Абабков Андрей
  
  Самый злой вид 7
  Путь крови
  (авторская рукопись)
  
  Глава 1
  
  Триумвиры внимательно посмотрели на взволнованную вампирессу, прервавшую их совещание. Каждый из них по своему отреагировал на неожиданное заявление, но лучше всех общий настрой продемонстрировал алукард, тяжело вздохнувший и обреченно покачавший головой.
  - Напомни, что по этому поводу говорила Мур? - Константин устало опустил голову на плечи, показывая, что ответ на вопрос ему хорошо известен.
  - Плевать, что там говорила Мур. Она много чего говорила, и по большей части мы это и так знали, или же она врала!! - Мария подхватила свободный стул и села рядом с Евгением, единственным кто в открытую не показал свое скептическое отношение к ее идее, - Но конкретно это мое предложение основано именно на словах нашей создательницы о том, что мир, в котором умер бог, навсегда защищен от разрушительного воздействия магии.
  - А еще в нем не могут жить магические существа, - алукард произнес это в потолок, будто к теме разговора такая информация отношения не имела.
  - Вот потому я и говорю: неправильно убить, неправильного бога!
  - Как ты себе это представляешь? - Александр решил дать девушке возможность высказаться до конца.
  - Все довольно просто! - эмоционально вскинув руки, заявила Мария, - У нас есть шанс решить все проблемы одним махом! Смотрите. Если энергия Мур потенциально может сделать богов и из нас, а чертов церковный ритуал притягивает энергию, по параметрам смахивающую на божественную, то мы можем это использовать!
  - Как?
  - Поможем эльфам с их призывом бога, только заменим ритуал на церковный. Они и так похожи, проблем быть не должно. Только вот при призыве мы получим не абстрактного бога, откликнувшегося на зов, а направим всю энергию в какого-нибудь бедолагу, сделав из него нечто похожее на бога, или, лучше сказать, полубога, и прикончим его! Представляете?! - Мария возбужденно взвизгнула, - Сколько энергии, причем, схожей по своему типу с божественной он выльет в мир?
  - Ага. И мы все сдохнем!
  - Не-не-не! Это если в мире умирает настоящий бог. А если его убьют, да еще и неправильно, да еще и если он сам не будет богом..., - вампиресса покрутила рукой, намекая, что додумать триумвиры должны сами.
  - Глупость какая-то, - разочаровал Марию герцог, - Но продолжай. Как будешь "неправильно" убивать своего "неправильного" бога?
  - Растянуто по времени, - шеф Корпуса науки развела руки в стороны, - Наш полубог будет умирать несколько лет. Правда, я пока не знаю как это сделать. Нужен какой-то саркофаг, удерживающий его и постепенно выкачивающий силу.
  - И я так понимаю, что все это направлено на борьбу с магией? - Александр предпочел не заметить столь серьезный огрех в "плане" девушки, как отсутствие ключевой технологии по убийству.
  - Точняк! - одобренная неожиданной поддержкой, Мария оживилась, - Мы же одну, а то и несколько аномалий полностью уберем!
  - И что? Это же узловые точки мира! Они все равно обрастут магией!
  - Наоборот! Они будут так фонить божественной энергией от умирающего полубога, что на некотором расстоянии от себя будут создавать область полного отсутствия магии. Все аномалии мы, естественно, пока чистить не будем. Но, скажем, Тор с его проклятым морем и тот же Великий лес... в качестве эксперимента..., - Мария запнулась, увидев как недобро смотрят на нее все трое руководителей.
  - То есть, ты предлагаешь провести ритуал с кровавыми жертвоприношениями и кучей убийств дважды? - уточнил Евгений.
  - В теории должно хватить и одного, но полубогов надо в нем сделать несколько. Должно получится, - уже тише добавила вампиресса, - Теоретические расчеты показывают...
  - Мать! Иди отсюда! - вице-алукард был раздражен, - Теории она строит! Сплошные предположения. А это, между прочим, все весьма опасно для нас с тобой!
  - Опасно, конечно. Но жить вообще опасно! - рассердилась Мария.
  - Свали отсюда, - распорядился Евгений и указал рукой на дверь, - Не надо дурить нас такими сырыми планами.
  - Я вас не дурю! Расчеты показывают, что такой проект вполне осуществим уже на текущем уровне развития, надо только все хорошо продумать.
  - И желательно испытать. Причем, в каком-нибудь другом мире.
  - Уверена, что для успешного эксперимента хватит и простых расчетов!
  - Иди отсюда, экспериментаторша! - Евгений еще раз, но на этот раз куда тверже, указал на дверь, - Нам сейчас нужны прикладные умения, а не грандиозные проекты по переносу рек и гор или вызову богов для их последующего жестокого убийства!
  - О жестоком убийстве никто не говорил! И кстати, по поводу гор, а что если нам отрезать северные районы Орода горами. Мы можем...
  - Маша... Мы тебя ценим и любим, но с головой надо дружить.
  - Я серьезно. Это просто!
  - Не важно. Ты можешь строить любые планы и делать расчеты для любых проектов в рамках работы Корпуса Науки, но на обсуждение Триумвирата надо выносить только здравые предложения, - Александр решил, что пора заканчивать эту комедию, - А сейчас, будь добра, выйди из кабинета!
  Этот приказ вампиресса ослушаться не посмела и быстро покинула собрание триумвиров.
  - Не, ну что-то разумное в ее плане есть, - произнес Константин, как только за Марией закрылась дверь и защита кабинета надежно оградила собравшихся от прослушивания.
  - И не разумное тоже, - проворчал Евгений.
  - И сумасшедшее, - добавил Александр, - Пока мы не будет знать точно, к чему могут привести такие действия, я разрешения на эксперименты не дам. Бежать нам отсюда некуда, а все такие проекты вполне могут закончиться плохо.
  - Но согласитесь, было бы по настоящему здорово, если бы мы и правда навсегда защитили этот мир от разрушительного воздействия магии, не уничтожая саму магию, - Константин мечтательно улыбнулся.
  - В нынешнем виде наш мир будет существовать еще десятки тысяч лет. Торопиться некуда, - Александр встал и пошел к бочонку в углу, чтобы налить себе крови, но на полпути передумал и остановился, - Куда больше меня волнует Маша. Мы ранее уже говорили о ее одержимости работой, но вы заметили, как она сейчас совершенно спокойно не выполнила прямой приказ триумвира, а затем назвала растянутое по времени убийство "не жестоким"?
  - Сложно было не заметить, - алукард хмуро покачал головой, - Хотя, твой приказ она выполнила сразу, а вот Женю проигнорировала трижды, что значит... Женя! Ты переборщил с вольностями в отношении Ольги. Тебя уже даже Маша не слушается.
  - Вижу..., - зло произнес Евгений.
  - И? Будешь продолжать делать вид, что все нормально?
  - Нет. Но с Ольгой-то я разберусь, не первый век вместе, а вот что делать с Марией, - вице-алукард задумался, - Мне на ум пока приходят только очень жесткие меры.
  - Даю разрешение на любые действия, - Александр все же налил всем немного крови и подал соратникам бокалы, - Только сделай это до того как станешь алукардом.
  - А может..., - заикнулся было Константин, но сам же себя и поправил, - Хотя, пусть будет так. Тоже даю разрешение на любые действия в отношении Марии.
  Два триумвира полностью передали свои полномочия третьему, и пожелай сейчас Евгений отдать приказ о казни шефа Корпуса Науки, это было бы исполнено незамедлительно. Сам вице-алукард после подобного карт-бланша с ухмылкой посмотрел на Александра и Константина и, покачав головой, беззвучно рассмеялся.
  - Чего ржешь? - тут же отреагировал алукард, - Придумал чего?
  - Скорее, понял, что вы ничего не придумали и взвалили решение на меня. Тоже ведь понимаете, что Мария окончательно потеряла берега, и понимаете, что ее надо жестко остановить, но сделать это не решаетесь.
  - Я надеюсь, ты не будешь ее...
  - Ни казнить, ни отстранять от руководства я ее не буду, - успокоил алукарда Евгений, - Применим старый проверенный способ.
  - Это какой?
  - Армия.
  - Не слишком ли?
  - Правильно все! - подал голос Александр, - Обязательные сто лет - это отличная идея! Тут простым "поговорить" уже не обойтись, пусть послужит на общих основаниях.
  - Вот именно, - Евгений поднялся, - Но начну я именно с разговора.
  Вице-алукард поднялся на ноги и покинул кабинет, отправившись вслед за недавно ушедшей вампирессой. Шеф Корпуса Науки нашлась в главном холле замка, где она, понуро опустив голову, стояла недалеко от двери.
  - Меня ждешь? - Евгений сразу все понял и перешел на русский язык, чтобы никто из слуг не мог их понять.
  - Да, - виновато улыбнулась Мария, - Сильно сердишься?
  - Еще как, и не только я.
  - Значит все разозлились, - обреченно вздохнула девушка, - И какое будет наказание?
  - А сама как думаешь?
  - Ну, извинением я тут не отделаюсь. Хотя, ты прости меня, пожалуйста. Я все понимаю, но меня заносит, и я уже не могу остановиться. Была не права, каюсь.
  - Извинения приняты, - кивнул Евгений, - А теперь поговорим о наказании.
  - Сознаю свою вину. Меру. Степень. Глубину. И прошу меня направить на текущую войну. Нет войны - я все приму: Ссылку. Каторгу. Тюрьму. Но желательно - в июле, и желательно - в Крыму.*
  (*Мария цитирует произведение Леонида Филатова "Про Федота-стрельца, удалого молодца")
  - Ну почти угадала, - рассмеялся Евгений, - Сдавай по-тихоньку дела по Корпусу и как только я получу шестопер* - отправляйся в хозяйство Леонида.
  (*Если кто забыл, напоминаю, что символом власти алукарда является шестопер, лично изготовленный Александром в первой книге.)
  - Обязательные сто лет? - обреченно поинтересовалась Мария.
  - Они самые! Есть возражения?
  - Никаких, - улыбнулась девушка, - Я ожидала более жестких мер.
  - И они последуют, если ты не возьмешь себя в руки. Мы многое можем терпеть и на многое можем закрывать глаза, но есть рамки, за которые выходить нельзя никому.
  - Я все понимаю, экселенц, - Мария покорно опустила голову, - Не первый день у власти.
  - Вот и славно, - только Евгений развернулся, чтобы подняться по лестнице и вернуться к триумвирам, как массивная входная дверь резко распахнулась, будто и не весила пару тонн, и в холл влетел обеспокоенный вампир в цветах Корпуса Науки.
  - Шеф! - бросился он к Марии, - У нас тут ЧП.
  - Что случилось?
  - Замок Сов... взорвался.
  
  *****
  
  Вести себя по всем правилам этикета и создавать вид утонченной и воспитанной девицы оказалось довольно легко и в то же самое время сложно. Легко это было потому, что память крови и несколько практических уроков просто не позволяли Колет совершить ошибку и опростоволоситься. А тяжело было изображать из себя ту, кем не являешься.
  Девушка очень явственно представила, как это - жить несколько сотен лет и постоянно изображать из себя кого-то другого, как это делают вампиры. Непроизвольно поежившись, она тем самым привлекла к себе внимание других сидящих за столом дам.
  - Что-то случилось? - насторожилась Селма.
  После того как утром хозяева замка вдруг резко его покинули и куда-то уехали, никому ничего не сказав, гостьи вампиров были несколько напряжены, тем более что запершийся в кабинете Александр оттуда не выходил, а Колет упрямо молчала, раз за разом повторяя, что все абсолютно нормально. И это почему-то пугало девушек еще сильней.
  - Все хорошо, - не стала изменять себе вампиресса, - Просто подумала о неприятном.
  Сообщать о случившемся в Гнезде происшествии Колет не собиралась даже под пытками. Во-первых, девушкам знать это не надо, а во-вторых, им эта информация никак не пригодится. Неожиданный взрыв Замка Сов был не тем событием, о котором стоит распространяться перед гостями. И пусть принцесса и обе баронессы прекрасно знают о вампирах, а в будущем даже станут их женами, сейчас они должны смирить свою гордыню и терпеливо заслужить право получать всю доступную информацию.
  Хотя, стоит только Александру приказать, и Колет тут же сменит свое отношение ко всем трем девушкам и расскажет им все. Аристократки понравились бывшей крестьянке, и даже понимая всю пропасть, что лежит между вампиром и человеком, Колет была готова искренне стать им настоящей подругой. И как ни странно, прежде всего это касалось Лоты.
  Принцесса просто покорила вампирессу как своим поведением, так и своей историей. Колет пила кровь Лоты и знала, что до недавнего времени та была заносчивой, гордой и вообще не очень приятной в общении девушкой. Но замужество, а точнее все, что ему сопутствовало, кардинально изменили бывшую принцессу и при этом не сломили ее. Почему Константин влюбился в такую Лоту было вампирессе совершенно понятно.
  Будущая герцогиня Кас тоже вполне устраивала Колет в качестве подруги и объекта для надзора. Простая в общении, умная и внимательная, Селма была очень хорошей партией для Александра, которому прежде всего не хватало обычного человеческого общения.
  Из крови своего капрала Колет прекрасно знала историю вампиров и то, как безнадежно тогдашний алукард был влюблен в Марианну Кас и как всеми силами крепился, чтобы не обратить любимую в вампира, прекрасно зная, что ничем хорошим для той это не завершится. С тех пор Александр предпочитал обезличенные отношения с противоположным полом, что в конце концов и превратило его в завсегдатая борделей.
  Юная и невинная Селма с ее простым взглядом на жизнь и милым любопытством, не переходящим в навязчивость, вполне могла растормошить душу триумвира и заставить его вновь смотреть на женщин как на объект не только для удовлетворения сексуальных потребностей, но и как на верных и преданных соратников и сподвижников. Тех, кто стоит за спиной и надежно прикрывает тыл, давая возможность тебе двигать горы.
  Ну а меньше всего Колет пока понимала Анну. И пусть кровь девушки уже была опробована, разобраться в ней у вампирессы так и не получилось. Слишком уж сложные и противоречивые чувства бушевали в душе баронессы. Хотя там было и главное: она была без ума влюблена в воеводу вампиров, а значит занимала свое место в замке Блад по праву. И пока вампирессе этого более чем хватало.
  А вот сам замок произвел на Колет тягостное ощущение. Первоначальный восторг сменился некоторым разочарованием, и чем больше девушка бродила по древней твердыни, тем больше оно становилось. Могучая крепость казалась преданной и забытой. Бесконечные коридоры, бесчисленные комнаты, многочисленные подземные этажи. Все это было создано, чтобы здесь с комфортом жили несколько сотен вампиров, и в одночасье все это стало ненужным.
  Пустив на свои земли людей, кровопийцы тут же предпочли держаться от них на расстоянии, бросив все, что десятки лет с любовью создавали. И именно этот контраст больше всего пугал Колет. Созданный с заботой и теплотой замок ныне превратился в никому не нужное воспоминание. А ведь нынешнее величие вампиров рождалось именно здесь, в этих стенах.
  - Если все хорошо, то почему все так взволнованы? - вопрос Селмы оторвал Колет от размышлений.
  - Кроме вас никто не волнуется. Все на самом деле хорошо, ведь случившееся хоть и необычно, но никак не входит в перечень того, из-за чего надо волноваться.
  - Так что же произошло?!
  - Ничего страшного! - Колет улыбнулась и попыталась тоном голоса передать, что причин для беспокойства нет.
  - Думаю, что когда наши хозяева решат нас проинформировать, мы все и узнаем, - принцесса на корню прекратила зарождающуюся перебранку.
  Так как Лоту все еще немного опасались, как представительницу правящей династии и кузину короля, ныне находящуюся в непонятном статусе то ли жены врага, то ли ссыльной родственницы, все разговоры за столом моментально прекратились. Воспользовавшись установившейся тишиной, Колет спокойно доела свою порцию и, промокнув губы салфеткой, встала из-за стола.
  - Проведаю герцога, - коротко сообщила она аристократкам и покинула столовую.
  Навестить Александра стоило хотя бы ради получения новостей о Гнезде. Вампирессе и самой было безумно интересно, что же точно случилось и насколько большой урон нанесен. И если ответ на первый вопрос был очевиден: ученые опять что-то намудрили и надо было выяснить только что именно, то второй вопрос был весьма важным. В Замке Сов могли погибнуть знакомые Колет, и девушке было важно знать, что с ними все в полном порядке.
  - Экселенц, - коротко поклонилась вампиресса, заходя в кабинет триумвира.
  - Привет. Проходи, - Александр оторвался от бумаги, которую он читал, - Что-то случилось?
  - Просто хотела узнать новости, экселенц, и сообщить, что мои подопечные волнуются и им очень интересно, что же такого случилось из-за чего началась такая суета. Я понимаю, что им не обязательно знать подробности, но может быть все же стоит просто сказать им какую-то общую информацию?
  - Ах ты, черт, - герцог досадливо почесал себе затылок, - Опять я о них не подумал.
  Бросив бумаги на стол, Александр вскочил с места и двинулся к выходу, потом тихо ругнулся про себя и сделал попытку вернуться к столу, чтобы собрать разбросанные по нему документы, а затем остановился и глянул на Колет.
  - Приберись тут, пожалуйста, а я пока схожу успокою девушек, - Александр продолжил свой путь из кабинета и остановился уже в дверном проеме, - И это... Не думаю, что среди погибших есть кто-то, кого ты знаешь. Никого моложе ста лет в замке на момент взрыва не было.
  - Спасибо, экселенц, - пискнула Колет и, дождавшись пока триумвир покинет кабинет, прошла на его место и стала разбирать бумаги на столе, приводя их в порядок.
  Работа заняла у вампирессы чуть больше двух часов. После бумаг, лежащих непосредственно на столе, пришла очередь и других документов, находящихся в кабинете. Два шкафа, стол совещаний, столик с кровью, подоконник... папки с бумагами, как и отдельные листы, находились буквально везде! Наводя порядок, незаметно для себя Колет переместилась за пределы кабинета и оказалась в приемной, где быстро оккупировала стол секретаря, начав уборку и в его недрах.
  Здесь все было практически в порядке и надо было лишь немного придать всему законченный вид, что Колет и сделала, но в процессе внимание девушки было привлечено одинокой папкой с незатейливой надписью "Няша" сверху. Вампиресса знала, что так вампиры звали кобольда, которая помогала Александру и которая погибла, прикрывая его от убийцы. Открыв папку, Колет принялась ее читать.
  Это оказались личные бумаги самой Няши - заметки, которые она делала для самой себя. Планы на будущее, мысли о том, что надо сделать, идеи по организации работы личного помощника и просто сокровенные мечтания юной девушки, доверенные листам бумаги. Именно они и заинтересовали Колет больше всего.
  Выходило, что кобольд была не просто безгранична предана Александру, - нет, такое определение было бы неполным и даже неправильным. "Собачья преданность" - такое выражение тоже не подходило для описания отношения Няши к Александру. Скорее, он был всей ее вселенной, занимавшей вообще все уголки сущности девушки. Впервые Колет прочувствовала каково это, когда кобольд признает кого-то своим хозяином. Более того, ей понравилась сама идея подобного служения.
  И если признать Александра единственным и неповторимым вампиресса была не готова, то все остальные идеи Няши были ей вполне по душе. Верная служба, полная отдача себя работе, инициативность и предупредительность - и то, как этого всего достичь. Как это ни странно, но юная кобольд могла бы поучить этому даже многовековых вампиров.
  За чтением личных бумаг Няши Александр и застал Колет, когда вернулся к себе. Увидев вампирессу, развалившуюся на месте секретаря, герцог испытал некое чувство дежа-вю и даже смутился. Девушка оторвалась от чтения, посмотрела в глаза триумвира и неспешно, с огромным достоинством поднялась и слегка поклонилась.
  - Какие будут указания, экселенц?
  Неявные, но вполне заметные перемены в поведении Колет заставили Александра самым первым делом жестом подозвать девушку к себе и попробовать ее кровь. Результат поразил и смутил его: редкостное изменение в поведении, вызванное обычным прочтением чужих заметок.
  - К-гхм... Папку мне давай и пошли в кабинет.
  Оказавшись в привычном себе кресле, Александр стыдливо убрал папку с письменами Няши в сейф и внимательно посмотрел на Колет. Решимость девушки стать его личным помощником поражала. Она и ранее высказывала такие мысли, но сейчас... Сейчас она впервые осознала, что именно и как ей надо делать. А это было весьма кстати. Через пятьдесят лет, когда Александр станет вице-алукардом, хороший помощник будет ему очень нужен. И хотя он уже планировал Колет на это место, нынешнее "прозрение" молодой вампирессы было весьма кстати.
  - Глотни крови, - Александр указал на бочонок в углу, - И минимум два часа в день будешь исполнять обязанности моего секретаря. Наводи порядок в кабинете и на моем столе... Ну и все остальное. Разрешаю просматривать и читать любые бумаги без возможности обсуждения их с кем-либо на стороне.
  - Так точно, экселенц.
  - Свободна, - довольный триумвир кивком головы указал на дверь, - Займись пока дамами. Я им все рассказал, естественно, без подробностей, как ты и советовала, постарайся теперь перевести их разговоры на другую тему.
  Подтвердив, что приказ понят, Колет выпила крови и собиралась выйти, но покинуть кабинет не успела, практически в дверях столкнувшись с посыльным жандармом.
  - К вам баронесса Кучи, экселенц. Только что прибыла в замок и настаивает на личной встрече, - сообщил закованный в мифрил мужчина, - Утверждает, что вы знакомы лично.
  - Кто?! - Александр удивился гостье, явно совершенно не вспоминая баронессу с таким именем.
  - Дочь Арнольда, Агна, - подсказала Колет, разрешив замешательство босса, - Старшая сестра герцога Гуяна.
  - А! Точно! - вампир стукнул себя по лбу, - Зови!
  Александр знаком приказал Колет остаться, а сам, схватив заботливо сложенные ею бумаги, с которыми он работал утром, тут же вновь раскидал их по столу и принялся за чтение. Спустя десять минут дверь кабинета открылась, и в него зашла молодая девушка в потрепанном и грязном охотничьем костюме и с взлохмаченными волосами, явно уже несколько дней не знавшими никакого ухода. Пахло от нее соответсвующе. Но главное, это была не Агна, а ее дочь Изольда, любимица старика Арнольда.
  - Ваше сиятельство, - девушка рухнула на колени, - Умоляю вас, спасите меня!
  
  *****
  
  Одно дело, заявить, что у тебя есть двигатель, и совсем другое, установить этот двигатель в соответствующее изделие и заставить весь этот комплекс работать как единое целое. Вот примерно с такой проблемой и столкнулись в Корпусе Мастеров при работе над серийным паровозом.
  У них был надежнейший, да что там говорить, просто фантастический паровой двигатель, у них было представление о том, как все должно работать в идеале, у них были механики, для которых все это не было чем-то новым. А вот паровоза не было. Пока не было. И Михаил активно работал, чтобы исправить эту ситуацию.
  Все дело было в управлении. Простейшие паровые котлы совершенно не подходили вампирам из-за своей крайне низкой эффективности, а нынешние совершенные творения требовали наличия многих и многих вещей, причем, подчас работающих на полном автомате. Из-за чего многие в Корпусе даже предлагали вообще не смотреть в сторону этих анахронизмов и сразу развивать дизелестроение и нормальные двигатели внутреннего сгорания. Но сразу несколько причин побуждали Михаила работать именно над паровыми установками, и далеко не последней из них было личное желание вампира - хотя, конечно, официальной версией была топливная проблема.
  Разведанные запасы нефти и газа были пока крайне незначительными и находились в не самых доступных районах. Потенциально там было много и того, и другого, но глубины залегания и экономическая эффективность добычи пока были под большим вопросом. Более того, и нефти, и газу вампиры уже нашли куда более лучшее применение, чем сжигать его в своих двигателях для получения энергии. Да и необходимость развивать инфраструктуру производства топлива тоже играла на стороне тайных мечтаний Михаила увидеть, как спроектированные им паровые двигатели придают жизни огромным стальным монстрам.
  В душе вампир понимал, что и бензин, и солярка вскоре появятся как побочный результат работы тех химических предприятий, что готовились к постройке в будущем. Но до этого момента пройдет не один десяток лет, и он успеет насладиться плодами своих трудов.
  - Да Мур тебя дери! Косорукий! Ну кто тебя учил так делать?
  - Вы, - потупился молодой маг, собиравший некий аналог системы автоматического управления клапанов.
  - Я не мог..., - Михаил осекся, вспомнив, что именно так он и учил мага делать еще каких-то три месяца назад, - М-да.
  С тех пор утекло много воды. Все те проекты, что были тогда, уже давно отправились на свалку истории, а ныне в Корпусе работали над их усовершенствованными образцами, представляющими собой совершенно иное поколение техники. И то, что еще каких-то полгода назад казалось верхом совершенства, ныне были давно пройденным и отработанным этапом, причем, иногда тупиковым.
  - Уже месяц, как мы так больше не делаем. Опытами доказано, что это приведет к потере эффективности. А в аварийных ситуация придется даже выпускать пар из системы.
  - Почему? - удивился маг, - Я могу собрать артефакт, который будет здесь все...
  - Артефакт и дебил собрать может! Нам же надо, чтобы здесь было как можно меньше разной магии. Артефакты это хорошо, но дорого и сложно! А нам надо просто и дешево! Но при этом никто в мире не должен ничего понять и скопировать!
  - Это невыполнимая задача, - нахмурился маг.
  - Поэтому я тебя и взял! - Михаил легко хлопнул парня по спине, отчего тот здорово подался вперед и чуть не упал, - Нам нужна дикая смесь механики и магии, а лучше тебя в этом никто не разбирается!
  - Но я дополняю магию механикой, а не наоборот, - запротестовал маг, понимая, что от него требуют работать так, как он не привык, - Вы же хотите, чтобы механика дополнялась магией.
  - А кому сейчас легко? - оскалился Михаил, - Через месяц у нас должен быть готов прототип для серийного производства. Поэтому давай думай.
  Жалостливый стон мага стал ответом изначальному вампиру на его требование, но Михаил не обратил на это никакого внимания - он уже перебирал нужный клапан и был полностью сосредоточен только на этом. Через минуту ему уже помогал и молодой маг.
  
  Глава 2
  
  Покидая пределы священной рощи, Великий Князь был зол и не скрывал этого, открыто демонстрируя свое раздражение всем наблюдателям, как явным так и скрытым. Сейчас ему было не просто плевать на них. Нет! Он специально показывал свои истинные эмоции, чтобы о них как можно быстрее донесли личам.
  За время гражданской войны Великий лес превратился в то место, где все следят друг за другом и никто никому не доверяет. Казалось, после наступления мира все это осталось в прошлом, но краткий миг эйфории от долгожданного окончания войны быстро сменился прежней атмосферой всеобщего недоверия, которая на данный момент вновь, как и прежде, ощущалась физически.
  Не та раса эльфы, чтобы за короткий срок забыть все обиды и претензии, накопившиеся за два века. Даже внутри семей все смотрят друг на друга с подозрением, предполагая если не откровенное предательство, то как минимум невольную работу на соперников через супругу или друзей. И именно благодаря этой особенности эльфийского менталитета Великому Князю не пришлось претворять в жизнь свои страшные планы по наведению хаоса в Великом Лесу. Все произошло естественно и само по себе.
  Причем, сразу в таких масштабах, которые были просто опасны! И сейчас правителю эльфов приходилось думать уже не о том, как бы создать в Лесу хаос, а прилагать немалые усилия, чтобы погасить его и свести к приемлемому уровню. Новая война князю была не нужна, все же он планировал править эльфами еще очень и очень долго, в идеале - вечно, и народ эльфов был нужен ему в своем нормальном виде, а не как стая грызущихся друг с другом животных.
  Вот только в своем желании уладить среди эльфов быстро разгорающийся новый конфликт Великий Князь внезапно оказался в меньшинстве. Бессмертный Совет остался слеп и глух к его просьбам, предпочитая не обращать на ситуацию никакого внимания и как мантру повторять, что "все наладится". Никакие слова и речи живых не оказывали на личей никакого эффекта.
  Вот и сейчас очередная беседа с членами Бессмертного Совета прошла даром. Высохшие трупы магов не желали понимать князя и его тревоги. Создавалось впечатление, что личи вовсе забыли о своей ответственности перед эльфами и Лесом и занимаются лишь одним им понятными делами с реформой Великого Плана, ничуть не заботясь о благе живых.
  А ведь еще год назад так распинались о незыблемости традиций и священности Великого Плана! Ныне же только и заняты тем, что думают, как бы им его реформировать и сделать более эффективным! Общество эльфов идет вразнос, а личи строят планы на будущее, вообще не смотря на то, что делается прямо у них под носом. И это было просто нелепо. Особенно на фоне того, что ничего нового придумывать не надо и стоит просто вернуться к старым планам. Ведь единственным приемлемым шансом на скорейшее возвеличивание эльфов был Истинный Великий план. Но как раз его Бессмертный Совет желал побыстрее забыть. Личи полностью сосредоточились на том, что ныне они называли Новый Великий План.
  Сам Великий князь не верил ни в новый, ни в старый планы, ни даже в саму возможность возвыситься в мире через тайные действия своих агентов. История показывала и доказывала, что это невозможно. Нынешний Великий План подразумевал, что останавливая развитие людей, эльфы сами создадут нечто лучшее и прекрасное, что сделает их признанными лидерами, особенно на фоне дикости и варварства остальных рас. Но безмозглые скелеты не смогли выдать ничего! Тысяча лет прошла даром! Одни пустые обещания скорых прорывов и фантастических достижений.
  А что есть по факту? А по факту у эльфов есть только вечная скрытая борьба, смертоносные интриги всех против всех и все больше и больше разрастающаяся каста торговцев, чья власть уже давно превосходит власть остальных каст, даже Высших.
  Конечно, отсутствие результат можно было бы оправдать тем, что на самом деле Бессмертный Совет куда больше работал над Истинным Великим Планом. Но ведь часть Совета всегда трудилась и над теми проектами, чтобы были известны всем эльфам. На это выделялись огромные ресурсы. И ничего! Единственным результатом был некий небольшой контроль над магами людей. И то с умом использовать этот контроль эльфы так и не научились, предпочитая только уничтожать талантливых и перспективных ученых и больше никак возможности людей не используя.
  Знаменитый снобизм долгоживущей расы во всей красе! Пусть амра не достойны стоять рядом с эльфами, пусть они варвары, пусть они хоть трижды жалкие и глупые, но почему нельзя использовать их для собственных нужд?
  Великий Князь нанял воинов из Закатных королевств для окончательного решения проблемы мятежа и этим положил конец двухвековой бойне в Великом Лесу всего за два года. Фантастический пример, которому можно следовать и на котором можно учиться! Но - нет! Буквально каждый эльф посчитал своим долгом поставить это своему правителю в вину.
  Церковники людей по своей собственной инициативе практически погубили всех беглецов из Великого Леса, и надо было лишь немного подтолкнуть ситуацию в нужном направлении, но Бессмертный Совет решил, что тратить на это ресурсы не стоит, и амра сами доведут все до логического конца. Довели! Архимаг Блад взял Воинов под свое крыло! И что обидней всего, подобное легко просчитывалось, и князь предупреждал личей, что среди людей обязательно найдется тот, кто пожелает усилиться за счет практически дармовых ресурсов беглецов.
  Вот и сейчас предложение воспользоваться ситуацией в Закатных королевствах не встретило никакого понимания среди Бессмертного Совета. А ведь всего-то и нужно заключить союз и поддержать одних людей в их борьбе против других, но сделать это открыто, а не как привыкли. Выгода для Великого Леса очевидна! Всех недовольных можно будет послать на смерть! Получить крепкие тылы на западе. Наконец, просто пополнить казну. И главное - никакой угрозы! И что же ответили личи? Правильно! Они отказали и даже, более того, запретили Великому Князю даже думать о таких делах. И это в тот момент, когда каста Бойцов все громче и громче заявляет о своих правах на прежние привилегии Воинов и уже даже угрожает войной и неподчинением!
  Стрела вылетела из кроны дерева, ткнулась во вспыхнувшую магическую защиту и, отскочив, упала на землю. Никто: ни сам князь, ни его охрана даже не дернулись. Слишком обычным и даже привычным было такое проявление народной "любви". Просто какой-то очередной умник решил таким незатейливым способом продемонстрировать свое отношение к правителю эльфов. Из-за постоянно действующих артефактов убить князя было невозможно, зато доходчиво демонстрируется точка зрения "я тебя ненавижу".
  Кстати, это еще одна проблема, глаза на которую закрывает Бессмертный Совет, считая происходящее не более чем шалостями молодого поколения эльфов. И далее мириться с таким отношением личей уже нельзя. Только Истинный Великий План спасет Великий лес и расу, а значит надо ускориться!
  Когда князь вернулся к себе во дворец, то первым делом затребовал все отчеты за последние полгода - даже те, которые он уже видел и визировал. Быстро просмотрев доклады о ликвидациях перспективных человеческих магов, случившихся за это время, Раэль отложил их в сторону, так как это было обычной рутиной. Отчеты о подозрительной активности в Ебурге и просьбы выделить дополнительные средства и агентов, чтобы прояснить ситуацию, на некоторое время заинтересовали князя, но, подумав, он отложил и их. Архимаг Блад или, как правильнее теперь его называть, герцог Кас, был не той фигурой, которую можно было бы использовать безнаказанно. Именно по этой же причине стопку "ненужных" отчетов пополнили и предложения по формирования агентуры в Залоне, среди беглых Воинов. Если Бессмертному Совету хочется тягаться с древним северным магом, то это их право, но князь в эту игру встревать не будет.
  Отчеты о странных происшествиях с лешими и неких сражениях, что вел этот маленький народец, Князь тоже проигнорировал. Они не заинтересовали его в первый раз, не стали они интересней и сейчас, когда он искал новое решение среди старых новостей. Лешие вообще были довольно проблемной расой и могли устроить конфликт на пустом месте, естественно, если дело касалось их любимых деревьев. Так что, из этого раздуть проблему было нельзя.
  А потом перед глазами Раэля появилось то, что он и хотел. Ильхори, вампиры и коалиция против них. Вот оно! Именно это сейчас и нужно!
  Вызванный князем личный агент появился через полчаса, молча встал у двери и стал ждать распоряжения своего повелителя.
  - Тебе необходимо будет срочно отправиться в Ильхори. Сделать это надо тайно, так, чтобы ни люди, ни эльфы о твоей миссии не узнали, - князь говорил очень тихо, на самой границе слышимости, но агент кивнул головой, подтверждая, что принял и понял приказ, - Там тебе надо будет выйти на руководство вампиров и сделать им от моего имени одно предложение.
  Стоящий у двери эльф даже бровью не повел, услышав суть распоряжения, и продолжил стоять, ожидая дальнейших инструкций.
  - Передай им, что я готов встретить в Великом Лесу ровно сотню вампиров и обеспечить их путь через владения эльфов, снабжая их всем необходимым, в том числе достаточным количеством крови. То есть, они смогут беспрепятственно пройти через Лес и оказаться в Закатных королевствах, где и смогут обосноваться, и на первых порах я их даже поддержу в этом! Но уже в более в разумных пределах, а не обеспечивая их всем необходимым. Все понятно?
  Агент молча кивнул и взмахом руки великий князь отпустил его, отправив тем самым на выполнение этого важного и даже в чем-то решающего задания.
  Точно такие же распоряжения чуть позже получили еще трое личных агентов правителя. Его послание должно было дойти до вампиров Ильхори любой ценой! А затем...
  Затем на западе от Великого Леса образуются враждебные всему живому королевства, править которыми будут кровопийцы. Даже мертвые личи Бессмертного Совета не смогут игнорировать такую угрозу! И останется только подтолкнуть их к принятию верного выбора и возвращению Истинного Великого Плана. В том, что у него это получится, Князь не сомневался. Время у него есть!
  
