошениями вампиров, взял бумагу из следующей.
  Это оказался ежедневный отчет по деятельности Бориса. Выяснив всю подноготную событий с эльфами и ту роль, что изначальный вампир в них сыграл, у многих чесались руки если не набить Борису морду, то как минимум заковать его в цепи и посадить в какой-нибудь башне без входов-выходов на хлеб и воду. После того как горячие головы остыли, стало понятно, что никаких законов Борис не нарушал, а что дурак... так этим каждый второй грешит. Возраст здесь мало помогает. После недолгого совещания было решено вернуть Бориса на прежнее место конструктора стальных кораблей и поставить его под надзор, с ежедневными докладами о делах "ходячей катастрофы". Кстати, польза от этих докладов уже появилась, так как намедни алукард обнаружил, что Бориса хотят послать в колонии как инспектора. Срочно отменив решение и намылив шею его инициаторам, алукард вздохнул спокойно и похвалил себя за прозорливость с этими ежедневными докладами, которые он, с одной стороны, обязан читать и тратить время на ерунду, а с другой стороны, уже спас будущую экспедицию от... чего-нибудь неприятного.
  "Что тут у нас сегодня. Занимался конструкторской деятельностью по проектированию нового броненосца. Общался с коллегами по работе. Присматривает себе младшую жену... Странно. Вроде же не весна... Или это вампиры в преддверии войны размножаться бросились?
  Отложив доклад, реагировать на который и спасать ситуацию, к счастью было не надо, Александр взял следующую бумагу, которая, естественно, была ежедневным докладом об эльфах. Но и у ушастых все было нормально, разве что им удалось заготовить какое-то нереальное количество грибов и ягод, которые все еще продолжали собираться, а вот на складах места больше не было. Глава эльфийской администрации уже распорядился о строительстве новых амбаров, но попросил алукарда прислать дополнительные грузовые вагоны для вывоза уже готовой продукции. Отказывать в просьбе Александр не стал и распорядился вывезти с севера как минимум половину заготовленных грибов и ягод в Кас. Теперь это было головной болью Корпуса Стюардов, в ведении которого и находилось управление всеми перевозками.
  Доклад Стефании о гномах тоже не изобиловал подробностями. "Нормально." "В пределах допустимого." "Без изменений." Впрочем, это было даже неплохо. Лысые коротышки были проблемой, но отдаленной, и пока так оно и было - все шло хорошо.
  Далее следовал детальный отчет о нападении на графа Нури. Жандармы и разведчики неплохо поработали, составляя итоговый документ, а потому пришлось посидеть над ним куда дольше, чем над всеми предыдущими. Разобрав все действия нападавших и защитников, авторы доклада пришли к логичному заключения, что избежать повторения подобных ситуаций в будущем будет невозможно. В обычном боевом столкновении нападавшие всегда будут иметь преимущество, и если такая группа не вычислена заранее, ее шансы на успех весьма высоки. К тому же каждый год артефакторы, создавая все новые и новые защитные амулеты, параллельно создают и средства их разрушения. И хотя стоимость подобных разрушающих защиту артефактов не просто кусается, а является заоблачной, их эффективность окупает все расходы, ведь всего один амулет порой делает бесполезной работу не только защитных, но и атакующих магических изделий. Таким образом, единственным надежным средством охраны важных персон является либо архимаг среди телохранителей, либо отделение вампиров, вполне способное по своим боевым качествам его заменить. Альтернативой является создание дворцового комплекса по типу Вобанэ и постоянное пребывание охраняемых в нем.
  "Принял к сведению. Корпусу Мастеров предоставить план королевского дворца для Женевы повышенной вместимости и комфортности. Корпусу Жандармов рассмотреть возможность создания отдельной бригады телохранителей и подать свои соображения о необходимости подобной структуры."
  Служебная записка Казначейства. Запланированные поставки дополнительных пайков крови в армейские полки...
  "М-да. Всегда знал, что армия удовольствие дорогое, даже если это маленькая вампирская армия."
  Вместо дополнительных пайков предлагается пятипроцентное увеличение дневной нормы. Корпус Крови одобряет. Корпус Стюардов одобряет. Корпус Армии одобряет.
  "Еще бы последние были против. Ладно. Не будем мочиться против ветра, то есть, против товарищей не пойдем. Одобрить увеличение дневной нормы крови на пять процентов. Поставки дополнительных пайков отменить."
  "Кстати. Человекам тоже надо подбросить еды. Там солдатиков надо откармливать и откармливать до наших норм. Так что... Казначейству предоставить служебную записку о возможности дополнительного финансирования человеческой армии для увеличения нормы дневных пайков на... десять процентов."
  Отчет Корпуса Армии о вторжении в Ород.
  Здесь Александр поудобнее устроился в кресле и стал внимательно читать двадцатистраничный доклад о том, что сейчас вообще происходит у соседей. А происходила там... комедия. Стоило священникам объявить людям, что к ним на земли пришли вампиры, как те дружно подняли лапки, хотя до этого активно сопротивлялись и даже пытались организовать что-то типа партизанских отрядов. Сотрудничество с оккупационной администрацией наблюдается искреннее. Отдельно приложен доклад дочери алукарда о необходимости скорейшего введения новых законов. Количество желающих переехать в Элур также уже исчисляется пятизначной цифрой, а всего ожидается не менее двухсот тысяч переселенцев.
  "Мать-мать-мать... А ведь аналитики предупреждали меня, что такое вполне возможно на севере Орода, где народ по большей части еще в тайне пытается следовать нормам мартианства. Глядя на центральный Ород, не поверил. Теперь надо срочно что-то решать."
  Недолго подумав, алукард быстро вывел пару строк на докладе.
  "Направить на оккупированные территории миссию Корпуса Стюардов, которая должна будет предоставить варианты решения сложившихся проблем. Корпусу Мастеров обеспечить транспортную доступность завоеванных территорий и проложить воздушные коридоры для дирижаблей."
  Ежедневная сводка Корпуса Мира. У эльфов... новая гражданская война.
  "Когда же они успокоятся-то! А я еще туда Колет послал. М-да... С эльфами надо срочно что-то решать."
  В Валерии идут небольшие боестолкновения между сторонниками двух повздоривших советников. Остальные пока не вмешиваются. Гражданское население не страдает. Планы продажи ликан Церкви окончательно отложены под сукно.
  "Это радует. Значит нам можно не торопиться."
  В Шорезе замечен епископ Жинорский, личный посланник Наместника. Просится на прием к королю. С собой имеет внушительную сумму наличности.
  "Плохо, но ожидаемо. А еще это значит, что Шорез скорее всего присоединится к Светлому походу, и это уже хорошо."
  Проведенная недавно операция по выведению Наместника из себя дала свои плоды. Светлый поход был объявлен с явным фальстартом. Теперь война как бы уже началась, но к ней никто не готов... кроме вампиров.
  Закончив с докладами Корпусов, Александр вновь вернулся к личным просьбам вампиров. Как и в любом обществе, правитель отвечал у кровопийц за все. И хотя личная инициатива поощрялась и даже процветала, из-за чего Триумвират подчас просто ставился перед фактом об уже принятых на местах решениях, алукард все равно получал множество таких вот просьб, жалоб или же криков о помощи от рядовым вампиров. Все их он с удовольствием решал.
  "Я прямо отец всех вампиров!"
  Просьба от промышленника продлить ветку железной дороги до самого побережья, с тем, чтобы он мог основать там заводы по выпариванию соли из морской воды. Технология эффективного выпаривания прилагается. Смета построек с использованием лишь труда людей прилагается. Отчисления в казну вампиров... солидные.
  "Дело нужное. Одобрить. Исполнить в течение пяти... нет, трех лет."
  Просьба от ученого отложить его десятилетнюю службу в армии, которая уже превратилась в двадцатилетнюю, еще на десять лет, дабы он мог не прерывать свои нынешние исследования которые практически завершены. Обязуется отслужить сразу тридцать лет и еще пять лет штрафа.
  "Одобрить просьбу и предоставить отсрочку от службы в Корпусе Армии сроком на двадцать лет. После этого отслужить сорок лет, из которых десять в общий срок службы не считать."
  Клочок бумаги с двумя словами "Все нормально. Мария.". Это, видимо, докладная записка о делах с проектом по беременности.
  "Девочка охамела. А была такая милая, каких-то три сотни лет назад. Вызвать Шефа Корпуса Науки на доклад алукарду лично. Заодно мозги ей на место вправлю."
  Просьба о выделении земель и бронировании титула для дочери, что вскоре заканчивает обязательную службу. Графиня Батори...
  "Все понимаю, но это перебор. Тем более, земли всегда пожалуйста, но титулы обращенные получают только по службе, то есть с одобрения Шефа Корпуса. Просьбу отклонить. Напомнить просителю о законах вампиров."
  Личное письмо от герцога Гуяна с предложением организации совместного предприятия типа "каменоломня". Нужны рабочие руки. Желательно бесплатные. Желательно быстро.
  "Это старик так намекает на будущих военнопленных. И в целом он прав. Камень ой как нужен. Да и пленных занять надо. Составь детальный проект со сметой и тогда будем говорить конкретно."
  Напоследок следовала короткая записка из Секретариата о том, что амулет связи с Наместником вновь активировался. То есть, кто-то в Вобанэ опять желал связаться с королем Элура и поговорить.
  "Разговаривать будем после победы. Оставить без внимания."
  Глянув на часы, Александр обнаружил, что уже утро. Быстро дочитав оставшиеся бумаги, алукард вынес по ним свое решение и пошел спать. Впереди его ждал долгий королевский день и надо было хотя бы немного отдохнуть. Уже очень скоро даже час отдыха в сутки будет восприниматься вампирами как роскошь, и Александр понимал это как никто другой. Война накатывала на Элур, и пока что все стороны только ускоряли ее начало. Ну а сейчас была возможность подремать пару часов, и алукард с удовольствием ей воспользовался.
  
  *****
  
  - Его величество сегодня ночью опять изволил спать один.
  - А вчера Софью с собой брал.
  - Повезло...
  - Не скажи. Софья сказала, что он ее раздел, в кровать положил, сам сзади пристроился, обнял и заснул.
  - Так и сказала?
  - Угу.
  - Так может король это... слаб?
  - Не смеши. Сейчас смеси есть, у мертвого поднимают.
  - Тогда брезгует?
  - Дура! Устает его величество. Устает! Не до... не до нас ему, в общем. Так что, я больше навязываться не буду. Захочет, сам позовет.
  - А я... Я еще пару раз попкой перед ним покручу. Вдруг удастся отвлечь от работы?
  - Ну, пытайся. Хочешь небось чего?
  - Хочу... Поместье хочу. Времена сейчас такие, неспокойные. Земля пригодится, а то ведь я беспоместная и денег на покупку нет. Акции отца продавать не хочу. А ты чего у короля попросить мечтаешь? Ну, если окажешься с ним.
  - А мне ничего не надо. Мой долг служить королю... в любом качестве.
  
