Абабков Андрей
  
  Самый злой вид 8
  (авторская рукопись)
  
  только для личного использования
  
  
  Пролог
  
  - А вот скажи мне, зема, зачем убивать вампиров? Они же прямо как мы!
  - Ты идиот? Какие они "как мы"?! Убийцы они и мерзкие твари!
  - Ну, это само собой, но ведь посмотри, как у них все устроено ладно. Я слышал...
  - Ты бы лучше позаботился о том, чтобы тебя не услышал наш священник. Или уже забыл, как в Девятом Медном казнили провокатора?
  - Но у вампиров...
  - Заткнись уже! Нам приказали убивать вампиров? Вот иди и радуйся, что не отправили на острова Каларгона, и ты не в водичке акул кормишь, а по твердой земле шагаешь!
  - Это, и правда, повезло. Но я слышал, что ородскую армию...
  Хрясь! Мощный удар опрокинул говоруна на землю и на некоторое время вокруг стало тихо.
  - Это мое последнее предупреждение! Потом пойду к священнику!
  
  Глава 1
  
  Что больше всего любят солдаты? Этот философский вопрос каждый генерал решал для себя по своему. Одни говорили, что сама природа человека, взявшего в руки оружие, порочна, а значит солдаты любят только кровь и смерть. Другие неизменно указывали на жажду наживы и дух авантюризма, преследующий всех воинов с давних времен. Третьи рассказали о регалиях капитанов и генералов, что лежали в походном мешке каждого бойца независимо от его возраста. Одним словом, единого мнения не было, хотя споры на столь интересную тему то и дело вспыхивали в офицерских собраниях всех полков.
  Склонившийся над огромной книгой, среднего роста седовласый крепкий мужчина считал, что знает ответ на этот вопрос. По его наблюдениям, больше всего солдаты любили жрать. По крайней мере, именно так выходило по тем записям, что он сейчас изучал. Ведь только за последний месяц бойцы Западной Элурской Армии, уже сто лет ведущей войну с Ородом, переработали в своих желудках десятки тонн различных съестных припасов и желали продолжать эту традицию в будущем.
  С тихим стоном захлопнув гроссбух, старший армейский интендант Лазарь Пирн откинулся на спинку кресла и несколько десятков секунд изучал потолок в своем кабинете. Сорок два года - это возраст, заставляющий задуматься о будущем. Сейчас у мужчины не было семьи, детей и даже любимой женщины. То есть, не было ничего кроме работы. В последние годы это стало его напрягать. Зато со службой и карьерой все было отлично.
  Блестящий выпускник сиротского приюта Ебурга с легкостью занял должность при штабе Западной армии и быстро нашел здесь свое призвание, заслужив уважение коллег, а заодно продвинувшись так далеко по карьерной лестнице, как это вообще мог сделать не имеющий родственников и связей травоед. Спустя несколько десятков лет родственников так и не появилось, зато связей было выше, чем у некоторых графов, ведь в герцогстве Кас любили работать только со своими, и сирота, выросший в Ебурге, был на севере именно таковым человеком. И именно северные деловары открыли перед Лазарем весь торговый мир, познакомив с нужными людьми по всему королевству и далеко за его пределами. Ныне простой армейский чиновник мог достать почти что угодно и, по сути, в одиночку ворочал огромными суммами военного бюджета.
  Прекратив предаваться пустым размышлениям, старший интендант вновь перенес взгляд на свой рабочий стол и, отодвинув в сторону гроссбух, в котором были тщательно записаны все расходы Западной армии в деньгах и материалах, взялся за заявки и планирование будущих покупок. Строго говоря, проверка расходов и трат вообще не была работой Лазаря, и делал он это исключительно по своей инициативе, иногда даже под недовольное ворчание начальства, ведь его должность подразумевала ответственность за закупки, но никак не за их распределение между подразделениями армии. И уж тем более не старшему интенданту стоило проверять, везде ли офицеры верно потратили закупленное, а главное: туда ли. Ведь воровство в армии придумали не вчера, и не Лазарю изменять порядок вещей, сложившийся тысячелетиями.
  Вот и сейчас мужчина видел, что не менее четверти всего военного имущества было банально украдено со складов армии, и офицеры даже не сильно скрывали этот факт, предоставляя в интендантское управление совсем уж липовые бумаги в виде отписок и объяснений. Но четверть - это "нормально". Именно так в свое время Лазарю говорил Карл Великий, когда юный интендант имел честь быть представленным величайшему из правителей Элура. Ныне Карла уже давно нет в живых, на троне сидит его правнук, но завет монарха навсегда остался в голове старшего интенданта и был для него руководством к действию. То есть, слать рапорты и кричать о грабеже он начинал только когда объемы исчезнувшего со складов начинали превышать четверть и, надо сказать, офицеры армии весьма быстро приняли правила игры, и вот уже больше десяти лет Лазарь не применял к расхитителям никаких санкций и не инициировал ни одного скандала или расследования. Генерал был доволен таким положением дел, в столице тоже претензий не имели, а значит пока все будет оставаться как и было.
  Быстро просмотрев первый лист из заявок на приобретение, старший интендант добродушно хмыкнул себе под нос и размашисто поставил свою резолюцию внизу. Элурские егеря в очередной раз просили снабдить их протеиновыми батончиками, что весили так мало, но зато были питательны и вкусны. В рейдах на Лесном поле это было чуть ли не лучшим рационом для бойцов, вот только в Касе отказывались продавать слишком уж большие партии столь востребованного всеми товара и приходилось покупать его чуть ли не раз в неделю, выигрывая при этом аукционы на поставки у других элурских армий.
  Впрочем, Лазарь не зря недавно вспоминал про свои связи. Купцы в Касе любили иметь дело со старшим интендантом, и некоторые партии редких товаров всегда были отложены ими для своего человека. Так что егеря редко уходили в боевые рейды на Лесное поле без столь любимых ими протеиновых батончиков. Вот и сейчас не уйдут, ведь заявка была только что одобрена и уже завтра передовые части Западной армии обязательно получат несколько ящиков ценного походного продовольствия.
  Быстро пролистав остальные заявки, Лазарь убедился, что от егерей больше ничего нет, и встав, вышел из кабинета, чтобы отдать бумагу в работу. Так будет быстрее, чем вызывать помощника, который вполне может отнести заявку на склад только к вечеру. А егеря... главные бойцы Западной армии конечно могли и подождать с исполнением своего заказа, вот только старший интендант считал, что те, кто сражаются, должны иметь все необходимое для этого как можно быстрее. Ведь несмотря на сто лет войны между Элуром и Ородом, по сути, боевыми частями у обеих армий были только егеря, с упоением режущие друг друга на Лесном поле, что появилось на границе двух королевств почти в самом начале войны.
  Ород тогда был практически разбит. Элурская армия шастала по приграничным землям соседа как у себя дома. Легендарный генерал Гарлан с легкостью уничтожал все вражеские отряды, пытающиеся ему помешать, а гарнизоны приграничных ородских крепостей могли лишь с зубовным скрежетом наблюдать за тем, как мимо их укреплений гонят в Элур пленников и везут телеги с награбленным. На помощь Ороду тогда пришли маги.
  Два архимага, нанятые королем, сотворили практически невозможное. Всего за один год граница между королевствами поросла лесом, так что не стало полей и дорог, отчего элурская армия больше не могла свободно ходить в гости к соседям и безнаказанно грабить их. Все попытки проложить новые дороги закончились неудачей - заклинания архимагов продолжали действовать. Тогда элурские офицеры сменили тактику и стали засылать в Ород небольшие мобильные отряды, которые уже не уводили пленников, а просто тащили домой все ценное. Но против небольших отрядов уже могла действовать и разбитая ородская армия.
  Вскоре корни деревьев стали получать подкормку в виде нового удобрения. Человеческая кровь щедро лилась на приграничные земли, продолжая таким образом подпитывать некогда запущенные магами заклинания. Так пространство между приграничными крепостями и осталось сплошным лесным покровом, быстро получившим название Лесное поле, ведь под сводами деревьев шло нескончаемое сражение между егерями двух противоборствующих сторон.
  Лично передав заявку и вернувшись в кабинет, Лазарь быстро просмотрел все остальные требования о закупках необычного продовольствия. Колбасы, консервы, сыры, гномий хлеб, сушеное мясо кракена... Большая часть этих просьб могла быть удовлетворена только в Касе. Его родное герцогство вообще неплохо устроилось и только на поставках продуктов питания получало значительную прибыль, в несколько раз превосходящую ту, что получали на торговле зерном южные герцоги. Причем качество еды было выше всяких похвал даже там, где она делалась, казалось бы, из совершенно несъедобных вещей.
  Вот например " северные галеты". Как то Лазарю показывали процесс их изготовления. Зерна и муки там не было вовсе. Это интендант знал точно, так как воочию видел, что именно клали в гигантский чан. На вопрос о ингредиентах и их происхождении, проводивший ему экскурсию молодой парень со значком мага лишь хмыкнул и ответил что "вы не захотите этого знать". Такой явно уклончивый ответ сказал Лазарю многое, а потому мужчина не стал докапываться до истины. Северные галеты были вкусны, питательны и стоили вполне дешево, чтобы интендант продолжал заказывать их в огромных количествах, несмотря на сомнительные ингредиенты. Тем более что солдаты ели северные галеты и просили еще, никаких отравлений никогда от них не случалось, а сроки хранения вообще превосходили все мыслимые нормы. Как Лазарь точно знал, на одних северных галетах герцогство Кас получало в казну больше, чем все южные герцоги на торговле зерном.
  Быстро одобрив большую часть заявок, старший интендант отложил их в корзину, откуда потом бумаги заберет помощник, и оставил перед собой два листа. Один из них был заявкой на покупку пяти тонн мяса, а второй - заявкой на пять тонн рыбы. Причем для армии надо было закупить либо то, либо другое. Исполнение обеих заявок не требовалось. Просто любая военная структура, несмотря на внешнее единство, представляет собой конгломерат различных группировок, имеющих подчас противоречивые, а то и враждебные друг другу интересы. Вот с такими противоречивыми интересами старший интендант в очередной раз и столкнулся по работе.
  Офицеры крепостных гарнизонов хотели получить в котлы своих солдат мясо, так как его было проще продать в селениях при крепостях. Простая и понятная схема наживы, уже давно являющаяся хорошей прибавкой к жалованью для всех крепостных. А вот офицеры маневренных групп хотели получить для своих солдат рыбу. Там цепочка наполнения собственного кармана была чуть сложнее и длиннее, а в чем-то даже и элегантнее, но вновь речь шла о нелегальной прибавке к жалованью путем усечения солдатских пайков.
  Лазарь хмыкнул, глядя на заявки, и быстро подписал ту, в которой значилась рыба. Несмотря на многочисленные предложения доли, старший интендант никогда не примыкал ни к одной из офицерских группировок Западной армии. Свое он всегда получал с купцов Каса. Вот и в этот раз доверенный курьер сообщил офицеру, что в родном герцогстве все хорошо, вот только рыбы в этом году выловили очень уж много, а вот мяса наоборот заготовили чуть меньше чем в прошлом году. Так что на мясе уважаемые купцы и так заработают хорошо, а вот с рыбой требуется некоторая помощь, особенно в части сохранения цен на прежнем уровне. Сообщение дополнялось приятно тяжелым кошельком, так что в ближайшее время все армейские заявки на рыбу будут одобряться, а иногда даже и завышаться, чтобы создать спрос при увеличившемся предложении. Быстро набросав еще одну заявку, на этот раз от своего имени, Лазарь одним взмахом пера увеличил закупки рыбы в два раза и полностью удовлетворенный перешел к просмотру бумаг несколько иного рода.
  Стекло, керамика, хрусталь, шелк, редкая древесина... Казалось бы, все это никакого отношения к армии не имеет, но это мнение человека не знакомого с истинным положением дел. Западная армия уже давно стала неотъемлемой частью жизни сразу нескольких приграничных городов, и офицеры, а также их жены, были главными звездами местной аристократии. А это, знаете ли, требовало поддерживать некоторый уровень жизни, чтобы не уронить честь военного мундира. Вот и старались офицеры получить все нужное для этого через армейские поставки, так чтобы не тратить на подобные вещи семейный бюджет.
  Главный интендант и непосредственный начальник Лазаря, а также генерал армии, не возражали против таких нецелевых трат, так что и старший интендант скандалы и разборки не устраивал. Разве что требовал более хитрых и умных заявок, а не вот как эта: "Два комплекта фарфоровых по шесть персон для придания вида солдатской столовой". Угу! Солдаты поедающие кашу из фарфора. Хорошая шутка! Лазарь быстро отказал незнакомому лейтенанту и одобрил все остальные заявки офицеров, уже наученных правильному образцу заполнения и порядку получения нового имущества в свои руки. То есть, заказы для офицерского собрания полков, а там просто составить акт о том что посуда разбилась, ткань испортилась, дерево съели жуки, ну и так далее. Просто и легко, и не надо выдумывать небылицы про солдат и фарфор.
  Следующие заявки были на алкоголь. Все горячительные напитки были весьма уважаемы в армии, а подчас и вовсе необходимы. Иногда быть трезвым для господ офицеров было совсем не комильфо. Да и солдатики от своих командиров старались не отставать. Так что алкоголь был чуть ли не стратегическим товаром для воюющей армии, расположенной в местности, где как минимум половину года было холодно. Улыбнувшись, Лазарь стал быстро одобрять и распределять заявки, которые были просты и понятны, а подчас и не менялись годами.
  Удивить могли разве что названия употребляемых напитков. Кальвадос для офицеров Западной армии, очень уж господа офицеры его уважают. Солдатикам же шел простой сидр, он и дешевле и по количеству его больше. Да и градус невелик, а это главное, а то еще упьются перед боем, как при битве Семи Отрядов. Ну а то, что и кальвадос и сидр производят мануфактуры герцога Каса из сырья растущего на его же землях, так это просто совпадение, и небольшие благодарности интенданту никакой роли в выборе поставщиков не играют. В Касе все лучшего качества и это известно всем и каждому. Да и не водку же с пивом хлестать славным бойцам лучшей элурской армии!
  И раз речь зашла про алкоголь, для офицеров надо не забыть закупить сливовницу. Очень уж в штабе армии ее уважают. Да и чего не уважать? Приятный напиток, весьма приятный. И вновь с мануфактур Каса. Кстати, о приятном! Надо будет купить южных игристых вин для дам. Жены, любовницы и просто актрисочки, крутящиеся рядом с офицерами, весьма благосклонно воспримут эту инициативу старшего интенданта. Как раз один купец обещал Лазарю доставить партию с островов Каларгона. Так что и личный карман не пустым останется, и репутация будет на высоте. Шутка ли, получить свежую партию игристых вин раньше чем в столице? Вот то-то! Не каждый интендант способен на подобное, далеко не каждый!
  После просмотра всех заявок, перед Лазарем осталась лежать одна последняя бумага. Сто специальных ранцев из алхимически обработанной кожи. Вновь выделка мануфактур герцога Каса. И все бы ничего, вот только в прошлом году королевским указом вся алхимически выделанная кожа становилась особым товаром, покупку которого должны были одобрять в столице, и с тех пор никому не одобряли. Какая вожжа попала под хвост монарху, Лазарю было неизвестно, как и причина, заставившая короля подписать столь неумный приказ, ведь товар то был самым обычным и ходовым. Герцогство Кас гнало его за границу в огромных количествах. А вот внутри страны с алхимически выделанной кожей резко стало плохо. Дефицит это ныне.
  Старший интендант тяжко вздохнул и поцокал языком, размышляя над стратегией того, как бы ему достать необходимое без нарушения королевских указов. Видимо, придется сделать небольшой подарок в столице, иначе не видать егерям Западной армии легких кожаных ранцев, что так нужны им на Лесном поле.
  Прикинув размер взятки и ее получателей, Лазарь отложил заявку в сторону. Выполнить ее можно было лишь путем серьезного опустошения личного кошелька, а значит не суждено егерям получить требуемое, пока он не найдет способ выкроить немного неучтенных денег из бюджета Западной армии и договориться со знакомыми купцами в Касе о тихих поставках ранцев напрямую с мануфактур. Король и его придворные могут строить любые интриги, но егеря страдать не должны.
  В тот момент, когда Лазарь продолжал прикидывать в уме различные статьи бюджета и возможность их урезания и перераспределения, дверь его кабинета без стука распахнулась. Единственный человеком, кто мог зайти к старшему интенданту подобным образом, был его начальник. Глянув на вошедшего, Лазарь убедился в правильности своего предположения. Все же, даже командующий уважал человека, способного достать любую вещь, и заходил к нему только со стуком и уважительно, а вот главный интендант мало того, что мог прикрыть любую деятельность своего подчиненного, так и в столице имел связи, да далеко немалые. Собственно, благодаря родне он и занимал свой пост, так как в роли хозяйственника был полным бездарем.
  - Доброе утро, милорд.
  - Привет, дружище, - главный интендант Западной армии подошел к столу и встал перед сидящим мужчиной, - У тебя же хорошие отношения с купцами из Каса?
  - Смею надеяться на это, милорд. А что случилось? - Лазарь немного напрягся от столь резкого начала делового разговора.
  - Да, понимаешь... Есть один очень особенный заказ... Очень особенный. Не для армии и только между нами.
  - Я слушаю, милорд,
  Начальник помялся, зачем-то оглянулся на закрытую дверь и выпалил:
  - Сможешь достать драков? Хотя бы одного?
  - Драков?!
  Магически выращенная помесь дракона и Мур знает каких еще животных была излюбленным средством передвижения для офицеров и рыцарей. Вся тяжелая кавалерия предпочитал выносливых и могучих драков, способных вести бой чуть ли не самостоятельно. Да и ум у магических животных был соответствующим. Не то что у тягловых ящеров, что использовали купцы и крестьяне Каса. Вот только тягловых ящеров северное герцогство продавало без ограничения, так как их выращивали северные эльфы, а вот драки были товаром эксклюзивным и чуть ли не штучным. За пределы герцогства они и вовсе продавались только с личного разрешения Алекса Каса.
  - Для покупки драка надо будет подать заявку в секретариат герцогства, милорд. Ее рассмотрение займет минимум неделю.
  - А без заявки? Герцог Кас не должен знать об этой покупке.
  - Нет, милорд. Это невозможно, - Лазарь позволил себе снисходительно улыбнуться, представив, что в его родном герцогстве могло бы произойти нечто неизвестное правителю провинции.
  - Но, может быть...
  - Драки продаются только по личному разрешению герцога Каса, милорд, и обойти это правило никак нельзя. Маги весьма пристально следят за исполнением законов герцога.
  - Никаких обходных путей? Контрабандисты, воры, может большая взятка?
  - Ничего из этого не работает, милорд. Герцог Кас весьма строго блюдет свои финансовые интересы. Да и драки все под контролем. А кому так захотелось заполучить себе драка в обход герцога?
  Главный интендант осмотрел мужчину с ног до голову, будто бы обдумывая, можно ли доверить своему подчиненному столь важную информацию, и что-то для себя решив, коротко буркнул:
  - Королю. Его величество желает заполучить себе драка, но просить его у герцога не желает, считая это оскорбительным для себя.
  
  *****
  
  - За заслуги перед королевством Элур, герцог Кас, барон Блад...
  Услышав перечисление своих титулов Александр откровенно заскучал и отключился от происходящего, перестав слушать крики придворного. Королевский мажордом что-то еще увлеченно орал про особу, представшую перед правителем Элура для получения награды, но вампир его уже не слышал. Вся эта церемония была для него утомительна, а молодой король, сидящий на троне и с презрительной улыбкой рассматривающий собравшихся в зале, был ему отвратителен. Правнук у Карла Великого получился на редкость гнилым. В семье не без урода. И даже вампиры ничего не смогли сделать. Никакое воспитание не помогло, да и было того воспитания немного.
  Теперь же некоторые надежды были связаны с будущей супругой короля, принцессой Валерии. Как гласила молва и подтверждали агенты, девушка была на редкость жесткой особой и вполне могла удержать молодого элурского короля от глупостей. А последних с каждым месяцем становилось все больше и больше. Так что жесткие женские руки были последней надеждой Элура на вменяемую власть. Тем более принцесса Валерии, как дочь чисто номинального монарха, являющегося ширмой для Магического Совета, должна была взяться за дело с энтузиазмом. Реальная власть над королевство была достаточной причиной для того, чтобы девушка приложила все возможные усилия для замыкания управления страной на себя. Вот только раньше следующего года никакой свадьбы точно не будет, а значит еще целый год придется терпеть причуды придурошного Ричарда.
  - Награждается Орденом Предков с Лучами! - наконец закончил орать придворный, и зал замер, глядя на герцога Каса, который теперь должен был подойти к королю для получения высокой награды.
  Только вот все было фарсом! Орден Предков был высшей наградой Элура, введенной Карлом Великим, и Александр получил его из рук короля самым первым, еще кучу лет назад. Орден не подразумевал никаких степеней или повторного награждения. Карл им вообще награждал редко и только за дело. Даже ни один из сыновей великого монарха не был удостоен чести носить эту награду.
  Зато Ричард третий, правнук Карла Великого, стоило ему только уместить свою тощую задницу на троне, сразу же наградил Орденом Предков чуть ли не два десятка придворных, а в прошлом месяце придумал "новую" разновидность награды - Орден Предков с Лучами. Типа, только для самых-самых достойных и избранных. И тут же наградил новой наградой еще десяток приближенных. Алекс Кас стал одиннадцатым, кого король решил "облагодетельствовать".
  Принимать орден не хотелось, но от королевских милостей и наград отказываться не принято. Подойдя к трону вампир склонил голову и встал перед Ричардом на одно колено, хотя по статуту награды должен был опуститься на оба.
  Король сделал вид, что не заметил ошибки своего подданного и, надев на шею герцога награду, с улыбкой вернулся на трон.
  - Герцог Кас! Эту высокую награду я пожаловал вам авансом. Вы многое сделали для моего великого прадеда, но в мое правление ваши деяния потухли. Орденом Предков с Лучами я хотел бы вернуть вам желание служить Элуру и напомнить о долге перед королевством.
  - Благодарю за честь, ваше величество, - Александр поднялся на ноги и посмотрел в глаза малолетнего идиота, - И где же, по вашему мнению, я должен вспоминать о своем долге?
  - Столетняя война с Ородом! Она огорчает меня! Элур самое сильное королевство мира, и для нас является уроном чести и достоинства столь долгая война с этими ублюдками.
  Ричард еще что-то там говорил, но вампир вновь его не слушал. Александру оставалось только тихо ругаться про себя и считать, успокаивая этим желание порвать мальчишку на мелкие лоскуты.
  "Добрый король" решил затеять очередной поход. Дурачок. Война с Ородом, начавшаяся еще в начале правления Карла Великого, с тех пор ни на день не заканчивалась. Конечно, огромные армии давно не сходились на границах двух стран, но вот отдельные отряды вполне себе резали друг другу горло с удовольствием.
  После удачной выходки ородских архимагов, приграничные крепости держав стали их новой границей. А все земли, лежащие между, уже давно назывались Лесным полем. Лесным, потому что там все давно поросло вековыми деревьями, а полем, потому что это было место нескончаемой битвы. Элурские егеря резали там ородских, или же все происходило наоборот. Тут как кому повезет и к кому повернется лицом военная фортуна.
  Правда, еще в Лесном поле жили люди. Пара десятков незаконных деревень, основанных беженцами из Орода. После того как Инквизиция жестоко расправилась у соседей с мартианством, господа священники решили, что их работа на этом не закончена, и начали выкорчевывать другую ересь - как существующую, так и нет - дальше. В итоге, многие бежали из Орода, банально спасая свои шкуры от церковного гнета и деспотии. Часть таких беженцев осела на Лесном поле и сейчас старалась выжить там, где шла нескончаемая война. Впрочем, ни ородские ни элурские егеря старались зря таких поселенцев не трогать, используя их в своих нуждах, то есть пополняя в лесных деревнях припасы и отдыхая. Там даже существовали неписанные правила, и на территории незаконных поселений боевые действия не велись, даже если два враждебных отряда случайно сталкивались там нос к носу.
  - Вы можете отправиться в поход немедленно, герцог. Ваших сил хватит для того, чтобы наказать Ород!
  "Ага. Уже бегу и спотыкаюсь!"
  - Я с удовольствием рассмотрю это предложение, ваше величество, и если найду его выгодным и нужным, тут же претворю в жизнь.
  - Надеюсь, вы не будете думать слишком долго, герцог, - Ричарду явно не понравился ответ своего вассала, но и как-то повлиять на решение правителя самой большой и богатой провинции королевства он не мог, а потому тут же поспешил выдвинуть претензию, - Кстати, недавно казначей доложил мне, что вы, герцог, не доплатили в казну королевства двадцать тысяч четов! Этот долг должен быть погашен вами немедленно.
  Алекс заметил, как при словах короля некоторые придворные буквально скривил свои лица, а некоторые таки вовсе неодобрительно покачали головой, показывая свое отношение к происходящему. Причем, тут явно сложились в кучу сразу несколько факторов. Тут было и явно неуместное для претензии время, и сумма долга не такая уж и значительная, чтобы упоминать о ней на таком собрании, да и просто детская попытка надавить на собеседника, совсем неподходящая для столь высокого уровня общения.
  - Прошу прощения, ваше величество. Сколько и чего?
  - Двадцать тысяч четов! - чуть ли не прокричал Ричард, вынужденный каждый раз когда речь шла о деньгах, повторять все герцогу Касу дважды.
  Александр усмехнулся, в очередной раз доведя короля до гнева, и чуть было не рассмеялся в голос. Как вампир, он привык к некоторому консерватизму жизни, а тут стремительные изменения в названиях денег. Четы...
  Больше двух веков элурцы спокойно рассчитывались бочками, бочонками, чарками, штофами, шкаликами и четушками и не знали никаких проблем. Больше двух веков! Пока Карл Великий не решил, что столь сложная система королевству больше не нужна и ее необходимо упростить. Сказано - сделано. У великого правителя вообще очень редко слова расходились с делом, да и вампиры были совсем не против таких изменений, ну а там где интересы всех обладающих властью соблюдены, проволочек не бывает.
  Элур стремительно провел денежную реформу, и из всего многообразия монет выжили только четушки, которые люди довольно быстро стали называть не иначе как четами. Вот только Александр все никак не мог привыкнуть к этому странному названию и переспрашивание вошло у него в привычку. И если с Карлом это было больше дружеской шуткой, нравящейся обеим сторонам, то Ричард каждый раз искренне бесился от столь безобидного вопроса.
  Кстати, странное неприятие четов ничуть не мешало Александру гордиться всей финансовой реформой, проведенной вампирами. Ведь в результате всех изменений удалось привести всю денежную систему людей в десятичный вид. Отныне один чет равнялся ста каплям, а одна капля весила ровно один грамм серебра. А еще четы стали основной валютой очень многих стран, вытеснив как местные монеты, так и имперские. Что тоже неплохо сказалось как на экономике вампиров, так и на их планах по преобразованию морали и поведения людей в нужные кровопийцам рамки.
  Церковь попыталась бороться с этими неблагоприятными тенденциями, но после пары десятилетий противостояния выкинула белый флаг и провела свою финансовую реформу, приравняв имперский золотой к чету и упростив всю остальную монетарную политику своей новой валюты, причем ровно в тех же пропорциях. Один золотой стал равен ста серебряным. Это позволило церковникам немного выравнять свои пошатнувшиеся позиции, но тем не менее чет все же сохранил львиную долю своего влияния на международной арене.
  Сейчас элурскую монету помимо Элура использовали Ильхори, Шорез, Тошал, Тор, Валерия, Гания и Гарн, а также большая часть Непокоренных княжеств. То есть на севере чет не использовался лишь в Ороде, но это было и понятно, так как война не способствует распространению валюты противника. В Ороде, как и во всех остальных странах людей, использовали имперский золотой.
  А вообще единственным исключением из финансовой системы людей была Чергория, но лежащие далеко на западе страны и раньше всегда использовал собственные валюты, а уж после того как были захвачены вурдалаками и превращены в единое королевство, там и вовсе перестали использовать серебро как средство обмена.
  Кстати, именно серебро, а отнюдь не золото, и было ныне мерилом всей финансовой системы людей, и именно из этого металла старались чеканить как можно больше человеческих монет. Правда Элур и Империя и здесь не забыли выделиться. Если на севере все еще старались использовать во взаимных расчетах как можно больше золота, чего ранее за Элуром не наблюдалось, то Банк Церкви пошел дальше и ввел бумажные деньги. Да-да! Имперские финансисты ввели в обиход бумажные деньги, которые с удовольствием и использовали для крупных расчетов вместо золота и сделали это даже раньше вампиров, которые пока все еще планировали сделать этот шаг. Так что на севере золото спокойно ходило по рукам, а на юге лежало лишь в подвалах банковских хранилищ.
  Другое дело, что обилие поступающего из южных колоний Элура серебра и бумага вместо реального золота сделали свое "грязное дело", и инфляция прошлась по чету и золотому, серьезно обесценивая их, но с тех пор уже прошло некоторое время, и сейчас на финансовых рынках мира царила полная и абсолютная стабильность, а большего никому было и не надо.
  - Ваше величество, а о каких доплатах вы говорите? Когда мой казначей мог забыть о столь незначительной сумме*?
  (*Для понимания читателей. В новых экономических условиях Элура 1 капля это примерно 50 российских рублей или 1 американский доллар. Кому в чем удобней считать. Соответственно, 1 чет это примерно 5000 рублей или примерно 100 долларов.)
  - Это не "незначительная сумма", герцог! Вы хотите обмануть короля и страну, а это...
  - Ваше величество, - Александр беззастенчиво прервал брызгающего слюной короля, - В общении между персонами нашего уровня сумма в несколько тысяч четов должна упоминаться только в контексте трат на балеринок и подарки им. Все остальное могут решить мелкие чиновники. Это их хлеб, но никак не наш.
  Король сидел на троне, молча открывая и закрывая рот и не находя слов на столь наглое заявление вампира.
  - Тем не менее, - Ричард наконец взял себя в руки, - Долг есть, и вы должны...
  - Так за что я там должен, ваше величество?
  - Торговля алхимически выделанной кожей.
  - Да? - деланно удивился Александр, немного опешивший от столь наглого заявления короля, требующего деньги за то, чего вообще не было, ведь по всем бумагам за прошлый год в Элуре было продано ровно ноль кусков ценного материала.
  - Именно! Казначей посчитал, что в прошлом году вы продали кожи не менее чем на двести тысяч четов.
  - Вас ввели в заблуждение, ваше величество. Торговля алхимической кожей вообще не проводилась на территории Элура. Так что казначей никак не мог что-то подсчитать, и тем более говорить вам о такой сумме.
  - Вы торговали кожей на территории Империи, ваше сиятельство, - казначей сделал попытку прийти на помощь своему королю, - Именно столько ваши люди получили от имперских купцов в качестве оплаты за кожу!
  - А когда королевство Элур успело стать империей? - ехидно поинтересовался Александр, наконец понявший откуда растут ноги всей претензии и почему была заявлена столь небольшая сумма, являвшаяся всего-лишь незначительной частью реальных оборотов алхимически выделанной кожи.
  - Не пытайтесь дурить нас, герцог! - рассердился король.
  - И мыслей не было, ваше величество. Просто мне странно слышать столь мелкие претензии в свой адрес, да еще и, как оказывается, вызванные интригами священников Светлой Церкви. Или Элур решил прекратить свое соперничество с империей и склонить перед ней голову?
  - Не говорите ерунды, герцог! - вспылил Ричард, для которого старые дрязги королевства с империей были важны, так как именно в них он находил отдушину и видел способ поднять свой изрядно пошатнувшийся за пару последних лет авторитет внутри страны.
  Вампир предпочел не заметить эту вспышку гнева и никак на нее не прореагировать.
  Ныне для Элура вражда с империей была также естественна, как и с Ородом. Светлая Церковь полностью подмяла под себя всю власть в империи и уже давно контролировала могущественную южную державу не только финансово, но и политически. По сути, в империи сложилась ситуация, весьма похожая на ту, что была в Валерии, разве что южные аристократы имели в своей стране настоящую власть и влияние церковников на них было скорее опосредствованным, а не прямым, как у магов. А во всем остальном было очень похоже. И именно из-за этого Элур с его Истинной Церковью, которая была объявлена Светлой Церковью еретической, был бельмом на глазу Империи. А кроме этого герцог Кас все еще продолжал личную войну за острова Каларгона, которые в Империи продолжали называть Южными. Да и в колонии Элур никого не пускал... В общем претензий было много, а потому интриги были запредельными. Церковники даже выдали сумму, на которую они купили кожи в последний раз. Хотя обычно свои финансовые интересы священники предпочитали держать в тайне. Та же кожа, закупленная на двести тысяч в Касе, была продана в легионы за триста тысяч. Так что, сделав герцогу Касу подлость, церковники ныне могли и сами получить ответочку, если об этой афере станет известно императору. Все же власть у того была не такой номинальной, как у короля Валерии, и кое-что правитель юга мог.
  Хотя после главной пакости, что Александр учинил Светлой Церкви восемьдесят лет назад, все остальные смотрелись ныне мелко.
  Тогда вампиры сотворили настоящее чудо и отомстили за смерть Няши так, что до сих пор вспоминают об этом с удовольствием. Специальная диверсионная группа, состоящая из членов Корпусов Разведки и Будущего, выкрала "Откровение Демура" и уничтожила всех, кто его читал.
  Паника тогда поднялась знатная. Чтобы выкрасть "Откровение Демура" и уничтожить всех священников, кто видел и читал эту книгу, пришлось к чертям собачьим взорвать главную резиденцию Наместника - Вобанэ. Получилось красиво и громко. Напуганы были все. Но как раз в тот момент люди добивали в Ильхори последние очаги сопротивления вурдалаков, и козел отпущения нашелся быстро, собственно его и не искали, ведь никто не сомневался в авторстве подлого нападения на высших иерархов Светлой Церкви.
  Кроме же банального уничтожения божественного откровения, книга была заменена на новую, написанную уже вампирами. Так что ныне Светлая Церковь теряла поддержку своего бога каждое десятилетие. И если фанатики еще могли совершать чудеса именем Демура, то священники уже давно ничем таким не отмечались. Так что убийство Няши стало главной ошибкой церковников, и кобольд была отомщена в полной мере. По крайней мере Александр был доволен и вспоминал о своей помощнице только с теплотой и нежностью, не испытывая негативных эмоций из-за невозможности порвать ее убийц на куски.
  Впрочем, отношения со Светлой Церковью строились у вампиров не только на взаимной неприязни и односторонних успехах разведки. Церковники тоже смогли кое в чем подвинуть интересы кровопийц. Так, например, орехи черного кедра сильно упали в цене из-за того, что настойка верности была изменена по своему составу алхимиками священников. Вампирам пришлось демпинговать, чтобы сохранить свои поставки и хоть какие-то объемы лунного серебра из империи.
  Также именно Церковь была теперь и главной угрозой для существования вампиров. Светлый поход против Ильхори и полубезумное желание императора Марка уничтожать вурдалаков, убивших его семью, везде где можно, дало Светлой Церкви возможность провести ряд реформ, основанных на идеях канцлера Илорина. Плохой полководец, но отличный аналитик, тогдашний глава Светлого похода смог указать Наместнику реальный путь, и ныне к шести старым имперским армиям добавилась еще одна - Светлая.
  Она же была самой опасной так как все двадцать ее легионов были укомплектованы паладинами и магами, полностью верными Церкви. И если кто не понял, то паладинами в светлых легионах были вообще все солдаты. То есть, по воле Наместника на поле боя могли выйти сто тысяч паладинов и пять тысяч боевых магов, каждый из которых был воспитан в строгих Церковных рамках. А учитывая, что люди смогли восстановить знания об обратной магии, основными пользователями которой были как раз личные маги, то сила в руках Церкви была фантастической.
  И хорошо, что вся эта сила была сосредоточена против Чергории. Королевство вурдалаков было бельмом на глазу священников, но пока сделать с ним они ничего не могли. Тифлинги и кобольды отказывались пропустить человеческую армию через свои земли. Гномы отказывались ее снабжать и не разрешали строить на своих землях опорные пункты, а через Великий лес уже сами люди идти не хотели. Так что Империя и Церковь активно готовилась противостоять кровопийцам и защитить от них людей, но активных действий пока не предпринимали. И может быть вся эта сила была бы опробована на Элуре, как главном рассаднике ереси мартианства, но союз Валерии, Элура, Гарна, Сахии и Шореза не позволял империи рассчитывать на легкую победу, а быть потрепанным в преддверии возможного нашествия из Чергории никто не желал.
  - Вы зря молчите, герцог!
  - Я просто слушаю вас, ваше величество, - Александр склонил голову.
  - Да? Тогда вы все поняли насчет империи? И больше не будете говорить глупости?
  - Понял, ваше величество, - про глупости Александр предпочел отмолчаться, так как даже его почтенный возраст и опыт иногда пасовал перед логикой молодого короля.
  - Тогда нам надо поговорить серьезно.
  После подобного заявления короля все придворные притворились статуями и даже дышать стали через раз. Этого явно не было в сценарии награждения, и сейчас юный монарх вполне мог сделать одну из своих, ставших уже знаменитыми, глупостей.
  - Ваши потомки, герцог. Вы обязаны предъявить их миру!
  Дружный вздох собравшихся стал неожиданность для Ричарда, и король закрутил головой, осматривая зал и придворных. Это дало время Александру взять себя в руки и ответить как можно более нейтрально, не посылая правителя в сексульно-пешее путешествие.
  - Это внутренние дела герцогства Кас, ваше величество.
  - Вы уже стары, герцог. А никто в Элуре не знает ваших внуков, правнуков и так далее. Вы зачем-то скрываете их от света. Так нельзя, и моя воля такова. Вы должны явить мне потомков своих дочерей, чтобы я признал их права на трон Каса!
  Дети дочерей! Хмм. Все три дочери Александра давно вампиры и к размножению не пригодны. И пока были людьми, у них как-то не сложилось с отпрысками. Да и как тут что-то сложится, если обе старшие прибежали требовать обращения еще в восемнадцать лет, а младшая пришла к отцу в шестнадцать и, топнув ножкой, потребовала сделать себя вампиром.
  Конечно, первым делом добрый папа сделал ей ата-та-та. Надавав по попке ремнем, чтобы больше не топала ножкой в присутствие родителя, ну а после домашней экзекуции все же выполнил просьбу младшенькой и сделал ее вампирессой. Так что внуков он не имел. Никаких.
  - Если же потомков нет, вам надлежит срочно жениться!
  И это, по сути, оскорбительное заявление короля вампир стерпел, более вспоминая все обстоятельства своей семейной эпопеи.
  Когда Селма решила, что с нее хватит простой герцогской жизни и потребовала обратить себя, Александр сделал это моментально и без раздумий. Герцогиня Кас просто была объявлена умершей, зато в Корпусе Армии появилась новая вампиресса, служащая обязательную сотню лет. И все бы ничего. У того же Константина его жена тоже служила в армии свой обязательный срок и проблем не знала, вот только удар последовал с другой стороны.
  Выпив крови благоверного, Селма узнала о его давнем приказе убить ее в случае если она попробует разболтать кому-то о природе вампиров. Отдав тот приказ, Александр как-то забыл о нем, да и не видел в нем ничего необычного. Селма тоже признала, что приказ был правильным и логичным. Вот только простить мужа не смогла и смертельно обиделась на него. Так что оставаясь формально женатым на Селме, для людей он был вдовцом и по факту никакой семьи не имел, так как Селма разорвала с ним всяческие отношения. Кстати, дочери ее поддержали.
  "Мы тебя любим, папочка, но мама права. Засранки голожопые, мало я их в детстве порол, точнее, совсем не порол, кроме одного единственного раза. И как теперь быть с требованием короля? А вообще, чудит Ричард и наглеет. Так что перетопчется без моих потомков и моей женитьбы."
  - Я сам решу свои семейные вопросы, ваше величество. Вмешательство вашей персоны мне не нужно.
  Поклонившись, Александр развернулся и, не спрашивая на это разрешения, покинул тронный зал, оставив короля хватать ртом воздух.
  
  *****
  
  Дернув поводья, Колет притормозила своего драка и, потрепав ящера по морде, успокоила его после скачки. Недавно она закончила свою службу и официально встала на пост личной помощницы и порученца триумвира, и ныне выполняла один из его первых приказов. Необходимость в инспекции поселений Лесного поля была для вампирессы не очевидна, но раз триумвир отдает такой приказ и посылает на это личного порученца, то видимо какой-то смысл в этом действии есть.
  Очередная деревня встретила небольшой отряд с настороженностью. Вооруженные люди были привычны местным, все же они жили на поле боя, и егеря появлялись в селении с завидной регулярностью, только вот маги на драках, да еще и в великолепных доспехах явно выбивались из ряда обычных гостей лесной деревни. Дополнительным же фактором настороженности местных были еще одни гости поселения. Небольшой отряд ородских егерей ночевал в деревне и еще не покинул ее. Конечно, по неписанным правилам элурцы и ородцы не сражались в лесных деревнях и рядом с ними, но это были договоренности между егерями, а всадники на драках ими явно не были. Их одежды вообще мало подходили для лесного путешествия и больше были к месту где-нибудь в столице.
  Заметив ородских егерей, изготовившихся к бою, Колет с улыбкой зажгла в ладони "огненный шар" и, продемонстрировав его вражеским солдатам, стала ожидать их дальнейших действий. Егеря же, встретив столь сильного мага явно растерялись и не знали как им быть дальше. Видя это вампиресса рассмеялась и, погасив заклинание, небрежным жестом прогнала ородцев прочь. Александр не давал ей указаний устраивать тут войну, а сытость была обеспечена пойманной в лесу другой группой егерей, так что она могла быть милостива к людям.
  Найдя дом старосты, Колет быстро выяснила ответы на все интересующие ее вопросы, незаметно взяла крови местного руководителя и уже собиралась покинуть деревню, когда ей на глаза попалась девочка лет девяти, смотрящая на нее восторженными глазами.
  Ребенок был худым, но в этой деревне вообще мало кто ел досыта. А еще девочка выделялась слишком уж замызганным тряпьем на ней. Как бы бедны ни были деревенские, носить подобные лохмотья они считали недопустимым.
  - Новенькая, миледи. Семья только на прошлой неделе появилась, - пояснил староста, проследив взгляд воительницы.
  Это Колет и сама прекрасно знала из крови. Семья девочки сбежала из Орода совсем недавно, чудом избежав лап инквизиторов, лютовавших у соседей. Но вампирессу заинтересовал не жалкий внешний вид ребенка, а ее чистейшая сильная аура. Девочка была одаренной и вполне могла стать сильным магом.
  Направив драка к землянке, где разместились беглецы, Колет предстала перед родителями и тут же поставила им ультиматум.
  - Выбирайте. Либо я покупаю у вас ребенка и забираю его с собой, либо вы сейчас быстро собираете свои вещи и едете с нами. Каково ваше решение?
  Спустя час лесную деревню покидал отряд воинов, следом за которым плелась крестьянская семья с маленькими детьми. Конечно, пешие здорово задержат всадников, но Колет была уверена, что несколько затянувшаяся по времени миссия будет полностью окуплена сильным магом, во всем обязанным вампирам.
  
  *****
  
  Утро следующего дня началось для Александра с просмотра пришедшей за предыдущие сутки почты. Визит герцога Каса в столицу был ныне событием не рядовым. После смерти Карла Великого могущественный аристократ появлялся в Касии не часто, а потому многие желали с ним увидеться, пока была такая возможность. Вот только вампиру все эти люди были неинтересны и, быстро просмотрев приглашения, он выкинул их в мусор. Сегодняшний день он проведет как и запланировал ранее - с визита в столичные Магические Академии, а вечером покинет город, уехав к себе в Кас.
  В свое время Карл все же продавил решение о создании еще одной Академии Магии в Элуре, но уже под крылом короля. Тогда все считали это плохой идеей, но реальность в очередной раз преподнесла сюрприз. Конкуренция между двумя учебными заведениями была столь удачной, что обе Академии сильно подняли уровень преподавания в своих стенах, сделав Элур одним из центров обучения магии.
  Ныне попасть в Касию на учебу мечтали многие маги как севера, так и юга, а ректоры обеих Академий были весьма могущественными в королевстве людьми. Так как третье учебное заведение магии находилось в Ебурге и полностью управлялось герцогом Касом, то Александр хотел решить с ректорами несколько возникших за последнее время проблем, а заодно попытаться сманить к себе пару перспективных учащихся.
  Так как Магические войны остались в прошлом вместе со всей ненавистью к магам и магии, то ныне у людей был настоящий магический бум, и любые волшебники пользовались спросом у работодателей. Учитывая же изменившееся отношение к магам у Церкви и ее же обучение огромного числа магов в собственных школах, то у людей и вовсе был дефицит одаренных.
  В общем, маги вампирам были нужны любые, работа для них найдется. Даже самые ленивые и бесталанные будут загружены. Так что, сманить перспективных сама Мур велела!
  - Экселенц, прибыл Патрик Тис, говорит, это важно, - жандарм отвлек триумвира от мыслей и вопросительно уставился на него.
  - Раз важно, то зови. Послушаем последние новости из дворца.
  Патрик Тис был одним из доверенных людей вампиров в королевском дворце. Службу там он начал еще при Карле и ныне был одним из камергеров Ричарда, правда доказать свою лояльность новому королю не смог и пока отвечал во дворце за гостевые покои, которые обычно оставались пустыми, ибо желающих навестить молодого короля было немного. Времена развратных оргий его отца остались в прошлом.
  - Ваше сиятельство! - высокий, худощавый мужчина в дворцовом мундире возник на пороге кабинета, - Его величество объявил вас мятежником.
  