  *****
  
  Архимаг Роз смотрел на раскинувшийся под ним Алье. Отсюда, с самой высокой башни города, столица Империи выглядела чарующе.
  - И как вам у нас? - стоящий рядом с архимагом герцог Форлезо лучился самодовольством.
  - Весьма мило, - Роз демонстративно зевнул, чтобы показать, что открывающийся вид ему хоть и приятен, но не более того, - Лучше Касии и Ура.
  - Выделенный его величеством дворец вас устраивает?
  - Полностью. Передайте императору мою самую искреннюю благодарность.
  - Всенепременно. Владыка будет рад, что вам нравится у нас.
  Про "нравится" архимаг ничего не говорил, но заострять на этом внимание не стал. В Империи вообще вели беседу и строили разговор немного непривычным для Роза образом, и к этому надо было привыкать. Отныне здесь его новый дом. И, надо сказать, пока что все шло неплохо.
  Герцог Кас полностью выполнил все свои обещания и даже превысил их. Когда на встречу с Розом напросился человек и передал чек на пять тысяч золотых монет и мешочек с орехами черного кедра, архимаг понял, что пришла пора выполнить свою часть сделки и покинуть Элур. Только вот человек Каса не просто поработал курьером. В течение часа он подробно инструктировал архимага о том, как тому следует вести себя в Империи, что делать и к кому обращаться.
  Поначалу Роз хотел проигнорировать все эти советы, но, отплывая из Ура, передумал. В конечном итоге, у него не было никаких собственных планов, а предложения Каса были интересными, а главное, перспективными. Потому, как только нога архимага ступила на землю империи, он тут же стал следовать всем указаниям, полученным от посыльного.
  И уже через двое суток оказался представлен герцогу Форлезо, вице-канцлеру Империи и одному из самых могущественных людей в мире!
  А дальше все было еще лучше. Небольшой дождь из милостей от императора, включавший в себя деньги, дворец для проживания и лошади с императорской конюшни в одночасье пролился на архимага. Пара визитов по предоставленным адресам - и вот у Роза уже есть влиятельные заступники, а мешочек орехов без вопросов обменен на два килограмма лунного серебра. Новая жизнь стремительно налаживалась.
  Далее Кас советовал сразу отправиться на южную границу и помочь там имперским войскам. Причем, сделать это по собственной инициативе, до того как последует такая просьба, и обязательно ничего не просить за это. И более того, герцог устами своего посланника рекомендовал проявить себя в бою именно как кровавый маг, показав всю свою силу во всей ее красе. Этим Роз и собирался заняться, когда получил неожиданное приглашение от вице-канцлера на ужин.
  - Чем планируете заниматься у нас, ваше высокопревосходительство? - судя по всему, Форлезо начал потихоньку подводить светскую болтовню к серьезному разговору.
  - Вы спрашиваете про ближайшие планы или же про общие?
  - Хм..., - не ожидавший такого уточняющего вопроса герцог немного растерялся - видимо не одного Роза смущала манера южан общаться, и он сам тоже был не таким простым собеседником, как ему казалось, - Наверное, про общие.
  - Мечтаю открыть свою магическую школу, - поделился надеждами архимаг, - Думаю, мне есть чему поучить молодых магов. И, конечно, это выгодно для подбора себе талантливых помощников.
  - То есть, желаете создать некое подобие валерианских орденов?
  - Все верно, ваше сиятельство. У барона Блада это вышло очень хорошо.
  - Сложно отрицать очевидное, - щека Форлезо предательски дернулась, показывая его истинные чувства к упомянутому магу, и вице-канцлер поспешил сменить тему разговора, - Я так понимаю, что в вашей школе планируется серьезное изучение Магии Крови?
  - Есть такое, - осторожно кивнул Роз, - С этим могут быть сложности?
  - Не думаю, - улыбнулся герцог, - Мы придерживается в этом отношении более широких взглядов и не считаем смерть нескольких травоедов трагедией. И кстати, вы же слышали последние новости из Элура?
  - Вы, верно, о запрете в королевстве Магии Крови и объявлении всех магов, ее практикующих, вне закона?
  - Именно! - просиял Форлезо, - Вы очень вовремя покинули Элур, ваше высокопревосходительство! И, как я слышал, в Валерии уже желают повторить опыт короля Карла и тоже объявить награды за голову кровавых магов.
  - Валерианцы всегда ратовали за естественное усиление дара, - Роз вполне допускал, что вскоре все северные королевства объявят магию Крови вне закона, просто чтобы не быть белыми воронами на фоне своих соседей.
  - И какое счастье для вас, что в Империи мы куда более прогрессивны и продвинуты. Так что, ваша школа быстро станет популярной!
  - Я надеюсь на это, - улыбнулся архимаг.
  - Даже не сомневайтесь! Вы будете завалены учениками! - слова вице-канцлера звучали несколько натянуто и было видно, что он скорее старается приободрить собеседника и поддержать его, чтобы тот не вздумал отказаться от своей идеи, - И когда вы планируете открыть свою школу?
  - Наверное, сразу, как только вернусь, - Роз почувствовал, что теперь настала его пора взять разговор в свои руки и получить желаемое.
  - Вернетесь? - насторожился Форлезо, - Хотите куда-то уехать, ваше высокопревосходительство?
  - Да! Меня так тепло приняли в Империи, что я просто чувствую себя обязанным помочь вам, чем смогу..., - архимаг запнулся пораженный внезапной догадкой.
  Посланник не просто так настоятельно советовал помочь имперским войскам бескорыстно! По приезду Роз получил много всего и, без сомнения, давали это не просто так, а с намеком на будущие ответные услуги. Отправляясь на границу с орками или кочевниками, архимаг сам выбирал, где он будет отрабатывать этот аванс! Ведь все же лежало на поверхности и было очевидно, а он за несколько дней впервые понял это только сейчас! Сейчас он может спокойно отправиться на войну с орками и не просто отработать все милости, но и сделать всех своими должниками. Причем, вообще ничем не рискуя, в отличии, например, от участия в коалиции или, не приведи Мур, в высадке десанта на Южные острова.
  - И как вы хотите помочь? - вице-канцлер был напряжен до предела и очень плохо это скрывал.
  - Орки, ваше сиятельство, - архимаг победно улыбнулся, - Я хочу остановить их вторжение в пределы моей новой родины и как следует наказать.
  Герцог Форлезо замер и, чтобы скрыть свое состояние, отвернулся от собеседника и некоторое время молча смотрел на ночной город, лежавший у него под ногами.
  Положение в Империи складывалось отвратительное. Вторжение орков и кочевников никак не удавалось остановить; Южные острова были в наглую захвачены, как теперь выяснилось, личными отрядами герцога Каса; все свободные военные силы пожрал Светлый поход в Ильхори - и это лишь самые очевидные проблемы. Вице-канцлер мог продолжать список неприятностей и дальше, причем, очень долго.
  Приезд в Алье архимага Роза был воспринят многими при дворе как положительный знак свыше. Могущественный боевой маг, делом доказавший свою полезность в сражениях, был весьма кстати. Форлезо буквально чудом успел первым завести с ним знакомство и начать потихоньку наводить приятельские отношения. По планам вице-канцлера, требовалось еще минимум пара месяцев, чтобы окончательно привязать архимага к себе и с его помощью решить часть самых серьезных проблем. И вот Роз сам желает отправиться бить орков! Чудеса!
  Конечно, герцог и император были бы куда более довольны, если бы архимаг отправился на Южные острова или же в Ильхори, но и так все выходило очень хорошо. Уже завтра вице-канцлер доложит об этом императору, как о своем несомненном успехе, и тогда лет через пять можно будет задуматься и о кресле канцлера Империи.
  - Что вы хотите за свою помощь, ваше высокопревосходительство?
  - Ничего. Я хочу быть полезным своей новой родине.
  - Так тому и быть! - улыбнулся очень довольный герцог, - Завтра я пришлю к вам моего доверенного человека, маркиза Салурия, он поможет вам с организацией путешествия, и вообще можете пока им распоряжаться. Уверен, этот ловкий шельмец вам очень понравится! А когда вернетесь, я позабочусь о достойной награде для вас, мой друг!
  - Когда вернусь, тогда и поговорим, - улыбнулся в ответ Роз, - Впрочем, свои мечты я вам уже озвучил.
  
  *****
  
  Будучи человеком, Арнольд Гуян несколько раз посещал замок Блад, но никогда не оставался в нем на ночь, да и не заходил дальше парадной залы, где обычно и вел недолгие переговоры с хозяином. Теперь же, уже в статусе вампира, герцогу было интересно полазить по древней цитадели и заглянуть в ее самые отдаленные уголки. Ему казалось, что именно это место лучше всего олицетворяет дух вампиров и их истинную суть. Но пока все эти мечты были просто мечтами, а причина, по которой алукард захватил его с собой, оставалась тайной. На все вопросы Константин только загадочно хмыкал и широко улыбался.
  Получив немного свободного времени, пока глава вампиров отправился на совещание с Александром, герцог Гуян решил быстро прогуляться по замку и осмотреть его, сравнив свои старые и новые впечатления. Вот только уже в гостиной его ждал сюрприз в виде нескольких девушек, пьющих там кофе.
  Конечно, вампир и почувствовал, и услышал их заранее, но не стал избегать встречи, так как знал, что в замке вместе с Александром сейчас находится его невеста, рядом с которой должна быть Колет.
  Несмотря на то, что он и юная служанка так и не стали любовниками, у них сложились очень близкие дружеские отношения, и Арнольд был не против повидать свою новую подругу, а заодно и познакомиться с будущей герцогиней Кас. Его только смущало количество девушек в гостиной, но решив, что это принцесса со служанкой, мужчина смело вошел в помещение.
  - Арнольд?! Э-э-э, ваше сиятельство..., - баронесса Тарон бледнела прямо на глазах и была готова свалиться в обморок.
  - Анна, - вежливо кивнул своей бывшей любовнице Арнольд, неприятно удивленный тем, как быстро было раскрыто его инкогнито, а сам он узнан, несмотря на некоторое омоложение внешности, - Не знал, что ты здесь.
  - Дедушка?!? - сидевшая спиной к вошедшему повернулась, и девичий визг больно ударил по ушам.
  - Изольда?!
  Бесчувственное тело внучки, собиравшееся упасть со стула и брякнуться об пол, было заботливо подхвачено Колет и тут же перенесено на софу. Сам Арнольд продолжал в некотором оцепенении стоять и пялиться на других сидящих за столом дам.
  - Ваше высочество, - на автомате поклонился он принцессе, а затем перевел взгляд на незнакомую девушку, по-видимому, являющуюся невестой Александра, - Ваша милость.
  - Я не знала, что ты... вампир, - тихо произнесла все еще бледная баронесса Тарон и уточнила, - Ты же вампир?
  - Вампир. Моя смерть была инсценирована.
  - Уфф! - с облегчение выдохнула Анна и махом опустошила свою чашку, - А то я уже подумала... всякое.
  - А что здесь делает Изольда? - Арнольд кивнул на все еще пребывающую без сознанию внучку, встретить которую здесь он ожидал меньше всего на свете.
  - Прячется от жениха и достает своими просьбами Александра. Экселенц потому и попросил алукарда прихватить тебя с собой, - пояснила Колет, одновременно обмахивая лицо молодой девушки платком.
  - И что она хочет от Александра?
  - Узнаешь, - отмахнулась вампиресса и активировала амулет связи, - Слушаю?
  - Найди Арнольда и тащи его в кабинет, - раздался голос Александра, - И побыстрее.
  - Будет исполнено, экселенц, - Колет тут же поднялась на ноги и оказалась рядом с Гуяном, - Пошли!
  - Пошли, - легко согласился Арнольд, наблюдая как место вампирессы заняла Анна и стала пытаться привести внучку в чувство.
  В кабинете кроме Александр ожидаемо оказался и Константин, но алукард безучастно сидел чуть в стороне и изображал из себя предмет мебели.
  - Привет, Арнольд, - кивнул Александр посетителю, - Заходи.
  - Доброе утро, экселенц.
  - Ну, я бы так не сказал, - улыбнулся герцог Кас, - Тут такое дело... В общем, ко мне в замок прибыла твоя внучка и...
  - Я знаю. Я ее уже видел, и она меня узнала.
  - О, черт! - выругался Александр, но тут же успокоился, - Хотя, может так и лучше.
  - Мне сказали, что она осаждает вас просьбами...
  - Еще как, - улыбнулся триумвир, - Сначала просила спасти ее от свадьбы, а теперь вот хочет стать вампиром.
  - Вампиром?! Но кто ей рассказал?
  - Анна! Причем, из лучших побуждений! Дура! Хотя, конечно, это наша вина. Баронесса пребывает в некотором замешательстве и эйфории, а правила поведения ей никто не рассказал. В итоге, твоя внучка стала не единственной "жертвой" несдержанного языка пассии Леонида.
  - И что теперь?
  - Теперь? - Александр развел руками, - Вариантов всего два. Она либо станет вампиром сейчас, либо станет им чуть позже. Я ведь помню о нашем уговоре, что все твои родственники будут со временем обращены, и не отказываюсь от своего слова. Но конкретно сейчас ситуация не самая лучшая. Ты еще и года не пробыл вампиром и не познал всех прелестей нашей жизни. Сама наша жизнь стала куда опасней. Поэтому я и вызвал тебя.
  - Я не совсем понимаю, экселенц, - Арнольд вопросительно глянул сначала на алукарда, а затем на Александра, - Что требуется от меня?
  - Ты должен решить, что делать с твоей внучкой. Она настаивает на том, чтобы немедленно стать вампиром. Условия она знает и согласна. Но лично я против. Она молода и велик шанс, что мы казним ее в процессе службы. У нее нет "родства душ", а это значит, что шансы такого исхода велики, особенно для столь юной девушки. Рекомендую уговорить ее подождать и пожить среди нас человеком.
  - Но решать это мне, экселенц? - уточнил Арнольд.
  - Верно. Для этого я тебя и вызвал. Она твоя родственница, ты старший в роду Гуянов. Тебе и решать, когда она станет вампиром.
  - Хорошо, экселенц.
  - Повторю. Я против ее немедленного обращения. Причины я назвал. Шанс неудачи очень велик.
  - Я все понимаю, экселенц! - Арнольд улыбнулся, - И очень благодарен за такую заботу, но если Изольда действительно хочет стать вампиром, то пусть так и будет!
  
  *****
  
  Когда Гуян вышел из кабинета, Константин перестал изображать из себя статую и, налив крови, присел к столу.
  - Иного исхода я и не ожидал, - прокомментировал он решение Арнольда, - Старик слишком любит Изольду и всегда ее баловал.
  - А я надеялся, что разум возьмет верх, и страх потери заставит его отложить обращение.
  - Вечно ты думаешь о людях лучше!
  - Он вампир.
  - Да какой он вампир! - махнул рукой алукард, - Без году неделя! Вот отслужит свой век, тогда поговорим, а пока он... заготовка.
  - Повторять за Мур некрасиво!
  - Очень уж правильное она подобрала слово. Впрочем, давай ближе к нашим делам.
  - Давай, - Александр забарабанил пальцами по столу, - Я так понимаю, что все обстоятельства взрыва замка Сов уже расследованы, и как мне докладывали...
  - Там расследовать было нечего, - Константин опустошил бокал с кровью, - Я бы удивился, если бы все прошло нормально. Копирование артефакта "обратной магии" ничем хорошим закончиться не могло по определению.
  - Но ведь закончилось? - улыбнулся Александр.
  - Это ты так три трупа называешь и частично разрушенный замок?
  - Я так называю полученные в результате мины.
  - Дерьмо это, а не мины, - разозлился алукард, - Немного магии - и они уже взрываются!
  - Меня уверили, что это можно исправить.
  - У Маши есть какая-то идея, но я не вникал, - пояснил Константин, - Да и, в любом случае, зачем нам такие мины? Где мы будем их использовать? Они же, буквально, могут взорваться в руках!
  - Великий Лес! Представь, что сделает такая мина, если ее забросить в священную рощу. Там ведь эффект обратной магии - то есть, чем больше магической энергии, тем сильнее взрыв. Копировальный артефакт при взрыве не пострадал. Наладить копирование по частям мы можем, а значит транспортировка до Леса будет безопасной. Уровень магии, на который происходит реакция, тоже можно исправить. Идеальное оружие для уничтожения мелорнов!
  - Лучше бы мы получили нормально работающий образец артефакта обратной магии, а не такое "идеальное" оружие.
  - Я вообще удивлен, что копировальный артефакт смог воссоздать хоть что-то, - Александр был вполне доволен, - Мария кипятком писается, утверждая, что это прорыв.
  - Три вампира погибли!
  - И мне их жать, тем более - двух из них я хорошо знал!
  - А я знал всех! И даже дружил!
  - Они не первые, кого мы потеряли. По мне так нам повезло, что магии было мало и погибли всего трое! Там весь замок мог разлететься на километры вокруг!
  - Слабое утешение.
  - Какое есть. И раз уж тебе так неприятно говорить о нашем новом оружии, то расскажи, как обстоят дела с имаго.
  - Никак, - хмурый Константин закрыл глаза и тяжело вздохнул, - Драконья полностью готова к атаке. Очередная волна должна быть отбита без потерь.
  - А что насчет нашей атаки по ним?
  - Слишком глубоко. Ничего не выйдет. По вытащенным из памяти жуков воспоминаниям, их ареал обитания залегает в таких глубинах, что нам просто нечего там делать. Их решение прийти на зов пчел попахивает неадекватностью.
  - Они насекомые. Не стоит применять к ним нашу логику, - Александр хотел было поднять следующую тему, но тут его вызвала Колет и сообщила, что в замок прибыл Дмитрий Иванович и хочет поговорить с алукардом.
  - Везде найдут, - проворчал Константин, - Интересно, чего Иванычу надо.
  - А то не знаешь! Опять свое очередное творение тебе хочет первым показать.
  Штатный оружейник вампиров, и правда, уже два века как все свои новые разработки демонстрировал исключительно Константину и лишь потом представлял их на суд широкой публики.
  - Ну, давай посмотрим, что Иваныч придумал на этот раз.
  Оружейник зашел в кабинет и угрюмо посмотрел на Александра. Оба триумвира были прекрасно осведомлены, что сперва показывать свои разработки Константину у Дмитрия было чем-то вроде ритуала на удачу, и он не любил присутствия на таких демонстрациях посторонних, но обычно и не протестовал против этого слишком уж рьяно. Вот и в этот раз, несмотря на недовольный вид, протестовать вампир не стал.
  - Здорово, Иваныч! - нарочито бодро воскликнул Константин, - Чем порадуешь на этот раз?
  - Доброе утро, - оружейник мрачно кивнул и выложил на стол обычный на вид револьвер, - Вот.
  - Так, - интерес во взгляде алукарда стал настоящим, - Выглядит как стандартный.
  - Он и есть стандартный. Там патрон новый.
  Откинув барабан, Константин аккуратно извлек один патрон и стал его разглядывать. Выглядел он совершенно привычно, кроме всего одной вещи. Острие пули было странным и явно не металлическим. Вампир хотел потрогать его пальцем, но был остановлен окриком оружейника.
  - Осторожно! Это кусок шипа имаго!
  - Опаньки! - Александр вскочил и, потянувшись через весь стол, выхватил револьвер из рук алукарда, - Это же идеальное оружие против магов! Только Леонид, вроде бы, заказывал болты для арбалетов.
  - Болты тоже сделал, - кивнул Дмитрий, - Но решил еще и пули попробовать, а тут и новость о валерианской новинке подошла.
  - Какой новинке? - насторожился Константин.
  - Их новая смесь для нейтрализации магии. Вот я и решил объединить все в новом боеприпасе.
  - Я ничего не понял, - нервно усмехнулся алукард, - При чем здесь изобретение валерианцев и пули из шипов имаго?
  - Так смесь-то на магию не реагирует! - в голосе Дмитрия стали проявляться нотки раздражения.
  - И?
  - Ну я ее в гильзу вместо пороха и пристроил, - оружейник был явно очень горд собой, поэтому тут же забыл о недовольстве и стал улыбаться, - Пришлось повозиться со специальным капсюлем и вес подбирать, да примеси добавлять, но зато теперь можно стрелять без всякой защиты!
  И Александр и Константин посмотрели на патроны совершенно по новому. В их руках лежало не просто оружие против магов, а идеальный убийца всех одаренных или защищенных магией людей. При соприкосновении шип имаго развеивал чары со стопроцентной вероятностью. А если, как говорил оружейник, в качестве пороха он использует новую антимагическую смесь... Выходило совершенно адское сочетание, противопоставить которому маги пока ничего не могли.
  - Это же нам теперь надо будет свою защиту тоже переделывать, - прошептал Константин.
  - Ага, что-то типа молекул воздуха, которые будут отражать пули, - Александр глянул на молчаливого Дмитрия, - А сколько это все стоит?
  - На вес изумрудов, - признался оружейник, - И даже побольше.
  - Дешево, - алукард и не думал язвить, - Под снайперскую винтовку патрон сделаешь?
  - Без проблем.
  - Делай! А что еще можно?
  Забыв все свои текущие планы и дела, триумвиры и оружейник стали обсуждать возможности нового патрона и его использование как вампирами, так и против вампиров. Естественно, из-за высокой цены не было никакой речи о том, чтобы начать массовое производство, но даже сотня патронов в месяц была существенным подспорьем в любых будущих боях.
  - Знаешь о чем я подумал? - стоило триумвирам вновь остаться одним в кабинете, как Александр расслабился и устало потер глаза.
  - Оу?
  - А ведь теперь шипы имаго это стратегический ресурс, и нам придется приманивать их и дальше. А то и выращивать самим!
  
  *****
  
  Безветренная погода заставила капитана спустить паруса и использовать только магические движители. Точно так же поступили и шкиперы остальных судов эскадры. Из-за этого досадного недоразумения заход кораблей коалиции в бухту Ура выглядел недостаточно величественно.
  Кардинал Илорин, стоявший на палубе головного судна, немного нервничал, и подобное изменение внешнего вида эскадры еще больше испортило ему настроение. Договор с Элуром относительно использования Ура как базы против Ильхори был заключен недавно, и некоторые советники убеждали кардинала в том, что все это одна сплошная ловушка.
  Не будь Гектор в прошлом главой разведки Ордена Охотников, он вполне мог бы поверить таким предположениям, но старые связи среди агентов, собственный острый ум и, конечно, личное послание короля Карла убедили его в том, что все нормально. Но сомнения остались. И сейчас, когда он собирался сделать первый шаг в самом значительном начинании в своей жизни, все подозрения вновь полезли наружу. Больше всего кардинал боялся ошибиться или опозориться.
  С нетерпение дожидаясь пока судно пришвартуется к пирсу, глава коалиции стоял на палубе на виду встречающих с гордым и величественным видом, но стоило капитану приказать подать трап... Гектор Илорин тут же изменился и суетливо пошел, даже практически побежал к нему, чтобы самым первым ступить на землю Элура, опередив в этом простых матросов.
  Пафосная фраза была заготовлена им заранее, и в мыслях он сотни раз обыгрывал, как он уверенно произносит ее на фоне десятков кораблей с развернутыми парусами. Но действительность оказалась совсем иной.
  Никаких развернутых парусов, никакого восторга толпы, никакого праздника и ощущения чего-то великого. Все это заменяло дикое волнение, пересохшее горло, молчаливая толпа и неуместные метания матросов, пытающихся закрепить трап.
  Нелепо ступив одной ногой на деревянный пирс, кардинал открыл рот и нервным писклявым голосом произнес:
  - Светлый поход официально начался!
  И полная тишина без приветственных криков и оваций стала ему ответом. К такому началу Гектор Илорин был не готов.
  