  Глава 8
  
  Предстоящий королевский день обещал быть длинным и выматывающим. Обвинение Наместника и последовавшее за этим молчание элурского короля воспринимались всеми как очередные шаги давнего противостояния строптивого северного королевства и Светлой Церкви. Тем более "молодой" король не очень то сильно молчал, ведь захват Лорпоха, оккупация Северных островов, вторжение в Ород и горящие по всей империи склады явно были звеньями одной цепи. Может быть кто-то и не верил в подобное, но правители стран были людьми опытными и циничными, а потому совпадением случившееся не считали. Давний конфликт явно вспыхнул с новой силой, и в ход пошло все возможное оружие, включая надуманные обвинения.
  Тем внезапнее стал для всех новый шаг Наместника, объявившего о созыве Светлого похода против вампиров и указавшего его цель. Шутки закончились. Стало понятно, что все серьезно и стороны конфликта более не будут ограничиваться полумерами, как это было все предыдущие сто лет.
  Но главное... вампиры? Серьезно? И ответ был только один: серьезнее некуда. А значит, на троне Элура и правда сидит древний вампир. И это меняло если не все, то многое. Как минимум, все старые политические расклады в миг превращались в прах.
  В Касию устремились послы, посланники и просто доверенные лица сильных мира сего. Также активизировались и местные властители. Все южные герцоги не побоялись прибыть ко двору ради выяснения обстановки. Примерно так же поступил и пришедший в себя после недавнего бунта Синод.
  Патриархов Александр принимал сегодня первыми.
  Пять высших иерархов Истинной Церкви во главе с Нестором Блаженным, все откровенно побаивающиеся короля, но при этом все равно не отступающие и желающие прояснить все интересующие их моменты. Священников можно было не любить за те мерзости, что они творили именем своего бога, но нельзя было не уважать за непоколебимость их веры в этого самого бога. Даже зная, что могут никогда больше не покинуть королевский дворец, патриархи пришли сегодня сюда, наплевав на свою сытую и благоустроенную жизнь, ибо их вера была превыше всего, даже жизни.
  - Здравствуйте, ваше королевское величество, - дружно произнесли священники, стоило Александру появиться в тронном зале.
  - И вы будьте здоровы, отцы светлые. Садитесь, - Александр небрежно махнул рукой в сторону шести табуреток, специально принесенных придворными слугами для патриархов, - И чтобы сразу задать тон нашей беседы, отвечу на те вопросы, что вы все равно мне сейчас зададите. Так вот. Да, я вампир. И - нет, жрать я вас не буду, равно как и не стану превращать вас в вампиров или делать еще какие глупости. Ибо стать вампиром вы недостойны, а кушать... ну, я сытый.
  Патриархи, как один, окутались дымкой силы, отчего вампиру стало крайне неуютно. Все же это в империи священники были куда в большей степени магами, чем жрецами своего бога, в Элуре же все было ровно наоборот. Оттого ощущение присутствия рядом с собой силы, враждебной для Мур, было для ее создания несколько неприятно. С другой же стороны, уважение Александра к патриархам вновь немного, но поднялось. Тот же Нестор Блаженный, пока его тут Колет мордой по полу возила, даже попыток не сделал применить заемную божественную силу для своей защиты, а стоило королю назваться врагом рода человеческого - и вот стоит глава Синода, и явно готов умереть в бою, и веет от него непривычной жутью и необузданной силой... Все же Демур, мать его, по характеру явно неотесанный варвар, и сила у него такая же - грубая и первобытная.
  - Вы бы полегче с подобными фокусами, - Александр неопределенно обвел священников рукой, - А то защита дворца сработает и отмывай потом тронный зал от ваших внутренностей. Пожалейте слуг. Говорю же - убивать не буду. И бить не буду. Вы пришли поговорить, вот и будем говорить. А заодно обсудим, как нам жить дальше.
  В этот момент в тронный зал вошел слуга и возвестил о визите к королю Сесилии Райт, которая прошмыгнула в помещение скромно встав рядом с придворным служителем. Ее вампир ждал позже, но на случай внезапного раннего визита жрицы дал придворным соответствующие инструкции.
  - Заходи, - махнул рукой Александр, приглашая жрицу Мур присоединиться к разговору.
  - А она здесь зачем? - Нестор с неприязнью глянул на конкурентку.
  - Не помешает. Правда, я приглашал ее на вечер, но раз уж пришла, то прогонять не будем.
  Еще одна табуретка была быстро установлена рядом с теми, на которых сидели священники Демура, но предусмотрительно отодвинута от них на пару метров. Сесилия с достоинством присела на предложенный ей предмет мебели и стала ждать развития событий. Она действительно пришла во дворец куда раньше времени и на скорую аудиенцию даже не рассчитывала, а тут неожиданно для самой себя оказалась прямо в тронном зале, да еще и во время визита делегации Синода Истинной Церкви.
  - Так вот, - Александр прошелся перед священниками, от которых перестало веять силой Демура, - Продолжу свою мысль. Я вампир. Наместник объявил об этом открыто, и пусть пока большая часть людей еще не осознала всю правдивость этого обвинения, вскоре это станет очевидно даже законченным идиотам. Элур ожидает Светлый поход, который, собственно, уже объявлен, хотя в Вобанэ еще даже с союзниками об этом переговоров не вели, так что время на подготовку у нас есть.
  - И что это даст, ваше величество? Силы Светлой Церкви... огромны, - Нестор, как бывший священник этой самой Светлой Церкви, прекрасно осознавал о чем говорит, - Элур ждут ужасные испытания. Многие добрые прихожане Истинной Церкви будут убиты лишь за свои убеждения, отличающиеся от тех, что главенствуют в Вобанэ. И все это ради того, чтобы вы...
  - Стоп-стоп-стоп. Я хорошо понимаю к чему вы ведете, Нестор, - Александр покачался на пятках прямо перед патриархом, - Но давайте не будем впадать в благоглупости. Отменить Светлый поход невозможно, и пока одна из сторон конфликта не одержит убедительную победу, ничего не закончится. Что же касается огромных сил Светлой Церкви и тех бед, что ожидают моих подданных, попавших в лапы инквизиторов, то у меня есть вопрос: А что вы, патриархи Истинной Церкви, сделали с тех пор как Карл Великий дал мартианству свою неограниченную поддержку, чтобы всего этого избежать?
  - Мы спасали души людей...
  - Бла-бла-бла. Когда Истинная Церковь была признана главной в Элуре, мартианство было распространено в Ороде, пустило свои корни в Шорезе и Гарне, появлялись очаги истинной веры в Торе и Валерии. И что стало сейчас? Один единственный Элур! Да что там говорить! Даже глава Синода и тот обращенный мартианец! Обративший свой взор на Истинную Церковь лишь разочаровавшись в Светлой. Вы, господа, целый век сладко пили и вкусно жрали, потеряв при этом все, что имели. И ныне не вам говорить об огромных силах Светлой Церкви и не вам жалеть своих прихожан. За целый век вы могли распространить свою власть на весь север, накопить силы для защиты своих интересов или же, в крайнем случае, просто договориться с Наместником и жить с ним в мире. Но ничего этого сделано не было, хотя Карл Великий и его потомки всячески вам благоприятствовали. В Вобанэ же время зря не теряли, и ныне они не просто сильны, они могущественны и богаты. А вы довели себя до... разговора с вампиром, которому вы обязаны подчиняться.
  Все обвинения короля были обоснованы, и потому патриархи не смели возразить, хотя и было очень обидно слышать подобную правду.
  - Ваше величество, - прервал молчание Нестор, - Мы можем долго обвинять друг друга, но сейчас важно поступить так, как будет правильно на благо Элура.
  - Вот! Слова не мальчика, но мужа!
  Вампир был прекрасно осведомлен, что нынешняя делегация патриархов явилась к нему на аудиенцию, чтобы, воспользовавшись трудным положением короля, вернуть себе все прежние привилегии, после чего с чистой совестью занять в предстоящем конфликте нейтралитет и постараться выжить, когда Светлый поход сметет Элур. Сейчас же выходило, что все вставало с ног на голову, и слова священников использовались против них.
  - Ваше величество...
  - Мое-мое. Слава мне, - ухмыльнулся Александр, ударив себя кулаком в грудь, - А теперь к делу. Насколько я осведомлен, Истинная Церковь не обладает возможностями противостоять силам Светлой Церкви. Разве что ваши священники могут выйти на поле боя и поддержать моих солдат истинной силой Демура. Но это капля в море. С другой стороны, я готовился к этой войне не одно столетие. И мои возможности, поверьте, они впечатляют. Так что нам сейчас надо обговорить, как именно вы будете помогать мне победить силы Светлого похода и как именно вы будете помогать жителям Элура во время вторжения. Со своей стороны, я это вижу так.