  Глава 2
  
  Тяжко вздохнув, Александр с грустью посмотрел на принесшего плохую весть камергера.
  - Опять?
  - Да, ваше сиятельство.
  - Манифест уже подписан?
  - Да, ваше сиятельство.
  - Прилюдно зачитан?
  - Еще нет, ваше сиятельство.
  - Понятно, - Александр встал со стула и подошел к окну выходящему на одну из главных площадей столицы.
  Вообще, этот угловой кабинет его столичного дворца весьма нравился вампиру именно открывающимися из окна видами. Тут тебе и главная площадь Касии, тут тебе и и ее самый оживленный проспект. Чтобы получить разрешение построить себе дворец именно на этом месте, пришлось не только раскошелиться, но и оказать кучу услуг разного рода вельможам, ибо одного королевского одобрения было мало. Зато Селма и дети были довольны. Да и сам дворец стал украшением столицы и ее достопримечательность. И если кто-то где-то упоминал герцогский дворец, то его собеседник всегда знал, что речь идет о резиденции правителей севера.
  - Что его величеству не понравилось на этот раз? - оторвавшись от разглядывания бойкой торговки, которую дружинники пытались выгнать с площади, вампир вновь посмотрел на камергера.
  - Не могу знать, ваше сиятельство. В манифесте этого не указано и как мне передали дворцовые служители, на словах его величество тоже ничего не уточнят, а просто приказал им написать указ который тут-же и подписал. Во дворце абсолютно все пребывают в недоумении, чем же вы опять прогневали государя.
  - Вот и я этого не знаю, - пробормотал Александр, - Наверно тем что еще жив. Или что напоминаю о временах царствования его славного прапрадеда. Кстати! В который раз меня объявляют мятежником?
  - В этом году уже третий раз, ваше сиятельство, - камергер почтительно поклонился, но вампир успел заметить ехидную улыбку на лице придворного, который и сам прекрасно понимал всю "ценность" очередного королевского манифеста о мятеже герцога Каса против монарха.
  - И два раза в прошлом году. Хм. А мальчик начинает частить. Так я до конца года наберу десяток манифестов о мятеже. Хоть в столицу не приезжай! - Александр позволил себе легкую мечтательную улыбку, - Ладно, поеду во дворец, узнаю чем там мной опять недовольны.
  - Не будет ли это слишком странным? Может быть стоит подождать герольда с официальным визитом?
  - Не надо. Во дворце и так каждая собака знает, что вы Патрик, бегаете ко мне с отчетом чаще чем к королю. Уверен, что Ричарду об этом донесли не один десяток раз только сегодня, когда вы покинули королевский дворец.
  - Скорее всего так и есть, ваше сиятельство, вокруг трона всегда много желающий выслужиться, я же удерживаю свою должность только благодаря вашим милостям.
  - Ну-ну, не стоит недооценивать себя. Ты отлично показал себя и при предыдущих королях. Карл лично просил позаботится о тебе.
  - Его величество... лично... за меня?
  - Да, Патрик. Карл очень ценил тебя и предрекал большое будущее.
  Услышав подобное камергер часто-часто заморгал наполнившимися влагой глазами.
  - Ваше сиятельство..., - от нахлынувших чувств придворный запнулся, - Ваше сиятельство, вы только прикажите, я для вас... я...
  - Знаю, Патрик. Я это знаю. А пока подожди меня в карете, поедем во дворец вместе. Мне надо отдать пару приказов и я присоединюсь к тебе.
  - Как будет угодно, ваше сиятельство.
  Камергер покинул кабинет, а его место тут же занял жандарм охраны.
  - Где Колет?
  - Вы отправили ее инспектировать Лесное поле, экселенц.
  - Да? Хмм... Это я поторопился. А Эстер, во дворце?
  - Да, экселенц, пришла около часа назад.
  - Тогда зови ее. Узнаю, почему это последние новости из окружения короля мне сообщает не она.
  Эстер уже пятьдесят лет была куратором всех агентов вампиров в королевском дворце и около него. Вообще девушка служила в Корпусе Науки, но имела несколько специфические увлечения, отчего руководство предпочитало держать ее подальше от владений вампиров, чтобы лишний раз не давать людям повод обвинять герцога Каса в бесчеловечных экспериментах.
  Все дело было в том, что Эстер была малость двинутой на голову во всех вопросах касающихся насилия над женщинами. Сама пострадав в юности от насильника, она так и сохранила свою ненависть к ним став вампиром. А столетие службы в Корпусе Армии, трансформировали эту ненависть в весьма специфические наклонности.
  Ныне Эстер развлекалась тем, что ловила разного рода насильников и магически меняла им пол, после чего отправляла своих одопытных в один очень особенный бордель содержащийся вампирами. Посетители этого единственного подобного заведения на весь Элур имели несколько извращенные сексуальные потребности и предпочитали в качестве собственного развлечения избивать девушек, и даже иногда умерщвлять их. А так как среди придворных всегда был довольно высокий процент любителей подобных извращений, то и получилось, что Эстер оказалась той, кто не только экспериментирует на людях подальше от Каса, но и курирует целую кучу завербованных с помощью шантажа агентов. Разведчики тогда лично упросили Евгения не увеличивать штаты своих представителей в столице, а совместить обязанности и перепоручить их тем вампирам, кто и так по каким-то причинам обитал в Касии.
  - Ты почему не известила меня о том, что король опять объявил меня мятежником? - набросился на вампирессу Александр стоило той переступить порог.
  - Ой, тоже мне новость, экселенц! Ричард уже давно при упоминании твоего имени слюной брызжет и в припадках бьется. Вчера вон спальню свою разнес.
  - Я знаю об отношении короля ко мне, я спрашиваю тебя, почему ты не сообщила мне о новом обострении его состояния?
  - Не посчитала это важным, экселенц. Вы же опять пожалеете "малыша" и спустите ему это с рук. Так какая разница издал он очередной манифест о вашем мятеже или нет? Во дворце небось уже положили этот манифест под сукно и ждут нашего приказа, чтобы его уничтожить.
  - Во-первых, Эстер, я не "жалею малыша", а жду подходящего под наши планы момента. Во-вторых, не тебе решать какая информация важна, а какая нет. Твоя работа передавать ее мне.
  - Моя работа заключается в исследовании человеческого тела, экселенц, - возразила девушка, - Разведка это хобби.
  - Тогда минус двадцать очков с Корпуса Науки за твое дурное хобби, - оскалился Александр, - А теперь расскажи мне в чем король обвиняет меня на этот раз.
  - Ричарду даже повод не нужен, экселенц, - Эстер поняла что переборщила со стервозностью по отношению к триумвиру и виновато опустила голову, - Но в этот раз причину манифеста никто не знает. Видимо королю не понравилось что-то в вашем вчерашнем общении.
  
  *****
  
  Восседая на подушках внутри кареты, Александр размышлял над тем как бы ему закончить все эти глупые игры короля и выходило, что единственным вариантом развития событий был дворцовый переворот и смена правителя Элура. К этому все и шло последний год даже без вмешательства вампиров ибо слишком многим в королевстве полубезумный правитель на троне был не нужен. Привыкшие к стабильности и порядку времен правления Карла, аристократы стремились всеми правдами и неправдами вернуть золотые денечки и Ричард был в этом главной помехой.
  Только вот с дворцовым переворотом была связана одна очевидная трудность - нового короля нужно было выбрать из числа тех, кто прав на престол не имеет. Например, сейчас у Элура вообще не было наследника трона никакого возраста. Ричард еще не успел наплодить детей, даже незаконных, а все его родственники были так или иначе мертвы.
  Вообще семейное древо Карла Великого оказалось не очень крепким, несмотря на целых четырех сыновей, что Анна Сахианская родила королю.
  Первенец великого государя, с рождения обладавший слабым здоровьем, вроде бы изначально показывал весьма неплохие задатки и рос очень смышленым пареньком, заставляя отца гордиться отпрыском. Но все изменилось после рождения у наследного принца ребенка. Как так произошло никто не знал, сами вампиры рыли землю, и ничего таинственного найти не смогли, но как бы то не было, Ричард Элурский, старший сын и наследник Карла Великого после рождения сына сошел с ума.
  В 244 году, сорокалетнего наследника элурского престола, по приказу его отца тихо умертвили. Александр лично лишил принца жизни самым быстрым и безболезненным способом прямо в присутствии Карла, который уже больше не мог наблюдать за мучениями своего безумного отпрыска. И все было бы нормально, только король решил не держать произошедшее в тайне и рассказал о случившемся новому наследнику престола, двадцатилетнему внуку Ричарду, а тот, как выяснилось, слишком уж любил своего отца. Результатом ненужного откровения стала публичная казнь наследника в 245 году от Появления вампиров. Мятеж, покушение на убийство короля, заговор, ну и все такое. Ричард подготовился на славу и если бы не люди герцога Каса у него вполне могло получится. Королева тогда была против казни внука, но Карл был неумолим и без жалости повесил своего наследника, который на тот момент даже женат еще не был, не говоря уж о детях. Таким образом линия старшего сына короля прервалась еще в зените правления великого государя.
  Второй сын, который вроде бы и должен был получить корону после всех этих трагических событий на момент их завершения был давно мертв, погибнув еще в возрасте одиннадцати лет во время попытки покушения на свою мать. Тогда в мире развернулся крупный политический кризис вокруг Сахии и методы противоборствующие стороны использовали самые грязные. Большинство тогдашних покушений на королеву вампиры с легкостью предотвращали еще на стадии подготовки, но один раз опростоволосились. Анна тогда выжила, а вот пожалуй самый талантливый из сыновей Карла нет.
  Поэтому в 245 году сразу после мятежа и казней, наследником престола стал третий сын короля, Георг. Человек он был в целом сообразительный, но очень уж подверженный чужому влиянию и слишком увлекающийся театром, поэзией и вообще искусством. Делами страны Георг интересовался мало и куда чаще его можно было встретить на репетиции очередного спектакля, чем в королевском дворце. Кстати, королем третий сын Карла так и не стал, умерев в 291 году в собственной постели, окруженный целой толпой восторженных почитателей своего творческого таланта. Можно сказать Георг прожил счастливую жизнь и ничем не запятнал своего имени, даже не завел ни одного внебрачного ребенка, хотя юные артистки менялись у него в постели чуть ли не каждый день. Ныне в королевстве в честь принца Георга было принято называть театры, красивые площади и элегантные дворцы. Таким незамысловатым образом элурцы хранили память о известном и прославленном меценате*.
  (*Меценат - лицо на добровольной и безвозмездной основе способствующее развитию искусства и науки. Название происходит от собственного имени знатного римлянина - Гая Цильния Мецената, который прославился как покровитель художников и поэтов во времена императора Октавиана Августа и был одним из самых могущественных людей своего времени умудряясь при этом вообще не занимать официальных должностей.)
  Когда в 294 году Карл Великий отошел в иной мир, трон Элура наследовал его внук, сын принца Георга, еще один Ричард Элурский. Шестидесяти четырех летний новый король страны, был истинным сыном своего отца. Государственными делами он интересовался мало, зато ни один выпуск из театрального или балетного училища не пропускал. Правда, если его отец прежде всего служил искусству, то сын любил женщин которые служили искусству. Очень любил. Ни одной юбки не пропускал. И если вдруг по какой-либо причине не находил себе пару на ночь среди балерин или актрис, то заменял их в постели фрейлинами и обычно одной девушку не удовлетворялся. Оргии короля Ричарда стали во всем мире легендарными и нарицательными. Поучаствовать в них приезжали даже особы королевской крови из соседних стран.
  Умер король Ричард счастливым - утонул в ванне с шампанским, пока развлекался с очередной фавориткой. Причем уйти в мир иной ему никто не помогал, уж вампиры за этим тогда следили внимательно. Просто случайность по которой в 299 году трон Элура вновь осиротел. Вот только взошел на него не сын короля, а его внук и соответственно праправнук Карла Великого.
  Так получилось не в результате каких-то интриг или заговоров знати. Просто сын распутного короля Ричарда был по натуре шебутным авантюристом, совавшим свою голову в любое интересное и рискованное дело. И если пока он был молод и бездетен его еще как-то сдерживали отец, дед и прадед, то после рождения сына, принц окончательно лишился любых ограничений и весьма быстро сложил голову где-то на Лесном поле, в очередной стычке с ородскими егерями. Вот сын этого беспокойного принца и стал новым королем Элура, Ричардом Третьим в возрасте всего лишь восемнадцати лет.
  И, наверное, стоит упомянуть четвертого сына Карла Великого, верного и боевитого Арнольда, кумиром которого всю его жизнь был граф Каларгон. Четвертый принц любил армию и солдат, а вот женщин сторонился. И хотя он пережил отца на целых четыре года, жены так и не имел и умер бездетным, не признав ни одного из своих бастардов, коих наплодил аж два десятка, что для человека сторонящегося женщин было поистине фантастическим достижением. Кстати, не признавал он бастардов не из вредности или чего-либо такого, а чисто из своих собственных убеждений о том, что настоящий представитель королевской крови должен быть воином. Но ни один из бастардов не спешил одевать доспехи и седлать боевого коня, да отправляться в бой, оттого никто из них и не был признан своим папашей, решившим, что ему такие сопляки в наследниках не нужны.
  Вот и получалось, что в случае если всем заинтересованным силам внутри Элура удастся в ближайшее время договориться о дворцовом перевороте, выбирать кандидатуру нового короля им придется из целой кучи не признанных бастардов и их потомков. Оттого вампиры и не спешили возглавлять заговор, а Александр уже четыре раза спускал королю Ричарду объявление себя мятежником и делал вид, что ничего необычного не происходит. Просто пока что слишком многие еще надеялись на брак короля, правильную жену и законных детей, которых можно будет без всяких проблем посадить на трон не нарушая обычаи.
  Да и вообще сначала правление Ричарда Третьего было встречено с восторгом. Очень уж он напоминал всем своего великого прапрадеда и поначалу элурцы ждали еще одного славного и долгого правления с тоской и ностальгией вспоминая времена Карла Великого. Потому число людей разочаровавшихся в монархе пока еще не достигло критической точки несмотря на все причуды Ричарда. Народ верил в лучшее и действовать решительно не спешил.
  Вампиры к когорте надеющихся на светлое будущее людей не относились, но тоже никуда не спешили. Спустя сто лет после отмены Изоляции, их власть над королевством была куда больше чем у любого элурского короля в истории. Но несмотря на это вампиры не торопились примыкать или возглавлять какие-либо дворцовые заговоры, выжидая чем-же закончится история с валерианской принцессой на которую они пока и делали основную ставку. Ну а если и умненькой девочке из страны магов не удастся приручить Ричарда, то тогда в действие вступит один из планов по смене тела на троне и лица монетах.
  "Может стоит поторопить приезд принцессы? А то пятикратное объявление мятежником это уже явное сумасшествие. Все же с девчонкой все будет проще. Не надо будет договариваться с аристократами и покупать признание нового короля у соседей, а ее ребенка можно будет воспитать как надо."
  - Ваше сиятельство, а как так получилось, что вы упустили воспитание Ричарда? Вы же были близки с его величеством Карлом и у вас есть много других возможностей. Неужели ничего нельзя было сделать когда король был молод? Или все идет в соответствии с вашим замыслом?
  - Что? - оторванный от раздумий Александр с непонимание посмотрел на Патрика и только потом осознал что у него спрашивает попутчик, - Нет! Это не мой план.
  - Тогда как так вышло?
  - Я никогда не придавал воспитанию принцев особого значения по просьбе Карла. Он сам занимался этим, предпочитая не подпускать меня к своим детям и внукам. Сам понимаешь, какие бы хорошие отношения не были между людьми, давать возможность влияния на родных человеку со стороны всегда опасно.
  - Понимаю, ваше сиятельство.
  - А кроме того королева Анна вообще была помешана на своем потомстве и запрещала мне даже приближаться к детям. И не только мне, кстати! - Александр злорадно ухмыльнулся от нахлынувших воспоминаний, - Анна вообще никого к детям не подпускала. Меняла наставников и воспитателей как перчатки, многим занималась лично. К внукам подчас даже матерей не допускала, позволяя им видеться лишь раз в неделю.
  - Да, ваше сиятельство, я помню эти причуды ее величества.
  - Вот-вот. Ты же застал конец этой эпохи тихой домашней тирании. Ну а когда Анна умерла, было уже поздно. Что выросло, то и выросло.
  - Но почему ее величество так себя вела?
  - Предсказание, - вампир скривил лицо показывая свое отношение к обсуждаемой теме, - Анне Сахианской еще в детстве напророчили беду, если она родит больше двух детей. Вот она и старалась из всех сил оградить себя от возможных неприятностей. Карл то на предсказание наплевал и свои постельные утехи с королевой никак не ограничивал. То что Анна родила всего четверых это скорее случайность.
  - Но ведь никакой беды не было! Ее величество спокойно дожила до глубокой старости.
  - Тут как посмотреть, Патрик. Пророчества вообще бывают слишком туманны и запутаны. Лично я считаю, что все это предсказанное ограничение количества детей касалось именно их, а не Анны. Не зря же ее первый сын сошел с ума на ровном места, а втором глупо погиб при покушении. Вот и получилось, что родила четверых, а по факту осталось два. Как и предсказывалось. А два "лишних" ребенка пострадали.
  - Родовое проклятие?
  - Не знаю, - честно признался вампир, - Проклятия это вообще весьма тонкая грань между магией, божественным промыслом и волей людей. За три века я не встречал никого, кто бы разбирался в этой теме. Специалисты были только до Ночи Мур.
  - А сама королева ничего не говорила о семейных проклятиях?
  - Нет. У нее в роду ни о чем таком не знали. Но утверждать, что ничего и не было нельзя. Все же Анна вела свой род от древних аристократов еще затонувшего континента. А там всякое могло быть: старые клятвы, кровные проклятия, нерушимый договор...
  - Я думал о информацию о подобном хранят особенно тщательно, записывая каждую мелочь.
  - Так и есть, но не когда земля уходит у тебя из под ног и погружается в морские пучины. Тут главное сохранить жизнь, а не записи о старых долгах рода. Насколько мне известно, из нынешней аристократии лишь два рода хранят древние семейные клятвы. Остальные же либо ничего не помнят о таковых, либо ведут свой род уже с момента после переселения на наш континент.
  Откровенный разговор вампира и камергера прервала неожиданная остановка кареты в воротах королевского замка, чему Александр несказанно удивился. Уже почти век все транспортные средства с гербом герцогства Кас никогда не останавливали ни в одних воротах, особенно королевских. Неограниченный доступ к телу монарха в любое время дня и ночи был дарован Александру давным-давно и с тех пор никто на эту привилегию не покушался.
  Дверца кареты резко открылась и взору вампира предстал сержант Черных арбалетчиков видимо возглавлявших королевских телохранителей несущих дежурство на воротах.
  - Прошу прощения милорды, но я должен поинтересоваться является ли кто-то из вас герцогом Касом.
  - Вы заглядываете в карету с гербом герцога Каса, видите в ней двух мужчин, одного с камергерским ключом, одетого в дворцовый мундир, и второго, одетого в простую одежду, но при этом со знаком мага и знаком позволяющим обнажать оружие в присутствии короля и вы сержант не можете разобраться кто из нас герцог Кас? - Александру было интересно все происходящее, но он почему-то решил немного поиздеваться над начальником привратной стражи, а не выяснять у него причину остановки.
  - Так герцог Кас это вы, милорд?
  - Собственной персоной. Рад, что вы наконец, догадались, любезный.
  - Мне жаль, ваше сиятельство, но я вынужден арестовать вас. Выйдите из кареты.
  - Чего?! - глаза вампира расширились от удивления, - Ты перепил, сержант? Или дури нюхнул?
  - Королевским манифестом герцог Кас объявлен...
  - Сержант! - прервал речь королевского телохранителя камергер, - Я тебя раньше здесь не видел. Ты во дворце новенький?
  - Так точно, ваша милость. Первый месяц служу, а раньше охранял королевский охотничий замок.
  - Оно и видно, что ты из деревни, - пробормотал Патрик, - Быстро зови офицера.
  - Но...
  - Бегом!
  Дежурного лейтенанта Черных Арбалетчиков пришлось ждать всего две минуты. Заглянув внутрь кареты, запыхавшийся от бега офицер отдал честь герцогу и камергеру и закрыв дверь, крикнул кучеру, чтобы он продолжал движение дальше. Последнее что услышал Александр удаляясь от ворот был неполный диалог между сержантом, что попытался его остановить и лейтенантом, который полностью проигнорировал королевский манифест.
  - Но, господин лейтенант, он же мятежник! Его надо арестовать!
  - Сержант, арестовывать герцога Каса ты будешь когда приказ об этом издаст и подпишет лично он сам! А пока его сиятельство имеет право неограниченного доступа во дворец в любое время дня и ночи. Еще раз остановишь его карету, разжалую в солдаты и выгоню из полка!
  - Но манифест его величества...
  - Ты меня слушай, а не королевские манифесты читай! Проживешь дольше!
  Дальше карета отъехала так далеко, что продолжения диалога ампир уже не слышал.
  - Извините, ваше сиятельство. В последнее время во дворце слишком много изменений и не за всем удается уследить.
  - Ерунда, Патрик. Это было даже забавно.
  
  *****
  
  Быстро шагая по залам королевского дворца Александр ловил на себе десятки взглядов придворных и слуг. Озорные, заинтересованные, удивленные, смущающиеся, безразличные. Выбор был велик. Не было только злорадных и надменных. Каждый обитатель дворца понимал, что чем бы не закончилось очередное объявление герцога Каса мятежником, победителем из этой схватки выйдет отнюдь не молодой король. Причем сама схватка будет совсем даже недолгой.
  Наперерез вампиру бросился крепкий еще не старый мужчина.
  - Ваше сиятельство! Я не имею к этому манифесту короля никакого отношения. Меня даже во дворце не было! Я сам только что узнал!
  - Успокойтесь, канцлер, я знаю, что вашей вины в случившемся нет, - после этих слов взволнованный человек заметно успокоился и даже расплылся в довольной улыбке, - Где сейчас манифест?
  - Передан писцам для размножения и оглашения на всех площадях королевства, но пока ни одна копия не покинула пределы дворца. Я лично проконтролировал это! Все королевские курьеры отправлены мной на кухню с указанием не вылезать оттуда до особого распоряжения. Писцы тоже не проявляют рвения в работе и ожидают вашего решения.
  - Благодарю вас, канцлер. Что известно о причинах очередного нервного срыва короля?
  - Не могу знать, ваше сиятельство. Все мои люди только разводят руками. Вчера ничего не предвещало беды. Его величество вновь разнес свою спальню и все были уверены, что на этом дело и закончится. Я даже со спокойной душой уехал домой. А тут...
  - Печально, - Александр хмуро покивал головой, показывая, что полностью разделяет чувства канцлера, расстроенного из-за всего случившегося, - Где я могу найти короля?
  - Его величество либо в саду у пруда с лебедями, либо в кабинете Карла Великого. В последнее время он любит проводить в нем много времени.
  - Зачем? - удивился Александр, не очень понимая, чего именно молодой король добивается, проводя много времени в помещении превращенном в музей.
  - Его величество говорит, что там на него снисходит дух великого монарха.
  - Надеюсь, он с ним не общается? - ехидно поинтересовался вампир понимая, что похоже крышу у короля снесло окончательно.
  - Не могу знать, ваше сиятельство, об этом король мне не сообщал.
  Еще раз кивнув канцлеру в знак признательности, Александр продолжил свой поход по залам королевского дворца в компании с верным Патриком, который не отставал от вампира ни на шаг.
  - Ваше сиятельство, - бравый военный в пышном мундире предстал перед Александром уже в следующем зале, - Я распорядился не зачитывать королевский манифест в войсках и запретил обсуждать все слухи об этом.
  - Благодарю вас маршал, - герцог легким кивком показал командиру вооруженных сил свое благоволение, - Как настроение среди генералов?
  - Офицерский корпус полностью на вашей стороне, ваше сиятельство! Готовы выполнить любой приказ!
  - Гвардия не ропщет?
  - Никак нет!
  - Спасибо за службу, маршал! - Александр похлопал военного по плечу и сменил тему разговора, - Я слышал, что ваша дочь родила вам внучку?
  - Все верно, ваше сиятельство, - маршал расплылся от удовольствия, - Просто ангелочек.
  - Пусть приезжают в Академию Красоты. Я буду им рад.
  - С удовольствием передам им ваше приглашение, герцог, но боюсь у мужа дочери сейчас небольшие финансовые трудности и...
  - О боги! О чем речь, маршал? Пусть приезжают так. Для друзей у меня все бесплатно!
  Через два зала к вампиру подошел нынешний глава Каменной палаты Элура граф Алекс Нури, правнук первого канцлера Карла Великого. Тезка герцога, названный в его честь, хмуро поздоровался с вампиром и не скрываясь попросил инструкций относительно дальнейших шагов.
  - Пока не поговорю с королем, ничего не могу вам сказать, граф. Третье объявление мятежником за полгода, психи короля с разрушением спальни, какие-то снисхождения духов... Мое терпение на пределе.
  - Понимаю, ваше сиятельство, я уже и сам начинаю чувствовать, что схожу с ума и долго в такой обстановке работать не смогу.
  Намек был более чем понятен, Александр тоже ответил явным намеком.
  - Вам всего шестьдесят пять лет, граф, уверен, вы сможете работать еще очень долго. Короли приходят и уходят, но королевство остается и ему будут нужны хорошие чиновники. А вы отличный руководитель, находящийся на своем месте. Так что рано вам еще сходить с ума.
  - Благодарю за оценку моих трудов, ваше сиятельство.
  - Правду говорить легко, а пока поведайте мне чего это король опять взбесился на меня.
  - Его величество все еще носится с идеей стать авторитетом для ваших малолетних потомков, Алекс и через них иметь возможность влиять на Кас после вашей смерти. Убедить Ричарда, что этот план нереален никому не удается. Вчера вы слишком резко проигнорировали указание короля завести новую жену, вот он и... огорчился, - дипломатично закончил объяснение ситуации граф.
  - То есть я объявлен мятежником за то, что не желаю вмешательства короля в свои семейные дела?
  - Верно, ваше сиятельство. А еще он отдал мне приказ организовать ваше убийство, правда пока только на словах, потому я не обратил на него внимания и дальше стен кабинета это указание не ушло.
  - Надо же, какие дела тут творятся, а я и не в курсе, - Александр посмотрел на Патрика.
  - Я тоже ничего об этом не знаю, ваше сиятельство, - тут же открестился от возможных претензий камергер.
  - Это я понимаю, - кивнул вампир, - Вот только похоже разговаривать с королем мне не о чем. Так что давай-ка ты соберешь сейчас всех наших в тронном зале. И побыстрее, пожалуйста.
  - Будет исполнено, милорд, - Патрик тут же побежал выполнять указание герцога.
  Сам Александр молча сменил маршрут и направился в тронный зал. Граф Нури пристроился рядом с ним, но разговорами герцога не напрягал, понимая, что тому надо обдумать ближайшее будущее, раз уж он так в открытую собирает всех своих сторонников в тронном зале дворца.
  Так они и дошли до места назначения, где Александр без слов и не обращая внимания на круглые от ужаса глаза слуг, уселся на трон и закинув ногу на ногу стал ждать. Вскоре в тронном зале по одному стали появляться срочно вызванные Патриком придворные. Тихо кланяясь герцогу Касу и никак не показывая свое удивления его нахождением на троне, они осторожно занимали свои места. Уже минут через двадцать зал был полон народа.
  - Здесь все? - поинтересовался Александр у Патрика.
  - Кроме тех, кто сейчас рядом с королем, ваше сиятельство. Но я донесу до них вашу волю чуть позже.
  - Хорошо, - вампир обвел присутствующих тяжелым взглядом, - Значит так, друзья мои. Последние события ни для кого из вас секретом не являются. Разве что некоторые могут не знать, что король отдал приказ убить меня. Похоже что Ричард окончательно потерял связь с реальностью. Пока я не буду объявлять короля сумасшедшим, безумным, душевнобольным или вешать на него какие-либо другие ярлыки, но причуды парня вышли за рамки безобидных и игнорировать их более нельзя. Потому начиная с этого дня вы действуете так, будто никакого короля в Элуре не существует. Любые его приказы вы должны игнорировать, Ричарду же сообщать, что они находятся в процессе исполнения. Реально руководить королевством пока будет канцлер, здесь же во дворце всем будет распоряжаться Патрик Тис. То есть все будет как и прежде, только без безумной деятельности короля, которому можете говорить что угодно, кроме правды. Пусть пока живет в выдуманном мире. Если же у кого-то из вас возникнут какие-то серьезные вопросы, то смело обращайтесь к Патрику, в случае нужды он свяжется со мной и получит все необходимые инструкции. Сам же я побыстрее решу в Касе все неотложные дела и тут же вернусь в столицу. И тогда будем думать как нам дальше жить. Все ясно?
  Когда придворные покинули тронный зал, вампир задумался над своими дальнейшими действиями. Было ясно, что навещать сегодня ректоров магических академий ему не стоит. Беседа с королем тоже была не нужна, так как говорить с Ричардом было по сути не о чем. Получалось, что надо как можно скорее возвращаться домой.
  Как новый алукард вампиров, заступивший на трон два года назад, Александр был вынужден проводить много времени в Гнезде. Не то чтобы у вампиров были какие-то внутренние проблемы, но управление разросшейся общиной требовало времени и запускать дела было нельзя. Теперь же надо было как-то уделять внимание и столице.
  Впервые за последние годы Александр пожалел что способность к мгновенному перемещению в пространстве была ему больше недоступна. Как и предполагали ученые, энергия позволявшая триумвиру делать подобные фокусы иссякла. Тогда герцог Кас переместился в Валерию, а вот вернуться домой уже не смог и пришлось путешествовать обратно своим ходом.
  Приятной же новостью в случившемся было то, что Александр чувствовал саму способность которая никуда не делась. Просто теперь она временно была вне энергетических возможностей его шаблона, а значит в будущем все вампиры будут способны на такие фокусы. Ну а пока его соплеменники продолжали свою эволюцию. Все изначальные уже уверенно использовали заклинания магистерского уровня и могли применять минимум одно заклинания из арсенала архимагов, а некоторые уже и два запускали без того, чтобы подкрепиться в промежутке этого действа кровью. Так что и мгновенное перемещение в пространстве тоже было где-то в недалеком будущем. Хотя лучше бы ему было быть уже сейчас. Сегодня алукарду очень бы пригодилось иметь возможность находится и в столице и в Гнезде. Но за неимение гербовой...
  Активировав амулет связи, Александр связался с Константином и попросил его прибыть в Касию, чтобы круглосуточно представлять здесь интересы вампиров, затем переговорил с Геннадием потребовав от того прислать в столицу самого толкового агента для того, чтобы тот принял дела у Эстер и освободил вампирессу от необходимости работать сразу на два Корпуса, и вызвал к себе Колет, прервав ее работу в Лесном поле. Последним с кем связался Александр был Леонид, получивший приказ выдвинуть к столице королевства роту вампиров.
  Убедившись, что без него все будет идти как надо, герцог Кас покинул королевский дворец и выехал из столицы на север.
  
  *****
  
  Глядя на индикаторы, один за другим загорающиеся ядовито зеленым магическим светом и счетчик весов на котором стали быстро изменяться и расти цифры, Ольга перевела взгляд на стоящего рядом с установкой техника производившего ее ремонт и отладку. Лица за сплошным защитным шлемом было не видно, но аура рабочего выражала удовлетворение.
  - В чем была причина поломки?
  - Как всегда. Конфликт магии и стихийные возмущения. Опять пару контуров сгорели и защита заблокировала работу.
  - В седьмой раз за десять лет? - так как и техник не мог видеть лицо начальницы, Ольга постаралась интонацией показать весь свой скепсис относительно выданного вампиром заключения.
  - Так ведь материал-то непростой синтезируем. И среда здесь неподходящая. Я еще пять лет назад подавал рапорт, что надо переводить конкретно эту синтезирующую установку в отдельный зал. Иначе все будет повторяться и дальше.
  - То есть вы даете гарантию, что дело не в производственном браке при изготовлении установки?
  - Такую гарантию только Мур даст, - недовольный вопросом начальницы техник набычился и демонстративно отвернул голову в сторону.
  - Тогда почему вы раз за разом заявляете о магических возмущениях?
  - Потому что причина постоянных поломок этой синтезирующей установки в них. Это я гарантирую и готов нести ответственность за это решение. Также я гарантирую, что без изменения рабочей обстановки аварийные ситуации будут повторяться и далее.
  - Но при этом точную причину почему появляются магические возмущения вы не знаете? - сделала предположение Ольга.
  - Верно. Но зная какой материал здесь синтезируется, предполагаю, что дело в изначально недостаточной антимагической защите. Как внешней, так и внутренней.
  - То есть вы намекаете на конструкторскую ошибку.
  Техник тут же кивнул, но спустя секунду уточнил:
  - Чтобы в этом убедиться, надо останавливать установку. А это я сделать не дам, у нас десятилетний план и так под угрозой срыва.
  - Я поняла.
  Оставив техника одного, Ольга пошла к выходу из рабочей зоны. Раз все работы по ремонту синтезирующей установки завершены, ее присутствие здесь больше не требуется. Сняв в предбаннике антимагический скафандр и аккуратно повесив его в нише, Шеф Корпуса Мастеров проверила целостность защиты и ее герметичность. Убедившись что все в норме, вампиресса насвистывая веселый мотив направилась в Замок Сов, обдумывая услышанное от техника.
  Ольга была категорически не согласна с тем, что внешняя среда рабочей зоны может влиять на синтезирующую установку. Магический фон в цеху был лишь немногим выше чем в среднем по миру. Даже обязательные для ношения там антимагические скафандры, были лишь мерой предосторожности, все же внутри каждой синтезирующей установки была искусственно созданная магическая аномалия обеспечивающая саму установку необходимым для работы количеством магии. Так что заявления техника, вроде бы и логичные, полностью не соответствовали фактическому положению дел. Не было в рабочей зоне повышенного фона и угроз от него. Проблема заключалась в чем-то другом.
  Вообще с тех пор как вампиры с помощью новых знаний о магии смогли создать искусственные аномалии и заставили их работать на себя, прошло уже много времени и все синтезирующие установки, в которых притянутая к искусственной аномалии магия преобразовывалась в материю работали исправно и выдавали продукцию в соответствии со строго рассчитанными показателями. И только одна единственная установка не только постоянно ломалась, но и синтезировала меньше одного килограмма материи в сутки. То есть тысяча с лишним установок производили ровно килограмм материи, причем не важно какой, водорода или урана, а эта стабильно выдавала девятьсот девяносто грамм астата* да еще и с завидным постоянством ломалась. Так что дело либо в браке, либо в конструкторской ошибке, но никак не в повышенном магическом фоне.
  (*Астат - химический элемент периодической системы. Самый редкий встречающийся в природе элемент. Чрезвычайно радиоактивен. Практически не изучен. В книге его использование вампирами чистая фантазия автора.)
  Останавливать же единственную рабочую установку тоже не вариант. В этом техник полностью прав. Десятилетний план одобрен Триумвиратом и Советом и никто не разрешит Мастерам нарушить его или сорвать. Надо думать о строительстве еще одного артефакта, преобразующего магию в материю и как-то проталкивать его производство сверх имеющегося плана. Но Ольга сомневалась, что у нее это получится даже с полной поддержкой Триумвирата. Ведь Астат был слишком капризным материалом и без магии очень быстро распадался, а с ней так яростно взаимодействовал, что затраты на его хранение практически были равны затратам на синтез.
  И если бы не случайная блажь ученых, в свое время положивших шип имаго в магическую аномалию, просто чтобы посмотреть что из этого получится, то сейчас бы вампиры были лишены возможности хранить астат хоть какое-то длительное время. Но, слава Мур или всем другим богам вместе взятым, ученые это сделали, а сделав, забыли об этом бесполезном опыте.
  Вспомнили о старом эксперименте спустя пятнадцать лет. Причем сделали это не менее случайно, при очередной инвентаризации обнаружив некоторую недостачу материалов. Тогда то и выяснилось, что идеальная память вампиров, все же может давать сбои. И пусть дело в первую очередь было связано не с забывчивостью, а безалаберностью, менее стыдно участникам от этого не было. Кстати, сами ученые тогда честно признались во всем и заявили, что если бы при эксперименте не использовались антимагические минералы из колоний, недостачу которых и обнаружили при инвентаризации, то опыт проводился бы до сих пор, так как его результаты никого по настоящему не интересовали.
  Но так как ценных минералов не хватало, то вампиры быстро "вспомнили" куда же они их задевали и пошли открывать один из ящиков, спокойно стоявших в активной зоне Зиккурата уже который год. Тогда то и было сделано открытие, что полежавший в магической аномалии шип имаго полностью меняет свои свойства и вместо разрушения магии, начинает ее генерировать, но не бесконтрольно, а ровно в том объеме, который с него извлекается. То есть вампиры получили бесконечную магическую батарейку, ни в какой степени не увеличивающую магический фон мира. Антимагические минералы кстати тоже изменили свои свойства в аномалии, но что они из себя представляют, вампиры толком не знали до сих пор. Просто минерал утратил свои свойства по разрушению магии, изменил внешний вид и стал излучать нечто непонятное. Пока что ученые смогли применять новые свойства минерала только при производстве процессоров и управляющих кристаллов для големов.
  Ну а шипы давали вампирам много халявной магии, благодаря которой община могла позволить себе делать любые артефакты и тратить магическую энергию практически без ограничений. Вот только даже с такими казалось бы неограниченными возможностями, хранение астата превращалось в нетривиальную задачу. Еще же одна синтезирующая установка, решит проблему дефицита, но создаст излишки материала, которые надо будет куда-то деть, так как хранить их слишком накладно.
  Переступив ворота Замка Сов, Ольга все еще обдумывала проблемы синтеза дополнительных объемов астата. По всем раскладам выходило что создание еще одной установки не решит проблем выполнения плана, так как Триумвират обязательно потребует плана куда девать свободные объемы астата, а без такого плана ей просто не позволят иметь дополнительные производственные мощности. А проблема в том, что использовать их можно только совместно с другими синтезируемыми элементами. Вот и выходило, что одна дополнительная установка требовала создания других установок сопутствующих ей в промышленном производстве вампиров. А это уже десятилетия работы.
  - Установку синтеза астата починили? - сразу же набросилась на гостью Мария, стоило Ольге переступить порог ее кабинета.
  - Да, завтра получишь, свой килограмм.
  - Мне необходимо два. Ты же знаешь, что стандартная реакция получения адамантина требует почти двух килограммов астата.
  - У тебя должны быть запасы. Там минимум килограммов пять. Куда дела?
  - Все давно ушло на опыты. Сама знаешь как астат реагирует на взаимодействие с магией и какие различные варианты его использования мы от этого имеем. Я вообще считаю, что переводя его в адамантин, мы микроскопом гвозди забиваем. Давай уже выйдем с совместным предложением Совету, прекратить переводить ценный материал на военных?
  - Пока не насытим оружием и броней из адамантина хотя-бы жандармов и осназ Армии, никто даже разговаривать с нами не будет о другом использовании астата. Так что успокойся.
  - Это еще минимум лет пятьдесят!
  - При сохранении только нынешних синтезирующих установок, да. Но ты не учла, что за это время мы введем в строй новые. Так что через сорок лет получишь возможность ставить более глобальные опыты и Леонид с Олегом не будут смотреть на тебя волками.
  - Я тогда уже не буду Шефом Корпуса, а Игорь спустит все на магию.
  - И будет прав. Именно его открытия позволили нам сделать качественный и количественный скачок.
  - Все вокруг правы, - проворчала Мария, - Только я одна сижу и дурака валяю!
  - Ты чего такая нервная? - удивилась Ольга неожиданной вспыльчивости старой подруги.
  - Не обращай внимания, - отмахнулась вампиресса, - Юля мне все мозги выела с ускорением работ над микроскопическими аномалиями для создания повышенного магического фона в пещерах Налима. Вот я и бросаюсь на всех.
  - Так чего твои тянут с микроскопическими аномалиями? Еще же тридцать лет назад научились уменьшать размеры до пары кубических сантиметров.
  - А дальше начались сложности. Не забывай, что аномалия, это ключевая точка мира облепленная магией и искусственная аномалия в этом плане ничем не отличается. Вот только законы мира не позволяют ключевой точке быть настолько малой, чтобы мы могли создать нечто размером хотя бы в полмиллиметра. Мои пока придумывают разные извращения, но все без результата. Те аномалии, что мы запихиваем в синтезирующие установки, это и есть минимум возможного.
  - Такие большие аномалии располагать в горах нельзя.
  - А то я не знаю! - вновь вспылила Мария.
  - Извини! - тут же пошла на попятную Ольга, - А чего вы не хотите пойти по простому пути и разместить аномалии в толще скал? Можно даже просто заливать их бетоном, чтобы ничего живое к ним не подобралось.
  - Это решение требует ресурсов и рабочих. Триумвират не готов выделять необходимое в этом десятилетии.
  - Зря. Еще пара десятилеток и популяция гоблинов упадет до недопустимо малого размера.
  Век назад вампиры приняли стратегическое решение всеми возможными способами сопротивляться поглощению мира магией. Первой операцией в соответствии с этим намерением стало уничтожение священных рощ эльфов. Мелорны снимающие магию с ключевых точек мира и выпускающие ее в окружающее пространство виделись вампирам угрозой, способствующей более быстрому поглощению мира. Тогда успех был достигнут в кратчайшие сроки.
  И только потом вампиры выяснили, что общество эльфов они погубили напрасно. Изучение окружающего мира позволило вампирам установить, что наибольшее количество аномалий находится не на земле, а в воздухе и их количество таково, что мелорны, хоть и способствующие триумфу магии, играли в этом столь незначительную роль, что их наличие или отсутствие в природе можно было смело игнорировать.
  Зато создание искусственных аномалий и преобразование магии в материю дали так необходимый вампирам результат. За последние годы магический фон мира существенно упал, причем так, что это заметили все. И если магам он не очень то и нужен был, то например гоблины на собственной шкуре почувствовали каково это жить в мире со слабым магическим фоном. Хорш, основная пища подземных жителей, мог нормально расти только при наличии в окружающем пространстве достаточного количества магии. А без нее урожаи хорша были крайне скудными и соответственно гоблины жестоко голодали. К 302 году от Появления вампиров, популяция гоблинов в Налимских горах сократилась в семь раз по сравнению с тем, что было век назад. Из-за этого количество крови гоблинов в рационе вампиров существенно сократилось, но даже не пища была самым главным для озаботившегося сложившейся ситуацией Триумвирата. Малое количество гоблинов в горах создавало реальную угрозу захвата Налимского хребта гномами, чего вампиры всеми силами хотели избежать, так как контролировать лысых коротышек после этого было бы крайне затруднительно. Сейчас вампиры прорабатывали способы создания локальных зон с повышенным фоном магии, так чтобы с их помощью можно было поддерживать популяцию гоблинов на стабильном высоком уровне.
  - Я уверена, что в следующий десятилетний план все необходимые ресурсы будут включены и выделены, так что гоблинам ничего не угрожает, - отмахнулась Мария, - Кстати, а ты то чего пришла?
  - Мне нужен чистый криптонит для артефактов, а на складах все закончилось. Птичка напела, что у тебя в закромах есть пара килограмм.
  Криптонитом вампиры недолго думая назвали антимагический минерал обнаруженный в колониях. Логика была простая, раз они имеют к нему уязвимость, то значит это и есть криптонит. То что сравнение себя с суперменом является нескромным, вампирам даже в голову не пришло.
  - Опять поставки задерживают?
  - Угу. Корабль с грузом криптонита все еще стоит в порту Морино* ждет эскадру охраны.
  (*Морино - порт на острове Вурхейм, одном из островов Каларгона, ранее Южных островов).
  Из-за антимагических свойств криптонит было нельзя переправлять с телепорта расположенного на острове Дике прямо в Кас и его требовалось перевозить на кораблях. В виду исключительной ценности материала, делалось это только в составе усиленных военных конвоев, которые моряки не всегда успевали формировать вовремя и периодически поставки минерала задерживались.
  - Извини, но твоя птичка ошиблась, - Мария развела руками, - Все уже потрачено. Боюсь на складе нету и ста грамм.
  - Жалко.
  - Бывает. Кстати! - вампиресса резко оживилась, - В лаборатории у компьютерщиков еще полгода назад был лишний килограмм! Они тогда еще не знали куда его девать, но потом вроде придумали. Пошли! Может еще не потратили, тогда я его тебе отдам!
  Быстро спустившись в подвалы замка, девушки вскоре оказались перед лабораторией занимающейся развитием компьютеров. После того как в Валерии была открыта антимагическая смесь, а вампиры получили доступ к шипам имаго и криптониту, а чуть позже и обратной магии, дела у электронщиков пошли в гору. Конечно, нынешние компьютеры вампиров были изделиями наполовину магическими, но зато по всем остальным свойствам мало отличались от тех, что изначальные оставили в родном мире. Правда особой надобности в них уже не было, но энтузиасты не унывали и работали с огоньком.
  - Чем порадуете? - распахнув двери, Мария как ураган влетела в лабораторию.
  - Доброй ночи, экселенц, - Артем, бессменный электронщик вампиров, даже не посмотрел на вошедшую вампирессу, продолжая заниматься своим делом по раскурочиванию явно горелой электронной платы, - Вы по делу или соскучились?
  - По делу. Чистый криптонит есть? Сколько? Где? А если найду?
  - Есть. Триста грамм. На складе. Найдете его на второй полке седьмого шкафа. Забирайте весь.
  - А куда остальное дел, вредитель?
  - С новой защитой экспериментировали.
  - И чего?
  - Ничего. Пришлось списать, переплавить и после спекания отправить в аномалию. Так что сейчас твой чистый криптонит уже на пути к перерождению в ложный криптонит. Приходи через пять лет. Правда я его тебе не отдам, но ты все равно приходи.
  - Вот с такими нахалами и приходится работать, - прокомментировала диалог Мария обернувшись к Ольге, - Триста грамм будешь брать?
  - Нет. Начинать работу с таким количеством бессмысленно, только зря работников напрягать. Подожду конвоя с островов.
  - Он пищит!
  От неожиданного визга одной из лаборанток, что сидели и разрезали ложный криптонит на тонкие пластины для превращения их в будущие процессоры, все вздрогнули.
  - Что случилось? - первым из ступора вышел Артем, наконец-то оторвавшийся от своей работы.
  - Пищит! Эта штука пищит! - еще громче завопила лаборантка.
  - Ты рехнулась?
  - Ему больно!
  