  
  Глава 3
  
  Архимаг всегда считал телепорты блажью имперцев, желающих получать максимум прибыли с торговли, но выяснилось, что древние сооружения реально помогают огромной стране выживать. И убедиться в этом Роз смог лично.
  Стоило ему заикнуться перед вице-канцлером о своем желании помочь имперским легионам разобраться с орками, как следующим утром на его пороге появился маркиз Салурий, а к обеду все уже было готово, включая небольшой отряд наемников охраны и полностью подготовленный к путешествию багаж. Архимагу оставалось только написать несколько писем тем немногочисленным знакомым, с кем он успел завести отношения в столице Империи, и покинуть гостеприимный город, чтобы уже вечером оказаться за праздничным столом одного из легатов, а утром и вовсе выехать к месту предстоящих боевых действий.
  - Сколько у орков воинов? - как маг Смерти, Роз хотел знать предварительные расклады перед и после боя.
  - Не много, - легат ответил не сразу и сам вопрос был явно ему неприятен, - Тысяч десять.
  - Тогда почему вы не можете их остановить сами? - удивился архимаг, - Мне сказали, что здесь самое опасное место. Но десять тысяч орков это слишком мало!
  Маркиз Салурий, тоже слушавший беседу мага и легата, нахмурился. В отличии от Роза, маркиз был рожден в Империи и прекрасно знал, что орки опасны не численностью, а прежде всего своей готовностью пожертвовать личным, ради блага своего племени. И раз не очень большая армия орков вызвала у легионеров такой большой переполох, то причиной для этого могли быть только "яростные" или, как их обычно называли, - "ярые".
  Всем в мире прекрасно известно о том, что магия это очень и очень опасно, и любые эксперименты с ней заканчиваются плохо. Только вот орковские шаманы плевать хотели на правила людей. Готовя воинов к бою, они не стеснялись усиливать их прямым вливанием магии в тела. И если для личных магов такое грубое использование силы обычно заканчивалось небольшим и постоянным усилением тела, - чем и пользовались паладины, с детства готовя себя в ратной службе, - то все остальные рисковали обратиться в тварь наподобие тех, что иногда появляются в аномалиях. И шаманы, и их подопечные знали об этом, но сознательно шли на потерю себя ради блага племени.
  Осознавая это, маркиз начал прикидывать, как бы ему дипломатично убедить архимага Роза покинуть эти места и отправиться на борьбу с другими племенами орков. Вице-канцлер дал своему порученцу очень четкий приказ использовать гостя против больших скопления сил врага, а не против вражеских магов. Терять перспективного союзника никто не желал.
  - Ваше высокопревосходительство! - маркиз обратил внимание Роза на себя, - Может, нам стоит выбрать более опасное место для...
  - У орков несколько сильных шаманов. Не ниже уровня магистра. Мы даже их точное число пока не знаем, - легат не дал маркизу договорить, - Они всю нашу защиту на раз сметают.
  - Шаманы уровня магистра? - Роз мечтательно улыбнулся, - А это будет даже забавно! Я слышал, что среди зеленокожих иногда рождаются очень сильные маги, но они обычно не обучены и не представляют опасности.
  - Им и чистой силы хватает, - болезненно скривился легат, вспомнив предыдущий бой и его результаты, - Да и ярых там уже сотня. Правда, я ума не приложу, как орки их контролируют между сражениями. У некоторых ведь даже облик изменился. Настоящие монстры, Мур их побери!
  - Разберемся, - самоуверенно бросил Роз, - Пленники для меня подготовлены?
  - Все как вы и просили. Четыре десятка орков, в основном женщины. Это ведь не проблема?
  - Нет. Пол жертвы не важен, главное, чтобы были взрослыми.
  - Не любите убивать детей? - легат, знавший для чего он готовит пленников и знавший методы работы кровавых магов, даже заинтересовался.
  - С детей идет мало крови, - пояснил Роз, - Их предпочитают использовать мои ленивые коллеги, так как это проще, чем работать со взрослыми, особенно в одиночку. Да и купить ребенка легче. Но я люблю работать с более крупными и полнокровными экземплярами.
  - Ясно, - кивнул офицер, не очень довольный тем, что вообще решился задать такой вопрос, так как кровавых магов и их работу он не любил.
  Но Роз уже не обращал на собеседника никакого внимания. Все его мысли были сконцентрированы на будущем сражении. К сожалению, во время своего неожиданного визита Алекс Блад убил большую часть помощников Роза и ныне многое придется делать лично, так как новые подручные еще ничего толком не знают и не умеют.
  Поэтому, выехав к месту предстоящего сражения, архимаг стал раздавать указания и лично проверять их исполнение. Не погнушался и собственноручно обездвижить парочку пленников, а одной орчихе даже перерезал горло, не дожидаясь подхода помощника. В общем, трудился наравне со всеми и даже немногим больше.
  К моменту, когда все приготовления с жертвоприношением были завершены, сражение уже полным ходом шло. До Роза долетали эманации смерти, пока еще одиночные и слабые, но с каждой минутой их становилось все больше и больше. А значит пришла пора и ему показать свою силу. И в этот раз он обойдется без зомби, по крайней мере на начальном этапе... На губах архимага сама собой возникла зловещая и одновременно предвкушающая улыбка.
  Взобравшись на вышку, сколоченную специально для него, Роз впервые осмотрел поле боя.
  Орки атаковали по всему фронту. Ожесточенная рукопашная схватка шла почти повсеместно. Кроме этого, из глубины вражеских построений то и дело вылетали смертоносные заклинания и пытались найти себе жертву. Имперские маги довольно успешно пресекали все такие угрозы, давая возможность своим солдатам не обращать внимания на возможность смерти от магии и сосредоточиться только на холодном оружии.
  Хуже всего ситуация была на левом фланге. Судя по всему, там сражались те самые ярые, о которых упоминал легат. По крайней мере, Роз видел, что как минимум один из бойцов орков имеет четыре руки, а двое напоминают какое-то желе на ножках. Еще десяток отличался редкостным уродством.
  Увидел архимаг и своих главных противников. Группа из семи странно одетых орков совершала какие-то телодвижения вокруг того, что можно было назвать магическим кругом. Хотя за такой круг Роз убил бы любого своего ученика, это, тем не менее, работало, раз уж эманации силы улавливались даже здесь. Ну а когда в круг упало обезглавленное тело человеческой девочки-подростка, стал понятен и источник энергии шаманов. Встретив "коллег", Роз рассмеялся и начал бой своим любимым "поцелуем тьмы". Небольшое черное облачко разом сократило армию орков на десяток ярых, с которых архимаг и решил начать демонстрацию собственного превосходства. Еще один "поцелуй тьмы" убил тех самых замеченных Розом монстров, включая и "желе с ногами", а вот третье заклинание было развеяно. Причем так, что архимаг этого даже не заметил. Раз - и смертоносная магия испарилась из мира, будто ее никогда и не было.
  Удивившись произошедшему, Роз немного нахмурился. Случившееся выходило за рамки возможностей обычных дремучих шаманов. Чтобы провернуть такой трюк, требовалось недюжинное мастерство, отточенное десятилетиями практики. Среди диких орков просто не могло быть таких умельцев.
  Щедро выплеснув свою силу на поле боя, Роз тут же подхватил ею все свежие эманации смерти и направил получившуюся "смесь" на ряды орков. Для сторонних наблюдателей все это выглядело как небольшой ветерок, который, несмотря на свою малую силу, пронизывал до самых костей и вызывал страх и даже животный ужас. Некоторые молодые орки не выдержали и упали на колени, другие побежали, но большая часть осталась стоять на месте, дожидаясь, когда все пройдет, - и их надежды исполнились. Уже спустя пару секунд все прекратилось, и обстановка на поле боя вернулась в прежнее состояние.
  Самому архимагу было плевать на реакцию орков и сколько из них поддались панике. Огромную прорву сил Роз потратил совсем не ради рядовых бойцов врага. Ему были нужны маги, и именно их местоположение он и вычислял таким затратным способом. Несмотря на то, что он потратил все свои силы, Роз остался доволен случившимся, и пока его помощники резво резали горло новым жертвам, он восстанавливал через это энергию и пристально следил за перемещениями среди орков.
  Оказалось, что пляшущие вокруг грубого магического круга индивидуумы не более чем приманка. Настоящим там был только круг, а сами танцоры не были даже магами, являясь тупыми мясниками и палачами для пленников. Зато в лесочке, находящемся чуть в стороне, оказалось просто запредельное количество магов. Волна страха буквально отскочила от того места, и его обитатели даже не заметили ее! Такое могло быть только если в одном месте находилось никак не меньше десяти магистров. Но скорее всего их там было больше. Роз определил их число как двенадцать и один.
  Вот этот один его и беспокоил. Судя по всему, он не был орком. Более того, человеком он тоже не являлся. Сначала архимаг решил, что перед ним эльф, но быстро отбросил эту идею как невозможную. Мысли Роза заметались. Тифлинг, кобольд, драконид, гном? Леший!!! На секунду появившийся из листвы силуэт дал ответ на этот необычный вопрос. Маленький народец, что живет в Великом лесу! И один из их магов почему-то помогает оркам!
  Впрочем, над этим вопросом Роз думать уже не собирался. Раз противник определен, то можно начинать действовать более жестко, тем более - сила как раз восстановилась. "Туман смерти" обрушился на лесочек и окутал его целиком. Ядовито-зеленое облако висело почти минуту, а потом в одно мгновение просто исчезло, точно так же как и "поцелуй тьмы" до этого. Вот только пока шаманы и их союзник боролись с атаковавшей их напастью, Роз не просто наблюдал за их потугами, а расправлялся с левым флангом орков.
  Четыре разных заклинания, - причем не для пользы дела, так архимаг просто показывал свою силу и навыки - выбили у орков всех ярых, а "покров тьмы" добил обычных воинов. Все высвободившиеся эманации смерти Роз собрал в одном месте и, как только шаманы справились с его атакой, -тут же направил накопленное на них. Боль более чем тысячи смертей, одновременно проходящая через саму сущность живого, должна была поставить точку в противостоянии магов, но Роз не учел, что не он один любит играть на этом поле.
  Шаманы не просто не обратили внимания на эту убийственную атаку, но и использовали ее для своих нужд, тут же направив в сторону легионеров примерно сотню материализованных духов, так любезно предоставленных им оппонентом. Получившие что-то похожее на оболочку, души погибших орков принялись рвать своих врагов на куски. В воздух полетели части тел, а над рядами зеленокожих раздался радостный вой. Правый фланг имперской армии перестал существовать за какую-то минуту. Дальше все духи были развеяны чистой силой Роза, но бегущих в ужасе солдат уже было не остановить.
  - Проклятие! - Роз рассердился на свою глупость, давшую в руки врага некоторое преимущество, и стал давать новые указания помощникам, - Десятерых разом, и быстро!
  Пока подручные убивали пленных орков, чтобы их хозяин мог восстановить силу, Роз планировал дальнейший ход сражения. По всему выходило, что выпендриваться больше не стоит. Эманации смерти - его верный союзник на любом поле боя, против шаманов были неуместны. Можно, конечно, было бы с их помощью поднять зомби, но без обученных помощников управлять ими было бы затруднительно, и Роз опасался, что шаманы просто перехватят управление над этими мертвыми куклами.
  В очередной раз восстановив свой запас сил до максимума, архимаг вновь применил "туман смерти". На этот раз ядовитое облако окутало магический круг с поддельными шаманами, заодно убив и пленников людей, что орки заготовили для жертвоприношения. Несмотря на силы круга и защиту, Роз с удовлетворением почувствовал, что внутри его заклинания умирают живые существа. А это означало, что сидящим в лесочке шаманам надо создавать новый круг и убивать в нем уже своих соплеменников.
  Последовавший за этим удар лешего стал для Роза неожиданностью. Когда он учился, преподаватели рассказывали ему о том, что маленький народец очень опасен в гневе и из-за этого может кратковременно превосходить свой магический ранг. Вот только Роз в это никогда не верил, считая просто байкой магического сообщества. Ведь, как магистр может стать архимагом, пусть и на минуту? Откуда возьмутся силы и умения? Логика подсказывала, что это невозможно. Только, похоже, что на мелких любителей деревьев логика не распространялась. Глядя на светло-зеленую волну "живой лавы" - заклинания высшего ранга, доступного только архимагам Жизни - Роз поклялся, что больше никогда не будет настолько самоуверен.
  Тем временем, волна, что должна была принести смерть центру позиций легионеров, медленно приближалась, пожирая на своем пути все живое. И пока что это были орки. Отчего то леший не стал заботиться о жизни своих союзников и пустил свое заклинание прямо через их порядки. "Живая лава", вообще, была весьма смертоносным заклинанием, но очень медленным и оттого куда более страшным. Смотреть на надвигающуюся на тебя смерть может далеко не каждый. Кстати, о смертях! Одна прямо сейчас случилась в лесочке! Видимо, шаманы не оценили рвение лешего, погубившего сотни и даже тысячи их соплеменников.
  Быстро перебрав в уме все свои возможности для противодействия "живой лаве", Роз пришел в неутешительному выводу, что остановить ее он не сможет. Точнее, для этого ему понадобится весь запас сил, а восстанавливать его уже практически неоткуда. Внизу сейчас стояло только шесть живых орчих и было неясно, хватит ли их на весь бой или же придется импровизировать. Наплевав на спасение солдат, Роз ударил по правому флангу орков.
  Дальше ему оставалось только наслаждаться эманациями смерти и с гордым видом принимать поздравления от помощников, наемников и Салурия. После его последней атаки у орков банально не осталось воинов для продолжения сражения, и легаты сполна воспользовались этим. Конечно, у памятного лесочка произошла огромная битва - шаманы так просто не сдавались, но и их силы были ограничены, да и начавшиеся магические возмущения работали против них.
  Когда вечером к наслаждавшемуся обществом местных куртизанок Розу зашел маркиз Салурий, архимаг приветствовал его расслабленной улыбкой. Кивнув на место рядом с собой, Роз лично налил гостю вина, которое сам не пил, и жестом указал одной из девиц составить мужчине компанию. Маркиз благосклонно принял и то, и другое проявление заботы.
  - Ваше высокопревосходительство, - отхлебнув вина и обняв куртизанку, Салурий посмотрел на Роза, - Герцог Форлезо поздравляет вас с этой замечательной победой и ждет вас в гости!
  - Передай герцогу мою благодарность, но в гости нам пока рано, - архимаг рассмеялся, - Надо еще немного подсократить поголовье орков.
  - Вы желаете продолжать?!
  - Непременно! И я надеюсь уже завтра выехать к новому месту боя!
  - Я все устрою, ваше высокопревосходительство, - маркиз и бровью не повел на столь странное желание архимага, как у любого хорошего исполнителя у него были готовы планы на случай любых изменений обстановки.
  - Тогда сегодня давай развлекаться. Ты хорошо поработал! Вино и девочки в твоем полном распоряжении, маркиз. Будь моим гостем!
  Покидая ночью апартаменты Роза, пьяный Салурий внезапно остановился в дверях и, повернувшись к архимагу, спросил то, что мучило его с того самого момента, как он увидел зеленую массу, надвигающуюся на порядки легионов.
  - Ваше высокопревосходительство! А вы могли остановить то заклинание, что уничтожило наш легион?
  Абсолютно трезвый Роз несколько секунд смотрел прямо в осоловевшие глаза человека и, что-то для себя решив, ухмыльнулся и ответил:
  - Мог.
  - Тогда почему..., - маркиз запнулся с вопросом, но архимаг его понял,
  - Жизнь простых людей не стоит того, чтобы я за нее боролся.
  
  Глава 4
  
  Кардинал Илорин смотрел на море, и его душу терзали непонятные тревоги и сомнения. Что-то шло не так, и это чувствовалось всеми фибрами души, но священник пока не видел, где же произошла катастрофа, и оттого было еще муторней. Впрочем, Светлый поход изначально шел не так, как это виделось, а значит оставался шанс, что все и дальше будет идти пусть тяжело, но к цели и успеху.
  Многочисленные же мелкие недоразумения сыпались как из рога изобилия. В войсках царил хаос, и исправить его пока не получалось никакими средствами. Траты на армию уже перевалили все разумные пределы, бюджет был давно израсходован и требовал срочного увеличения минимум в два раза. Короче, с какой стороны ни подходи, все было плохо.
  Опытные советники утверждали, что на войне это обычное дело, а на такой войне тем более. Столь огромные человеческие армии не собирались уже давным-давно, и ни у кого не было нужных навыков, чтобы руководить подобными армадами. Кардинала это успокаивало мало, он привык быть лучшим и все дела проводить идеально. Тем более что от исхода Светлого похода зависело очень и очень многое в карьере самого честолюбивого священника.
  А теперь вот к проблемам армии, снабжения, дисциплины, взаимодействия, снаряжения и прочего добавились внутренние терзания, буквально кричащие о том, что произошло нечто ужасное. Кардинал развернулся и с силой ударил кулаком в стену, а почувствовав боль в костяшках, выругался и, несколько раз тряхнув кистью, покинул балкон.
  Сидящие в комнате люди предпочли сделать вид, что не видели этой странной вспышки эмоций у своего начальника, и когда Илорин сел в кресло, все как один демонстративно смотрели куда угодно, но не на его разбитую до крови руку.
  - Как дела у десанта? - кардинал посмотрел на ближайшего священника, которому и предстояло держать ответ за все события последних дней.
  - Полный успех, ваше преподобие! - радостно возвестил священник, - Все десять отрядов захватили прибрежные города строго по вашему плану! Никакого сопротивления со стороны вампиров оказано не было.
  - А люди?
  - Пособники тварей пытались обороняться, но были уничтожены, ваше преподобие.
  - И много их было?
  - Не больше сотни пособников на каждое поселение, ваше преподобие, - докладывающий понял вопрос верно и поспешил добавить, - Но и обычные люди воспринимают нас как врагов, только пока не выступают открыто. У Инквизиции будет много работы.
  - Значит, никаких проблем? - уточнил Илорин.
  - Никаких, ваше преподобие! Мы захватили часть побережья Ильхори и можем перенести свою базу туда, покинув этот мерзкий город и королевство безбожников! Под вашим мудрым руководством мы сделаем это очень быстро!
  - Не будем торопиться, - кардинал осадил энтузиазм своего подчиненного, - И не стоит называть Элур королевством безбожников. Мы здесь гости и необходимо вести себя вежливо.
  - Но...
  - Я сказал "вежливо"! Кому и как верить во Всесветлого мы будем решать после того как разберемся с тварями! Его величество Карл Элурский милостиво предоставил нам Ур, разрешив Светлому походу хозяйничать здесь ради достижения наших целей, и уже за одно это стоит уважать это место и его владыку!
  - Я услышал вас, ваше преподобие, - по ярости, пылавшей в глазах священника, кардинал понял, что вскоре в Вобанэ отправится очередной пасквиль о том, что глава Светлого похода очень уж благосклонен по отношению к мартианцам и основанной ими церкви.
  - Как обстоят дела на складах? - решив больше не заострять внимания на проблемах Светлой Церкви в Элуре, Илорин продолжил свой опрос, пытаясь найти хоть одно слабое место или же понять, о чем предупреждает его интуиция, - Мне докладывали, что некоторые поставщики завезли гнилое зерно.
  - Это ложь, ваше преподобие. Все продовольствие на складах самое качественное и свежее!
  - Прямо все? - язвительно поинтересовался кардинал, прекрасно знавший о взятках, благодаря которым несколько тонн тухлой рыбы оказалось в солдатских котлах.
  - Я сам питаюсь едой с этих складов, ваше преподобие! Воины получают самую лучшую пищу, какая только может быть! Так хорошо не питаются солдаты ни одной армии мира!
  - Ладно, я проверю это, - после фразы кардинала возмущенный священник моментально затих и присмирел, а его глазки в страхе забегали, - Что у нас с деньгами?
  - Местное отделение Светлого банка пребывает в несколько расстроенном состоянии...
  - Короче! Когда мы сможем выдать солдатам их плату?
  - Корабль с серебром уже в пути и вскоре будет здесь, после чего мы сразу же погасим все долги.
  - Хорошие новости, - кардинал улыбнулся, тревоги отступили на второй план, - Неужели нет никаких плохих новостей?
  - Все идет как задумано, ваше преподобие!
  С этим заявлением Илорин мог бы поспорить, ибо "как задумано" ничего не шло, - но раз дело двигалось, то значит и проблемы не стоили того, чтобы нервничать из-за них. А дело Светлого похода против кровопийц двигалось пусть медленно, но верно и вперед.
  - Единственной мелкой неприятностью является отсутствие связи с армией генерала Рицетти, но уверен, что как только...
  - Как нет связи? - побледневший кардинал вскочил со своего места, - Как нет связи?! Как долго?
  - Вторые сутки, ваше преподобие, но это ровным счетом ничего не значит. Они могли потерять...
  - Они уже мертвы!
  Без сил рухнув обратно в кресло, кардинал Илорин уронил голову на стол. Тайно отправленная по суше армия генерала Рицетти должна была скрытно пройти через леса, отделяющие Элур от Ильхори, и оказаться в тылу у войск противника, которые должны были направляться на устранение угрозы десанта с моря.
  - Отсутствие связи еще ничего не говорит о том, что на армию напали, ваше преподобие! Выдвижение войск генерала Рицетти является тайной даже для элурцев! Вампиры не могли знать о них. Я уверен, что это просто досадная случайность, - другие присутствующие в комнате уверенно закивали, подтверждая слова священника.
  - Запомните раз и навсегда! - кардинал поднял голову, - Когда ты имеешь дело с вампирами, то отсутствие связи означает только одно: смерть тех, с кем ты хочешь связаться. Нет более верного признака, чем этот!
  - Значит элурцы предали нас, сообщив вампирам об армии!
  - Вы же только что утверждали, что местные ничего не знают.
  - Я ошибался, ваше преподобие.
  - Все может быть, - кардинал, чьи плохие предчувствия полностью сбылись, вновь поднялся на ноги, - Подготовьте мне корабль. Я отправляюсь в Касию. Надо лично встретиться с королем Карлом.
  
  *****
  
  Как только раскаленный до бела металлический прут коснулся кожи висящего на столбе человека, тот дико заорал, а на его лице застыла странная гримаса, будто человек мучился запором. Стоящий чуть в стороне и смотрящий на эту картину мужчина в дорогих, но простых по покрою одеждах, поморщился, но стерпел, - правда, предпочел отойти еще немного подальше, что, впрочем, не спасло его нежный слух от нового бьющего по ушам визга. Крики пытаемого были очень громкими, а низкие своды подвала идеально разносили их.
  - Ради чего упорствуешь? - человек с раскаленным прутом в руках за волосы задрал голову висящего и глянул ему в лицо, - Представь, как славно было бы без всех этих ожогов и порезов на твоем теле.
  - Пошел ты, - тихо прошептал висящий на столбе и опять заорал, как только прут вновь соприкоснулся с его телом.
  - Упорствуешь, - удовлетворенно произнес палач, - Славно! Это очень славно! Я люблю упорных.
  Прут переместился на мужской сосок, и крик перешел в очередной визг, заставивший наблюдателя вновь болезненно поморщиться и наконец вмешаться в рабочий процесс палача.
  - Мне вас рекомендовали как лучшего специалиста по развязыванию языков. А мы здесь уже два часа, и ничего кроме криков я еще не слышал.
  - Так, ваша милость, если бы подопечный был разговорчив, то и я вам был бы не нужен. Не волнуйтесь, уважаемый, скоро заговорит! - и еще раз приподняв голову допрашиваемого, улыбнулся ему, - Заговоришь же?
  - Я твою маму... А-а-а-а!!!
  - И вот так каждый раз. Сначала упорствуют, а потом ревут как дети, ползая в собственном дерьме.
  - Сколько еще ждать? - наблюдатель прочистил себе заложенные от крика уши, - Информация нужна мне срочно!
  - Ну, если срочно...
  Потеребив пытаемого, палач поводил перед его носом раскаленным прутом, а потом стал очень медленно опускать его вдоль тела, впрочем, не прикасаясь к нему. Когда железо спустилось ниже пояса, висящий мужчина занервничал.
  - Ты что задумал, сволочь?!
  - Прижгу тебе некоторые ненужные части тела.
  - Стой! Стой! Я все скажу! - осознав свою ближайшую участь, допрашиваемый тут же сдался, - Не надо! Я все скажу!
  - Славно, - палач улыбнулся и повернулся к своему нанимателю, - Спрашивайте, ваша милость.
  - Одну минуту, я должен кое-кого позвать, - мужчина направился к выходу из подвала.
  - Эй! Мы так не договаривались! - палач занервничал.
  - Не волнуйся! Я должен позвать своего господина.
  Как только человек скрылся за тяжелой дверью и закрыл ее за собой, картина в подвале разительно поменялась. С лица палача исчезла любая взволнованность и услужливость, его потухшие, практически мертвые глаза внезапно обрели цвет и яростно сверкнули, а сам он хищно улыбнулся.
  - Попалась рыбка, - удовлетворенно прошептал он.
  Но палач был не единственным в подвале, кто изменил свое поведение, стоило прилично одетому человеку скрыться за дверью. Висящий на столбе мужчина тоже перестал изображать страдания, ловко подтянулся и, самостоятельно снявшись со столба, встал рядом с тем, кто еще минуту назад жестоко его пытал. Раны на его теле стали стремительно затягиваться.
  - Славно орешь, - обратился к нему "палач", - Но страдания изображаешь плохо.
  - Не придирайся. Клиент поверил. А если недоволен, то в следующий раз изображать жертву будешь ты.
  - И изображу, - кивнул "палач", - Но, надеюсь, следующего раза не будет. Да и еще раз подменить жертву может и не получится. Мы и так целую неделю ловим этого осторожного гаврика, что не желает показываться на глаза даже своим помощникам, а тут еще ты кривляешься, вместо того чтобы нормально изображать боль.
  - Так если мне не больно! Как я должен это играть?
  - Разведчик должен быть готов к любым трудностям. Тем более таким простым.
  - Я и так ко всему готов. Не забывай, что только благодаря мне мы с тобой поймали самого неуловимого контрабандиста Гарна, и сделали это всего за неделю. Человеки его годами ловят, и без результата!
  - Мы тоже еще не поймали. Не говори гоп, пока не перепрыгнешь.
  - Да поймали уже! Теперь он от нас никуда не денется, если что - догоним по запаху и звуку. Главное, что он лично ждет отмашки от подручного, жаль только, что тот не знает, где его босс прячется, и пришлось устраивать весь этот спектакль с пытками "должника".
  - Зато славно развлеклись.
  - Не поспоришь! О! Кажись, идут!
  - Идут, - подтвердил "палач" и быстро прошел к двери.
  Уже через минуту на столбе висел совершенно другой мужчина. Недавний наблюдатель без чувств лежал на охапке прелого сена, а рядом с ним лежали еще трое мужчин в куда более простых одеждах и с более крепким телосложением, выдававшим в них людей, привыкших решать проблемы с помощью грубой силы.
  Потрепав висящего по щеке, "палач" привел его в чувство и, нежно улыбнувшись очнувшемуся мужчине, отошел от него на полметра, давая тем самым рассмотреть себя лучше.
  - Морис Праст, урожденный Империи, житель Гарна. Род деятельности - контрабанда. Самый хитрый и ловкий делец на западном побережье Ночного моря. Заочно приговорен к смерти в Гарне, Бади и Империи. Поговорим?
  - Вы ошиблись, уважаемые, - висящий облизал губы и, бросив два быстрых взгляда, - один на своих пленителей, а второй на лежащих людей - попытался придать себе более уверенный вид, - Я не тот, о ком вы говорите.
  - Ошиблись? - наигранно удивился "палач", - Тогда, конечно, никакого разговора не будет. Нам нужен Морис Праст, а раз вы - это не он, то мы вас просто убьем.
  Мужчина быстро достал странного вида кинжал и решительно направил его к горлу висящего, не оставляя и шанса сомнений в своих намерениях.
  - Подождите! Я Морис Пратс.
  - Славно! - кинжал в мгновение ока оказался в ножнах, - Поговорить, я так понимаю, вы, любезный, тоже согласны?
  - Да!
  - Славно.
  Грубо сколоченный табурет был принесен от стены и поставлен в паре метров от столба. Присев на это подобие предмета мебели, "палач" придал себе задумчивый вид и некоторое время размышлял.
  - Вы, Морис, прибыли в Ур, преследуя две цели. Первая. Естественно, вы хотели заработать. Сейчас здесь собраны значительные силы Светлого похода, и их снабжение позволит знающему и умелому человеку озолотиться. Но денег у вас и так много, поэтому куда важнее была вторая причина вашего появления в Элуре. Вам нужен покровитель! И вы надеетесь найти его среди руководителей Светлого похода. Тоже вполне здравая идея. Но! - сидящий театрально воздел указательный палец вверх, - Все это просто способ, чтобы достичь вашей истинной цели. Какой? Купить себе замок и титул в Империи!
  - Откуда вы знаете об этом? - висящий человек был явно очень сильно удивлен услышанным монологом о своих собственных планах на будущее.
  - Если уж мы смогли вас поймать, - а вы настолько осторожны, что обычно никогда не являетесь на встречи лично и всегда действуете через посредников, - то уж знать ваши цели мы просто обязаны.
  - Но я никому этого не говорил!
  Вместо ответа сидящий человек полез за пазуху и достал оттуда знак мага. Висящий на столбе тут же опустил голову и тяжело вздохнул.
  - Менталисты... И зачем я понадобился Каменной палате Элура?
  - Мы хотим осуществить вашу мечту, - предположение пленника было неверным, но вампир не спешил его разочаровывать, - Небольшой замок на границах Империи и обитающий в нем маркиз, во всем верный Элуру. Славно же?
  - Для вас, да.
  - А о вас никто и не говорит, - вампир поднялся на ноги и, приподняв тело, снял человека со столба, - Присаживайся, разговор будет долгим.
  Контрабандист без слов сел и, размяв кисти рук, настороженно посмотрел на своего тюремщика.
  - Я только не понимаю, зачем Элуру свой человек на границе со степью.
  - Э, нет! На границе с кочевниками жить хотел ты. Мечтал, что сможешь оттуда выйти на Песчаные рудники.
  - Почему мечтал? - разозлился мужчина, - Это реально сделать, надо только...
  - Плевать, - остановил его вампир, - Твой замок будет на границе с орками.
  - Орками? - в глазах контрабандиста появился животный ужас, - Но они же убивают всех людей!
  - Не стоит повторять глупости. С зеленокожими вполне можно договориться. Да и твой замок будет укреплен лучше любой пограничной крепости, и орки не смогут его взять.
  - Допустим, - мужчина немного успокоился, - Но на чем я буду зарабатывать? Нелюди не производят ничего ценного.
  - Так уж и ничего? - усмехнулся вампир, хитро посмотрев на собеседника.
  - Ну-у-у... Конечно, можно торговать рабынями кобольдов, если поставить замок чуть ближе к западу, - контрабандист стал задумчив, - Еще можно наладить покупку некоторых степных трав, меда и ягод. Оркам можно поставлять овец, которых разводить на своих землях.
  - Узнаю делового человека, - вампир похлопал пленника по плечу, - Но всем этим займешься на досуге. Для заработка тебе хватит и соли.
  - Соли? - контрабандист оживился, - Вы знаете о месторождении соли?
  - И весьма богатом, - подтвердил вампир, - Денег будет много.
  - А почему о нем не знают в Империи?
  - Далеко от границы. Но за жратву орки будут и добывать, и таскать соль как миленькие. А если случится очередное вторжение, обойдут земли своего благодетеля стороной.
  - Ладно. А как быть с нынешним вторжением?
  - С этим разберется архимаг Роз. Кстати, он и будет твоим покровителем на первое время. Отправишься к нему с рекомендательным письмом, он замолвит за тебя словечко; купишь земли и титул, устроишься, заведешь контакты с орками.
  - А что я должен буду делать для вас?
  - Пока ничего, - ухмыльнулся вампир, - Для всех дел рядом с тобой будет наш человек.
  - Но зачем тогда вам я?
  - Ты три раза организовывал свое дело с нуля. Каждый раз успешно. Уже несколько лет ты самый неуловимый контрабандист в мире. Максимально осторожный и хитрый. Нам нужен перевалочный пункт и опорная база на границе Империи, и надо сделать так, чтобы ни одна живая душа даже не заподозрила ничего неладного в твоем новом замке. Твои таланты позволят сделать это, и Элур на долгие годы получит тихое и спокойное место в тылу у врага. И, конечно же, мы получим твою организацию. Ведь рулить контрабандой Ночного моря из степи невозможно.
  - Это моя организация! - от возмущения мужчина поднялся с табурета.
  - Уже нет. Зато вскоре у тебя будет титул, собственные земли и абсолютно честный заработок, который сделает тебя очень богатым. Смирись.
  Когда спустя час контрабандист покинул негостеприимный подвал, в котором так бесславно закончилась его многолетняя нелегальная деятельность, он был подавлен и задумчив. Вампир же, наоборот, был доволен как кот, объевшийся сметаны. Крупнейшая и самая успешная сеть контрабандистов Ночного моря отныне полностью была в руках общины, и кроме финансовых прибылей это обещало еще и серьезный поток разведывательной информации и иных возможностей. С учетом уже имевшихся предприятий, можно было считать, что отныне вся нелегальная торговая деятельность на Ночном море, пусть и неофициально, принадлежит вампирам. Осталось только прибрать к рукам пиратов да завести сильный военный флот - и главная транспортная артерия мира будет в руках герцога Каса.
  