  Александр быстро обрисовал картину, в которой патриархи помогают ему успокоить общество, удерживают народ от выступлений, сообщают королю о любых вещах, способных вызвать проблемы в будущем, и сами ловят всех вражеских агентов и подстрекателей, что обязательно будут появляться в их церковных приходах. Также Истинная Церковь будет обязана официально выступить на стороне короля Элура против Светлого похода. В ответ Александр обещал, что для обычного народа все будет как прежде и даже лучше.
  - Ведь о благе простого народа мы с вами и должны заботиться, - закончил свою речь Александр.
  Патриархи, которые о благе народа вспоминали лишь когда им было что-то надо, согласно кивнули.
  - Ваше величество, а как нам объяснить прихожанам, что вы вампир и верите в Мур, а по некоторым слухам и вовсе являетесь ее жрецом? - спохватился Нестор, вспомнивший, что он не на проповеди, а на торгах, и задал, как ему казалось, провокационный вопрос.
  - Я слуга Мур. Не последователь, не жрец и не верующий, а именно слуга. Игрушка. Творение всемогущей богини, созданное ей по прихоти. Явится, вон, к ней "мама", - Александр кивнул на тихо сидящую Сесилию, - Да прикажет чего - и я буду исполнять.
  - А если Мур не явится?
  - Даже не вспомню о ней, - вранье давно стало второй натурой Александра, хотя сама фраза вроде прозвучала достаточно пафосно, чтобы все поверили в ее правдивость, - Впрочем, простому народу знать об этом необязательно и даже вредно. Потому в Элуре будет официально установлена равноправная вера в Мур и Демура с финансирование Истинной Церкви и Храма Мур в равных объемах. На практике это будет осуществляться по "братскому" принципу. То есть, сумма, полученная Истинной Церковью, будет всегда равно тому, что получит Храм Мур, и наоборот. Но рассчитывать на прежние объемы... даже не надейтесь. Вас прежде всего должны содержать прихожане.
  - А остальные... верования? - последнее слово Нестор проговорил с явным отвращением.
  - Когда они появятся, тогда и будем о них говорить. Сегодня "остальные верования" представлены разного рода отщепенцами, а то и откровенными преступниками, так что не вижу смысла их обсуждать. Будет хотя бы как в Чергории, тогда и поговорим. Но сразу скажу, что обижать других богов я не буду и другим не дам. Раз уж Мур не возражает против церкви Демура в Элуре, а она не возражает, то не мне устанавливать, кто в стране главный проводник божественной воли.
  - Я понял, ваше величество. Но позвольте еще один вопрос про... деньги.
  - Слушаю.
  - Если Синод предложит некоторые проекты, что важны для прихожан, но денег на их реализацию у нас не будет, можем ли мы обращаться к вам за поддержкой?
  - За спрос денег не берут, - пожал плечами Александр, - Но могу сразу сказать, что если проект будет выгоден королевству, то я его поддержу и финансово и политически, и это будет сделано вне рамок равного финансирования церквей. Спрос за результат таких проектов и трат денег на них тоже будет соответствующим, то есть очень жестким. Это понятно?
  - Да, ваше величество.
  - Ну, вот. После этого, я думаю, вы можете смело говорить своим прихожанам о том, что их вере в Демура ничего не угрожает, никакого навязывания Мур в качестве новой богини Элура не будет. А его и не будет, - Александр выразительно посмотрел на Сесилию, - И не будет никакого выделения Мур или ее противопоставления Демуру. Равные и одинаковые условия. Любой же конфликт между верующими будет решаться по закону, и виновной будет признаваться та сторона, что начала конфликт.
  Вампир понимал, что все это утопия, и уже через полвека в Элуре запылают религиозные конфликты разной степени интенсивности, и декларируемое равноправие будет соблюдаться лишь там, где за законностью будут следить сами вампиры. Но на время решения проблем со Светлым походом этого должно было хватить.
  - Что касается моей вампирской сущности, то тут все еще проще. Смело говорите прихожанам, что все вампиры, что подчиняются мне, трогать простых людей не будут. И даже сверх того, они обязаны помогать людям в рамках законов Элура. То есть, если где-то появятся бандиты или вампиры, что мне не подчиняются, обыватели могут смело обращаться к моим вампирам, и те им с радостью помогут. Кроме этого будет организована адресная помощь нуждающимся деревням и поселкам в глухих районах, а также я возьму на себя всю заботу о беженцах и переселенцах, что неизбежно появятся в ходе предстоящей войны. Умирать от голода или холода я никому на своих землях не позволю. Тем более что у людей появится куда больше возможностей подзаработать лишних монет. Я говорю о продаже своей крови. Пункты покупки крови будут организованы во всех городах Элура. Также до всех моих подданных будет донесено, что вампиры не являются существами вне рамок закона и жаловаться на них не только можно и нужно, - последнее, естественно, только при нарушении вампирами закона.
  - И виновные будут наказаны? - сарказма в голосе Нестора хватило бы на десятерых.
  - Да, но только в случае реального нарушения. У нас..., - Александр замялся подбирая слова, - У нас существуют собственные законы, и они являются приоритетными. То есть, вполне может быть такая ситуация, что вампир нарушит законы Элура, но при этом перед нашим законом он будет чист. В следующем году все "тонкие места", где законы имеют расхождения, будут приведены в единую норму, а сами законы общины вампиров будут обнародованы, ну, кроме секретных.
  - А у вас есть и такие законы, ваше величество? - на этот раз в голосе патриарха сквозило неприкрытое любопытство.
  - У нас есть разные законы, но людям волноваться по этому поводу не стоит. Все, что не будет озвучено, их касаться не будет. То есть, мы не будем раскрывать лишь наши внутренние законы, созданные непосредственно для вампиров, остальное будет обнародовано.
  - Ясно, ваше величество. Думаю, мы сможем донести эту идею до прихожан, но...
  - Да-да, - как можно шире улыбнулся Александр, - Я многое попросил, но как-то забыл дать что-то взамен.
  Нестор чуть смущенно развел руками, показывая, что благие деяния это хорошо, но благие деяния и личный карман это куда лучше.
  - Не надо оправдываться, я все понимаю, - вампир, наконец-то перестал нависать над сидящими патриархами и отошел к трону, где и встал, опершись плечом на боковину спинки и скрестив руки на груди, - Вся адресная помощь голодающим и нуждающимся будет аккумулироваться в храмах и через храмы. Беженцы и вынужденные переселенцы также прежде всего будут искать помощь у священников. Как я сказал, денег на это я не дам. Это не ваш проект, а мой. Но ресурсы выделю. То есть, продукты питания, одежда, вещи и так далее - все это люди будут получать в помощь либо в церквях Истинной Церкви, либо в храмах Храма Мур, а вы получите это от меня. Даром.
  - Но у меня нет такого же количества храмов! - пискнула Сесилия, впервые вступив в разговор.
  - И кто в этом виноват? Уж точно не я, - пожал плечами Александр, - И не стоит забывать, что вы говорите с королем. Я ведь и обидеться могу.
  - Прошу меня простить, ваше королевское величество.
  - Прощаю. Так вот... Выделяться ресурсы будут на храмы по их количеству, - предвидя необходимость "бросить кость" священникам, вампиры позаботились о том, чтобы Храмы Мур были представлены хоть каким-то количеством зданий по всей стране, так как пускать на самотек всю ситуацию с верованием в Мур или же полностью отдавать ее на откуп первожрицы они не собирались, - Это позволит священникам поднять свой авторитет среди прихожан и создать себе положительную репутацию. Украсть мою помощь людям не получится, как и заработать на ней каким-либо еще путем. Но, - видя возмущение на лицах патриархов, Александр поспешил остановить их, пока они не высказали его вслух, - Так как отныне главными спонсорами ваших церквей являются прихожане, то полученная в ходе раздачи моей помощи репутация несомненно в будущем превратится в более высокие пожертвования. Люди помнят добро и всегда за него платят сторицей. В этом и будет ваша выгода от сотрудничества со мной и помощи мне.
  Возможные будущие доходы не так грели сердце патриархов, как золото в кармане здесь и сейчас, но и отторжения слова короля у них не вызывали. Укрепление репутации было жизненно необходимо Истинной Церкви, особенно на фоне появления конкурентов, которых, без сомнения, будет поддерживать главный вампир, чтобы он там официально ни заявлял.
  - Мы согласны, ваше величество, - Нестор выразил общее мнение и низко поклонился королю.
  Так в ходе визита был установлен мир между властью и церковью, а сама церковь окончательно отделена от государства. Конечно, пришлось еще долго разъяснять патриархам все аспекты будущих отношений и даже рассказывать известные вампирам факты о богах и их деятельности, просвещать насчет Мур и откровенно намекать на то, что нынешняя Светлая Церковь совсем не соответствует ожиданиям своего бога, но в конце концов встреча все же завершилась, и стороны покинули тронный зал полностью довольные друг другом.
  