  Глава 3
  
  Вскоре после того как часы пробили полночь, массивные двери ведущие в небольшой зал распахнулись и помещение, главной достопримечательностью которого был огромный круглый стол, стали заполнять мужчины и женщины одетые в красно-золотые мундиры. Появившийся спустя минуту последним Леонид, был единственным кто пришел в гражданском. Ответив на приветствия собравшихся, воевода быстро прошел на свое место.
  - Думаю все из вас уже знают, но тем не менее официально информирую, что согласно приказу алукарда Корпусу Армии необходимо быть готовым к силовому наведению порядка на территории Элура с целью защиты законной королевской власти. Кто будет эту законную власть представлять, нам сообщат чуть позже. Пока же приказано выдвинуть к столице королевства одну роту и незаметно расположить ее в окрестностях Касии, - Леонид убедился что его внимательно слушают и продолжил, - Я приказал роте "Альфа" выдвинуться на позиции подготовленные согласно плану "Ришелье".
  - План "Ришелье" подразумевает бескровную смену власти, экселенц. Почему же вы выдвинули "Альфу"?
  После того как численность вампиров стала расти ускоренными темпами, Корпус Армии стал насчитывать больше семи тысяч служащих, подавляющее большинство из которых находились на обязательной военной службе в сотню лет. Из-за огромной численности вампиров в Корпусе, впервые в истории общины роты армии были сведены не только в батальоны, но и в полки. Все новые формирования продолжили носить номерные названия, но из-за перекоса с возрастным составом армии было решено первые три роты, использовать для создания на их базе подразделений особого назначения.
  В результате первая рота, традиционно оборонявшая Гнездо, получила наименование "Альфа" и отныне нести в ней службу могли лишь вампиры старше ста лет. На роту были возложены обязанности быть силами быстрого реагирования общины. В первую очередь это подразумевало, что в случае любого происшествия с недавно обращенными вампирами, угрожающего общине, пресечь его должны были именно бойцы "Альфы". Казармы роты располагались прямо в главном замке Корпуса Армии.
  Вторая рота, в свое время прославившаяся обороной Драконьего города, стала называться "Омега" и первой в Корпусе получала все новинки военного производства вампиров. Основной обязанностью роты была стратегическая оборона любых объектов. То есть если бы вампирам было нужно любой ценой защитить некое место, то умирала бы на его оборонительных рубежах именно "Омега". Уже пятьдесят лет рота базировалась в Центральном замке Гнезда, как бы подчеркивая этим, что они последняя линии обороны вампиров. Среди бойцов роты также не было никого младше ста лет.
  Третья рота, стала кадровым резервом офицерского корпуса, а также базой по подготовке и переподготовке командного состава армии. Ее назвали "Бета", подчеркивая этим ее второстепенный и небоевой статус. Казармы "Беты" также располагались в главном замке Корпуса и также никто из ее состава не мог сказать, что живет на этом свете меньше века.
  Таким образом весь первый батальон стал состоять из рот особого назначения из-за чего его сразу же вывели из состава Первого полка, на его месте сформировали новый батальон. Выведенный же назвали Особым Отдельным и оперативно подчинили непосредственно воеводе. При этом обязательная трех ротная структура батальона была отменена и в нем очень быстро были сформированы еще две именных роты особого назначения: "Пси" и "Дельта". Обе роты стали ядром сил специального назначения, а также базой по подготовке разведчиков и диверсантов для остальных подразделений армии. Ни для кого не стало новостью и то, что все бойцы новых рот могли похвастаться завершенным обязательным сроком службы.
  - "Альфа" выдвинута мной временно, - признался Леонид, - По плану "Ришелье", рядом со столицей необходимо разместить минимум одну нашу роту на случай возможных неожиданностей. Всегда подразумевалось, что это будет одна из рот Первого полка, но как вы знаете сейчас полк в полном составе находится на маневрах и его временно замещает Третий полк. Я просто не рискнул использовать его, так как в Третьем полку вообще никогда не отрабатывали подобные действия. Как только Первый полк вернется с маневров, "Альфа" тут же будет заменена.
  - Можно и не менять. "Альфе" полезно побегать, а то зажиреют. За последние пять лет они из замка не вылазили ни разу. Меня другое волнует. Отмены приказа алукарда точно не будет? - уточнил один из присутствующих вампиров, - А то не очень хочется бегать как оголтелым, а затем выяснить, что все было зря.
  - Триумвират начал заседание в Касе больше часа назад.
  Собравшиеся офицеры дружно кивнули, сообщив, что послание воеводы услышано. Раз за час триумвиры не соизволили отменить или как-то уточнить распоряжение алукарда, значит этого не случится и в будущем.
  - Поэтому давайте быстро пробежимся по остальным мероприятиям согласно плана, - Леонид открыл принесенную с собой кожаную папку и достал оттуда лист бумаги, - Для начала предлагаю одобрить мое решение задействовать план "Ришелье".
  - Э-э-э... а разве это не приказ алукарда?
  - Александр приказал разместить у столицы одну роту. Начать выполнение плана "Ришелье" было сугубо моим решением.
  - Так может тогда переиграем? "Макиавелли" или же "Черчилль". Тем более на начальном этапе из всех изменений это заменить "Альфу" на "Пси".
  Вампиры уже несколько лет готовились к смене власти в королевстве и имели на этот случай сразу несколько планов. Например, "Макиавелли" подразумевал убийство всех политических оппонентов вампиров, а "Черчилль" основывался на оказании давления на соперников, путем демонстративного размещения войск недалеко от их земель. Были и более жесткие планы, вплоть до открытого ввода войск вампиров в столицу и захвата власти после небольшой гражданской войны.
  - Не вижу смысла, - покачал головой Леонид, - Политическая обстановка в Элуре спокойная, мы полностью контролируем основные государственные структуры, аристократы всем довольны. Не думаю, что стоит нагнетать. Кто за "Ришелье"?.. Единогласно. Тогда перейдем к конкретике.
  Воевода еще раз взглянул на лист у себя в руках.
  - Рота "Альфа" займет позиции в предместьях на рассвете. С этим проблем не будет. Королевская речная флотилия должна будет быть готова перекрыть Великую недалеко от столицы ниже по течению не позднее завтрашнего вечера. У нас есть сейчас такая возможность?
  Одна из вампиресс со знаками полковника моментально открыла папку перед собой и перебрав бумаги, отчиталась по заданному вопросу.
  - Боюсь, что нет, экселенц. Семь канонерок флотилии сейчас в Касе на текущем ремонте. Три канонерки в Гуяне. Десять канонерок сейчас в Уре, там были волнения докеров и на всякий случай речную группировку усилили. Еще восемь канонерок находятся на разных южных участках Великой, демонстрируя королевский флаг герцогам. В Касии на этот час две канонерки и их недостаточно для перекрытия реки, тем более, что один из капитанов не является нашим человеком и приказ о перекрытии Великой выполнит с опозданием, только после того как получит подтверждение из королевского дворца.
  - Плохо. Наши мониторы все еще не готовы?
  После того как несколько лет назад стало понятно, что вампирам так или иначе придется брать власть в Элуре в свои руки, в Касе было начато строительство трех мониторов. По замыслу вампиров, этих полностью бронированных судов должно было хватить для уничтожения любого сопротивления на реке если оно вдруг возникнет.
  - Нет, и не будут готовы до следующего года. Да и не помогут они перекрыть реку. На мониторах вообще не предусмотрено больших экипажей. Это корабли для истребления всего что плавает, задержать и попросить пристать к берегу, это задача не для них.
  - Плохо, - повторил Леонид, - Когда реально по срокам перекрыть реку?
  - Ниже столицы послезавтра вечером, на границе королевских и герцогских земель, можем перекрыть сегодня вечером.
  - Тогда перекрывайте на юге. Все суда с вооруженными людьми на борту должны пристать к берегу и ждать разрешения на проход. Никто из герцогов не должен перевезти в столицу ни одного своего солдата или наёмника. С графами, если такая надобность возникнет, разберемся на суше.
  - Будет исполнено, экселенц.
  - Хорошо. Дальше у нас по плану идут наемники, но они не наша головная боль... Купцы... Почта... Гонцы... Блокпосты не нужны..., - Леонид быстро пробегал по пунктам плана, - Перебазировать эльфийский отряд драконьих наездников в Кас. Что у нас с эльфами?
  - Эскадрон наездников, что по договору с эльфами мы можем использовать как нам угодно, готов выступить через пятнадцать часов после получения приказа.
  - Долго.
  - Долго, - подтвердил офицер, - Но иначе у эльфов не получается.
  После того как ушастые обжились на севере герцогства и с помощью вампиров наладили свою жизнь, они стали жить довольно замкнуто, в основном варясь в собственном соку и контактируя с внешним миром лишь по необходимости. Постепенно их кастовые заморочки сошли на нет, угасала и агрессивность по отношению к другим расам. Вампиров они воспринимали, конечно, не как своих спасителей, но в целом отношения имели ровные и даже немного дружеские.
  Примерно полвека назад Евгений открыл старейшинам эльфов правду о природе вампиров и одновременно с этим подсадил их на настойку верности. Иного способа получить гарантированную лояльность проживающих на севере герцогства Триумвират так и не придумал. Все иные способы были признаны недостаточно надежными. О истинной сущности же рассказали прежде всего ради проверки, рассчитывая, что если все не сработает как надо, то всех эльфов придется просто запереть в Драконьей горе. Но обошлось без крайних мер. Старейшины вполне нормально восприняли новости о вампирах, так как им в целом было все равно с людьми они рядом живут или еще какой другой расой. Настойка же позволила получить достаточны контроль, часть которого и стал договор о военных отрядах, что эльфы должны предоставить в пользование вампиров по первому требованию.
  Вот только отмена кастовости сыграла плохую шутку с Воинами. Растворившись в других кастах или лучше сказать, будучи серьезно разбавлены своими собственными слугами, Воины утратили понятие дисциплины и строгий армейский порядок. То, что раньше помогло им два века воевать против мощи всего Леса, ныне было надежно похоронено в прошлом.
  Вот казалось бы, что тут такого? Получи приказ, сложи в мешок запас еды и вещей, оседлай дракона да вылетай себе спокойно по направлению к нужному месту. Дел на час, не больше. Эльфы умудрялись растянуть эту немудреную процедуру чуть ли не до бесконечности. Усилий офицеров вампиров хватило только на то, чтобы снизить время подготовки отряда к выступлению до полусуток.
  - Ладно, - Леонид потер переносицу, - Пусть эльфы собираются как могут, главное проследите, чтобы они вообще пришли в Кас.
  - Так точно, экселенц!
  - Дальше у нас гномы. Надо перебросить в Кас десять гирдов.
  - Вечером войска гномов будут в Касе. Но, экселенц, таны просят увеличить количество войск до двадцати гирдов. Они хотят...
  - Перехотят, - отрезал воевода, - Сообщите уважаемым танам, что мы проводим обычные учения... хотя нет! Ничего им не сообщайте! Совсем там у себя под землей обнаглели! Десять гирдов и точка, насчет остального пусть общаются с кем хотят.
  - Так точно, экселенц.
  Отношения вампиров и гномов за прошедший век практически не поменялись. Герцог Кас по прежнему был их эрлом и спасителем. Гномы все также проживали в устье Проклятой, где выплавляли отличную сталь и все также ненавидели вурдалаков, с удовольствием вспоминая славные деньки, что их предки провели в Ильхори.
  И пусть гномы тогда потеряли практически половину своих мужчин, иначе чем "подвигом" времена Светлого похода в подземельях Александрии не называли. Ну а так как вурдалаков в округе не было, ныне гномы вновь с плотоядным интересом посматривали на Налимский хребет и строили планы по его очистке от гоблинов.
  Отдельно стоило бы упомянуть, что некоторый технический прогресс начатый вампирами на своих землях, вовсю процветал именно у гномов. Коротышки, потерявшие многих работников в Ильхори, с двойным энтузиазмом взялись внедрять у себя разные технические новинки с целью заменить ими погибших. К нынешнему моменту подземные поселения Александрии были витриной достижений цивилизации и вампиры с удовольствием демонстрировали их желающим.
  Правда желающих было мало. Собственно только западные гномы и стремились перенять у своих восточных коллег все новинки и внедрить их у себя. Но даже этого вампирам было достаточно. Ведь западные гномы после похода в Ильхори заметно изменились. Гордые, надутые от важности, вечно всем недовольные, но тем не менее каждый год стабильно приезжающие в Александрию и все там осматривающие, а потом притихшие, полные впечатлений, уезжающие домой и внедряющие подсмотренное у себя. Причем, не грубо копируя, а творчески осмысливая и переделывая. Пока получалось хорошо.
  С тех пор как сто лет назад гномы встали на путь технического прогресса, далеко их эта дорога не завела, но тем не мене изменения были и они были положительны. Подземные коротышки вообще существа смышленые, а любые физические штуки это их, по самой природе или генетике или еще как. В общем, лежит у них душа к разного рода механическим приспособлениям. Еще столетие и наверное уже вампирам придется учиться у гномов, подсматривая и перенимая их разработки. Ну а пока все наоборот. И сами того не зная, западные гномы являются частью глобального эксперимента вампиров по претворению в жизнь их Великого плана по изменению общества.
  - Экселенц! А какую терцию будем загонять в Кас на усиление гарнизона? - вновь вступила в разговор вампиресса полковник, - Александрийская сейчас занята и полностью ее пригнать в Кас не получится.
  - Тогда поднимай Константинопольскую, - мгновенно ответил Леонид, - И пусть дружинники в Касе забегают как наскипидаренные. Нужно создать суету, чтобы на нее обратили внимание.
  - Будет исполнено.
  - Переместить войска..., - воевода вновь углубился в чтение бумаги, - Сделать так, чтобы об этом узнали... Привести... Боги! Кто писал этот план?!
  - План "Ришелье" составлен в Корпусе Будущего сорок два года назад, экселенц.
  - Это был риторический вопрос, - Леонид недовольно глянул на притихшего полковника, - А вот не риторический. План с тех пор вообще обновлялся?
  - Семь лет назад план приводился в соответствие положению дел в настоящем времени, экселенц.
  - То есть еще до меня и при предыдущем короле.
  - Так точно. Сразу после смерти Карла Великого, все планы захвата власти в Элуре были пересмотрены.
  - Замечательно. Тогда переходим к южным границам.
  Все присутствующие тут же подобрались. Пока обсуждение касалось территории герцогства Кас на севере Элура, все были уверены, что тут дела обстоят как надо и краснеть перед своим Шефом им не придется. Эти земли вампиры контролировали крепко и мгновенно устраняли все выявленные недостатки. Вот только территория герцогства Кас уже давно выходила далеко за границы старых северных владений.
  Ныне под флагом "трех башен"* процветали острова Каларгона и многочисленные южные колонии, заселенные людьми за последний век. Все эти земли формально считались владениями герцога Каса, хотя за острова Каларгона, империя продолжала воевать до сих пор, как впрочем и называть их Южными, не признавая новое наименование даже в частных беседах промеж собой.
  (*Напомню, что на флаге вампиров изображены три башни, на каждой из которых выбит герб одного из триумвиров.)
  Из-за того, что все новые владения вампиров лежали за океаном, запах которого вампиры не переносили, управление дела там были полностью переданы в руки людей. Периодически вампир устраивали тотальные инспекции, меняли провалившихся руководителей, казнили особо наглых воров, но достичь порядка уровня северных земель у них пока не получалось.
  - Необходимо направить в Великий канал сильную эскадру. Знаю что у нас сейчас очередное перемирие с империей, но воевать по плану и не надо. Просто имперцы должны нервничать и не смотреть на то, что происходит в Касии. Так что давайте отправим в канал минимум десять линейных кораблей. Думаю такая эскадра будет достаточно сильной, чтобы заставить имперцев нервничать.
  - Это невозможно, экселенц. Все свободные корабли Южного флота задействованы в организации конвоя. Из-за шторма и вызванных им последствий там и так задержался клипер с криптонитом.
  - Шторм...
  - Он внезапно налетел, экселенц, - не дожидаясь вопросов воеводы стал оправдываться один из офицеров, - Никто не ожидал. Эскадра как раз готовилась к выходу.
  - Так готовилась, что обычный шторм отправил на дно семь линейных кораблей и девять галеонов?
  - Такое случается, экселенц. Тем более эскадра потеряла управление и каждый корабль действовал по своему усмотрению.
  - А с адмиралом то что случилось?
  - Он утонул.
  - Прекрасно! - от избытка чувств Леонид с силой хлопнул по столу, - Ладно, о делах флотских поговорим чуть позже. Сейчас вернемся к "Ришелье". Нам надо показать имперцам готовый к бою флот. Какие будут предложения откуда мы его возьмем?
  - Конвой, я так понимаю, трогать не будем? - уточнил один из офицеров.
  - Верно понимаешь. Криптонит и так стратегическое сырье, а в свете последних событий... В общем, где мы возьмем лишнюю эскадру чтобы показать ее имперцам?
  - Боюсь, что в таких условиях мы бессильны. Пока конвой не доведет клипер до Ура, никаких свободных кораблей у нас не будет.
  - А каков расклад по кораблям сейчас?
  - В Лессебо из адмиральской эскадры уцелел только один линейный корабль и три брига. Корабли оставлены охранять зону, чтобы никто не разграбил затонувшие суда. Их планируют поднять и отремонтировать. В Морино формируется конвой. Сейчас в порту находятся пять линейных кораблей, три галеона, восемь бригов, двенадцать шлюпов. Почти все корабли войдут в конвой. В Ковера стоят два линейных корабля, два галеона и три брига. В море находится эскадра вице-адмирала Фило в составе четырех линейных кораблей, шести галеонов, трех бригов и семи шлюпов. Также в море, в одиночных плаваниях еще девять бригов и восемь шлюпов. В текущем ремонте два линейных корабля и три галеона.
  - Не понял. А где остальные корабли флота? Должно быть тридцать линейных кораблей.
  - В прошлом году переведены в колонии, экселенц. Их планировали заменить новыми броненосцами из Александрии, но корабли к переходу пока не готовы. Плюс два линейных корабля списали, а замена еще не построена.
  - Великолепно. У нас тут война намечается, а мы не готовы.
  - К войне нельзя быть готовым, не готовясь, экселенц. А нас заранее никто не предупреждал.
  - Это понятно, - отмахнулся Леонид, - Думайте что делать. Пока у нас получается, что до подхода эскадры вице-адмирала... Кстати, а кто поведет конвой, раз адмирал погиб?
  - Коммодор Брак. Толковый офицер. Справится.
  - Пусть так, - кивнул воевода, - Тогда до подхода вице-адмирала с основными силами Южного флота, мы можем послать в Канал только корабли из Ковера? Два линейных и два галеона?
  - Верно, экселенц.
  - В империи их не испугаются, - Леонид задумчиво забарабанил пальцами по столу, - А если немного переиграть план? Где сейчас вице-адмирал?
  - Где-то у побережья драконидов.
  - Пусть бросает все и на всех парусах мчится к Песчаным рудникам.
  - Хотите попугать имперцев там?
  - Других вариантов у нас нет. Или все же мы сможем достать эскадру из воздуха?
  - Нет, экселенц.
  - Тогда связывайтесь с вице-адмиралом, доносите до него боевую задачу, а заодно пошлите ему в усиление те корабли, что сейчас стоят в Ковера.
  - Тогда мы оставим острова совсем без защиты с моря.
  - Имперцы не знают, что наш славный адмирал утоп вместе со всей своей эскадрой. К тому моменту когда это станет достоянием гласности, на место вернутся и корабли конвоя и эскадра вице-адмирала.
  - Будет исполнено, экселенц.
  - Хорошо. На этом с планом "Ришелье" закончено. Рота около столицы поможет при перевороте, скопление военной силы в Касе покажет всем серьезность намерений, флот отвлечет посторонних. Переходим к текущим делам Корпуса, - Леонид достал из папки новый лист, - Как обстановка на Периметре?
  - Из Кремля* сообщали о двух червяках. В остальных местах тихо. Около Александрии замечена повышенная активность пауков, но пока нападений нет.
  (* Один из фортов прикрывающих Гнездо со стороны Проклятого леса.)
  Прошедший век отчетливо продемонстрировал вампирам, что место в котором они живут, люди совсем не зря называют Проклятым лесом. Всего две случайных магических мутации, что стали устойчивыми, полностью изменили всю фауну, обитающую в лесу. Измененные магией медведи, волки и рыси, остались в прошлом, сохранившись только в лабораториях вампиров. Ныне Проклятый лес принадлежал паукам и червякам.
  Первые мало отличались от своих природных сородичей, обладая тем же количеством лап, глаз, жвал и всего прочего. Отличия были в размерах. Магические пауки имели тело объемом с болонку, чрезвычайно смертоносный яд, высокую скорость и были полностью холодоустойчивы. Всего за десять лет они опутали паутиной весь лес и сожрали всех его обитателей. Ныне пауки с упоением жрали друг друга, немногих сохранившихся птиц и червяков.
  Из кого мутировали упомянутые червяки не смогли сказать даже ученые вампиров. Может змеи, может гусеницы, а может это и правда был какой вид червяка. Сейчас это было не важно. Ведь на текущий момент, магические черви достигали размеров пятнадцати метров, очень проворно перемещались под землей, а благодаря внушительному набору зубов в пасти, перемалывали даже сталь.
  И если пауки были опасны своими засадами, из которых они бросались кусая в незащищенное место, то червяки на волю случая ничего не оставляли и активно искали себе пропитание где только можно. Из-за чего и возникло понятие "Периметр", обозначающее сплошную линию обороны от новых обитателей Проклятого леса. Периметр Гнезда держали подразделения вампиров и здесь особых проблем не было. Периметр Залона держала боевая терция герцога. Периметр Александрии держали гномы и люди, и вот здесь периодически вспыхивали нешуточные сражения разумных с насекомыми. Пока что всем везло в том, что и пауки и червяки не могли существовать без высокого уровня магического фона, а он был только в Проклятом лесу.
  - Ород?
  - Без изменений.
  - Дикие вурдалаки?
  - По Элуру и соседним странам нет ни одного упоминания о нападениях.
  После того как вампиры применили в Ильхори свои обелиски, это не осталось незамеченным людьми. Пришлось срочно налаживать производство супер ловушек и продавать их всем желающим. Желающих оказалось много. До сих пор кровавые обелиски были одним из самых ходовых товаров герцогства Кас. Они же кардинально изменили обстановку на землях людей.
  Ныне редко какое поселение не имело хотя бы одного обелиска, города были заставлены ими по площадям и крепостным стенам, все значимые тракты также были отмечены приметной каменной композицией. Все это сделало жизнь простых людей легче. Оживилась торговля, человечество перестало жаться к побережью морей. Количество же диких вурдалаков критически снизилось. Ныне их можно было встретить только в самых отдаленных местах, где еще не были установлены обелиски. Кстати, еще одной нормой в борьбе с вурдалаками стали бассейны с морской водой, о отпугивающих свойствах которой людям наконец-то стало известно. Собственно именно из-за бассейнов вампиры и продавали обелиски так активно, ведь если запах крови они выносили с легкостью, особенно после ста лет непрерывных тренировок в Армии, то перед отвратительным запахом моря они были бессильны.
  - А как дела в Чергории?
  После объединения закатных королевств под властью вурдалаков, вампиры, которые по прежнему ставили себе задачу искоренения своих младших братьев, с особенным интересом наблюдали за всем, что происходит в далекой стране. Но эти задачи, как и раньше, по прежнему лежали на Корпусе Будущего. Военных же Чергория интересовала как главный раздражающий фактор для церковников, благодаря которому, Элур до сих пор не воевал против нового Светлого похода.
  - Отмечено перемещение военных отрядов на границе с Лесом, но причина этой активности вурдалаков пока неизвестна. Разведка еще работает. Также отмечены как минимум три боестолкновения с гномами. Все атаки гномы отбили.
  - Три? Не многовато?
  - В пределах нормы, экселенц.
  - Хм... Все равно усильте контроль. Если в Чергории что-то задумали, то это может повредить нашим планам. Отправьте туда армейскую разведку.
  - Будет исполнено.
  - А как на происходящее реагирует Церковь?
  - Как всегда, там еще ничего не знают, экселенц. Нам помочь священникам с информацией?
  - Не в этот раз. Пусть пока побудут в неведении. Что у них, кстати, с исследованиями личной магии?
  Личная магия была болезненной темой ведь после открытия вампирами всех ее возможностей, панацеей для них она так и не стала. Да, ныне кровопийцы могли свободно оперировать обратной магией, создавать могучие артефакты одной лишь силой воли и даже иметь возможность напрямую влиять на действия разумных существ, беря их под контроль своего разума. Но при всем при этом все грани личной магии были вампирам недоступны.
  Оказалось, что энергетический шаблон магического существа не только дает обладателю некоторые неоспоримые преимущества, но и весьма здорово ограничивает его возможности. И в первую очередь это касалось того самого использования личной магии как "прокладки" для общения с божественной составляющей силы. Для "инструментов" каковыми и являлись магические существа, ряд функций был просто заблокирован шаблоном, а все попытки обойти запреты заканчивались выжиганием этого самого шаблона и смертью экспериментатора.
  Казалось бы выходом из ситуации является возможность обучить открытию одаренных людей... По началу вампиры так и сделали. Люди показали своим хозяевам все возможности личной магии неограниченной шаблоном и будем честны, они поражали. Вампиры уже довольно потирали руки в преддверии будущих плюшек которые они смогут заиметь и строили грандиозные планы. Вот только одной из таких возможностей оказалась способность людей влиять на все наложенные на них заклинания истинной магии. И ритуал подчинения, с помощью которого вампиры и контролировали магов, полностью подпадал под эти возможности. То есть люди обученные вампирами секретам личной магии получили возможность снимать с себя клятву крови и все наложенные с ее помощью ограничения.
  Тогда только личная инициатива одного из жандармов спасла вампиров от большой беды. Ни с кем не советуясь и взяв всю ответственность на себя, вампир уничтожил всех посвященных в секрет личной магии людей и сделал это очень вовремя. Группа единомышленников уже успела к тому моменту снять с себя клятву подчинения и готовилась дать бой внешней охране вампиров, чтобы сбежать из Ебурга. К счастью, атака жандарма стала для них полной неожиданностью и вампиру удалось убить большую часть магов до того как они оказали ему существенное сопротивление. Результатом дальнейшей драки стал полностью разрушенный Институт Магии и полный запрет на выдачу людям любой информации о истинных возможностях личной магии.
  Очень быстро после этого вампиры сообразили, что если они хотят жить нормально и дальше, то запрет на выдачу людям информации об истинной магии должен распространится и на церковные исследования этой темы, начатые Светлой Церковью после того как по воле вампиров из "Откровения Демура" исчез пассаж про то, что личная магия происходит от богов и священники, перестав трепетать перед ней, занялись изучением. Тогда то Корпус Будущего и начал все работы по уничтожению церковных исследований, так чтобы дальше уже банальной обратной магии их открытия не зашли.
  К сожалению, после того хаоса, что благодаря вампирам возник на территории Великого Леса, эльфы так и не оправились и больше уже не могли сдерживать людей в их магическом развитии. Несмотря на желание, вампиры тоже этого не могли, но все что касалось личной магии старались отслеживать и незаметно переводить в тупиковые варианты развития, а при крайней необходимости уничтожать слишком далеко зашедших экспериментаторов. Так что тема была больной и все Корпуса старались по мере сил помогать Корпусу Будущего в его работе.
  - У меня нет новой информации на эту тему, экселенц, последний отчет нашей разведки еще не поступил.
  - Жаль, - Леонид задумчиво посмотрел на паку перед собой, - Нехорошие у меня предчувствия. Слишком все тихо в последнее время. В Вобанэ явно что-то задумали.
  - Аналитики выдали такое-же заключение, экселенц. Мы усилил бдительность, но пока...
  - Результата нет, - кивнул воевода, - Это я знаю. А потому идем дальше. Как дела на побережье?
  Сто лет назад вампиры совершили одну весьма существенную ошибку, попытавшись с наскоку и без тщательного планирования захватить Северные острова. Тогда отправленная в качестве десанта терция была так сильно потрепана штормом, что ее солдаты отказались выполнять дальнейшие приказы командиров и подняли бунт. Ситуация на континенте тогда была сложной и вампиры просто забыли о своей неудаче, сосредоточившись на более важных вещах, тем более захват островов был не более чем блажью и никакой особой выгоды не нес.
  И все бы так и осталось просто историей о военной неудаче, что в любой стране любят как можно быстрее забывать, но мятежные солдаты на островах смогли организоваться, объединится и выяснить, что суровые северные земли не способны их прокормить. Обученные сражаться и убивать люди, моментально нашли выход из ситуации. Раз нельзя получить нужное на месте, значит надо отобрать это у соседей. Так на свет появились северные пираты, ставшие делать опустошительные набеги на побережье Элура и Ильхори. Земли герцогства Кас, его бывшие солдаты предусмотрительно обходили стороной и потому вампиры смотрели на их существование сквозь пальцы.
  Ситуация изменилась ровно год назад. Тогда семнадцать драккаров высадились в устье Проклятой и разграбили одну из приморских деревень. В ответ эскадра броненосцев стерла с лица земли десять поселений на Северных островах. Такого намека должно было хватить кому угодно, но видимо в головах пиратов осталось мало здравого смысла. Набеги на побережье герцогства с тех пор повторялись еще дважды.
  - Фрегаты контролируют все прибрежные воды. Как только пираты появятся, они будут уничтожены, экселенц.
  - Чего же вы их в предыдущий раз то не уничтожили?
  - В дозор было отправлено мало кораблей и были возможности проскочить.
  Леонид покачал головой.
  - А сейчас значит кораблей достаточно?
  - Более чем. В море находится также броненосная эскадра и она готова к любым действиям.
  - А что насчет планов вывести часть броненосцев на острова?
  - Эти корабли стоят в Александрии и готовятся к переходу, экселенц. В операции против пиратов они не задействованы.
  - Ладно. Посмотрим, чем закончится эта охота на мух с помощью пушек и переход через пол океана.
  - Переход полностью безопасен, экселенц. Что касается привлечения излишних сил... альтернативой является полное уничтожение всех приморских деревушек на Северных островах. Алукард это запретил. Так что делаем что можем. Тем более для моряков броненосцев все это неплохая практика и тренировки.
  - Убедили, - весело кивнул Леонид и перешел к следующей теме для обсуждения, - Как дела в колониях?
  - За месяц перехвачено восемь иностранных судов пытавшихся тайно проникнуть на юг и основать там свои поселения. Одно из судов сопровождалось боевым кораблем с имперским экипажем. Колониальный Флот предусмотрительно усилен дополнительными кораблями еще в прошлом году, так что неожиданностью это не стало. Отмечены очередные попытки основать колонии на побережье до Монгорского полуострова. Все они провалились. Уже имеющиеся там колонии пока что выживают, но их руководство слезно просит императора прислать дополнительные войска.
  - А что с нашими попытками проникнуть на континент?
  - Губернатор Малых островов планирует высадку в следующем году. Остальные чиновники ждут указаний из Каса. Инициативные действия частных лиц пока успеха не имеют. Я думаю, нам стоит заранее сформировать в колониях дополнительную терцию, чтобы у губернаторов были лишние войска под рукой и они могли проявить себя, не боясь за порученные им земли.
  - Подготовьте планы, - согласился воевода, - И бюджет рассчитайте, чтобы в Казначействе ко мне не цеплялись.
  - Сделаем.
  - Тогда идем дальше. Расскажите, что у нас в Сахии.
  После того как вурдалаки высадились на острове и обратили в кровопийц хоббитов, Сахия очень быстро стала безлюдной. От неминуемой гибели королевство спасла случайность. В момент локального Нашествия, на острове находились две терции под командованием генерала Каларгона, которые на тот момент уже некоторое время вели неудачную войну в лесах. То, что не получилось в атаке, вышло у Каларгона в обороне. Окопавшись в городах Чална и Назия, он сдержал все попытки вурдалаков добраться до людей. Два этих города остались тогда единственными человеческими поселениями на острове. Остальная территория Сахии быстро стала местом нескончаемой драки за кровь.
  Когда вурдалаки вымерли от голода, вокруг королевства развернулась нешуточная политическая борьба. Королева Элура была тогда главным претендентом на трон своей родины, что не устраивало церковников, ведь получалось, что Элур и Сахия будут объединены в унию под короной Карла Великого. И хотя это полностью соответствовало закону о том, что границы никаких королевств не могут быть изменены пока идет Светлый поход, многие тогда поднялись на борьбу против такого исхода. Долгих пятнадцать лет короли решали кто должен занять трон Сахии. На Анну было совершено несколько покушений и после того как в одном из них погиб ее сын, королева отказалась от всех своих прав на престол предков и кризис наконец то был разрешен.
  Зато здесь же возник другой. Ведь к тому времени Сахия была огромным куском свободной земли, причем весьма лакомым куском. Многие возжелали силой взять то, что нельзя было получить политическим путем. Но здесь уже принципиальность проявил Карл Великий, заявивший, что каждый кто вторгнется в Сахию, автоматически окажется в состоянии войны с Элуром.
  Тогда то страны и заключили договор о том, что они не трогают Сахию и дают ей спокойно развиваться.
  В настоящее время Сахия все еще не оправилась от смертельного удара нанесенного ей вурдалаками. Помимо Назии и Чална, в королевстве был всего один город. Сахианцы восстановили свою столицу - Лабар. Плюс к этому в пригородах сеяли поля и стояли немногочисленные деревни. Вот и все что к 302 году от Появления вампиров представляла собой Сахия. Периодически имперская или элурская эскадры выжигали на побережье острова поселения пиратов, но вглубь острова не лезли. А именно там поселились беглецы из империи, не желающие жить под гнетом церкви и кровавых магов. Именно эти поселения беглецов и стали причиной нового кризиса, который разворачивался вокруг Сахии в последние дни.
  - Сразу в трех имперских портах Великого Канала замечены грузовые корабли. Где-то под флагом Сынов Веры, где-то под флагом Псов Света. На кораблях загружены кони и значительное количество долго хранящихся продуктов нашего производства. При этом все суда предназначены сугубо для каботажного плавания и настолько старые, что под сомнением даже их способность дойти до Песчаных рудников.
  - Значит все же церковники готовят высадку, - сделал заключение Леонид, - А что у них с солдатами?
  - В этом и проблема, экселенц. Все наши агенты как один заявляют, что никаких солдат в портах нет.
  - Плывут на отдельном корабле?
  - Все может быть, но такого корабля пока не обнаружено. А это, учитывая наш контроль имперских портов, весьма странно.
  - Ладно. Какие у нас планы по противодействию высадки священников в Сахии?
  - Королевская эскадра подготовлена к выходу в море. При обнаружении высадки церковников, им будет приказано атаковать их под предлогом борьбы с незаконными пиратскими поселениями.
  - Грязновато, - поделился своим мнением воевода, - Так можно и до религиозной войны дело довести. Все же Элур это Истинная Церковь и если королевские солдаты начнут убивать служителей Светлой Церкви... В Империи этом наверняка воспользуются.
  - Думаете ловушка? Потому и солдат нет?
  - Я пока ничего не думаю, - покачал головой Леонид, - Просто указываю, что план слишком примитивен.
  - Можно попробовать задействовать гарнских пиратов.
  - Уже лучше, - улыбнулся воевода, - Так и сделайте. А королевский флот вообще в Канал не пускайте.
  - Так точно, экселенц!
  - Тогда у нас осталось два последних вопроса. Как дела у оборотней?
  Выведенные валерианскими магами магические существа - ликане, промеж себя назывались вампирами не иначе чем оборотни. А все дело было в том, что под действием света местной луны, внешне обычные люди преображались, теряя человеческий вид и становясь чем-то похожими на упырей. Поначалу маги не знали как им использовать новых слуг, пока не выяснили, что ликане имеют полный иммунитет к крови вампиров. Что с ними не делай, но обращаться в упыря, вампира или вурдалака, оборотни отказывались. Быстро разработав магические ошейники, валерианцы обратили ликан в рабов и стали использовать их для охраны себя любимых. В последние годы такое же желание возникло и у церковников, которые перестали кривить нос от нелюди и заинтересовались солдатами способными почти на равных противостоять вурдалакам. Пока маги и священники не договорились, но аналитики вампиров были уверены, что еще пара лет переговоров и стороны ударят по рукам.
  С тех самых пор вампиры и следили за отрядами ликан, отмечая их перемещения и отслеживая всю активность. Корпус Разведки готовил мятеж оборотней и их переселение в Тор, а армия должна была поддержать эти начинания с помощью военной силы. Но пока планы были еще в зачаточном состоянии и имели низкий приоритет, отчего их и обсуждали в самом конце совещания.
  - Пока без изменений, но на осеннюю "случку" маги планируют отправить в два раза больше женщин оборотней чем обычно.
  Несмотря на внешний человеческий облик, валерианцы отказывали ликанам в каких либо правах и занимались их разведением как животных.
  - Значит уже решили договорится с церковниками, пусть еще и не приняли это окончательно. Какой полк пошлем в Валерию?
  - Третий, экселенц. Им будет полезно.
  В Третьем полку традиционно несли обязательную службу дети вампиров от младших жен и сами младшие жены, решившие что жизнь нелюди им нравится больше всего.
  - Хорошо. Пусть Третий полк готовится. И тогда у меня последний вопрос. Что с твердолобыми?
  - Еще разбираются, экселенц. Происшествие в электронной лаборатории на контроле Шефа Корпуса Науки. Мария ведет следствие лично.
  - Предварительный статус?
  - На эту минуту ситуация опасности не представляет.
  
  Глава 4
  
  Взобравшись на вершину донжона Арнольд Гуян в последний раз окинул взглядом окрестности. Берега Великой в черте города уже давно были одеты в гранит и это делало течение реки торжественным и красивым. Сама столица герцогства, к сожалению, этому впечатлению соответствовала мало. Много деревянных домов, особенно по окраинам города, неровные улочки, кривые площади и, конечно, отсутствие единого стиля градостроения. Все это можно и нужно было сделать лучше.
  - Ломайте! - махнул рукой властный и харизматичный мужчина в возрасте и развернулся чтобы навсегда покинуть облюбованное еще полтора века назад место.
  - Дед, - раздалось ему в спину, - Может не стоит?
  - Стоит, мой мальчик, стоит, - Арнольд ободряюще потрепал своего далекого потомка, ныне исполняющего роль официального герцога Гуяна, - Сначала перестроим замок, потом город, а потом и всю провинцию. Увидишь, что так будет только лучше.
  - На этой уйдет уйма сил и времени, дед.
  - Ничего страшного. Даже самый длинный путь начинается с одного маленького шага. Да, первые пару десятилетней будет трудновато, но потом мои дети и внуки отслужат обязательные сто лет и станет проще.
  - А когда уже я смогу присоединится к ним?
  - Ты готов?
  - Давно готов, дед. Да и ты теперь здесь, так что будет кому присмотреть за нашими землями.
  - Хм. А ведь ты прав! Отвык я как-то иметь возможность распоряжаться своим временем, - Арнольд хмыкнул и улыбнулся, - Я действительно присмотрю за твоим оболтусом! Но подождать с ритуалом все равно придется.
  - Зачем?
  - Политический кризис лучше будет улаживать тебе. Так что как только в Элуре все станет спокойно, сразу и обратишься в вампира, а пока ты нужен мне и общине как человек.
  - Ты говоришь так, будто интересы общины важнее всего.
  - Хорошенько запомни эту мысль, мой мальчик. Интересы общины превыше всего.
  - Но...
  - Интересы общины превыше всего, - покровительственно повторил Арнольд, - Пока мы соблюдаем это нехитрое правило, наше личное процветание и процветание герцогства гарантированы навечно. И ты вскоре это поймешь, а пока просто прими как факт и всегда отталкивайся от него в расчетах. Наша сила в единстве. И когда я говорю наша, я имею в виду вампиров.
  - Тогда почему вампиры не помогут нам перестроить Гуян?
  - Я просто не просил этого, мой мальчик, - по доброму улыбнулся Арнольд, - Это мой дом, а свой дом надо строить самому. Понимаешь?
  - Кажется, да, - подумав ответил герцог.
  - Вот и хорошо. Через сотню лет сам мне спасибо скажешь.
  - Дед..., - мужчина замялся, - А каково это быть вампиром?
  - Узнаешь, - усмехнулся Арнольд, - А пока взрывай здесь все к Мур! Я хочу жить в новом замке. Эта старая крепость навевает на меня грусть и тоску!
  Выйдя на площадь, вампир присоединился к компании своих потомков и с удовольствием понаблюдал за тем как маги Земли разносят строение в котором он родился и вырос. Новый дворец лишится крепостной стены, высоких башен и хмурых бойниц, зато приобретет очарование, красоту и современный вид. А защита... она даже увеличится, ведь хоть вампиры и не будут помогать Гуянам в строительстве как рабочая сила, зато поставят для работы и магов, и материалы, и артефакты. Так что все завершиться куда быстрее чем думает его далекий внук, но знать ему об этом пока не стоит. Пусть все будет приятным сюрпризом и первым кирпичиком в стену его лояльности общине вампиров. Несмотря на то, что фамилия Арнольда звучит как Гуян, он прежде всего был вампиром и ничто было не способно поколебать это его ощущение своего единения с общиной, а значит и думал о прежде всего об интересах всех вампиров.
  - Дедушка, - после того как пыль осела, к Старейшине рода подошла молодая девушка и поклонившись задала вопрос, - А как там Мари?
  - Мари? - Арнольд нахмурился, но тут же сообразил о ком именно из его многочисленных потомков, обращенных в вампиров, идет речь, - Привыкает. В последний раз когда я ее видел, у нее все было хорошо.
  - Спасибо. А когда ей можно будет писать письма?
  - А кто тебе запрещает делать это сейчас?
  - Но ведь надо хранить тайну..., - девушка явно растерялась, - Если я буду писать ей, то все узнают, что Мари жива или подумаю, что я сошла с ума.
  - Так ты не подписывай что ты отправляешь письмо своей умершей два года назад сестре и все будет нормально, - усмехнулся Арнольд, - Отправляй все свои послания в замок Блад, только на самом письме пиши кому оно должно быть передано и все будет нормально.
  - Если письма разрешены, тогда почему Мари мне сама не пишет?
  - Времени нет, - пояснил вампир, - Ныне для недавно обращенных действует новый распорядок дня и нет ни одной свободной минуты. Скорее всего она даже твои письма прочитать сразу не сможет.
  - Но...
  - Не волнуйся! Выкроит твоя Мари время для письма и даже скорее всего ответит. Прапорщик как узнает о послании, так обязательно заставит офицера дать Мари немного личного времени. Так что пусть не сразу, но и прочитает, и ответит.
  - Спасибо, дедушка! - довольная девушка отошла от вампира.
  Арнольд улыбнулся вслед родственнице и по отечески покачал головой. Его отношения с членами своей семьи, что все еще оставались людьми, были похожи на сверх опеку которой некоторые матери окружают своих детей. Положение дел внутри общины вампиров было таким, что все обращенные Гуяны, должны были быть безупречны. И дело даже не в недоверии, его то как раз не было, ведь все его потомки делами доказали свое право быть частью общины, а кое-кто отдал за это свою жизнь. Так что о подозрениях или отчуждении речи не было.
  Неприятности накатывали на общину несколько с другой стороны. Просто обзаведясь младшими женами из числа людей, вампиры стали активно плодится, а после взросления детей обращать свое потомство в себе подобных. И вот тут начались давно предсказанные проблемы.
  Некоторые дети буквально требовали от своих родителей как можно более скорейшего обращения себя в вампиров, ведь растя рядом с вампирами и зная свое будущее, терпеть и ждать было крайне сложно. Собственно чуть ли не половина игр и разговоров среди детей была как раз о том, как они станут вампирами и что они будут тогда делать. В таких условиях, часто уже в восемнадцать лет, отпрыски вампиров стремились стать похожими на родителей и тех своих друзей, кто уже прошел через ритуал обращения. Другие же дети, наоборот, стремились как можно быстрее обзавестись своей собственной семьей, родить нескольких детей и уже после этого идти на церемонию обращения. Причем, некоторые мамочки делали это на второй-третий день после родов последнего ребенка, бросая новорожденных на попечение общины. Естественно ни первый, ни второй образец поведения детей вампирам кардинально не нравился.
  А хуже всего было то, что не все дети выдерживали перерождение. Нет, их готовили, учили, тренировали чуть ли не с младенчества. Но индивидуальность у них никто не отнимал. Поэтому проблемы случались постоянно и уже трижды вампирам пришлось прибегать к крайним мерам и казнить нарушивших закон. Естественно их родители были убиты горем и разочарованием.
  Вот именно разочарования и стремился избежать Арнольд, опекая своих дальних родичей. Сейчас все обращенные Гуяны, находились на хорошем счету и такую репутацию рода надо было сохранять и в будущем. Потому и бегал Арнольд по всем своим многочисленным внукам, проверяя их и заботясь о них. Особенно много это ему пришлось делать в последние пару лет, сразу после того как он отслужил свою обязательную сотню и стал волен распоряжаться своим временем и делами.
  Сейчас же, убедившись, что вся родня мыслит правильно и настроена решительно, Арнольд взялся за осуществление давней мечты - перестройку замка и города. И все было бы хорошо, если бы не молодой король Элура, которому хотелось непонятно чего и который то набрасывался на герцога Каса как на врага, то уверял того в своей искренней дружбе. Заниматься глобальными изменениями во время кризиса было вроде как глупо. Но Арнольд наплевал на все доводы разума и вот, разнес родовую крепость, превратив ее в живописные руины.
  Временно его семья переберется в Кас, Александр предоставит Гуянам апартаменты в собственном дворце, исполняющий роль герцога, переберется в столицу, а на стройке останется сам Арнольд и тысяча присланных из Ебурга магов. Еще сотню, вампир наймет за свой счет. После чего лет за пять перестроит город и можно будет взяться за реформирование герцогства и замену рыцарей и баронов в нем, на вампиров. В Касе это сработало отлично, дав невероятный результат, в том числе и экономический, так что вскоре настанет очередь Гуяна расцветать и благоухать.
  - Дед, а что мне делать в Касии? - к Арнольду вновь подошел нынешний официальный глава рода.
  - Побольше молчать и почаще важно надувать щеки.
  - Ну, дед, я же серьезно!
  - И я серьезно. Я еще не знаю какой план задействует Александр, и твоей главной обязанностью будет ему не помешать.
  - Какой расклад на эту минуту?
  - Все как и год назад, только в этот раз Ричарда с трона снимаем точно и никаких отмен приказов не будет.
  - Кто вместо него?
  - Не знаю, - честно ответил Арнольд, - Александр мечтает посадить на королевство одного из бастардов, но герцоги... сам знаешь. Так что пока интригуем и тянем время.
  Несмотря на почти тотальный контроль Элура вампирами, южные герцоги имели в королевстве довольно независимое положение. Это обусловливалось и тем, что вампирам было на них наплевать и тем, что была нужна настоящая, а не фиктивная оппозиция. А еще вампирам очень уж не хотелось распылять свои и так не очень значительные силы, контролируя еще и южную аристократию. Во сто раз ценнее была возможность влиять на дела при королевских дворах иных стран, на что и шли ресурсы общины. Так что южане и правда имели некоторый настоящий вес в Элуре, правда он заканчивался там, где начинались настоящие интересы вампиров. И поделать с этим южные герцоги ничего не могли, у них банально не было армии, способной противостоять войскам Каса.
  Так вот если Александр всеми силами стремился оставить на троне старую династию, то знать хотела глобальных перемен. И главной переменой аристократам виделась именно смена тела на троне. В этом и была основная заковырка со смещением Ричарда. И дело было даже не в несогласии вампиров с планами южан, а в неспособности самих герцогов, назвать конкретную кандидатуру на должность основателя новой династии элурских королей.
  - Так может подтолкнем герцогов, дед?
  - Как это?
  - Предложим им посадить на трон Алекса Каса.
  - И они сразу согласятся? - ехидно поинтересовался Арнольд, - Про согласие самого Александра я даже молчу.
  - А чего им не согласиться? Герцогу Касу официально почти четыре сотни лет. То есть так или иначе он, по их мнению, должен скоро умереть. В истории были единицы архимагов живших более четырехсот лет. Потомства у Александра тоже официально нет, так что трон передать он никому не может. Получается, что если Алекс Кас займет трон Элура, то у герцогов появляется несколько лет на разборки, кто же из них будет его преемником и получит на свою голову корону.
  - Умный ты у меня. Молодой только.
  - Мне уже сорок лет, дед!
  - Вот я и говорю, молодой, - рассмеялся Арнольд, - Ты вот думаешь что предложил сейчас что-то новое? Да чтобы ты знал, сами герцоги вынашивают такие мысли уже года полтора-два. И пока ничего не решили. Опасаются южане давать трон могущественному и непредсказуемому магу. Он ведь может и лет пятнадцать-двадцать еще прожить! И как им тогда трон получать? Они то к тому моменту все умрут! Я уж молчу про то, что у нас такой план был еще при Карле!
  - И что?
  - Не хочет Александр менять династию, - рассмеялся Арнольд, - Он лучше достанет замороженное семя Карла и получит законного наследника, которого воспитает как надо, а пока будет терпеть Ричарда.
  - Так и что мне говорит на переговорах с герцогами?
  - Аристократический Совет. Вот пока основная идея, причем еще вековой давности. Сделать власть короля номинальной, как в Валерии, но с чуть большими полномочиями. Так прямо, естественно, ничего не говори, но делай намеки на некое общее правление страной.
  - Я не понимаю почему Алекс не хочет стать королем, а занимается такими сложными планами.
  - Муторное это дело быть правителем. Сейчас мы и так правим Элуром и никакого смысла делать это с трона нет. Поверь, из-за трона все делается так-же хорошо как и с него, только проблем меньше, а возможностей больше.
  - Я понял, дед, буду побольше молчать и почаще важно надувать щеки.
  - Молодец! И еще сделай вид, что ты все знаешь и Алекс поделился с тобой своими планами.
  - А это зачем? Меня же на куски порвут в гости зазывая.
  - Не порвут. А надо это чтобы вынудить аристократов побыстрее принять решение. Их нынешняя неопределенная позиция, главное препятствие на пути разрешения кризиса. Если они вдруг решат, что на трон должен сесть Александр, поверь мне, Александр так и сделает. Тишина и спокойствие, вот главные союзники вампиров!
  