  *****
  
  - Экселенц! - Стефания осторожно заглянула в кабинет, - Юля сказала, что мне можно.
  - Раз Юля сказала, значит можно! Заходи! - призывно махнул рукой Александр, приглашая свою бывшую любовницу в кабинет, - Что-то не так с моим поручением?
  - Тут такое дело. С отделом слуг я уже разобралась, - вампиресса по-хозяйски налила себе крови и разместилась на стуле для посетителей, - Никаких проблем не возникло. Все в отделе восприняли мою критику и советы адекватно. Уже через полгода весь необходимый штат прислуги будет обучен, а в будущем начнут набирать и обучать слуг из числа детей каторжников, что нам пришлют из Валерии. Это решит все вопросы надолго. Я здесь по другому поводу.
  - И что случилось?
  - Лысые коротышки собрали огромную армию. Просто огромную, экселенц, - Стефания тяжело вздохнула, - Они как с цепи сорвались с этими вурдалаками! Выгребли всех, кто может держать оружие. Оправдывают это тем, что не хотят, чтобы с их новым домом приключилась такая же судьба, как и с предыдущим.
  - Гномы, как всегда, сначала делают, а потом думают, - раздраженно покачал головой Александр, - И в этот раз они не подумали о защите.
  - Верно, экселенц. А еще о порядке в Александрии и о работниках для всех их мануфактур. Да много о чем не подумали! Только они не желают ничего слушать!
  - Нужен мой прямой приказ? - триумвир сообразил, зачем Стефания жалуется ему о проблеме.
  - Да. Нужно распоряжением эрла ограничить их армию по численности. Боюсь, без этого образумить лысых не получится.
  - Хорошо. Сейчас напишу, - Александр достал лист бумаги и принялся писать приказ для кланов, - Укажу, что нынешняя армия не может быть больше чем та, что помогала Карлу.
  - Это было бы замечательно, экселенц, - на лице вампирессы расцвела улыбка.
  - Так и напишем! - триумвир продолжил старательно выводить слова магией.
  Закончив, он передал приказ вампирессе, и счастливая Стефания покинула кабинет. Задумчиво посмотрев на закрытую дверь, Александр быстро навел на своем столе порядок и последовал за посетительницей, - правда, уже в приемной его маршрут стал резко отличаться от того, что минутой ранее проделала девушка. Мимоходом ласково потрепав по голове Юлю, триумвир зашел в кабинет алукарда.
  Середина лета неуклонно приближалась, и вскоре вампирам предстояло совершить церемонию передачи власти. Ради этого Александр с невестой и приехал в Гнездо, где оказался завален различной административной работой на благо общины. Прежде чем Евгений получит власть на ближайшую сотню лет, предстояло сделать еще очень многое, и не все из этих дел были приятными.
  Будь воля Александра, он бы вообще отложил смену алукарда. Не то время и не те обстоятельства, чтобы неукоснительно соблюдать традиции прошлых лет. Слишком много проблем и не время затевать внутренние перестроения. Но ни Константин, ни Евгений в этом вопросе его не поддерживали, уверенно заявляя, что никаких отклонений от законов вампиров они не допустят и заодно попеняли своему третьему товарищу за пусть и вынужденное, но отсутствие на Ритуале. Тоже ведь серьезное отклонение от традиций, случившееся впервые в истории.
  Правда, тогда все триумвиры поддержали Александра, и первый день лета, в который вампиры традиционно передавали свою кровь старшим по положению, герцог провел вдали от Гнезда, решая проблемы королевства - и, соответственно, торжественную завершающую часть Ритуала пропустил. Полагающаяся ему кровь дожидалась Александра в хранилище, и выпить ее он должен был строго перед церемонией смены владельца шестопера.
  - Не начинай!
  - Я еще ничего не сказал! - опешивший Александр уставился на Константина, встретившего его подобным образом.
  - По глазам вижу, что опять будешь просить отложить церемонию.
  - Это разумно.
  - Ты дуешь на молоко, Саш. Нам ничего не угрожает, и нет ни одной причины считать иначе. Ты слишком вжился в свой образ человека и принимаешь проблемы Элура за наши.
  - Может, так оно и есть, - согласился Александр, признавая, что в словах алукарда есть здравый смысл, - Но все равно, как-то с опаской я отношусь к смене власти.
  - Обычный мандраж, - Константин захихикал, - Так было и сто лет назад. Уже через год будем относиться к этому как к забавной мелочи. Вспомни, как Женька вел себя, когда власть мне переходила!
  - Ну, да. Он тоже нервничал больше нас с тобой.
  - Вот-вот. Если через сто лет больше вас с Женей буду нервничать я, значит будем считать это нормальным поведением для третьего триумвира.
  - Ладно! Уболтал, черт языкастый, - Александр присел за стол и сменил тему разговора, - Уже придумал, что добавишь в шестопер?
  Еще в первое столетие своего пребывания в этом мире триумвиры сговорились, что символом власти алукарда будет самое первое оружие, полностью изготовленное вампирами. Так вышло, что это был шестопер, что Александр сделал для себя. Ну, а кроме выбора символа триумвиры решили, что каждый алукард будет добавлять в шестопер что-то свое. Так сказать, развивать и улучшать его.
  - Шип удлиню и изменю его форму. Ну и так, по мелочи.
  - Эх! А я надеялся на куда большие изменения.
  - Обойдешься. И вообще, ты чего прохлаждаешься? Кто работать будет?!
  - Не начинай, зануда!
  - На, вот, - алукард протянул Александру кипу бумаг, - Просмотри быстро эти отчеты.
  Вздохнув, триумвир принял из рук соратника листы с докладами и принялся бегло их читать, сортируя на важные и очень важные.
  Первым же делом ему попался отчет разведки о валерианском караване с каторжниками. Пять кораблей с живым грузом уже находились в Ночном море и вскоре должны были войти в устье Великой. Судя по всему, среди "каторжников" взрослых не было вовсе. Правда, и совсем уж младенцев маги не рискнули отправить в столь длительное путешествие, и потому в Кас должны были прибыть две тысячи детей в возрасте от пяти до восьми лет. Именно о них и говорила Стефания, когда упоминала, среди кого планируют вербовать будущих слуг для официальных резиденций вампиров.
  Положив отчет в стопочку просто важных докладов, Александр взялся за следующий. Это оказался доклад об основных финансовых операциях, совершаемых в королевском домене. Вспомнив, как сам два века читал такие рапорты, вампир улыбнулся и отложил лист в стопочку очень важных бумаг.
  Следующий отчет оказался из Ильхори. Разведка докладывала, что судя по всему, та армия, которую коалиция отправила к цели по суше, попала в засаду вурдалаков и была полностью уничтожена до последнего солдата. По крайней мере, именно такой рапорт был отправлен в столицу командиром вурдалаков, и причин не доверять ему не было.
  Следующим отчетом оказалось сообщение из Корпуса Разведки с донесением об успешной вербовке одного из баронов Орода. С учетом того, какое положение бароны занимали в соседнем королевстве, можно было говорить о том, что вскоре вампиры будут знать не только все секреты соседей, но и пикантные подробности дворцовой жизни. Несомненный и очень серьезный успех Серегиных подчиненных.
  Следующей бумагой оказался доклад троллей с обновленным анализом возможных ходов вурдалаков против Элура. Тролли утверждали, что нападение на Ур будет в любом случае, вне зависимости от хода боевых действий на территории Ильхори. При этом, из-за непереносимости морского запаха вурдалаки не смогут полностью взять город под свой контроль и ограничатся банальной резней жителей. Хорошей новостью было то, что тролли были свято уверены, что остальные города на Великой вурдалаки трогать не будут, а значит и судоходству ничего не помешает. Плохой новостью можно было считать то, что, по их мнению, Карл несомненно захочет воспользоваться подвернувшейся возможностью, и пленники из Орода будут переселены в Ур, а не в Залон.
  Переложив аналитический отчет в очень важные бумаги, Александр задумался над его содержимым. По всему выходило, что вампиры останутся в выигрыше в любом случае, а если заранее подготовятся к резне, то и вовсе усилят свои позиции. Причем, можно будет всерьез подвинуть и урских купцов, заменив их на более лояльных касских.
  Финансовый отчет Казначейства и справка о запасах материалов полетели вслед аналитической записке даже без просмотра. Триумвир и так знал, что их алукард будет смотреть в первую очередь, но лишь с целью общего контроля ситуации перед передачей власти.
  А вот отчет о раскопках поселения драконидов Александр изучил очень тщательно. К сожалению, пока никаких новых прорывов не случилось. Поселение было серьезно разрушено, и кроме самых общих моментов археологи вампиров ничего не могли сказать ни о жизни в нем, ни о том, насколько те дракониды имеют отношение к нынешним. Развалины все еще надежно хранили свои секреты, хотя и были уже основательно перекопаны, и ученые требовали поиска новых, менее разрушенных руин. Отчет полетел в стопку важных документов.
  Следующим же оказался еще один доклад от Корпуса Разведки. Трое его представителей добрались до Тора и подробно информировали руководство о делах в королевстве. Прочитав бумагу, в целом ничего нового Александр не узнал. Север по-прежнему был безлюден, и там до сих пор никто не селился. В столице же и вокруг нее все так же шла нескончаемая грызня за власть и трон. Развлечение, что уже два века не надоедало тамошним аристократам, и судя по всему, не надоест еще парочку столетий. Причем, дело дошло уже до того, что к благородному сословию себя стали причислять лидеры любой более или менее сильной банды. Одним словом, хаос и анархия продолжали процветать в Торе, и конца им было не видно.
  Пополнив докладом стопочку важных документов, Александр взял следующую бумагу и улыбнулся. По странному стечению обстоятельств это был отчет о делах в Валерии, некогда и ставшей причиной падения Тора.
  У магов все было как всегда, за тем исключением, что события в Элуре подвигли их на более активные действия, и сейчас большая часть Магического Совета была решительно настроена на выведение королевства из под власти Светлой Церкви. Мнение короля и населения, естественно, спрашивать никто не собирался. Александр был уверен, что это было ошибкой магов.
  И следующий лист подтвердил его догадку! Еще одна аналитическая записка троллей указывала на недопустимое отдаление интересов магов от интересов обычных людей, особенно заметное в Валерии. Фыркнув по поводу столь очевидной вещи, триумвир положил обе бумаги в стопку важных, то есть тех, что следует смотреть во вторую очередь.
  А вот отчет с прогнозами на урожай был моментально помещен в очень важные документы. Тем более, что и новости там были очень хорошими. Судя по всему, в этом году с урожаем в Элуре будет все отлично, а это не могло не радовать. Впрочем, закупаться за границей все равно придется, но в этот раз это не будет делом жизни и смерти.
  Раскидав порученную его заботам пачку докладов, Александр посмотрел на увлеченно что-то пишущего Константина и неожиданно вспомнил о невесте. Образ юной девушки вспыхнул в мыслях столь ярко, что вампир даже поразился такому воспоминанию, никак не связанному с памятью крови. Раньше подобное случалось только с образом Марианны, когда герцогиня была еще жива, а значит можно было сказать, что если он не влюбился в невесту, то как минимум начал это делать. Тяжко вздохнув, Александр поднялся.
  - Пойду я.
  - Иди ты, - буркнул алукард, не отрываясь от письма, и неожиданно спросил, - О Селме подумал?
  - Как узнал?
  - А у тебя даже вздох становится другой, когда ты о чем-то приятном думаешь. Поэтому иди, а я еще поработаю.
  - И даже не навестишь принцессу? - ехидно поинтересовался Александр.
  - Чуть позже, когда придет подарок для нее, обязательно навещу. А пока брысь отсюда и не мешай работать. Или помогай.
  - Все-все. Ушел!
  
  *****
  
  - А хорошие получились кораблики!
  - Ничего так, - подтвердил Геннадий и развернулся к Леопольду, - Но можно было сделать их чуть более универсальными. Эти слишком уж заточены только под перевозку людей в колонии.
  - Так ничего другого от них и не требуется, - удивился разведчик, - Быстрая и надежная перевозка колонистов за минимальную цену. По мне, они идеальны!
  - Видел бы ты по настоящему идеальные суда, - мечтательно протянул Геннадий.
  - Ты про клиперы?
  - И винджаммеры. Вот уж, по настоящему идеальные парусные корабли. А это..., - вампир презрительно махнул рукой, - Яхта!
  - Я видел рисунки в библиотеке. Это, скорее, бриг.
  - Бригом это станет лет через двадцать.
  - Ну, хорошо-хорошо, - примирительно поднял руки Леопольд, видя, что собеседник решительно настроен с ним не соглашаться, - А почему было не сделать нормальные клиперы?
  - Нормальных материалов нет, а все заменять магией глупо, - Геннадий вновь развернулся к пристани, - Лучше скажи, неужели нельзя было подобрать более подходящие отряды колонистов? Неужели твоя супруга не боится отправлять на острова детей?
  - Никого младше пятнадцати лет здесь нет.
  - Как и старше двадцати.
  - Самый лучший возраст для обживания на новых землях. Не придется переучиваться. Климат на юге все же другой.
  - Они же ничего не умеют.
  - А вот это вы зря, - покачал головой Леопольд, - Жизель лично отбирала каждого кандидата. Никаких проблем с колонистами не будет!
  В этот момент от причальной стенки отчалил последний из кораблей, презрительно обозванных Геннадием яхтами, и медленно направился вниз по реке. Таким образом, без излишней помпы и торжественных проводов в путь отправилась первая партия колонистов, что должны были начать обживать острова на юге континента. Снаряжение экспедиции уже влетело вампирам в копеечку и будет стоить еще больше, зато, по всем подсчетам, уже к середине следующего года они смогут заселить все ближайшие острова и тем самым лишить другие королевства возможности мирным путем завладеть землями на юге.
  - А что Жизель планирует делать с выжившей колонией?
  Магическая разведка с воздуха показала, что не все старые поселения вымерли. Как минимум одно из них продолжало влачить жалкое существование на одном из островов, и для вампиров это было крайне неприятно, так как узнай об этом факте в Империи - и та могла бы потребовать остров себе.
  - Если в обнаруженной нами деревне люди все еще считают себя гражданами Старой Империи, то их придется вырезать. Жизель уже на всякий случай формирует особый отряд для этого. Ну, а если люди там все давно забыли, то их можно использовать в наших целях.
  - И какова вероятность вырождения старой колонии?
  - Тролли говорят о девяносто трех процентах.
  Геннадий присвистнул.
  - Многовато.
  - Там очень тяжелые условия жизни, без связи с метрополией жить там невозможно.
  - То есть, и эти вымрут? - Геннадий указал вслед уходящим "яхтам".
  - Если мы прервем с ними связь, то вымрут. А если будем поддерживать, то все должно быть нормально. Лет через сто даже смогут жить почти без нас.
  - Какая смертность планируется?
  - Высокая. Слишком уж дерьмовый там климат.
  - А ты не думал дать в Корпус Науки поручение заняться терраформированием юга? А то, я слышал, Мария уже хочет реки и горы двигать.
  - Насколько можно судить, там основная проблема в насекомых, а не в горах и реках.
  - С пчелами мы справились, - наверное, и с жуками разберемся!
  - Пожалуй, вы правы. С вашего разрешения, подскажу эту идею Жизель.
  - Дарю, - вальяжно махнул рукой Геннадий, - Уверен, Марию это заинтересует.
  - Я тоже так думаю, - ухмыльнулся Леопольд, - Но сейчас главное, чтобы экспедиция добралась до места без потерь.
  - Главное, чтобы юг был нашим. А как мы этого добьемся и сколько это будет стоить - не так уж и важно.
  Услышав подобное из уст самого главного скряги общины, Леопольд сначала удивился, но подумав о перспективах и о том, что юг может дать вампирам в будущем, только лишь согласно кивнул.
  - Вы правы. Главное, чтобы юг был нашим. Остальное не важно.
  
  Глава 5
  
  - Таким образом, своей основной обязанностью я вижу сохранение нашего образа жизни и всех тех достижений, что мы уже заработали нашим непрестанным трудом за все эти годы. Ничто из того, что уже является неотъемлемой частью нашей жизни, не будет предано забвению. И принимая этот шестопер, - Евгений воздел над головой знак власти над вампирами, - Я клянусь, что сделаю все от меня зависящее, чтобы за годы моего правления мы стали только сильнее и еще больше приблизились к выполнению Великого Плана Вампиров.
  Как и в прошлый раз, вступление нового алукарда в должность сопровождалась его отчетом о том, что он планирует сделать на новом посту. Только вот, если Константин выдержал свою речь в консервативных тонах, стараясь успокоить общину в момент смены власти, то Евгений предпочел реформаторский подход и огорошил собравшихся своим планом грядущих преобразований, только в конце речи указав, что ничего ломать он не будет, а ограничится надстройкой, расширением и углублением уже имеющегося.
  Только это и успокоило вампиров, так как если новость о "квартетах" во главе Корпусов народ воспринял еще нормально, то на словах об обязательном участии общины в жизни королевства уже начал роптать, а к моменту, когда новый алукард заявил о грядущих масштабных инфраструктурных проектах, и вовсе почти все присутствующие выказывали молчаливое недовольство.
  Да и как иначе могли относиться вампиры к заявлениям о том, что отныне все, кто предпочтет служить в гражданских структурах общины, могут забыть о спокойном и размеренном существовании и будут использоваться на целой плеяде грядущих строек как грубая физическая сила, а корпус Мастеров вновь получит серьезные полномочия, сопоставимые с теми, что ведомство Ольги имело в первые годы попадания вампиров в этот мир. И по факту, теперь оказывалось, что служба в армии, жандармерии или разведке будет более спокойной и предсказуемой, чем у тех, кто ранее занимался административной работой. А уж вампиры, ушедшие на "вольные хлеба", и вовсе будут находиться чуть ли ни в привилегированном положении. Правда, истинную цену такой "привилегированности" каждый в общине прекрасно понимал, потому и количество желающих получить титулы и жить отдельно все еще было крайне невелико, если не сказать, что оно являлось цифрой, мало отличающейся от нуля. Зато теперь появлялся реальный шанс, что желающих стать независимыми станет больше, ведь тяжелая работа на себя для некоторых куда привлекательней тяжелой работы на общее благо.
  Стоило Евгению опустить шестопер, как стоящие по бокам от него Константин и Александр синхронно резанули себя по ладоням и воздели над головой нового алукарда свои окровавленные руки, при этом добившись, чтобы несколько капель упали на голову правителя вампиров. Как только это случилось, все знамена, развевающиеся по краям колизея, мгновенно упали вниз, и вскоре их место заняли новые полотнища, на которых герб Евгения, вздыбившийся атакующий медведь, уже находился посередине, а кабан Константина и волк Александра находились по бокам от него и чуть ниже. И, соответственно, герб вице-алукарда располагался справа, а герб третьего триумвира был слева от герба алукарда.
  В целом, все прошло ровно как и в прошлый раз. Вампиры приняли смену власти тяжеловато, но с некоторой надеждой. Отдельные личности опять, не стесняясь, плакали, другие были излишне хмурыми, и почти никто не радовался происходящему празднику. Но все это было ожидаемо. Завтра все уже будет иначе и можно будет говорить о сходствах и различиях или же о зарождении новых традиций.
  Ну а пока единственным отличием церемонии от прошедшей век назад стало то, что она освещалась. Пусть немного, но внешние источники света были повсюду. Это было вызвано тем, что присутствующие при смене власти люди не могли использовать магию и, соответственно, видеть в темноте были неспособны. Именно для принцессы и двух баронесс и была организована скудная иллюминация, чтобы дамы могли хоть что-то увидеть в кромешной тьме летней ночи.
  - Зараза, - Евгений небрежно кинул шестопер алукарда на стол, - Я думал, будет радостнее. А реально - только ответственность и давит.
  - Это нормально, - махнул рукой Константин, заходя в общий кабинет Триумвирата вслед за алукардом и Александром, - Значит с ума от счастья ты не сошел.
  - Шутник, - огрызнулся Евгений, а затем неожиданно весело улыбнулся, - Сам-то в прошлый раз на столе танцевал, когда один остался!
  - Танцевал, - согласился новый вице-алукард, - И тебе советую. Очень расслабляет.
  - Чтобы надо мной потом супруга потешалась?
  - Да и пусть потешается. Не ее это дело. И кстати! Тебе сейчас будет надо доказать, что в вашей семье главный это ты. Как будешь Ольгу укрощать?
  - Не боишься, что когда она узнает об этом твоем вопросе, то придет к тебе?
  - Она и так придет, - ухмыльнулся Константин, - Вот только, если перейдет границу дозволенного, то я обязательно напомню ей, кто из нас триумвир, а кто член Совета Вампиров и Шеф Корпуса. У меня с женой проблем нет.
  - Жены нет - проблем нет, - проворчал Евгений.
  - Предположим, жены у меня нет временно, - Константин загнул один палец и тут же загнул второй, - Проблем не будет даже с женой. Ну, а в третьих, не стоит уходить от ответа.
  - Я уверен, что она не доведет ситуацию до того, что мне придется ставить ее на место. Я жену выбирал прежде всего за ум. Она у меня берега, конечно, путает, но, в целом, их видит.
  - Посмотрим, - нейтрально пробормотал Константин и отошел в угол, чтобы налить кровь всем присутствующим, - Давайте поднимем бокалы...
  - Вся банда в сборе! - в кабинет быстрым шагом зашла героиня только что случившейся беседы, - И никто не плачет от радости!
  - Могу пустить скупую мужскую слезу, - тут же заявил Александр, уже понимая, что даже такая шутка не отвратит ситуацию от начала немедленных разборок, ведь вампиресса только что продемонстрировала ровно то самое поведение, о котором они только что говорили.
  - В твои слезы даже Юля не поверит! А ведь она тебя обожает!
  - Не завидуй! Лучше поведай нам, зачем ты пришла.
  - А просто так зайти к мужу я не могу?
  - Нет, не можешь, - Александр был предельно серьезен, - Так что, отвечай, по какой причине ты прервала совещание Триумвирата.
  - Да я просто так..., - растерялась Ольга, - На церемонии было так мило. Да и Гуяны... Дедушка и внучка, приносившие клятву вместе... это было так трогательно.
  Триумвиры недоуменно переглянулись между собой.
  - Ты хочешь сказать, что зашла в кабинет Триумвирата, чтобы сообщить об этом своем чувстве и поделиться им? - Евгений пришел в себя первым.
  - А что такого? - удивилась Ольга
  - Выйди.
  - Чего?
  - Быстро покинь кабинет!
  Видимо, почувствовав в тоне супруга неприкрытую угрозу собственной безопасности, вампиресса тихо выпорхнула за дверь, и в кабинете установилась гробовая тишина.
  - Ну вот и рухнули все твои надежды на то, что все само рассосется, - нарушил молчание Константин.
  - Значит, придется серьезно с ней поговорить, - пожал плечами алукард, - Видимо, "медные трубы" оказались для Ольги непреодолимы.
  - Ну-ну, - скептически заметил Константин, подразумевая, что не верит в силу профилактического разговора в столь запущенной ситуации.
  - Давайте лучше о делах.
  - Давай. Только сначала надо кое-кому объяснить политику партии. Юля!
  - Слушаю экселенц, - на крик тут же явилась Секретарь Триумвирата.
  Константин, указав на нее, обратился к Евгению:
  - Твой ход.
  - Юля, тут такое дело, - замялся алукард, - Мою жену можно пускать ко мне в кабинет только после доклада и никак иначе.
  - Но ведь раньше...
  - Теперь, - Евгений особенно выделил это слово, - будет так.
  - Все ясно, экселенц. Будет исполнено!
  Стоило триумвирам вновь остаться в кабинете одним, как тишину разрезал насмешливый вопрос алукарда к Александру:
  - Так когда у тебя свадьба? А то мне надоело быть единственным женатиком.
  Рассмеявшись, вампир только поводил в воздухе пальцем и, продолжая загадочно молчать, отхлебнул из бокала крови. Вот только мечтательная улыбка выдала его с головой.
  - Диагноз ясен. Тогда следующий вопрос. Будем останавливать войну в Ороде или пусть все идет как и планировали?
  - Мы же уже это обсуждали, когда главным был еще я, - Константин недоуменно посмотрел на алукарда.
  - А теперь я хочу пройтись по всем делам еще раз. Не думаешь, что все предыдущие приказы алукарда стоит подтвердить уже от моего имени?
  - А это правильная идея! Тогда давайте обсудим все заново!
  
  *****
  
  Глядя на то, как профессионально солдаты обыскивают дома и выгоняют оттуда жителей, архимаг Агрон поймал себя на мысли, что делать ему здесь нечего. Причем, речь шла не о конкретно этом селении, где он оказался чисто случайно и куда попал как раз в то время, когда специальная команда формировала из местных жителей караван для переселения. Нет, Агрон думал о границе и войне в целом.
  Последние месяцы выдались очень уж суматошными. И архимагу пришлось побегать по всему Элуру, изображая из себя пугало, а иногда, и вовсе, сражаясь. Причем, стоило заявить честно, что нормального боевого мага из него не выходило. Все сражения он выигрывал за счет силы и тотального превосходства над противником. Конечно, как и у каждого уважающего себя архимага, у него было несколько козырей в рукаве, и его трюки могли смертельно удивить - вот только зачем все это было нужно сейчас, когда Элур практически победил в войне? Кому надо его присутствие на границы с Ородом?
  Агрон и сам не знал, зачем напросился на эту войну. Может быть, дело было в уязвленном самолюбии, когда его за победу над сильным противником практически наказали. А может, дело было в желании доказать самому себе, что он стоит чего-то и сам по себе, а не находясь за спинами других. Но, как бы то ни было, сейчас архимаг уже наигрался в войнушку. И наблюдая за простой человеческой трагедией, он это отчетливо понимал, как понимал и то, что принесет куда больше пользы в столице.
  А ведь именно он и был причиной этой трагедии и этих слез, что сейчас лили женщины и дети, выгоняемые солдатами на улицу с минимумом вещей. И пусть приказ отдал король Карл, - исполнял его архимаг, назначенный ответственным за разорение всех приграничных поселений в Ороде.
  "Пора это заканчивать".
  Когда на следующий день Агрон увиделся с генералом Гарланом, он не стал скрывать своего разочарования возложенной на него миссией и сходу предложил устроить еще одно генеральное сражение.
  - Эко вас, ваше высокопревосходительство, пробрало на войне-то. Заскучали - и сразу генеральное сражение вам подавай. Вот только, ородской армии у меня для вас нету, - театрально развел руками генерал, откровенно издеваясь над архимагом.
  - Можно крепость штурмом взять, - смутился от такого напора Агрон.
  - Крепость..., - по лицу Гарлана было видно, что он очень хочет послать собеседника в пешее эротическое путешествие, и только субординация и дисциплина не дают ему высказать командующему все, что он думает, - А позвольте узнать, зачем?
  - Но ведь там сидят...
  - И пусть сидят, - махнул сразу двумя руками генерал, - Целее будут!
  - А как же приказ короля?
  - Его величество ничего про крепости не приказывал ни вам, ни мне. Я получал предписания только о захвате максимального количества пленников из числа ородцев и уничтожении их приграничных селений. Этим и занимаюсь, ваше высокопревосходительство, и вам советую.
  - Хм. И как обстоят дела с этим приказом короля?
  - На сегодня, мы разорили и сровняли с землей более двухсот селений. В Касию направлено около пятнадцати тысяч жителей из них.
  - Когда будут разорены все селения?
  - Через неделю все будет закончено.
  - А что потом?
  - Ничего, - генерал фыркнул, - Я верну свою армию в крепости.
  - А ородцы?
  - Они все еще формируют новую армию и до следующего года будут заняты только этим.
  - Так получается, я здесь не нужен? - архимаг даже обрадовался.
  - Не нужны, ваше высокопревосходительство. Совершенно не нужны!
  
  *****
  
  - Давненько я так не уставала, - Стефания без сил упала на кровать и тут же, простонав, поднялась и стала неспешно раздеваться.
  Прибытие в Кас кораблей из Валерии стало для вампирессы чуть ли не главным испытанием в жизни, ну, по крайней мере, за последний век, точно. Забота об огромном количестве детей, что привезли маги вместо каторжников, превратилась для девушки в нескончаемую битву за жизнь, причем, чужую жизнь.
  Сколько бы в Касе ни готовились к скорому визиту пленников, сделать все как надо не получилось. Столицу герцогства и так все еще лихорадило после наплыва беженцев как с севера, так и с юга, огромной толпы переселенцев в Залон и постоянных колонн пересылаемых каторжников - а тут город был "осчастливлен" новыми жителями. И большинство из них даже не могли сами нормально позаботится о себе.
  Возведенные на скорую руку бараки вместили в себя детей и нанятых для присмотра за ними взрослых, но всю эту толпу надо было еще основательно отфильтровать, проверив кровь каждого ребенка, убедиться в его здоровье, составить анкету с данными и завести личное дело, а после этого одеть и накормить. Причем, последнее надо было делать три раза в день без выходных и праздничных дней.
  Стефания была уверена, что свихнется, тем более, никто даже не подумал снять с нее обязанности по контролю гномов, которые, несмотря на приказ эрла, продолжали воинственно бряцать оружием и собирать огромную армию. Правда, в поход обещали выставить ровно то же количество войск, что им было указано Александром, а остальных они собирались отправить им на помощь в следующем году.
  Что делать с неугомонными коротышками, вампиресса пока не представляла. Александрия буквально бурлила от их активной деятельности, и даже люди заразились энтузиазмом гномов и сами начали формировать добровольные отряды для помощи Светлому походу.
  Честно говоря, больше всего на свете Стефании хотелось получить под свое временное командование роту вампиров или, на худой конец, одну из терций герцогства и, введя войска в город, навести в нем порядок, радикально остудим самые горячие головы. Но в Триумвирате ей напомнили, что вампиры прибегают к крайним мерам только в случае прямой опасности, и она должна разрулить ситуацию без кровопролития, трупов и физических расправ над зачинщиками и подстрекателями, призывающими людей и гномов идти в Ильхори.
  Вот только вампиресса не успела ничего с этим сделать, так как была отозвана в Кас для наведения порядка в первой партии прибывших детей. Будто без нее некому этим заниматься! Причем, именно так она и высказалась Константину, на что вице-алукард спокойно напомнил ей о тех планах, что она сама же и предлагала в отношении детей из Валерии и, посмеиваясь, заявил, что инициатива наказуема, а заодно посоветовал не волноваться особенно уж сильно насчет Александрии. Мол, никуда она не денется.
  Последняя фраза буквально засела в голове девушки в последние дни. Вот как это никуда Александрия не денется, если ее покинут люди и гномы? Активировав амулет связи, вампиресса наконец-то решилась прояснить этот вопрос.
  - Слушаю?
  - Это Стефания, экселенц. У меня есть вопрос.
  - Привет, малышка. Задавай!
  - Во время нашей последней беседы, - зная привычку Константина по поводу и без обращаться к собеседникам панибратски, девушка проигнорировала "малышку", - вы упомянули, что Александрия никуда не денется. Я не понимаю эту фразу! Если в городе сформируется много желающих для похода на вурдалаков, то он опустеет, а сейчас Александрия критически важна для нас.
  - Она уже два века критически важна для нас, - раздался насмешливый голос нового вице-алукарда, - А ты меня разочаровываешь!
  Услышанное замечание заставило Стефанию собраться, и ее голова заработала с удвоенной силой. Раз собеседник уверен, что никакой опасности нет, значит так оно и есть, и несколько дней назад ее не пытались успокоить. И тут внезапная мысль возникла в голове, заставив Стефанию застонать и ударить себя ладонью по лицу.
  - О! Кажется до тебя дошло! - раздался веселый голос Константина, услышавшего этот хлопок.
  - Да, экселенц, - Стефании было неимоверно стыдно, - Из Александрии есть только один путь, и он ведет через герцогство Кас, которое контролируем мы. А значит в городе все будет так, как надо нам. И я даже об этом ранее сообщала, как о главном нашем способе контроля Александрии.
  - Угу. Было такое примерно десяток лет назад или два десятка, - довольный Константин явно потешался над девушкой, - Заработалась?
  - Детей слишком много.
  - А будет еще больше. Не расслабляйся! Но я тебя обрадую! В Ебурге практически все завершено, причем, по постоянной схеме, а не временной. Еще немного, и там будут готовы принять первую партию сирот.
  - А как же их статус осужденных каторжников?
  Все человеческие королевства свято соблюдали ряд общих правил, одним из которых являлось то, что преступник, осужденный в одном королевстве, является таковым и в другом. Естественно, это все касалось только травоедов и никак не относилось к аристократии, но валерианцы-то детей отбирали не среди знати.
  - Вскоре в Кас должен прибыть специально назначенный Карлом судья. Будет организовано специальное судебное разбирательство, по результатам которого всех детей каторжников признают невиновными.
  - Но почему об этом не сообщили мне, экселенц?
  - А тебе-то об это зачем знать? - удивился Константин, - Суд будет проходить в Ебурге, и ты к нему никакого отношения иметь не будешь. Разберись с размещение детей и их пересылкой в Ебург, да езжай спокойно в Александрию.
  - Будет исполнено, экселенц!
  Разорвав связь, Стефания поудобней устроилась на кровати и закрыла глаза. Она, и правда, слишком заработалась и не увидела очевидное - то, что до этого было для нее само собой разумеющимся. Все же, усталость никому не идет на пользу ни в работе, ни в жизни. Проклятые валерианцы сделали подлость как ей лично, так и вампирам, да и собственным гражданам, если честно, тоже. Впрочем, их они за людей никогда и не считали и делали, что хотели. Вот только в этот раз это были дети.
  Уже проваливаясь в сон, вампиресса пообещала сама себе, что однажды она обязательно отомстит валерианцам за все происходящее. Нельзя так поступать с людьми. Нельзя. И однажды она объяснит магам эту простую истину. А пока она была вынуждена заниматься обустройством тех, кого маги, как скот, обменяли на нужные им ресурсы.
  Но заснуть не получилось даже после столь радикального обета. Вновь открыв глаза, Стефания скривила недовольную мордашку и, поднявшись, побрела в ванную. Магия магией, но некоторые процедуры лучше проводить более привычным способом. А вообще, несмотря на злость по отношению к валерианцам, девушке очень понравилось возиться с детьми, и то, что они все казались ей очень глупыми, было даже милым.
  - Может, своего завести?
  Окончательно подготовившись ко сну, вампиресса побрела обратно к кровати, по пути обдумывая свою последнюю мысль. Идея о детях все еще была среди вампиресс под негласным запретом. Корпус Науки никак не мог решить проблему уничтожения телом своего собственного плода, и пока никакое суррогатное материнство тоже не спасало. Вот только, кто мешает взять себе в дом маленького человека? Никто! И эта мысль не давала Стефании покоя. Теперь-то она может сделать это совершенно спокойно и на законных основаниях. Вот только, хватит ли ей стойкости десяток лет воспитывать маленького человека, даже не зная, чем все это, в итоге, обернется? Вопрос был интересным.
  Так ничего и не решив, вампиресса, наконец, заснула.
  