  *****
  
  - Да, я вампир, - вместо приветствия заявил Александр, заходя в малую столовую, где аудиенции с ним ожидали южные герцоги Элура, - В этом Наместник не ошибся. Кстати, прошу за стол и советую уделить особое внимание кабанчику. Как мне сказали, он сегодня особенно удался.
  Аудиенцию было решено совместить с обедом не просто так. Сытые люди куда более склонны к сотрудничеству, а пьяные еще и упускают из виду детали. Потому королевский стол ломился от мяса и вина, причем и то, и то было, если так можно сказать, элитным. То есть, даже герцоги не каждый день могли позволить себе подобное пиршество, да и не каждую неделю. Некоторые марки вина и вовсе сохранились лишь в погребах вампиров и ныне уже не производились.
  - Не скажу, что вы сообщили нам что-то новое, ваше величество, - герцог Ремский аккуратно промокнул губы салфеткой после дегустации нового соуса к утке, - После объявления Светлого похода каждый из нас ожидал, что обвинения Наместника основаны не на пустых словах.
  - Да, в этот раз Наместник удивительным образом ткнул в небо, а попал в гуся. Кстати, - Александр указал вилкой в блюдо рядом с герцогом, - Паровые котлетки из кролика явно стоит попробовать.
  - Обязательно попробую, ваше величество, - герцог тут же ткнул вилкой в блюдо и подхватил котлетку, что рекомендовал ему король, - Всю жизнь думал, что у вампиров вкус устроен иначе, чем у людей.
  - Это действительно так. Но наслаждаться едой мне это не мешает, - не моргнув глазом соврал вампир, - Я бы сказал, наоборот, очень помогает. Различаю все тонкости вкуса, недоступные человеческому языку.
  - Но предпочли бы видеть сейчас на столе кровь?
  - Ну... В моем кубке не вино, - Александр отсалютовал присутствующим бокалом с рубиновой жидкостью и демонстративно сделал глоток.
  Герцоги побледнели и с утроенным усердием принялись за еду.
  - Ваше величество, думаю, я выражу всеобщее мнение, если скажу, что пугать нас не стоит. Мы все приехали в Касию по своей воле.
  Герцог Ремский все еще являлся самым авторитетным из южан, и никто не сомневался, что именно он и будет говорить от имени всех присутствующих герцогов. Но и вампиры в этот раз подготовились к разговору куда как лучше. Все лояльные и нейтральные королю южане получили выгодные цены на выкуп продовольствия. Разного же рода оппозиционеры покидали свои провинции под тяжестью навалившихся со всех сторон проблем, решить которые в одиночку они не могли. Сам же Ремский был буквально поражен полученным вчера предложением о расширении и углублении канала, что связывал его вотчину с Великой. Так что ныне герцог очень осторожно подбирал слова, чтобы все еще оставаться лидером оппозиции, но при этом не испортить отношения с королем, даже если тот и является вампиром.
  - Я ценю ваш визит, господа. Вы все важны для Элура, и меня очень радует, что в трудный для королевства час вы все решили меня поддержать. Поэтому угощайтесь и ни в чем себе не отказывайте. Чуть позже я прикажу подать отличный бальзам на основе собираемых эльфами трав и ягод. Поверьте, это будет лучший дижестив*, что вы пили в жизни.
  (*Дижестив (от лат. digestivus, фр. digestif: "средство, способствующее пищеварению") - общее название напитков, которые подают после еды. Считается, что они помогают пищеварению. К дижестиву относятся как алкогольные напитки, так и коктейли с повышенным содержанием алкоголя и сахара. Коньяк, бренди, виски, ликеры, бальзамы - вполне себе традиционные дижестивы. Безалкогольные напитки типа чая или кофе, что обычно подают после еды, дижестивом не считаются.)
  - Ваше величество, наш визит к вам это..., - Ремский запнулся, ему явно не понравился пассаж короля о том, что все явившиеся сегодня во дворец поддержали этим Александра в его борьбе против Светлой Церкви, но и прямо опровергнуть это утверждение герцог не мог, так как совсем не собирался выступать против вампира, - Мы все...
  - Я уже сказал, что благодарен вам за визит, - Александр откровенно потешался над собеседником, попавшим в сложную ситуацию, - Ведь я уверен, что вы все предпочтете жить как раньше, а не быть съеденными, как этот превосходный обед.
  - Что вы имеете в виду, ваше величество? - поспешил вступить в разговор Тифонский, который ныне возглавлял у южан прокоролевскую партию.
  - Я говорю о последствиях возможной победы Светлого похода. Ведь, если я начну проигрывать, мне совершенно ничего не помешает обратить в вампиров сто или даже двести тысяч человек и натравить их всех на воинство Наместника. После этого, без сомнения, весь Элур будет съеден.
  Ничего подобного вампиры не планировали, но смотреть на пораженных южан было приятно, как и знать, что эта информация обязательно дойдет до Наместника и прочих руководителей Светлого похода.
  - Это весьма страшная перспектива, ваше величество, - Тифонский, как и его предшественник, начал осторожно подбирать слова, - И потому всем присутствующим очень хотелось бы знать, какие изменения вы планируете для юга в нынешних обстоятельствах.
  - Новые законы королевства вы прекрасно знаете, - Александр покрутил в руках бокал с кровью и сделал еще один демонстративный глоток, - Да, они еще не вступили в силу, но весной проект станет явью, и все, что вы читали, будет обязательным к исполнению. Вам же лучше и вовсе считать, что эти законы уже действуют.
  - И зачем вы нам все это говорите сейчас, государь?
  - У вас есть полгода, чтобы приготовить свои провинции к жизни в новых условиях. Уверен, вы сможете потратить это время с пользой для себя.
  - А кроме новых законов? Какие еще изменения нас ждут, государь?
  - Никаких, - герцоги зашумели и Александру пришлось переждать этот шум прежде чем продолжить, - Я никогда не скрывал, что меня не устраивает происходящее на юге Элура. На мой взгляд, вы правите своими землями совершенно отвратительно. Но... Я не буду ничего менять. Сейчас мне меньше всего хочется устраивать войну внутри Элура. Мне хватает внешних врагов. Сначала нужно разобраться с ними.
  - А потом? Разберетесь с нами?
  - Только если дадите мне повод. Я умею быть благодарным. Не предадите и не ударите в спину - живите как жили. В конце концов, рабство в Элуре отменено, и никто не заставляет южных крестьян оставаться на ваших землях. Если их все устраивает, то почему я должен пытаться что-то поменять. Пусть все остается как было. Но в соответствии с новыми законами и в рамках верности королю и королевству. Измену буду выжигать каленым железом. Только подумайте предать меня - и пойдете на корм.
  - А сил-то хватит? - буркнул чем-то недовольный Ремский, отчего тут же получил сразу несколько злобных взглядов от других герцогов.
  - Попробуйте и узнаете. Но помните, что в этом случае вы потеряете вообще все. Сохраняя же верность, вы сохраните свои провинции и власть над ними.
  - По новому закону наша власть превращается в фикцию! А верность вам... Силы Светлого похода ударят прежде всего по нам... ваше величество.
  - Все не так уж и плохо, как вы это представляете. Но давайте разберем каждый вопрос в отдельности. Для начала коснемся власти, - Александр поднялся из-за стола и, жестом остановив герцогов, попытавшихся сделать то же самое, стал расхаживать за их спинами, - Вы ешьте-ешьте, повар не зря старался, будет жалко, если все это пропадет даром. А что касается вашей власти над провинциями, то изменения в этом вопросе неизбежны. Нет ничего постоянно, и иногда необходимо менять порядок вещей, чтобы все было лучше, чем раньше. В вашей же воле лишь сделать выбор, будете ли вы этому противостоять или же найдете способ обратить к собственной выгоде. Про то, что противостояние моим решениям выльется в смерть, я уже говорил и повторю еще раз, но хочу сконцентрировать ваше внимание на том, как же вам получить выгоду.
  Александр сделал полный круг вокруг стола и замер, стоя за своим стулом.
  - Самым простым способом является ручной парламент, что позволит вам не только сохранить власть, но и получать дополнительные подарки от купцов за право в этом самом парламенте участвовать и выдвигать свои законы. Хотя, думаю, это вы и сами сообразили сделать.
  Судя по некоторому покраснению лиц отдельных герцогов, до столь простой мысли дошли не все.
  - Я же подскажу вам второй способ получить выгоду от новых законов Элура. Он не так очевиден, как первый, но несет в себе куда больше плюсов. И это арбитраж, - видя искреннее непонимание на лицах почти всех присутствующих, Александр невольно улыбнулся и пояснил, - Любая коллективная власть, а парламент можно смело отнести именно к таковой, очень быстро съезжает в популизм, демагогию и неизбежный вследствие этих двух вещей кризис. Избежать кризиса можно лишь при наличии сильной политической фигуры, что аккумулирует вокруг себя разного рода силы, или же за счет наличия высшего арбитража, к которому все политические силы будут вынуждены время от времени обращаться ради разрешения их проблем и споров. А стоять над схваткой это всегда выгоднее, чем в ней участвовать. Превратить же свое положение арбитра в деньги и влияние проще простого, но при этом виноватым во всех бедах будет совсем не арбитр, чем это и выгоднее наличия "ручного парламента". Решать же, что вы выберете, только вам.
  Вампир не сомневался, что все герцоги, как один, выберут вариант "ручного парламента", так как сама мысль, что они могут что-то не контролировать, сводила их с ума. Люди еще просто не доросли до понимания того, как это выгодно стоять в стороне от всех потрясений, но всякий раз снимать все сливки с любой прибыли.
  - Теперь же перейдем к Светлому походу... Да, ешьте вы спокойно! Нервируете уже! А если наелись, так я прикажу подать дижестив. Эльфийский бальзам, как я и говорил, весьма хорош!
  - Мы предпочтем дижестив, ваше величество, - выразил общее мнение Ремский, - Обед был великолепен.
  - Обязательно передам ваш похвалу повару, - язвительно бросил Александр и, сев за стол, опустошил бокал с кровью, после чего жестом приказал слуге еще раз его наполнить, - Так вот... Светлый поход. Все вы считаете, что раз уж ваши земли находятся ближе к империи, то и удар придется по вам.
  - А разве это не так, ваше величество? Айдер, Куден и Хузур граничат с Шорезом. Рем, Мираи и Ур очевидно являются удобными портами, игнорировать которые церковникам просто невозможно. Тем более и в Реме, и в Уре стоят королевские военно-морские силы. Торбин, Ретвиш и Баргур граничат с Ильхори, где власть Светлой Церкви сильна как никогда и откуда более чем можно ожидать вторжения сил церковников. Таким образом, лишь Тифон, Гардинг и Шафрур находятся в относительной безопасности.
  - Я так не думаю. Что касается Торбина, Ретвиша и Баргура, так граница с Ильхори еще со времен прошлого Светлого похода сильно укреплена и все эти укрепления продолжают функционировать. Деньги из казны на это выделяются постоянно.
  Три герцога, чьи провинции граничили с Ильхори, как по команде опустили глаза, так как давно не выделяли все нужные средства для поддержания в порядке тех крепостей и фортов, что достались им в наследство от армии Светлого похода.
  - Мираи, Рем и Ур сильно укреплены и взять их с наскока просто невозможно, тем более пока в море будет хотя бы один элурский корабль, - Александр замолчал, давая герцогам возможность насладиться эльфийским бальзамом, что он так сильно нахваливал, и только после отдачи должного почтения к напитку со стороны гостей, вампир продолжил, - Граница с Шорезом выглядит слабой, да и является именно таковой, но вот сам Шорез... полуостров, не имеющий иных сухопутных границ. Впрочем как и Ильхори. Таким образом, войска Светлого похода могут появиться в этих странах только после того как элурский королевский флот окажется на дне. А это невозможно. Империя не обладает на Ночном море силами, способными тягаться с моим флотом, и даже союз всех приморских держав не изменит этот баланс сил. И это значит, что из Шореза и Ильхори опасность может грозить лишь в виде их собственных армий и не более того.
  - Но уже этого более чем достаточно, ваше величество. Мы не можем противостоять королевским армиям.
  - Вы - нет. А вот я - да. Южная королевская армия усилит ваши собственные войска на границах. При этом содержать и свою армию, и ваши отряды я буду за свой счет.
  Это заявления пришлось герцогам по душе. Некоторые заулыбались и с энтузиазмом принялись налегать на алкоголь. Самые же умные ждали продолжения, и оно не заставило себя ждать.
  - Чтобы вы там себе ни придумывали, но война с церковниками будет идти на королевских землях на границах с Ородом и Гарном. Ваши провинции будут в тылу. Поэтому я заинтересован в том, чтобы вы процветали.
  - И как ваше величество хочет этого достичь?
  - Я желаю еще более укрепить сильные стороны ваших провинций.
  "А также создать в каждой провинции свою специализацию и заставить вас конкурировать друг с другом, чтобы вы рвали глотки друг другу и более никогда не выступали против меня единым фронтом."
  Но этого вампир не произнес. Пьяненькие и сытые герцоги слушали льющийся в их уши мед про то, какое невероятное развитие ждет их земли, согласно плану короля, и как много они получат дохода, если будут держать сторону вампира. Закончилось все благосклонно выделенными грантами, кому на развитие животноводства, кому на новые производства, а кому на строительство. Общим во всех этих планах было лишь то, что после их реализации единственным партнером каждой провинции будет король. Кооперация же с соседями будет невозможна и даже исключена.
  Вампиры ни на миг не забывали про золотой принцип "разделяй и властвуй". И если раньше они разделяли южан и короля, то ныне пришло время разделить самих южан.
  