  *****
  
  - Давайте поговорим о твердолобых.
  - Саша! - возмущенно воскликнула Мария, - Я попросила бы!
  Вампиры дружно ухмыльнулись. После того как Мария на время оставила руководство Корпусом Науки, ученых "немного" занесло. Все косяки времен правления первого Шефа уже вскоре были начисто забыты, а самих ученых стали называть не иначе чем "твердолобыми", подразумевая, что им "что в лоб, что по лбу, все едино". Естественно прозвище имело негативный подтекст и самим научникам не нравилось, впрочем, ничего сделать с этим они не могли.
  - Попросить ты можешь, - спокойно заявил Александр, - Только напомни мне кому мы обязаны появлением желтых тараканов? А Налимские крысы откуда свой род ведут? Южная оспа? Северная язвенная лихорадка? Имперский плющ? Гарнский мох?..
  - Я поняла, - Мария отчаянно замахала руками, - Но сейчас Шеф Корпуса я и...
  - Залонские пчелы.
  - Так нечестно, - вампиресса опустила голову на грудь, - Могу я хотя бы рассчитывать, что прозвище не будет упоминаться на Совете, а потом и вовсе будет забыло.
  - Можешь на это рассчитывать, - официально заявил алукард - А еще будь уверена, что в случае очередного косяка, я переименую Корпус Науки в Корпус Твердолобых.
  - Так нельзя! У меня много новеньких!
  - Вот и держи их в узде, а не давай волю. Если за мое правление из стен твоего Корпуса в мир вылезет еще какая гадость, болезнь, растение, насекомое или животное, то ты меня знаешь, я слово сдержу. Будете твердолобыми всю оставшуюся вечность.
  - А еще ты обещал, что забудешь это слово если...
  - И это тоже, - кивнул Александр, - А теперь давай рассказывай как дела.
  - Может все же поговорим о том, ради чего мы собрались? У нас тут кризис, а Совет начинаем с обсуждения Корпуса Науки.
  - Не увиливай от темы. Твой ненаглядный Арнольд немного опаздывает, задержавшись с разрушением своего замка, а без него начинать обсуждение не очень правильно. Тем более у нас вся ночь впереди. Так что давай. Поделись последними новостями из мира науки.
  - Новости... А новости у нас печальные, господа. Чертов ложный криптонит оказался разумным.
  - Это мы знаем. Ты подробности давай, - Александр постучал пальцем по столу, - Кто, куда откуда и как мы будем это все уничтожать.
  - Уничтожать ничего не надо, - быстро затараторила Мария, - Никакой опасности нет. Это камни полностью беззащитны. Чистый разум, причем слабый, лишенный всяческих возможностей влиять на окружающую обстановку.
  - Но они же там что-то излучают, - напомнил алукард.
  - И это пока единственное непонятное во всей истории.
  - То есть остальное тебе понятно?
  - Более или менее, - кивнула Мария и быстро стала отчитываться, - Под воздействием магической аномалии, криптонит меняет свои свойства. Получающиеся кристаллы мы научились использовать в нашей вычислительной технике в виде неплохой заметы процессоров, легко встраиваемых в магическую структуру наших компьютеров. Как ныне выяснилось, изменив свойства, криптонит превращался в зачаток разума, который дальше развивался чисто по времени. И если бы мы вовремя разрезали все кристаллы, то никогда бы об этом не узнали.
  - То есть разрезанный кристалл свои разумные свойства теряет?
  - Однозначно. Проверили все старые процессоры и ни один из них не дал отклика.
  - Но ведь то самое излучение у них присутствует, а значит...
  - Не значит, экселенц, - перебила алукарда Мария, - Излучение не имеет никого отношения к разуму. Я бы сказала, что это как тепло живого тела, сообщающее нам, что кристалл ложного криптонита все еще "фурычит". Но никакого разума там быть не может. Повреждение одного из "подопытных" с отрезанием от него куска, показало, что разумность исчезает в обеих частях. Пока что главной гипотезой наличия разума в кристаллах является некий их объем, меньше которого ничего нет и не будет.
  - То есть разум получат только крупные куски криптонита?
  - Верно.
  - Ладно и как мы можем использовать этот самый разум?
  - Никак, - мотнула головой вампиресса, - Я уже говорила, что эти разумные кристаллы вообще неспособны ни к какой внешней деятельности.
  - А если запихать их в големов? Нам бы пригодились разумные големы.
  - Мы пытались. Но как бы это сказать... Для наших разумных кристаллов с большим трудом доходит идея о том, что вне их оболочки вообще что-то есть. Они воспринимают себя как отдельную вселенную и даже мысли не допускают о том, что есть нечто за пределами их мира. Если бы не аналог боли, что они испытывают при нарушении целостности своей структуры, то мы бы вообще никогда о них не узнали.
  - Но раз они смогли транслировать боль во вне, значит, могут и что-то еще передавать. Да и общались же вы как-то!
  - Общались, - хмыкнула Мария, - Двое решили, что мы плод их фантазии. Один нас не заметил, посчитав что ему все мерещится. И наконец, только один воспринял идею о мире вокруг него и попытался наладить с нами диалог. Вот только это по сути обмен чистыми идеями, осуществляемый с помощью наших компьютерных возможностей, а не способностей самих кристаллов. Без нашей помощи они ничего вовне отправить не могут и если бы лаборантка не нацепила на себя...
  - Да-да, мы бы до сих пор резали разумные кристаллы и не подозревали о их сути.
  - Именно так.
  - Так что насчет примкнуть их к големам? Перспективы открываются самые широкие.
  - Големы управляются четкими командами, но никак не идеями. Чтобы приспособить кристаллы к големам, надо полностью переделать всю их систему управления и создать компьютер, который будет помогать кристаллам влиять на эту систему. Я считаю, что такими глупостями нам заниматься не следует.
  - И что нам тогда делать с этими разумными маленькими кристаллами, которые еще дети?
  - Пусть валяются на полке, - пожала плечами Мария, - Им комфортно считать себя целой вселенной, так что не вижу смысла нарушать их покой.
  - Ни фига подобного! - Александр хмуро покачал головой, - Организовывай в Корпусе новый отдел и пусть они занимаются изучением находки.
  - Будет исполнено, экселенц, но прошу отразить в протоколе совещания, что я против этой идеи.
  В этот момент дверь в зал приоткрылась и внутрь протиснулся Арнольд Гуян.
  - Прощу прощения, не рассчитал время.
  - Проходи, дружище, только тебя и ждем! - заулыбался Александр.
  - Я здесь, экселенц, но все еще не понимаю зачем собран этот Совет.
  - Как это зачем? Мы будет обсуждать трон Элура и как нам его сделать своим.
  - Ну зачем нам трон? Мы же и так контролируем Элур и правим им! - набычилась Мария которую проигнорировали с ее просьбой.
  - А затем, дорогая моя, что угроза нашего раскрытия растет год от года и ныне составляет довольно приличные восемь процентов. Нам надо аккумулировать в своих руках все возможности королевства и сделать это как можно быстрее, чтобы обезопасить свои тылы, - Александр поднялся и стал официально серьезен, - Так что с радостью сообщаю Совету, что на вчерашнем собрании Триумвирата принято принципиальное решение о необходимости взятия всей власти в свои руки. Я надену корону Элура и стану править страной как новый король. Нам же сейчас, надо решить как именно я это сделаю и что мы будем делать дальше. И еще... У нас не так много времени. Через месяц у Элура должен быть новый король - я.
  
  Глава 5
  
  Откровенно низкий мужчина с густой шевелюрой и аккуратной бородкой, устало отложил в сторону лист пергамента и не делая даже попытки прикрыть рот рукой, от всей души зевнул. Работа со старыми архивами выматывала тело и душу, но была необходима, а главное, ее нельзя было перепоручить кому-то другому. Вот и приходилось лично просматривать древние документы, что подбирали Наместнику верные помощники. Иначе нельзя. Слишком многое может стать достоянием гласности, позволь глава Светлой Церкви поручить это дело кардиналам.
  Протерев уставшие глаза Наместник Ронн взял следующий пергамент, чтобы спустя пару минут с некоторым неудовольствием и одновременно облегчением отложить в сторону и его. Еще спустя полчаса, самый могущественный человек в мире вызвал помощника и велел ему убрать старые документы обратно в архив. На немой вопрос слуги, Ронн лишь покачал головой, показывая что искомое все еще не найдено, и распорядился не беспокоить его как минимум десять минут.
  С тех пор как после ужасной трагедии случившейся почти век назад и оборвавшей жизнь тогдашнего Наместника и практически всех кардиналов Светлой Церкви, а заодно и разрушившей Вобанэ, в развалинах главной церковной резиденции была обнаружена Книга, внутренний мир церкви кардинально изменился. Прежде чем потрясенные и раздавленные масштабом трагедии, выжившие кардиналы смогли взять ситуацию в свои руки "Откровения Демура" смогли прочитать многие рядовые священники, а некоторые фрагменты книги и вовсе стали достоянием общественности и перепечатывались до сих пор.
  Тогда чудесное спасение божественной Книги во взрыве уничтожившем Вобанэ было объявлено чудом. Все верующие посчитали что сам Демур не позволил людям потерять единственный экземпляр книги где были записаны его речи и наставления о будущем. И долгие годы никто не ставил это мнение под сомнение. А между тем прочитанное в "Откровениях" стало серьезным шоком и сильно изменило Светлую Церковь.
  Молодой священник Ронн, тоже верил в чудо божественного спасения, пока однажды, уже будучи кардиналом, не изучил некоторые статистики и ужаснулся. Буквально за пол века Светлая Церковь изменилась сильнее чем за предыдущую тысячу лет своего существования. И все это стало результатом гибели руководящего состава церкви и обнаружения случайно уцелевшей во взрыве Книги. Именно тогда в душу кардинала Ронна проникло сомнение, именно тогда он поклялся себе разобраться во всем и понять, было ли чудо или кто-то сотворил его рукотворно.
  Став Наместником, Ронн начал масштабный проект по пересмотру всех уцелевших архивов Церкви на предмет любых упоминаний заповедей Демура или его откровений. Любая бумага, содержавшая даже намек на подобную информацию, тут же объявлялась секретной и доставлялась на стол Наместника для личного прочтения. Пока что три года такой работы никакого результата не дали, Ронн верил что чутье не подводит его.
  А тем временем священники Светлой Церкви все чаще совершали различные чудеса не силой Демура или молитвой к нему, а непонятными воззваниями к богу и в результате все больше походили на обыкновенных магов, которых церковь гнобила столетиями. Но серьезные отличия были не только в магии, вдруг проявившейся у священников, и отношении к ней у людей. Все больше и больше Светлая Церковь подменяла собой светскую власть, выходя из тени финансовых операций, заставляющих должников делать все как им указано, и тихого нашептывания нужных решений из-за спины. В некоторых районах империи ныне и вовсе была только одна власть - церковная. Епископ заменял собой и магистрат, и суд, и имперские власти. То есть вся ненависть народа, что ранее выплескивалась на аристократию, власти и магов, ныне практически полностью была направлена на Светлую Церковь и ее слуг. Пока что ситуацию спасало только наличие кровавых магов с их страшными ритуалами получения силы, но Ронн уже видел проекты кардиналов, предлагающие возродить старую традицию человеческих жертвоприношений во славу Демура. А значит еще спустя полвека Церковь вполне сможет заменить собой и магов и что случится тогда один Демур знает!
  - Ваше подобие.
  Ронн вздрогнул от тихого вкрадчивого голоса своего помощника и оторвавшись от размышлений посмотрел на него.
  - Десять минут прошли, ваше подобие. Вашей аудиенции ожидает архимаг Роз.
  - Помяни кровавого мага он и появится, - проворчал Наместник, - Зови.
  Хотя помощник и назвал Роза архимагом, более правильно его было бы называть канцлером. Этот пост хитрый элурец занимал уже довольно давно и судя по всему будет занимать его до самой своей смерти. При дворе практически нет недовольных и почти нет оппозиции Розу, а тех кто все же появляется, архимаг с легкостью отправляет на алтарь и приносит в жертву. По сути именно Роз является вторым после Наместника человеком в Империи и сейчас должна состоятся обычная встреча двух правителей огромной страны, чтобы обсудить текущие проблемы. Не с Императором же архимагу обсуждать важные дела?
  - Ваше подобие.
  - Ваше высокопревосходительство, - Ронн вежливо кивнул на поклон канцлера, - Какие у вас новости? С чем пришли к старику на этот раз?
  - Все по старому, ваше подобие, нужны деньги, - древний маг плотоядно улыбнулся, показав отвратительно здоровые и белые зубы, что весьма злило Ронна, начавшего с некоторых испытывать все "прелести" подоспевшей старости.
  - И сколько в казне не хватает на этот день? - тяжко вздохнув, Наместник быстро обдумал мысль, а не убить ли ему архимага, поставив на место канцлера кого-то более управляемого и менее независимого и тут же ее отверг, в очередной раз посчитав, что потеря пары легионов в бою, не стоит такого приза.
  - Немного. Миллион золотых покроет весь нынешний дефицит, ваше подобие.
  - И насколько этого хватит, канцлер? Когда вы придете просить деньги в следующий раз?
  - Думаю сразу после праздника сбора урожая, ваше подобие. Тогда мне потребуется очередной миллион, - архимаг вновь улыбнулся продемонстрировав свои зубы, - Но мы можем прекратить эту старую игру, если Светлая Церковь вернет в казну половину Песчаных Рудников.
  - А Соляные копии вам не подарить?
  - Не претендую, ваше подобие. Все таки их вы отняли у герцога Каса, ему и возвращать свое имущество. А вот Песчаные Рудники было бы...
  Наместник зло глянул на наглого архимага и тот осекся так и не договорив.
  - Я распоряжусь чтобы в казну были переведены полтора миллиона золотых и чтобы до начала зимы я больше не слышал от вас ни одной просьбы о финансовой помощи.
  Канцлер на секунду задумался, а затем легко склонил голову подтверждая свое согласие с условиями Наместника.
  - Тогда, если с финансовыми делами мы закончили, давайте поговорим о герцоге Касе которого вы тут помянули.
  - С вашего позволения, у меня есть еще два неотложных дела, ваше подобие, - Роз вновь широко улыбнулся и Наместнику опять захотелось придушить архимага прямо на месте.
  Но вместо того чтобы позвать стражу и убить канцлера за его наглость, за его атеизм, за его безупречное здоровье и так далее, Ронн вежливо кивнул головой.
  - Слушаю.
  - Как вы знаете, ваше подобие, император уже несколько лет вынашивает планы боевого похода на драконидов.
  - Знаю и не одобряю это вредного планирования. Его величеству стоит помнить заветы своего великого предка и все силы бросать на уничтожение вампиров. Сейчас, когда на западе разрастается...
  - Ваше подобие! - архимаг бесцеремонно прервал распаляющего Наместника, - Чергория без сомнения является угрозой для всего человечества и меня не надо убеждать в этом, здесь я ваш самый верный союзник и соратник. И даже если бы Чергории не существовало и вампиры бы исчезли с лица мира, я бы все равно был бы против затеи императора пойти войной на драконидов. У нас под боком и так хватает беспокойных соседей, чтобы искать воинской славы так далеко на юге.
  - Тогда зачем вы вообще об этом заговорили, канцлер? Пусть император возьмет пару легионов и наведается к оркам. Я не буду возражать. Главное, чтобы он выжил в походе, а результаты мы объявим любые. При необходимости в каждой церкви мира императору вознесут хвалу как защитнику людей.
  - До недавнего времени я думал также, ваше подобие. Три-четыре легиона, пара архимагов, слава покорителя Степи и вечное упоминание в исторических очерках. Я был уверен, что император удовлетворится этим и забудет о своих юношеских мечтах, которые он зачем-то решил осуществить на старость лет.
  Шестидесятилетний Марк Отон Пятый, внук императора сто лет назад вручившего ключи от своей империи в руки Светлой Церкви, в последние годы демонстрировал завидный жизненный оптимизм и фонтанировал идеями и замыслами, многие из которых была скажем так, несколько безумны. Оттого при дворе уже почти в открытую говорили, что владыку империи настиг старческий маразм.
  - Я все еще не понимаю, куда вы клоните разговор, канцлер, - недовольно прошипел Наместник, являвшийся ровесником императора.
  - Вчера я пришел в кабинет его величества, чтобы отговорить его от авантюрного похода имперской армии через пустыню, ради пары сражений с нелюдью которая вообще никак не угрожает интересам нашей державы.
  - Набеги драконидов на Песчаные рудники говорят об обратном, канцлер, - поддел собеседника Ронн.
  - При всем моем уважении, ваше подобие, но Песчаные рудники принадлежат Светлой Церкви и проблемы охраны рудников с драконидами, империю никак не затрагивают.
  - Да? Я напомню вам эти слова, когда вы в очередной раз придете ко мне просить денег, - Наместник довольно раскинулся на кресле, - Но продолжайте, канцлер, я вас слушаю.
  Архимаг недовольно дернул щекой, но вступать в пикировку не стал.
  - Так вот, его величество, склонился над картой земель драконидов, когда я сделал еще одну попытку отговорить владыку от своих замыслов. И тогда император молча указал мне на крайне интересное место, в котором стоит одинокая крепость драконидов. А потом поведал свои планы.
  - Вот как? - заинтересовался Наместник, - Всего одна точка на карте и вы уже переменили свое мнение и поверили, что армия сможет преодолеть Великую Степь и Великую Пустыню, а после этого одолеет драконидов и осуществить замысел императора. Мне даже стало любопытно. Покажите же эту крепость мне.
  Роз склонился, подошел к боковому столу, где лежали различные карты и выбрав одну, аккуратно перенес ее на стол Наместника и молча разложив, ткнул пальцем в нужное место.
  - Вот как... Занятно..., - пробормотал Ронн задумчиво разглядывая карта.
  - Что именно кажется вам занятным, ваше подобие?
  - Да просто именно на эту крепость драконидов мне указывали буквально на днях два кардинала.
  Архимаг моментально подобрался, поняв, что если уж в Вобанэ и императорском дворце говорят об одном и том же, значит это кому-то нужно и вокруг плетется интрига о которой не знает ни канцлер, ни Наместник.
  - Ваше подобие... могу я...
  - Узнать какие именно аргументы мне приводили?
  - Да.
  - Крепость драконидов на самой границе их земель с лесными орками. Далекий юг. Удобная точка для обороны как от драконидов, так и от орков. Много воды. По расчетам военных, для захвата и удержания хватит всего одного легиона, который можно доставить морем, ведь крепость стоит на берегу. Единственная проблема...
  - Там не порта, - закончил за Наместником архимаг.
  - Именно. Но ведь его можно и сделать. И тогда империя получает удобный форпост для проникновения на юг и доступ ко всем его богатствам, что пока единолично принадлежат герцогу Касу.
  - Все верно, ваше подобие. Потому я и решил побеспокоить вас. Если империя закрепится на юге, в столь удобном месте откуда можно снабжать проходящие корабли...
  - Я все понимаю, канцлер, выгоды империи очевидны, но сейчас меня больше интересует, кто же это такой умный, сумел убедить и императора, и кардиналов и вас в том, что легионы стоит направить на юг, а не на запад.
  - Меня это тоже интересует, ваше подобие. И я найду этого человека, - пообещал архимаг, - Но сейчас... Как вы смотрите на то, чтобы в будущем году три имперских легиона отправились на юг и захватили эту крепость драконидов?
  - В целом положительно. Но раз вы канцлер вообще заговорили со мной об этом, то...
  - Эту экспедицию надо будет профинансировать, ваше подобие. Имперская казна еще года три будет неспособна сделать это. Потому я и пришел к вам.
  - Я подумаю, канцлер, - махнул рукой Наместник, - Так сразу решать не буду. Крепость без порта, в отдаленном месте, снабжать которую можно только по морю, причем весьма ограничено, а орки и дракониды рядом и имеют армии... Все это очень и очень попахивает авантюрой. Не зря же за прошедшие годы никто так и не предложил ничего подобного. Так что я буду хорошо думать, канцлер.
  - Иного ответа я и не ждал, ваше подобие.
  - Тогда приступайте ко второму вопросу. Надеюсь он касается не очередной просьбы о выделении денег.
  - На этот раз нет. Я просто хочу знать мнение Светлой Церкви о последних инициативах гномов.
  - Хм? А что случилось? Мне в последние дни ничего такого не докладывали.
  - Это потому, что в Алье прибыл эмиссар Гании и пока что он разговаривал только со мной.
  - Так-так, и что же такого поведал вам посланник из Гании?
  - Гномы затеяли очередное масштабное наземное строительство и прощупывают каналы поставок продовольствия и древесины. К этой минуте их послы тайно вышли на людей из верхушки Валерии, Бади и Гании, а также некоторых Непокоренных королевств.
  - Хотят получать грузы по рекам? - сразу же сообразил о чем именно идет речь Наместник.
  - Именно, ваше подобие. Для этого они даже готовы изменить русла некоторых подземных речушек, чтобы улучшить полноводность главных рек и поставить на них свои постоянные города.
  - Серьезные намерения, - покачал головой озадаченный Наместник, - Это что же они такого хотят строить у себя, если согласились возвести постоянные причалы для получения грузов... Хотя...
  - Именно, ваше подобие. Порт это всегда получение и отправка грузов. Гномы готовятся торговать!
  - Это плохая новость, канцлер.
  Серьезные изменения за последний век коснулись не только Светлой Церкви, но и гномов с эльфами. И если длинноухие оказались заперты в своем Лесу как в ловушке, отгородились от всего мира и медленно варились в собственном соку постепенно деградируя, то подземные коротышки, которые несколько столетий пропагандировали и осуществляли глубокую изоляцию от всех рас, занялись кардинальными реформами преобразившими их общество. Что точно происходило под горами, людям было неизвестно, зато они могли наблюдать то, что делалось на поверхности, где гномы возводили могущественные крепости, города и форты.
  В первую очередь коротышки возвели линию укреплений по границе с Чергорией, полностью оградив себя от кровопийц и став нерушимым бастионом защиты своих и человеческих земель. Во вторую очередь, каждый выход на поверхность, даже тот, что был завален во времена Нашествия, был расширен и обзавелся небольшим поселением. И вот похоже пришла пора третьей очереди масштабного наземного строительства.
  Главной же проблемой было то, что намерения и цели гномов были неизвестны людям. Возможно их союзник, в лице герцога Каса и знал, что точно происходит, но в Алье и Вобанэ таковых не было.
  - Полный запрет на торговлю, крайне нежелателен, ваше подобие. Гномы хорошо платят и казна...
  - Я все понимаю, канцлер. Но, - Наместник выпрямился в кресле, - Пока эта мелкая нелюдь будет возражать против снабжения нашей армии идущей в Чергорию, я буду против расширения торговли с ними. Особенно если наши деньги пойдут в подгорные города, минуя церковный банк. Нынешний обмен товаров, это тот максимум на который согласна Светлая Церковь.
  Архимаг хитро улыбнулся, показывая, что понимает попытку Наместника защитить финансовые интересы церкви и не видит в этом ничего необычного, но в тоже время имеет собственное мнение о происходящем.
  - Контрабанда...
  - Вот и пресекайте ее, канцлер. Это в конце концов работа имперских властей, а значит и ваша. И передайте эмиссарам из Гании, что я крайне недоволен их общением с гномами.
  - Передам, ваше подобие.
  - Отлично, тогда перейдем к моему делу. Агенты церкви доносят, что в Элуре затевается что-то грандиозное. Местная аристократия открыто высказывается против короля. Это открывает перед нами крайне интересные возможности, по возвращению влияния на севере. Вот только..., - Ронн замялся, - Есть один человек, который может все эти планы похоронить еще на стадии подготовки. А потому... Скажите, канцлер, когда можно ожидать смерти герцога Каса? Все же он уже стар.
  Архимага отчетливо передернуло и Наместник увидел в его глазах проблески страха.
  - Ваше подобие, я бы не рассчитывал на скорую смерть упомянутого человека. Герцог Кас будет жить еще очень долго, - Роз вздрогнул, - Очень-очень долго.
  
  *****
  
  Город просыпался и на еще недавно пустынные улочки выползали первые обыватели, которые буквально через час превратятся в полноценную человеческую реку, спешащую по своим делам. Кас вообще был оживленным городом, но если его жители знали, что их герцог ныне находится в своем замке, то их активность всегда возрастала и скорость движения людей на улицах и проспектах столицы севера становилась просто фантастической.
  Светлана Львовна всегда находило этот эффект забавным и даже подчас использовала в своих интересах, но ныне грозный заместитель Шефа Корпуса Будущего просто наслаждалась видом открывающимся ей из окна дворца. Всего полчаса назад завершилось непростое собрание Совета Вампиров, на котором ей до хрипоты пришлось отстаивать свою точку зрения и убеждать остальных принять нужный вампирессе план. Не получилось.
  Триумвиры предпочли устранится от спора жандармов и военных против спевшихся представителей Корпусов Разведки и Будущего и просто наблюдать за развитием их дискуссии на повышенных тонах. Результатом такого пассивного поведения Триумвирата явилось отсутствие конкретного плана по дальнейшим действиям вампиров в Элуре. То есть как захватить власть они знали, но вот что делать с ней дальше пока не договорились.
  Именно это больше всего и беспокоило Светлану Львовну, привыкшую контролировать все и всех. За ту четверть века, что она возглавляла Корпус Будущего, его влияние в мире расширилось до максимально возможного состояния. Сейчас агенты вампиров были при всех более или менее важных аристократах, торговцах, чиновниках и мастерах. Проблемы с агентами были лишь в рядах магов и церковников, но это решалось лихими наскоками или тайными проникновенными, в результате которых на руках вампиров оказывались капли крови нужных людей. Весь мир лежал у ног Светланы Львовны контролирующей эту обширную паутину, но как выяснилось, она, способная по щелчку пальцев менять фаворитов и министров чуть ли не во всех королевствах мира, была неспособна повлиять на будущее страны которую уже давно считала своей.
  Леонид и Олег, являющиеся друзьями еще со времен до Появления вампиров в этом мире, были решительно настроены на крайне жесткие меры по реформированию Элура после того как трон займет один из вампиров. Воякам и чекистам было плевать на то, что эти действия встретят активное сопротивление. Наоборот, они как раз и рассчитывали на него, планируя новую гражданскую войну в результате которой вся оппозиция окажется уничтожена или же закрыта на каторге. Причем, на каторге даже были подготовлены новые места на пятьдесят тысяч работников. Армия и жандармы готовились если не утопить Элур в крови, то как минимум серьезно искупать страну в ней.
  Сергей и Геннадий, по странному стечению обстоятельство как же являющиеся давними друзьями ещё с тех пор как были людьми, придерживались кардинально иной точки зрения, предлагая в первые годы нового правления вообще не совершать резких телодвижений и действовать более привычными методами - шантажом, подкупом и интригами. Лет за пять можно было бы легко достичь того же самого результат, что гарантировали военные.
  В общем, разосрались на собрании знатно, а главное на пустом месте.
  И теперь Светлане Львовне надо было найти точки соприкосновения и добиться от военных выполнения именно плана разведчиков, который пусть и был на несколько лет длиннее, зато не допусках никаких международных осложнений в виде желания соседей поживиться на гражданской войне.
  - Думаешь как бы тебе убедить меня задвинуть кровожадные планы подальше? - к стоящей у окна вампирессе тихо подошел Леонид.
  - Именно об этом и думаю.
  - А я думаю как бы мне убедить тебя с Генной, прекратить ваши тайные игрища и действовать более решительно. Мы уже не в Изоляции, а вы явно застряли в ней.
  - Изоляция тут не при чем, - Светлана повернулась к собеседнику, - Вспомни как в прошлый раз все навалились на Элур с целью отхватить себе кусок. Думаешь в этот раз желающих не найдется?
  - Пфф! Сейчас мы окружены союзниками, а с Ородом и так воюем и Лесное поле непреодолимо для армии вторжения, я уже не говорю о крепостях на границе.
  - Сто лет назад все было точно также. Союзники, крепости и куча крови, из которой страну поднимали двадцать лет. Зачем вы хотите повторить все это?
  - Время, - воевода кивнул на улицы просыпающегося города и спешащих горожан, - Думаешь они обрадуются если узнают, что ими правят вампиры? Мы должны сразу же сломить любое недовольство новой власть, так чтобы если наша тайна раскроется, никто не посмел бы выступить против. Если действовать как хотите вы, то потом придется убивать каждого второго в Элуре. Я этого не хочу. Пусть лучше сейчас умрет каждый сотый.
  - Тем не менее ты видел выводы Корпуса Мира о том, что с большой долей вероятности гражданская война вызовет внешнюю интервенцию.
  - Корпус Мира! Что они еще могли сказать?! Это же ваша контора!
  Созданный век назад Корпус Мира по задумке являлся дипломатическим отделом Триумвирата. Но так как никаких официальных дипломатов, иностранных дел и прочего у провинции не было, корпус стал еще одной спецслужбой вампиров, строго ориентированной только на политику и дипломатию.
  - Вот именно, это наша контора, вампирская! И они говорят, что будет интервенция. Естественно мы с ней справимся, но потом еще полвека надо будет выстраивать отношения между странами, так чтобы при каждом общении не вспоминать старые обиды.
  - И все это будет неважно, если наша тайна станет известна. Поэтому время должно стоять на первом месте.
  - Тиши едешь, дальше будешь.
  - От того места куда едешь, - поддел Светлану Леонид, - Зачем нам быть мягкими и чуткими к интересам людей? Что нам это даст?
  - Лояльность, которую ты хочешь заменить страхом.
  - Страх более надежное средство удержания людей в узде.
  - Это бессмысленно, - вампиресса вновь повернулась к окну, - Мы просто продолжаем тот же самый спор, что был на Совете и используем те же самые аргументы.
  - Именно. И вам с Генной, лучше бы отступить. Элур вскоре станет внутренним делом вампиров. А внутренние дела это прерогатива армии и жандармов, но никак не разведки.
  - Посмотрим, - неопределенно буркнула Светлана Львовна, - Окончательное решение за Триумвиратом.
  Леонид молча кивнул и отошел, а вновь оставшаяся в одиночестве вампиресса стала быстро просчитывать варианты воздействия на армию и жандармов. И с какой бы стороны хитроумная разведчица не смотрела на ситуацию, решения не было. Она с Шефом высказала все аргументы и задействовала все ресурсы. Армия и жандармы, судя по всему, сделали тоже самое. А значит теперь все зависело только от Триумвирата.
  Впрочем, как и всегда.
  
  *****
  
  Присев на краешек стола, Александр некоторое время смотрел в пол даже не делая попыток начать разговор с другими триумвирами находящимися в его кабинете. Устроенная на Совете "драка" между военными и разведчиками стала хоть и ожидаемым, но тем не менее все равно неприятным "сюрпризом". Вот и думал алукард о том, стоит ли правителям вампиров обсудить случившееся или же как всегда оставить без внимания и поговорить о действительно важных вещах.
  - Что молчишь?
  - С мыслями собираюсь, - буркнул Александр, - Все же много чего произошло. Всплыли некоторые "противоречия".
  - Тогда скажи мне, - Евгений подобрался, - Как долго мы еще будем наблюдать за всеми этими "противоречиями" сквозь пальцы?
  - До тех пор пока они не будут угрожать общине, Жень.
  - Да они же были готовы вцепится друг другу в глотки!
  - Не но вцепились. То есть пока все идет как и предсказано.
  Сразу после отмены Изоляции, внутри общины было отмечено нарастающее число конфликтов между вампирами. Причем весьма часто это случалось на пустом месте и гроша ломаного не стоило. Второй особенностью таких внутренних конфликтов было то, что они не заканчивались ничем серьезным. Даже драк не случалось, хотя на словах подчас все было очень "горячо".
  Именно тогда Евгений первым и озаботился новой проблемой, поручив провести расследование и составить отчет о причинах и корнях конфликтов, а также подготовить меры по их устранению. Вывод оказался неоднозначен. Аналитики были на сто процентов уверены, что община переживает процесс внутреннего роста и такие конфликты, будут неизбежны еще некоторое, весьма продолжительное время. Как ребенок подчас не соглашается с родителями только из-за того что некая идея высказана ему взрослыми, так и вампиры ссорятся друг с другом из-за желания показать свою правоту, подчас лишь потому, что им было высказано некое противоположное мнение. Решением проблемы должно было стать невмешательство. Евгений придерживался этого мнения строго, но стоило Александру перехватить эстафету правления общиной, как новый вице-алукард тут же стал требовать запретов и наказания "спорщиков". Алукард, уверенный в том, что наблюдает тот самый "эффект внутреннего роста", в противостояние не вмешивался и придерживался рекомендаций аналитиков о невмешательстве. Мол, поорут и успокоятся. Пока все работало как надо.
  - Меня больше беспокоит будущее царствование. - подал голос Константин, - Укрепление Элура, это хорошо, но напомню, что еще лет тридцать мы будет не готовы заполнить даже самый минимум чиновничьих кадров вампирами. А Великий План подразумевает именно это.
  - Значит пока будем осуществлять текущие планы, а Великий подождет того момента когда обязательную службу завершит достаточное число вампиров.
  - И таким же будет "текущий" план?
  - Пока не знаю, - честно признался Александр, - Я не услышал ничего стоящего. Так что будем думать.
  - Думать? А почему бы не принять план военных? Все же, Леонид привел главный аргумент - Элур становится внутренним делом общины, а значит это теперь вотчина армии и жандармов. Так что военным вроде как и карты в руки.
  - Только вот наши славные военные и жандармы не придумали ничего лучшего чем кровавая баня в масштабах всей страны, - ехидно заметил Александр показывая что он думает о методах силового блока общины.
  - Так что делать то? Принимаем план разведчиков?
  - Которые вообразили, что они на тайной операции и построили свои действия исходя из этого? Я лучше ничего делать не буду, чем последую таким советам.
  - Все-то тебе не нравится! Что делать то?
  - Если кто заметил, то на Совете в споре не участвовала самая заинтересованная сторона. Уверен, что у них есть свой план.
  Евгений хмыкнул, а Константин, поняв о ком идет речь, в восхищении покачал головой.
  - Экселенц, - появившаяся Юля прервала триумвиров, - К вам Казначей.
  - Ну, вот, - Александр удовлетворенно махнул рукой разрешая Секретарю пригласить посетителя, - Сейчас нам и расскажут, что мы будет делать в Элуре после того как я стану королем.
  
  *****
  
  - Куда ты прешься?!
  - Мне сказали отнести это на палубу, милорд, - молодой матрос растерянно замер на месте.
  - На какую, Мур тебя побери, палубу? У тебя в руках питающая труба. Что ты собрался с ней делать на палубе? Дырка в ней понравилась? Так она великовата для твоего хозяйства! Быстро марш в машинное!
  Двое наблюдающих с балкона за бесплатным представлением мужчин синхронно улыбнулись. В этот момент к ним подошла красивая девушка и встала рядом.
  - Чего там Борюсик надрывается, что аж здесь слышно?
  - Учит экипаж жизни. Подсказывает как обходиться в походах без женской ласки.
  - Кто о чем, а мужики о бабах, - покачала головой вампиресса.
  - Мы существа простые. Чего пришла то, Даш?
  - Стволы пушек главного калибра когда из Александрии обещали?
  - "Тип 1" к осени будут три ствола. "Тип 2" не раньше зимы и только два ствола.
  - А "Тип 3"?
  - Эвона мать ты куда метишь! "Тип 3" к весне будут. Но зачем они тебе? Корабли 12 проекта еще даже не закладывали. Под головной корабль серии только еще эллинг очищают. Да и у вас вроде проект не готов. Борис то вон здесь бегает.
  В этот момент упомянутый Борис вновь налетел на какого-то матроса и начал орать о том, что тот делает все неправильно и вообще зря появился на свет.
  - Что-то наш Боря сегодня и правда активный, - закусив губу прокомментировала услышанное вампиресса, - А у него 12 проект не завершен.
  - Отдыхает видимо, - пожал плечами один из собеседников девушки, - У него как что-то не получается, так он идет на верфь и рабочих там строит. Сегодня вот на ремонт "Изумруда" пришел, благодаря чему мы можем наблюдать это веселое представление почти из первых рядов.
  - Кстати, - спохватилась Дарья оторвавшись от наблюдения за распеканием очередного матроса, - Когда вы ремонт "Изумруда" закончите? Эскадру ждут на островах Каларгона!
  - Подождут еще немного, - махнул рукой мужчина. - И вообще, зря мы людям показываем железные корабли без парусов. Ой, зря. Чего-то наши руководители недоглядели.
  - Может и зря, но об этом не в вашем Корпусе голова должна болеть и не в моем, - вампиресса не стала обсуждать решения руководства, - Так когда ремонт завершите?
  - Еще недели две.
  В этот момент окончательно рассвирепевший Борис схватил человека стоящего перед ним за шею и оторвал от палубы.
  - Боря! Брось каку! - тут же отреагировал на увиденное один из вампиров рядом с Дарьей.
  Услышавший его Борис тут же выполнил указание и грозно махнув рукой, прогнал матроса прочь.
  - Это ему крышу так сносит или человек и правда так накосячил?
  - Это Борис иногда берегов не видит и по своей привычке создает нам проблемы на пустом месте.
  - Уже убил кого-нибудь?
  - Нет, но мы делаем ставки и ждем, - усмехнулся вампир.
  - Знаешь что..., - вампиресса прикусила губу, - Ремонт "Изумруда" это задача стратегическая и ваши развлечения на тему когда Борис в очередной раз оплошает, тут не катят.
  - Да он не мешает, - попытался оправдаться вампир, но его уже не слушали.
  - Отправь Борю в Драконью. Нервный он какой-то стал. Пусть отдохнет.
  - А проект кто заканчивать будет?
  - Там и закончит.
  
  *****
  
  - Таким образом мы потеряли все рабочие образцы и как минимум на два ближайших года все исследования будут прерваны.
  - Кто виновен в случившемся?
  - Все виновные казнены, ваше высокопревосходительство.
  - Виновные казнены, образцы потеряны, исследования прерваны... Замечательно, - от тона голоса говорившего все присутствующие в комнате поежились и стали вспоминать нет ли за ними каких грешков которые им могут быть предъявлены выступающим прямо сейчас, - И какие будут предложения о том, как же мы все это дерьмо будет разгребать?
  - Исследования можно продолжить сразу же как вырастут...
  - Где результат ваших исследований?! Оглянитесь вокруг! Или посмотрите в зеркало! Мы уже старики. Вы уже старик. У нас не времени! А вы своей беспечностью отняли у нас еще два года!
  - Никто не мог предположить что образец окажется столь боеспособен, ваше высокопревосходительство. Мы даже не...
  - Плевать что вы там "не"! Главное что нет результата!
  - Уверен в ближайшие пять лет...
  - Мы слышим эту песню больше века.
  - Но...
  - Все просто, коллеги, - со своего места поднялся высокий статный мужчина с полностью седыми волосами, - Мы уже давно ищем секрет бессмертия, в то время как он у нас есть с самого начала. Я предлагаю прекратить бессмысленные метания и прекратить тратить кучу денег на опыты, у которых нет результата. Нам надо принять очевидное и смириться с ним. Если мы хотим жить вечно, то у нас есть только один путь. Валерия, как и Чергория, должна стать королевством вампиров.
  
  Глава 6
  
  Эскадра шла с полностью поднятыми парусами. Не то чтобы тем самым ее командир хотел увеличить общую скорость конвоя, это было просто невозможно. Зато кроваво-бардовые паруса поднятые на огромных мачтах линейных кораблях эскадры были хорошо видны всем окружающим и честные купцы старались побыстрее убраться с курса Южного флота. Теперь если кто-то захочет приблизится к боевому конвою, его можно будет считать врагом и начинать готовится к бою сразу как только дозорные сообщат о наглеце.
  Подобного пижонства и самоуверенности в водах Великого канала элурские эскадры не позволяли себе уже давно. Как говорили их адмиралы - незачем дразнить тигра находясь в его клетке. А потому матросы на кораблях в восторге переговаривались между собой и заключали пари о том, чем вся эта авантюра закончится.
  На самом деле коммодор Брак нервничал. Впервые получив под свое командование столь важный конвой, он был вынужден выйти в море всего с пятью линейными кораблями, что уже давно считалось недопустимо малым количеством для безопасного преодоления имперских вод. Все же Великий канал, после того как Сахия стала безлюдной и мертвой землей, был безраздельной вотчиной боевых кораблей Империи Узмер и все суда под флагом трех башен были здесь незваными гостями, подвергаясь смертельной опасности повстречаться с "неизвестным пиратом".
  Сам коммодор не очень понимал однозначный приказ из Каса, в кратчайшие сроки любой ценой проводить одинокий клипер до Ура. Какой-бы ценный груз не вез из колоний этот корабль, нельзя было рисковать безопасностью ради срочности. Тем более что по странной прихоти, ценный клипер не имел на борту магического двигателя и вообще какой-либо другой магии. Брак не мог понять, почему такой корабль вообще существует в их век магических артефактов, но факт оставался фактом. Конвой, посчитай его кто-то ценным призом, не имел возможности даже пойти полным ходом, так как под парусами клипер просто не мог выдать скорость большую чем имперские корабли на магических двигателях.
  И ведь такой опасности герцог Кас подвергает своих людей не в первый раз. Странный клипер с удивительным постоянством мотается между Уром и колониями, и каждый раз от островов Каларгона его сопровождает сильная эскадра. В этот раз все должно было быть точно также, но неожиданный шторм нарушил все планы, погубил кучу кораблей и что самое поганое, утопил адмирала с целой группой талантливых офицеров. Так что теперь коммодор Брак отчетливо понимал, что все его просьбы о переводе на Северный флот для службы на железный кораблях, так поразивших его сердце своей красотой и мощью, будут оставлены под сукном и воды Великого канала так и останутся его главными морскими путями до конца жизни. Правда, чтобы даже такое будущее было, надо сначала успешно довести странный клипер до Ура и вернутся назад и все это прямо под носом у имперского флота.
  - Сообщение головного дозора, коммодор, - к Браку подошел молоденький лейтенант, вчерашний выпускник Морского Корпуса Александрии, - Наблюдают караван из трех грузовых судов. Идут встречным курсом.
  - Хорошо. Пусть продолжают наблюдение.
  Посмотрев вслед лейтенанту, Брак подумал о том, что в своем волнении о судьбе конвоя отдал слишком много не очень нужных приказов, в том числе и сообщать ему вообще о всех судах, что видят дозорные корабли, но немного подумав решил пока ничего не менять. В конечном итоге немного паранойи в его положении не повредит, да и вероятный противник может нагнать их пользуясь не очень значительной скоростью элурской эскадры, то есть ударить вообще с любой стороны. Так что если коммодор хочет однажды встать на мостике стального гиганта и отправиться на нем к берегам другого континента, то лучше не терять бдительность даже в мелочах.
  Замечтавшись о дальних неизведанных землях, Брак не заметил как спустя десяток минут все тот же молодой лейтенант подошел к нему и осторожно кашлянул.
  - Коммодор.
  - Оу! - Брак встряхнул головой прогоняя из мыслей картинку громады броненосца и посмотрел на лейтенанта.
  - Сообщение от головного дозора. Грузовой конвой сменил курс и теперь держит его ровно на наш конвой. Дозор утверждает, что не видеть нашу эскадру на тех судах просто не могут.
  - Кто сейчас в головном?
  - Бриг "Ревущий", милорд.
  - Пусть "Ревущий" атакует встречный караван. Посмотрим какие это торговцы, лейтенант.
  Офицер кивнул и отошел от командующего, а тот в очередной раз вспомнил о своей мечте и позавидовал недавнему выпускнику Морского Корпуса, который все практическое плавание провел на огромных железных кораблях.
  - "Ревущий" атакован! Транспорты это иллюзия! Три боевых корабля неизвестной принадлежности прямо по курсу эскадры.
  Коммодор Брак улыбнулся. "Неизвестные корабли" в домашних имперских водах, да еще и с артефактами иллюзий, способными менять облик корабля. Ну-ну. Вот и первые гости, странно только что их всего трое. Разведка сообщила о всех имперских судах в этих водах и при желании на пять линейных кораблей под тремя башнями, вполне могли выйти поохотится семь линейных кораблей Империи. Остальные просто не успевали бы перехватить конвой. А значит еще четыре хищника где-то рядом, выжидают ходов своей жертвы.
  - Играем боевую тревогу на кораблях эскадры, лейтенант, - Брак ободряюще улыбнулся офицеру, - Вам повезло поучаствовать в бою в свой первый год службы. Мало кому так везет. Как вас зовут?
  - Лейтенант Старк, милорд.
  - Запомните этот день, Старк. Если выживите, карьера вам обеспечена.
  
  *****
  
  - Быстрее, псина, еще быстрее! - бегущий рядом с Гонтой молодой парень подгоняющий его ударами стека по спине казалось вообще не устал после длительной дистанции, - Сдохни, но приди первым!
  Когда финишная черта осталась за спиной и Гонта упал на землю, тщетно пытаясь вогнать в легкие спасительный воздух, его мучитель лишь снисходительно улыбнулся и потрепав подопечного по голове удалился, бросив напоследок, что завтра будет еще один забег на длинную дистанцию, но уже в доспехах. Взвыв, Гонта проклял тот день, когда купился на посулы вербовщика появившегося в их деревни и вступил в Армию Освобождения Ликан.
  Свобода для собратьев, томящихся в рабстве у магов, конечно, было делом правильным, но отдавать за это свое здоровье Гонта был готов только на поле боя. А вот умереть на одной из многочисленных тренировок так и не освободив ни одного раба, виделось ему делом крайне позорным. И что самое обидное, на тренировках их пока даже не учили сражаться. Вся новоявленная Армия Освобождения Ликан, набранная по деревушкам Элура населенных бежавшими из Валерии оборотнями, занималась всего одним видом подготовки. Все новобранцы бегали. И как долго будут продолжаться эти издевательства никто сказать не мог. Ветеранов в Армии Освобождения просто не было.
  Парень же, что с помощью стека и "доброго" слова всю дорогу подгонял Гонту, заставляя бежать быстрее, легкой походкой дошел до штаба, куда ликанам вход был запрещен и поднявшись на второй этаж, постучал в одну из многочисленных дверей, что выходили в общий коридор. Спустя минуту парень сидел перед что-то пишущим молодым человеком, выглядящим как бы не моложе самого посетителя.
  - Так как там наши подопечные? - закончив бумагомарание, хозяин кабинета отложил лист в сторону и посмотрел на гостя.
  - Дерьмо, - емко и сквозь зубы бросил обладатель стека, - Одни крестьяне и плевать, что они не люди и сильнее и выносливее. Психология у них крестьянская. Навыки такие же.
  - И что в этом плохого? Неужели за два года ты их не перевоспитаешь? Из орков то у тебя получился просто отличный боевой отряд. До сих пор церковники стонут, что отняли у нас Соляные копи.
  - В том то и суть! Орки изначально были воинами. Им было легко найти общий язык с собратьями.
  - А твои подопечные...
  - Крестьяне! Мы же планируем отправить их к бойцам, которых маги воспитывают с детства как абсолютных солдат и занять там нишу лидеров этих самых солдат! А где ты видел воина который слушается крестьянина и выполняет его приказы?
  - Черт! Это мы как-то не предусмотрели.
  - Время еще есть. Программа подготовки только началась. Найдите мне парочку зверей, можно из недавно сбежавших, я их натаскаю как лидеров, а из этого мяса сделаю их охрану.
  - Я попробую. - пообещал хозяин кабинета, - Только сам знаешь, маги хорошо держат ликан за яйца, побегов давно не было.
  - Организуйте, - пожал плечами гость и поднялся на ноги, - В конце-концов я просто готовлю солдат и не должен думать о подобном.
  - Хорошо-хорошо, - замахал руками продолжающий сидеть вампир, - Но неужели из всей партии нет никого с задатками лидера, кого можно превратить в бойца?
  - Только один. Гонта.
  - А, фанатик освобождения ликан, - улыбнулся сидящий, - И что нужно, чтобы он превратился в лидера за которым пойдут оборотни воспитанные с рождения как солдаты?
  - Пока не знаю. Буду смотреть по ходу тренировки.
  - Хорошо. Только это... Хватит называть своих подопечных "псинами". Все же во втором облике у них нет ничего от собак или волков.
  - Обижаются?
  - Угу. Уже три жалобы, и это они только писать научились.
  - Ха-ха-ха. Тогда пожалуй мне стоит увеличить частоту оскорблений. Может тогда выбью из них крестьянскую суть.
  - Скорее настроишь всех против себя.
  - Тоже неплохо, - козырнув стеком, гость пошел к выходу из кабинета, - В конечном итоге наша цель создать костяк будущего восстания оборотней против магов, а не добиться от них любви к тренерам.
  