  *****
  
  - Здорово, сатрап!
  - Привет, боевой пудель!
  - Цепной пес режима!
  - Душегуб и убийца!
  - Душитель вольности!
  - Все же, надо запустить в народ побольше пренебрежительных наименования для вояк.
  - Ага. И заставить народ их заучить. Вам, держимордам, это ничего не стоит!
  - На том и стоим.
  Старые приятели рассмеялись, еще раз поприветствовав друг друга, и стали располагаться на берегу речки. Вообще, и Леонид, и Олег довольно редко выбирались на рыбалку вдвоем, но если время и условия позволяли, то никогда не упускали такой шанс вспомнить старые времена. Вот и сейчас воевода даже бросил ради приятеля свою новую пассию и возлюбленную и помчался на заветное место со своей любимой удочкой, что верой и правдой служила ему уже больше века.
  Главный жандарм уже ждал его, а рядом с ним даже лежал первый улов. Три огромных форели били хвостами по траве и широко открывали рот, пытаясь захватить им хотя бы каплю воды. Вообще, после того как вампиры поселились на берегах Проклятой, речка, и до того изобилующая рыбой, стала и вовсе ей кишеть. А чуть выше по течению от замка Блад, где вампиры и предпочитали рыбачить для души, рыбы и вовсе было невероятно много, так что такой скромный улов Олега говорил о том, что пришел он весьма недавно.
  - Присаживайся.
  - Благодарю.
  Леонид, не торопясь, подготовил удочку и, проверив крючок и наживку, забросил ее в воду. Быстрое течение подхватило поплавок и понесло его, а спустя пять секунд он и вовсе скрылся под водой, а леска резко натянулась. Профессиональным движением вампир подсек свою добычу и вытащил из реки свою первую рыбину. Как и у жандарма, это была форель. Некоторое время приятели молча закидывали удочки и вытаскивали на берег пойманное. Когда количество форели перевалило за третий десяток, оба мужчины синхронно улыбнулись и отложили свои снасти в сторону.
  - Отнесешь улов своей баронессе?
  - Чего она с ним делать будет? - рассмеялся Леонид, - Анна ничего готовить не умеет! Я сам зажарю форель на углях и угощу ее.
  - Тоже неплохо. Сытая женщина - довольная женщина. Довольная женщина - добрая женщина. Добрая женщина...
  - Не продолжай, а то вскоре и до сексуальных похабностей дойдешь.
  - Что естественно - то не безобразно, - Олег аккуратно почесал себе мочку уха, и вид при этом имел весьма довольный.
  - Глазки у тебя блестят необычно. Тоже кого-то завел? - тут же сделал предположение воевода.
  - Скорее, присмотрел.
  - Так чего ждешь? Бери ее под ручку да веди к себе.
  - Обязательно так и сделаю, - пообещал жандарм, - Но давай лучше о девушках поговорим потом... лет через пятьдесят.
  - Или семьдесят.
  - Вот-вот, ты понимаешь тему, - совершенно серьезно кивнул Олег, - Поэтому, расскажи лучше о своих новых заместителях. Ты же их уже подобрал, надеюсь?
  - Подобрал, - кивнул воевода, понимая, что главный жандарм интересуется этим вопросом не ради любопытства, а для безопасности, то есть, по службе, - Но как же страшно доверять им Корпус!
  - Все так говорят, - поделился Олег, - Не буду указывать пальцем, сам потом узнаешь, но некоторые даже истерику устроили из-за инициативы нашего нового алукарда.
  - Надеюсь, ничего серьезного? А то нам еще открытого неподчинения приказам не хватало.
  - До этого не дошло, - успокоил воеводу жандарм, - Обычные бабские крики. Да и понятны они всем. Мне, ведь, тоже страшно доверять Корпус заместителям. Еще и на три четверти века. Но предложение правильное. У нас замылились глаза. Косяки и ошибки вылезают прямо на ровном месте.
  - Я, вроде бы, навел в ротах порядок.
  - Да у тебя и так все было более или менее в норме. Все же, за обращенными в первый век их жизни очень и очень серьезный контроль. А вот у нас в Корпусах... Даже у Гены не все в порядке.
  - Об этом я слышал. Бумажные архивы в полном хаосе, да?
  - Угу. Разбаловали нас тролли.
  - Мы сами себя избаловали. Тролли здесь ни при чем.
  - Поэтому я и согласен с предложением Евгения о квартете во главе Корпусов. "Новая метла", и все такое... Все будут в тонусе. Но страшно.
  - Не отрицаю.
  - Ладно, раз замов уже подобрал, то пришли их список ко мне.
  - Было бы что слать, - проворчал Леонид, - Думаю, все назначения во всех Корпусах известны заранее. Толковых руководителей и так не хватает.
  - Толковость здесь, как раз, ни при чем, - Олег похлопал воеводу по плечу, - У нас мало вампиров готовых брать на себя ответственность, инициативу и действовать самостоятельно, без указки сверху. Побочный эффект от века пребывания в армии под жестким присмотром старших.
  - Не надо гнать на армию. И без нее народ не стремится лезть вперед и проявлять здоровый карьеризм, основанный на личной ответственности. Всех же, кто это делает, уже давно прибрали к рукам Гена с Серегой.
  - Это тоже есть: и изначально ответственных мало, и наши разведчики лучшие кадры себе гребут, - согласился жандарм, - Но и служба это все только усугубляет! Поэтому, к сожалению, нормальных исполнителей хватает, только когда дела идут нормально. А любая запарка - и все, хоть сам все делай. Кого главным назначать - днем с огнем не сыщешь, ибо боязно даже одного оставлять. Слышал, вон, что в Кас даже Стефанию послали? В Касе куча вампиров сидит, а чтобы с детьми все нормально сделать - сорвали девушку из Александрии, а ведь у гномов тоже все на грани хаоса.
  - Вот я и говорю. Кадровый голод. Поэтому, уверен, что ты прекрасно знаешь имена всех трех заместителей, что я подобрал.
  - Что я знаю, это одно, - хитро усмехнулся жандарм, - А что ты на бумаге напишешь, это другое.
  - Бюрократ, - беззлобно проворчал Леонид, - Будет тебе официальная бумага. Я еще и церемонию присяги проведу перед строем. Всех свободных солдат в Гнездо сгоню!
  - А много их будет-то? - Олег поднялся на ноги, потянулся, - Все роты и так при деле, да еще и добровольцев в Ильхори набирать начнем вскоре.
  Заявление Шефа Корпуса Жандармов было основано не на пустом месте. Имаго все еще оставались значимой угрозой для Драконьего города, и вампиры предпочитали держать под землей значительные силы своей Армии. При этом, все остальные обязанности с военных все еще были не сняты, а вскоре среди общины намеревались провести набор желающих, чтобы сформировать отряд для отправки в Ильхори против вурдалаков.
  И пусть отряд должен был действовать тайно и в открытые боестолкновения не вступать, - все прекрасно знали, что простым наблюдение дело не закончится. Уже сейчас больше сотни вампиров желали оказаться в соседнем королевстве и устроить, как они говорили, "сафари" на вурдалаков. При таком изначальном подходе было не совсем ясно, чем все это завершится, но и не отправить добровольцев было нельзя. Директиву, согласно которой уничтожение вурдалаков является одной из главных задач вампиров, еще никто не отменял.
  - Численность солдат для церемонии не важна. Я просто построю всех, кто будет, и приведу заместителей к присяге на благо Корпуса и Вампиров.
  - А ты знаешь, - после некоторой паузы заявил Олег, - Я, пожалуй, сделаю точно так же.
  
  *****
  
  - Красиво идут. Даже наблюдать приятно, - Анастасия опустила подзорную трубу и передала ее Таис.
  Девушка тут же взяла ее и приставила к глазу. Наблюдение за отрядом вурдалаков продолжалось уже три часа, в течение которых "Лютые" ни на секунду не упускали обнаруженного врага из виду, выжидая удобный момент, чтобы напасть и уничтожить кровопийц.
  Вообще, чего Анастасии стоило отпроситься в эту командировку в Ильхори, лучше было не вспоминать. Изначально ей было запрещено проявлять любые действия, и за всеми ее подчиненными был установлен жесткий контроль, чтобы они не сбежали. Все же, резать вурдалаков было смыслом жизни пятерки бойцов, и осознание того, что недалеко есть целое королевство, которым управляют твари, некогда убившие их родителей, несколько туманило разум.
  Но все обошлось. Подчиненные повели себя разумно, а Анастасия вымолила у Триумвирата разрешение на разведку боем. И вот сейчас предстояло на деле доказать, что руководство вампиров не ошиблось, доверив столь ответственную миссию "Лютым". Оттого девушки и выжидали уже три часа, не решаясь отдать приказ на бой.
  Но, с другой стороны, можно было сказать, что уже целых три часа "Лютые" успешно маскировались от самого настоящего отряда вурдалаков, и те их до сих пор не обнаружили. По сути, это значительное достижение, ведь бойцы специального подразделения Корпуса Будущего обычно действовали грубо и не прятались от своей добычи, а выслеживали и загоняли ее, как зверей.
  - И правда, красиво, - признала Таис, - Видимо, нам попались древние вурдалаки. Только у них могло быть столько времени, чтобы научиться так ровно ходить в линию.
  Обнаруженный отряд вурдалаков, тем временем, продолжал то, что вампиры называли строевой подготовкой, - правда, тому, как это делали ильхорийцы, мог бы позавидовать любой почитатель прусской шагистики.
  - Даже баранов можно научить ходить в ногу, - фыркнула Анастасия, - А мне больше интересен не их возраст, а то, когда они будут укладываться спать.
  - До рассвета час, так что, скоро. В отличии от нас, эти гниды прятаться от света с помощью магии не умеют.
  - Тогда делаем так..., - командир "Лютых" жестом заставила остальных бойцов приблизиться, - Рон, берешь на себя склад крови и используешь ее, чтобы поддерживать нас магией. Пол идет со мной, Алан с Таис, а ты, Кевин, в резерве.
  - А чего я опять в резерве? - возмутился вампир, - Я в прошлый раз прикрывал.
  - Отставить разговорчики. И в прошлый раз ты не прикрывал, а сразу ринулся в бой. Если это повторится сегодня, я тебя сделаю вечным резервистом!
  После того как маленький кулачок оказался перед носом Кевина, тот больше не высказывал своего недовольства распоряжениями начальства. Остальные лишь кивнули, подтверждая тем самым, что план на бой им понятен, и шесть стремительных теней устремились к лагерю вурдалаков. Еще заранее они решили, что атака случится ровно в том момент, когда вражеские бойцы будут готовиться ко сну. Здесь, в глубоком тылу, ильхорийцы могли чувствовать себя в полной безопасности, ну а сила вурдалаков давала им уверенность в том, что это чувство небезосновательно. Этим и было решено воспользоваться и проверить тем самым правильность подобных теоретических предположений.
  На выскочивших из кустов противников в лагере обратили внимание не сразу. Во-первых, те двигались абсолютно бесшумно, а во-вторых, от них не пахло! Эти два обстоятельства ввели охрану в заблуждение, ведь подобное вурдалаки или паладины делать не могли, а значит и часовые не ожидали такого при нападении. К моменту, когда в небольшом лагере поднялась тревога, вампиры уже успели убить своих первых врагов и полностью расправиться с немногочисленной охраной.
  Своей следующей жертвой Анастасия выбрала трех вурдалаков без доспехов, что при криках часовых выскочили из ближайшей палатки. Разведчики, что уже некоторое время работали в Ильхори, утверждали, что вся боевая подготовка у вурдалаков происходит строго в латах, и без них они вообще не сражаются. Пусть даже обладающим возможностями личной магии вурдалакам доспехи были не нужны, но используя эту привычку, можно было ввести противника в некоторое замешательство, как минимум, заставив чувствовать себя непривычно. А учитывая, что шестерка вампиров напала на отряд, значительно превосходящий их по численности, любые мелочи были важны.
  Нанеся четыре быстрых удара, каждый из которых был парирован вурдалаками магией, Анастасия использовала на противниках "заморозку" и тут же ударила тройной "молнией". Следовавший за ней по пятам Пол просто добил обескураженных таким натиском врагов, используя лишь свой палаш.
  - Они голодные! - тут же сообразила Анастасия, видя, что столь незначительные усилия напрочь снесли вурдалакам магическую защиту, и громко прокричала о своей догадке, информируя тем самым подчиненных.
  Но вурдалаки и без предупреждений от врага понимали свою слабость. Не менее десятка кровососов бросились не на нападающих, а к телеге, на которой располагались два пузатых бочонка с кровью. Но там уже действовали Рон и Кевин.
  Первый, деловито сорвав крышки, беззастенчиво засунул голую левую ладонь внутрь одной из бочек и, как пулемет, швырялся "огненными шарами", а второй просто стоял с обнаженным палашом и с грустью смотрел, как враги сгорают, не добегая до него, и, тем не менее, не решаясь нарушить приказ и самому вступить в бой.
  Тем временем, Пол, сменивший командира в качестве лидера их двойки, "воздушным прессом" придавил еще одного вурдалака и, ткнув клинком ему в брюхо, отшвырнул подраненного противника в сторону Анастасии. Ожидавшая такой маневр девушка тут же перерезала солдату горло и запустила в рану свою руку, после чего вновь перешла вперед, оставив напарника за спиной.
  Такая отлаженная работа в двойках была для "Лютых" привычна и естественна. Вампиры работали, как хорошо отлаженный механизм, и это пугало врагов больше, чем стремительно сокращающиеся собственные ряды.
  Наконец, у кого-то не выдержали нервы и уже спустя десяток секунд в лагере не осталось живых вурдалаков, а в сторону леса стремительно улепетывали три фигуры то-ли самых умных, то-ли самых глупых.
  Всех беглецов достал Рон, использовав еще несколько заклинаний из арсенала магистров. Имея доступ к столь значительным объемам крови, он не церемонился и не экономил, и в результате половина всех убитых врагов была именно на его счету. Зато прикрывавший его Кевин так никого и не убил, о чем говорило его недовольное лицо и расстроенный взгляд.
  - Быстро проверили всех еще раз! - скомандовала Анастасия, осознав, что бой закончился.
  Но дополнительных указаний и не требовалось. Знающие друг друга больше двух веков, вампиры и без приказов командира уже все делали. Убедившись, что все заняты, девушка и сама принялась за работу, ведь кроме простой проверки это означало еще и возможность хорошо подкрепиться кровью врагов. А что может быть лучше для вампира?
  - Ровно сорок один вурдалак, - Таис подошла к Анастасии, - Все здесь, никто не ушел.
  - Молодцы. Разведка боем удалась. Вурдалаков лучше всего атаковать перед сном, до того, как их покормили. Хорошая работа.
  - Хорошая-то она хорошая, вот только, когда в Гнезде узнаю о том, что мы вшестером напали на четыре десятка вурдалаков, нам не поздоровится, - заместитель командира "Лютых" с надеждой посмотрела на своего лидера, безмолвно моля о том, чтобы та хоть что-то придумала, чтобы их не отозвали обратно домой.
  - Слабо сказано, - тяжело вздохнула и опустила голову Анастасия, - Мне, так, за такое безрассудство, точно, задницу надерут! И будут правы...
  
  Глава 6
  
  Смотря на собравшихся во дворе замка вампиров, Александр не скрывал своего разочарования. На предложение стать добровольцами и отправиться в Ильхори для борьбы с вурдалаками откликнулись слишком многие. Сейчас таковых было чуть больше двухсот и это было примерно в четыре раза больше, чем планировали в Триумвирате. Вместе с уже действующими на территории соседей разведчиками получалось, что больше десяти процентов всех вампиров должны были бы одновременно воевать в Ильхори. А это было неприемлемо.
  - Как будем сокращать поголовье добровольных идиотов? - Константин, как и всегда, когда дела шли не по его плану, был раздражен и циничен, но, к счастью, ему хватило разума, чтобы прошептать свой вопрос на пределе слышимости стоящего рядом Александра и тем самым сохранить его в тайне от тех, кто находился во дворе.
  - Как говорил толстячок с пропеллером, есть три метода, - также тихо, буквально одними губами, прошептал триумвир, - Курощение, низведение и дуракаваляние. Мы используем все три сразу!
  - А без шуток?
  - Запугаем, - улыбнулся Александр, - Ведь почти все собравшиеся тут думают о прянике в виде большого количества крови. Напомним им о кнуте.
  - Не сработает.
  - Поспорим?
  - Не буду я с тобой спорить, - покачал головой Константин, - Давай, лучше, работай.
  - Не проблема, - Александр кашлем прочистил горло и, выйдя чуть вперед, обратился к собравшимся, - Друзья! Как римские цезари прошлого, я рад приветствовать вас, идущих на смерть.
  После столь пессимистичного начала речи триумвира, при этом сказанного с энтузиазмом и радостью, все добровольцы застыли и стали внимательно слушать Александра дальше.
  - Впереди вас ждут тяжелые испытания и коварный, сильный враг, справиться с которым будет практически невозможно. Их больше, они сильнее, они хорошо подготовлены, они на своей земле, - Александр продолжал выкрикивать пугающие слова мало заботясь об их смысле, - И зная обо всем этом, вы согласились добровольно вступить в схватку, осознавая, что в противном случае Триумвирату пришлось бы отправлять кого-то на смерть по приказу. Я благодарю вас за столь мужественное и отчаянное решение.
  Константин прикрыл лицо рукой, пряча таким образом предательскую улыбку на губах и всеми силами старался не заржать. Стоящая за ним Юля была предельно серьезна и торжественна, всем видом демонстрируя, что ловит каждое слово выступающего триумвира. Таким образом, со стороны казалось, что происходит нечто важное и волнующее.
  - Прежде чем вы все отправитесь в Корпус Армии, чтобы там получить необходимое для похода снаряжение, я хотел бы напомнить вам, что вы будете представлять в Ильхори нас как отдельную расу. И пусть это будет тайно, но, тем не менее, вы должны будете соблюдать некоторые условия, - немного запугав собравшихся смертью, Александр явно решил здесь же зайти с другой стороны, рассказав добровольцам и об остальных трудностях, - Поэтому, никакой свободной охоты, никаких ночевок в деревнях, никаких сексуальных отношений с людьми, никаких развлечений. Вы должны строго подчиняться приказам командиров и быть готовыми неделями не убивать ни одного вурдалака. Я повторю: неделями! Не буду пугать вас возможными карами, вы и сами понимаете, чем чревато нарушение приказов, но не напомнить об этом не могу. Впереди вас ждет несколько месяцев самой строгой дисциплины, какая только была во время вашей службы, и даже более строгой. К сожалению, вы все добровольцы, поэтому эти несколько месяцев не пойдут в зачет вашего срока службы. Причем, это касается как тех, кто все еще служит свой обязательный век, так и тех, кто находится или будет находиться на десятилетней службе. На этом, пожалуй, я закончу свою речь и больше не буду отвлекать вас от того увлекательного смертельного испытания, что вскоре вас ожидает. Насладитесь им сполна и, я надеюсь, что большая часть из вас сможет вернуться домой. Удачи вам!
  Не дожидаясь, пока Александр отойдет от перил балкона, место рядом с ним занял Константин.
  - Хотел бы напомнить, что о семьях погибших община позаботится, так что не волнуйтесь об этом, деритесь яростно, не оглядываясь назад!
  После того как вице-алукард сделал свое небольшое объявление, во дворе замка наступила зловещая тишина.
  - Хороший добивающий удар, - сделав вид, что чешет нос, Александр шепотом обратился к Константину, - Прямо как по завету Штирлица : "запоминается последнее сказанное".
  - Угу. Вот только, что-то результата нет.
  - Судя по глазам, результат есть. Просто ошарашены сильно. Пришли для участия в веселой охоте, а им тут про смерть и трудности. Думаю, сейчас начнется. Четыре. Три Два.
  Досчитать до нуля триумвир не успел.
  - А отказаться от участия еще возможно?
  - Естественно! - Константин взял инициативу в свои руки, - Вы добровольцы, и пока нет никакой нужды приказывать вам умереть. А значит и отказаться вы все можете.
  После этого заявления во дворе возникло небольшое хаотичное передвижение собравшихся, и их количество уменьшилось примерно на шесть десятков. Но сто сорок восемь вампиров остались стоять на своих местах и все еще были готовы отправиться в Ильхори. Разрекламированное слухами и кухонными разговорами будущее "сафари на вурдалаков" все еще оставалось крайне популярным даже после страшилок триумвиров. А может на скорую руку придуманные страшилки оказались недостаточно жуткими, и вампиры просто раскусили довольно неумелый бред, что недавно несли оба триумвира.
  - Ну вот, - раздраженно произнес Константин, - Я был прав. Ничего не вышло. Как будем вразумлять оставшихся?
  Еще раз окинув взглядом оставшихся, Александр остановился глазами на одной симпатичной юной вампирессе.
  - Думаю, больше мы никого не образумим, но можно постараться действовать несколько хитрее. Так сказать, частным порядком.
  - Предлагаешь индивидуальные беседы с каждым добровольцем? - оживился Константин.
  - Почти, - Александр обернулся к Юлии, - Будь добра, позови ко мне Арнольда Гуяна.
  Старый герцог явился на зов триумвира примерно через полчаса. В кабинете Александра он застал и Константина, который все еще был заинтересован в снижении количества добровольцев и желал наблюдать за тем, как именно соратник будет осуществлять задуманное.
  - Привет, Арнольд! Проходи и располагайся. У нас будет частный разговор.
  - Доброй ночи, - получив приглашение располагаться, Гуян первым делом налил себе крови и только после этого присел за стол, - Я слушаю вас, экселенц.
  - Ты в курсе, что твоя внучка Изольда вызвалась быть добровольцем для похода в Ихьхори?
  - Да. Она советовалась со мной прежде чем сделать этот шаг.
  - И ты ей разрешил?! - возмутился Александр.
  - Она дала клятву вампира и теперь может действовать самостоятельно. Я не могу ничего разрешать или запрещать ей. Да и смысла в этом не вижу, - Арнольд залпом выпил только что налитую в бокал кровь, - Такое приключение будет девочке только на пользу.
  - Ты знаешь, что это смертельно опасно? Вурдалаки подготовились чуть ли не лучше нас, так что никаких приключений там не будет!
  - Серьезное испытание - это тоже хорошо и пойдет девочке на пользу. Изольда должна почувствовать силу и осознать свою новую жизнь. Для нее все пока как игра, и будет лучше если в Ильхори она избавится от этих заблуждений.
  - В Ильхори она может умереть, - Александр продолжал делать попытка образумить Гуяна, хотя и видел, что старик полностью уверен в своей правоте и с легкостью благословил внучку на поход, - Чтобы выбивать дурь из головы молодых вампиров у нас есть Корпус Армии и век службы там. Так что не надо никого никуда посылать.
  - Я ведь тоже "молодой вампир", - напомнил Арнольд, - И как раз нахожусь в процессе "выбивания дури из головы".
  - Только вот вампиром ты стал не в сопливом возрасте и что такое жизнь знаешь лучше многих недавно обращенных. И уже на основании этого на твоих плечах лежит куда большая ответственность, чем на обычных рядовых. Я никак не ожидал, что ты разрешишь внучке стать добровольцем.
  - Позвольте уточнить, экселенц: вы хотите, чтобы я отговорил Изольду от участия в "сафари"?
  - Да! Я настаиваю на этом!
  - Мне не нравится, что вы пытаетесь указывать, экселенц. Вампиры имеют право решать такие вещи самостоятельно.
  Ругнувшись, Александр откинулся на спинку своего кресла и растерянно посмотрел на молчащего всю беседу Константина. Вице-алукард никак на этот взгляд не отреагировал и прийти на помощь не спешил.
  - Я тебя понял, старина. Спасибо, что честно заявил о своей позиции. Можешь возвращаться к службе.
  Когда за посетителем закрылась дверь, Александр закрыл глаза и покачал головой.
  - Самостоятельно..., - пробормотал триумвир, повторив фразу герцога, - А мне не нравится, что все воспринимают этот дурацкий проход как веселую забаву. Добром это не кончится.
  - Не думаю, что все будет очень уж плохо, - наконец, подал голос Константин, - В сражения вступать не планируется, а бить из засады мы умеем лучше многих.
  - И все равно у меня дурные предчувствия.
  - Ну давай подкупим Гуяна. Разрешим ему рассказать всей родне о вампирах. Он обрадуется.
  - И? - Александр посмотрел на собеседника как на идиота, - Я помолчу о том, что одна сопливая вампиресса не стоит такой цены. Но ты, прежде чем сказать, о последствиях-то подумал?
  - Чего там думать? Просто все посвященные будут обязаны жить в замке Гуян. А мы его уже контролируем. Никаких проблем.
  - Не думаю, что нам стоит отходить от начального плана по обращению Гуянов в вампиры. Так что, если Арнольд сам разрешил внучке отправиться в Ильхори, пусть сам и отвечает за последствия.
  - Все же, ты слишком мрачен, - вице-алукард закусил губу, - Не стоит накручивать себя. Давай лучше вызовем следующего, с кем стоит поговорить.
  - Нет, Костя. Не будет никакого "следующего". Ты был прав! Ничего у меня не вышло с вразумлением. Придется отправлять в Ильхори полторы сотни вампиров.
  - А как же твои плохие предчувствия?
  - К сожалению, их к делу не подошьешь. Будем надеяться, что слишком много наших не погибнет.
  - Значит надо поставить им командира поосторожней, чтобы на рожон не лез, - Константин сходу смирился с тем, что в Ильхори отправится большее, чем рассчитывали, количество вампиров и моментально стал искать варианты, как сгладить все возможные проблемы.
  - И кого предлагаешь?
  - Люси.
  - Леврон? - уточнил Александр.
  - Ее. В этом году она победила на Турнире, да и опыта командования ей не занимать.
  - И осторожна она сверх всякой меры, - пробормотал Александр, раздумывая над предложенной кандидатурой, - Пожалуй, ты прав, я поддержу ее назначение перед алукардом.
  - Надо только саму Люси уговорить.
  - Ну, она у нас девушка ответственная и, думаю, поймет все с полуслова, надо только обрисовать ей всю ситуацию, как мы видим ее со стороны Триумвирата.
  - Сделаешь это? - с надеждой спросил Константин.
  - Хочешь воспользоваться тем, что Люси уважает меня больше, чем кого бы то ни было?
  - Грех не воспользоваться таким преимущество, - Константин хитро улыбнулся и подмигнул триумвиру, - Так, сделаешь это?
  - Хорошо. Я уговорю Люси возглавить роту добровольцев. Но в ответ ты не будешь шутить о моей свадьбе, как минимум, ближайший год.
  - Тебе так надоели мои дружеские подколы?
  - Их стало слишком много, Костя, и они уже давно не дружеские.
  - Извини, - вице-алукард смущенно почесал затылок, - Может, я и правда перегнул с шуточками насчет тебя и Селмы. Но ты же знаешь, что я не со зла.
  - Вот тогда и прекрати их полностью.
  - Договорились.
  Александр радостно потер руки. Нараставший несколько дней подряд поток шуток про влюбленность герцога и будущую свадьбу вампира и человека породил среди верхушки общины некий нездоровый ажиотаж. И во главе всего этого действия стоял Константин, который не упускал ни малейшей возможности пошутить над соратником о его ближайшем будущем.
  Все это было вызвано завистью бывшего алукарда, ведь влюбленность вампира в принцессу никуда не делась, и хотя девушка уже позволяла вице-алукарду куда больше, чем раньше, говорить о серьезности их отношений пока не приходилось. Вот Константин и завидовал другу, а шуточками старался скрыть свою ревность. Но теперь все это должно было прекратиться, и цену за это пришлось заплатить, откровенно говоря, незначительную. Александр был готов и на большее, а отделался привычной работой.
  Улыбнувшись неожиданно пришедшим в голову мыслям о невесте, триумвир покинул свой кабинет. Пусть вокруг все было погружено в хаос и лишь только начинало приходить в норму - его личная жизнь, похоже, наконец-то обрела стабильность. Ради этого стоило поработать.
  
  *****
  
  - Три судна. На каждом не больше сотни бойцов. Не ценят нас.
  - Вот окажется там десяток паладинов и пара десятков боевых магов - и посмотрим, как ты заговоришь, - генерал Каларгон зло глянул на своего помощника, но Фушон этот взгляд полностью проигнорировал.
  - Сейчас все силы направлены в Ильхори. Негде имперцам взять столько свободных паладинов и боевых магов, - рыцарь выглядел полностью спокойно, - Да и на предыдущих кораблях, что перехватывал наш адмирал, ничего подобного не было даже близко.
  - Я не понял. А почему он не перехватил эти корабли? - Каларгон нахмурился.
  - Ну... В своем последнем сообщении наш грозный адмирал передал примерно следующее: "хватит этим сухопутным крысам прохлаждаться на берегу".
  - То есть, он намеренно пропустил эти три корабля.
  - Судя по всему, так оно и есть.
  - Сволочь, - генерал сжал кулак, мечтая только о том, чтобы наглый мореход хотя бы на минуту оказался в зоне его досягаемости.
  - Сволочь, - подтвердил рыцарь, - Перехвати он их в море, могли бы заработать больше.
  - Ты все о деньгах.
  - Это моя работа, - улыбнулся Фушон и тут же насторожился, - Погоди. А ты-то чего недоволен? Намечается хорошая драка...
  - С заранее известным результатом, - любитель сражений не скрывал своего разочарования, - Может, хоть, и правда, там будут маги...
  - Тебе лишь бы мечом махать.
  - Ничего ты не понимаешь, - огрызнулся генерал, - Волнение перед боем... Тепло, растекающееся в груди во время схватки... Дрожь в коленях и пьянящая радость победы.
  - Извращенец, - Фушон прервал размечтавшегося командира, - Командуйте, ваша милость! Войска готовы!
  Бросив на помощника еще один злобный взгляд, генерал обернулся к вестовому и стал быстро раздавать приказы. К моменту, когда все три судна под имперским флагом вошли в небольшую бухту недалеко от города Морино, защитники острова Вурхейм уже были готовы и ждали их, спрятавшись в засаде.
  Шлюпки с первыми бойцами были пропущены без каких либо препятствий. Высадившиеся с них разведчики исчезли в зарослях кустов, а сами шлюпки отправились за новой партией бойцов. И только когда на берегу скопилось не меньше сотни воинов и всего один маг, Каларгон приказал атаковать.
  Под рукой генерала находилось три сотни отборных солдат, и элурцы не сомневались в том, что легко сомнут любое сопротивление врага. Собственно, на берегу так оно и получилось.
  Когда из вроде бы безопасного и уже проверенного разведчиками лесочка показались одетые в доспехи воины, уже высадившиеся с кораблей бойцы сильно занервничали, а когда поняли, что перед ними противник, превосходящий их по численности, и вовсе первым делом попытались покинуть земли столь не гостеприимного острова. Только вот, на их беду, шлюпки в этот момент были в море и как раз шли от кораблей к берегу, везя очередную партию десанта.
  Быстрый и слаженный удар не оставил имперцам никакого шанса. Уже спустя десяток минут элурцы с завидной сноровкой вязали пленников и обирали тела павших, не забывая при этом и о помощи раненым, как своим, так и чужим. И именно в этот момент на кораблях показали, что не собираются мириться со случившимся на их глазах разгромом.
  Гулко бахнувшая пушка выплюнула в сторону элурцев цельнометаллическое ядро, и по чистой случайности оно не только попало в цель, но еще и убило сразу трех солдат.
  - Маги, Мур вас задери! - озверевший Каларгон бросился в сторону одаренных, - Где защита?!
  Но отрядные боевые маги уже и без напоминаний генерала исправляли свою ошибку. Воздух над элурскими солдатами заискрился, отмечая вновь действующую магическую защиту. В нее то и угодило следующее ядро, бессильно зависнув в воздухе, а затем свалившись на прибрежный песок. Залп с другого корабля оказался столь же безрезультатен, но на этом нападающие не успокоились. Целых полчаса они палили из всех своих орудий, пытаясь достать тех, кто уничтожил их соратников. Каларгон даже был вынужден организовать эвакуацию с пляжа, после осуществления которой обстрел с моря и прекратился, и сражение закончилось.
  - Чего это они такие беспокойные? - получивший в недавнем бою незначительную рану, но уже перевязанный Фушон подошел к генералу.
  Вопрос рыцаря не был праздным. Это был не первый и даже не второй десант на острова, который элурцам приходилось отбивать, и характер поведения имперских военных они знали на зубок. Те предпочитали не вступать в открытые противостояния в момент высадки, а проиграв бой на берегу, их суда всегда спокойно уходили обратно в море, ничуть не заботясь о помощи своим людям и иногда даже не подбирая тех, кто спасался от разгрома вплавь.
  - Вот и выясни это, - хмурый Каларгон тоже бился над загадкой странного поведения имперцев, а потому с легкостью поручил дело рыцарю.
  Фушон вернулся спустя всего пятнадцать минут после того как стал беседовать с пленными, и в его глазах плясали хитринки.
  - Никогда не догадаешься! - сходу заявил рыцарь.
  - Не томи, - раздраженно проворчал генерал, зная, что его помощник может часами мучить своего собеседника вопросами, настаивая на том, чтобы тот сам догадался до сути вещей.
  - Это были не легионеры, - видимо, Фушон решил пощадить нервы своего командира и выложил все разведанное им сразу.
  - В каком смысле? У них флаг легиона и цвета армии.
  - Маскировка. Это люди графа..., - рыцарь растерянно застыл с открытым ртом, - Зараза! Забыл имя!
  - Плевать на имя! Что они тут делали?
  - Приехали грабить! - рассмеялся Фушон, - Они решили, что есть шанс по быстрому высадиться и утащить из города все ценное, свалив вину за это на регулярную армию.
  - Идиотизм. Ты же уже все ценное утащил.
  - Они об этом не знают. В Империи ходят слухи, что тут несметные богатства прямо под ногами лежат.
  - Плохо дело, - пробормотал Каларгон, - Сами собой такие сплетни не появляются. Видимо, эти слухи кто-то специально распускает, а значит вскоре надо ждать новых гостей. Предупреди нашего адмирала и особенно укажи ему на то, что пропускать к берегу суда, которые он может перехватить в море, запрещено.
  - Будет исполнено.
  Рыцарь вновь отошел от генерала, но на этот раз не к пленным, а к магам, которые собрались чуть в стороне и обсуждали свой недавний провал во время боя. Около магов Фушон пробыл чуть дольше, зато, когда вернулся, его лицо передавало целую гамму чувств.
  - Что у тебя такое с выражением на лице? - заинтересовался Каларгон чуть ли не впервые видя свою правую руку в таком состоянии.
  - Я только что говорил с герцогом Касом.
  - И что? Я с ним вчера говорил.
  - Меня отзывают. Его сиятельство приказал мне немедленно отправиться в Сахию и там ждать дальнейших приказов.
  Стальная латная перчатка в руке генерала смялась, как будто она была сделана из тонкой жести.
  - Ты чего? - забеспокоился Фушон.
  - Я тоже хочу покинуть эти проклятые острова!
  - Тебе приказано продолжать их оборонять. Извини.
  - Ты-то здесь при чем, если это приказ герцога? - удивился генерал, - А тебе, значит, не сказали куда дальше?
  - Нет.
  - Жаль. Ну, желаю удачи на новом месте.
  - Благодарю, - Фушон демонстративно низко поклонился, - Для меня было честью служить под вашим командованием, генерал Каларгон.
  - Еще увидимся... мятежник, - воин рассмеялся и с силой обнял своего бывшего противника, успевшего стать не только незаменимым помощником, но и другом.
  