  *****
  
  Уставшая, но довольная Злата возвращалась с полигона в компании Анастасии, когда дорогу им неожиданно перегородила красивая блондинка в платье ценой с хороший замок.
  - У меня возникли проблемы с пониманием священной магии, - небесно голубые глаза Пенелопы уставились прямо на Анастасию, которая как завороженная наблюдала за колыханиями большой груди архимага.
  Не то чтобы вампиресса завидовала... хотя, правды ради, немного все завидовала, ведь не каждая большая женская грудь была красивой даже внешне, не говоря уж о красоте в обнаженном виде. Правительница же Ебурга умудрялась иметь потрясающую по красоте и размеру грудь, которая одинаково отлично смотрелась как в одежде, так и без оной. Многие вампирессы пытались повторить подобный результат, но выходило не у всех.
  - Нет никакой священной магии, - ответила Анастасия, не отрывая взгляд от груди.
  - Использование людьми божественных сил, - поправилась архимаг.
  - Люди не могут использовать...., - Анастасия оторвалась от буферов собеседницы и скрестила с ней взгляд своих изумрудно зеленых глаз, - В чем конкретно заключается проблема?
  - Предоставленный мне Синодом на опыты священник не может закрываться даже самым простым магическим щитом, - с обидой в голосе произнесла Пенелопа.
  - И не сможет.
  - Почему?
  - Обучен иначе.
  - А как, как он обучен? - тут же встряла в разговор взрослых Злата, которая все больше и больше становилась жуткой "почемучкой", которой было любопытно абсолютно все.
  Анастасия с усталостью посмотрела на преисполненную энтузиазма воспитанницу, глубоко вздохнула и, почесав себе переносицу, все же ответила на вопрос.
  - В изначальном виде любой жрец обращается к своему богу и временно получает силу сотворить что-либо. Это не божественная сила, которой оперирует человек. Это именно заемная сила, данная жрецу его богом. Также подобное может случиться просто на автомате, ведь не зря проклятия имеют в своей основе именно нечто божественное. То есть, в сердцах брошенное верующим священником "чтоб ты сход" или, там, "чтоб тебе икалось три дня" вполне себе могут воплотиться в жизнь и даже скорее всего воплотятся. Истинно верующий жрец довольно неплохо может оперировать всеми этими силами. Ясно?
  - Да! - активно закивала Злата.
  - При этом правильно обученный жрец также может придать своей силе обратную полярность... обратный вектор, - мгновенно поправилась вампиресса, не желавшая еще дополнительного читать лекцию про электромагнетизм и все, что с ним связано, - Придав заемной силе обратный вектор, жрец может полностью заблокировать все магические проявления. Это так называемая антимагия.
  - Вау! А маг может заблокировать магию?
  - Нет. Но маг тоже может оперировать своей силой в двух... режимах. Это личная магия и обратная магия. Истинная магия является частным случаем сразу и обратной, и личной магии, и представляет из себя наиболее простой и удобный способ оперирования имеющейся силой. Это ясно?
  - Да! А придать всему этому обратный вектор можно? - заинтересовалась Злата.
  - Можно, но маг умрет.
  - Воплотить принцип обратности вектора магии можно в артефактах, - тут же отреагировала на лекцию Пенелопа, - Это довольно легко и на этом основаны все артефакты, разрушающие действие других артефактов. Правда, и сам артефакт при этом разрушается. Но давайте все же вернемся к вопросу, как пользуются магией священники? В данным момент меня интересует только это. Мне надо разобраться, что делать с подопытным дальше.
  - Тут нужен экскурс в историю, - вздохнула Анастасия, - И учтите, что все рассказанное мной секретно и не подлежит разглашению никому другому. Ясно?
  Злата быстро-быстро закивала, предчувствуя новую интересную информацию, Пенелопа же просто степенно и одновременно с некоторым пренебрежением кивнула, показывая, что секретом больше или меньше - для нее все это не важно, так как она уже давно является носительницей целой кучи различных тайн.
  - Тогда слушайте. Изначально слуги Всесветлого Демура были совершенно обычными жрецами, такими, как я рассказывала только что. Причем ограниченными, так как антимагией они не владели. В один не очень прекрасный день они вступили в конфликт с нашим алукардом, и в итоге все это вылилось в то, что старый Вобанэ был разрушен, а книга по которой жрецы Демура обучались и в целом знали о мире чуть больше, чем простые смертные, так называемые "Откровения Демура", была похищена вампирами и заменена. К сожалению, фальшивые "Откровения" были сделаны буквально на коленке. Просто чтобы быть похожими на оригинал, но при этом местами нести полностью иной посыл, чем был у настоящих "откровений". По задумке, эта небрежность должна была привести к тому, что Демур прогневается на своих последователей и лично их всех прихлопнет. Если же по какой-то причине этого не произойдет...
  - А почему этого могло не произойти? - тут же заинтересовалась Злата.
  - Ну, боги они, как бы... как дети... на многое важное внимание не обращают или же, наоборот, увлекаются пустяками, забывают что-то нужное, и вообще у них совершенно другая логика, плюс к этому есть некие правила их внутренней жизни, которые подчас заставляют их поступать так, а не иначе. Так что, предсказывать поведение богов - эта та еще задачка, - Анастасия грустно улыбнулась и потрепала Злату по голове, - Потому мы изначально предполагали, что Демур вполне может не обратить внимания на своеволие собственных жрецов, что в общем-то и произошло в реальности. Либо же Всесветлому уже плевать на этот мир, в котором он некогда совершил преступление, явившись в него лично, либо же просто не обращает на жрецов внимания из-за общего потока нормальной веры от простых почитателей, или просто забыл... В общем, мы предполагали, что Демур не отреагирует, а потому некоторые посылы фальшивых "Откровений" несли в себе смысловую нагрузку, предназначенную для того, чтобы жрецы все делали неправильно и тем самым ослабляли свою веру и, соответственно, могли бы хуже оперировать заемными силами своего бога. Собственно, так оно и произошло. Ныне священники Демура почти поголовно не могут использовать заемные силы и не могут получать их от Демура. Но, к несчастью, они научились быть этакими полумагами. Чисто на непоколебимости собственной веры и некоем фанатизме, плюс знании о том, что магия это и есть проявление воли их бога, они смогли повторить некоторое количество заклинаний, что обычно использую исключительно маги, но за счет заемной силы. В основном это пара-тройка заклинаний из арсенала слабых боевых магов. И вот здесь нас ждала неудача, так как это оказалось куда хуже, чем использование веры для получения заемных сил от бога. То есть, священники на своей полной уверенности, что все делают верно, буквально сделали из себя плохоньких магов и делают это в настоящем, непонятно откуда черпая заемную силу. Более того, та самая истинная магия обратного вектора для них не смертельна. Они реально могут ее творить, правда только единицы из них. А еще все ритуалы, что они придумывают для себя, это все работает.
  - Силой веры? - уточнила Пенелопа.
  - Да, одной лишь силой веры.
  - Но, подожди, это же получается, что жрецы Демура буквально сами перестраивают своего бога под себя!
  - Именно так оно и получается. И по какой-то причине Демур на это не реагирует, хотя, по мне, его должно не слабо так корежить от всех этих пертурбаций. Но видимо один мир ничего не решает и столь слабенький поток неправильных жрецов его не беспокоит. Или же и вовсе какой-нибудь другой бог уже перехватил тот поток веры, что идет от жрецов Всесветлого... тут много чего придумать можно, но ответ известен лишь богам. Вполне может быть, что им подобное даже нравится.
  - Почему бы не спросить у Мур? - предложила очевидное решение Пенелопа.
  - Э, нет. Это вам, людям, многое прощается. Нас могут и пришибить.
  - Почему? - тут же среагировала Злата.
  - Мы "инструмент" или, лучше сказать, по меркам богов, мы предмет. Если ты готовишь себе суп, то в процессе варки ты вполне можешь с ним "пообщаться". Некоторые домохозяйки так и делают, хотя иные считают это сумасшествием. Но люди иногда общаются с предметами, которые они используют. Так вот, если ты говоришь с супом, с твоей точки зрения это нормально, но если суп говорит с тобой...
  - Это не то, что ты ожидаешь, - усмехнулась Пенелопа, которая как раз и любила поговорить в процессе работы с разного рода неодушевленными предметами.
  - Верно. Так что, обращаться к Мур или просить кого-то это сделать мы не будем. И вообще, чем меньше богов будет вокруг, тем всем будет лучше.
  - Но Мур же, вроде, нормальная богиня. Жестокая, но без безумия, как у некоторых.
  - Нет у нас права разбираться в этом на собственном опыте. Потому лучше держаться от богов подальше и исполнять волю "мамы", когда она о нас вспоминает. Целее будем.
  - Понятно. Значит мой подопытный представляет из себя правильного жреца, и ему доступны только заемные силы и антимагия.
  - Последнему жреца надо обучать с детства, и то не все смогут. Арсенал твоего подопечного это чудеса и проклятия.
  - Вот как, - Пенелопа пожевала верхнюю губу, - А если бы он мог, то, скажем, снять клятвы был бы в состоянии?
  - Только вместе с жизнью. Клятвы относятся к внутренней составляющей твоей магии. А что, тебя не устраивают какие-то клятвы? - насторожилась вампиресса и немного повернулась корпусам так, чтобы ей было легче атаковать Пенелопу.
  - Нет. Меня все устраивает. Это не для меня, - тут же поспешила успокоить собеседницу архимаг, от которой не укрылось и изменение положения тела и легкое движение руки к поясу, где висел кинжал, - Но, если верить твоим словам, то теоретически тот кто сможет сделать все это внешне, будет в состоянии и вовсе лишить человека магии?
  - Да, это возможно.
  - Как камень королей? - тут же влезла в разговор Злата.
  - Камень королей действительно способен лишить мага его дара, если маг будет долгое время пребывать рядом с камнем. Но повторить это воздействие пока ни у кого не получилось.
  - А как же разрушающие артефакты? - не унималась девчонка, - Ведь они же действуют как камень королей, только одноразовый.
  - Они действуют похоже. В некоторых моментах так и вообще один в один. Но есть и отличия. Камень королей может лишить мага дара. Камень королей действует постоянно, в то время как разрушающий артефакт нуждается в активации. Камень королей не нуждается в питании, а артефакты требуют подзарядки. И камень королей разрушает саму суть магии, в то время как разного рода антимагия и артефакты являются различными проявлениями магии.
  - Здорово, - с придыханием произнесла Злата, получив за раз так много новой информации.
  - Интересно, конечно, - Пенелопа усмехнулась, - Но я бы предпочла лично поработать с камнем королей.
  - Многие бы желали. Только, вот, кто им даст. А вообще, магу стоит радоваться, что такие вещи, как камень королей, это редкость. Иначе, боюсь, церковники бы давно устроили магам "веселую" жизнь.
  - Это точно, - кивнула Пенелопа, с которой в раз слетела вся мечтательность, - Ладно, спасибо за ответ и лекцию, пойду, поработаю над своим церковником, пока могу. А вы..., - архимаг пристально посмотрела на Анастасию, - Отбейтесь от Светлого похода. Я совершенно не горю желанием работать на банду Наместника. Меня и здесь, неплохо кормят.
  
  *****
  
  - Что делать то?
  - Продуктами запасаться надо. Пряности, спички...
  - И так все дорожает!
  - Слышала, был королевский указ, что всех, кто цены на продовольствие задирает, сразу в тюрьму тащить.
  - Приказ... Не был бы наш король вампиром, и приказы бы не понадобились.
  - Не скажи, кума, в прошлом году король человеком был и чего? Помнишь, как мука в цене подскочила?
  - Так неурожай был! А тут...
  - Тут купцы поживиться хотят. А король не дает.
  - Ты ему еще спасибо скажи!
  - И скажу! ... Пусть от церковников отобьется, так я ему и в ножки поклонюсь.
  - Ой, дура!
  - Сама ты дура! А для церковников мы все еретики и гореть нам всем на кострах.
  - Ох, горе-горюшко, доля наша бабская тяжкая... Пойду, муки куплю.
  