  *****
  
  - Губернатор, мое почтение.
  - Доброе утро, шериф. Мне доложили, что вы вчера хотели меня видеть, но я уже покинул резиденцию.
  - Да, потому и зашел сегодня пораньше, - жилистый мужчина с мускулатурой старого солдата в легкой распахнутой рубашке, презрительно окинул взглядом расплывшуюся в кресле грузную фигуру мужчины страдающего ожирением, - И рад, что застал вас... губернатор.
  - А уж как я то рад, - губернатор предпочел не заметить паузы в речи гостя, зато не преминул выделить слово "рад", показывая, что оно в предложении совершенно лишнее и его лучше бы заменить на что-то противоположное по значению, - Так какое дело привело ко мне грозного шерифа Колина, ужас всех мошенников и преступников на Верхних островах?
  - Я хотел бы знать какой ответ поступил из Каса по поводу моего предложения.
  - Хм..., - губернатор сделал вид что задумался, - Какое именно предложение вы имеете ввиду, шериф?
  - Об организации рейдов на материк с целью захвата орков и обращения их в рабов для работы на плантациях островов.
  - Ах это предложение! Знаете, шериф, кажется я все еще не отправлял его в Кас. Канцелярия нашего доброго герцога и так перегружена работой и проекты от чиновников..., - губернатор запнулся но быстро подобрал нужное слово, - непрофильных ведомств, только добавляют им труда. Вы, Колин, шериф Верхних остров, вот и занимайтесь своими преступниками. Управление оставьте профессионалам. Я же не учу вас как ловить карманников?
  Шериф скривился, но сдержался и ответил довольно дипломатично, предпочтя не переводить разговор в конфликт.
  - Губернатор, на островах нехватка рабочих рук...
  - Так ловите бандитов!
  - Это не решит проблемы, губернатор. Уже сейчас на плантациях и рудниках не хватает минимум пяти тысяч работников. Переселенцы из Элура предпочитают оставаться на Восточных или Западных островах. Тонкий ручеек из наказанных переселенцев, кто не может выбирать место жительства, полностью устремляется на Малые острова. Мы же оказывается в стороне и с каждым днем проблем становится все больше.
  - Не сгущайте краски, шериф! На Дальних островах ситуация еще хуже! Я в прошлом году общался с их губернатором, так там и двадцать тысяч переселенцев растворятся и проблем не решат! А вы тут говорите о пяти тысячах нужных работников и ради такой мелочи хотите побеспокоить герцога! Вам должно быть стыдно, Колин!
  Поняв, что продолжать разговор бессмысленно, шериф откланялся и покинул резиденцию губернатора Верхних островов. А вечером мелкий неприметный мальчишка в заштопанных обносках, каких десятки ошивается в порту, твердой походкой подошел к капитану судна собирающегося отправиться к берегам островов Каларгона и передал письмо запечатанное личной печатью Колина, а также деньги для оплаты его пересылки почтой через телепорт на Дике. Адресатом послания значил лично герцог Кас.
  
  *****
  
  - Болваны! - стоило двери за спиной советника Грегори закрыться, отсекая его от коридора и возможности быть услышанным кем-то не тем, как могущественный маг дал волю своим чувствам, - И они называют себя лучшими! Кучка близоруких ублюдков! Магия им важнее жизни!
  - Я так понимаю, мессир, что вы не удержались и все же озвучили на Совете свою идею обратиться в вампиров? - рядом с советником возникла красивая женщина лет тридцати с копной огненно рыжих волос собранных на затылке в замысловато уложенную косу.
  - Вы как всегда правы Роксолана, - советник даже взгляда не удостоил свою ближайшую помощницу и соратницу, верой и правдой служащую ему уже полвека, с тех самых пор как десятилетняя девочка попала на глаза главы набирающего силу магического ордена, - Болваны засмеяли меня и даже не дали договорить.
  - Вы самый молодой член Совета, мессир, а ваша идея вызывает у многих магов естественный страх. Все же вампиры довольно жалкие существа...
  - Зато они бессмертны! Что стоит все остальное перед этим? Правителям Ильхори их "жалкость" никак не мешала править своей страной. А в Чергории и вовсе делают это до сих пор!
  - Я это знаю, мессир, но и вы должны понять советников, привыкших к помощи своей магии и не желающих менять это на вечную жизнь в то время как они уверены, что смогут получить и то и другое когда эксперименты все же дадут нужный результат.
  - Ты как всегда права, Роксолана, - Грегори чуть успокоился, - Я поторопился с раскрытием плана, не убедившись, что обладаю достаточной поддержкой. Все же я младший и это накладывает на все мои идеи особое отношение. Нам нужны союзники!
  - С получением поддержки могут появится проблемы, мессир.
  - Почему?
  - Я узнала, что советник Борг ведет переговоры с эльфами..., - договаривать Роксолана не стала, дозволив шефу самому понять о чем идет речь.
  - Личи? Эльфы готовы раскрыть Боргу секрет создания личей?
  - Не думаю, мессир. Но сам факт переговоров говорит о том, что они допускают такую мысль. А раньше не было даже этого.
  - Это плохо. Личи могут стать альтернативой и Совет поддержит Борга.
  - А разве вы сами не захотите...
  - Нет! - Грегори тут же устыдился вспышки своего гнева и поспешил пояснить, - Вампир, несмотря на всю его слабость, как мага, является существом независимым ни от кого. Лич, не способен жить без помощи и поддержки других магов. Что толку от всей его силы, если его вовремя не "подкормят"? Да и... мертвым недоступны забавы живых.
  Советник так плотоядно посмотрел на свою помощницу, что у нее не осталось сомнений о каких именно забавах живых говорит шеф. Смутившись, Роксолана уткнула взгляд в пол и не находя слов, стала ожидать дальнейших шагов своего шефа. Секса между ними не было уже давно, хотя девушка и была всей душой влюблена в советника. Просто Грегори предпочитал кого-то помоложе и свое помощница получила когда была еще юной девушкой. Сейчас же, в шестьдесят у нее не было и тени шанса получить возлюбленного в свою постель.
  - Знаешь Роксолана, что-то давно уже в Валерии не менялась власть. Пожалуй нам пора вспомнить давний опыт советника Борга по управлению королевством и применить его на практике.
  - Мессир, вы намекаете на ту историю с предыдущим советником Докром...
  - Верно. Уже сто лет Магический Совет не знает заговоров. Нарушаем славные традиции предков.
  - Но хватит ли у нас сил, мессир?
  - Это очень интересный вопрос, девочка моя, а потому займись им. Посмотрим, что из этого получится.
  Смутившись "девочка" отчаянно покраснела и поклонившись, поспешила исполнить приказ своего господина и возлюбленного.
  
  *****
  
  Оплотом грозной Инквизиции в столице Орода являлся уютный и по своему красивый дворец, доставшийся церковникам после того как один из аристократов отказался раскаяться в ереси и признать догматы Светлой Церкви. Хотя может аристократ и раскаялся и признал и отрекся, но история этого не сохранила, зато потомкам остался дворец, ставший главным пугалом жителей столицы. А вот тюрьма, в которой и должны были раскаиваться заблудшие души, стояла на окраинах Вилги и представляла собой мрачный замок, некогда являвшийся одной из ключевых точек в обороне столицы. Боевые артефакты все еще берегли покой древних стен, а заодно и охраняли покой узников грозной Инквизиции, но никакого гарнизона внутри уже не было. Все свободные помещения замка были заняты еретиками и теми, кто был призван расследовать их деятельность.
  И вот перед воротами этого страшного места, стояла девочка лет двенадцати с двумя торчащими в стороны косичками и немного перепачканным сажей лицом. Ее давно не стиранная одежда выдавала в ней жительницу бедных кварталов, хотя до откровенных трущоб явно не дотягивала. Немного помявшись, малая пошла прямо к охране уже пару минут весело наблюдавшей за ней.
  - Дяденька...
  - Чего тебе? - мягко спросил священник выполнявший роль начальника караула.
  - А это правда что вы с вампирами боретесь?
  - С вампирами сражаются Охотники, дочь света. Мы искореняем ереси из душ человеческих.
  - Как здорово! Так вы сражаетесь ради Мур!
  - Мы воины Демура, дочь света.
  - Демура? Но это же ложный бог!
  Лица солдат охраняющий ворота превратились в восковую маску, священник утратив черты доброго дядюшки, тут же схватил девочку за грудки.
  - Кто сказал тебе подобную гнусность! Отвечай!
  - Это все знают дяденька. Демур ложный бог!
  Спустя десять минут девочка была грубо помещена в камеру где уже находились два десятка изможденных женщин.
  - Всесветлый, - тихо прошептала одна из них, - Они уже детей хватают.
  Но как бы тихо не говорила пленница, девочка неожиданно ее услышала и весело улыбнувшись, продемонстрировала всем наличие у себя всех зубов, что совершенно не вязалось с ее внешним видом бедной замарашки.
  - Они всех хватают. И это хорошо, ибо только от ребенка не ждут яростного сопротивления и опасным не считают, - девушка рассмеялась, что еще больше стало не соответствовать обстановке полной безнадежности царившей в камере инквизиции, - И это они зря!
  Поджав одну ногу и допрыгав на второй к двери, девочка прислушалась к происходящему в тюремной коридоре и довольно кивнув сама себе, приложила руку к замку, после чего неожиданно открыла дверь и покинула камеру.
  Когда Бетти услышала свое первое задание, она была немного разочарована. Отслужив обязательную сотню лет, вампиресса тут же поступила на службу в Корпус Разведки, чтобы как можно быстрее присоединится в той, кто когда-то познакомил ее с чудесами мира вампиров и как и она, стать частью труппы бродячих артистов, что сейчас колесила по просторам империи, выполняя разные деликатные задания общины. Но после окончания обучения, Бетти услышала не приказ перебраться в империю и занять место в труппе, а распоряжение как можно быстрее оказаться в столице Орода и щелкнуть по носу могущественную Инквизицию. Причем как именно вампиресса это сделает, было не важно. Все же первое задание не может быть чем-то сильно отличным от тренировки.
  И вот пару дней послонявшись по улицам Вилги, Бетти услышала историю о молодом трубадуре, что истово верит во Всесветлого и так же истово ненавидит Инквизицию. Пару лет светлые отцы прощали юноше его максимализм, но две последние песни сочиненные и пропетые трубадуром показали, что и у смиренных служителей Демура терпение не безгранично. Ныне молодой смутьян "отдыхал" в тюрьме инквизиции и народ делал ставки на то, как же быстро священники познакомят его с очищающим огнем. Ведь всем известно, что живыми из подвалов инквизиции выходят редко и уж тот, кто сочинил строки о "черных плащах светлого бога", точно не будет в числе таковых счастливчиков.
  План созрел моментально и оставалось лишь попасть в застенки местного "гестапо" и при этом не сильно пострадать в процессе транспортировки, что и было проделано с помощью детской внешности.
  Нет, Бетти не очень сильно нравилось выглядеть как ребенок. Но сначала вампиры запретили ей "стареть" слишком уж активно, а затем ее друг и любовник уговорил вампирессу навсегда сохранить свою "детскую" внешность, за что моментально получил от соратников кличку "педобир". Кстати, вполне заслуженную, уж это Бетти знала наверняка, но вкусы любовника не осуждала, а наоборот, старалась им угодить.
  Потом же... потом внешность двенадцатилетней девочки стала второй натурой вампирессы и плевать что ей уже больше ста лет, она была все так же весела и беззаботна, как и в те времена когда ей было столько лет, на сколько выглядит ее нынешнее тело.
  - Ну и где тут спрятана эта трубадурочка? - пропела себе под нос Бетти оказавшись в коридоре, но ответа заведомо не получила.
  Свернув голову охраннику несущему пост за общей дверью и выпив немного его крови, вампиресса так и не узнал ответ на свой вопрос так как находилась в женском крыле тюрьмы и мужчин здесь не было. Так что постоянных охранник женской половины просто не мог знать о трубадуре, точнее о камере в которой того держат.
  Напевая себе под нос, вампиресса пошла искать какого-нибудь инквизитора.
  Вообще, Инквизиция заняла в Ороде настолько особое положение, что многие всерьез называли светлых отцов настоящими правителями королевства. На самом деле так оно и было и Бетти знала это как никто другой. Выкорчевывание ереси мартианства давно превратилось для инквизиторов в ширму, позволяющую им безнаказанно править в стране уже почти сотню лет. А аристократы, по крайне мере те кто мог быть против подобного положения дел, давно были превращены в золу. Оставшиеся же в живых дворяне и вовсе взяли в привычку отдавать старшего сына на службу в инквизицию, а титул и владения передавать младшему.
  Но даже такая покорность не умилостивила церковников и тюрьмы инквизиции были полны, даже женские камеры обычно были набиты под завязку. Бетти еще повезло, что ее кинули в ту, где содержаться люди чьи дела и прегрешения еще требовалось оценить кому-то из следователей.
  - Мы ищем инквизитора! Большого и страшного, - сводчатые потолки замка огласил веселый крик.
  Весело запрыгав по очередному коридору, вампиресса стала насвистывать себе под нос задорный мотивчик простой песенки, что некогда напели ей изначальные вампиры.
  Искомый инквизитор нашелся через пять минут. К этому времени путь "безобидной" девочки был устлан трупами четырех солдат и одного офицера, но на беду разведчицы или ее благо, ни один из встретившихся ей по дороге не знал где держат трубадура. В целом, Бетти уже могла бежать из тюрьмы, ведь щелчок по носу вышел знатным и так, но привитая еще на армейской службе привычка доводить дела до конца, не давала вампирессе закончить свою миссию на половине пути. Тем более что встреченный инквизитор знал нужную информацию.
  - Вставай, проклятьем заклейменный! - бодро выкрикнула Бетти распахнув дверь очередной камеры, - Ого! Да ты не весь мир рабов, а прямо спящая красавица и чудовище!
  Избитый парень поднял на нее заплывшее лицо и попытался разглядеть гостью сквозь щелочки ныне составляющие его глаза. Попытки задать какой-либо вопрос пленник даже не делал так как его рот был просто на это неспособен. Да и язык трубадуру отрезали еще в первый день заключения.
  - Давай-давай! Поднимайся на ножки, собирай чемодан, мы покидаем этот курорт и делаем это со всей поспешностью. Смена караула через три минуты, а потому погоня нам обеспечена! Пиф-паф! Горячие кони и сабельный звон! Наш ждут чудеса!
  Видя что пленник вообще никак не реагирует на ее слова, Бетти схватила парня за руку и потащила за собой. Но как бы не спешила вампиресса, уйти совсем уж без боя у нее не получилось. Тревога поднялась раньше и замок окутался подрагивающей дымкой магических щитов.
  - Ну, вот, - наигранно огорчилась вампиресса, - Теперь придется тут всех убить. Как здорово!
  Но уже первый же встреченный патруль полностью изменил планы девушки и она, сняв с поверженных врагов охранные амулеты, повела спасенного не на выход, а прямо в противоположную сторону, уводя его в подземелья. Спустившись к пыточным, Бетти, свернула в неприметный коридор и открыв одну из дверей в нем, забралась в комнату наполненную мешками и ящиками.
  - Переждем здесь, - сообщила она растерянному парню и видя его полное недоумение, пояснила, - Замок конечно перероют и здесь будут искать в первую очередь, но от любопытных глаз я нас укрою, а от поисковой магии инквизиторов нас защитит Мур.
  Вернув на место дернувшегося было ревностного почитателя Демура, вампиресса тут же его успокоила.
  - Не волнуйся. Тебе делать ничего не надо и твоя душа не пострадает. Это я здесь существо Мур и моя создательница просто не позволит, чтобы служители непонятно какого бога обнаружили ее дочь. А ты не при делах. Главное держись меня, но чур не за грудь!
  Бетти специально говорила подобное, прекрасно зная, что чем бы не закончилось их сидение в подвалах тюрьмы, после того как она вытащит трубадура из замка, его все равно обязательно схватят через пару дней, а так как язык бедолаге уже отрезали, то и допрашивать будут с использованием менталистов, а те обязательно обнаружат заявление про "дочь Мур" и это даст инквизиторам шикарный, но совершенно ложный след. Так что щелчок по носу получится знатный, даже можно сказать двойной. А больше ничего и не надо, разве что немного веселья!
  
  *****
  
  Глава инквизиции Орода и по факту правитель этого королевства с негодованием смотрел на своих подчиненных.
  - Как вы умудрились потерять сразу три наших группы в Лесном поле?! Вы же утверждали, что их подготовка такова, что элурские егеря им просто не угроза!
  - Видимо разведка герцога Каса вскрыла наши планы, преподобный и проклятые маги...
  - У вас всегда одна и та же отговорка! Проклятые маги Каса! Я не хуже вас знаю, что этот еретик имеет под рукой агентов даже при императорском дворе! Но ни в рядах Инквизиции и не в Вобанэ! Среди наших братьев предателей нет! Так как тогда он может знать о ваших планах?
  - Темное колдовство...
  - Вы не перед толпой горожан выступаете! - рассвирепел старший инквизитор, - Блад не применяет темного колдовства и вам известно это лучше других. Это быдлу на улицах будет рассказывать как подлый маг коварно искажает природу и заветы Демура! Я же на самом деле хочу знать, откуда в Касе знают о наших планах! И если вы не ответите мне на этот вопрос, я поставлю перед главой Инквизиции вопрос о вашей профессиональной пригодности!
  Присутствующие ощутимо вздрогнули, так как одного заявленного факта было достаточно чтобы до конца жизни отправить их в далекие монастыри, ведь инквизитор чья способность работать поставлена под сомнение больше никому не нужен.
  - Мы можем устроить несколько провокаций в Элуре. Недавно удалось завербовать двух купцов и они...
  - Не надо уводить меня в сторону! Я задал вопрос!
  - На эту минуту у нас нет ответа на него, преподобный, но мы можем уже сейчас начать готовить акции возмездия за убийство наших людей в Лесном поле, в том числе можно послать туда проверенных боевиков и...
  - Преподобный, - в кабинет влетел возбужденный священник, - Нападение на нашу тюрьму. Убиты несколько охранников и братьев, освобожден один из пленников.
  - Кто?
  - Трубадур...
  - Напал кто?!
  - Э-э-э... маленькая девочка, преподобный.
  - Чего? - старший инквизитор растерялся, - И где она сейчас?
  - Не могу знать, преподобный. Ведьма растаяла в воздухе прямо на глазах нескольких охранников.
  - Почерк поклонников Мур! - взволнованно пробормотал один из присутствующих.
  - Дожили. Герцог Кас убивает наших людей в Лесном поле, а муропоклонники освобождают безбожников прямо у нас под носом, - старший инквизитор сел на свое место и задумался, - Я немедленно пишу главе и ставлю под вопрос компетенцию всех присутствующих, включая свою.
  - Ваше преподобие...
  - Молчать! Мы допустили это и нам отвечать перед Демуром за потерянные души! Так примем наказание как должное, братья.
  
  *****
  
  - Стоит ли нам организовать новую атаку на гномов?
  Герцог Илий тихо покачал головой.
  - Тогда тифлинги?
  - И снова, нет.
  - Милорд, но я не понимаю... Нам нужно сократить численность армии, уничтожив нетерпеливых.
  - Тех кто показал себя нетерпеливыми, - поправил своего советника Илий.
  Глава Чергории намеренно сохранил титул герцог и не стал одевать на свою голову корону после того как ликвидировал в захваченных королевствах законные династии. Ныне его должность звучала как Вечный Хранитель Престола, в то время как сам трон оставался пустым. Это позволяло Чергории называться королевством, но не иметь короля. Для управления государством и населяющими его людьми герцог Илий созвал парламент, четверть мест в котором отдал вурдалакам, еще четверть подарил знати, а оставшуюся половину повелел выбирать из купцов и мастеров. Обычному правителю страны подобная беспечность стоила бы власти, но тому под чьей рукой находились верные полки бессмертных солдат, было плевать на все законы и традиции управления страной.
  - Милорд, вы предполагаете, что отобранные рекруты названы нетерпеливыми ошибочно?
  - Нет. Думаю, что все верно. В конце концов техники обучения отработаны двухвековой практикой. В Ильхори все работало как надо, хотя там мы и убивали нетерпеливых на месте.
  - Тогда что вас беспокоит, милорд?
  - Мы тратим ресурсы. Атаки на гномов и тифлингов это хорошо и они закаляют армию, заодно позволяя избавиться от тех, кто способен опорочить наше имя, но в то же время мы сжигаем ресурсы которые нам нужны. Эта ситуация меня не устраивает.
  - Может быть стоит пересмотреть некоторые элементы экипировки, милорд?
  - Чтобы "нетерпеливые" сразу поняли, что их отправляют на убой? - герцог хмыкнул показывая все что он думает о такой "замечательной" идее.
  - Сократить количество обращаемых? Это позволит уменьшить количество атак в которых мы теряем ресурсы, милорд.
  - Мы окружены врагами. Если позволить им собраться и накопить сил, то удар по нам можем и не сдержать. Наши постоянные атаки сковывают их не давая переходить в наступление.
  - У меня больше нет идей, милорд, - виновато развел руками советник.
  - Не волнуйся, дружище, у меня тоже их нет. Хочется, конечно, загнать армию в казармы на длительное время, но так делать нельзя. Мы должны воевать. Надо думать...
  - Хорошо, милорд, я подумаю и представлю вам свои соображения
  - Да! И заодно подумай о мире с соседями. Может быть придется пойти и на это.
  - Вы решили отказаться от Ильхори, милорд? - взволновано переспросил советник.
  Главенствующей идеей существования Чергории было возвращение власти в Ильхори. Этому была посвящена вся деятельность вурдалаков и все их планы были направлены на возвращение в родные земли.
  - Нет. Мы вернем Ильхори любой ценой! И именно для этого нам нужно экономить ресурсы королевства. Мир, если он и будет, то только временный!
  - Я все понял милорд!
  - Ага! И еще! Подумай о флоте.
  - О флоте, милорд? - вздрогнув переспросил советник.
  - Да. Нам нужен флот. Может быть статься так, что в Ильхори будет быстрее всего добраться по морю, да и юг мы игнорируем зря. Как показывает деятельность герцога Каса, он получает из колоний уйму ресурсов и мы можем последовать по его стопам.
  - А как же запах и...
  - Люди отлично переносят море, дружище! Все остальное сделает магия!
  - Понимаю, милорд.
  - Отлично. Тогда идем дальше. Что там у эльфов? Я слышал были инциденты на границе.
  - Их разведчики задержаны на границах сразу трех провинций. Также замечена подозрительная активность с той стороны. В Лесу явно что-то замышляют и это далеко от их обычной охоты на беглецов, милорд.
  - Хм... Великий князь всегда любил интриги. Знаешь, дружище, а позови ко мне нашего архимага! Отправим его послом в Лес. Один архимаг всегда найдет общий язык с другим. Пусть намекнет великому князю, что мы помним о его услугах нам, но и интересы свои имеем и совсем не прочь проверить воинов Великого леса и попробовать их кровь.
  - Будет исполнено, милорд, - советник легко поклонился.
  - Тогда иди и займись делом.
  - Милорд, - мужчина остановился около двери кабинета, - Насчет флота вы были серьезны?
  - Полностью. И этим займись в самую первую очередь! Эльфы могут и подождать.
  
  *****
  
  - Доброй ночи, канцлер.
  Вздрогнув, архимаг Роз бросил быстрый взгляд в угол откуда раздался знакомый голос и обнаружив нужного человека заметно успокоился.
  - А, это вы. Передайте Алексу, что я выполнил все его просьбы.
  - Славно, но я здесь по другому поводу, господин канцлер.
  Архимаг вновь напрягся и на всякий случай активировал парочку артефактов из числа тех, что можно было включать лишь перед боем, то есть работающих вместе весьма ограниченное количество времени.
  - Не суетитесь, канцлер. Герцог Кас доволен вами.
  - И потому вы прокрадываетесь в мой дом как вор?
  - Некоторые привычки сложно изжить.
  - Понимаю, - хмыкнул архимаг и сам бывший рабом своих увлечений.
  - Славно, - незваный гость вышел из тени и подошел к хозяину дворца, - Герцог Кас доволен как развиваются события вокруг Соляных копей, но некоторые моменты начинают его беспокоить.
  - Да, - кивнул Роз, - Я знаю о том, что уже два отряда орков уничтожены светошами, но если вы привезете новых бойцов...
  - Привезем, - кивнул собеседник архимага, - Но сейчас речь не о том. По информации имеющейся у герцога, все три последних каравана с копей прошли без нападения на них разбойников.
  - Верно. Префект Монтезы загнал в леса три легиона и вычистил там все. Но я уже занимаюсь это проблемой и вскоре бандиты вернутся.
  - Славно. Как можно ускорить этот процесс?
  - Ну, если чисто теоретически, на каторге... скажем Булонской, случится бунт и побег нескольких особо закоренелых преступников и их дорога, чисто случайно будет пролегать в интересующих нас местах, то, чисто в рамках домыслов и предположений, они могут найти некоторые плохо замаскированные тайники с оружием, оставшиеся после того как легионеры блестяще выполнили свою работы и очистили леса от разной мрази. Уверен, что такие глубоко закоренелые преступник, которые могли бы сбежать с каторги и найти оружие, обязательно использовали бы его для ограбления наиболее ценных караванов. А что может быть в тех местах ценнее соли?
  - Славно. Недели для организации гипотетических "плохо спрятанных" тайников бандитам хватит?
  - Думаю хватит и трех дней.
  - Тогда я не удивлюсь, если завтра с Булонской каторги сбежит несколько сотен голов разного сброда.
  - Демур направит их на верный путь?
  - Все всяких сомнений. А также оденет и накормит в пути.
  - Как жаль, - Роз улыбнулся, - Соляные караваны вновь окажутся под угрозой.
  - Славно. И не забудьте отправить герцогу его долю.
  - Я хоть раз вас обманывал?!
  - Нет, - покачал головой гость, - И уверен, что не будете делать это в будущем, канцлер. Но напомнить я обязан. Все доброго и сладких вам снов.
  Посмотрев вслед ушедшему, архимаг подошел к бару, которой он держал для гостей, налил себе бокал вина и посмотрев его на свет, вылил на пол.
  - Уверен он..., - злоба и страх исказили лицо могущественного мага, - Впрочем, это мы еще посмотрим.
  
  *****
  
  - Вижу вы меня ждете, - удовлетворенно констатировала Оксана, стоило ей появится в кабинете герцога.
  - После разборок на Совете, только умный Казначей и способен наставить нас на путь истинный, - шутливо заметил Александр под одобрительно молчание остальных триумвиров, - Поведай же нам, по какой дороге идти и в каком направлении.
  - Нахрен иди, - огрызнулась серьезная казначей не оценив кривляний алукарда.
  - Не бурчи, - улыбнулся Александр, - Рассказывай свою точку зрения на ситуацию.
  - Тогда, если позволите, я немного углублюсь в текущую ситуацию и уже из нее выведу свое видение дальнейших шагов.
  - Давай!
  - Перво-наперво нам надо учитывать вновь разгорающийся конфликт между банком церкви и нашим карманным банком. Новый финансовый кризис не за горами и все имеющие дело с деньгами понимаю это.
  - Если судить по последнему отчету Казначейства, у вас такие запасы, что ты просто перекупишь всех конфликтующих.
  - Это так, - кивнула Оксана, - Но не любую ситуацию можно залить деньгами и считать, что она улажена. И в данном случае, мы имеем дело как раз с такой ситуацией. Имперским производителям катастрофически не хватает рынков сбыта. В качестве покупателя из товаров там уже рассматривают даже кочевников и орков. Лишние деньги только подстегнут их и мы получим проблемы не только финансового плана, но и в торговле и производстве.
  - Ну, предположим. И что дальше? Как это относится к трону?
  - Нам надо задержать начало кризиса лет на пять, а лучше десять. Церковь активно готовится к грядущим проблемам, накапливая запасы в своих закромах. То есть уже сейчас в империи начинает сказываться нехватка наличных на руках. Если это продолжится еще лет десять, то мы убьем им всю промышленность и...
  - Оксана! Как это ситуация относится к планам по будущему развитию Элура под моей рукой?
  - Нам будет нужно поступить зеркально, показав, что мы изымаем деньги из оборота и запасаем их на будущий кризис. Одновременно, ты как король начнешь дотировать страдающие производства из казны. Церковники ухватятся за эту возможность лишить нас денег и сами затянут начало кризиса по максимуму. Все финансовые потери мы покроем после банкротства имперских производств и занятия их рынков.
  - Сомнительно, но ладно. Долгосрочная программа дотирования. Что дальше?
  - Вместо уничтожения населения и отправки его на каторгу и рудники, переправлять всех в колонии. Юг переварит вообще все население Элура и попросит еще. Так что военные должны выдохнуть и забыть свои планы.
  - Ладно.
  - Необходимо снизить все пошлины для союзников, а в идеале и вовсе их убрать.
  - Опять что-то сомнительное, - покачал головой Александр, - Союзники имеют свое производство и являются конкурентами, пусть и мнимыми. Меня как короля не поймут.
  - Нормально поймут, особенно за рубежом. А главное поддержат твой переворот и твою кандидатуру. А все потери мы компенсируем чуть позже банально перекупив их производство. Да его и так там крохи, так что этот шаг, пусть и долгосрочный и с несколькими слоями, в целом все же скорее декларативный, чем реальный. Вот чуть позже, когда заманим к союзникам производителей из империи под предлогом захвата нашего рынка за счет беспошлинной торговли, а затем повернем все вспять... А пока это подкуп и воспринимай это так.
  - Уговорила.
  - Далее тебе придется вмешаться в текущую войну между марихуаной и алхимией.
  - Зачем это? - тут же насторожился Александр, всю жизнь яростно ненавидящий наркоту и все что с ней связано.
  - Наши южные герцоги стали активно поддерживать группы торгующие марихуаной и соответственно производить ее. Нам же нужна жратва для людей, а не дурь. Так что хочешь ты или нет, но придется поддержать алхимиков и варимую ими наркоту.
  - А зарубить и тех и других?
  - Пока это нереально, - улыбнулась казначей, - Сам же знаешь что и за теми и за другими стоят церковники.
  - Ладно. Компания против марихуаны.
  - Далее медицина.
  - А что с ней не так? - удивился Александр, - Вроде еще Карл все наладил.
  - Все да не все. Две новых венерических болячки с юга и полностью новый вирус. Пока все не очень распространено, но прогноз неутешительный. Без активной помощи со стороны государства, мы существенно подорвем демографическую ситуацию в стране, а потом и в мире. Вирус довольно поганый, чем-то похож на грипп. Если от какого штамма вымрет десяток миллионов за год, я совсем не удивлюсь. Так что придется бросить в эту область значительные силы.
  - И это все вместо укрепления границ. Военные и разведка плясали в своих планах от этого.
  - Извини, экселенц, но проблем хватает и без гипотетического раскрытия нашей тайны и лучше бы решать их. Люди наша кормовая база и чем их больше, тем больше нас. А чем больше нас, тем больше у нас солдат. Это и есть лучшая защита. Вспомни, что аналитики называют число в пятьдесят тысяч вампиров полностью неуничтожимой популяцией. Люди ничего не смогут с нами сделать. А пока нас только десять тысяч. И если мы сейчас позволим половине Элура умереть, то боюсь это ударит по нам сильнее чем раскрытие инкогнито.
  Весь следующий час Оксана расписывала триумвирам отдельные эпизоды своего плана развития Элура, включая использование уже имеющихся промышленных монополий и завоевание новых, активную заботу о простых людях и не менее активное развитие колоний.
  - И напоследок, - Оксана поднялась, показывая, что лона наконец то завершила свою речь, - Вам это не понравится, но на первое время нам придется сохранить все права южных герцогов.
  - Зачем это?
  - Во-первых, этим ты купишь их лояльность, а во-вторых, нам в стране нужны бедные области из которых мы можем черпать людей и которых можно использовать на низкоквалифицированной работе. Без этого, увы, никак.
  - Я подумаю, - буркнул Александр, которому все вольности южан уже давно были поперек горла.
  - Подумай, экселенц, но помни, что даже Кас мы подняли за счет притока беженцев. Иначе все вокруг, было бы весьма унылым, даже за сто лет работы. Если мы хотим поднять Элур, юг придется отдать аристократии.
  
  Глава 7
  
  Дерево надо прятать в лесу, а заговор... заговор не стоит скрывать. Люди хранящие покой власти отчего то очень легкомысленно относятся ко всем тайнам о которых они знают. Ну, а если охрана короля и вовсе верна вам, а не монарху, то тем более не стоит играть в шпионов и прятаться под плащом и в тени плащом.
  Вот и Александр не стал изображать тайные общества и секретные встречи, а просто и со вкусом пригласил все заинтересованные в будущем дворцовом перевороте стороны в свой столичный дворец и дал по такому случаю огромный бал для всех столичных шишек. И даже короля на него пригласил.
  Цинично? Весьма! Но вампир уже давно исповедовал несколько иную мораль и придерживался отличных от людей принципов. А имея возможность направлять события в нужное русло и вовсе мог не считать себя слишком уж подлым, обсуждая свержение монарха прямо у него за спиной. Например, король на прием герцога Каса не пришел. Охрана, заранее проинструктированная вампиром, его отговорила. Зато на приглашение могущественного герцога слетелись чуть ли не все купцы столицы и на их фоне заговорщики совершенно затерялись и растворились в толпе.
  - Ваше сиятельство, - граф Нури склонился перед Александром и по разрешающему взмаху руки занял место справа от вампира.
  - Чем порадуешь?
  - Во дворце все спокойно, милорд. Ричард до сих пор не заподозрил, что его приказы не выполняются. Некоторые доброхоты, - граф плотоядно хмыкнул показывая, что их имена он уже никогда не забудет, - Пытались донести до его величества сообщения о том, что все обстоит не так как он думает, но король им не поверил.
  - Вот так вот взял и не поверил?
  - Да, - с кристально честным взглядом ответил Нури, - Ведь это очень сложно верить тому, кого ты лично обнаружил пьяным на троне. К сожалению, не обошлось и без неприятностей - пришлось менять заблеванную обивку королевского трона. Его величество повелел провести эти работы за мой счет, якобы я не уследил за безопасностью тронного зала. Также из полка Черных арбалетчиков выгнаны все дежурившие в тронном зале бойцы.
  - Какая жалость. Придется мне компенсировать вам финансовые затраты, граф. А выгнанные...
  - Теперь Черные арбалетчики верны только вам, милорд. Смутьяны и дураки больше не засоряют славные ряды королевских телохранителей.
  - Отличная работа, граф, - искренне похвалил собеседника вампир, - А что насчет моего "мятежа"?
  - Канцлер уговорил короля отменить свой указ.
  - Канцлер уговорил? - недоверчиво переспросил Александр.
  - Его племянница, ваше сиятельство. Девица Луиза, редкой красоты и ума девушка, что особенно ценно в ее шестнадцать лет, провела с его величеством некоторое время... пару ночей и предложила королю новый план вашего подчинения.
  - Хмм, - только и смог произнести герцог которому еще не докладывали о последних хитросплетениях дворцовой жизни.
  - Ночная кукушка завсегда перепоет дневную, милорд, - по своему поняв реакцию Александра заметил довольных граф.
  - У этой девицы Луизы есть жених?
  - Еще нет, милорд. Ее родители весьма придирчиво выбирают кандидата на эту должность, - неодобрительно покачал головой Нури, - Племянница канцлера, а теперь еще и фаворитка короля... Хотят получит от ситуации максимум.
  - Как я их понимаю, - рассмеялся Александр, - Пошлите девице Луизе пять тысяч четов от моего имени. На приданое.
  - Будет исполнено, милорд, - граф слегка поклонился.
  - И напомните мне, канцлер же собирает редкие книги?
  - Верно, милорд. Барон Авен весьма увлеченный коллекционер старинных фолиантов.
  - Надо будет подарить ему что-нибудь из моей библиотеки.
  - Это весьма широкий жест с вашей стороны, милорд. Уверен, канцлер будет польщен.
  - Вот и хорошо. Радуй меня хорошими новостями дальше.
  - Боюсь, ваше сиятельство, хорошие новости у меня закончились, да и моя должность их не подразумевает.
  - Да? - вампир приподнял правую бровь, - А мне ты обычно приносишь только хорошие известия.
  - Стараюсь, милорд. Жить то хочется. А помня судьбу моего предшественника...
  - Ну, брось, - Александр ободряюще потрепал собеседник по руке, - Тебе ли не знать, что твой предшественник пал не из-за плохих новостей, а длинного языка.
  - Я знаю это, милорд, но все равно опасаюсь огорчить вас.
  - Ты меня заинтриговал! - рассмеялся Александр, - Что же такого случилось?
  - Барон Фродо отказался взять деньги и...
  - Отказался? - удивился вампир, - Что же он хочет?
  - Акции Компании Южных Морей, милорд.
  - Губа не дура.
  Компания Южных Морей являлась самой первой коммерческой организацией по освоению колоний и извлечению из них прибыли, которую вампиры основали почти век назад. Также компания являлась единственной работающей в колониях, чьи акции можно было приобрести свободно. Ну, в том случае когда кто-то по глупости вдруг соглашался их продать. Крупнейшими акционерами Компании были герцог Кас, граф Савоярди и король Элура. Владение акциями Компании Южный Морей гарантировало стабильно высокие доходы, а потому аристократы хитрили и интриговали ради получения заветных бумажек и выгод которые несло владение ими.
  - Я отказал барону Фродо, ваше сиятельство и уже распорядился провести тщательное расследование предпринимательской деятельности барона с целью найти компромат.
  - А он нам нужен? В смысле, барон Фрода нам нужен? Без него никак?
  - Барон фаворит герцога Торбина и тот во всем слушается его. За последний месяц влияние барона значительно усилилось. Герцог сделает так, как скажет ему барон. Потому Фродо и ведет себя столь... нагло, требуя не деньги, а акции.
  Александр задумался. Нынешний герцог Торбин был активным гомосексуалистом и давно не скрывал своих увлечений. Да и трудно их было скрывать, если он даже собственный брак не посчитал нужным консумировать и его супруга так и умерла девственницей. Сам же герцог на старости лет стал проявлять чудеса резвости в постели и активно менять любовников, пока год назад не повстречался с молодым бароном Фродо и с тех пор совсем еще юный парень, благодаря своей заднице стал брать все больше и больше власти в родной провинции. Завистники и недоброжелатели открыто называли барона Бриллиантовой Жопой, а немногочисленные "союзники" пытались открыть секрет необычайного успеха барона и сами воспользоваться им.
  - Обладание акциями Компании Южных Морей это знак принадлежности к элитному клубу. Статусная вещь, - Александр невольно улыбнулся вспомнив сколько усилий в Казначействе приложили ради того чтобы создать обыкновенным бумагам такую репутацию, - Именно статус барону и нужен. И зря вы послали людей искать финансовый компромат. Не успел барон еще испачкаться достаточно, чтобы чего-то опасаться.
  - Тогда прикажете увеличить сумму взятки, милорд?
  - Денег он не возьмет, - покачал головой вампир, - Герцог Торбин все равно даст ему больше, чем мы готовы заплатить за его увещевания своего любовника.
  - И что прикажете делать?
  - Пошли к барону убийц.
  - Убийц, ваше сиятельство? - граф Нури удивился настолько, что невольно повысил голос из-за чего на него испуганно оглянулись сразу несколько гостей.
  - Да, убийц. Только предупреди их, что убивать клиента не надо. Пусть просто пугнут этого пи... юного мальчика. Уверен, что после этого он станет покладистей. Ну, а когда барон поймет, что его волшебная молодая задница не оказывает на нас никакого воздействия и мы не его... покровитель, предложите ему тысячу четов и скажите, что это моя последняя цена.
  - Тысячу? В последний раз мы предлагали ему семь тысяч четов, милорд.
  - Пусть кусает локти, что не согласился. Тысячу и ни каплей больше. Или я его бриллиантовую жопу на лоскуты порву. Кстати, эти мои слова можете мальчику передать. Пусть, наконец, поймет, что большие дяди играют по серьезному и его место в этой игре среди пешек.
  - Сделаю все в точности, ваше сиятельство.
  - Хорошо, - кивнул Александр. - А какие еще неприятные новости у тебя припрятаны?
  - Граф Верон отказывается приносить вам присягу, милорд. Я намекнул ему, что если он будет упорствовать, то все узнают об отношениях его жены и оруженосца, но граф был тверд и мы даже поругались.
  - Это сейчас не важно. У Верона нет военной силы и он не занимает никаких должностей при дворе. Игнорируй.
  О главном доводе в пользу игнорирования строптивого графа, Александр пока предпочел умолчать. План озвученный ему Казначеем был адекватным, но принимать его алукард не спешил. Слишком многое в расчетах финансистов строилось на допущениях и вере в бездонную казну вампиров. Тем не менее некоторые моменты из плана наверняка будут осуществлены в жизнь так как касались ограничения власти аристократов и снижения их возможностей влиять на политику королевства. Так что далекий потомок старого соратника, мог сколько угодно кривить морду перед графом Нури, но после того как Александр взойдет на трон Элура все это будет уже не важно, даже если Верон начнет мятеж.
  - Ваше сиятельство, я, конечно, выполню ваш приказ, но...
  - Не волнуйся. В случае чего мои ребята тебя подстрахуют. Да и не верю я в то, что граф Верон решится продемонстрировать яйца. Жена изменяет ему прямо на супружеском ложе и подчас он не сталкивается там со своим оруженосцем, только по причине того, что не заходит в спальню, пока супруга развлекается. Так что раз уж он жену не трогает, против меня тем более не пойдет.
  - М-да, - вздохнул Нури, примеряя ситуацию на себя и изобретая тысячу и один способ каким бы он разделался со своей неверной женой.
  - Не вздыхай. Кого-то любовь делает сильным, а кого-то слабым и подчас от характера человека ничего не зависит. Граф Верон выбрал свою судьбу.
  - Я мог бы...
  - Вправить мозги его жене? - вампир ехидно посмотрел на собеседника, - Не надо. Это плохая идея. Я лет сто пятьдесят назад попробовал сделать подобное по просьбе одного рыцаря которому оказался должен. Так с тех пор и зарекся играть в купидона.
  - Кого, ваше сиятельство?
  - Не бери в голову. Это один известный в узких кругах сводник. Совершенно не твоя епархия. Лучше вываливай на меня следующую проблему, будем ее решать.
  - Больше проблем нет, милорд. Хвала Всесветлому, но я хорошо делаю свою работу.
  - Сам себя не похвалишь, никто не похвалит, - на полном серьезе кивнул вампир одобряя высказывание графа, но распрощаться с главой Каменной палаты не успел.
  - У меня есть один вопрос, милорд.
  - Хм?
  - Купец Рыгин, ваше сиятельство. Мне доложили, что на судах этого уважаемого члена торгового сообщества Ура, только за последний месяц в страну было завезено не менее тысячи тонн контрабанды. И это как бы существенно больше, чем купец обычно позволял себе ранее Я хотел поинтересоваться...
  - Ты все правильно понял, - кивнул Александр не дослушав вопрос, - Такая наглость возможна только при сильном покровителе и в случае Рыгина, это я.
  - Я отзову своих людей, милорд.
  - Не стоит. Пусть они потрясут купцы за мошну. Доставка груза должна была быть тайной, он предназначался для Орода. Если твои ребята так просто закроют глаза на явную контрабанду, это вызовет вопросы.
  - И сколько мои люди могут взять, милорд?
  - Пусть берут по максимум, - ухмыльнулся вампир, - Проигравший плачет. Раз попался, пусть платит.
  Еще некоторое время поговорив с графом о пустяках, собеседники распрощались. Стоило Нури покинуть свои позиции рядом с герцогом Касом как к Александру тут же подошел канцлер нетерпеливо переминавшийся в стороне и ожидавший пока герцог освободится.
  - Ваше сиятельство! Я только что переговорил с послом Гарна и он почти прямо заявил мне о том, что знает о заговоре!
  - И вас это взволновало? - казалось Александр вообще не отреагировал на слова канцлера, - Скорее всего сейчас о заговоре не знают только ленивые и Ричард. Все остальные в курсе. Меня больше интересует не знание посла посла, а его мысли нашем о заговоре.
  - Гарн поддержит вас, ваше сиятельство. Посол намекнул мне об этом со всей ясностью.
  - Вот с этого и следовало начинать, канцлер. Остальное мелкие детали.
  