  *****
  
  - Я что, должна буду готовить для вас шлюх?!
  В одном вопросе было столько возмущения, обиды и разочарования, что Леонид не выдержал и в голос рассмеялся. Сегодня он впервые поведал своей возлюбленной о том, чем ей предстоит заниматься на благо герцогства Кас, и баронесса оказалась не готова к этой информации, а точнее, поняла ее несколько по своему.
  - Чего ты смеешься?!
  - Извини меня, котенок, но видела бы ты себя со стороны!
  - Это не смешно! Я не собираюсь обучать для вас шлюх!
  - Дорогая! Давай ты немного успокоишься, - воевода сделал над собой усилие и, прекратив смеяться, взял девушку за руку, - Ситуация немного не такая, как ты о ней думаешь!
  - А о чем тут можно не так подумать? Вы хотите, чтобы я завела для вас гарем, а вы будете трахать девок оттуда!
  - Во-первых, никакого гарема. Экселенц предлагает тебе возглавить несколько иное направление деятельности. Во-вторых, никто из нас никого трахать там не будет. Поверь, дорогая, у нас хватает девиц для сексуальных утех и без всяких особых заведений. Ну, а в-третьих, никого обучать тебе лично не надо, если ты сама этого не захочешь. Твоей задачей будет организовать в Касе театр, балет, оперу и так далее и следить за тем, чтобы актрисы оттуда не страдали повышенной нравственностью и моральными принципами и с легкостью становились как содержанками богатых почитателей своего таланта, так и их фаворитками.
  - То есть, шлюхами! - баронесса уперла руки в бока. - И поведай ка мне о том, кто это вас там сексуально услаждает?!
  - Меня ты услаждаешь! - Леонид рассердился, - Про остальных говорить не буду! И если тебе так хочется называть актрис шлюхами, тоже препятствовать не буду, но замечу, что при таком подходе к людям никакого успеха в своей деятельности ты не добьешься!
  - Но...
  - Без "но"! - воевода не на шутку завелся, и его девушка впервые увидела перед собой того, кто повелевает одной из самых сильных армий континента, - Не хочешь работать - не надо! Но высказывать свои глупости на людях не смей! Да, нам нужны девушки весьма легкого поведения, но не шлюхи! Их профессионализм должен лежать несколько в другой сфере, чем кровать и все, что ниже пояса! Они должны быть нашими агентами влияния, делать это по своему собственному желанию и хорошо понимать, какая награда ждет их в будущем! Раздвигать ноги - много ума не надо! А вот обольстить мужика, удержать его рядом с собой, влюбить, очаровать и крутить им, как марионеткой, способна не каждая. И именно таких тебе предлагают найти и руководить ими! Это, мать твою, серьезная и очень ответственная работа, и то, что Александр решился доверить ее человеку, говорить очень о многом. А ты стоишь тут и корчишь из себя непонятно кого! Шлюх она, видите ли, углядела!
  - Я... Я... Я не смотрела на ситуацию под таким углом.
  - Теперь смотришь! - взбешенный Леонид отошел от возлюбленной и стал успокаиваться, - Что мне передать Александру?
  - Я согласна! Я создам в Касе лучшие театры, актрисы из которых будут на слуху во всех королевствах, и эти актрисы будут блистать в славе и работать на вас, соблазняя мужчин и... женщин.
  - Вот это правильный ответ, - удовлетворенно произнес воевода, - Давно бы так. Но есть одно замечание. Актрисы будут работать не на "вас", а на "нас". Не отделяй себя от вампиров, дорогая.
  - Никогда! - баронесса быстро подбежала к мужчине и впилась в его губы долгим страстным поцелуем, - Я стану лучшим вампиром на свете!
  
  Глава 7
  
  Лениво тыкая вилкой в кем-то заботливо нарезанные кусочки мяса, Лота никак не могла отделаться от ощущения, что она вновь стала просто ценным призом, а то и товаром. И это уже забытое ощущение очень не нравилось девушке. Что если ее вновь захотят использовать против воли и желания? Размышляя здраво, принцесса признавала, что ничего сделать с этим не сможет.
  Скорое бракосочетание герцога Алекса и баронессы Селмы вынудило многих вампиров пуститься в короткое путешествие по своей провинции, а заодно и взять в него всех посвященных в их тайну людей. Позавчера Лота вместе с огромным караваном прибыла в Кас, а вчера ее, как куклу, демонстрировали королю. Просто привели в комнату, где уже находился нынешний правитель Элура, и показали ему принцессу. При этом Карл не проронил ни звука. Просто встал и, медленно обойдя девушку вокруг, внимательно ее осмотрел. После этой странной процедуры король величественно махнул рукой, и Лоту увели. Унизительно и очень уж симптоматично.
  Теперь принцесса мучилась в догадках относительно своего ближайшего будущего. С одной стороны, вампиры и лично Константин обещали ей защиту от всего на свете, но с другой стороны, у них теперь новый алукард, и все могло измениться в мгновение ока. Долгое время находившаяся у вершин власти, девушка лучше многих знала, как правители могут давать обещания и забирать их.
  Как единственная живая родственница короля, она была опасна для Карла, и даже самой себе Лота честно признавалась в том, что находись она на месте короля, то без жалости избавилась бы от такого бремени. А значит и у малыша Карла в голове крутились похожие мысли.
  Малыша! Ха!
  Лота хмыкнула, впервые за весь ужин проявив хоть какие-то эмоции.
  Назвать короля малышом было сложно. Сама принцесса еще помнила милого застенчивого мальчика, больше всего на свете боявшегося ее отца. Но тот человек, что как вещь осматривал ее сегодня, был на него совсем не похож. Будто два разных человека занимали одно и то же тело. Да чего там говорить о Карле! Ведь и она сама ныне сильно отличалась от той девушки, что спасая свою жизнь не так давно покинула Касию. А ведь прошел только год! Год изменивший все и всех.
  - Приятного аппетита! - бесшумно возникший за спиной Константин напугал девушку, и она поперхнулась.
  - Не надо так подкрадываться! Я же просила!
  - И я не раз тебе объяснял, что не подкрадываюсь, а хожу так всегда, - вампир похлопал принцессу по спине, помогая ей откашляться.
  - Так ходи громче!
  - Вот станешь вампиром, поговорим о том, кто и как должен ходить.
  - Я не...
  - Подарок хочешь? - Константин не стал в очередной раз выслушивать возражения девушки о его видении ее будущего.
  - Хочу, - принцесса заинтересовалась и отложила вилку в сторону, совершенно забыв про свой ужин.
  - Тогда подожди.
  Вампир быстро покинул столовую, но уже спустя несколько секунд вновь появился в ней, ведя мужчину с мешком на голове и связанными спереди руками. Подведя пленника к принцессе, Константин ударом в ногу заставил мужчину встать на колени и театральным жестом сдернул с его головы мешок.
  - Та-дам!
  Спутанные грязные волосы, затравленный бешеный взгляд да общее потерянное выражение на лице. И хотя герцог Бохорский слабо напоминал себя прежнего, тем не менее, это все еще был именно он. Лота с брезгливостью уставилась на самого ненавистного ей человека, что некогда силой сделал ее своей женой, а затем мучил, пытаясь добиться продолжения рода.
  - Только что доставили! Почти свеженький! - поделился новостями Константин, - В Бохоре остался его полностью идентичный настоящему труп. Даже маги не отличат, что он искусственно выращен. Копия полная. Так что, для всех вы официально стали вдовой, моя дорогая.
  - Но он ведь еще жив.
  - Так я же обещал вам, что вы лично выпьете его кровь. А свои обещания я держу.
  - Но вы больше не алукард.
  - Пфф! Я же говорил вам, что это ничего не меняет. Все изменения, которые произойдут в общине, вас никак не коснутся. Да и самих этих изменений будет не так уж и много.
  - Но я была на церемонии и слышала, что это не так. Люди... вампиры обсуждали речь алукарда и говорили о весьма радикальных шагах которые он собирается осуществить.
  - Это просто разница в оценке и подходах, радость моя. И не больше! Мы, вампиры, по своей природе консервативны, что, впрочем, для бессмертных вполне понятно, и самые малые изменения вокруг воспринимаем как катастрофу. Да, Евгений собирается немного встряхнуть наше сонное царство, но, скажем, если сравнивать его реформы и те, что прямо сейчас проводит ваш кузен, то сразу станет понятно, что Элур всего за полгода уже подвергнут куда большим изменениям, чем наша община собирается измениться за ближайшие сто лет.
  - Вы просто пытаетесь меня успокоить.
  - Ничуть. Просто говорю правду. Будь все иначе, я бы не притащил сюда это дерьмо, - вампир легонько тряхнул пленника.
  - Ой! - принцесса испуганно прикрыла рот ладошкой, - А мы тут с вами беседуем... А он все слышит. Он же все расскажет!
  - Этот? - Константин еще раз за шиворот встряхнул бывшего герцога, - Без языка он ничего не расскажет, а эту часть тела ему оторвали еще в Империи.
  - Зачем? - удивилась Лота, хотя в душе услышанное ей очень даже понравилось.
  - Я приказал не церемониться, а в разведке у нас много фанатов Александра.
  - При чем здесь герцог Кас? - насторожилась девушка.
  - Ты слышала его прозвище?
  - Потрошитель?
  - Оно самое, - кивнул вампир, - Поверь, заработал он его заслуженно. Поэтому, когда вампиры получают приказ "не церемониться", то частенько подражают нашему герцогу. Язык, там, оторвут или еще чего.
  При этом вампир мечтательно заулыбался, видимо, вспомнив что-то приятное. Девушка несколько секунд боролась с собой, но любопытство победило, и она поинтересовалась, чему же так мило улыбается ее гость.
  - Да так, вспомнил былое. Просто, однажды Ольга оторвала кое-кому яйца, и я вдруг понял, что можно считать, что это Александр подражает ей. А вообще, не бери в голову, это все глупости. Давай, лучше, решим: убьешь ты эту тварь сейчас или, все же, подождешь до того момента, как станешь вампиром, и уже тогда выпьешь его кровь.
  - А он доживет?
  Услышав вопрос, Константин улыбнулся. В его планы, по любому, входили дети, которых ему родит принцесса, которая в будущем, естественно, должна будет стать вампиром. Вопрос Лоты показал, что и сама девушка уже в принципе согласна с такими планами своего воздыхателя, хотя и старается не подавать виду и даже себе в этом пока не признается. А значит осталось немного и до того момента, когда об этом будет заявлено вслух. Осталось лишь немного дожать. Главное, сделать это и открыто, и осторожно.
  - Будет жить, сколько надо. Насладишься его страхом в любой момент.
  - Тогда убью его, когда стану вампиром.
  
  *****
  - Анастасия попросилась в отставку, - ровно в полночь в спальне Евгения появился Геннадий и, не обращая никакого внимания на возмущенную столь бесцеремонным вторжением супругу алукарда, сел на кровать.
  - Чего так? - Евгений не стал делать своему гостю никаких замечаний, зато жестом показал Ольге, что ее присутствие при беседе нежелательно.
  Возмущенная вампиресса покинула спальню полностью голой.
  - Утверждает, что подвергла свой отряд неоправданному риску и больше не может им командовать, - Геннадий не обратил никакого внимания на прелести девушки, делая вид, что ее вовсе не существует.
  - Ну и отлично. Мы же все равно собирались снимать ее с "Лютых".
  - Собирались, только теперь я хочу ее оставить.
  - О-па. И чего так? Ты же первый прибежал к Косте, когда узнал подробности боя, и предупредил, что накажешь ее и отстранишь от отряда.
  - Это было до того как она пришла ко мне и попросилась в отставку.
  - Так что это изменило? - Евгений поднялся с кровати и стал одеваться.
  Секс в середине ночи был не очень распространен среди вампиров. Все же, для них это был самый разгар рабочего времени, но делать в замке Кас было особо нечего, и каждый развлекался как мог.
  - За одного битого двух небитых дают. Настя, наконец, выбросила всю дурь из головы и начала вести себя как взрослый человек.
  - Смешно говорить такое о двухсотлетнем вампире.
  - Ей меньше. Но даже это не важно. Ошибки могут быть у всех, главное их не повторять.
  - Это не первая ее ошибка, - полностью одетый алукард присел рядом с Геннадией.
  - Зато первая, из-за которой она по-настоящему осознала, что не может командовать отрядом. В общем, я настаиваю на том, чтобы оставить Анастасию командиром "Лютых", а наказать иначе.
  - Ладно, - неожиданно легко согласился Евгений, - Под твою ответственность.
  - Как всегда.
  
  *****
  
  Пока счастливая и возбужденная Селма убежала куда-то на пару с Колет, Александр решил немного развеяться и побродить по замку Кас. Завтрашнее бракосочетание взволновало даже его, а если говорить честно, то нервишки и вовсе иногда вели себя совершенно разнузданно, будто и не были закалены двумя веками не самой спокойной жизни. Поэтому требовалось расслабиться, ну а заодно все же основательно осмотреть свой новый замок.
  Но даже это осуществить не получилось. Возникший на пороге слуга, преданно взглянув на господина, объявил ему "приговор" текущих планов, а заодно и обозначил новые.
  - Ваше сиятельство, вас ищет его величество!
  - И где он меня "ищет"? - саркастически спросил Александр, понимая, что король просто засел в одной из многочисленных гостиных дворца и сейчас ожидает там хозяина замка.
  - Его величество пьет кофе в Сиреневой гостиной, ваше сиятельство.
  Поблагодарив расторопного слугу, вампир побрел на встречу с Карлом. Несмотря на наплыв высокопоставленных гостей, стремящихся попасть на свадьбу герцога Каса, коридоры дворца были пусты, и Александр спокойно добрался до нужной гостиной. А все благодаря тому, что он наплевал на все традиции и пустил к себе в замок только короля. Все остальные, и даже королевская свита, были вынуждены искать себе пристанище в городе. Конечно, все смертельно обиделись, зато по собственному дому можно было гулять в одном халате, как, собственно, вампир и шел на встречу с королем.
  - Доброе утро, Карл!
  Казалось, что это было невозможно, но реальность, как обычно, была куда более обширна, чем представления о ней. Король Элура стал еще взрослее. Всего месяц не виделись, а в глубоком кресле, стоящем напротив хрупкого столика с кофейными принадлежностями, сидел матерый правитель, привыкший повелевать и при этом знать, что эти повеления будут исполнены.
  "Если за год чудить не начнет, я первым назову его Великим", - решил про себя вампир.
  - Привет, Алекс. Садись! Выпей со мной кофе.
  - Мне немного и сливок побольше, - кофе все равно не действовал на организм вампиров и переводить ценный продукт было излишним - ладно, в королевском дворце, там за все платил хозяин и можно было пить черный напиток залпом, но здесь за кофе платит герцог.
  Король без комментариев выполнил просьбу своего вассала и, собственноручно налив и черный кофе, и густых сливок, подал чашку Александру. После чего он похожим образом наполнил свою чашку и, отпив из нее небольшой глоток, задумчиво уставился на герцога.
  - Я вчера виделся с кузиной, - наконец произнес король, нарушив молчание.
  - Мне доложили, что ты даже парой фраз с ней не обмолвился.
  - Это было излишне. Скажи, ты можешь гарантировать мне, что Лота не станет претендовать на трон?
  - Могу и гарантирую. Один из моих людей желает взять ее в жены и завести с ней много-много детей. Он и проследит за тем, чтобы у принцессы не возникало дурных идей относительно трона и короны.
  - Ясно. Теперь, когда герцог Бохорский мертв, она может выйти замуж повторно, и твой подчиненный - это хороший вариант. Он не предаст, пока не предашь ты. А ты предавать меня не будешь.
  - Не буду, - с самым серьезным видом кивнул Александр, - Только, вот, насчет Бохорского ты ошибаешься. Я обещал тебе его убить, и так просто он бы от меня не ушел.
  - О чем ты? - король замер с чашкой у рта, но тут же вернул ее на столик и требовательно уставился на хозяина замка, - Мне доложили, что Бохорский найден мертвым в своей постели.
  - Не стоит верить всему, - Александр рассмеялся, - Герцог сейчас сидит в темнице на цепи.
  - Где? - возбужденный король вскочил на ноги.
  - В темнице.
  - В какой темнице? Где она находится?
  - Успокойся, Карл, - вампир взглядом предложил королю сесть на свое место, - Бохорский в моей темнице, в этом замке. Вчера мои люди притащили его туда.
  - Я хочу его видеть! Немедленно!
  - Зачем?
  - Я хочу...
  - Сядь! - резко скомандовал Александр, - Мы уже не один раз обсуждали, что тебе стоит контролировать свои желания! В спешке нет никакой нужды. Ближайшие годы своей жизни Бохорский проведет на цепи, как собака, и ты сможешь не раз и не два увидеть его, если на то будет желание. Так зачем торопиться?
  - Я... Я...
  - Сядь!
  И Карл наконец-то повиновался, вернувшись в кресло. Правда, на его лице не было ни обиженной, ни недовольной маски. Все говорило о том, что короля заинтересовали слова вампира, и он хочет услышать продолжение.
  - Ты не собираешься убивать Бохорского, как обещал?
  - Собираюсь. И даже знаю, кто это сделает. Ей уже обещано. Но произойдет это через несколько лет.
  - Ей?
  - Твоя кузина выразила желание лично убить своего супруга, и я согласился с этим.
  - Но при чем здесь несколько лет, о которых ты говорил? Почему бы ей не убить его прямо сейчас?
  - А зачем? - с улыбкой повторил свой недавний вопрос вампир, - Смерть это милость, смерть это избавление. Ее еще надо заслужить. А пока пусть посидит на цепи.
  - Я хочу с ним поговорить, - король вновь вскочил на ноги.
  - Невозможно, - категорично заявил Александр и тут же пояснил, - Герцогу вырвали язык. Так что, все, что ты можешь, это пару раз пнуть его по ребрам да послушать жалостливые мычания. Но, право слово, я не советую этого делать.
  - Тогда ради чего ты рассказал мне о пленнике?
  - Чтобы ты знал, что убийца твоего брата живет и страдает. А если пожелаешь, то рядом с ним будут жить и страдать и другие твои враги. Иногда убивать - это слишком милосердно.
  - Означает ли это, что ты готов и дальше выступать моим пугалом? - после столь жирного намека король и думать забыл о Бохорском, и сразу принялся уточнять, правильно ли он понял своего собеседника.
  - Почему нет?
  Вампиры и правда решили сохранить за собой, а точнее, за герцогом Касом, роль пугала для знати. Этому способствовало и то, что последний случай с бароном Злином оказался слишком уж растиражирован во множестве слухов как в самом королевстве, так и за его пределами, причем, больше всего разных сплетен гуляло по территории Империи, где убийцу аристократа проклинали особенно усердно. Другой же причиной сохранить нынешнее положение дел была точка зрения Геннадия, который убедил Триумвират в том, что быть одной из спецслужб королевства, пусть даже и в качестве убийц, куда выгоднее, чем работать в тайне от всех. Да и кроме придворного влияния это давало возможность держать руку на пульсе событий и даже пополнять запасы пленников, производящих кровь на вполне законных основаниях.
  Одним словом, Королевскому Батальону Смерти быть! Так единогласно постановил Триумвират, и сейчас Александр доносил эту точку зрения до короля.
  - То есть, если у меня появятся неугодные мне люди, и я сообщу о них тебе...
  - Они навсегда исчезнут.
  - И чего мне это будет стоит?
  - Создашь новую структуру, которую возглавит мой человек. Дашь ему право личного доклада.
  - А деньги и служащие?
  - Это все обеспечу я.
  - Как здорово, - от радости король схватил свою чашку с кофе и уже почти было опрокинул ее в себя, но в последний момент остановился, - А Бохорского я, все же, навещу... Перед отъездом.
  - Как будет угодно.
  Некоторое время молча пили кофе. Слуга как раз принес корзинку с пирожными, и молодой король с радостью поглощал удивительные лакомства, приготовить которые его повар пока не мог. Наконец, Александр решил, что Карл достаточно потешил свою детскую сущность.
  - Ваше величество, вы для чего-то меня искали, - на слове "искали" вампир не удержался, и его губы предательски дрогнули.
  - Да! Я хотел поговорить! В последнее время ко мне зачастили посланники из Вобанэ. Ну, и кардинал Илорин уже несколько раз был.
  - Ему сейчас можно только посочувствовать. Дела в Ильхори идут отвратительно. Ищет запасную гавань?
  - Нет, - сбитый с мысли король немного растерялся, - Илорин хочет получить в свое распоряжение королевские войска.
  - Ха! Он что, мало потерял солдат? Хочет еще больше?
  - Преподобный считает, что вампиры могут нанести ответный удар по Уру. Уничтожение армии в лесах на границе показывает, что исчадия к чему-то готовятся.
  - Какая глубокая мысль, - разочарованно вздохнул Александр, - Враг к чему-то готовится, а не покорно ждет, когда его убьют. Прямо открытие! Я был лучшего мнения о Гекторе.
  - Граф Верон утверждает, что кардинала подставили буквально во всем. Причем, многие вопросы его заместители решают даже без уведомления командующего Светлым Походом. А суммы, которые уже украдены, поражают воображение.
  - Если граф об этом узнал, значит и Илорин знает. Будь уверен, Карл, к тебе он ездит именно ради запасной гавани. Сейчас у него лишь два выхода: проиграть или победить. Победить он не может. Проигрыш равнозначен смерти. Так что, думаю, кардинал будет только рад, если у него появится возможность занять какой-нибудь пост в Истинной Церкви. Намекни ему об этом.
  - Хорошо, - король с благодарность принял совет, - Но я хотел поговорить не о нем.
  - Посланники от Наместника. Чего они хотят?
  - Просят оставить юг под властью Светлой Церкви.
  - И насколько настойчиво они это просят? - улыбнулся вампир.
  - Миллион, - король был краток, но произнесенное слово произвело впечатление даже на Александра, в закромах которого лежали куда большие суммы.
  Предложенные священниками откупные позволяли не просто решить все финансовые проблемы Элура на ближайшие годы, но и реализовать несколько смелых проектов, например, построить те же нормальные дороги. Вот только и отдать за это надо было многое.
  - Юг стоит больше, ваше величество. Много больше. Да и замена Светлой Церкви на Истинную там идет весьма неплохими темпами, что говорит мне о том, что остановить подобное будет предательством.
  - Я думаю о том же, - согласился король, - Миллион... Всесветлый, как же мне хочется получить такую прорву денег, но вновь отдать за них мои земли под власть светош... Решено! Я откажусь! Даже два миллиона не стоит этого!
  - А еще можно обложить храмы налогами. Раз они хотят деньгами сохранить свои церкви на территории Элура, то надо предоставить им такую возможность.
  - Да будет так! - рассмеялся Карл, - Хотят платить - пусть платят!
  После уничтожения еще одного пирожного король вновь разлил свежий кофе по чашкам, не забыв снабдить емкость герцога огромным количеством сливок. Наблюдая за этими манипуляциями, Александр тяжко вздохнул.
  - Я так понимаю, что наш разговор еще не окончен.
  - К сожалению, нет.
  - Тогда не налегай так на кофе. Молодому организму он вреден.
  - Маги сказали, что мне можно.
  - А еще маги сказали, что лечат сифилис. Только, вот, до сих пор никаких результатов нет.
  При упоминании сифилиса король покраснел. С некоторыми болезнями дела, и правда, обстояли не очень радужно. Одни заболевания с легкостью устранялись магией, а другие были к ней практически невосприимчивы, но при этом с легкостью останавливались простейшими защитными амулетами. То есть, не заболеть было легко, а вот, заболев, было практически нереально вылечиться.
  - Эта болезнь мне не грозит.
  - Еще не хватало, если бы она тебе грозила! - разозлился Александр, - Я просто так сказал, к слову! Магия могущественна, но она не панацея и далеко не такая всемогущественная, как об этом болтают травоеды! Поэтому и голову на плечах стоит иметь, а не повторять за глупыми магами их самоуверенные заявления!
  - Хорошо-хорошо, - попытался успокоить разбушевавшегося собеседника король, - Сейчас речь не о магах!
  - А о чем?
  - Патриархи. Они почти каждый день ходят ко мне на прием.
  - И чего хотят наши славные служители Истинной Церкви?
  - Они требуют возвращения банковской монополии.
  - То есть, хотят закрыть мой Гномий банк?
  - Верно, а заодно и передать им право чеканки монет.
  Александр, конечно, предполагал, что видимая покорность новой церкви долго не продлится, но столь быстрого завершения "льготного периода" не ожидал. Впрочем, человеческую природу изменить не просто, и священники в этом ничем не отличаются от простых людей. Так что, ничего необычного не произошло. Тем более, что все новое руководство было практически безгрешно. Ни вампирам, ни королю просто нечем шантажировать иерархов Истинной Церкви. Это перед Светлой Церковью они кругом виноваты, а вот перед своей новой паствой чуть ли не святые. Никаких существенных грехов у них нет. Если не считать за таковые присвоение нескольких монет из подаяний. Но этим никого не удивить и скорее уж странным выглядело бы, если бы таких деяний у священников не было. Поэтому даже и посоветовать что-то сложно. Впрочем, если они хотят монополию, то ее можно и обеспечить...
  - Создайте Королевский банк, ваше величество.
  - Но зачем?
  - Пусть он будет единственным банком Элура. А все остальные должны работать с его разрешения. Так сказать, брать лицензию.
  - А это... великолепно! И я смогу прижать Казначейство!
  Говорить о том, что прижать Казначейство у Карла не получится, Александр ему не стал, пусть хоть попытается. Но опыт подсказывал герцогу, что даже при тотальных казнях бухгалтерия, сиречь, казначейство, всегда будет мнить о себе слишком много. С одной стороны, такое самомнение заслуженно, но с другой... работа казначейства состоит в том, чтобы обслуживать, а не управлять, и этим все сказано.
  Вызвав своего секретаря, Карл быстро надиктовал ему несколько записок, чтобы не забыть все советы и предложения, полученные в ходе беседы. При этом Александру пришлось просто сидеть и скучать, так как отпускать его король отказался. Видимо, получив возможность свободно болтать с герцогом без свидетелей, Карл хотел воспользоваться ситуацией полностью и выжать из нее максимум возможного.
  - Я хотел обсудить титулы, - как только секретарь покинул Сиреневую гостиную, король вернулся к беседе, - Про отца невесты напоминать не буду, уверен, ты и так помнишь. Но вот то, что ты хочешь полностью отказаться от титулов и обменяться ими... так нельзя.
  - Я знаю, что так не делают. Но запрета на это нет. Титул привязан к земле, а обмен владениями вполне возможен.
  - Но...
  - Я не буду твоим личным вассалом, Карл, - вампир покачал головой, - Смирись с этим. Если бы сразу подошел ко мне и рассказал о задуманной интриге, то я, наверное, согласился бы, а так... Тебе придется принять это поражение, твое величество.
  - А если я обижусь?
  - Тогда я в тебе разочаруюсь, Карл, - Александр прикрыл глаза, - Я понимаю, что как король ты обязан держать такого, как я, под максимальным контролем. Я слишком силен, независим и богат. Но именно из-за этого ты и не в состоянии контролировать меня. Несмотря на наши титулы, мы совершенно в разных весовых категориях. У тебя нет ни финансовых, ни политических, ни военных рычагов против меня. Так что, утрись и копи силы.
  - То есть, ты не против, если однажды я смогу взять над тобой верх? - уточнил Карл, услышав явный намек на то, что ему предлагают продолжать осуществлять попытки взять и "приручить" одного слишком уж могущественного аристократа и волшебника.
  - Я буду очень горд, если такое случится. Но, думаю, что после свадьбы ты найдешь для себя целую плеяду других полезных дел, чем пытаться меряться со мной детородными органами.
  - У меня больше, - тут же заявил Карл, но с такой улыбкой, что было понятно, что ни о какой серьезности разговора больше речь не идет.
  - Мечтай! - отмахнулся от короля Александр.
  - Экселенц! - в Сиреневую гостиную без предупреждения влетела взволнованная Колет, - В окрестностях Ура замечены ву... вампиры! Много!
  