  Глава 9

  
  - Это мерзко. Он просто нас покупает.
  - И это все, что вы услышали в словах его величества? Только про деньги?
  - А вы услышали что-то иное?
  - Услышал, - важно кивнул упитанный священник с роскошной бородой и тут же приложился к кубку с вином, полностью опустошая его всего за пару богатырских глотков.
  - Мне даже интересно, что вы там услышали. По мне, нам предложили деньги и только деньги. Это отродье Мур все меряет лишь ими.
  - А какого еще отношения вы к себе ожидали, если даже мне известно о том, что вы любите запускать руки в храмовую казну? И прошу заметить, что среди нас нет никого, кто бы этим не грешил, - патриарх вновь лично наполнил свой кубок вином и еще раз залпом осушил его, целенаправленно напиваясь, - Мы давно воспринимаем храмы Всесветлого как свою собственность, и не мудрено, что даже вампиры судят о нас настолько превратно.
  - Я верую, и вера моя сильна! - вокруг собеседника пьяного патриарха стала уплотняться аура магической силы, а в глазах появился неестественный огненный блеск.
  - Мы все веруем, и Всесветлый не обделяет нас дарами своими, - кубком отмахнулся мужчина, из-за чего несколько капель вина попали на разгневанного оппонента, но он этого не заметил, - Судят же нас по делам земным.
  - Так вот что ты услышал от нашего короля? Решил отказаться от благ? Оставишь свой дом при храме и переедешь в монастырь?
  Несмотря на то что в мартианстве всегда было важным противопоставление показным богатствам Светлой Церкви, священники Истинной Церкви никогда не отказывали себе в радостях земного бытия. Учение Мартина указывало им быть скромными и не кичиться златом, но никогда не вынуждало их отказываться от чего-либо. Ограничивай свои потребности, но никогда не подавляй их. Потому-то храмы мартианцев были украшены очень скромно, зато там всегда было много места и света, так как строились они огромными, и на размерах никто не экономил. Дома епископов также всегда строились при храме одновременно с ним, и являли собой шикарные, по меркам мира, хоромы, которыми могли бы гордиться и герцоги. Подобные дома всегда являлись предметом особой гордости священников, в них проживающих.
  - Не собираюсь я становится бессребреником. Хотя желания свои умерю, - бородатый патриарх вновь махнул кубком, снова немного забрызгав собеседника.
  - Так, может, сейчас начнете? - с неприязнью глянул на бородатого второй патриарх и брезгливо стряхнул капли вина со своей одежды.
  - Сейчас я напьюсь до свинского состояния. А вот завтра... завтра побегу исполнять все указы короля и демонстрировать ему свою верность.
  - Значит, продались вампиру?
  - Я повторю: вы неправильно услышали главный посыл его величества, - уже изрядно пьяный патриарх глупо улыбнулся, - Совсем неправильно.
  - Так поясните же нам, что мы не услышали! Ибо я, кроме будущего получения денег и прочих выгод, ничего иного не услышал.
  - Вы просто не слушали. Его величество дал нам шанс. Шанс служить Всесветлому верно. Или вы думаете, он так просто рассказал нам про Мур и Демура и то, как именно боги смотрят на верующих? Король буквально прямым текстом сказал нам, что надо делать! А еще... ик... еще мы получили возможность стать настоящими пастырями для прихожан и позаботиться об их душах.
  - Глупости! Нам надо срочно связаться с кардиналами Вобанэ и...
  - Предать веру?!
  - Мы согласились служить врагу всего рода человеческого! Мы уже ее предали!
  - Не помню, чтобы вы возражали королю на встрече! На все предложения вампира вы кивали и вид имели весьма довольный!
  - Я...
  - Хватит спорить, - Нестор резко вмешался в перепалку двух своих верных сподвижников, - Сейчас не место и не время выяснять отношения. Надо решить, что будем делать. Все вместе.
  - Мы уже... ик... решили. И дали свое слово королю.
  - И ты хочешь это слово сдержать? - Нестор заинтересованно глянул на бородатого.
  - Да. Нам дали перспективу, и только... ик... идиоты... ик... откажутся от такого шанса.
  - Шанса..., - глава Синода будто распробовал это слово, покатав его во рту, - Деньги, уважение и почет... Это все хорошо. Рассказ про Демура и Мур тоже ценен. Но что еще мы можем получить от этой ситуации? Войска Светлого похода сметут нас, и все обещанное вампиром превратится в прах. Зато, если мы выступим против вампиров и уничтожим их сами...
  - Нестор, ты же видел короля. Он уверен в своих силах. Существо, которому больше трех веков, обладающее магией и... ик... Светлый поход для него ерунда. И мы для него так... пыль... ик... Захочет - и сотрет.
  Патриархи как по команде опустили глаза, прекрасно осознавая, что последнее высказывание их пьяного собрата полностью верно. Король давно показал, что его силы куда более значительны, чем об этом принято думать. В свое время король подавил бунт могущественных иерархов Синода буквально за час. А ведь там были не последние священники Истинной Церкви не обделенные силой Всесветлого. И на встрече король не выглядел осторожным или испуганным, а вовсе даже наоборот, чувствовал себя хозяином положения.
  - И вы предлагаете поверить вампиру?
  - Да. Я предлагаю поверить вампиру, который... ик... обещал нам свою поддержку и дал нам шанс распространить истинную веру на весь север. Или вы не поняли, что после победы вампиров в войне против Светлой Церкви именно Истинная Церковь займет место пастыря человеческих душ? То, о чем мы всегда мечтали, то что завещал великий Мартин... все это... ик... исполнят вампиры. А нам надо лишь стоять у них за спиной и не мешать!
  - Но они же едят людей!
  - И пьют кровь... ик... как мы вино, - в подтверждение своих слов бородатый патриарх вновь наполнил свой кубок и залпом осушил его, - Потому рядом должны быть те, кто будут останавливать их и ограждать честный людей от... ик... их пагубного влияния.
  - Мы?
  - Да, Нестор. Мы должны стать той силой, что будет защищать людей от произвола вампиров. Но при этом мы должны будет помогать вампирам в других их делах. И за это они обещают нам поддержку, а прихожане и вовсе будут молиться на священников! В результате же Истинная Церковь будет распространять свое влияние на весь север... и у нас будут деньги. Такой шанс нельзя упускать... ик... Нельзя. Мартин бы этого не простил.
  Собравшиеся патриархи вновь на некоторое время замолчали. Обрисованные перспективы, и правда, были весьма заманчивы. Влияние, деньги, власть и главное - исполнение заветов мартианства. И ради этого надо лишь пойти на сделку с кровопийцами, что патриархи, собственно, уже и сделали, дав свое слово королю на встрече во дворце.
  - А эта девка... жрица Мур? Что если вампир предпочтет сделать ставку на нее?
  - Если мы предадим его величество, то именно так он и поступит. Для этого он ее на собрание и притащил. Показал нам замену... ик... Потому, предавать нельзя. Иначе в Элуре останется только одна Церковь, но почитать в ней будут отнюдь не Всесветлого.
  - Значит выполняем все, что обещали королю?
  - Да.
  - Да.
  - Да.
  - Да. Но мы все об этом еще пожалеем.
  
  *****
  
  Буквально в паре кварталов от того места, где высшие иерархи Истинной Церкви решали свое будущее, не менее судьбоносная встреча происходила и у другой группы влиятельных людей. Совершенно не скрываясь и не таясь, все южные герцоги дружно направились в гости к одному из них, стоило им только покинуть королевский дворец.
  - Не буду скрывать, господа, встреча прошла куда лучше, чем я ожидал, но трясет меня до сих пор.
  - Я как представил сто тысяч вампиров... а ведь он не пугал... просто предупреждал.
  - Это все эмоции, а нам надо решать, что делать дальше. Я, может быть, тоже испугался, но сейчас хотел бы услышать конкретные предложения.
  - А чем вас не устраивают предложения короля? - герцог Тифонский развалился на диване и закинул ногу на ногу, - По мне, так они полностью соответствуют нашим интересам. И от денег никто из вас не отказался, как я помню.
  - Но это не отменяет того факта, что мы оказались между молотом и наковальней. Вампиры или Светлый поход... кто-то нас все равно уничтожит. Или здесь есть наивные люди, что верят кровопийцам? Мы либо сгорим на костре инквизиции, либо нас сожрут.
  - Не сгущайте краски. В Ильхори вампиры правили более двух веков. Ныне они уже век правят в Чергории. И там, и там аристократы, что поддерживают власть, живут вполне себе припеваючи.
  - Значит предлагаете сделать ставку на короля Александра?
  - Мы сделали эту ставку еще несколько месяцев назад, когда согласились на дворцовый переворот. Ныне же нам не стоит демонстрировать свои сомнения, чтобы никто не подумал, что мы можем предать короля.
  - Инквизиторы это оценят, - ухмыльнулся Ремский, - И наградят... Костром.
  - А у вас есть иные предложения? - напрягся Тифонский.
  - Не знаю как вы, а я уже написал послание Наместнику. Лишним оно не будет.
  - Это измена. Та самая о которой нас предупреждал его величество.
  - Это не измена, а разумная предосторожность. Жить рядом с кровопийцей...
  - Он все равно ест травоедов! Какое вам до них дело? Они и так плодятся как животные. От них не убудет.
  - Когда у вампиров кончается еда, они пьют кровь всех, до кого могут дотянуться. Или времена Нашествия ничему вас не научили? Так освежите в голове хроники тех лет! Для вампиров мы еда и ничего более. И им не важно травоед ты или герцог. Пока я живу рядом с ними, у меня нет выхода, и я буду всячески демонстрировать свою лояльность королю, но как только на земли Элура придут войска Светлой Церкви, я сразу же сменю сторону. И всем вам советую поступить так же.
  - А не пожалеете?
  - Я жалею, что не могу поступить так сейчас.
  