  *****
  
  Заговорщики собрались в кабинете Александра ближе к концу бала. К сожалению, за время приема так и не удалось обговорить основные моменты грядущего события в личных беседах и собравшиеся встретились не только ради окончательного подтверждения своих намерений. Как и было предсказано аналитиками, больше всего герцогов юга волновало сохранение статуса кво. Текущая ситуация их полностью устраивала и если бы южане смогли договориться между собой, то единственным путем Александра к трону был бы военных переворот и пусть и недолгая, но гражданская война. К счастью для Элура, герцоги не смогли назвать единую кандидатуру на королевскую корону и были вынуждены рассматривать компромиссную кандидатуру герцога Каса.
  Из-за официального возраста Александра, многие в Элуре были уверены, что жить ему осталось не больше двадцати лет. Ставки на скорую смерть мага никто не делал уже давно, так как за сотню лет всем просто надоело подобное развлечение, да и история с архимагом Пикираном, который умирал-умирал, да все умереть не мог, стала весьма популярной, хоть и случилась три века назад. Потому сейчас в среде аристократии предпочитали не спешить и в качестве даты смерти герцога Каса называли весьма осторожные даты.
  - Алекс, - герцог Рем, как наиболее влиятельный и авторитетный представитель юга взял на себя функцию переговорщика, остальные же предпочитали молча кивать подтверждая слова своего представителя или же, как герцог Торбин, просто слушать о чем ведут речь главные действующие лица заговора, - Ваши предложения по отмене пошлин интересны, но нас они почти не касаются. Мы честно выращивает урожай и честно его продаем.
  Какой именно урожай предпочитают выращивать на юге и как именно его продают, Александр говорить не стал. Намек Рема был понятен. Южане хотели получить гарантии по дальнейшему выращиванию марихуаны. Вот только давать их вампир не хотел.
  - Георг, я знаю, что юг это царство земледельцев и вы болезненно реагируете на любые изменения обстановки. Но подумайте вот о чем, - Александр сделал паузу давая возможность собеседникам включиться в разговор, - Отмены пошлин, это лишь первый шаг. Дальше можно будет просить соседей поступить аналогичным образом и тогда уже вы, со своей продукцией, честно выращенной на вашей земле, окажетесь в лучших условиях и сможете заработать дополнительные прибыли.
  Вампир намеренно не озвучил наименование продукции, давая возможность собеседникам самим загнать себя в ловушку. Ведь они сейчас думали о марихуане, а Александр говорил о зерне, но в обоих случаях все было верно и отмена некоторых пошлин у соседей, позволит южанам заработать больше, а в случае конопли, много больше чем сейчас. Судя по оживлению среди герцогов, наживку они заглотили с радостью.
  - Если рассматривать ситуацию так, то мы все будет только рады, - герцог Рем озвучил общее мнение и его активно поддержали.
  - Вот! - наставительно подняв вверх указательный палец, заявил довольный вампир, - То есть планируемое изменение принесет вам только пользу и деньги. А ведь это лишь одно из многочисленный изменений, что я планирую сделать став королем. И каждое из них принесет только выгоду.
  Что речь идет о выгоде вампиров Александр благоразумно умолчал.
  - Думаю, что всем здесь присутствующим весьма лестно слышать о столь отеческой заботе с вашей стороны, - герцог Рем улыбался, - И думаю нам осталось обсудить должности...
  - Все чиновники останутся на своих местах, - моментально ответил Александр не намеренный в этом вопросе отступать ни на шаг.
  - Канцлер или маршал из южан, смотрелся бы очень уместно.
  - И барон Авен и барон Норава полностью устраивали Карла Великого, так что и меня они полностью устраивают.
  - Тогда Каменная палата...
  - Выполняет свою работу лучше всех и соседи завидуют Элуру, стремясь брать с нас пример.
  - Казначейство?
  - Георг, - Александр усмехнулся, - Я не буду менять ни одного чиновника. Ни одного. Несмотря на бестолкового короля, страна управляется идеально и это говорит о том, что все находятся на своих местах. Коней на переправе не меняют. Тем более, что будем откровенны, никто из вас чудеса управления в своих землях не демонстрирует.
  Указание на собственную посредственность герцогам не понравилось, но они его приняли, так как возразить было нечего.
  - Тогда я предлагаю изменить нынешний статус Ура. Купчишки и так богаты сверх меры и дополнительные вольности их города показывают плохой пример всем вокруг.
  Канал проложенный от Великой к Рему, сделал этот порт вторыми морскими воротами королевства и с тех пор герцоги Рем пытаются всеми силами задавить Ур, чтобы получить еще больше влияния и денег. Вот только по сути они же являются единственными среди южан, кто действительно заинтересован в этом. Те же герцоги, чьи владения лежат вдоль Великой, с удовольствием бы наложили ограничения на порт Рема. И подобные противоречия были у южан практически во всем, благодаря чему с ними было довольно легко интриговать, так как выступить единым фронтом они не могли и не хотели.
  - Проблема Ура куда глубже, чем отдельные вольности его торгового сообщества или же городские права нашей главной гавани. Прежде чем принять какое-либо решения по Уру, я буду много думать и тщательно советоваться со всеми вами.
  После ответа Александра герцог Рем нахмурился, зато пятерка "речных" герцогов радостно заулыбалась.
  - Все это хорошо, - неожиданно подал голос герцог Куден, - Но что насчет признания королей? Если нового короля никто не признает, мы станем изгоями!
  - Верно, - подхватил инициативу соратника герцог Рем, - Элур связан союзными договорами с целым рядом стран и если признание короля Орода нам не интересно, то вот игнорирование императора... Все же вы Алекс давно воюете с ними. Мне не хотелось бы, чтобы мои суда топили имперцы.
  - Если имперцы станут топить ваши суда, это будет объявлением войны, Георг и здесь я ничем порадовать наше высокое собрание не могу. Империя поступит так как ей велит Наместник.
  Присутствующие моментально утратили хорошее настроение. Элур, как оплот Истинной Церкви, был в глазах Светлой Церкви главным еретическим государством людей. Со всеми вытекающими отсюда последствиями. В Вобанэ могли запросто решить, что заговор и смена династии это отличный повод для восстановления в королевстве "правильной" веры.
  - С другой стороны, - продолжил Александр, - Меня признают короли Гарна, Валерии, Ильхори, Шореза и Сахии. Соответствующие гарантии у меня уже имеются.
  Заявление вызвало шок. Получалось, что пока сами заговорщики выбирают короля и договариваются между собой, короли соседних держав уже все для себя решили и выбрали себе нового собрата по ремеслу, да еще и благословили его на царствование.
  - Также отмечу, что вампиры Чергории в последнее время весьма заметно активизировались, так что в этом году Наместник, отличающийся осторожностью в своих действиях, совершенно точно не рискнет воспользоваться несколько уязвимым положением Элура. А что будет в следующем году одному Всесветлому известно. Чем быстрее мы начнем, тем больше шансов на успех.
  Герцоги переглянулись.
  - Мы не можем дать вам свое одобрение прямо сейчас, - высказал общее мнение после взаимного переглядывания герцог Рем, - Нам надо время подумать.
  - Хорошо, - легко согласился Александр получив вместо четкого ответа очередное затягивание ситуации, - Я даю вам неделю. Через неделю я начну сам, с вашим одобрение или без него. А все кто будут против, быстро пожалеют, что родились на свет.
  - Это ультиматум, Алекс!
  - Это констатация факта. Я решил стать королем и пока еще не встретил силу, способную меня остановить. Не хотите помогать, не надо, справлюсь без вас.
  - Но почему вы не хотите учредить Аристократический Совет? Ведь вы же сами еще в прошлом году так много про это говорили! Мы могли бы...
  - Вы плохо слышите? Я хочу стать королем, - четко выговаривая каждое слово, заявил Александр поднимаясь со своего места, - Если вы хотите Аристократический Совет, то вам надо было соглашаться на него год назад. Сейчас вы можете согласиться только с моей кандидатурой на трон Элура, - вампир обвел присутствующих тяжелым взглядом и окончательно "добил", - Или не согласиться и умереть.
  - А Ричард?
  - Ричард умрет через неделю.
  
  Глава 8
  
  - Командир! Говорили же, что нас на острова отправят, а мы у столицы как сели, так и сидим и никуда не собираемся, только прячемся от всех.
  - Какие еще острова?
  - Каларгона.
  - Пфф! И что мы там забыли? Или захотел посмотреть на земли названные в твою честь? Так дождись отставки.
  - Нет, просто Фушон говорил..., - в этот момент бывший генерал Каларгон, а ныне рядовой Корпуса Армии Вампиров обратил внимание на еле сдерживающего смех приятеля и резко замолчал поняв что стал жертвой очередного розыгрыша.
  - Ха-ха-ха! - тут же раздался мощный смех бывшего рыцаря, который перестал сдерживать рвущиеся наружу эмоции.
  Каларгон неодобрительно покачал головой показываю другу что не очень рад подобному розыгрышу, особенно учитывая обстановку и обстоятельства.
  - Опять тебя разыграли, Генерал? - весело спросил офицер наблюдая за парочкой неразлучных приятелей, бросающих друг в друга яростные взгляды.
  - Выходит что так, командир, - опустил голову известный полководец былых времен.
  - Доверчивый ты, Генерал.
  - Есть такое, - вздохнул Каларгон периодический попадающийся на розыгрыши бывшего рыцаря уже почти сотню лет.
  И почему так происходит, Каларгон сказать не мог. Верил и все. Вот и в этот раз утверждение Фушона о том, что вскоре их полк будет переброшен на острова Каларгона, мужчина принял за чистую монету и вместо того чтобы задуматься, а чего им там делать всем полком, принялся проверять защитные артефакты, что должны были позволить вампирам спокойно перенести все тяготы морского путешествия. Впрочем, здесь наверное свою роль сыграло неосознанное желание Каларгона вновь побывать на некогда завоеванных им островах, что ныне носили его имя. Кстати, само новое название Южные острова получили вопреки желанию или планам вампиров. Просто когда Фушон и Каларгон покидали провинцию чтобы перебраться на континент и там стать вампирами, их исчезновение было обставлено как кораблекрушение. То есть прославленный граф и генерал Каларгон, вроде как банально утонул в море и искать его не надо. Искать и не стали, зато Южные острова с тех пор называли не иначе чем островами Каларгона. В империи этому сопротивлялись, но на бытовой уровне также использовали именно это название. Все это бывшему генералу не сильно, но чуток льстило.
  С самим званием "генерал" тоже все вышло не как планировалось и мечталось. Нынешнее "Генерал" постоянно звучащее в адрес Каларгона из уст сослуживцев, было не более чем прозвищем, причем не имевшим никакого отношения к его предыдущему званию у людей. Вампиров вообще мало интересовало как жили до обращения те, кто стал вампиром, если они исполняли все законы общины. Понятное дело профессионального военного, да еще и с большим практическим опытом, это немного задело. И после нескольких лет в рядовых, Каларгон начал позволять себе давать офицерам роты и полка советы. И вскоре не нашел ничего более умного чем дать совет самому воеводе. Леонид тогда выслушал его спокойно и только кивнул, а через неделю вызвал к себе в штаб и устроил командные учения. Бывшему генералу была представлена возможность руководить войсками в маневрах и сражении против шефа Корпуса. Фушон тогда усиленно уговаривал друга не идти на поводу у столь очевидной провокации, но Каларгон его не послушал и с предложением воеводы согласился. И все бы ничего, вот только условием спора двух полководцев было их будущее. Леонид в случае проигрыша обещал сделать Каларгона генералом вампиров, в случае же выигрыша, обязывался не повышать строптивого новичка в звании все сто лет его обязательной службы. Естественно на учениях Каларгон с треском проиграл воеводе как в маневрах так и в сражении, а затем еще и усугубил свое положение проиграв гипотетическую войну на штабных картах. С тех пор за ним и закрепилось прозвище "Генерал" и вечное звание "рядовой". Кстати, Фушон полностью разделил с другом проигрыш и тоже ходил в вечных рядовых, но зато приколы над приятелем стал устраивать чаще.
  - Генерал!
  - Я здесь, командир!
  - Открою тебе военную тайну, - офицер улыбнулся, - На острова твоего имени мы естественно не поедем, не поплывем и не пойдем и даже перемещаться не будем. Задача полка, по сигналу из Гнезда, блокировать в столичных казармах королевскую гвардию и на время занять ее место, а также заменить собой городскую дружину. Для этого мы у столицы и сидим. Понял?
  - Так точно! Совершаем военный переворот, - грядущее тайной для солдат не было, хотя вампиры и старались не сообщать находящимся на обязательной службе лишнюю информацию, - А какая задача стоит у нашего взвода?
  - Конкретные задачи пока неизвестны. Раз "Альфу" еще не убрали, значит командиры допускают, что возможно придется сражаться и тогда... Сам понимаешь, что в случае начала уличных боев никаких действий подразделениями крупнее звена не будет. А там кому как повезет. Выйдешь своей пятеркой к казармам гвардии, встанешь там, выйдешь к королевскому дворцу, займешь место стражи, ну а повернется удача лицом и окажешься у Академии Благородных девиц, станешь героем любовником испуганных воспитанниц. А чего спрашиваешь то?
  - Хочу посмотреть на столицу, - мечтательно улыбнулся Каларгон, - Сто лет там не был. Говорят Касия стала красивым городом, но никого кто там был, чтобы обменяться кровью, я не встречал.
  - Скоро посмотришь, - обнадежил подчиненного офицер, - Либо как бравый воин герцога Каса, либо же как мерзкий мятежник, но все увидишь из первых рядов.
  - Так точно, повезло, что на помощь "Альфе" направили именно наш полк! - Каларгон мечтательно улыбнулся и загадал, чтобы миром грядущий военный переворот не завершился.
  Несмотря на солидный даже по меркам вампиров возраст, в душе Каларгон все еще оставался маленьким мальчишкой мечтающим лететь вперед на боевом коне и яростно рубить врагов верным мечом. С конями и врагами в их полку была очевидная проблема, ни тех ни других просто не было, зато свой меч бывший генерал точил уже которое десятилетие и просто не верил в то, что его служба так и закончится без хорошей кровавой драки. Такого просто не могло быть, потому что не могло быть! Ни один бог такого не допустит!
  
  *****
  
  - Личности новых мальчишек выяснили?
  - Еще нет, милорд. Обычная голытьба из трущоб. Все как всегда. Так что с идентификацией будут проблемы. Я уже отправил двух лучших агентов в бедные кварталы и как только где-то всплывут крупные суммы...
  - Крупные? Да им же платят гроши!
  - По меркам трущоб это очень большие деньги, милорд. Чтобы честно их заработать мальчишкам надо трудится минимум два месяца. А тут всего за ночь... Как только потратят, мы сразу вычислим их семьи и договоримся о показаниях.
  - А если не захотят? Все же дело то такое... деликатное.
  - Раз задницу за деньги подставили, то показания за плату точно дадут. Не сомневайтесь, милорд, в этот раз все будет нормально. Ныне мы ученые!
  - Смотри у меня! После твоего прошлого провала в "обществе" и так все насторожены. Даже мальчишек для забав сменили, а это о многом говорит. Будь максимально осторожен.
  - Не волнуйтесь, милорд. Все ошибки учтены. В этот раз показания будут!
  - Ладно. Тогда по посетителям. Новые хари были?
  - Так точно милорд. Кардинал Кувье явился с молодым епископом, которого ранее наши агенты у дома "общества" не замечали. Они взяли двух мальчиков и уединились в одном комнате. Шторы в комнате были сразу ими задернуты и происходящее...
  - Избавь меня от подробностей. Я и так каждый раз как в дерьме после твоего доклада. Хочется лично придушить всех этих "голубков"!
  - Понимаю вас, милорд, но работа у меня такая...
  - Не бери в голову. Просто бесит не иметь возможности прижать тварей к стенке! Имя епископа установили?
  - Нет, милорд. Карета кардинала уехала слишком резво и проследить не удалось.
  - Так вы их упустили?
  - К сожалению, милорд. Кувье вообще стал безмерно осторожен в последние недели и следить за ним стало слишком опасно. Шанс провала велик и я приказал не усердствовать.
  - Ладно. Но имя нового члена "Общества Голубей" необходимо выяснить как можно быстрее. В столице не так уж и много новых епископов, тем более молодых.
  - Я уже приказал агентам пройтись по храмам и найти этого епископа, милорд. Через неделю его имя будет известно, а если он еще раз посетит "общество" то возможно и быстрее.
  - Хмм... Когда у них следующая сходка?
  - Слуга сообщает, что дом приказано подготовить к визиту гостей на завтрашний вечер.
  - Почему так быстро?
  - Я предполагаю, что в одном из домов "общества", где происходят привычные встречи, сейчас что-то случилось и проведение мероприятия там невозможно.
  - Но ведь это дает нам шанс узнать еще один тайный адрес "голубей"! Раньше в одном и том же месте они никогда так часто не встречались.
  - Верно, милорд. Я тоже об этом подумал и мои люди уже прочесывают город. "Обществу" подходит не так уж и много домов и все они у нас давно на примете. Но...
  - Что такое?
  - Есть и еще один вариант, милорд. Возможно "голуби" заподозрили, что одно из их мест встреч раскрыто и...
  - И сменили его без всякой причины, а то и вовсе специально завлекают нас к тому адресу, что нам известен.
  - Да, милорд. Ловушка вполне возможна.
  - Тогда будь осторожен. Наше дело требует самоотдачи, но нас слишком мало! Нельзя допустить крушения всех планов из-за неосторожности.
  - Да, милорд. На всякий случай я выдам всем наблюдателям яд для самоубийства. Живым в руки церковных магов не попадется никто!
  - Хорошо.
  Властным движением руки герцог Форлезо отпустил своего ближайшего помощника и когда тот покинул кабинет закрыл глаза и откинулся на спинку кресла. С тех пор как один из его родственников был убит изнасилованной им же девицей, на семью Форлезо пала тень общественного призрения и больше ни один представитель их славного рода не занимал никаких государственных должностей ни в империи, ни за ее пределами, влача существование выброшенных на дорогу жизни аристократов. Так было бы и с Георгом, но еще в юности ему в руки попали некоторые бумаги позорно убитого предка и из них он узнал о настойке верности и некоторых подковерных делах церкви в те времена, когда священник еще только рвались к власти в империи. С тех пор мужчина посвятил свою жизнь служению родине, делая это тайно и не ставя в известность официальных государственных чиновников.
  Делать это было довольно просто. После того как Светлая Церковь подмяла под себя имперскую власть, в стране произошел настоящий бум тайных обществ, каждое из которых хотело вернуть ситуацию к уровню "как было раньше". Некоторые такие общества функционировали вполне себе официально, являясь уважаемыми клубами по интересам. Вот только и влияния никакого у них не было, просто кучка говорунов тихонечко критикующих церковь и размышляющих о том, что раньше все было куда как лучше. Так что единственной сложностью на пути тайного служения родине был лишь верный выбор, нужного клуба.
  Герцогу повезло. Сначала он избежал попадания в поле зрения таких официальных и полуофициальных тайных обществ, что находились на контроле Церкви, а затем нашел настоящих борцов за свободу империи от оков священников.
  "Уголь и сталь" было вполне законным промышленным образованием, ставящим перед собой задачи выплавки в империи собственной оружейной стали. Вот только было у этой организации и второе дно. Под ее вывеской собрались те, кто был готов отдать жизнь за свободу своей страны. К сожалению, ясных перспектив перед тайным обществом "угольков" практически не было. Маги Церкви, следователи Инквизиции и дознаватели императора ели свой хлеб не зря и раз за разом все акции борцов за свободу терпели крах. Так было до тех пор пока во главе "Угля и стали" не встал герцог Форлезо.
  Родовитый аристократ, чьи предки собаку съели на интригах и заговорах, быстро навел порядок в рядах тайного клуба и провозгласил новую доктрину освобождения, сделав ставку не на публичную деятельность и военный переворот, а сбор информации и вербовку сторонников среди тех, кто по своему положению не принимал настойку верности. То есть в рядах мелких и средних чиновников и офицеров.
  Новая стратегия не принесла быстрого успеха, но на него никто и не рассчитывал, зато два года назад "угольки" случайно узнали об "Обществе Голубей", тайном клубе состоящим из высокопоставленных иерархов церкви и высших имперских чиновников. Все входившие в "общество" были могущественны и обладали солидной долей власти в империи, а совместные дела предпочитали решать на тайных встречах между собой. Пикантной деталью этих встреч было то, что компанию им в этом составляли мальчики из бедных кварталов, которых в клуб заманивали самым незамысловатым способом - деньгами. После таких ночей задницы бедняков сильно болели, но семью надо было кормить и мальчишки раз за разов возвращались в те места, где они могли легко заработать себе на прокорм. Таким образом у высокопоставленных извращенцев не было недостатка в свежем мясе, а герцог Форлезо почуял возможность прижать некоторых столичных чиновников и шантажом получить доступ к власти.
  К несчастью, у "голубей" было несколько тайных адресов для встреч своего клуба и "уголькам" пока удалось выяснить лишь один. Также используемые для сексуальных утех мальчики не спешили делиться подробностями происходящего с ними за дверьми кабинетов "общества". Кто-то боялся, а кто-то передал свое место по наследству младшему брату и не хотел лишаться средств к существованию. А хуже всего то, что "голуби" почувствовали слежку за собой и теперь надо было ждать от них ответных ходов. Так как за ними была Инквизиция, маги и спецслужбы, возможностей для нанесения вреда "уголькам" у них было хоть отбавляй. Вот и спешил герцог Форлезо, чтобы получить хоть какой-то компромат и побыстрее использовать его с пользой для дела освобождения империи. Спешил и чувствовал что не успевает.
  
  *****
  
  - Поздравляю, герцоги почти согласны, - влетевший в кабинет Геннадий с ходу плюхнулся на кресло напротив Александра и с блаженством вытянув ноги продолжил, - Правда они еще не пришли к консенсусу относительно суммы которую с тебя надо будет истребовать за "оскорбление", но завтра все будет в ажуре.
  - Так может стоит их ускорить? - Александр задумчиво посмотрел на Колет, что как раз наливала ему крови, - Намекнем, что у меня все готово и я выступлю раньше озвученного срока.
  - Зачем? - Геннадий жестом попросил Колет налит крови и ему, - Тем более у нас еще не все отряды на позициях.
  - Поиздеваемся над герцогами. Пусть рвут волосы из задницы что долго не могли прийти к общему мнению и обвиняют в этом друг друга. Ты же сможешь сделать так, чтобы они обвиняли именно друг друга, а не меня? - уточнил Александр.
  - Смогу. Но это мальчишество, Саш. Чего ради раз за разом показывать герцогам их ничтожность? Мышь загнанная в угол...
  - Не собираюсь я их никуда загонять.
  - И оскорблять лишний раз не стоит. Пусть считаю, что их мнение важно для нас. Дай им почувствовать значимость. Все равно же оставишь их на местах еще лет на пятьдесят.
  - Я еще не принял план Казначейства, - тихо буркнул под нос Александр.
  - Брось! Я тебя три века знаю! Примешь ты план предложенный Оксаной, не в полном объеме, но примешь.
  - И ты так спокойно говоришь об этом? А как же твой план?
  - Мой план, - Геннадий кивком поблагодарил Колет передавшую ему полный кубок крови, и на несколько секунд замолчал дегустируя подношение, - Мой план тоже хорош, только я очень жалею, что высказал его.
  - Чего так? - удивился алукард.
  - Я заигрался в шпионов, Саш. Экономическая экспансия и финансовое удушение. Это должен был предложить тебе я, а предложил шантаж, компромат и кинжал в спину.
  - Ха! Так ты этим и занимался последние три четверти века. Экономические отделы Корпуса Будущего контролировал Шеф.
  - Вот я и говорю, что заигрался в шпионов. Так что официально я за план Светланы Львовны, а неофициально за план Оксанки. Хотя честно признаюсь, наш Казначей тоже заигралась и уверовала в бездонные закрома общины. Некоторые из ее идей могут стоит нам весьма дорого.
  - Но ведь не проиграем же? - уточнил Александр.
  - Нет, - уверенно заявил Геннадий, - У Церкви не хватит золота и серебра, чтобы состязаться с нами. Но и мы потратимся прилично.
  - У нас проблемы! - в кабинет ворвался Сергей, - Мы в глубоком дерьме.
  - Что случилось? - Александр на появление разведчика отреагировал спокойно, а вот Колет вздрогнула и даже потянулась было за оружием, - Ричард узнал о своей скорой смерти и свалил из страны?
  - Хуже. Патриархи отозвали свое благословение на переворот.
  - Опа! Ты же сам говорил, что у тебя все под контролем.
  - Так оно и было, пока старцы не решили передумать. Истинная Церковь не хочет марать руки в королевской крови. Чистоплюи! - Шеф Корпуса Разведки грязно выругался чем заставил всех присутствующих скривится и продолжил, - Синод единогласно отклонил все мои новые предложения и прямо сейчас патриархи рассматривают вопрос о том, чтобы проинформировать Ричарда о том, что ему грозит в скором будущем.
  - Ух ты, то есть священники даже нейтралитет соблюдать не хотят?
  - Да.
  - А как же наши люди?
  - Разводят руками и отводят глаза, - Сергей вновь выругался, - Всех убью! Лично утоплю, гадов!
  - Не горячись, - Геннадий поднялся на ноги и стал ходить по кабинету, - Что мы можем сделать, чтобы исправить ситуацию?
  - Все бескровные методы уже не сработают, - развел руками разведчик, - Надо окружать Главный Храм и резать всех.
  - Не спеши, - взмахнул рукой Геннадий, - Быстро патриархи решение о поддержке Ричарда не примут. Как бы у них там в мозгах не переклинило относительно цареубийства, это все еще наши старые и хорошо известные чиновники от церкви и без тонны пустых слов они ни одного дела с места сдвинуть не смогут. До Ричарда информация тоже мгновенно не дойдет. Во дворце сейчас нет священников, а завтра их туда можно просто не пустить. Так что паниковать рано. Мы вроде все контролируем.
  - Синод может явится во дворец всем составом и не пустить их будет невозможно, - пискнула Колет которой позволялось участвовать в беседах на которых она присутствовала.
  - А может проще заслать в Синод канцлера? Пусть барон убедит патриархов, что отсутствие их благословения это очень плохо и мы все сожалеем, что так вообще случилось, но в дальнейшем рассчитываем на нейтралитет и будем крайне огорчены иным развитием ситуации. Пусть с канцлером явится и маршал, - Александр улыбнулся, - Увидев, что сила не на их стороне, патриархи вполне могут заткнуться.
  - А кто вообще начал мутить воду? - уточнил Геннадий, - А то сидели тихо и тут на тебе!
  - Без крови мы этого не узнаем, - пожал плечами Сергей, - Так что только ночью эта информация будет. Пока только предположения.
  - И что думаешь?
  - Что мы мало заплатили.
  - Ты же сам сказал, что они отвергли все твои предложения?
  - Это было уже после того как они отозвали благословение. И было очень похоже, что патриархам сильно не хотелось его возвращать даже если бы я пообещал им устроить явление Демура. Видимо не хотелось выглядеть проститутками в своих глазах. А вот сам отзыв спровоцировала маленькая цена которую мы предложили Синоду.
  - А я считаю, что мы и так им много предложили, - заявил Александр, - Но раз им было мало, то теперь же из-за жадности патриархи и вовсе ничего не получат, еще и доплатят из своих.
  - Это как? - Геннадий посмотрел на оживившегося алукарда.
  - Я думаю, что можно немного наказать светлых отцов. Скажем первым делом я отменю все церковные сборы на юге. Пусть герцоги порадуются дополнительной награде. А мы посмотрим как патриархи будут из бороды волосенки врать и считать убытки.
  - А как быть с предупреждением Ричарду? Пошлешь для переговоров канцлера?
  - Пусть предупреждают, - махнул рукой герцог, - Из дворца Ричарду никуда не деться, а все его приказы наши люди нивелируют. Так что будет король носится по дворцу, размахивать дедовски мечом и что-нибудь воинственно орать, в таком виде мы его и спеленаем.
  - Артефакты связи с армией, - напомнил Сергей, - Если он прорвется в комнату связи...
  - Кто его туда пустит? - рассмеялся Александр, - Скажут, что армейские полки вызваны и быстрым маршем идут к столице. Маршал заявит, что гвардия в полной боевой готовности и ждет только взмаха ресниц короля. Ричард поверит. И пусть эта... как ее... Луиза, племянница канцлера, будет особенно нежна с его величеством. Как говорится, нам бы день простоять, да ночку продержаться, а там и все отряды подойдут и можно будет начинать.
  - Так может ускорим?
  - Обязательно ускорим! - согласился с разведчиком Александр, - Прямо сейчас и ускорим. Колет, свяжись...
  - Прощу прощения, экселенц, внизу стоит какая-то женщина и просится к вам на прием. Слуги вызывают меня и говорят это важно, - вампиресса оторвала от уха артефакт, - Я спущусь и проверю, а после отдам приказ армейским подразделениям ускорится.
  - Хорошо, Колет, иди.
  Пока помощницы алукарда не было, все три вампира молчали и раздумывали над ситуацией в столице накануне задуманного ими дворцового переворота. Вроде все было в норме. Но как показал случай с Синодом некоторые шероховатости имели место быть и хотя на конечный результат оказать воздействия они не могли, было неприятно. В тоже время алукард был прав, стоит просто ускориться и дела сразу пойдут как надо вампирам, а все остальное легко устраняется верными людьми.
  Дверь тихо отворилась и в кабинет вошла притихшая Колет. Сразу за ней шла молодая женщина в простом, но добротном дорожном платье. Пепельные волосы гостьи были сложены в пучок и перевязаны черной лентой. Красивое, аристократически правильное лицо выдавало в пришедшей особу благородных кровей, а твердый взгляд показывал, что перед вампирами та, кто привык повелевать.
  - Меня зовут Сесилия Райт, старшая Жрица Храма Ночи, - представилась гостья, - Я пришла к вам волей Мур.
  
  Глава 9
  
  "Ищи помощь. Без помощи извне ты сейчас для меня бесполезна."
  Резко проснувшись, Сесилия не стала открывать глаза и продолжила притворяться спящей. Общая спальня Храма Ночи не то место, где стоит резко вскакивать и вообще демонстрировать необычное поведение с утра пораньше, иначе "сестры" моментально донесут об этом Главной Жрице и придется идти на незапланированную беседу и врать глядя прямо в глаза руководительнице Храма Ночи, а это всегда чревато возможностью разоблачения. И так уже один раз почти попалась, больше подобных ошибок допускать нельзя. Мур не любит проигрывать и не будет помогать проигравшим. Так что надо постараться и выполнить все пожелания Госпожи.
  Когда двенадцатилетняя Сесилия пришла к воротам Храма Ночи, назвать ее верующей было очень сложно. И уж тем более девочка даже и надеяться не могла на то, что однажды Хозяйка Ночи заметить ее и выделит в толпе тысяч других служительниц. Ведь в Храм Сесилия пришла просто чтобы не сдохнуть на улице с голоду. На тот момент у малолетней сироты вообще было мало путей из тех, что в ближайшей перспективе не вели ее на погост. Собственно их было всего три: бордель, добровольное рабство и Храм. Правда был еще и четвертый путь - стать личной слугой любого кровопийцы, то есть по своему собственному решению обратиться в разумный двуногий корм для вампиров с небольшой перспективой в будущей самой стать одной из них. Но этот вариант девочка даже не рассматривала, так что путей было ровно три.
  Сесилия выбрала Храм Ночи. В целом здесь все было почти тем же самым, что и в других вариантах - тяжелая работа от рассвета до заката, скудная еда и постоянный страх за свою жизнь и будущее. Но таково было положение дел практически по всей Чергории. С тех пор как вампиры завоевали Закатные королевства и объединили их в единую страну, люди влачили здесь жалкое существование, близкое к скотскому. Лишь аристократы, изначально выбравшие сторону кровопийц, да те, кого вампиры по какой-то причине возвышали над толпой, могли рассчитывать на иное отношение к себе от хозяев королевства. Все же остальные должны были много работать и быть готовыми в любой момент отдать свою кровь, а то и жизнь. Так что выбор сиротой Храма был основан всего на одном отличии от остальных вариантов дальнейшего жизненного пути. Служительницы Мур не были обязаны раздвигать ног и ложиться под вампиров по их первому слову.
  Так что первые годы в Храме Ночи запомнились Сесилии голодом, болью натруженных мышц и холодом, но зато она сохранила свою честь и достоинство не став подстилкой вампиров, чем и заслужила среди "сестер" репутацию больной на всю голову идиотки. Ведь несмотря на то, что жрицы не были обязаны сексуально удовлетворять вампиров и кормить их своей кровью, практически все они делали это по своему собственному желанию. И хотя Мур ни разу никоим образом не показывала свое расположение к хозяевам Чергории, кровопийцы официально считались ее "детьми" и служительницы Храма Ночи всегда стремились продемонстрировать им как можно больше своей благосклонности и лояльности.
  У странной девочки, не желающей показывать свое хорошее отношение к вампирам и развлекать их всеми доступными ей способами, не было никаких шансов на карьеру в Храме Ночи, созданном и финансируемом теми самими вампирами. Не было до тех пор пока в пятнадцать лет ей не стала подвластна Сила Мур.
  Сама Сесилия не сразу поняла что произошло в тот момент когда они прикрикнула на двух не в меру говорливых подружек мешавших ей заснуть, зато это вполне оценила Главная Жрица их Храма и утром вызвала девушку к себе, чтобы понять как именно безликая раньше прислужница Госпожи, вдруг смогла погасить в Храме все факелы и заставить молчать тех, у кого до этого рот закрывался только если был занят чем-то большим. Естественно Сесилия не смогла ничего объяснить Главной Жрице. Как не смогла это сделать и через неделю, когда взмахом руки наполнила колодец водой или еще через несколько дней, когда избавила одну из "сестер" от зубной боли. Впрочем, к тому времени объяснение было уже и не нужно. Человек не являвшийся одаренным, то есть магом, личным или истинным, мог совершать "чудеса" только силой бога в которого он верил. На востоке человеческих земель это было прерогативой священников Демура, здесь же, в бывших Закатных королевствах вера во Всесветлого отца была хоть и развита, но не стала единственной, а потому сохранились храмы и других богов. А вместе с ними сохранились и знания накопленные в этих храмах за тысячи лет их существования и уходящие корнями во времена задолго до Ночи Мур. Собственно именно поэтому вампирам удалось так быстро создать свой Храм Ночи и вывести его на лидирующие позиции в борьбе священников за души людей и именно поэтому жрицам был не нужен ответ на свой вопрос, ведь все было очевидно.
  Так что перспективную служительницу заметили и тут же произвели в Младшие Жрицы. Правда на этом карьера Сесилии и забуксовала так как она по прежнему отказывалась оказывать знаки благосклонности вампирам и все еще не обслуживала их в постели, как это было принято у других Жриц Храма Ночи, считающих что так они благодарят Госпожу и через ее "детей" получаю еще большее расположение богини.
  Такое положение дел вполне устраивало Сесилию, которая вдруг стала проводить больше времени в ритуальных залах, чем в поле и кушать сытнее чем ранее, и оттого самый первый вещий сон изрядно напугал девушку, поначалу решившую, что ей все же придется лечь под вампиров. А потому проснувшись в общей спальне, Сесилия не нашли ничего лучшего чем громко завизжать привлекая тем самым внимание к тому ,что лучше было бы оставить тайной.
  В самом первом сне, неясный женский образ, однозначно воспринимаемый Сесилией как Мур, пожурил девушку за то, что она не пользуется дарами своей Госпожи и ведет себя неподобающе статусу. Надо ли говорить, что сам сон был десяток раз рассказан Главной Жрице Храма Ночи, а сама руководительница с тех пор вызывала новенькую жрицу к себе на беседу каждый день, подробно расспрашивая ее о свежих сновидениях и одновременно радуясь, что паршивая овца в ее стаде наконец то возьмется за ум и станет привечать вампиров. Так продолжалось долгих пять лет в течение которых Сесилия всеми силами скрывала новые сны и старалась вести себя как остальные, разве что в постель к вампирам по прежнему не ложилась, ограничиваясь добровольной сдачей крови.
  А тем временем Мур являлась к спящей жрице все чаще и чаще. Чего-то требовала, чем-то была недовольна, куда-то звала. К сожалению, все образы были столь размыты, что огромные усилия девушки понять желание своей Госпожи терпели неудачу за неудачей и даже старшие сестры не могли ей ничем помочь. Но в ночь своего двадцать первого дня рождения Сесилия наконец-то поняла желание Мур и ужаснулась ему. Ужаснулась настолько, что первым желанием с утра было немедленно бежать даже не к Главной Жрице, а к Верховной и рассказывать ей все, что скрывалось до этого момента. С большим трудом девушка сдержалась и не зря. Новая ночь принесла еще больше подробностей и деталей замысла Мур, а следующая закончилась явным приказом: "Ищи помощь".
  Спустившись к завтраку, Сесилия ничем не отличалась от других жриц Храма Ночи и никто не заметил в ней изменений. Потому девушка смогла спокойно собрать вещи и покинуть место которое она называла своим домом никем не остановленной. Каждая служительница, кто видела ее в те мгновения, считала, что все происходящее естественно.
  Хватились Младшую Жрицу лишь к вечеру. И то, потому что среди жриц возникла ссора из-за того кому же из них достанется порция Сесилии. Без этой свары руководство Храма пребывало бы в неведении до самого утра.
  Отмеченную Мур, а потому особо ценную служительницу искали долгих три месяца. Но несмотря на все усилия так и не нашли.
  Сама же Сесилия целых два года почти не скрываясь жила в столичных трущобах и зарабатывала тем, что за небольшую плату предсказывала людям их будущее. Скопив за это время сумму достаточную для подкупа контрабандистов и изучив мир вокруг себя, девушка морем перебралась к тифлингам, где еще два года скрывала свою принадлежность к Храму Ночи, весь гордые и воинственные тифлинги предпочитали казнить тех священнослужителей, чьи Храмы открыто признавали вампиров и их право на существование. Именно находясь среди тифлингов девушка впервые сделала попытку реализовать замысел Мур. Но и среди врагов вампиров Сесилия поддержки и помощи не нашла, а потому отправилась путешествовать и искать помощь дальше.
  Свой двадцать пятый день рождения девушка встретила в небольшой деревеньке кобольдов где ее рассказами и предложениями заинтересовались местные старейшины, быстро донесшие идею до своих руководителей. Но и магический народец отказал жрице в помощи, разве что признал ее право на жизнь и отпустил на все четыре стороны. Следующий год своей жизни Сесилия потратила на то, чтобы попасть в империю.
  Земли под властью Светлой Церкви были весьма опасны для жрицы. Силы священников Демура вполне могло хватит для обнаружения служительницы извечной противницы их божества, но Мур хранила свою слугу и здесь. И почти каждую ночь посылала ей вещие сны. К сожалению, такие же непонятные как и те, что снились ей первые годы пребывания в Храме Ночи.
  Несколько лет Сесилия путешествовала по человеческим землям пытаясь выполнить единственное ясное ей указание богини, но раз за разом терпела неудачу. В отчаянной попытке достучаться до людей, Сесилия прославилась как сильный прорицатель, но и тут ее ждал провал. Слушать известную предсказательницу также никто не желал, как до этого не слушал и обычную девушку. Зато о ней узнали в Чергории и пришлось пережить целых две попытки похищения и одну попытку убийства. К счастью, сила Мур все еще была при верной последовательнице и даже отряд вампиров, посланный за ее головой, не смог с ней ничего сделать и был с легкостью уничтожен всего парой сорвавшихся с уст жрицы проклятий. А потом неожиданно приснился еще один вещий сон и Сесилия села на первый попавшийся корабль и отправилась в Элур.
  Подходя к дворцу могущественного герцога Каса, девушка отчаянно трусила. Знания открытые ей во сне Мур, пугали чуть ли не больше чем сама миссия порученная ей богиней. Но ослушаться Госпожу Сесилия не могла, не после почти пятнадцати лет служения верой и правдой, а также реальными действиями. А потому на вопрос стражника о цели визита в особняк одного из самых могущественных существ этого мира, Сесилия молча протянула свою ладонь и повернула ее запястьем к закованному с ног до головы в латы охраннику и стала ждать, чем же обернется выполнение этого совета Мур.
  Девушка была готова, что страж, чьего лица она не видела за стальной маской, рассердится и выгонит ее прочь, но он удивил Сесилию, взяв ее за руку и проведя свои большим пальцем по ее запястью, ровно в том месте, где билась ниточка пульса, показывающая, что сердце гостьи было готовы выпрыгнуть из груди и зажить собственной жизнью. Прикосновение длилось всего секунду, после чего стражник что-то буркнул и приказал Сесилии ждать, при этом не оставив девушку на улице, а пропустив ее в дом.
  Ждать пришлось недолго. Вскоре к Сесилии спустилась красивая молодая девушка и вежливо поинтересовалась именем гостьи и целью ее визита к герцогу Касу. Ответом вновь стало молчаливо протянутая рука и вновь повторенное касание венки пульса. После этого странного ритуала спустившаяся девушка с некоторой неприязнью глянула на Сесилию и кивком позвала следовать за собой, сообщив, что герцог Кас примет ее немедленно.
  Оказавшись в кабинете, Сесилия с достоинством осмотрела присутствующих там мужчин и удивила себя тем, что произнесла совсем не то, что запланировала.
  - Меня зовут Сесилия Райт, Старшая Жрица Храма Ночи. Я пришла к вам волей Мур.
  - Здравствуй, Старшая Жрица Сесилия Райт, - сидящий за столом молодой парень, которого сложно было назвать кем-то иным, чем здешним хозяином, настолько сильная аура власти его окружала, дружелюбно кивнул, - И какую волю Мур ты хочешь до нас донести?
  - Госпожа желает чтобы вампиры уничтожили вампиров.
  
  *****
  
  Александр поймал взгляд Колет, которая отрицательно покачала головой и вновь вернулся к рассматриванию странной гостьи. Абы кого его помощница в кабинет не привела бы, тем более вот так, прямо с улицы, без предварительной договоренности о встрече. Значит перед ним стоит не местная городская сумасшедшая, а вполне себе заслуживающий внимания персонаж. Но с другой стороны... Вампиры должны уничтожить вампиров. Ага. А еще левая рука должна отрубить правую. Размышление алукарда прервала Колет, явно пожелавшая помочь своему шефу направить размышления в нужном направлении.
  - Селилия Райт немного лукавит называя себя Старшей Жрицей. Она Младшая, да еще и беглая. А вот насчет посланницы Мур все верно, экселенц.
  Геннадий с Сергей тут же подобрались. До этого оба разведчика воспринимали происходящее как игру или даже шутку, но услышав имя богини быстро изменил свое мнение. Оба вампира еще слишком живо помнили визит последней посланницы Мур в Гнездо и чем это все закончилось для общины.
  - Я... Простите... Я сама не знаю почему сказала про Старшую, - Сесилия засмущалась, - Я зайду позже...
  - Стоять! - от грозного окрика Колет завибрировали даже стекла.
  - Что такое, Колет? - Александр демонстративно засунул палец в ухо и поводил им там показывая что помощница немного перебрала с громкостью своего приказа.
  - Мур приходит к этой жрице во сне и дает ей приказы. Также Сесилия наделена силой Мур как ее верная служительница. Причем, сила эта не маленькая и сравнима с той, что обладает Наместник. В одном из последних снов Мур сообщила своей жрице, что герцог Кас является вампиром и направила ее к вам за помощью, экселенц.
  - Как интересно, - протянул Александр и пальцем поманил Сесилию, - Подойди.
  - Я... Но... Как вы узнали? - гостья не заметила требовательный жест хозяина кабинета и с полными ужаса глазами смотрела на Колет.
  - Подойди! - уже громче повторил приказ герцог и в этот раз его услышали.
  Приблизившаяся Сесилия была грубо схвачена за руку и тут же силой посажена в одно из свободных кресел. Геннадий и Сергей уже сами подходили к гостье и аккуратно брали ее за мочку уха. Та же сидела молча и не делала попыток протестовать против странного поведения хозяев.
  - Что будем делать? - первым делом спросил Александр когда все вернулись на свои места.
  - По крайней мере эта не кричит "убью" и не брызжет слюной во все стороны, - позволил себе пошутить Сергей, - Я бы сказал, что к нам пришла весьма милая посланница Мур. Так что стоит прислушаться к ее желаниям и просьбам.
  - Она даже не пророк, так что требовать ничего не может, вот и ведет себя прилично, - Геннадий был серьезен, - Но я согласен. Надо прислушаться к просьбе "мамы", а то в следующий раз пришлет еще одного аватара и убивай его потом по всему миру. Мы, конечно, справимся, но зачем такие сложности?
  - Тогда, - Александр повернулся к Сесилии, - Озвучь нам, пожалуйста, просьбу своей Госпожи.
  - Хозяйка... кхх, - глаза жриц полыхнули, а взгляд приобрел уверенность и силу, - Шутка затянулась. Рабы стали изображать господ. Вам надлежит уничтожить всех отличающихся от вас, пока их усилия не привели их к цели! Ой!
  Взгляд Сесилии вновь стал растерянным, а из облика ушла властность и надменность. Александр же довольно улыбнулся, явно ожидая именно такой реакции гостьи.
  - Не пророк, - задумчиво пробормотал Геннадий, - Но одержимая. Хрен редьки не слаще.
  - Ладно тебе, - Александр покачал головой, - Мы же и так ждали чего-то подобного. Так что радоваться должны, что все происходит именно так, а не иначе. Вот только, что конкретно от нас хочет Мур? Не слишком ли мутная просьба?
  - Да вроде все понятно, - Шеф Корпуса Разведки встал и подошел к гостье, - Затянувшаяся шутка это про вурдалаков. Мур сама говорила, что отправила нас сюда больше из пакости, чем из следования каким-то хитрым планам. "Рабы стали изображать господ" - это опять про вурдалаков и скорее всего про их желание почитать Мур как свою богиню. "Мама" помниться была настроена решительно против веры от магических существ. А наши младшие братья в Чергории развернулись на широкую ногу и их Храм Ночи уже прижал все остальные верования Закатных королевств, плюс ко всему, различные культы Мур среди людей тоже потянулись туда или подпадают под влияние Храма. То есть рабы стали господами. Соответственно мы должны все это прекратить. Уничтожив вурдалаков или же выгнав их из Храма Ночи.
  - Вроде логично, - признал Александр, - И несмотря на первое заявление к нам претензий нет.
  - А если претензии к нам есть? - уточнил Геннадий, - Первую фразу можно трактовать как имеющую отношение к нам даже большее чем к вурдалакам. Уж мы то давно не похожи на рабов.
  - Думаю, что при наличии претензий у Мур, здесь сидел бы еще один аватар, а не одержимая. И уж тем более у нас не просили бы помощи.
  - Но мы и так сохраняем доктрину на уничтожение вурдалаков. Зачем просить об этом еще раз?
  - Сохраняем, - кивнул Александр, - Только практически ее не реализуем. Чергория живет как надо вурдалакам и герцогу Илию, мы им почти не мешаем.
  - У нас и здесь работы хватает! - огрызнулся Геннадий, чей Корпус по прежнему отвечал за уничтожение вурдалаков и имел для этого в своем составе "Лютых", за последний век ставших еще сильнее, чем были до разгрома в Ильхори.
  - Видимо у Мур другое мнение. Тем более, что ее и правда больше должно волновать почитание от магических существ, а не их светская власть. Очень уж во время нашего разговора она была против поклонения от нас.
  - Так что будем делать, экселенц? - Сергей решил прервать спор друзей.
  - Что делать, - алукард задумался, но тут же улыбнулся и рассмеялся, - Что попросили, то и сделаем! Хватай Старшую Жрицу и тащи ее к местным культистам...
  - К Сестрам Ночи или Теневым Слугам? - уточнил разведчик прервав Александр.
  - И к тем, и к другим. Только по пути разъясни нашей гостье кто мы такие, чем живем, кто такие вурдалаки, ну и все такое. Считай, что обращаешь ее в одну из нас. А затем помоги ей основать Храм Ночи здесь, в Элуре. Причем официально.
  - Саша! - Геннадий аж онемел от возмущения, - Но это же...
  - Основали Истинную Церковь Демура, создадим и Истинный Храм Ночи Мур, - улыбнулся алукард, - А Сесилию поставим во главе и поможем ей ресурсами и советами. Уверен, вскоре наша одержимая дорастет до нормального пророка и тогда всем будет весело. Пусть у людей к тому моменту будет выбор, а мы тем временем подготовимся к нормальной схватке с вурдалаками. Чергория, конечно, далеко, но раз уж "мама" вежливо просит, надо помочь. Глядишь и она нас не бросит.
  
  *****
  
  - "Голубки" успешно привлекли в свое общество нового епископа Алье. Парень молодой, но за ним стоят важные люди и можно не сомневаться, что вскоре он станет архиепископом. Кардинал Кувье лично просветил неофита обо всех тонкостях их общества и на практике показал как именно людям их круга надо получать удовольствия от жизни. Епископу понравилось о чем он с восторгом рассказал слуге.
  - Тьфу! Одним извращенцем в мире стало больше. Чем их бабы то не устраивают?
  - Пресытились и зажрались, - ответил стоящий мужчина с брезгливым выражением лица, - Некоторые аристократы, из тех кто сохраняют нормальную ориентацию, уже серьезно понизили возрастные требования к своим "гаремам". У отдельных индивидуумов уже совсем дети встречаются и их это не останавливает. Отмечены случаи набора разного рода уродцев с физическими отклонениями, а также...
  - Знаю, - отмахнулся сидящий, - И про императорские оргии знаю. Лучше продолжай отчет.
  - Да, экселенц. "Угольки" вышли на еще один адрес "голубей", правда только с нашей помощью. К сожалению, их возможности по разведке и сбору информации оставляют желают лучшего. Герцог Форлезо, конечно, хорош и много сделал, но думаю его стоит менять на кого-то более толкового.
  - А что, у нас есть подходящие кандидатуры?
  - Нет. Надо искать.
  - Не стоит. Лучше обучи Форлезо. Он молодой, должен сообразить как правильно распорядиться полученными знаниями. Пошли к нему любовницу с нужными умениями, пусть проговорится о своих способностях и навыках, думаю герцог свой шанс не упустит. Очень уж он ненавидит это извращенцев и желает их уязвить.
  - Хорошо, экселенц, как раз есть подходящая особа, недавно выпустилась из нашей спецшколы.
  - Славно. И денег "уголькам" заодно подкинь. Пусть вербуют новых сторонников
  - А архимаг Роз не будет против? Он и так недобро посматривает на все наши тайные общества и с трудом терпит их.
  - Не будет, я с ним поговорю. Тем более у канцлера в ближайшее время не будет времени ни на что кроме распределения финансовой помощи от церкви. Наместник раскошелился, но условия поставил жесткие...
  - Да, я знаю, экселенц, но все же усиление "угольков" может не понравится архимагу. Все же "голуби", хотя он и не из их числа, во всем его поддерживают.
  - Не волнуйся. Канцлер давно желает отправить всех этих извращенцев на алтарь. Расскажи лучше как дела в других наших тайных обществах.
  - "Хорунжии" опять перессорились между собой и на этой волне мы смогли протолкнуть наверх нашего человека. Вскоре все общество вновь будет нашим. "Патриции" подготовили чудный заговор в Секазаро и вскоре император сможет в открытую начать гонения на них, что без сомнений сильно подорвет его позиции среди знати. "Банкиры" прекратили искать точки выхода на "голубей" и ныне желают только мести. Этому крайне способствовало попадание сына одного из "банкиров" на очередное собрание "голубей", где его и "случайно перепутали" с уличным мальчиком. Ближайшие пару лет даже сама возможность любого союза между "банкирами" и "голубями" выглядит как что-то фантастическое.
  - А если "голуби" решат устранить обиженного отца?
  - Что значит "если решат"? - стоящий мужчина искренне возмутился, - Они уже это решили, экселенц! Правда, пришлось их "уговаривать", но вскоре столицу всколыхнет дерзкое покушение на жизнь и здоровье ее уважаемого всеми жителя и столпа общества. Охрана усилена, так что успех "голубям" не светит. Также при нападении погибнут их лучшие боевики.
  - Ага, после такого никакого союза не будет и даже разговоров о нем не будет, рассорил ты их знатно. Славно-славно.
  - Благодарю, экселенц. И на этом доклад закончен. Остальные тайные общества живут своей обычной жизнью.
  - Спасибо, можешь идти работать.
  Поднявшись с кресла Гор подошел к серванту и открыв тайную дверцу, достал из небольшого бара бутылку с кровью и тут же отхлебнул из нее прямо с горлышка. Когда его перевели из Ура в империю и назначили ответственным за всю огромную державу, вампир сильно возгордился. И стал работать так, что вскоре напоминал себе паука сидящего в центре своей паутины и дергающего за нужные ниточки. Все тайные общества, любой компромат, вся грязь империи, все это было в его распоряжении и являлось привычным инструментом работы.
  Оборотной стороной такого могущества стало то, что ныне главный резидент вампиров больше не мог распоряжаться своим временем как он привык это делать. Доклады, визиты и отчеты съедали все двадцать четыре часа в сутках и больше нельзя было оторваться в каком-нибудь трактире или пойти с заданием на проникновение в какой-нибудь дворец. Для всего этого были младшие агенты, а он должен был ими руководить, а не бежать впереди с шашкой наголо. Ныне Гор очень хорошо стал понимать затравленные взгляды своих руководителей в те минуты, когда он рассказывал им о былых приключениях и делах. Теперь же он сам стал таким руководителем и чуть ли не единственной отдушиной была возможность каждый раз тайно проникать во дворец архимаг Роза и пугать его своим внезапным появлением.
  - Нет, - пробормотал Гор, - Так больше продолжаться не может. Пусть присылают мне замену. Я хочу работать в поле! Хотя бы лет тридцать. Иначе сорвусь. Да, именно так свою просьбу и аргументирую. Сорвусь и поубивают все эту мерзость, что существует в моей паутине. А если в Гнезде не хотят такого исхода, пусть присылают сменщика... Да, сменщика. Ну, а я вновь побуду обычным агентом.
  Один из самых могущественных жителей империи по-детски улыбнулся и замер с мечтательным выражением лица, продолжая периодически прикладывать к бутылке с кровью и мечтая о том, как он будет своими руками убивать представителей "голубей".
  