  Глава 8
  
  - Не менее двух тысяч вурдалаков, экселенц. Внешние стены падут часа за два. Опорные магические башни должны до утра уцелеть. Остальной город, за исключением порта, съедят.
  - Ясно, - голос Евгения не дрогнул, - Тогда приказ такой. Наши люди в Уре пострадать не должны. Наши заведения должны по возможности остаться целыми или пострадать незначительно, так чтобы быстро восстановить свою работу. Для выполнения приказа разрешаю использовать любые артефакты и применять любую магию. Наплевать, что вы там раскроете свою настоящую силу.
  - Что делать, если у местных возникнут вопросы?
  - Представляйтесь посланниками герцога Каса и посылайте всех в задницу. Особо настырных разрешаю убивать. Штурм и бой все спишет.
  - Будет исполнено, экселенц. Что делать с обычными горожанами, которые захотят спастись под нашей защитой?
  На этот вопрос мгновенного ответа не последовало. Амулет связи молчал долгих десять секунд.
  - Если это не повредит исполнению моего приказа - спасайте всех.
  Еще раз подтвердив получение приказа, Гор разорвал связь и осмотрел присутствовавших при его разговоре с алукардом. Пятерка вампиров и он шестой - вот и все силы, которым поручено спасти от вурдалаков и верных людей, и имущество общины в Уре. С учетом сил противника, задача практически невыполнимая.
  - Какие будут предложения? - сам Гор уже составил план действия, но хотел узнать и мысли подчиненных, тем более время поговорить у них было, так как до начала штурма был еще минимум час.
  - Имущество в городе побоку, - моментально высказался самый молодой из разведчиков, лишь недавно прибывший в Ур, - Самое ценное располагается на складах, а они около порта. Вурдалаки к морю не полезут.
  - Предлагаешь нарушить приказ алукарда? - Гор серьезно посмотрел на высказавшего собственную идею вампира.
  - Нам его не выполнить даже ценой своей жизни. В городе три десятка наших объектов. Чтобы гарантировать их сохранность нужно минимум по два бойца на каждый. Нас же только шестеро. Поэтому надо выбирать варианты, что позволят нам выполнить приказ алукарда максимально эффективно, а не полностью, - молодой вампир замолчал, но общее молчание соратников заставило его продолжить, - Вурдалаки пришли в Ур убивать и разрушать, а не грабить. Все наши объекты в городе представляют для них слабый интерес. Если мы выведем оттуда всех людей и спрячем видимые ценности, нападающие просто обойдут их стороной.
  - Это если защитники не решат использовать наши дома как опорные пункты, - Гор указал на ошибку в расчетах подчиненного.
  - Тут мы помешать им не можем. Но, повторюсь, что все действительно ценное находится на складах около порта, остальное же спрятано в надежных тайниках, устроенных в подвалах. Да и в разрушении объектов есть свои преимущества.
  - Ух ты, - Гор позволил себе впервые улыбнуться, - И какие же есть преимущества от разрушения нашей собственности?
  - Мы с легкостью отстроим здания, но в этот раз - как надо нам.
  - Еще скажи, что пару объектов стоит сжечь самим.
  - И скажу! - молодой вампир с вызовом посмотрел на Гора, - Это давно пора сделать. Не понимаю, чего вы тут ждали. Половина объектов не соответствует нашим требованиям, и из-за этого мы сейчас ограничены в операциях. Теперь же даже покупать никого не надо и никакие разрешения магистрата нам не нужны. На месте пепелища построим все, что пожелаем.
  - Заманчиво, - Гор задумался.
  Предложения подчиненного частично перекликались с его собственными идеями. То, что защитить всю собственность вампиров в городе невозможно, понимал каждый из присутствующих. Да и ценность многих объектов была невелика и для нужд общины подчас не подходила. Многое можно было бросить даже не озадачивая себя сохранением ценностей. Бюджет Корпуса Разведки и Корпуса Будущего позволял с легкостью восстановить все потерянное в максимально короткое время. Главной своей задачей Гор видел спасение слуг. Все же, самое ценное это люди, а не вещи. Подчиненный предлагал ровно то же самое. Только он зашел в своих рассуждения чуточку дальше. Предлагая заодно решить и застарелую проблему.
  Последние десять лет вампиры столкнулись в Уре с рядом сложностей, ограничивающих их возможности. Принадлежащие им здания перестали их удовлетворять. При этом городской магистрат делал все, чтобы разрешения на перестройку не выдавались. Связанно это было с обострившейся борьбой между различными купеческими партиями Ура, и все "нейтральные" дельцы страдали в этой политической войне наравне с вампирами. Гор даже хотел плюнуть на все и официально занять одну из сторон, настолько ему надоели все дрязги в магистрате. Но тут в королевстве неожиданно начался кризис власти, и местные разборки отошли на второй план. Ныне же ситуация была нестабильной из-за Светлого похода на Ильхори. То есть, до получения разрешений должно было пройти еще пару лет.
  А тут вурдалаки со своей армией.
  Можно спалить все к черту и построить новое. Заманчиво...
  - Какие объекты мы можем уничтожить без потери качества наших операций в городе? - вопрос командира вызвал среди вампиров череду яростных переглядываний между собой.
  - Это зависит от того, как быстро мы сможем восстановить порушенное, - подал голос один из старожилов, который уже, как и Гор, не один десяток лет занимался тайной деятельность в Уре, - Если к весне все будет отстроено заново, то мы можем разрушить все, кроме складов, притона около главного храма, основной таверны и гостиницы на Купеческой улице.
  - Даже лавки?
  - Склады уцелеют и вполне их заменят.
  - Ну, да. Так будут работать многие купцы, если вообще не все, - кивнул своим мыслям Гор, - Славная мысль. А мы сможем восстановить все к весне?
  - Если будут стройматериалы, то сможем.
  - А стройматериалы в необходимом количестве у нас есть только в Касе, - пробормотал Гор, - Если скорость строительства в Касе снизится, Ольга меня убьет. Не славно...
  - Только если наши объекты разрушим мы сами. В противном случае у Шефа Корпуса Мастером никаких претензий быть не может.
  - Тогда не будем ничего разрушать, - Гор наконец принял окончательное решение, - Выводим всех наших людей в порт. Все объекты в городе бросаем как есть, в тайники убираем только самое ценное.
  Вампир достал карту Ура и стал указывать на ней точные маршруты, распределяя своих подчиненных и давая им конкретные задания. После этого двое вампиров побежали в сторону порта, отныне и до окончания нападения вурдалаков они были обязаны защищать склады, а заодно обустроить места для приема всех беженцев. Еще трое понеслись по городу. Им было поручено собрать всех работающих на вампиров людей и как можно быстрее вывести их вместе с семьями поближе к морю. Сам Гор напомнил подчиненным о разрешении применять любые артефакты и отправился на крепостные стены, чтобы лично наблюдать за действиями вурдалаков.
  К одной из башен его пропустили без вопросов. В Уре каждый стражник знал таинственного мага в лицо и связываться с ним не желал. И хотя никто из них толком не знал, какие дела этот человек ведет в их городе, слухи, бродившие в казармах, просто не позволяли им становиться у него на пути. Тем более этот маг платил всегда, когда в этом была надобность, никогда не скупился и не забывал о подарках на день рождения офицеров городской стражи.
  На вершине башни было малолюдно. Расчет управляющий боевым артефактом, парочка молодых магов и одинокий офицер, с грустью взирающий на горизонт. Гор не стал здороваться ни с кем из присутствующих, а подойдя к парапету, оценил обстановку внизу.
  Ночь уже почти вступила в свои права и только вампир мог видеть все отчетливо и ясно, остальные же пока довольствовались либо артефактами, либо и вовсе ничего не видели да и не хотели.
  В эту минуту каждый солдат на стенах Ура знал, что эту ночь ему не пережить. И каждый готовился к неизбежному по своему. Одни находили утешение в работе и во всю готовились к бою, другие молились, третьи же делали все от них зависящее, чтобы после смерти не стать порождениями ночи. При это боялись все, но никто не бежал. Бежать было некуда. Все корабли в гавани, что могли покинуть обреченный город, уже это сделали.
  Прикинув силы вурдалаков, Гор неожиданно для самого себя присвистнул. Он насчитал не менее трех тысяч бойцов, что означало не просто серьезную ошибку в первоначальных оценках, но и куда большие проблемы при штурме и уличных боях. В городе ничего не уцелеет, это можно считать фактом. И сейчас надо сделать так, чтобы уцелел порт, а точнее один квартал рядом с ним. Активировав амулет связи, Гор отдал новые распоряжения, используя для этого русский язык, чтобы заранее не пугать защитников города.
  - Приказываю ускорить вывод людей к морю. Спасение вещей больше не актуально. Повторяю. Бросайте шмотки, даже самые ценные и вытаскивайте людей. Здесь три тысячи вурдалаков. Уру конец. Главная задача спасти слуг и выжить до утра.
  - Принято. А ты сам, что планируешь?
  - Посмотрю на штурм, - Гор поводил головой из стороны в сторону, разминая шею перед грядущей дракой.
  - Убирайся со стен. Не геройствуй.
  - За меня не переживайте. Главное, создайте около порта реально хорошую оборону. Я тут немного развлекусь и присоединюсь к вам. Надо посмотреть, как воюют вурдалаки и какие у них есть сюрпризы. В Гнезде будут рады подобной информации.
  - Это твоя жизнь, экселенц, тебе и решать, как ее завершить, - раздался из амулета ворчливый голос, - Сдохнешь - обижусь. И еще. Мы начинаем поднимать ветер с моря, будь готов.
  - Поосторожней с этим. Вурдалаки явно притащили сюда схожий артефакт и я лично уже ощущаю хороший такой ветер в сторону моря.
  - Ну мы тогда немножко морской водички на стены прольем, - рассмеялся собеседник.
  - Славно. Действуйте, - распорядился Гор и активировал все защитные артефакты, что были одеты на нем.
  Запах, от которого вампиров нестерпимо тянуло блевать, был давней проблемой кровопийц, и защита была придумана не вчера. Оставалось надеяться, что вурдалаки закончатся быстрее, чем энергия в артефактах. Иначе придется укрываться от запаха с помощью личной магии, а этого надо было избежать всеми способами.
  - Идут!!! - раздавшийся над стенами рев заставил вампира ускориться с активацией артефактов и достать свой любимый кинжал.
  Положенный почти всем вампирам палаш Гор не любил. Нет, оружие-то было превосходным и за два века вылизано до идеального баланса и вида, но вот использовать длинные клинки на узких улицах было нереально. Гор, как и многие вампиры, работающие за пределами общины, с давних пор предпочитал керамбиты, но их он возьмет в руки чуть позже, а пока же попользуется кинжалом. Тем более, что сейчас его основное оружие это магия. Проверив на поясе аптечку с гематогеном, Гор запустил в набегающих вурдалаков первое заклинание.
  "Огненный шар" такой силы был не тем, что можно с легкостью отразить одной лишь личной магией, но никакого вреда вурдалакам он не нанес. Из чего вампир сделал вывод, что ему противостоят не молодые особи, а может быть даже и более древние, чем он сам. Еще два "огненных шара" Гор направил в тыл врага, туда, где в строю стояли пока что не участвующие в атаке солдаты. Оба шара без проблем не только разметали строй, но и явно убили пяток другой вурдалаков.
  В этот момент к отражению атаки присоединились обороняющиеся, и поле боя заволокло различными заклинаниями. Вампир насчитал минимум еще восемь "огненных шаров". И это кроме десятка "огненных вьюг"! А ведь кроме всепоглощающей стихии Огня использовались и другие, не менее смертоносные вещи. Лед и Камень. Вода и Смерть. Ветер и Свет. Первый удар обороняющихся был страшен.
  Разведчик честно признавался, что даже вампиры не смогли бы пережить подобное без потерь. А вот вурдалаки смогли. Точнее, это смогли сделать атакующие. Никто из бегущих к стенам не пострадал. Зато вся вторая линия была знатно "прополота". Там погибло не меньше половины бойцов. А значит примерно десятая часть всех вурдалаков, стоявших под стенами Ура, отправилась под крыло к Мур.
  А потом атакующие достигли подножия стен и Гору стало не до подсчетов и оценок. Кроме серьезных защитных артефактов у первой линии были и такие, что позволяли им с легкостью запрыгивать на высокую стену. Разведчик четко видел, что под подошвами у врагов срабатывает некая магия, и они взмывают вверх, приземляясь уже за счет своей собственной силы.
  Ур не Залон. Это купеческий город, а не мощнейшая крепость. Сплошного магического барьера здесь не было, а активировать временные щиты маги просто не успели. Ведь ничего дальнобойного противник не применял.
  - Дерьмо, - пробормотал Гор, разворачиваясь и спрыгивая с башни вниз, туда, где уже успели приземлиться не менее трех вурдалаков.
  Первого из них он убил еще не приземлившись на землю. Падающего на него сверху человека нападавший видимо принял за своего соратника, и понял свою ошибку только в тот момент, когда узкое лезвие кинжала вонзилось ему в глазницу и разрушило мозг. Двое оставшихся врагов тут же бросились на разведчика, но он легко ушел с линии атаки, и оказавшись за спиной вурдалаков, пробил голову сначала одному, а затем и второму.
  Быстро осмотрев трупы и выпив крови убитых, Гор в раздражении покачал головой. Было две новости. Одна хорошая и одна плохая. Как говорили изначальные - классика.
  Хорошей новостью являлось то, что все вурдалаки, пришедшие под стены Ура, были одеты в кожаную броню. Это давало вампирам преимущества, позволяя легко превосходить врагов на дуэлях с помощью холодного оружия. По мнению Гора, это было мелочью. А вот плохой новостью было то, что в первой волне атакующих не было древних вурдалаков. Как не было их и во второй волне. Элитные бойцы гвардии Ильхори стояли вне досягаемости магических ударов со стен и ждали, пока их более молодые сослуживцы пробьют им дорогу. Продемонстрированные же чудеса выживания под сильной магией были целиком заслугой артефакторов королевства Ильхори, обеспечивших кровопийц необходимым количеством магической защиты. И оставалось благодарить всех богов, что принципы этой защиты были не собственной разработкой ильхорийцев, а скопированы ими с изделий соседей. То есть являлись разработкой вампиров, некогда запущенной ими в мир людей. Это давало вампирам возможность отключать щиты наручных артефактов.
  Увернувшись от удара в голову, Гор прямо с коленей нанес быстрый удар в живот вурдалаку, что решил сразиться с ним, а не проследовать в город, и затем повторил свой удар еще три раза, после чего без стеснения засунул руку в рану и выпил кровь врага. Набрав таким образом достаточно сил для воплощения магии уровня магистра, Гор "каменный прессом" размазал еще одного ближайшего к нему вурдалака. Избавившись таким образом от излишков силы, разведчик поспешил в город, куда и ринулись все остальные преодолевшие стену нападавшие.
  Создание паники в городе было основной идеей вурдалаков. Конечно, часть из них приземлилась на стены и сейчас там шел рукопашный бой, но Гор решил, что ему лучше попытаться остановить тех, кто сейчас начал резню на улицах. Слишком быстрая паника среди жителей в планы вампиров не входила. Они еще не всех своих вывели к порту.
  Впрочем, один единственный боец и не мог ее остановить. Гор это понимал и не тешил себя детскими надеждами, что у него получится то, что не под силу всей армии, находящейся сейчас в Уре. В тот момент как он догнал и атаковал одинокого вурдалака, его амулет связи завибрировал сообщая о вызове.
  - Что такое? - зло рявкнул Гор активируя связь..
  - Как у тебя дела, босс?
  - Сражаюсь! - разведчик чиркнул лезвием по горлу врага и быстро отпил немного его крови.
  - Я, как ни странно, тоже. Тут парочка вурдалаков через стены перепрыгнула...
  - Я в курсе! - прервал подчиненного Гор, - Что тебе надо? Не справляешься?
  - Нет, с этим порядок, - обиженно заявил собеседник, - Хотел узнать, ты в курсе, что у них приказ топить суда в гавани?
  - В курсе. Я тут уже убил десяток, и у всех один и тот же приказ и план на эту ночь.
  - И? Наши планы в силе?
  - Конечно! Ни одного нашего корабля в гавани нет.
  - Я не об этом...
  - Это я понял. Но планы не поменялись. Окапываемся в районе портовых складов и защищаем их и людей до утра. Пусть вурдалаки выходят к гавани в других местах.
  - Это будет длинная ночь.
  - Для кого-то она будет последней, - Гор разорвал связь и напал на очередного вурдалака.
  Раздавшийся впереди грохот заставил вампира побыстрее разобраться с противников и поспешить на звуки. Быстро преодолев по опустевшим улицам Ура нужное расстояние, разведчик выскочил на небольшую площадь, а точнее то, что от нее осталось. Сейчас же глазам вампира открылась несколько нереалистичная картина. Посреди бывшей площади высилось нагромождение ледяных шипов, а дома по ее периметру пылали.
  Явно ударили маги с башни, решив ради убийства одного или двух вурдалаков пожертвовать и городскими постройками, и жителями, что в них укрывались. Как в ответ на эти мысли, к Гору устремился огромных размеров "огненный шар", запущенный с ближайшей магической башни. Видимо его тоже приняли за врага.
  Чертыхнувшись, вампир выставил магический щит и побежал обратно к стенам. Оказалось, что попытки вурдалаков посеять своими действиями панику были просто смешными по сравнению с тем, как этой же цели добивались защитники города. Интересно, а после такого будут ли выжившие симпатизировать Светлому походу или же потребуют от короля Карла убрать отсюда все войска коалиции, а то и вообще объявить им войну. Да и любопытно, как сами светоши будут оправдывать действия своих солдат. А в том, что с башни его атаковали участники Светлого похода, вампир не сомневался. Все же охрана города состояла из его горожан, и те никогда не стали бы разрушать свой город ради убийства парочки вурдалаков.
  До крепостных стен добежать не удалось. По бегущим ему навстречу солдатам стало понятно, что стены пали. Преследующие убегающих вурдалаки это полностью подтверждали.
  - Твою мать!
  Подпрыгнув, Гор оказался на крыше ближайшего дома и осмотрелся. Практически везде на стенах кипела драка, а там, где ее не было, уже хозяйничали кровопийцы, и их количество увеличивалось. Оборона была прорвана, но еще не пала. Разведчик лично наблюдал, как в одном месте мощнейшее заклинание буквально испепелило десяток вурдалаков, и защитники взяли верх над оставшимися. Дела плохи, но еще не катастрофа и не конец!
  Спрыгнув, вампир магией убил очередного вурдалака, оказавшегося у него на пути, и продолжил свой путь к крепостным стенам.
  Поднявшись наверх, он с тыла атаковал не готовых к этому врагов, и защитники ближайшей башни получили преимущество, которым и воспользовались. Расправившись с вурдалаками, Гор забежал в башню.
  - Ловко вы их, ваша милость, - прокомментировал бой вампира встретивший его десятник.
  - Офицеры есть? - обсуждать свои успехи на ниве низведения вурдалаков разведчик не собирался.
  - Господин капитан на боевой площадке.
  Поднявшись на вершину башни, вампир оценил обстановку. Сейчас к стенам приближалась очередная волна атакующих, и судя по всему, это была та самая элита, что до этого стояла в запасе и ждала благоприятного момента. Гор собрал все силы и выложился практически полностью, так что пришлось быстро лезть в аптечку и засовывать себе в рот плитку гематогена, благо это можно было спокойно делать на виду у людей. Зато огромная площадь перед стенами погрузилась в рукотворный магический ад. "Огненный вихрь" пожирал врагов не обращая внимания на защиту. Десятки воинов гибли, на глазах превращаясь в прах.
  - Всесветлый, это же заклинание высшего порядка. Только для архимагов! - восторженно выдохнул офицер рядом с Гором, - Кто вы, ваше высокопревосходительство?
  - Я служу герцогу Касу.
  - Слава Демуру! Теперь мы отобьемся!
  Разведчик так не думал, но разочаровывать капитана не стал.
  
  *****
  
  Спустя полчаса бой на стенах был завершен везде, кроме одинокой башни, где оборону держал вампир и семеро оставшихся в живых солдат. Все остальные стены пали, и вурдалаки уже вовсю хозяйничали в городе, штурмуя магические башни и дома, в которых заперлись люди. Бои шли и в районе порта, но несколько западнее того места, где оборону держали остальные разведчики.
  Из их донесений Гор знал, что они вывели к складам всех людей, кто служил вампирам верой и правдой или же в силу обстоятельств, кроме слуг была взята под охрану еще сотня женщин и детей, прибившаяся в ходе мероприятий по выводу верных людей к морю. Сами вампиры заняли удачные места вокруг и были готовы отражать любые атаки.
  Еще раз осмотревшись, Гор вытер со лба грязь, а точнее, песчаную пыль, испачкавшую его лицо в тот момент, когда боевое заклинание разнесло бойницу прямо перед ним.
  - Отходим к порту, - скомандовал вампир, - Здесь больше делать нечего.
  Боевые артефакты были разряжены, и атаковать башня больше не могла. Поняв это, вурдалаки даже прекратили настойчивые попытки взять ее и занялись грабежом остальных, уже захваченных крепостных башен. Разведчик видел, как они выкурочивают стационарные артефакты и аккуратно спускают их со стен, где их тут же грузят на телеги и увозят прочь от Ура. Захват подобных трофеев тоже был частью плана вурдалаков, пожелавших таким образом не просто уничтожить опорную базу Светлого похода, но и заполучить себе побольше ценных артефактов, что еще пригодятся в будущих сражениях.
  - Ваша милость, не пройдем через город-то, - один из выживших солдат, явный ветеран с опытом, с грустью посмотрел на полыхающий город, откуда раздавались дикие крики и периодически что-то грохотало.
  - Пройдем. У вас всех есть наручные артефакты. Главное обходить магические башни, чтобы они по нам не били, - Гор запомнил инцидент, случившийся с ним в самом начале боя, да и рассказы изначальных о том, что в их мире порой куда большие потери армия несет от дружественного огня теперь воспринимал куда более серьезно, - Но я никого с собой не зову. Кто хочет, может оставаться. Меня же ждут в порту.
  Спустившись со стен, вампир даже не стал оборачиваться на солдат, что пошли за ним. Он и так знал, что из семи только трое выбрали его в попутчики, остальные решили остаться в башне и дожидаться утра там.
  Путь через горящий и разрушенный город был болезненным. Вурдалаки им на пути пока не встречались, зато следы их деятельности были видны на каждом шагу. Горящие или разрушенные дома, десятки трупов, жар от пожарищ и запах горелого мяса. Последнего, правда, Гор не чувствовал, так как его амулеты, защищающие его от запаха моря, все еще действовали. Правда, по сути и защищать, было не от чего.
  Его соратники осуществили оба своих плана. Был запущен ветер с моря и огромные капли морской воды упали на городские улицы поближе к стенам. Но ничего из этого не помогло. Ветер, что устроили вурдалаки, оказался сильнее, и сейчас в небесах назревали магические возмущения из-за встречи двух разных стихий. А капли... их просто испарил пожар. Возможно, даже ради этого вурдалаки и начали поджигать дома.
  Детский плач резанул по ушам вампира, и он стремительно влетел в несильно горящий дом и рывком поднялся на второй этаж. Комнату с пятью женскими телами и одним ребенком он нашел сразу. Как дитя не задохнулось Гор не понимал, как не понимал и того, почему ребенок был оставлен в живых, но быстро подхватив маленькое тело на руки, разведчик магией прикрыл его и выскочил на улицу.
  Немного неуместная помощь поставила вампира в невыгодное положение. Он не мог отдать девочку - а спасенная была трехлетней девочкой - солдатам, так как без защиты наручных артефактов ребенка ждала немедленная гибель от жара. Держать же ее на руках означало, что отныне он становился одноруким. Не сбавляя шаг, разведчик гордо пошел вперед, сняв керамбиты, которые он использовал последнее время, и вновь вооружившись верным кинжалом. Раз у него теперь одна рука, то надо больше использовать магию. Закинув в рот последнюю пластину гематогена, Гор с веселой улыбкой продолжил путь.
  
  *****
  
  К порту вышли через час. За это время вампир потерял всех солдат, зато собрал вокруг себя три десятка беженцев и столько же вурдалаков убил. Спасенная им малышка все еще была у него на руках и даже спала. Причем не магическим сном, а самостоятельно.
  Гавань пылала. Казалось, на водной глади не было ничего кроме огня. Обломки кораблей были везде, и они горели. Что такого тут использовали вурдалаки, Гор не знал, но это было эффективно.
  - Я подхожу по Сельдяной улице, - сообщил разведчик по связи, - Со мной толпа людей, не пальните с перепугу.
  - Все нормально, босс. Нас уже минут двадцать не атакуют, так что руки не дрожат и нервы в порядке, - отшутился подчиненный, контролирующий указанное Гором направление.
  - Думаю, скоро атаки возобновятся.
  И Гор оказался прав. Стоило ему передать малышку в руки одной из знакомых служанок, как по складу ударили чем-то боевым. Защита выдержала, но разведчик впечатлился. Вурдалаки подтащили артефакты и собираются всерьез уничтожить единственные склады до которых они пока не добрались. Вообще оказалось, что порт не такое уж и надежное укрытие. Да, атакующие старались долго здесь не задерживаться, но это не мешало им делать вылазки, каждая из которых заканчивалась для горожан весьма плачевно.
  Успокоив всех людей, Гор поднялся на крышу склада, чтобы с нее осмотреть город и оценить ситуацию. И увиденное ужасало. Ура больше не было. Отдельные дворцы и магические башни держались, но сам город был в руинах, и его пожирал огонь.
  - А мы еще хотели что-то спасти, - пробормотал Гор.
  - Или разрушить, - улыбнулся стоящий рядом вампир, - А получилось все вот так.
  - Как вы тут, вообще?
  - Нормально. Квартал контролируем полностью. Забили сотни четыре вурдалаков, что к нам лезли.
  - Славно. Сытость?
  - В пределах разумного. Марк, правда, немного переевший, но утверждает, что до безумия ему далеко.
  - Славно, - кивнул Гор и указал рукой на гавань, - Я смотрю, вурдалаки либо не бояться запаха, либо имеют артефакты от него прикрывающие.
  - Артефактов не обнаружено. Зато выяснили, что они к запаху привыкшие и переносят его лучше нас.
  - Ух ты. То есть, в чем-то они нас превосходят?
  - Ну, они и раньше были физически сильнее, а вот про запах это новая информация.
  - В Гнездо ее передали?
  - Да.
  - Славно. Тогда ждем утра. Думаю, уже скоро враг начнет отходить. Задачу уничтожения опорной базы они выполнили, теперь надо ограбить крепостные стены и башни на артефакты.
  В целом Гор оказался прав. Противник сделал еще четыре попытки прорваться к уцелевшим складам, потерял десяток бойцов и отступил навсегда. Вампирам оставалось только наблюдать за вялыми попытками вурдалаков штурмовать дворцы местной знати и магические башни, да успокаивать людей.
  А за час до рассвета все бои в городской черте закончились и следующие два дня вампиры наблюдали как Ур выгорает дотла.
  