  *****
  
  - Как прошла встреча патриархов?
  - Все как мы и предполагали. Сначала священники хотели нас предать, но подумали, посовещались и решили, что пока будут на нашей стороне.
  - Каков поп, таков и приход. Я же говорил, что за деньги они мать родную продадут! Нестор очень вовремя поставил на все важные должности своих людей, а все они, как и их покровитель, очень любят красивую жизнь. Но нам это только на руку.
  - Как это ни странно, экселенц, но исход их переговоров между собой решили совсем не обещанные вами деньги.
  - Вот как? - Александр оторвался от зеркала перед которым примерял новый мундир, - И что же подвигло церковников не начинать вредить мне?
  - Перспективы. Они считают, что поддержав нас, они смогут усилить Истинную Церковь и ее положение в мире.
  - Вот как? Удивительно. Что ж. Пусть так. Поможем им в этом. Проследи, чтобы ожидания патриархов исполнялись. Что герцоги?
  - К сожалению, при переговорах не присутствовали слуги или животные, так что информация лишь со слов верных нам герцогов.
  - И что сообщают Тифонский и компания?
  - Весьма подробно описывают всю беседу и сообщают, что пока ничего не поменялось. Как и прежде, в первую очередь герцоги будут отстаивать свои интересы. И пока у большинства из них эти интересы совпадают с нашими.
  - Ожидаемо. Что-то еще?
  - Ремский послал гонца к Наместнику. Предлагает сдать церковникам Рем.
  - Он идиот?
  - Не могу отрицать очевидного, - усмехнулся Геннадий, - Хотя раньше был о нем лучшего мнения.
  - Гонца перехватили?
  - Так точно, экселенц. Вот его послание, - вампир протянул алукарду лист дорогущего пергамента с явными следами взломанной магической защиты.
  - Хмм, - Александр быстро пробежался глазами по письму, - Пусть наши организуют поддельный ответ Наместника в духе, что вы все еретики и гореть всем элурцам в огне инквизиции.
  - А не слишком ли?
  - Нормально. Пусть нервничает. И раз эта тварь решила предать, то его следует показательно наказать. Устройте в герцогстве смену власти... ну скажем будущим летом.
  - Сын или племянник?
  - Племянник. Думаю, он будет отлично смотреться на троне герцогства. А семью нынешнего герцога в расход.
  - Сделаем, экселенц. Бастарда тоже в расход или?
  - Или. Бастарда с матерью официально поселить в моем дворце в Касе. Племянник будет более сговорчив, зная что у нас есть и другой претендент на его место.
  - Обозначим это как охрану сиротки из чувства сострадания. Слухи про истинную причину смерти герцога Ремского пустим по осени, как раз когда среди южан будет много сомневающихся.
  - Так и сделайте. Что купцы?
  - Совещались всю ночь, экселенц. Приняли решение просить у вас защиту.
  - И здесь расходы... Казначей меня прибьет. Много хоть попросят?
  - Обязательное сопровождение всех торговых караванов военными кораблями.
  - Что нам для этого потребуется?
  - Увеличить боевой флот в два раза. А лучше в три.
  - Дебилы. Или они мне моряков нарожают?
  - Купцы рассчитывают, что необходимые экипажи можно завербовать в колониях. Там хватает людей хорошо знакомых с морем.
  - В чем-то они правы, - Александр пригладил себе бровь и задумался, - Года за три обучим, столько же времени займет постройка новых кораблей.
  - Меньше чем за четыре года с постройкой не управимся, - уверенно заявил Геннадий, что прекрасно знал обстановку на всех верфях страны, - А с учетом неминуемых потерь, все пять лет.
  - Тогда все нормально. Передай Леониду, чтобы начал вербовку матросов.
  - Может, сам? А то воевода совсем не обрадуется возвращению к деревянным кораблям.
  - Ладно, сам распоряжусь. Еще что по купцам скажешь?
  - Остальное мелочи.
  
  *****
  
  - Итак, любезные. Уверен, что вы уже прекрасно осведомлены о том, что я вампир и так далее. Так что предлагаю не тратить время зря и сразу перейти к нашим с вами делам. Что вы хотите за свою лояльность и лояльность Ура? - сходу заявил Александр, стоило ему появится в малом зале, где его поджидала делегация из Ура.
  - Так это, ваше величество, если, значится,..., - гладко выбритый детина с сильно обветренным лицом, говорящим всем и каждому, что его обладатель привык проводить много времени на открытой палубе в море, неуверенно замер на месте, - Если мы... вы... если, значится, ваших люде... э-э-э... вампиров в городе, значится, не будет, то и мы, значится, будем соблюдать...э-э-э... договор... э-э-э ваше величество.
  - А теперь еще раз, но без "э-э-э" и одним предложением.
  - Ваше величество, уважаемый Корнил не мастак говорить, зато любит брать ситуацию в свои руки и выступать там, где ему следовало бы помолчать, - одетый по последней дворянской моде мужчина вышел вперед и, бросив гневный взгляд на не к месту выступившего купца, склонил голову перед Александром, - Купцы и уважаемые люди Ура посовещались и решили, что мы все верноподданнически поддержим своего короля и выполним любой его приказ. Ур останется верен короне! В ответ мы просим ваше величество милостиво защитить нас от вампиров и запретить им появляться в городе.
  Александр выразительно посмотрел на сопровождавшего его Геннадия, на что вампир только хмыкнул и широко улыбнулся. Разведчик знал о втором требовании купцов, но специально не сообщил о нем алукарду, решив посмотреть на реакцию последнего. Тем более Геннадию всегда нравилось, как Александр ставил на место зарвавшихся людей.
  - Нет. Эти условия неприемлемы. Вампиры вернейшие из моих слуг, и в мире не будет города, куда они не смогут заходить. Но у меня есть встречные предложения. В гавани Ура есть форт рядом с портовой крепостью, пусть его гарнизоном будут вампиры. Без нужды им будет запрещено покидать этот форт. Также будут установлены улицы, по которым вампиры могут передвигаться от городских стен до форта, а также к магистрату и дворцу наместника. Вне этих улиц появление вампиров возможно лишь с разрешения магистрата. Обещаю, что ротация гарнизона форта будет всегда происходить только ночью, а в другое же время вампиры не будут появляться в городе вовсе, если в этом не будет необходимости.
  Настала очередь Геннадия с недоумением смотреть на алукарда. Хорошо зная старого друга, вампир ожидал почти любого исхода дел в ответ на просьбу купцов, но никак не согласия с ней, пусть и с оговорками. Тем более в Уре действовали многочисленные группы разведчиков и прочих участников закулисной возни, что не кончалась с самого момента сотворения мира.
  Тем временем, Александр быстро договорился с купцами о строгих правилах посещения вампирами Ура и пообещал за несколько лет увеличить боевой флот, так чтобы все торговые караваны сопровождались минимум двумя военными кораблями.
  - И зачем мы согласились с требованием купцов убрать вампиров из Ура? - озвучил свой вопрос Геннадий, стоило только слугам закрыть дверь за покинувшей прием делегацией купцов.
  - Город, в котором официально не будет вампиров... По сути, совершенно безопасное для людей место. Это же отличная идея.
  - А форт с нашим гарнизоном?
  - Про него быстро все забудут. Если что-то не видно и не слышно, значит этого нет. Уже в следующем году люди будут считать Ур надежной защитой от вампиров и ставить это в заслугу городским властям. Лучше и придумать сложно. Город со своими законами, традициями и правилами для вампиров. Идеально!
  - И побегут туда все желающие обезопасить себя от нас.
  - Пусть бегут.
  - Ур и так огромный, а станет еще больше.
  - Ерунда. Город легко увеличит свои размеры хоть в десять раз. Места там много.
  - А кормить горожан чем будем? На брусчатке зерно не растет, а рыбы на всех не напасешься.
  - Увеличим фабрики по разведению гусениц. В конечном итоге, если людям не сообщать, что они едят галеты из гусениц, а не зерна, то разницы они не заметят. До сих пор же не замечали.
  - До сих пор мы кормили гусеницами в основном военных, а те едят все, что дадут.
  - Не беда. Попросим ученых разнообразить вкусы и с руками отрывать будут. Тем более, там и грибы в добавках и еще куча всего питательного и полезного. Так что, главное, чтобы у обитателей Ура была работа и деньги, а едой мы их обеспечим.
  - Ладно. А как быть с разведчиками?
  - А что с ними?
  - Как им работать в Уре, если вампирам можно будет ходить только по строго обозначенным улицам?
  - Как работали, так и будут работать, - отмахнулся Александр, - Чего люди не знают - того нет. А способов отличить в толпе вампира от не вампира еще никто не придумал.
  
  *****
  
  - Экселенц, у плода формируется эмоциональная и эмпатическая привязанность.
  - Мать вашу, как так то?
  Вскочив, Мария сломя голову бросилась в биологическую лабораторию, с которой было связано так много надежд и ожиданий всех вампиресс общины.
  Хотя Мур и советовала вампирам не лезть в шаблон, запрещать это богиня тоже не запрещала. Потому вялотекущие исследования магического шаблона не прерывались ни на один день, разве что было категорически запрещено любое вмешательство в его целостность. Но даже благодаря такому кастрированному исследованию удалось обнаружить области, отвечающие за формирование поведенческого стандарта у вампиров и вурдалаков и зафиксировать их отличия в разные моменты времени.
  Благодаря этому открытию было доказано то, что вампиры и вурдалаки и так знали о себе из обычных наблюдений за собственным поведением. А именно: удалось четко установить момент появления эмоциональной и эмпатической привязанности нового члена группы к ней. Именно этот феномен в свое время позволил общине вампиров вообще сформироваться и удержаться вместе, и именно на основании правильной привязанности вурдалаки Ильхори и Чергории проводили свою выбраковку среди новообращенных.
  Сам феномен был предельно простым. Вампир или вурдалак при обращении получал четкую эмоциональную и эмпатическую привязанность к группе или индивиду и после формирования такой связи предать группу или индивидуума не мог. Если же привязка осуществлялась к неким иным группам или индивидуумам, то вопрос о предательстве тоже не стоял, так как оно было лишь делом времени. Именно по этой причине в момент Нашествия все вурдалаки и резались друг против друга, предавая направо и налево.
  У изначальных вампиров подобные привязанности сформировались за первый день попадания в мир, и их объектами стали ровно четыре существа, три из которых ныне составляли Триумвират Вампиров. Четвертый же возглавил ренегатов и породил вурдалаков. Обращенные вампиры сохранили такой же образец установления привязанность, что и изначальные, правда по времени он составлял всего пару часов, во время которых община проводила пир в честь нового члена своей группы и все приветствовали новичка. Таким образом привязанность стокойно фиксировалась на всей общине вампиров и проблем с подданными у Триумвирата практически не было.
  У вурдалаков привязанность формировалась куда быстрее и происходила в первые несколько минут, а то и секунд после обращения. И из-за подобной скорости формирования привязанности ее объектом подчас становились весьма странные личности. И именно этим объяснялся тот факт, что и в Чергории и в Ильхори правителям этих стран приходилось убивать большое количество недавно обращенных, иначе они рисковали получить бунт.
  После обнаружения феномена привязанности, ученые вампиров пошли еще дальше и ныне не только обнаруживали и фиксировали, но и вполне определяли точные привязанности новых обращенных вампиров. Из-за чего сами ученые уже несколько десятков лет требовали проводит такие проверки на всех новичках и при необходимости уничтожать их сразу. Более того, ученые утверждали, что вполне смогут и искусственно сформировать нужную вампирам привязанность, без всяких праздников и торжеств в честь нового члена общины. Правда, Триумвират наложил запрет на подобные действия, объяснив это тем, что не стоит изменять то, что и так с успехом работает несколько веков. Вот если существующая система начнет давать сбои, тогда и будет принято решение подключить ученых, чтобы позволить им наблюдать и может быть даже формировать привязанность к общине. А пока ничего не трогать и не вмешиваться.
  - Что тут? - ворвавшаяся в лабораторию, Шеф Корпуса напоминала разгневанную фурию.
  - Устойчивое формирование эмоциональной и эмпатической привязанности.
  - Обратить процесс?
  - Пытаемся. Успехов нет.
  - Причина начала?
  - Неизвестно.
  - Какие изменения плода проводились и фиксировались? Магический всплеск? Кто-то колдовал рядом? Сопутствующие эксперименты?
  - Ничего такого, экселенц. Привязанность и связи начали формироваться сами по себе. Внезапно и спонтанно.
  - Это невозможно. Связь формируется лишь в момент обращения и...
  - Формирование связи завершено, - глухим голосом заявила лаборантка, наблюдавшая процесс на специальном артефакте.
  - Проклятие! - Мария была готова рвать и метать, - На кого установилась привязанность?
  - Зациклена на сам объект.
  - Охренеть. Называется, почувствуй себя профессором Выбегалло.*
  (*долго объяснять, читайте "Понедельник начинается в субботу")
  - Что будем делать с образцом, экселенц? Уничтожить?
  - Уничтожить всегда успеем. Пока наблюдаем. Все отчеты за сегодня мне на стол.
  - Через час все отчеты будут, - сообщил хмурый лаборант.
  - Хорошо. Объект перевести в Зиккурат, в защищенную от побега лабораторию для особо опасных образцов. Здесь же сформировать сразу два новых образца и установить за ними параллельное наблюдение.
  - А если и они внезапно уйдут на привязку?
  - Опыт он и есть опыт. Заодно и выясним, что за хрень тут произошла. И еще. Образцы крови всех вампиров, кто был в этой лаборатории мне на стол через пять часов. Если выясню, что это чья-то ошибка... Лучше сразу переводитесь из Корпуса. Я не прощу.
  