  *****
  
  - А здесь у нас новый цех по разделке туш имаго. Как только уничтожаем очередную стаю, все туши ныне сюда стаскиваем и тут же перерабатываем!
  - Ух ты! Здорово! А я думал мы только шипы берем.
  - Нет, - довольный произведенным впечатлением вампир хлопнул Бориса по плечу, - Так раньше было, сейчас всю тушу целиком используем. В имаго много ценного.
  - А кто на разделке?
  - Эльфов нанимаем. Не зря же к ним железную дорогу проложили. Как только разведка сообщает о новой стае, сразу направляем к ним гонца и они присылают сотню молодых парней и девок. У них в тундре работы много, но мы платим хорошо. А еще это у них как наказание для провинившихся, - вампир рассмеялся, - Так что вскоре увидишься тут с товарищами по несчастью.
  - Я...
  - Молчи уж! Знаю я за что тебя к нам послали!
  Борис опустил взгляд в пол и промолчал. Вечные неприятности, что случались с ним с завидной регулярностью давно стали привычной частью жизни и воспринимались самим Борисом как нечто само собой разумеющееся. А вот другие вампиры имели принципиально иную точку зрения. Ученые даже одно время исследовали феномен неприятностей Бориса, но так и не смогли дать однозначного ответа на природу происходящих с ним бед. Сейчас же вечного неудачника в очередной раз от греха подальше послали некоторое время пожить в Драконьем городе и здешний глава показывал ему свои владения и изменения, что произошли в них за время отсутствия Бориса.
  - А вот там мы будем строить новые амбары. Видишь, фундаменты уже заложили? Эльфы ныне зерна и мяса производят больше чем им надо, да и шерсть с мамонтов спросом пользуется. Так что у нас тут все в активном строительстве и хорошо, что новые Хранилища Крови успели поставить до всего этого бедлама, а так бы я тут бегал и волосы из задницы рвал, а не с тобой прогуливался.
  - Я могу помочь если надо.
  - Слушай, Борис, ты меня пойми правильно, - вампир остановился и посмотрел на сопровождаемого, - Я тебя уважаю, но из города не выпущу! Мне неприятности не нужны!
  - Да какие неприятности?! - возмутился Борис, - Никто же не запрещал мне ездить в Залон или работать у тебя!
  - Если не запрещали, то запретят. Я добьюсь.
  - Но...
  - Борис, ты ходячая катастрофа и я не хочу создавать себе проблемы на ровном месте. Посиди в городе, поработай над своими новыми проектами. Постарайся из апартаментов вообще не выходить. А как только все успокоится, вернешься на верфь и продолжишь там свою деятельность.
  - Да кому я тут могу проблемы то создать? Тут же защиты столько, что сотня ядерных ударов не страшна.
  - Проблемы ты можешь создать кому угодно. Мне. Эльфам. Людям. Драконам. Кому угодно, - повторил вампир и пожал плечами, - Ты же ходячая катастрофа и в любом момент можешь все похерить на ровном месте. Я бы и рад принять твою помощь, но это обязательно закончится провалом несмотря на всю защиту Хранилищ и города.
  - Я...
  - Так что, - казалось вампир даже не заметил возмущения собеседника, - Сиди на попе ровно и как только можно будет, я тебя сразу отсюда отправлю куда подальше. А будь моя воля, я бы тебя и вовсе не допускал в Драконью. Тут все же половина наших стратегических запасов крови хранится.
  - Но я ничего такого...
  - Борис! Не знаю где, не знаю когда, не знаю как, но точно знаю, что однажды ты создашь здесь большую неприятность. Иначе быть просто не может. Смирись. Я же смирился.
  
  Глава 10
  
  - Собирайся! Тебя срочно вызывают в столицу. Выезд немедленно.
  - Всесветлый, - Лазарь вскочил с кресла, - С чего такая срочность?
  - Ничего не знаю. Приказ пришел по магической связи, а подробностей никто не сообщал. Приоритет исполнения высший!
  - Но я же еще не получил груз...
  - Плевать на груз! Ты не расслышал? Тебя срочно в столицу вызывают, а ты про груз сидишь толкуешь. На повышение пойдешь! Небось в Южную армию главным назначат.
  - Вроде не заслужил, - интендант попытался вспомнить, за что его могли бы наградить или повысить, но так и не смог.
  - Начальству оно виднее, заслужил ты или нет! Раз вызывают, значит будут награждать, и не сомневайся.
  - Так может все наоборот. Снимут и...
  - Вот ты вроде взрослый мужик, а рассуждаешь как младенец. Ну кто тебя будет в столицу вызывать за тем, чтобы там наказать или с должности снять? Это по почте сделать можно, обычным письмом. Раз и все! Без наград, пенсии и чина. Вспомни, как оно при Карле-то бывало. Моментом все теряли!
  - Так вроде сейчас такое не практикуют, милорд.
  - Не практикуют! Но и до маразма еще не дошли, так что если в столицу вызывают, то точно на повышение, в почетную отставку мы тебя и здесь отправить можем! Поздравляю, и не забывай, кто о тебе здесь заботился!
  Лазарь скупо поблагодарил начальника, и, не разделяя его энтузиазма, быстро собрался и в тот же день выехал в Касию. К счастью, ежедневно курсирующие по стране дилижансы позволяли быстро и с комфортом добраться до столицы королевства и не заставлять ждать персону, обладающую достаточной властью, чтобы вызвать интенданта Западной армии к себе, оторвав его от всех текущих дел. К кому же конкретно он едет, Лазарь так и не узнал. В приказе, переданном через артефакт, было лишь указание о самой поездке в столицу и немедленном визите в Казначейство. Так что мужчине оставалось лишь гадать да строить предположения о своей дальнейшей судьбе.
  Касия встретила офицера тишиной и застывшей в воздухе тревогой. Казалось даже голуби, эти извечные крысы неба, летали с опаской и постоянно крутили головами, выискивая причину, что заставляла двуногих "кормильцев" вести себя с осторожностью. Эта столичная атмосфера Лазарю не понравилась. Весь город будто бы чего-то ждал, причем с надеждой и страхом. Так что даже предположения делать не хотелось, что же могло заставить чванливых столичных жителей испытывать столь разнонаправленные эмоции.
  Поймав экипаж, Лазарь велел ехать в Казначейство, а сам тем временем старался увидеть как можно больше, чтобы не ударить в грязь лицом на скорой беседе. Ведь если столичные кумушки и базарные торговки знают нечто важное, это должен знать и один из старших офицеров Западной армии. Потому Лазарь смотрел во все глаза и никак не мог отделаться от ощущения, что ровным счетом ничего не понимает.
  Патрули дружинников, городские мальчишки, попрошайки, грузчики, приказчики, маги и просто гуляющие люди - все как один вели себя довольно обыкновенно. Самым существенным отличием была тишина. Стражи порядка не цеплялись к прохожим и, несмотря на то, что их было больше обычного, патрули внимательно наблюдали за сохранением порядка, не пытаясь внести в происходящее свою лепту. Мальчишки бегали и вроде бы озорничали как ни в чем не бывало, а значит их родители выпускали их на улицу и ничего не опасались. Но опять, особо громких криков и визгов не было. Мальчишки и тишина... Почти нонсенс, который Лазарь теперь наблюдал лично. Нищие привычно пугались дружинников и привычно приставали к прохожим, даже не думая отсиживаться в тени, но и эта обычно шумная категория горожан не добавляла звуков в жизнь города. Рабочий люд молча спешил по делам. То есть все как всегда, за исключением давящей ауры напряженности, ожидания и тишины.
  Другой странностью стало ожидающее Лазаря в Казначействе указание явиться в королевский дворец. Причем не абы к кому, а прямо к канцлеру. Интендант стал вспоминать, в каких делах он мог настолько отличиться настолько, что сам канцлер пожелал бы вызвать его в столицу, но не припомнил ничего похожего. А значит, ничего хорошего впереди его точно не ждало.
  Все же в продвижении по карьерной лестнице очень не многое зависит от талантов и способностей. Родственные связи, дружеские контакты и деньги значили на этом пути гораздо больше, чем этого хотелось бы честным служакам. Бедный сирота Лазарь честно знал свой карьерный предел и даже не надеялся перепрыгнуть через него. Вот только канцлер и визит к нему уже оставляли этот предел далеко позади, а значит, вскоре у бедного интенданта появятся могущественные враги, желающие его скинуть. В то, что канцлер вызвал офицера чтобы наказать, Лазарь даже и не думал. Такие люди наказывают иначе и до личной беседы с провинившимся не опускаются. Так что его ждёт явное повышение и явная удача в карьере, но стоить это будет дорого.
  Третьей странность было то, что во дворец его пустили моментально, как оказалось, имя офицера уже было внесено в список тех, кому дозволено посещать королевскую резиденцию на постоянной основе, а пуще того, канцлер принял интенданта сразу и вне очереди, в которой на тот момент находились несколько важных придворных.
  - Ваша милость, позвольте представиться, Лазарь Пирн. Прибыл по вашему приказанию!
  - Проходите, Лазарь, - канцлер представляться не стал, разумно предполагая, что его "скромная" фигура одному из чиновников Элура известна может быть лучше, чем кому-либо другому, - Садитесь.
  - Благодарю, ваша милость.
  - Наверное гадаете, зачем же я вас позвал?
  - Так точно, ваша милость!
  - Не кричите, Лазарь, вы не на плацу и здесь не казарма.
  - Виноват, ваша милость.
  - Ничего страшного. А вызвал я вас по весьма простому делу. Вот. Читайте.
  Лазарь аккуратно взял протянутый ему лист бумаги и стал вчитываться в ряды букв, привычно продираясь сквозь бюрократические обороты речи. Уже к середине текста, руки офицера изрядно тряслись.
  - Ваша милость... но это...
  - Поздравляю вас, Лазарь. Должность ваша!
  - Спасибо, - бывший интендант, а ныне, если верить бумаге в руках, вице-канцлер королевства, коротко кивнул и, наконец, заметил самое главное в приказе, что не сразу бросилось в глаза, укрывшись за смыслом текста, - Только... Указ не подписан королем, и здесь указано неверное имя. "Александр Первый". Кто это?
  - Вы наблюдательны! - похвалил Лазаря канцлер, - В вашем состоянии многие бы не обратили внимания на эти мелочи. Но одну деталь, голубчик, вы все же пропустили.
  - Прошу прощения, милорд, какую?
  - Дату.
  Лазарь быстро бросил взгляд на нужную строку и увидел, что королевский приказ отмечен завтрашним днем.
  - Но...
  - Немножко поторопились, - рассмеялся канцлер и уточнил, - Вы поторопились, голубчик. Я ждал вас только завтра.
  - Виноват...
  - Бросьте! Поздравляю с должностью! Вы будете курировать новое направление в канцелярии и отвечать за все военные заказы. Вам нужно будет подобрать себе людей и даже составить всю структуру вашего подразделения. Среди моих заместителей вы будете считаться третьим.
  - Благодарю, но его величество... Я не понимаю!
  - Это просто, голубчик. Сегодня ночью у Элура появится новый король, который и подпишет бумагу, что вы держите в руках, а завтра вы станете моим заместителем. Ну а пока обживайтесь в столице. Найдите себе за вечер дом и снимите его. Все расходы за счет казны. Обо всем остальном поговорим завтра, когда это официально будет свершившимся фактом.
  - Милорд, могу я спросить о кандидатуре следующего короля? - только и смог промямлить Лазарь, пораженный всем услышанным.
  - Можете, голубчик, можете. Все же вы теперь один из высших чиновников королевства! Что касается его величества... Завтра новым королем Элура станет герцог Кас.
  
  *****
  
  - Я не понимаю! Зачем такая срочность? - рассерженная девушка в гневе орала на артефакт связи, - Ведь составили же планы! Зачем опять их менять?
  Видимо ответ ей не понравился, так как, выслушав собеседника, девушка в ярости отшвырнула дорогущий артефакт подальше от себя и, сжав кулаки, обратила взор на стоящую рядом с ней служанку.
  - Госпожа..., - жалобно промямлила та, пытаясь спастись от гнева хозяйки, но никаких ожидаемых репрессий не последовало.
  - Позови Генриха и Силь, быстро!
  Когда упомянутые люди появились перед девушкой, ничто на ее лице не выдавало недавнюю эмоциональную бурю. Вытащив из секретера лист бумаги, она протянула его подчиненным.
  - Когда сегодня вечером нас посетят люди из этого списка, то ни один из них не должен покинуть наше заведение до утра.
  - А если...
  - Без если! - отрезала Эстер, пока еще руководящая всеми агентами вампиров в столице Элура, - Разрешаю любые действия, вплоть до ликвидации. Можете даже использовать их вместо "мяса", все равно большинство из них завтра окажутся у нас, и отнюдь не клиентами.
  - Госпожа! - испуганно ахнула Силь, являющаяся официальным лицом самого извращенного борделя Касии, посетители которого могли получить любые услуги, но в первую очередь - возможность безнаказанно пытать и причинять боль, - Как же так?
  - А вот так, - ухмыльнулась Эстер, - Сегодня с плеткой ты, а завтра - кто-то другой, и уже твоя спина служит ему ареной развлечения.
  - Нас же...
  - Ничего вам не будет. И насчет меня не беспокойтесь. Вас участь "мяса" минует в любом случае, - успокоила подчиненных вампиресса, - Если что, я лично перережу вам горло, но развлекать клиентов не отправлю. А пока... Силь! Подготовь все комнаты и проинструктируй девочек. Клиенты из списка любой ценой должны остаться у нас до утра. Отличившихся я награжу. Ты же, Генрих..., - Эстер внимательно посмотрела на своего мастера на все руки, выполнявшего для нее большинство грязных дел, - Сделай так, чтобы все упомянутые в списке решили сегодня нас посетить.
  - Но, госпожа, это...
  - Надо, Генрих, надо. Поверь, награжу по королевски! Так что выполняй! Разрешаю любые действия, вся ответственность на мне! Обеспечишь явку людей из списка и можешь даже просить свободу. Так и быть, отпущу тебя, мерзавца, на все четыре стороны и даже не покалечу и в девочку не превращу.
  Мужчина с холодными глазами убийцы, вздрогнул и поклонился.
  - Я служу только вам, госпожа. И хочу служить вам и дальше. Все люди из списка будут сегодня в заведении и не покинут его до завтра! Клянусь.
  
  *****
  
  - Значит, говоришь, проверяют арсеналы?
  - Да, ваше высокопревосходительство, а магистр Роксолана договаривается с наемниками, в том числе с бладианцами.
  - А вот это плохо, - советник Борг покачал головой, - Зачем впутывать элурцев в наши внутренние дрязги? Нет, это явно лишнее. Это Грегори погорячился. Чужаки нам в Валерии не нужны.
  - Прикажете...
  - Прикажу! Местные наемники... сколько угодно, хоть всех! А вот бладианцы нам не нужны. Пусть их представителям мягко... именно мягко намекнут, что их мы видеть не желаем.
  - Да, ваше высокопревосходительство, я понял, мягко. Они не обидятся.
  - Очень надеюсь на это, - угрожающе проговорил правитель Валерии, - Если опять ошибешься, лучше сразу вешайся, не жди пока я узнаю.
  - Да, мессир. Ошибок не будет, я не подведу!
  - Хорошо. Тогда напомни мне, что там у Грегори с личными войсками.
  - Три ордена, мессир, поддержат советника Грегори в любом случае. Еще четыре ордена пока колеблются, и советник ведет с ними переговоры. Магистр Роксолана успела договориться с двумя отрядами наемников, и если ей не помешать, то она договорится еще с одним. Аристократы, - докладчик презрительно скривил губы, - Как минимум половина аристократов поддержит советника Грегори.
  - Всего половина? - удивился Борг, - Я думал, что у него куда большая поддержка среди знати.
  - Так и есть, мессир, но это политическая поддержка. Воевать дворяне не готовы, тем более мечами против магии. Они прекрасно понимают свою силу.
  - Вот как. Занятно. Получается, что в своем стремлении получить власть Грегори лишился главных сторонников, - советник ехидно рассмеялся, - Это неожиданно. И сильно меняет мои планы.
  - Мессир?
  - Грегори не имеет поддержки в Совете. Максимум, на что он может рассчитывать, - это еще один советник на его стороне. Его поддерживали аристократы, и благодаря им у него был хоть какой-то вес. Теперь же... Половина это мало, - Борг улыбнулся, - Половина это очень мало! Ведь это означает, что вторая половина будет отсиживаться в стороне и ждать, чем же все закончится.
  - Что мне делать, мессир? - помощник моментально уловил изменение настроения своего господина.
  - Созывай войска. Раз Грегори решил повоевать с нами, то мы доставим ему это удовольствие! Небольшая гражданская война Валерии не повредит.
  
  *****
  
  Зайдя в личные апартаменты и ожидаемо обнаружив там Арнольда Гуяна развалившегося на диване, Мария взвизгнула и бросилась мужчине на шею. Некоторое время парочка увлеченно обнималась и целовалась. Наконец, насытившись, вампиресса выскользнула из рук мужчины и легла рядом, разместив голову на его коленях. Арнольд моментально запустил руки в роскошные волосы своей женщины и принялся ее наглаживать.
  - Как там у тебя на стройке? - поинтересовалась домашними делами любовника Мария.
  - Только начали, еще даже не все доломали.
  - Поспешил ты с переделкой, милый, поспешил. Надо было подождать до следующего года.
  - Не начинай, и так внуки все мозги выклевали с этой стройкой, а теперь еще и ты.
  - Мне, милый, самой природой предначертано выклевывать мозги своему мужчине, - ухмыльнулась вампиресса, - Кстати, ты в курсе, что одна из твоих внучек ко мне просится?
  - Слышал краем уха. А что?
  - И как ты оцениваешь это ее стремление?
  Гуян крепко задумался, не забывая поглаживать голову женщины лежащую у него на коленях.
  - Как глупое, - наконец ответил старейшина рода, - Из нее ученый, как из... как пуля из отходов жизнедеятельности.
  - Вот-вот.
  - Так, стоп! - замер Арнольд, - А чего она тогда к тебе-то просится?
  - Хи-хи-хи, - Мария ехидно улыбнулась, показывая, что позднее озарение любовника веселит ее сверх всякой меры, - Только что дошло, милый?
  - М-да, - вампир покачал головой, - Не сразу я сложил два плюс два. Давно таким дураком себя не ощущал.
  - Что делать будешь?
  - Раз эта ревнивица желает посмотреть на мою избранницу...
  - А она этого и желает, - подтвердила догадку Мария.
  - Тогда придется показать ей мою избранницу.
  - М-м? И как ты это сделаешь, милый?
  - Думаю, что самым простым и понятным способом. Предлагаю тебе возможность клевать мне мозг неограниченно и вечно! Выходи за меня замуж!
  
  *****
  
  Стоило архимагу Розу оказаться на подушках, раскинутых по сиденьям кареты, как он тут же закрыл глаза и, казалось, заснул. Лишь самые доверенные люди канцлера знали, насколько обманчиво это состояние, и никто не знал, что иногда могущественный маг действительно засыпал, а не притворялся. К сожалению, несмотря ни на что, возраст брал свое и огромная сила, полученная при сражениях и жертвоприношениях, была почти бесполезна. Тело требовало отдыха, и плевать ему было, что владелец тела мог взмахом руки превратить в развалины половину имперской столицы.
  Сам архимаг относился к своему возрасту философски и разве что иногда начинал завидовать Бладу, который был в два раза его старше, но никогда не показывал окружающим, что его что-то беспокоит. Роз, который был уверен, что проживет еще минимум сотню лет, так не мог. И сон в карете по дороге домой, был первым звоночком наступающей магической старости. Естественно, люди, редко доживающие даже до пятидесяти лет, могли бы завидовать канцлеру, но ему хотелось большего. О вечной жизни Роз пока не задумывался, да и не верил в нее, как адепт Смерти зная, что все имеет свой конец, но пожить подольше хотелось. Вот только для этого однозначно надо было менять работу. Должность канцлера империи была слишком нервной.
  Только за сегодня архимагу пришлось улаживать все проблемы, возникшие после того, как один не в меру ретивый и глупый адмирал решил, что может потягаться в море с элурской эскадрой. Отчего такая мысль вообще посетила горе-морехода, до сих пор было загадкой. Зато последствия были ясны как день. Несколько линейных кораблей Флота Канала отправились на дно, а эскадра под тремя башнями спокойно поплыла дальше. Вояки отчитались о трех потопленных бригах, но даже в эту цифру вражеских потерь не верилось. А хуже всего то, что герцог Кас может не понять такой жест агрессии и ответить на него, и хорошо, если под месть северянина попадет Флот Канала, а не, например, канцлер империи. Вот и пришлось Розу полдня писать объяснительные письма в Элур, имитируя для всех приближенных поиск денег для строительства новых линейных кораблей взамен погибших.
  Кстати о деньгах! Люди Каса весьма вовремя выплатили канцлеру его долю от всех совместных дел, и он смог отправить парочку личных кораблей в Бади. Суда везли боевые артефакты, но по документам в их трюмах находились бочки с маслом. Обратно корабли вернутся с гномьим оружием, что по бумагам будет зерном. Всего один рейс туда и обратно, а в кармане окажется столь существенная сумма, что знай о ней хоть кто-нибудь, даже канцлеру пришлось бы туго.
  Естественно, прибыль не будет лежать мертвым грузом. Кое-что придется бросить союзникам, подкормить сомневающихся и, конечно, ослабить врагов. Несмотря на долгое правление Роза в качестве канцлера, у него хватало завистников и противников, желающих занять его место. Одно только "Общество Голубей", уже который год притворяющееся друзьями архимага, с легкостью предало бы его, почувствуй слабину. Зато, кажется, эту слабину почувствовал император. Иначе с чего бы вторую половину дня Розу пришлось отбиваться от владыки империи и его попыток сменить некоторых министров. А ведь к сегодняшней попытке надо добавлять и недавнее стремление захватить невзрачный порт драконидов!
  Похоже на старости лет император начал собственную игру. Можно было бы сказать, что лучше поздно, чем никогда, но в этом случае правило не работало. Лучше бы императору вообще не вспоминать о том, что у него есть какие-то права и какая-то власть в этой стране. Так было бы лучше для всех. Теперь же придется менять императора, чего Розу делать категорически не хотелось.
  И хотя момент для переворота был идеальным: очень уж кстати подвернулся кризис в Ороде, где все руководство Инквизиции королевства подало в отставку и попросило себе наказание построже. Точнее глава попросил за всех и так активно намекал, что наказание должно быть существенным, что кто-то не сдержался, и теперь Наместник вынужден разгребать огромный скандал внутри церкви, а заодно пытаться наладить ситуацию в Ороде. Роз подозревал, что за всем этим торчат уши одного северного мага, но доказать это не мог. Да и не нужно ему было этого делать. Главное, что Наместник занят и ему не до дворцовых распрей, тем более, что Церковь не очень-то и интересует фигура, сидящая на троне, если эта самая фигура делает все как надо. Императора можно было бы смело менять и знать, что никто тебе не помешает!
  Но, к сожалению, у Роза не было подходящей кандидатуры! Долгое время он воспринимался всеми как временщик, посаженный великим императором ради уязвления собственной знати. Сам архимаг при этом считал точно также, а потому не стремился обзаводиться союзниками, зная, что как только он укрепится, его тут же отправят в отставку. А потом просто стало поздно. Ныне же ни один из претендентов на трон не видел в канцлере свою опору и имел своих собственных людей в ближнем круге. А значит, как только Роз уберет нынешнего императора, то новый тут же отправит его в отставку, заменив своим человеком.
  Можно было бы попросить помочь герцога Каса. У хитрого северянина наверняка были выходы на императорскую семью, но залезать в такие долги Роз не хотел. Нужно искать выход из ситуации самому.
  Неожиданно карета подскочила на дорожном ухабе и эта встряска привела к тому, что совершенно неожиданная мысль посетила голову канцлера.
  Ее императорское высочество, принцесса Джина, будет смотреться на троне ничуть не хуже любого из своих родственников мужского пола. А учитывая, что принцесса с детства испытывает трепетную любовь к кровавым магам... И в конце концов, почему трон должен занимать обязательно мужчина? Чем член лучше вагины, если на троне располагается задница? И, пожалуй, ответ на этот вопрос стоит получить уже сегодня!
  - Кучер!
  - Слушаю, ваше высокопревосходительство!
  - Езжай во дворец принцессы Джины! И побыстрее!
  
  *****
  
  - Почта, экселенц.
  - Есть что-то важное?
  - Никак нет, - Колет продолжала держать пачку свежей корреспонденции в руках, - Все письма написаны людьми, и большая часть из них не имела права адресовать послание вам и помечать его как предназначенное только для вашего взора.
  - Хорошо, положи на стол, потом гляну. В обычной корреспонденции есть что-то интересное?
  - Нет, экселенц, - Колет положила письма на стол и протянула алукарду руку, чтобы он мог из ее крови узнать содержимое многочисленных посланий, полученных на свое имя.
  Попробовав крови помощницы, Александр поблагодарил ее и отпустил, вновь вернувшись к разговору с посетителем, которым в эту минуту был скучающий от безделья Семен, в области деятельности которого уже давно не происходило никаких эксцессов и все работало как часы. Шеф Корпуса Крови даже пару раз всерьез поднимал вопрос о расформировании своего Корпуса и передачи его полномочий Стюардам.
  - Саш, а давай соединим Хранилища Драконьей и Гнезда телепортом!
  Услышав предложение, Александр подавился и некоторое время смотрел на соратника, решая, послать его сейчас или сделать это чуток попозже.
  - Не смотри ты на меня так. Я серьезно. Мои узнавали. За полвека вполне реально это сделать. Ресурсов хватит. Тем более, что там не полноценные телепорты ставить надо. А к концу твоего правления как алукарда и хранилища Шандора к сети подсоединим. После чего нас будет никаким штурмом из обороны не сковырнуть!
  Шандором называлось искусственное горное озеро и город на его берегах, в котором у вампиров была оборудована еще одна резервная крепость, естественно снабженная объемными хранилищами крови. Вообще же четыре крепости: Гнездо, Драконья, Залон и Шандор, - составляли главный укрепленный район общины, и именно здесь вампиры намеревались давать людям последний бой, если их не удастся удержать на дальних рубежах, то есть в Гуяне и Касе.
  - Леонид божится и клянется, что нас и так никаким штурмом с севера не выбить, так что думаю твою идею на Совете не одобрят.
  - А ты сам как думаешь? Ведь заманчиво же иметь возможность оперировать любыми количествами крови и получать доступ к ним в любой момент.
  Александр понимал, что Корпусу Крови нужны глобальные и амбициозные проекты, но отдавать ценные ресурсы только чтобы несколько сот вампиров не маялись дурью он был не готов. Вслух же произнес куда более дипломатично построенный отказ.
  - Заманчиво, но в каждом из Хранилищ сейчас находится именно то количество крови, которое там необходимо для обороны. И это количество рассчитано математически. Все же излишки просто хранятся в Драконьей. Я не вижу смысла менять трехвековую стратегию и придумывать что-то новое.
  - Эх! Нет в тебе авантюризма.
  - Думаю, что с легкостью найду тех, кто думает иначе, - Александр улыбнулся и взял из пачки принесенной Колет верхнее письмо, распечатал его и углубился в чтение.
  - А вообще, было бы неплохо еще увеличить запасы, я там один букет придумал, и он может быть интересен для..., - Семен заметил, что его собеседник зло смотрит на лист бумаги и часто дышит, - Саш, что с тобой?
  - А вот, - алукард потряс письмом, - Тут некоторым рабов захотелось.
  - На юге что-ли?
  - В колониях. Предлагают походы за орками, точнее орчанками, и их дальнейшее разведение.
  - Этого следовало ожидать. На островах не хватает рабочих, так что они будут искать все варианты решения проблемы.
  - Не хватает рабочих, - задумчиво пробормотал Александр и неожиданно крикнул, - Колет!
  - Слушаю, экселенц.
  - Сообщи в Казначейство, что их план развития Элура мной в общих чертах принят и одобрен. Раз на островах не хватает рабочих рук, значит мы создадим на юге бедность, и пусть народ оттуда бежит.
  - Так на север побегут, экселенц, - помощница, будучи в курсе всех дел алукарда, позволила себе высказать сомнения в перспективности озвученных планов.
  - А это уже работа Казначейства, чтобы бежали туда, куда надо нам, - отрезал Александр.
  - Хорошо, - кивнула вампиресса, - Также напоминаю, что через пятьдесят минут нужно будет выдвигаться в королевский дворец.
  - Да-да, дворцовый переворот, - кивнул алукард и, жестом отпустив Колет, повернулся к Семену, - Знал бы ты, дружище, как же мне сегодня не хочется этим заниматься.
  - Чего? - забеспокоился вампир, - Опять отменишь как в прошлом году?
  - Не волнуйся. В этот раз я иду до конца.
  
  *****
  
  - Капитан.
  - Лейтенант.
  Два офицера в черных мундирах самого привилегированного и элитного полка Элура чопорно раскланялись друг с другом, встретившись в маленьком помещении для отдыха офицеров караула, и, дружно глянув на часы, не сговариваясь, присели на имеющиеся стулья.
  - Важная ночь, - первым нарушил молчание лейтенант.
  - И не говори. До сих пор не верю, что все взаправду.
  - А я рад. Надо было еще в прошлом году Ричарда к предкам спровадить. Зря я тогда наверное поймал убийцу.
  - Зато сразу лейтенантом стал, - командир Черных арбалетчиков улыбнулся, - А так бы еще лет десять выслуживался. Я вообще не сразу поверил, что ты с нами. Все же Ричард для тебя благодетель.
  - Да какой он..., - вспылил лейтенант, но сразу же успокоился, - В гробу я таких благодетелей видал. Полгода я короля просил помочь моей семье! Полгода! И только отговорки в ответ. Герцог Кас же выслушал и кивнул, ничего не ответив, а на следующий день суд прекратили, и из брата козла отпущения лепить перестали, а вдобавок ещё и моментально нашли истинного преступника! Так что пусть Ричард идет в задницу. Не король он мне. Если герцог прикажет, с удовольствием перережу ему горло и про клятву не вспомню.
  - С клятвами ты поосторожней, - посоветовал капитан, - Это не игрушка.
  - Если клятва что-то значит, то тогда все это не имеет смысла! Или ты думаешь умереть сегодня от кары богов?
  - Хм, - капитан улыбнулся, - Мы все останемся живы, по крайней мере эту ночь переживем точно и от нарушения клятвы не загнемся, а вот дальше надо будет вести себя более осмотрительно и охранять нового короля на совесть.
  - Почему?
  - Вспомни слова нашей клятвы.
  - Клянусь хранить верность Элуру, трону и короне.
  - Дальше-дальше.
  - Ой... И почитать короля Карла как единственного господина на земле...
  - Вот именно! Клятва была придумала лично Карлом Великим и с тех пор не менялась. А так как даем мы ее на особой церемонии и не в присутствии короля, то как-то никто из потомков Карла и не задумался о том, чтобы поменять ее текст. И получается, что мы сейчас никого не предаем.
  - Здорово! - лейтенант заметно приободрился, - Так может и Кас не изменит...
  - Сам то в это веришь?
  - Нет.
  - Чего языками мелите как бабы базарные? - в караульную зашел маршал и оба офицера Черных арбалетчиков вскочили на ноги, - Нервничаете?
  - Никак нет, милорд! - отчеканил капитан, - Готовы выполнить любой приказ!
  - Ладно. На постах никого из сомневающихся нет? Проверили?
  - В полку нет сомневающихся, господин маршал! Все как один готовы выполнить приказ герцога Каса.
  - Смотри у меня, капитан, если что пойдет не так, шкуру спущу!
  - Все будет отлично, милорд. Только разрешите вопрос.
  - Ну?
  - Отмены приказа не будет? Не хотелось бы как в прошлом году...
  - Нет. В этот раз все серьезно. Его сиятельство заверил меня, что никакой поблажки Ричарду больше не будет.
  - Отлично! - капитан просиял, получив по сути окончательное подтверждение.
  - Ладно, хватит бездельничать, - усмехнулся маршал, заметив такое воодушевление одного из заговорщиков, - Пойдемте встречать нашего нового короля.
  
  Глава 11
  
  Сразу десяток торжественно одетых людей с трудом поспевал за уверенно идущим по коридорам дворца Александром и каждый из них старался всеми доступными способами оттеснить других и оказаться к будущему правителю Элура как можно ближе. Сам вампир на возню за спиной внимания демонстративно не обращал, тем более, что никого из по-настоящему важных людей позади не было и пихались там друг с другом придворные средней руки.
  - Ваше сиятельство! - вынырнувший из бокового помещения маршал сиял как новенький чет, - Все посты дворцовой стражи на местах и готовы.
  - Где сейчас Ричард? - Александр резко затормозил, из-за чего его "свита" чуть было не врезалась ему в спину.
  - В спальне, ваше сиятельство, - военный одним сердитым взглядом осадил придворных, продолжающих и после резкой остановки пихаться и стараться занять более выгодное положение относительно остальных.
  - Один?
  - Никак нет, ваше сиятельство, с ним осталась певичка, что после обеда давала королю уроки вокала.
  - Неужели не могли выпроводить ее? - вампир поморщился, - Сегодня все лишние свидетели будут нам очень вредны.
  - Виноваты, ваше сиятельство, но Ричард уединился с ней сразу после урока пения и никто не ждал, что это затянется на всю ночь. Обычно он отсылал ее домой еще до ужина, а на ночь приглашал кого из фрейлин. Мы уже и подготовили их, и проинструктировали...
  - Подробности оставьте для историков, маршал, - Александр прервал военного и продолжил свое движение, - Уверен, они будут рады таким фактам.
  - Слушаюсь, ваше сиятельство, - маршал с легкостью оттеснил всех прихлебателей, старающихся держаться поближе к герцогу Касу, и пошел справа от него, отставая всего на пол корпуса.
  - Тогда слушай дальше. В спальню я зайду один. Вы все ждете у дверей. Когда актриска выскочит...
  - Певичка...
  - Хоть танцовщица! - немного вспылил перебитый Александр.
  - Прошу прощения, ваше величество! - маршал попытался вытянуться по стойке смирно, при этом ни на секунду не сбавляя быстрый шаг, чтобы не отставать от вампира.
  - Не льстите так грубо, барон, - вампир рассмеялся, - Я еще не "величество", а только планирую им стать.
  - Прошу прощения, ваше сиятельство.
  - Когда это певица ртом выскочит, трогать ее не надо, - Александр кивнул, показывая, что заметил поправку и доволен ей, и продолжил давать указания, - Аккуратно возьмете под локоток и проводите в подвал, пусть посидит там до обеда, и отпустите. Пусть ей канцлер денег даст.
  - Слушаюсь, ваше сиятельство. Но может лучше...
  - Не может и не лучше. Не надо никого убивать. Дайте ей пару тысяч четов, подарите домик в столице, дайте роль в театре, в конце концов сделайте ее своей любовницей, но не надо убивать. Залить Элур кровью я всегда успею.
  - Все будет исполнено, ваше сиятельство.
  - Надеюсь, - буркнул Александр, начиная подниматься по лестнице, ведущей к личным покоям короля, - Так вот, после того, как отведете девку, стоите и ждете дальше. Я не знаю, сколько времени займет мой разговор с Ричардом, потому не волнуйтесь, если меня долго не будет. Вскоре к вам присоединятся мои солдаты. Когда выйду из спальни, Ричарда передам им. О его дальнейшей судьбе позаботятся они, а мы дружной толпой идем в королевский кабинет. Надеюсь, канцлер уже там?
  - Так точно, ваше сиятельство.
  - Ну вот. Я подписываю манифест... он готов?
  - Готов, ваше сиятельство.
  - Угу, но на всякий случай у меня есть с собой свой вариант... Впрочем, это не важно. Как только я подпишу манифест, вы, маршал, арестовываете всех носителей королевской крови, включая известных непризнанных бастардов, и вежливо провожаете их во дворец. Вежливо!
  - Все будет сделано, ваше сиятельство, - заверил герцога мужчина, - Списки уточнены, всех возьмем прямо в постелях.
  - Вежливо, - еще раз повторил Александр, - Они просто подписывают здесь отречение от трона за себя и потомков, получают от меня за это ценный подарок и возвращаются досыпать в остывшие кровати. Постарайтесь обойтись без мордобоя.
  - Так это, ваше сиятельство, они же так и так сопротивляться будут, как тут удержаться?
  - Я потому это вашим гвардейцам и поручаю, а не костоломам Нури, которые привыкли, что если они кого арестовывают, так то либо мятежник, либо заговорщик, а потому не церемонятся и иногда начинают встречу сразу с зуботычины. Гвардия же привыкла к деликатности и сдержанности. Вот и проявите эти качества.
  - Постараемся, ваше сиятельство.
  - Постарайтесь. Как только все отказы от трона будут написаны, манифест о моем восшествии на престол Элура должен быть зачитан на всех площадях Касии еще до обеда. Но гвардия должна быть в боевой готовности сразу после завтрака. Только из казарм чтобы никто не вылезал.
  - Я прослежу, - хотя сам план маршал слышал уже далеко не один раз и даже немного участвовал в его подготовке, но против повторения отдельных пунктов не возражал, понимая, что не все присутствующие настолько информированы, а так как среди них есть сразу несколько шпионов соседних государств, то и намерения заговорщиков они должны будут донести до своих хозяев так сказать из первых рук.
  - Никаких происшествий быть не должно, маршал. Все должно быть просто и естественно. Вчера Элур заснул с одним королем, сегодня проснулся с другим. Периодически такое случается и это не повод для беспорядков, волнений или паники. Жизнь продолжается.
  - Да, ваше сиятельство, но как быть с Ричардом? Его тело желательно предъявить народу без...
  - Никаких повреждений, синяков и прочего на теле не будет, не волнуйтесь. Смерть во сне от естественных причин. Даже яда в теле не будет. Никто ничего не заподозрит.
  Наконец, перед Александром оказалась дверь королевской спальни и застывший караул рядом с ней. Кивнув сопровождающим, вампир махнул рукой, приказывая открыть двери, и решительно шагнул внутрь.
  
  *****
  
  Полюбовавшись на парочку, в обнимку лежащую на кровати и подивившись аж трем пустым бутылкам на столике, Александр осторожно потрепал девушку за пятку. Прежде чем пьяная девица соизволила открыть глаза и посмотреть на того, кто же именно ее тревожит, процедуру тихой побудки пришлось повторить еще трижды. Приложив палец к губам, вампир показал учительнице вокала, что здесь и сейчас не стоит демонстрировать свои голосовые возможности и, кивнув на груду одежды, приказал одеваться. Девушка оказалась умненькой.
  Все это время Ричард продолжал безмятежно спать, даже не выказывая никаких признаков беспокойства, и, раз уже все шло так хорошо, Александр решил не будет короля до того момента, как в спальне больше никого не будет. Тем более время, которое требовалось девушке на приведение себя в порядок, было необходимо и самому вампиру, чтобы его подчиненные успели сделать все свои дела. Ведь так случилось, что начало заговора пошло совсем не по плану, так как у вампиров не оказалась "тела короля", а точнее - его искусственно выращенной копии, что должна была быть предъявлена народу для опознания.
  Из-за этого Александр и появился во дворце один, в то время как все остальные его подручные побежали искать "пропавшее тело", которое на самом деле никуда не пропало, а просто было привезено не туда. Конечно, можно было бы и не заморачиваться с такими трудностями, тем более, что настоящее тело короля никуда не делось и сейчас мирно дрыхло на собственной постели. Но Александр как алукард решил не прерывать семейное древо своего старого друга, а, стерев Ричарду память и немного изменив внешность, отправить его жить в одно тихое место, сразу после того, как он подпишет отречение от трона и заверит его своей кровью.
  В целом можно было обойтись и без таких сложностей, все же Элур был молодым королевством и его правители просто не имели никаких серьезных магических клятв или нерушимых договоров. Но вампиры хотели сделать все по правилам и не искать неприятностей там, где их можно было бы избежать.
  Как только девица выскочила из королевской спальни, так и не издав ни единого звука, Александр вернулся к Ричарду принялся его будить. Это оказалось сделать куда сложнее. Банального потряхивания за плечо и короткого "вставай" не хватило. Пришлось стащить со спящего одеяло и болезненно ткнуть его в солнечное сплетение.
  - Герцог Кас? - морщащийся от боли Ричард недоуменно уставился на человека, стоящего у изголовья кровати.
  - Собственной персоной.
  - А... Но вы же...
  - Я это, я, и вы не спите, - ухмыльнулся Александр, прекрасно представляя, какая сейчас в голове короля каша.
  - Что вы здесь делаете? - Ричард оглянулся и, убедившись, что он находится именно в своей спальне, с гневом уставился на вампира, - Убирайтесь прочь!
  - Сначала мы поговорим, а потом решим, кто и куда будет убираться, - Александр бросил в короля, пребывающего на троне свои последние минуты, легкое лечебное заклинание с целью избавить его от следов опьянения и, передвинув тяжелый стул, стоящий у туалетного столика, поближе к кровати, сел на него, - Видишь ли, Ричард, тебе одновременно повезло и не повезло. Повезло в том плане, что ты присутствуешь при уникальном историческом событии, которого в истории Элура не было больше сотни лет, а именно, ты стал живым свидетелем самого настоящего дворцового переворота. Ну а не повезло тебе тем, что именно ты цель этого дворцового переворота.
  - Стража!
  - Не надо так орать, - скривился Александр, - Сюда никто не придет.
  - Стража!!!
  - Вот же неверующий, - ухмыльнулся вампир, - Ну ладно. Специально для тебя.
  Встав, герцог направился к двери и, открыв ее, приглашающе махнул рукой кому-то невидимому для короля. Секунду спустя в спальню заглянул один из дежуривших телохранителей и, глянув на Ричарда, смущенно отвел взгляд, после чего вновь скрылся за дверью, повинуясь короткому жесту Александра.
  - Убедился? - спросил вампир, отходя от двери и вновь занимая место на стуле.
  - Я... Я..., - Ричард никак не мог сформулировать посетившую его мысль и при этом судорожно искал что-то под подушкой.
  - Это ищешь? - Александр указал на небрежно лежавший среди пустых бутылок жезл.
  Король тут же переместился по кровати, схватил жезл и направил его на спокойно сидящего гостя, а потом недоуменно и растерянно замер.
  - Не работает? - участливо поинтересовался вампир, - Так он и не должен. Вся магическая защита дворца уже несколько дней как переведена на меня.
  - Но...
  - Получить с твоего тела кровь не сложно, а саму магическую защиту делали мои люди, хотя Карл и был уверен, что это не так.
  - Предатель!
  - Ну, будет тебе орать то. Давай я лучше расскажу, что будет дальше и как тебе стоит себя вести.
  - Всесветлый покарает тебя!
  - В этом я не сомневаюсь, - усмехнулся вампир, не испытывающий иллюзий относительно того, чем закончится его гипотетическая встреча с враждебным Мур богом, - Но к делу это не относится. Ты мне лучше ответь на вопрос - жить хочешь?
  - Проклинаю!
  - Эй, Ричард! Ты жить хочешь?
  - Грязный клятвоотступник!
  - Жить хочешь? - еще раз повторил Александр, не обращая внимания на истерику короля.
  Вопрос пришлось повторять еще несколько раз, и все это время на голову герцога сыпались оскорбления, проклятия и обвинения в самых страшных по мнению Ричарда вещах. Наконец, вопрос вампира был услышал.
  - Хочу, - опустив голову, тихо пробормотал король.
  - Вот и хорошо. Тогда мы сейчас выходим из спальни к ожидающим нас придворным, и там ты ведешь себя тихо и спокойно. Я отдаю тебя в руки своих людей, а ты молча идешь с ними. Не стоит никого оскорблять или проклинать. Просто тихо и молча выполняешь все указания. Не стоит ждать помощи или искать ее у встречных. Сейчас во дворце нет верных тебе людей, да и за его пределами таковых немного. Так что просто делай что говорят, и все будет хорошо. Ясно?
  - Да. Что со мной будет?
  - Напишешь отречение от престола за себя и своих потомков, и назовешь меня своим преемником. Дашь магическую клятву, и передашь моим людям все королевские регалии. После этого тебя тайно выведут из дворца, и ты поедешь в Кас. Там тебе сотрут память и изменят внешность.
  - Сотрут память? - переспросил пораженный Ричард.
  - Да. Иначе нельзя. Зато останешься жив и доживешь до глубокой старости. Твоя новая личность будет иметь дворянское звание, маленький, но уютный домик в Ебурге и счет в банке, позволяющий безбедно прожить до конца своей жизни. Как видишь, я безмерно щедр и добр, несмотря на все твои оскорбления.
  - Вижу, - кивнул окончательно сломленный Ричард, - Но почему? Почему ты вообще решился на переворот?
  - А на этот вопрос я отвечать не обязан, - Александр поднялся со стула, - Готов больше не создавать мне проблем и провести последние минуты как король с достоинством?
  - Готов.
  - Тогда не будет терять время. У меня впереди еще долгая ночь и не менее долгий день. Не стоит их растягивать еще больше.
  