  *****
  
  Отчаянная решимость, фанатизм и полная безнадежность с легкостью читались в глазах мальчишки, что с заостренной палкой бросился на Ирину из кустов. Палаш вампирессы выскочил из ножен, и в следующую секунду голова атакующего отделилась от тела и полетела на обочину дороги.
  Еще вчера девушка отчаянно медлила и всеми силами старалась не убивать нападавших, большую часть которых составляли дети. Но уже сегодня действовала быстро и решительно. Всего одного дня хватило, чтобы понять и осознать, что никакие переговоры не помогут, и дети с палками, камнями и кухонными ножами, пытающиеся убить ее и других вампиров, не остановятся и не отступят.
  Северные рудники Орода давно и надежно контролируются местной Инквизицией, и здесь нет места сомневающимся. Дети же и вовсе поголовно фанатики, готовые отдать жизнь не раздумывая. Легкость, с которой вампиры занимали поселения по дороге к рудникам, ныне вспоминалась почти с ностальгией.
  Это там, практически в диких местах, церковникам было плевать на то, что думаю и делают местные жители, и те отвечали им полной взаимностью. Дорога от центральных районов Орода до его же северных рудников представляла собой некоторый кусочек свободомыслия в жестоком теократическом государстве, и люди в тех местах привыкли полагаться лишь на себя. Именно поэтому поначалу вампиров встречали с агрессией, так как считали, что противостоят обычным бандитам или же вражеским солдатам, что пришли и будут грабить. В мгновение ока все изменилось, когда стало понятно, что в качестве завоевателей явились нелюди. Ведь как бы инквизиторы ни смотрели сквозь пальцы на тех, кто живет по дороге на север, им никогда не простят даже временное нахождение под властью вампиров. Потому местные, уяснив, что элурская армия явилась на их земли всерьез и надолго, тут же поднимали руки вверх и всячески сотрудничали с вампирами, прекрасно понимая, что это их единственный шанс на выживание.
  Совершенно иначе обстояли дела на самих рудниках, откуда церковникам было нужно как можно больше серебра, а потому здешнее население находилось под неусыпным контролем как инквизиторов, так и всякого разного рода проповедников. Из-за этого посланные сюда вампиры встретили ожесточенное сопротивление и были вынуждены отступить. Так отделение Ирины и оказалось на самом севере Орода, куда полковник направил дополнительные силы для наведения порядка.
  Таким образом, пока два батальона второго полка "окапывались", занимая оборону, еще один батальон "играл" в войнушку на рудниках.
  По плану капитана, вампиры должны были загнать население всех рабочих поселков в местные форты, после чего пару недель спокойно осаждать их, вынуждая местных к осознанию неминуемости поражения. Последующие переговоры должны были поставить точку в противостоянии, а местные жители уяснить кто ныне хозяин положения и их владыка. Таким образом, все покорение рудников должно было пройти довольно мирно и практически бескровно. Но этот план не выдержал столкновения с реальностью.
  Для начала все поселения, как один, вышли на бой. Мужики похватали топоры, женщины взяли в руки вилы и под завывания священников подобные импровизированные ополченцы бросались на вампиров. В результате же выживших не оставалось. Люди вообще не стремились сохранить свою жизнь в подобных атаках, вампиры же не церемонились с едой.
  Сразу же выяснилось, что среди атакующих нет детей, которых местные отправили самостоятельно выбираться на юг лесами. Понимая, что выжить в лесу, да еще и в условиях приближающейся зимы дети не смогут, офицеры направили вслед беглецам поисковые команды, которые должны были помочь ребятне выжить.
  Но и эти благие помыслы были разбиты реальностью. Дети категорически не желали принимать помощь вампиров. Старшие убивали младших, тех кто не мог держать в руках оружие, а после сами бросались в самоубийственную атаку. Жывым не давался никто.
  - Сумасшедшая страна, - Ирина избавила тело убитого ребенка от крови и взмахом руки обратила останки в прах, голову же поместила в аккуратно созданную магией ямку и зарыла.
  - Так может мы их ночью выловим? Похватаем спящих и... перевоспитаем.
  - Ничего не выйдет, - покачала головой вампиресса, - Откажутся есть и пить. И вообще их придется держать связанными, чтобы сами себя не убили. Но идея разумна. Надо ловить детей ночью.
  - Значит в следующий лагерь не идем? - с надеждой спросил сержант глядя на своего командира.
  - Нет. Пусть считают, что мы их не заметили и укладываются спать, - вампиры прекрасно чувствовали спрятавшихся в нескольких сотнях метрах детей, внимание от которых и отвлекали напавшие только что мальчишки, - Оставь здесь капрала с одним бойцом, пусть они ночью навестят детей и возьмут грудничков.
  - А остальных?
  - По ситуации, - Ирина не смогла отдать приказ об уничтожении детей и стыдливо оставила это решение на откуп подчиненных.
  Вот только и солдатам не пришлось выбирать. Уже вечером весь батальон получил приказ о тотальной зачистке местности и уничтожении всех проживающих здесь людей. И как вампиресса не старалась достучаться до руководства и объяснить им бессмысленность уничтожения детей младше трех лет, понимания у офицеров она не нашла.
  А уже спустя неделю в полностью пустых поселках стали появляться новые жители - вампиры переселяли сюда присягнувших им ородцев, вывозя их из зоны будущих сражений.
  
  *****
  
  - Ваше подобие, последние новости из Элура, - как всегда, секретарь возник в кабинете бесшумно.
  - Кто передал?
  - Посол Гарна, подобный.
  - Интересно. И что там?
  - Еретики выразили свою полную поддержку королю Элура, подобный.
  - Чего? Истинная Церковь поддержала вампиров?
  - Да, подобный. Нестор Блаженный лично выступил перед прихожанами на главной площади Касии и заявил, что люди и вампиры могут жить в мире.
  - Они что... рехнулись?
  - Не могу знать, подобный.
  Новость была ошеломляющей. Наместник ждал от еретиков чего угодно, кроме сотрудничества с вампирами. Он был готов даже вести с ними переговоры и принять их всех в лоно Светлой церкви в обмен на помощь Светлому походу. Теперь же даже и речи о прощении идти не могло. Да и вообще, многие старые расклады стали недействительны.
  - Это не все новости, подобный, - секретарь позволил себе оторвать Наместника от размышлений.
  - Что еще?
  - Храм Мур официально признан королем Элура. В Касии начато строительство храмового комплекса. Также особым королевским манифестом объявлено о равном отношении в Элуре к Мур и Демуру.
  - Значит все же жрец Мур, - тихо пробормотал Наместник, - Мы должны будем искоренить нелюдей, еретиков и богохульников. Это будет священная война.
  - Да, подобный.
  - Пора назначать командующего. Вызови ко мне кардинала Вестора.
  - Да, подобный, но осмелюсь спросить, будет ли разумно доверять руководство Светлым походом кардиналу Вестору? Его властолюбие может сыграть против интересов Церкви. Не лучше ли поручить это Главе Охотников?
  - Все так, старина. Только вот Вестор канцлер Ильхори и лучше многих знает все расклады на севере. Также именно он возглавляет конгрегацию, что обязана бороться с вампирами вне Ордена Охотников, а значит не просто может претендовать на руководство Светлым походом, но и обязан быть в этом руководстве как минимум заместителем. Третьей же причиной является тот факт, что во время предыдущего Светлого похода вампиры с легкостью отбили несколько первых атак наших сил. Более чем уверен, что в этот раз все будет точно так же.
  - Желаете, чтобы кардинал все организовал, но потом погубил свою репутацию начальными поражениями, подобный?
  - Верно, старина. Я не забыл все дела кардинала Вестора и его поведение. Такому человеку не место в Вобанэ. Провал Светлого похода будет отличным поводом, чтобы сплавить его в монастырь.
  - А если у него все получится?
  - Значит такова воля Всесветлого.
  
  *****
  
  - У меня сосед третий день пьет. Как патриарх с речью выступил и о вампирах рассказал, так и пьет.
  - Дед говорил, что это верный способ защититься от вампиров. Мол, не трогают они пьяных.
  - Да это все ерунда! Если бы алкоголь защищал от вампиров, его в каждой церкви продавали бы.
  - Так церковь-то теперь с вампирами. Али не слышала, что патриарх сказал?
  - Слышала, только вот это сейчас. А раньше?
  - Так раньше-то они тоже, может, с ними были, только нам не говорили. Или вообще, сами вампиры! Что-то я не помню, чтобы светлых отцов серебром проверяли!
  - А ведь и верно...
  - Эй! Ты чего на меня так смотришь?
  - Вспоминаю, что ни разу не видела, как ты проверку проходила.
  - Не дури! Вот! Видишь, монетка серебряная? Не вампир я.
  - Ух, извини, кума, нашло что-то.
  - Да ладно... Ты это... Монетку-то в руки возьми. А то я тебя на проверках тоже не видела.