  *****
  
  - Ваше сиятельство, - стоило Александру появиться в королевском кабинете, как ожидавшие его так канцлер Авен и камергер Патрик Тис вскочили на ноги и поклонились.
  - А где граф Нури? - не обнаружив в кабинете главу тайной полиции, который должен был здесь находится, вампир без приветствий и обходительности набросился на придворных.
  - Он совместно с бароном Кидорским проверяет парковые патрули. Скоро должны быть.
  - Нашли время, - проворчал Александр, моментально успокаиваясь и понимая, что все по прежнему идет по плану.
  - Мы не ждали вас так быстро, ваше сиятельство.
  - Ричард оказался на редкость благоразумным молодым человек, и лишь услышав о том, что я сохраню ему жизнь, согласился сотрудничать.
  - Ваше сиятельство, вы же не собираетесь на самом деле сохранять его величеству жизнь? - забеспокоился канцлер.
  - Не волнуйтесь Авен, - Александр располагающе улыбнулся, но конкретного ответа так и не дал, - Все идет по плану, и так оно и останется.
  Для всех Ричард будет мертв, и этого будет более чем достаточно. Подробности же людям знать не обязательно, ведь даже самые верные из них могут дать слабину. Вампир же, привыкший врать направо и налево и сделавший ложь своей второй сущностью, по прежнему старался на пустом месте не лгать, а вместо этого говорил двусмысленно, давая возможность собеседникам самим себя обмануть собственными домыслами.
  - Канцлер, лучше скажите мне, ознакомились ли вы со списком своих заместителей?
  - Ознакомился, ваше сиятельство, а кое с кем уже даже познакомился.
  - Вот как? Отлично-отлично. И как вам мои ставленники?
  - Выглядят многообещающе, ваше сиятельство. Все имеют безукоризненную репутацию и достойные навыки. Думаю такие профессионалы будут мне полезны.
  - Вот и хорошо, - удовлетворенно кивнул Александр, - Используйте их с толком, и не волнуйтесь, моих соглядатаев среди них нет. Все кандидаты подобраны исходя из их профессиональных качеств, а не верности мне. Собственно, я никого из них и не знаю.
  - Я все понял, ваше сиятельство, - канцлер буквально расцвел, осознав, что навязанные ему вице-канцлеры не будущая его замена и не дополнительный контроль, а именно помощь со стороны нового короля.
  Сев тем временем за королевский стол и осмотревшись, Александр с неудовольствием покачал головой из-за бардака на его поверхности и, убедившись, что никаких важных бумаг нет, одним махом смел все на пол, оставив на столешнице лишь письменные принадлежности.
  - Так оно лучше, - прокомментировал свои действия вампир, - Новые манифесты и указы у вас с собой?
  - Да, ваше сиятельство, - канцлер немедленно положил перед герцогом папку, что до этого теребил в руках.
  Открыв ее, Александр стал изучать документы, которые ему предстояло подписать буквально через час.
  Первым делом он, конечно же, еще раз прочитал Манифест о своем восшествии на престол. Надо было убедиться, что перед ним именно та бумага которая нужна. К сожалению, такие вещи не бывают шаблонными или стандартными. В этом манифесте, например, буквально каждая строчка была в прямом смысле слова выстрадана и являлась результатом сразу нескольких компромиссов и договоренностей между всеми заинтересованными сторонами. Так что следовало убедиться, что канцлер нигде не ошибся и отразил все верно.
  К моменту, когда вампир дошел в изучении будущих приказов до середины папки, на пороге кабинета беззвучно возник жандарм и, быстро дойдя до стола, положил перед алукардом заключение о смерти Ричарда. Поклонившись, жандарм также молча и быстро исчез, зато следом за ним в кабинет просочились граф Нури и барон Кидорский.
  Александр не стал обращать на них внимания, посмотрев на принесенное жандармом заключение. Сейчас эта бумага означала, что бывший король выполнил все его условия и конкретно в эту минуту под надежной охраной уже направляется в Кас, а придворным представлена полная копия его тела. Собственно о смерти этой копии и говорило данное заключение, одновременно сообщая, что у Элура появился новый правитель.
  - Король умер, господа, - возвестил Александр, в душе которого была пустота, - Почтим память его величества скорбным молчанием.
  Придворные подобрались и все как один опустили головы. Александр же комедию ломать не стал. Вместо этого он достал из папки Манифест и размашисто его подписал, в ту же секунду став новым королем Элура - Александром Первым.
  Свое настоящее имя алукард решил использовать сразу по нескольким причинам. Во-первых, надоело быть Алексом, в то время как родители дали ему другое имя. Во-вторых, как король он мог менять свое имя при коронации и это было довольно распространенной практикой, тем более, что у правителя может быть только одно имя, в хотя в то же время многие аристократы получали при рождении сразу несколько. Ну а в-третьих, Александру хотелось просто запутать всех соседей и заставить их гадать, откуда же взялось это новое имя и почему новый король Элура предпочел именно его.
  Следующим шагом вампира стал торжественный выход в приемную, где уже толпились десятки придворных, только и ожидая выхода нового правителя страны на люди, чтобы его поздравить и, может быть, отметиться своим усердием или просто чем-то запомниться. Кратко сообщив о смерти Ричарда и своем решении занять опустевший трон, Александр выслушал громкие поздравления и вновь скрылся в кабинете, не забыв напоследок огласить свой первый устный указ, отправив маршала выполнять следующий пункт плана дворцового переворота - получать отречения от разного рода бастардов королевской крови.
  - Итак, - оглядев ближайших соратников, что помогли ему занять трон, Александр вернулся за стол, - Пока маршал с гвардейцами получает "добровольные" отречения от трона, мы с вами поговорим о текущих делах. Как вы знаете, все последние годы я неоднократно заявлял о необходимости реформ управленческого аппарата, но меня никто не слушал, предпочитая вести дела по старинке. Теперь же не слушать меня опасно для здоровья.
  В кабинет беззвучно зашла Колет с папкой и, положив ее на стол, молча встала за спиной алукарда.
  - Знакомьтесь, - произнес Александр, указывая на девушку, - Это моя помощница. Видеть ее вы будете часто, так что знайте, что если она говорит вам что-то от моего имени, то это так и есть. Если же она говорит от своего имени, то лучше вам тоже считать, что она говорит моими словами. И пусть юный вид Колет вас не обманывает, она моя давняя и доверенная помощница.
  - Очень приятно, - вампиресса коротко поклонилась, - Будем знакомы.
  - И возвращаясь к делам, - Александр достает из папки принесенной Колет первую бумагу и не глядя подписывает ее, после чего протягивает канцлеру, - Барон Авен, поздравляю вас с назначением на пост Канцлера королевства Элур и главы правительства.
  - Благодарю вас, ваше величество, - канцлер с достоинством принимает королевский указ.
  Александр тем временем достает из папки следующий документ и так же не глядя его подписывает, после чего повторяет это действие с третьим листом и протягивает оба подписанных приказа главе Каменной палаты.
  - Граф Нури, вы освобождаетесь от своей нынешней должности. Вам надлежит в недельный срок передать все дела заместителям и принять новую должность. Поздравляю вас. Отныне вы Наместник Ура, мои глаза, уши и руки в этом торговом городе.
  - Благодарю вас, ваше величество, - граф Нури с осторожностью принимает бумаги и в его глазах разгорается обида.
  - Знаю, для вас это новое назначение неожиданно, но руководить Каменной палатой вы больше не можете. На ваше место будет поставлен опытный маг из моего окружения. Думаю, граф, вы и сами понимаете, что так будет правильно для всех. Но вы верой и правдой служили мне все эти годы, и я не могу просто так выгнать вас в родовой замок. Специально для вас создано Наместничество Ура и на этой должности вы получаете права, практически равные моим. Знаю, что вольности данные торговцам Ура, серьезно эти права урезают, и именно это вы и должны будете начать исправлять. Осторожно и не спеша, как вы это умеете и как привыкли за годы работы в Каменной палате. Постройте себе, естественно за мой счет, роскошный дворец Наместника, учредите Канцелярию Наместника и так далее. Начните формировать в Уре параллельную магистрату структуру власти, даже свои собственные отряды дружинников заведите. Цель - через десять лет, когда вы без сомнения захотите уйти в отставку по причине почтенного возраста, Ур должен быть королевским городом, а не торговым.
  - У меня уже и так почтенный возраст, ваше величество, - ухмыльнулся Нури, растроганный доверием короля и открывающимися личными возможностями, - Но я без сомнений выполню ваш приказ, владыка. Ур будет вашим.
  - Отлично.
  Следующий приказ получил Патрик Тис, в одночасье ставший Королевским секретарем и одним из самых высокопоставленных придворных королевства.
  - Вам, Патрик, надлежит улучшить мой Секретариат. На своей новой должности вы подчиняетесь только мне и Колет, - Александр махнул головой на продолжавшую стоять за его плечом вампирессу, - Все должно работать как часы, а вы должны быть в курсе всего, что происходит вокруг и докладывать об этом мне. Вы и ваши подчиненные - это мои глаза и уши, поэтому сразу предупредите всех, что награды и наказания будут увеличены.
  - Слушаюсь, ваше величество. Все будет работать идеально.
  - Не сомневаюсь, Патрик, в вас я не сомневаюсь.
  В течение следующих пяти минут Александр в полной тишине подписывал один приказ за другим. Помимо скрипа ручки и шуршания перекладываемых бумаг в кабинете не раздавалось ни звука. Когда принесенная Колет папка почти опустела, а рядом с правой рукой короля образовалась небольшая стопочка приказов, вампир прекратил свою работу и протянул ее плоды канцлеру.
  - Здесь указы о создании новых Министерств и приравненных к ним Ведомств. Это, так сказать, первый шаг моей административной реформы, на которую в свое время так и не решился Карл. Вам, барон, будет необходимо подобрать людей на все новые появившиеся вакансии и согласовать их с Патриком и со мной. Сразу скажу, что на должность министра иностранных дел я планирую назначить барона Норава, так что о ней можете не думать.
  - Маршала на министерство иностранных дел? - удивился канцлер, - А кто будет командовать армией, владыка?
  - Ну, предположим, маршал и сейчас не сильно командует армией, да и не полководец он, а придворный, то есть по умолчанию дипломат и пройдоха, - рассмеялся Александр, - Военное же ведомство, как и Военно-Морское, возглавит мой человек. Сами понимаете, канцлер, что ныне Армия герцогства Кас и Флот герцогства Кас, вливаются в элурские войска и во главе этих сил я желаю видеть того, к кому привык за последние пару столетий.
  - Ясно, владыка. Значит на должности министров армии и флота я тоже людей не ищу, - канцлер нахмурился, - Позвольте поинтересоваться, а что будет с титулом герцога Каса?
  - Его я оставляю за собой, равно как и все прочие титулы, которыми владею. Понимаю вашу озабоченность и осознаю, что это вызовет некоторые дипломатические проблемы, ведь как герцог Кас я нахожусь в состоянии войны с Империей Узмер, а как эрл Александрии, фактически являюсь гномом, хотя и не похож на них внешне, но вам придется эти проблемы решить. Что касается должностей, на которые вам также не надо искать людей, то есть еще одна такая.
  Быстро достав из папки нужный приказ, Александр его подписал и протянул барону Кидорскому.
  - Барон, вы остаетесь на своей прежней должности. Поздравляю. Правда с сегодняшнего дня Тайный кабинет короля будет называться Тайным ведомством и вам нужно будет немного реорганизовать его структуру, но в целом все останется как было и даже немного лучше.
  - Благодарю, ваше величество, я оправдаю ваше доверие.
  В последнем вампир не сомневался. Барон возглавлял спецслужбу, фактическим главой которой Александр был с самого момента ее появления, и все служащие Тайного кабинета короля были верны только ему, а не кому-либо еще. Потому менять что-то было не нужно, зато расширить полномочия и добавить возможностей верным слугам было вполне по силам нового правителя Элура.
  - Владыка, могу я поинтересоваться, как теперь будет называться Каменная палата? - граф Нури с жалостью посмотрел на короля, вновь вспомнив о потерянной должности.
  - Такой вопрос могли бы выяснить и у канцлера, - укоризненно произнес Александр, но все же ответил, - Охранное ведомство. Я решил, что так предназначение ваших бывших людей будет понятно всем и сразу. Они мои сторожевые псы.
  - Спасибо за доверие, ваше величество, - поклонился довольный граф.
  - Не за что. А теперь, - Александр потер ладони и достал из папки Колет последние приказы. - Перейдем к приятным вещам. Награды и поощрения. И пусть никто не уйдет обиженным. Сегодня я добрый!
  
  *****
  
  К обеду в королевском кабинете собрались все присутствующие в столице и облеченные властью вампиры. Некоторые из них оказались во дворце впервые и теперь с интересом оглядывались, сравнивая реальную обстановку с той, что знали из воспоминаний крови.
  - В целом все прошло буднично, - заявил Геннадий после вопроса Александра о том, как в городе восприняли дворцовый переворот, - Горожане пошептались, покривились, вздохнули и пошли работать. Здесь все как и ожидалось, им некогда о политике думать, да и Ричард им был чужим и неинтересным. Все настолько хорошо, что большинство верит заявлению о естественной причине смерти молодого короля. Гвардия сидит в казармах и не возмущается. Настроения среди гвардейцев приподнятые, боевые. Они готовы выполнить любой приказ нового короля. Дружинники тоже никакого беспокойства сменой власти не высказали, ведут себя как обычно, даже скорее расслаблено и больше всего довольны, что им не пришлось работать. Напряженности и призывов к мести за короля нигде в столице не отмечается.
  - Аристократия?
  - Сидят тихо.
  - Что насчет будущих проблем?
  - Всех возможных смутьянов Эстер изолировала и, кажется, некоторых уже использовала, - упомянутая вампиресса на это заявление Шефа Корпуса Будущего оскалилась и довольно кивнула, - Генералы подтвердили маршалу свою полную лояльность. Купцы и вовсе переполнены энтузиазмом и ждут введения северных порядков на всей территории Элура. В среде чиновников также отмечены радостные настроения. Бюрократы в предвкушении будущих плюшек и поднятия жалования.
  - Ну да, жалование придется поднимать в любом случае. Зато, - Александр хищно улыбнулся, - Отработают каждый чет. Только вот не верю я, что все так радужно. Ричард конечно вызвал в стране большое разочарование своей политикой, точнее ее отсутствием, но не верится мне, что все могло пройти без сучка, без задоринки.
  - Не верь, но пока что так оно и есть. Единственные, кто недовольны, это бандиты, - Геннадий скривился, - Даже подконтрольные нам банды высказали негативное отношение к дворцовым перестановкам. Некоторые из "вольных рыцарей" так и вовсе заявили об узурпации власти, но сам понимаешь, экселенц, что если разная падаль и отребье говорит о том, что все плохо, то обычные люди соглашаться с ними не спешат ибо знают, что интересы простого люда и разбойников не совпадают, а то и вовсе расходятся. Так что такие заявления играют нам на руку.
  - Ладно. Но следите за ситуацией внимательно. У бандитов есть под рукой и боевые отряды и деньги. Так что начать политическую борьбу они могут в любой момент.
  - Следим, экселенц, - подтвердил старший жандарм.
  - Хорошо. Тогда как восприняли переворот в посольствах?
  - Посол Шореза готовится прислать поздравления с восшествием на трон. Остальные ведут переговоры со столицами и в целом там все ожидаемо. Валерия, Тор, Тошал, Гарн, Сахия и Ильхори готовы признать законность новой власти. В Бади и Гании возмущены, но так как официально никакого переворота нет, то сделать ничего не могут и вынуждены делать вид, что пока верят сообщениям о естественной смерти Ричарда. При этом послы этих стран получили указания выяснить все подробности, и при возможности получить доказательства незаконного захвата власти.
  - Засранцы, - покачал головой Александр, - Хотя с Бади это было ожидаемо, а вот Гания... Чего им вдруг в голову ударило?
  - Церковники, экселенц. Гания все быстрее и быстрее возвращается в область влияния Империи и Светлой Церкви.
  - Помню, но не ты ли обещал мне остановить этот процесс?
  - Делаем все возможное, - заверил алукарда Геннадий, - Некоторые успехи есть.
  - Ладно. Как восприняли эту ночь в Империи?
  - Архимаг Роз долго и восхищенно матерился и по нашим каналам прислал свои искренние поздравления. Император тоже долго матерился, но уже без восхищения. Сейчас там идет собрание министров, думают, как им на все это реагировать. Скорее всего будут требовать передать титул герцога Каса третьему лицу.
  - Если они чего потребуют, я им сразу войну объявлю, - пообещал Александр, - Пусть у жен и детей требуют, а у Элура могут только просить и покупать.
  - Так хочется повоевать? - уточнил Геннадий.
  - Не особо, но почему бы и нет? - пожал плечами алукард, - После переброски эскадры броненосцев у нас не будет соперников на море. Так что можно будет закрепить за Элуром не только острова Каларгона, но и кусок Сахии откусить, а заодно и все колониальные планы имперцев притормозим. А то они в последние годы на юг очень уж активно лезут.
  - Маленькая победоносная война у нас не получится.
  - Маленькая и не нужна, да и победы не так важны. Но в любом случае, если меня не вынудят, то сам я воевать не планирую. Так что если имперский посол будет дипломатичен и вежлив, то все обойдется, а вот если решит проверить меня на вшивость...
  - Все ясно, экселенц. Постараюсь донести до посла мысль, что с нами надо разговаривать уважительно, особенно на официальных приемах и при свидетелях.
  - Постарайся. Худой мир пока что лучше доброй войны. Да и броненосцы еще на севере, и до сих пор не ясно, успеют ли их перебросить на юг вовремя.
  - Все сделаю как надо, Саш, - заверил Геннадий, - Компромат на посла у меня убойный, а если в империи решат назначит кого-то нового, то Роз позаботится, чтобы это был правильный человек.
  - Отлично. А что о нас говорят в Вобанэ?
  - Официальных данных нет. К сожалению, церковники знают о нашей разведывательной сети и оперативно вычисляют предателей в своих рядах. Сейчас толковых агентов в окружении Наместника у нас нет, и его мнение о перевороте пока тайна.
  - Когда будут подробности?
  - Завтра в обед, не раньше. И достоверность сведений пока под сомнением.
  - Подозреваешь двойного агента и дезинформацию?
  - Именно. Церковники уже так делали, а в отношении нынешнего источника информации из Вобанэ есть обоснованные сомнения. Кровь проверяли, но сам знаешь, его могут играть в темную.
  - Понимаю, но ты все равно сразу же сообщи о его докладе. Все же даже дезинформация интересна.
  - Хорошо.
  - Вот и отлично, - Александр хлопнул в ладоши, - А теперь давайте подумаем насчет столицы. Как насчет того, чтобы построить новый город?
  
  Глава 12
  
  Первым официальным публичным указом нового короля Элура стало распоряжение о борделях и мерах по наведению порядка в области сексуального досуга жителей королевства. Да-да, все верно. Не армия, не дворяне, не дипломатия, не законы, а именно ночные феи озаботили вампиров больше всего в начале своего пребывания у власти. А все дело было в том, что область развлечения и проституции стала не только рассадником излишнего криминала, но и укоренившимся гнездом шпионажа и агентов Церкви, которые совершенно не гнушались соседством с путанами и во всю использовали открывающиеся им возможности данного симбиоза, во всю шантажируя нужных людей. Впрочем, вампиры поступали на территории сопредельных держав точно таким же образом, так что не особо сильно огорчались из-за действий своих зарубежных коллег, просто зная, где именно им стоит подстелить себе соломки и куда бить в крайних случаях. Самым же поганым было то, что бесконтрольный разврат, творимый ныне в элурских борделях, серьезно подрывал моральные устои общества, из-за чего в королевстве ударными темпами росло потребление алкоголя и наркотиков. А вот этого вампиры допустить уже не могли. Для стабильности собственной общины им был необходим порядок в человеческом обществе и его поступательное развитие, а не бардак и хаос анархии.
  Главной проблемой при реформе продажной любви на территории Элура и приведении представительниц древнейшей профессии к общим нормам закона было тот факт, что в самом прогрессивном герцогстве Кас таких норм никогда не существовало. А значит, брать пример, а также знать все подводные камни заранее было попросту невозможно. За век своего правления Александр более или менее навел порядок с актрисами, певичками, балеринами и прочими содержанками толстых денежных кошельков, а также более или менее приличными борделями для среднего класса и аристократии. Низовую же нишу торговли любовью ни в Касе, ни в Гуяне никто никогда не регулировал и она подчинялась законам королевства, которых в данной области было безбожно мало или не было вовсе. Естественно, в среде ночных фей активно работали жандармы, но и охрану правопорядка вампиров мало интересовала законность всего происходящего при условии, что налоги исправно платились, а верность герцогу соблюдалась. Так что взять готовые решения было неоткуда и в Элуре с легкой руки старого короля уже лет десять работала комиссия, которая и должна была эти решения выработать и представить королю на подпись новые законы.
  Столь долгий срок работы законодательной комиссии объяснялся тем, что после смерти Карла Великого трон занимали монархи с не самой строгой моралью, а то и вовсе без оной, и члены комиссии были вынуждены подстраиваться под носителей короны, чтобы сохранить голову на плечах. При очередной смене власти всем, естественно, было не до путан, и у комиссии был реальный шанс еще годик другой спокойно позаседать и выработать законы уже под вкусы Александра Первого, но все, как водится, решил случай.
  - Экселенц! - в кабинет короля ворвалась Эстер, причем сделала это ровно в тот момент, когда часы пробивали полночь, - Мне приказывают закрыться!
  - Зачем? - вымотанный целым днем бесконечных заседаний с новыми министрами и придворными Александр с недоумением посмотрел на нежданную гостью, - Ты же в интересах Корпуса Науки работаешь. Разведку от тебя отберут, тут ты сама виновата, а опыты делай как и раньше.
  - Ты не понял, экселенц. Мне не наши приказывают, а человеки!
  - Люди-то здесь при чем? - еще сильнее удивился алукард, гадая, кто-же это такой смелый, что решил наехать на заведение, пользующееся популярностью в среде аристократии, а значит, и имеющее "мохнатые лапы" разной степени длины и ширины.
  - Магистрат желает удалить "печально известное гнездо порока, дабы оно не омрачало благостное празднование восшествия на престол нового короля", - бойко процитировала вампиресса, - А им священники все уши прожужжали на тему, что надо меня закрывать и как можно быстрее.
  - Ну так и пошли их как обычно в задницу. Они тебя уже лет десять закрыть хотят и все без толку.
  К сожалению, деятельность борделя Эстер была направлена на довольно широкие массы аристократии, пусть и с весьма специфическими вкусами, так что священники Истиной Церкви были прекрасно осведомлены о тех делах и грязи, что творились в стенах известного на всю столицу заведения. Да и от трупов своих замученных "работниц" вампиресса избавлялась вполне себе официально, не скрываясь и не таясь, из-за чего конфликты с церковниками были для нее самым обычным делом.
  - Не могу я их в задницу послать! Меня теперь прикрывать некому. Я же сама всех самых известных своих клиентов вчера убила!
  - Чего, прямо всех?
  - Ну..., - Эстер замялась, - Большей частью живы, конечно, но вид имеют не товарный, а некоторые уже и под ножом побывали и ныне находятся на пути превращения в девочек.
  - У тебя же полдня всего было! - восхитился Александр, - Когда только успела?
  - Люблю я это дело, - хищно оскалилась вампиресса, на что алукарду оставалось только понимающе кивнуть.
  Увлеченность вампиров подчас доходила до совсем уж фантастических форм и не имела никаких пределов, особенно у тех, кто разменивал на этой земле третью или четвертую сотню лет. Так что если уж Эстер увлекалась переделыванием насильников в женщин, то остановить ее в этом не мог никто. Собственно, именно эта увлеченность девушки и сыграла с ней злую шутку, когда она чуть было не завалила всю агентурную работу в столице, увлекшись кромсанием очередного преступника, попавшего на ее хирургический стол.
  - Ну, ладно, своих традиционных заступников ты превратила в "работниц", и теперь некому замолвить за тебя словечко, но ведь и закрыть тебя так просто не могут.
  - Почему?
  - Так это незаконно. Ты же налоги платишь и разрешение от магистрата у тебя в порядке. Нареканий нет.
  - Разрешение у меня уже отобрали. По закону у борделей нет никакой защиты от действий властей, и магистрат волен делать все, что пожелает левая пятка третьего помощника младшего администратора.
  Вот так и было выяснено, что новые законы, которые повелел разработать еще Карл Великий, так и не готовы, а в области творится сущий беспредел, из-за которого под угрозой немедленного закрытия оказались сразу несколько ценных для вампиров борделей, являющихся по совместительству и их агентурными объектами. Столь большое количество заведений, важных для вампиров, попало в список блюстителей морали из магистрата не из-за какого-то особого разврата, творящегося в их стенах, а чисто из финансовых соображений. Таким образом городские чиновники стремились под удобным предлогом и в удачное время избавиться от тех заведений, что не делились с ними своими доходами и не повышали личное благосостояние городских служащих. Так что Эстер получила приказ немедленно навести в области порядок, жандармы подняли из постелей членов законодательной комиссии и утром страна увидела первый после "Манифеста о восшествии на престол" публичный указ короля. Вампиресса просто подобрала наиболее удачные решения, появившиеся за все годы работы комиссии, и объединила их в единый закон, дорабатывать который можно было уже по ходу дела.
  Отныне в борделях путанами не могли работать лица младше девятнадцати лет, а сами бордели становились узловой точкой всей сферы продажной любви. Теперь даже уличные проститутки были обязаны иметь рабочий контракт с каким-либо публичным домом, который и был обязан отвечать за их деятельность. Любая частная инициатива становилась незаконной, зато заключить рабочий контракт с публичным домом отныне было легко и просто, как и разорвать его. Причем работницы получали не только защиту закона, но и органов правопорядка, которые должны были следить за ночными феями в особом порядке и обеспечивать им полную безопасность. Также в борделях запретили продажу алкоголя крепче двадцати градусов, продажу любой алхимии помимо лечебной и приравненной к ней и обязали иметь своего врача и фельдшера, причем если первый мог приходить по вызову и из обязанностей имел лишь заботу о здоровье рабочего контингента, то второй должен был дежурить круглосуточно и помогать в том числе и клиентам. Дружинникам кроме охраны вменялось в обязанность на постоянной основе убеждаться в добровольном желании работников трудиться на ниве древнейшей профессии, а магистрат теперь был обязан следить лишь за своевременной выплатой налогов и выдавать разрешения на открытие новых публичных домов, отзыв же уже имеющихся был возможен только вследствие нарушения законов и только органами правопорядка. Все новые открывающиеся заведения должны были соответствовать требованиям закона с самого начала своей деятельности, а уже существующие бордели должны были привести свои дела в порядок за один год с момента публичного оглашения королевского указа.
  Обезопасив свое логово садистов и извращенцев, довольная Эстер убежала работать, а Александр, стараясь не замечать ехидных улыбок соратников, собрался начать свой второй рабочий день в качестве короля, когда Леонид все же не выдержал.
  - У нас еще переворот толком не завершен, власть за пределами стен дворца довольно эфемерна, не все аристократы рады переменам, на носу армейская реформа, да и вообще куча важных реформ и перестановок, а ты занимаешься шлюхами. Серьезно? Ничего более важного не нашлось?
  - Так получилось, - отмахнулся Александр, - А вообще, это даже неплохо. Если первый приказ короля касается не армии или какой-то важной сферы, а ночных фей, то всем сразу понятно, что дела в королевстве идут нормально, все стабильно и никаких поводов для волнения нет. Раз уж король занимается путанами, то видимо он сидит крепко.
  - Или дурак.
  - Или дурак, - согласился алукард, - Только так меня даже враги не называют. Так что вариант только один - власть нового короля крепка и он может позволить себе заниматься второстепенными вопросами. Пусть теперь гадают, как это у меня так быстро все получилось и сколько я к этому готовился!
  
  *****
  
  Новое место обитания понравилось девочке с первого взгляда.
  После того, как странная тётя, что забрала ее семью из Лесного поля, а затем передала ее саму с рук на руки молчаливым хмурым мужчинам, тем самым здесь же разлучив с семьей, заявила, что отныне она будет жить в интернате, а ее родные получат дом в деревне, Злата на несколько дней впала в депрессию и не ожидала от дальнейшей жизни ничего хорошего, предполагая, что страшные рассказы матери о том, что дворяне делают с маленькими девочками, вскоре сбудутся. Но стоило девочке переступить порог красивого старинного здания, и она забыла обо всем на свете, включая родителей, по которым дико скучала с самого момента расставания.
  Высокие лепные потолки, стены обильно завешанные многочисленными картинами, вычурная дорогая мебель и широкие светлые окна, которые, правда, большей частью были плотно завешаны не пропускающими свет гардинами. Но отсутствие уличного света щедро компенсировалось большим количеством магических светильников, создававших внутри здания теплую домашнюю атмосферу. Впервые увидевшая подобное Злата была уверена, что даже в королевском дворце обстановка хуже или как минимум не лучше, чем та, что она увидела в своем новом доме.
  Когда Злату привели в комнату, где она должна будет проживать, у девочки случился второй за день культурный шок. Спальня была рассчитана на проживание в ней всего пяти человек! Привыкшая к жизни в полуземляных домах, где вся семья обитала в единственной комнате, Злата долго не могла поверить, что отныне она будет жить почти как аристократка. Аж уж когда ей показали кровать... Широкая, добротная, удобная, мягкая. Постельное же белье, как ей сказали, и вовсе менялось раз в три дня!!! То есть еще и чистая! К кровати полагался личный шкаф для вещей, шкаф для книг, тумбочка и секретер с откидным письменным столом, рядом с которым стоял красивый стул. Такое количество мебели в спальне, рассчитанной всего на пять девочек, делало помещение необычайно огромным, а дополнял ощущение безграничного пространства высоченный потолок с двумя огромными люстрами.
  Долго рассматривать свое новое место обитания Злате не дали. Быстро показав девочке новые владения, ее повели на обед. Именно столовая и покорила Злату сильнее, чем что-либо еще, и заставила окончательно поверить, что все происходящее не сказка и не сон. Да и не бывает снов, набивающих твой живот досыта. Даже выданный ей комплект одежды не произвел на девочку столь сильного впечатления как возможность кушать без ограничения вкусную, сытную еду. Быстро выяснилось, что посещать столовую можно в любое свободное время, а не только в часы приема пищи. Здесь всегда рады видеть воспитанников и всегда накормят или порадуют чем-нибудь вкусненьким.
  После обеда сытую и немного осоловевшую Злату повели в душевую, где одна из воспитателей помогла девочке помыться и привела в порядок ее волосы и внешний вид. После этого новая воспитанница пансионата для магически одаренных детей-сирот получила форменную одежду и все необходимые для жизни вещи.
  Стоило Злате услышать про "сирот", как она тут же попыталась возражать.
  - Я не сирота! - обиженно топнула ногой девочка впервые с момента попадания в знание вспомнив о родителях.
  - Считай что сирота, - жестко оборвала Злату воспитательница, - Свою семью ты теперь не увидишь очень долго. И не волнуйся о них. Твои родители будут получать за тебя ежемесячные выплаты.
  - За меня?
  - Герцог Кас поддерживает семьи одаренных детей.
  - А я..., - Злата хотела спросить является ли она одаренной, но не сразу смогла правильно подобрать слова, а воспитательница поняла ее по-своему, решив, что не заданный девочкой вопрос также касается денег.
  - До четырнадцати лет ты находишься на полном содержании его сиятельства. Тебя кормят, поят, одевают и обучают всему, что надо знать магу. В четырнадцать лет тебя переведут в соответствующее твоим способностям учебное заведение, где ты также будешь находиться на полном содержании за счет казны герцогства. Вот там тебе будет положена стипендия, размер которой будет зависеть от твоих достижений в учебе.
  После этого, нагрузив Злату кучей вещей, воспитательница отвела ее в спальню и оставила одну, пообещав, что вскоре сюда подойдут другие девочки, обитающие здесь, а вечером кто-нибудь из взрослый прояснит ей все тонкости жизни в пансионате.
  Стоило Злате остаться в одиночестве, как она взглянула на выданные ей вещи и, пожав плечами, принялась раскладывать их в шкафу, что из-за небольшого роста и малого количества детских сил сделать было отнюдь не просто. Простое передвижение стула от секретера к шкафу занято чуть ли не две минуты, открыть массивные дверцы тоже оказалось непросто, зато дальше все пошло как по писаному. Парадное платье, два запасных платья, рабочие наряды и легкая накидка заняли свои места на плечиках. Панталоны, сорочки и чулки отлично расположились в ящиках. Там же оказались носки, передники и прочая выданная девочке мелочевка без которой практически невозможен любой быт.
  Осмотр секретера показал, что его внутренности содержат стопку чистых листов белой бумаги, две полных чернильницы с чёрными и синими чернилами, несколько перьевых ручек и ряд канцелярских принадлежностей, опознать которые Злата не смогла. Прикроватная тумбочка оказалась пустой, как и книжный шкаф, стоящий рядом с секретером, так что последним предметом мебели подвергнутым тщательному изучению стала кровать. Вкусно пахнущие постельные принадлежности, сделанные из какой-то неизвестной Злате материи, вызвали у девочки чувство нереальности происходящего. Два толстых матраса и мягкая перина поверх них, заставили Злату почувствовать себя неуютно, ведь она ну никак не заслужила такого к себе отношения, и не сделала ничего, чтобы получить все это великолепие. Раскинувшись на кровати в позе звезды, Злата лежала и бездумно глядела в потолок, а по ее щекам текли слезы. В таком виде ее и нашли другие девочки.
  - У нас новенькая!
  Крик заставил Злату очнуться и подняться с постели. В комнату одна за другой входили четыре девушки двенадцати-тринадцати лет на вид. Первой, той, что и сообщила остальным о новенькой, была огненно рыжая с косичками и веснушками девушка, чей взгляд слегка косил, а рост заставлял задуматься о том, не грешила или ее мама с гномами. Второй шла высокая чернявая девица главной деталью внешности которой были хорошо развитые груди, размеру которых могли бы позавидовать и взрослые девушки. Третья девушка вновь была низенькой, хотя по сравнению с первой смотрелась дылдой, превосходя ее в росте чуть ли не на голову. Она была необычайно тиха, а ее светлые волосы были уложены в затейливую сложную прическу, заставившую Злату сильно завидовать и желать себе нечто подобное. Четвертой в комнату входила явно самая старшая из ее обитательниц, среднего роста и плотно сбитая девица с некрасивым лицом, но такой сталью в глазах, что невольно хотелось вытянуться перед ней по стойке смирно.
  - Ой! А чего это ты нюни распустила? - сразу же набросилась на Злату старшая из девочек, - А ну быстро в уборную и приведи себя в порядок.
  Уборная находилась здесь же, в нее вела дверь, располагавшаяся около окна и путь до нее был недолгим, потому Злата не стала возражать, тем более и сама понимала, что разведенная ей сырость не красит ее в глазах новых знакомых. Да и возражать явному лидеру комнаты не хотелось. Конечно, можно начать знакомство с драки и ударить кому-нибудь в нос, показав тем самым свою силу, но лучше произвести на всех благоприятное впечатление и оставить о себе хорошее мнение, тем более, что взрослые всегда называли Злату "милой девочкой" и она старалась соответствовать этому званию.
  Весь оставшийся вечер прошел в разговорах с другими воспитанницами.
  Оказалось, что несмотря на название, сироты в пансионате встречались крайне редко и для них в Ебурге было построено специальное заведение, где такие дети и обучались. В этот же пансионат всегда попадали дети, забранные от родителей и сиротами они становились уже после этого, когда по какой-либо причине их родные так или иначе умирали.
  Также выяснилось, что герцог Кас, который и платит за проживание и обучение детей, весьма строг и требователен к воспитанникам. В пансионате не бывает выходных, личного времени практически нет, а все остальное занято нескончаемой учебой, которая разбита на два независимых курса - магические и практические дисциплины, изучаемые в пансионате поочередно через день.
  Просветив новенькую и познакомившись с ней, девочки приступили к домашним заданиям. У каждой оказался очень решительный подход к этому делу, но Злату поразила не их серьезность, а то, что из секретеров, шкафов и тумбочек на свет появились магические лампы, графины, книги и еще куча разных мелочей, общее количество которых буквально зашкаливало, делая рабочее место каждой девочки по своему уникальным.
  Видя удивление на лице Златы, старшая быстро прояснила ей, что в пансионате есть специальный человек, должность которого называется завхоз, и у него есть каталог, в котором воспитанницы могут выбирать интересующие их вещи и заказывать их, рассчитываясь учебными баллами, полученными на занятиях за хорошую успеваемость. Специальный артефакт строго ведет учет всего этого и у прилежных учеников вообще нет никаких проблем с личными вещами и прочими милыми мелочами, которых полно в том самом каталоге.
  Практически сразу же после того, как другие девочки приступили к урокам, в комнату зашла незнакомая Злате воспитательница и пригласила ее на беседу к директору пансионата. Строгая пожилая женщина быстро прояснила девочке все правила ее нынешней жизни, дала тонкую брошюру в картинках с этими самыми правилами и, напомнив о том, что ходить в мужское крыло пансионата строго настрого запрещено, пожелала Злате удачной учебы, выразив уверенность, что в будущем девочку ждут великие дела.
  Засыпая в мягкой, теплой постели, Злата уже не помнила о оставленных где-то там родных, а вся была в мечтах о своем будущем и неизменно видела в них себя великой архимагессой, перед мудростью и силой которой склонялись другие маги.
  
  *****
  
  - Как будем делить бюджеты? - оставшись в кабинете с Александром, воевода огорошил его неожиданным вопросом.
  - Молча и стиснув зубы, - огрызнулся новый король.
  - И все же, - Леонид, по сути уже являвшийся новым маршалом Элура был настроен решительно.
  - Я не знаю, - признался Александр, - Казначейство... наше казначейство пока задерживает свой план.
  - Но хоть что-то ты мне ответить можешь?
  - Хоть что-то ты и сам знаешь. Планы по занятию трона у нас не вчера появились. Но если тебе нужен мой ответ, то, пока нет новых раскладов из Казначейства, я придерживаюсь тех же шагов, что были предприняты когда мы осваивали герцогство.
  - То есть, если что, я могу рассчитывать на кубышку общины?
  - Можешь, только не сильно зарывайся. Не надо гнать армейскую реформу и делать пятилетку в два года. Обновленная армия нам все равно понадобится только лет через семь. Бюджета королевства на это должно хватить.
  Победоносные северные терции и созданные Карлом по их подобию регулярные элурские полки уже не отражали реалий нынешнего времени и современной военной наукой считались устаревшими. Обратная магия Светлого легиона и усиление атакующей мощи традиционных боевых артефактов делали скученность построения элурских полков не плюсом, а минусом, и это требовалось немедленно исправить. Правда, для войны с соседями и наведения порядка внутри страны и нынешней армии было более чем достаточно, так что спешить нужды не было. Тем более, что в распоряжении нового короля были отряды бладианцев, что как наемники продолжали держать марку лучших солдат, которых можно достать за деньги, вампирские полки, исповедующие самые разные тактики и стратегии боя, а также отдельные роты закаленных постоянными стычками на Лесном поле егерей и такие же отдельные роты колониальных войск, привыкшие к боям с орками и гоблинами на юге континента. И хотя последние были далеко и имели крайне специфический боевой опыт, больше являясь морской пехотой, чем армейскими подразделениями, но тем не менее пару тысяч отчаянных и хорошо экипированных опытных головорезов предоставить своему королю могли.
  - А флот? Начинать его реформу можно?
  - Ну какой флот, Леня?! У нас тут засуха три года подряд. В Ильхори и Ороде леса горят и огонь вот-вот на нас перекинется, на юге дело идет к голодным бунтам из-за недорода, в Шорезе саранча, и если она прилетит к нам, то голодные бунты перерастут в голодные войны за хоть какую-нибудь жратву помимо этих проклятых кузнечиков, которые по заверениям наших твердолобых, богаты протеинами и белком и вполне могут заменять собой крестьянам их традиционный рацион. Кроме этого есть еще куча разных проблем помельче, начиная с нехватки алхимических рассолов для консервации рыбы, из-за чего все западные порты забиты свежевыловленной рыбой, которая уже начинает гнить, и заканчивая повышением цен хлопок и шерсть, из-за чего герцоги в очередной раз поднимут вопрос о расширении посевных хлопчатника и пастбищ для овец, и плевать им, что жрать после этого будет вообще нечего. Северную эскадру получишь и радуйся, - закончил свой эмоциональный спич Александр, - Не до жиру пока, а если Казначей еще и кубышкой общины не тряхнет, то и вовсе милость просить пойдем всем королевством.
  - И когда я ее увижу эту северную эскадру? - Леонид предпочел не обращать внимания на жалобы алукарда, прекрасно зная, что одного его слова достаточно для того, чтобы Казначейство вампиров вообще раскрыло свои закрома и завалило Элур золотом, - Она все еще в Александрии торчит!
  - Вот и ускорь перегон броненосцев в Ночное море. У тебя теперь на это все полномочия есть.
  - Хорошо, а можно мне хоть немного новых кораблей? А то одно старье же подготовили!
  Для перехода на юг в Северном флоте были подготовлены только старые броненосцы первых двух моделей, успевшие засветиться в Александрии перед шпионами всех мастей. Новейшие боевые корабли вампиры держали в секретной гавани и людям пока что не показывали.
  - Нельзя, - отрезал алукард и жестом показал воеводе, что аудиенция закончена и дальше он должен решать свои проблемы самостоятельно.
  
  *****
  
  Огромный магический пресс со всего размаха бухнул по заготовке и на свет появилась очередная готовая деталь облегченного латного доспеха, которую быстро вытащил рабочий, а его напарник аккуратно расположил под поднимающимся прессом новую заготовку.
  - Вот таким образом мы и делаем двадцать штук в час. Другие прессы делают другие штуковины, и потом их все вместе в арсенале бабы собирают в единый доспех. Так что ты, король, не сомневайся, заказ выполним к сроку.
  Рурк Златоголовый важно кивнул мастеру, проводившему ему экскурсию по цехам новой мастерской, и медленно побрел прочь, подальше от бухающего пресса и его подавляющей магической мощи. Но тут же неожиданно остановился и, спокойно перенеся нечаянный тычок в плечо от не успевшего затормозить мастера, повернулся, и еще раз посмотрел на достижение магии и техники.
  - Мы же эти прессы в Касе закупаем?
  - Ага, - кивнул мастер, утерев себе нос рукавом грязной рабочей робы, - Маги за них очень уж дешево просят.
  - А самим сделать?
  - Так дорого! - возмутился гном, - Ты, король, сам посчитай! Кристаллы зарядные, это раз. Их нет, и все едино покупать у Блада надо. Металл справный, опять же, у ренегатов покупать надо, так как мы другой льем, для таких магических штукенций негодный. Это два. Артефакт управляющий купить надо. Это три. Вот, считай, почти весь молот уже покупать надо. Так зачем нам здесь их делать, если там все едино лучше и дешевле выходит?
  - А доставка?
  - Людишки по рекам все тягают, им это ничего не стоит.
  - Значит сами сделать мы не можем, а если будем делать, то выйдет дорого? - уточнил король гномов свои выводы из экспрессивной речи мастера.
  - Истинно так! Люди, чтобы их разорвало, все лучше делают. Правда, только в Касе.
  Следующим местом, которое король удостоил личного посещения, стал незаметный цех на окраине города, где всего десяток молчаливых бабенок снаряжали особым взрывчатым веществом заранее подготовленные для этого полые трубки. Состав этой взрывчатки был особым секретом и гордостью гномов, так как для того, чтобы маги могли взорвать ее на расстоянии, требовалось особое умение и знания, так что подземные жители могли не волноваться, о том, что оружие взорвется у них в руках. Воины гирдов, что испытывали новинку на подземных тварях, остались довольны. Теперь же надо было срочно вооружить новомодными ракетами гарнизоны пограничных с Чергорией крепостей.
  Соседство с державой кровопийц стоило гномам дорого, но одновременно являлось и залогом их успешного развития, начало которому век назад положил великий эрл и конунг Дум Безбровый. Постоянная опасность, исходящая от вампиров, а также помощь магов Каса и ренегатов Блада, помогли подземным жителям перейти на новый уровень жизни и увидеть перспективы технического прогресса. Рурк Златоголовый не обманывал себя, понимая, что без Чергории под боком гномы до сих пор бы спорили о том, что лучше: ручной молот или же его магический аналог, - но угроза смерти сделала свое дело, и ныне о старине жалели только самые упертые ретрограды и откровенно сумасшедшие индивидуумы.
  Но несмотря на все выгоды и плюсы наличия опасного врага прямо под боком владений гномов, король не собирался успокаиваться и просто отражать набеги кровопийц. Уже несколько лет гордые гномы готовились к походу на земли Чергории. Закрытые латы, секретные ракеты и огромное количество артефактов должны были стать смертельным сюрпризом для вампиров и заставить их обратить в себе подобных часть населения своей страны. Резко возросшая численность потребителей крови сделает ее дефицитом и, как во времена Великого Нашествия, заставит вампиров воевать друг с другом и всеми соседями, а значит мирное существование Чергории и Великого Леса закончится в один миг. А там и тифлинги подтянутся и, глядишь, начнут воевать по настоящему. Ну а видя такую активность вампиров, и Церковь не устоит и введет войска, став подчиненным союзником гномов, а не главным, как они желают этого ныне. Если боги будут милостивы, то лет за десять проблема Чергории будет решена, и на ее землях вновь возникнут нормальные человеческие королевства, а не нынешний опасный хищник.
  Но, чтобы боги были милостивы, надо иметь в руках козыри, вот их-то Рурк Златоголовый и создавал уже который год.
  
  *****
  
  - Ваша милость!
  Патрик Тис резко обернулся на окрик, и его губы непроизвольно расплылись в улыбке. К новому Королевскому Секретарю приближалась племянница канцлера, исключительной красоты девица, чье появление во дворце этой весной наделало довольно много шума и стало причиной сразу нескольких дуэлей между придворными оболтусами и офицерами гвардии.
  - Луиза! Чем могу быть полезен? - Патрик откровенно любовался красавицей и, не скрывая, раздевал ее взглядом, и пусть рядом с ним стояла куда более красивая и роскошная женщина, вот только значок мага на груди да холодный смертельно опасный взгляд новой личной помощницы короля делали любого мужчину убежденным импотентом, отбивая всякие глупые мысли о постельных забавах.
  - Представьте меня королю, милорд! - девица подошла к Секретарю настолько близко, что практически прислонилась к нему своим выдающимся бюстом, - Я мечтаю побыстрее познакомиться с его величеством.
  - Кххмм, - в груди Патрика внезапно закончился воздух, а набрать в легкие новый он забыл.
  - Его величество не интересуется постельными забавами со столь наглыми девицами, - Колет, сопровождавшая Королевского Секретаря, была холодна и говорила с некоторым презрением.
  - Уверена, что я пригожусь его величеству не только в постели, миледи, - Луиза склонила голову и присела, продемонстрировав всем глубокий вырез и свою покорность, - У меня есть множество других достоинств и, я надеюсь, король заметит их и оценит, тем более, что я уже помогла его величеству с Ричардом.
  - Кха-кха..., - Патрик наконец-то совладал со своим голосом, - Его величество уже оценил твои услуги и, насколько я знаю, ты осталась довольна полученной наградой.
  - Все верно, милорд. Но я надеялась на еще одно задание...
  - Ах вот оно в чем дело, - королевский секретарь широко улыбнулся, - Твоя авантюрная жилка, о которой мне рассказывал канцлер! Желаешь новых приключений!
  - Верно, милорд, - девица еще раз присела в поклоне, отчего взгляд мужчины вновь сосредоточился на вырезе платья и его содержимом.
  Колет же впервые с начала разговора сменила гнев на милость и окинула собеседницу заинтересованным взглядом.
  - Желаешь служить?
  - Да, миледи, желаю. Семейная жизнь... пресна и я не...
  - Следуй за нами. Незачем отвлекать его величество. Я сама найду тебе занятие - не став дослушивать девушку, вампиресса развернулась и пошла дальше, а ошеломленный секретарь и довольная девица поспешили следом за ней.