  Глава 9
  
  Когда в один из залов дворца зашел Карл все находящиеся там уже стояли на ногах, заранее предупрежденные слугой о визите короля. По лицу правителя Элура было видно, что этой ночью он, как и большинство присутствующих, не спал или спал плохо и мало. Хмуро поздоровавшись со всем, Карл махнул рукой, призывая празднично одетых придворных вновь сесть на свои места, и с завистью посмотрел на герцога Каса. Последний выглядел бодро и казалось его совершенно не волнует тот факт, что день его свадьбы совпал с таким несчастьем, что ныне ночью случилось в Уре.
  Король даже позавидовал магу, который может быть таким непосредственным и плевать на все, что происходит вокруг него. Но главное даже не поведение! Скорее всего, Алекс был единственным из присутствующих, кто хоть что-то знал о результатах атаки, случившейся на другом конце королевства. Карл и раньше был осведомлен о том, что барон Блад представляет из себя "паука", сидящего в центре огромной паутины и дергающего за ниточки, но вчерашний вечер открыл ему глаза на истинный размер той "паутины" по которой маг получает информацию обо всем происходящем в стране. Сообщения о подготовке штурма Ура и то, как тот происходил, приходили так часто и в таких подробностях, что порой королю казалось, что он сам находится на поле боя, хотя в реальности между ними лежала территория целого королевства.
  - Есть итоговые данные по результатам атаки на Ур?
  - Да, ваше величество, - граф Верон потер воспаленные глаза и, взяв лежащий перед ним лист, принялся зачитывать, - После отступления вампиров в городе уцелело десять дворцов, магистрат, цитадель, все магические башни кроме одной, форт при порте, один квартал со складскими помещениями и пирсы в гаване. Все остальные постройки уничтожены врагом или огнем. На этот час пожар в городе продолжается, тушить его некому, поэтому гореть Ур будет до вечера. И это в лучшем случае.
  - Весь город сгорел, но один складской квартал уцелел? Это как?
  - Его защищали мои маги, - было видно, что Александру немного стыдно за такой результат, и этим тут же воспользовался один из людей графа Нури, что в отсутствие канцлера, заменял его при короле.
  - То есть, пока твари уничтожали королевский город, ваши люди спасали барахло?
  - Мои маги защищали людей, что нашли убежище в квартале, и никого не гнали прочь, - огрызнулся герцог сверкнув глазами в сторону обвинителя, - Как, например, это делали в цитадели Ура или дворцах, где обитатели просто заперлись и никого внутрь не пускали, спокойно наблюдая за гибелью простых горожан!
  - Об этих фактах мы знаем только с ваших слов...
  Договорить наглецу не дал "воздушный кулак", отправивший его в небольшой полет и лишивший сознания.
  - Прощу прощения, но терпеть подобное в своем доме я не буду, - с этими словами Александр встал и подойдя к лежавшему на полу телу, принялся пинать его ногами.
  - Довольно, Алекс, - остановил герцога Карл, услышавший звук ломаемых костей и осознавший, что его друг собирается как минимум покалечить одного из подручных канцлера.
  - Как будет угодно, - герцог Кас спокойно и даже величественно вернулся на свое место, - Но каждый, кто сомневается в моих словах, волен делать это только про себя. А кто будет эти мысли озвучивать, тому я буду вырывать язык.
  - Не стоит горячиться, Алекс. И знай, что мы накажем всех, кто не оказал помощь горожанам и оказался виновен в их гибели, - этим заявлением Карл не только показал, что не сомневается в словах герцога, но и отдал конкретный приказ, на который граф Верон хмуро кивнул и сделал пометку в своих бумагах, а король знаком показал слугам помочь пострадавшему и как ни в чем не бывало продолжил прерванный диалог, - Что с кораблями в порту Ура?
  - Все, кто не вышел в море, уничтожены, - глава Каменной палаты с силой сдавил себе виски, - Также вампиры сняли все артефакты с городских стен. Ущерб...
  - Плевать, - Карл жестом показал, что эта информация ему неинтересна, - Каковы потери врага?
  - Неизвестно.
  Король бросил быстрый взгляд на Александра, но и герцог только покачал головой в ответ, показывая, что и он не знает ответа на этот вопрос.
  - Что, если этой ночью вампиры повторят нападение? - Карл озвучил вопрос, который мучил многих придворных собравшихся в зале.
  - Тогда на месте Ура будет пустыня, - граф Верон опустил взгляд, - Еще одну подобную атаку защитники отразить не смогут.
  - Мы можем предотвратить это?
  - Нет. Отряды Южной армии смогут подойти к Уру не раньше чем через два дня.
  - Надо ускорить...
  - Советую вообще не трогать южные гарнизоны, - герцог Кас взглядом проводил тело придворного, что осторожно выносили из зала слуги, - Сейчас они и гвардия являются единственной гарантией того, что вторжение из Ильхори будет остановлено на границах королевства. Стоит их убрать и у наших соседей могут появиться нехорошие идеи.
  - А как же Ур? - удивился Карл, - Предлагаешь забыть о нем?
  - Повторной атаки не будет, - Александр не стал сообщать, что потери вурдалаков были настолько огромны, что сейчас их армия со всех ног двигается в сторону границы даже несмотря на убийственный дневной свет.
  - Уверен?
  - Полностью. В повторной атаке просто нет смысла, и она опасна для самих ильхорийцев. Им было проще довести дело до конца, но раз они отступили, то возвращаться этой ночью не планируют. Видимо, все цели этого рейда были достигнуты.
  - И как предлагаешь действовать дальше? - заинтересовался Карл, поняв, что окончательного уничтожения купеческого города в ближайшее время удастся избежать.
  - Над этим пусть голову ломают канцлер и генералы, - отмахнулся Александр, - У меня через час свадьба.
  - И все же, - настоял король, - Я хочу знать, как бы ты действовал на моем месте.
  - Откуда я знаю? - пришла пора герцога удивляется словам короля, - Я не на твоем месте и возможностей у меня куда больше. Планы я строю исходя из них.
  - И все же, я настаиваю, - Карл приветливо улыбнулся, показывая, что это дружеский разговор, а не королевская блажь, - Хочу услышать твои идеи.
  Александр неодобрительно покачал головой и неожиданно улыбнулся в ответ.
  - Перво-наперво, надо направить разведку и убедиться, что на границах спокойно и в ближайшее время Элур не ждет еще один недружественный визит от соседей. Королевские земли пока в безопасности, а вот некоторым герцогам стоит поволноваться и позаботиться о своих владениях. Во вторую очередь следует узнать о том, что планируют делать руководители Светлого похода. Сейчас они оказались перед фактом крушения всех своих надежд и могут повести себя совершенно непредсказуемо. И только после этого стоит строить планы насчет Ура, ваше величество. Обстоятельства могут сложится так, что нам придется забыть об Уре на некоторое время и спасать другие города, а то и всю коалицию против Ильхори.
  - Ты что-то знаешь? - напрягся король, которому совсем не понравилось услышанное.
  - Ни-че-го, - по слогам произнес герцог, - Более того, я уверен, что в ближайший месяц никаких атак не будет, а силы Светлого похода вновь начнут обживать пепелище Ура.
  - Для продолжения похода у светош есть города на побережье Ильхори, - граф Верон позволил себе вмешаться и напомнить об успешных десантных операциях, благодаря которым силы коалиции ныне контролировали десяток портов в соседнем королевстве, - Уверен, что они используют как базу именно их.
  - А я уверен, что в ближайшую неделю все силы коалиции в Ильхори будут уничтожены, - Александр широко улыбнулся, - А скорее всего, они уже мертвы.
  - Предполагаете, что захваченные плацдармы были атакованы этой ночью одновременно с Уром?
  - Скорее всего так и есть. Я бы на месте вампиров сделал так. Они не глупее меня.
  - Тогда нам нужно срочно укрепить Ур и защитить его, - немедленно заявил Карл, осознав, что отныне Ур становится самым важным городом в мире, и его ценность для Элура значительно повышается.
  - Если мы отведем королевские войска на юг, то как и сказал Алекс, это сделает уязвимыми наши города в центре, включая столицу, - подал голос герцог Гуян, - Элур еще не оправился от прошлого Нашествия. Я против таких поспешных действий.
  Придворные моментально заспорили, предлагая различные варианты того, как именно нужно распределить войска так, чтобы не пострадали владения короля и его вассалов, и при этом Ур был бы надежно защищен. Карл наблюдал все это с едва скрываемым раздражением, ибо прекрасно знал, что идеального решения не существует, и весь этот спор ни к чему не приведет. Но и сделать ничего король не мог. Лишних войск и артефактов у него не было. Все необходимое было только у одного из присутствующих в этом зале.
  - Хочу напомнить, что уже через полчаса мне надо быть в часовне, - Александр воспользовался паузой в словесных баталиях, - Так что, я пожалуй пойду, а вы спорьте дальше. Только в храм не опоздайте.
  - Погоди, - остановил герцога Карл, - Без тебя и меня не начнут. Лучше ответь на один вопрос. Твои гномы, они могут побыть гарнизоном Ура до следующего лета?
  - Шутить изволите, ваше величество? - ухмыльнулся Александр, - Нелюдь и светоши в одном месте, и все вооруженные. Это закончится таким смертоубийством, что о нем еще долго будут вспоминать наши потомки.
  - Светлый поход собран против вампиров, а не гномов. Если священников будут раздражать мои подданные другой расы, то тогда им придется найти для своей базы другое место.
  - И мы покажем свою приверженность принципам мартианства! - оживился граф Верон, - Это будет очень кстати!
  - Нам надо сохранить и защитить главные торговые ворота Элура, а не играть в религиозные игры - осадил графа Карл, - Благодаря заговорщикам, сейчас в казне достаточно средств, но уже в будущем году без доходов от торговли королевству не прожить. Поэтому скорейшее восстановление Ура это наша первостепенная задача.
  - Хорошо, - Александр поднялся на ноги, - Я прикажу гномам направиться в Ур и оборонять его. Думаю, сейчас многие транспортные суда на Великой будут простаивать и переправить гирды на юг будет не сложно, как и снабжать их там. И, так и быть, боевые артефакты для них я тоже найду. Пусть это будет моим вкладом в дело восстановления города. А сейчас, господа, прошу меня простить, но невеста ждет.
  Герцог коротко поклонился всем и никому и направился к дверям.
  - Подожди, я с тобой, - успел догнать его Карл и пристроился рядом с Александром, пока растерянные придворные гадали, как им реагировать на происходящее.
  - Хочешь что-то обсудить без свидетелей? - вампир немного замедлил шаг, давая возможность подростку самому задать темп ходьбы.
  - Хочу, - кивнул король, - Но мне немного стыдно.
  - Ух ты! Уже интересно! Что же тебя смущает?
  - Собственный цинизм, - буркнул Карл, уже недовольный тем, что разоткровенничался с герцогом, - У меня в Уре такая трагедия, а я думаю совершенно о другом.
  - Трагедия? - удивился Александр.
  - Столько людей погибло, просто жуть.
  - Ха-ха-ха, - неожиданно рассмеялся Александр, - Позволь тогда мне, на правах старшего товарища, немного развеять твои заблуждения, Карл. Во-первых, хочу сообщить тебе о том, что с начала этого года в мятежах и восстаниях на юге погибло или было покалечено куда большее количество людей, чем сгинуло этой ночью в Уре. Во-вторых, этой зимой в Элуре от голода умерло минимум в два раза больше, чем погибло в Уре. Ну, и в-третьих, только за последний месяц в королевстве от болезней скончалось больше младенцев, чем было населения в Уре. Вот уж где настоящая трагедия. А в Уре произошла... досадная неприятность.
  - Это правда? - король остановился и хмуро посмотрел в глаза герцога.
  - Правда.
  Говорить о том, что некоторые из этих цифр пересекаются между собой Александр не стал. В последнее время Карл немного увлекся своими реформами и из-за этого стал упускать из виду действительно важные вещи. Например такие, что озвучил вампир.
  - Вот значит почему мне не докладывали точные цифры, - пробормотал себе под нос подросток.
  - Именно. Обобщения вообще хорошо скрывают любые неприглядные факты. И прошу еще заметить, что эту зиму мы пережили очень хорошо, и обычно все куда хуже, - Александр потрепал Карла по плечу и вновь продолжил свой путь к часовне, - А возвращаясь к заявленному тобой цинизму, то хочу сказать, что для королей он жизненно необходим. Король не обычный человек и думать должен так же. Так что, выкладывай, о чем ты там хотел со мной поговорить.
  - Ты мне уже не первый раз говоришь о том, что король это необычный человек, - нахмурился юноша, - Я так совсем себя от рода человеческого отделю. А что касается разговора, то я хотел обсудить с тобой последнюю идею Нури. Канцлер предложил провести денежную реформу.
  - Хочет вернуть чеканку монет в казну? - усмехнулся Александр.
  - И это тоже, - кивнул Карл, - Но также он хочет упростить всю денежную систему и уменьшить разнообразие монет в стране.
  Об этом проекте канцлера вампирам было известно. Сейчас в Элуре в ходу были монеты различного достоинства и наименования, что несколько затрудняло взаимные расчеты и иногда путало их, так как подчас приказчики забывали указывать, в каких величинах они производят расчеты. Ведь для одних было естественно указывать цены в штофах, а другие же были рады и шкаликам. Все это не только дополнительно нагружало финансовую систему королевства, но и служило благодатной почвой для разного рода мошенников.
  Более того! Казначей вампиров, как и все Казначейство, уже чуть ли не каждый день осаждали нового алукарда с требованиями способствовать этим планам канцлера и реализовать денежную реформу как можно скорее, так, чтобы успеть к моменту очередного финансового кризиса в мире и хорошо на этом погреть руки. Поэтому Александр решил перехватить инициативу и огорошил короля.
  - Чеканку монет я никому не отдам, пусть Нури даже не мечтает. Более того, это и в его интересах. Качество элурских монет известно во всем мире, и они ценятся среди торговцев. Поверь мне, Карл, первым делом, заполучив в свои руки пресс для чеканки, твои финансисты предложат облегчить вес монет. А вот насчет реформы денежных знаков и упрощения я полностью на стороне канцлера. Это нужно было сделать еще пару десятков лет назад, еще в правление твоего деда. По моему мнению, следует оставить четушку и разбить ее на капли. Еще можно сохранить бочки для облегчения крупных расчетов. Скажем, сто капель это одна четушка, а тысяча четушек это одна бочка.
  - Э-э-э... Но, канцлер предлагал...
  - Ты моё предложение послушай! Серебряное содержание четушки можно установить в двадцать грамм. Таким образом, даже в монету номиналом в одну каплю можно будет добавить некоторое содержание серебра, что сделает ее ценной и саму по себе, и как средство борьбы с вампирами.
  - Но тогда получится, что в стране будет ходить два вида четушек, различной стоимости.
  - Некоторое время так оно и будет. Но лучше уж повысить номинальную стоимость нынешней четушки, чем, как предлагает канцлер, ввести совершенно новые монеты с куцым содержанием серебра в них.
  - Так ты знал! - Карл с обидой уставился на герцога.
  - Конечно, - ухмыльнулся вампир, - Но без подробностей. Только то, что Нури желает уменьшить серебряное содержание новых королевских марок до неприличного размера. Ну и само название новых монет тоже слышал.
  - Но ведь канцлер прав. Так и путаницы не будет, и скорый рост стоимости серебра в мире сделает новые элурские марки весьма ценными.
  - Скорый рост? - Александр остановился и, обхватив подростка за плечи, заставил его посмотреть себе в глаза, - Этот рост будет недолговечным. Десяток другой лет - и все вернется к изначальным пропорциям. Империя сделает для этого все возможное и невозможное. И получится, что ваша элурская марка сначала станет востребованной монетой, в которой народ предпочтет хранить свои сбережения, а затем все поспешат избавиться от нее, ибо людям будет нужно серебро в монете, а не его банковская стоимость по отношению к золоту. Нури предлагает тебе финансовую авантюру, что сначала наполнит казну на ровном месте, а затем точно так же в какой-то миг опустошит ее. И если ты, как король, ничего от этого не потеряешь, так как скорее всего успеешь скинуть свои обесценивающиеся деньги и обменять их на золото, то твои подданные лишатся всего и в будущем предпочтут хранить свои сбережения в имперском золоте, чтобы в один прекрасным миг не остаться вообще без штанов. Я же предлагаю тебе обратное. И как итог моих предложений, через пару лет элурские аристократы будут скупать обесцененное имперское золото за наше дорогое серебро, а когда финансисты империи вернут все на свои места, им придется выкупать свое же золото за серебро! Но в этот раз куда дороже. А закупать то серебро они будут у нас, так как своего у них нет! И кто от этого выиграет? Представляешь, сколько элурская казна получит на чужой работе и за чужой счет? А что касается путаницы, то уверен, что люди разберутся. Дураков нет, и считать деньги умеют все.
  Дальше пошли молча. Король осмысливал услышанное, а герцог морально готовился к тому, чтобы впервые в жизни стать женатым мужчиной. Но не доходя до часовни Карл вновь остановил Александра и оттащил его в закуток.
  - Насчет денег я все понял и поступлю, как ты советуешь. Но ответь, пожалуйста, еще на один вопрос.
  - Слушаю?
  - Как я могу использовать трагедию в Уре в своих интересах? - выпалил король и немного покраснел, - Я уверен, что ты уже все просчитал!
  - Хм... На самом деле, нет, - признался герцог, - Я был полностью сосредоточен на свадьбе и еще не думал о том, как бы использовать сложившуюся ситуацию. Тем более, что мы, все же, находимся в разных условиях, и если мои люди уже в ближайшие дни начнут скупать обесцененную городскую землю, то тебе это не подходит.
  - То есть, посоветовать мне ты ничего не можешь? - ехидно уточнил Карл, уверенный, что хитрый маг держит за пазухой парочку выгодных предложений.
  - Вот так сразу..., - вампир задумался, - А знаешь, одна идея у меня все же есть. Объяви Великую экстерриториальной!
  - Чего? - удивился король.
  - Смотри. Сейчас Великая протекает через владения нескольких герцогов и графов. И даже баронов! Таким образом, каждое судно, что спускается по реке от Каса до Ура, платит сразу несколько раз. Причем, два раза из них в королевскую казну. Кроме денег это отнимает еще и время, так как надо причаливать и все такое. Сейчас ты можешь воспользоваться уничтожением Ура, и как один из шагов по исправлению ситуации с главными торговыми воротами королевства заявить, что отныне Великая полностью экстерриториальна, и судам не надо платить многочисленные пошлины для движения по ней. Ну, чтобы таким вот образом помочь Уру быстрее восстановится.
  - А деньги? - опешил король, лучше многих знавший, сколько наличных монет приносит в казну Великая.
  - Так, ввести единый королевский тариф, и все. Конечно, придется делиться частью доходов, но какой часть, с кем из аристократов и когда - решать уже тебе. Сам понимаешь, какой это рычаг влияния на благородных подданных. Заодно появится повод основать речную флотилию. А то сейчас боевых кораблей на реке очень уж не хватает.
  - Знаешь... А пожалуй, ты прав, - Карл повеселел, - Отдам приказ Нури, уверен, он будет в восторге.
  Как один из тех, кто получал основные доходы своего графства с Великой, канцлер должен был "обрадоваться" сверх всякой меры. Представив его лицо, Александр тоже развеселился.
  - Ага, - герцог хмыкнул, - Можешь ему даже сказать, что автор идеи я.
  - Ха-ха-ха! Заканчивали бы это ваше противостояние, - покачал головой король, прекрасно понявший все подоплеку последнего заявления собеседника.
  - Да я вообще его не трогаю! - возмущенно заявил Александр.
  - А кто полчаса назад пинал одного из подручных моего канцлера?
  - Так не самого же канцлера! И за дело! Пусть скажет "спасибо", что я его не убил.
  - Спасибо, - на полном серьезе произнес Карл, намекая, что он тоже ценил избитого придворного, - Но давай вернемся к Уру. Есть еще идеи?
  - Нет. Да и в целом, тебе надо думать о том, как побыстрее отстроить Ур, а не нажиться на его разрушении. Твой интерес, как короля, - это крупный процветающий порт, переваливающий огромное количество товаров и грузов. Все остальное оставь подданным. Пусть они голову ломают, а ты с их идей налоги собирай.
  - Крупный... хм, а что если мне расширить Ур?
  - В смысле? Хочешь дать купцам еще больше вольностей?
  - Нет! - рассмеялся Карл, - Куда им еще больше? Ты чего? Я о расширении границ Ура! Сейчас город строго ограничен крепостной стеной, и хотя за ней его владения простираются еще на десятки километров, все права и вольности касаются только того, что находится в пределах имеющейся стены. А что если мне даровать Уру право построить еще одну стену и таким образом увеличить территорию города?
  - И что это даст? Там сейчас и так пепелище и места более чем достаточно для чего угодно.
  - Ну да, - Карл умерил свой энтузиазм, - Сейчас это и правда не надо. Жителей и так нет.
  - Ну, насчет жителей могу дать один совет, - хитро прищурившись, заявил Александр, - Он конечно опять придется не по нраву аристократам, но население Ура восстановится довольно быстро.
  - Внимательно слушаю, - в глазах короля появился хищный блеск.
  - Если говорить грубо, то надо будет ввести закон. Что-то типа: Из Ура выдачи нет. То есть все, кто каким-либо образом оказался на территории города, отныне подлежат только городскому суду, а все их предыдущие прегрешения значения не имеют.
  - Так ведь все преступники туда поедут!
  - И что? Их там всегда было много. Главное то, что в Ур побегут крестьяне южных герцогов, все эти мятежники и прочие бунтари. То есть, у них будет выбор. Либо каким-то образом попасть в Ур, либо оказаться в петле. Их выбор очевиден. Так ты быстро восстановишь численность населения. Может быть даже и твоя идея с расширение границ города окажется востребованной. И более того, часть этих беглецов от произвола моих собратьев герцогов будет, как бы это сказать, - Александр пощелкал пальцами подбирая слова, - Инициативными! То есть, они будут стараться всячески обустроиться на новом месте самым наилучшим образом. И ты получишь не только грубую физическую силу и шлюх, но и хватких, пронырливых и шустрых дельцов, зубами выгрызающих себе место под небом.
  - А производство? Мастеров то среди них не будет. Одни пройдохи.
  - Производство обеспечу я. В Касе.
  - Аристократам это точно не понравится. Опять бунтовать начнут.
  - Не забывай кормить армию, и проблем не будет. Тем более у тебя есть я, - Александр самодовольно ткнуло себя указательным пальцем в грудь, - Знаешь почему герцоги Касы так любили воевать?
  - Потому что у них был ты, и любые мятежи внутри герцогства..., - не договорив, Карл рассмеялся и понятливо кивнул головой, - Пока у меня есть ты, я могу не опасаться бунтов.
  - А с заговорщиками справится Верон.
  - Тогда последую твоему совету, - король ехидно улыбнулся, - Как ты там сказал? Из Ура выдачи нет?
  - Я так и сказал, но ты можешь сформулировать иначе.
  - Пусть Нури над этим думает, - Карл подхватил герцога за локоть и потащил к часовне, - Нас ждут в другом месте. Селма тебе не простит, если ты опоздаешь!
  - А не ты ли это недавно утверждал, что без нас не начнут?
  - Без нас и не начнут, но если я что и понял о природе женщин, так это то, что они ничего не забудут.
  - И не простят, - рассмеялся Александр, - Но знай, что я буду все валить на тебя, так что моя будущая жена обижаться будет не на меня.
  - Сволочь ты, герцог, - Карл ускорил шаг, но по его лицу было видно, что он весьма доволен всем происходящим.
  Подойдя к дверям часовни, Александр и король быстро привели свою одежду в порядок и нацепили на лица дежурные улыбки, причем у каждого это получилось весьма искренне.
  - Рад, что удалось меня женить?
  - Вообще лучшее, что я делал в этой жизни.
  - Хреновая у тебя жизнь, ваше величество.
  - Зато она вся впереди.
  На этом дружеские подколы закончились, так как слуги распахнули дверь часовни, после чего молодой человек и старый вампир дружно шагнули под ее своды. Один, чтобы выступить в роли покровителя невесты, а второй в роли жениха. Одного ждали нетяжелые обязанности, заканчивающиеся после принесения супругами взаимных клятв, а второй начинал долгий путь семейной жизни. Но главное, что в этот момент они оба были счастливы и улыбки на их лицах были самыми настоящими.
  
  Глава 10
  
  - Какие силы остались под рукой у кардинала Илорина? - император зло посмотрел на офицера, осуществляющего ежедневный доклад, и тот непроизвольно поежился под взглядом своего владыки.
  - Никаких, ваше императорское величество, - легат вытянулся по стойке смирно и молил Всесветлого только о том, чтобы повелитель империи не посчитал виновным в провале Светлого похода лично его, обычного дежурного офицера при императорском дворе.
  - Вообще?!
  - Во время последнего сеанса связи с Уром его преподобие сообщил, что у него в подчинении осталось меньше тысячи солдат из разных центурий и около сотни магов. Трибун Максимус Раст дополнительно проинформировал штаб об одной уцелевшей галере, о которой не сообщил кардинал. Связи с экспедиционными силами, высадившимися на побережье Ильхори, нет уже два дня, и мы считаем их полностью уничтоженными. Таким образом, его преподобие кардинал Илорин на этот час не располагает вообще никакими боеспособными силами по ту сторону Ночного моря.
  - Трибун? - в ответе легата императора заинтересовало только это, - Откуда в Уре взялся трибун, если у кардинала осталось меньше тысячи солдат?
  - Трибун Максимус Раст, ваше императорское величество, командир тяжелой когорты двенадцатого серебряного легиона, в момент атаки вампиров на Ур находился во дворце рядом с кардиналом и, отправив солдат на стены, решил остаться защищать его преподобие.
  - То есть, его когорта погибла на стенах, а он остался цел?
  - Так точно, ваше императорское величество, - легат был уже не рад, что решил упомянуть в докладе имя своего дальнего родственника, чтобы потом представить его к награде, - Многие ваши офицеры предпочли отдать жизнь, защищая главу Светлого похода, чтобы подвигом своим показать тварям, что им не сломить дух людей.
  - Т-а-а-а-к, - голос императора зазвучал угрожающе, - И сколько еще командиров выжило, хотя их подразделения погибли?
  - Э-э-э... Все легаты и большая часть трибунов, ваше императорское величество. Вампиры не смогли прорвать защиту дворца, где они держали оборону.
  - Ясно. А сколько командиров отрядов других королевств выжило после нападения вампиров на Ур?
  - Ни одного, ваше императорское величество, - радостно сообщил легат, позволив себе улыбнуться, - Из числа сил Светлого похода только ваши офицеры смогли пережить атаку тварей. Все остальные сгинули в огне без следа.
  Император беспомощно посмотрел на Наместника, что тихо сидел в углу кабинета и шептал молитвы, не мешая правителю империи принимать рапорты от своих придворных и офицеров армии.
  - Всесветлый! За что ты так наказываешь меня? - император опустил голову на грудь.
  - Не теряй присутствия духа, дитя света. Всесветлый не любит этого, - Наместник Нерет встал со своего места и подошел к столу, - Раз Демур возложил на тебя этот груз, значит ноша по силам твоим.
  - Но они же опозорили меня, подобный! Меня, империю, легионы! Эти скоты послали солдат на смерть, а сами остались сидеть за спинами магов. Теперь каждый король будет тыкать мне этим в лицо до самой смерти! Офицеры... Мур их побери!
  - Кардинал Илорин выполнит любой ваш приказ, дитя света.
  Император поднял голову и бросил на Наместника пристальный взгляд, как бы уточняя, верно ли он все сейчас услышал, и получив в ответ кивок глазами, злорадно улыбнулся.
  - Форлезо!
  - Да, владыка? - вице-канцлер подскочил к столу и встал рядом с Неретом.
  - Немедленно отправить в Ур мой приказ. Все легаты и трибуны, что выжили, но потеряли свои подразделения в бою с вампирами, должны быть преданы казни через повешение. И укажите, что впредь только так и надо поступать всем и везде.
  - Слушаюсь, владыка, - когда до герцога дошел смысл приказа, его передернуло, но ослушаться он не посмел и, поклонившись, направился к двери.
  - И еще, - остановил его император, - Знамена и имена легионов, что проиграли вампирам в Уре, должны быть преданы позору и навсегда вычеркнуты из списков имперской армии.
  Когда слуги закрыли за герцогом дверь, император вновь обратил свое внимание на Наместника.
  - Я надеюсь, что несмотря на неудачу, Светлая Церковь все еще настроена довести Светлый поход до конца?
  - Истинно так, ваше величество. Все дети света молятся только о том, чтобы порождения Мур были стерты с лица земли, и Всесветлый отец вновь явил нам свое благоволение. Скверна, что поселилась в Ильхори, будет выжжена, и я сделаю все, что в моих силах, чтобы это произошло как можно быстрее, и для начала прикажу выделить на это благое дело еще десять миллионов золотых. Также весь следующий месяц священники каждой церкви будут проповедовать среди своей паствы, что любой мужчина, отправившийся в Светлый поход, будет благословлен Демуром.
  - Кардинал Илорин? - император был единственным в кабинете, кому удалось сохранить беспристрастное выражение на лице в тот момент, когда Наместник озвучил сумму будущего финансирования сил Светлого похода.
  - Вины кардинала в разгроме Ура нет, - не моргнув глазом соврал Наместник, а император сделал вид, что поверил ему.
  - Тогда... Повелеваю отправить в Ур двадцать новых легионов!
  Очередная названная в кабинете цифра вызвала шок присутствующих. И если несколько годовых бюджетов империи, что Церковь направила на финансирование сил новой коалиции, все восприняли хоть и с волнением, но без паники, то приказ императора заставил всех поволноваться. Целая армия, что согласно воле правителя должна была отправиться на войну за море, была в представлении придворных чем-то невозможным, и каждый поспешил донести эту идею до императора со своей точки зрения.
  - Ваше величество, в казне нет денег для организации столь грандиозного похода.
  - Мы не сможем обучить и снарядить двадцать новых легионов, владыка.
  - Привлекать крестьян в армию в момент сбора урожая не очень правильно, ваше величество, необходимо дождаться осени.
  - Нам не хватит кораблей для быстрой перевозки, владыка. Вампиры опять уничтожат наши силы по частям.
  Крики придворных слились в один сплошной гул.
  - Молчать!
  В кабинете наступила гробовая тишина.
  - Кажется, вы все разом поглупели! - император был не на шутку разъярен, - О каких деньгах и их отсутствии вы мне тут кричите, если только что подобный лично заявил о том, что Светлый поход нуждаться в них не будет! И зачем нам отрывать крестьян от земли и формировать новые легионы? У нас есть старые проверенные веками боевые подразделения! Пока что единственной здравой мыслью, что я здесь услышал, было предположение, что из-за медленной перевозки войск вампиры вновь получат возможность подловить людей в разобщенном состоянии, атаковав Ур, нанести коалиции очередное жестокое поражение. И слава Всесветлому, что это решаемо!
  Замолчав, император несколько секунд подождал, давая возможность хоть кому-то из присутствующих высказать свои несогласия с его мнением, но храбрецов не нашлось, а может быть все уже успели изучить характер своего правителя и знали, что в таком состоянии он способен отправить своего оппонента только на плаху.
  - Канцлер!
  - Да, владыка!
  - Немедленно направьте посольства к герцогу Касу и королю Сахии.
  - Будет исполнено, владыка, - канцлер поедал императора глазами, - Какой ваш приказ они должны будут донести?
  - Я хочу..., - император замолчал, а его лицо исказила гримаса отвращения, - Мур меня побери! С каким бы наслаждением я вырвал сердце этому проклятому магу!
  - Ваше величество? - канцлер растерялся.
  - Не обращай внимания, - сидящий за столом молодой человек уже обуздал свои эмоции и взял себя в руки, - Нам необходимо заключить перемирие с герцогством Кас. Десять лет. Мы не трогаем их, они не трогают нас.
  - Южные острова?
  - Сейчас они принадлежат Касу, и на десять лет так оно и будет, - было видно, что императору с трудом удается сохранять спокойствие, - Мне нужен мир. Точнее, длительное перемирие. Признавать острова за Касом я не буду, но и отбирать их не брошусь. Сейчас главное - это уничтожить вампиров в Ильхори.
  - Владыка, позволю себе напомнить, что сейчас три золотых легиона направляются к Южным островам с целью отобрать их.
  - Отозвать! Легионы передать в подчинение кардиналу Илорину и как можно скорее высадить в Уре.
  - Будет исполнено, владыка. К герцогу Касу отправится мой лучший человек и убедит его заключить с нами перемирие на десять лет.
  - Да. И передай, что если это будет нужно, я готов лично прибыть в Ур и собственноручно подписать это перемирие.
  - Слишком много чести для дикого северного герцога, лично встречаться с вами, владыка.
  - Верно, но ради успеха Светлого похода готов и на большее, - глаза императора фанатично блеснули, - Теперь, что касается Сахии! Донести до всех на этом убогом острове, что если в Канале пиратами будет захвачен хоть один наш корабль следующий из Песчаных рудников или идущий к ним, то весь их поганый остров будет стерт в порошок. Пусть стерегут Канал как девственность своих дочерей, иначе им не поздоровится. И еще! К ним сбежал боевой флот Ильхори! Все корабли с экипажами должны быть переданы в подчинение Светлому походу. Все до единого!
  - Будет исполнено, владыка, - было видно, что это распоряжение правителя канцлер выполнит с куда большим энтузиазмом и удовольствием.
  - Тогда давайте подумаем над тем, откуда мы возьмем войска, - император размял себе шею, - Думаю, с флотом вопросов ни у кого нет. Как только будет заключено соглашение с Касом и Сахией, в Ночное море отправится Флот Канала, а вот с легионами так просто не получится. Что у нас происходит сейчас на юге?
  - Архимаг Роз разбил самые значительные армии орков, ваше императорское величество, - легат, так неосторожно подставивший своего дальнего родственника под виселицу, вновь ожил и принялся сообщать императору последние новости с фронтов, - На эту минуту наши войска уверенно превосходят зеленых везде, где только можно, и теснят их обратно к границе. Через неделю мы вернем все потерянные территории и загоним тварей обратно в степь.
  - Отлично. Что говорит разведка о возможности орков совершить нападение в следующем году?
  - Это нереально, ваше императорское величество. Потери нелюдей таковы, что собрать еще одну орду в ближайшие десять лет они не смогут. Да и шаманов архимаг Роз убил у них слишком многих. Ситуация идеальна для того, чтобы подвинуть границы в степи и уничтожить зеленых.
  - Позже, - осадил легата император, - Сейчас все силы надо бросить на Ильхори. Что у нас с кочевниками?
  Легат заговорил не сразу, чем сразу же сообщил опытным придворным, что на этой части южной границы дела идут далеко не так хорошо, как этого хотелось бы армейской верхушке.
  - Нашим легионам и ополчению удалось остановить продвижение кочевников вглубь империи, но три последних крупных сражения не выявили победителя. И мы, и грязномордые копим силы для решающего сражения. От его исхода будет зависеть многое, ваше императорское величество.
  - Каковы наши силы на эту минуту?
  - Мы располагаем стотысячной армией. В ближайшие дни консул поведет ее на врага. Остальные наши силы рассредоточены вдоль линии фронта, и они занимаются охраной еще не затронутых вторжением провинций, ваше императорское величество.
  - Кочевники?
  - В главной армии варваров не менее шестидесяти тысяч бойцов, ваше императорское величество. Остальные их отряды не представляют серьезной угрозы и служат скорее как фактор постоянного давления на наши силы. Если бы не основная армия грязномордых, то мы уже могли бы начать общее наступление и вернуть контроль над границей.
  - У нас все еще есть проблемы с кавалерией? - император помнил, что главная проблема в войне с кочевниками это их высокая мобильность, когда не имея возможности разбить врага в открытом бою, варвары просто напросто отступали, изматывая легионы и заманивая их в ловушки.
  - К сожалению, проблемы все еще есть, ваше императорское величество. И хотя имеющаяся численность всадников уже позволяет говорить о некоторых возможностях для преследования, но их выучка и взаимодействие, оставляют желать лучшего. Консул уверен, что без поддержки пехоты кавалерия станет легкой добычей варваров, поэтому пока не рискует ей.
  - Я понял, - император на секунду замолчал, - Кто-нибудь, позовите Форлезо.
  Сразу трое придворных бросилось выполнять приказ император и возвращать ушедшего вице-канцлера обратно в кабинет.
  - Теперь о легионах, - император подобрался, - Я вижу, что мои армии смогли справиться с врагом, вторгшимся в пределы наших границ, а значит я могу рассчитывать на своих солдат и задействовать резервы. Потому моя воля будет такова. В ближайшее время Светлый поход должен быть укреплен пятью стальными легионами, десятью медными и пятью золотыми, включая те три, что были выделены для возврата Южных островов. Если для уничтожения врагов человеческих потребуются еще силы, Светлой Церкви надлежит сообщить нам об этом, и я предоставлю в ее распоряжение дополнительные легионы. Все семнадцать легионов должны быть готовы к переброске в Элур, как только будет заключено перемирие с герцогом Касом. Если кто-то желает возразить, пусть сообщит мне об этом сейчас или молчит до скончания веков.
  Желающих отправиться на плаху вновь не нашлось, а потому император позволил себе некое подобие улыбки, правда адресовал он ее Наместнику, который осенил правителя светлым символом и вновь удалился в свой угол тихо шепча молитвы.
  - Ваше императорское величество, последние новости из Ильхори! - в кабинет ворвался вице-канцлер с тройкой придворных, что еще недавно бросились на его поиски.
  - Что там?
  - Вампиры обратили всех дворян королевства в свои подобия! А также подтвердилась судьба наших десантных сил. Как и предполагалось, они полностью уничтожены.
  - Всесветлый не оставит нас и покарает тварей! - император в бессильной ярости сжал кулаки так, что они побелели.
  Все присутствующие быстро осенили себя светлым символом и прошептали короткие молитвы.
  - Форлезо! - император бесцеремонно прервал всеобщий религиозный порыв, - Твой человек должен быть рядом с архимагом Розом.
  - Верно, владыка. Маркиз Салурий находится рядом с ним день и ночь.
  - Свяжись с ним. Пусть он убедит архимага помочь нам с кочевниками. Я знаю, что с орками Роз воюет по собственной инициативе и совершенно бескорыстно. Так вот... Он же хотел основать собственную школу, я ничего не путаю?
  - Верно, ваше императорское величество, школу Крови.
  - Хорошо. Скажи ему, что за победу над кочевниками я дарую ему право именовать школу "императорской", - придворные дружно охнули, - И буду каждый год выделять на ее содержание десять тысяч золотых, - еще один дружный, но на этот раз завистливый "ох" пронесся по кабинету, - А сверх этого я награжу Роза высшей наградой империи и подарю ему пятьдесят... нет, сто! Сто килограммов лунного серебра, - придворные вновь дружно охнули и даже позволили себе начать перешептываться, - Все это архимаг Роз получит, как только кочевники будут загнаны обратно в свои степи.
  - Но, владыка, это очень большая цена, - запротестовал вице-канцлер, - В империи есть и другие архимаги и многие из них...
  - Я хочу Роза! Этот маг делом доказал, что ему можно верить, и что он умеет убивать моих врагов! Мне не нужны другие! Что толку от этих других, если они либо не умеют воевать, а если же умеют, то воруют так, будто это они правят империей. Или судьба адмирала Озанна вас ничему не научила? У этого ублюдка было все. Я обласкал его за победы, забыл ему все поражения и промахи, а он..., - император в ярости вновь до белых костяшек сжал кулаки.
  - Я все понял, ваше императорское величество. Архимаг Роз с радостью согласится с вашим щедрым предложением и уничтожит кочевников. Ручаюсь вам в этом, владыка!
  
  *****
  
  Покинув императорский дворец сразу после совместного обеда с самыми приближенными придворными императора Марка, Наместник медленно поехал в Вобанэ. Неприступная твердыня Светлой Церкви, и одновременно самый роскошный в мире дворец, давно была любима Неретом, но многочисленные дела заставляли священника часто бывать за ее стенами. К сожалению, не всё, далеко не всё, можно поручать слугам и помощникам. Некоторые вещи лучше делать лично. Особенно сейчас.
  С тех пор как Нерет занял трон Наместника, он ощущал себя сидящим на вершине вулкана, что вот-вот должен был взорваться.
  Империю раздирали заговоры тех, кому надоело ждать своего часа для получения власти. Причем последний был настолько серьезным и всеобъемлющим, что трон империи поменял владельца, а новый хозяин огромной страны лишился семьи. Но все это было только насмешкой по сравнению с тем, что происходило на южных границах империи и за морем на севере.
  Как любой здравомыслящий правитель, император Марк не смог упустить шанс укрупнить и укрепить свою державу и с энтузиазмом ввязался в драку за элурское наследство. Причем, к этому его активно подталкивал предыдущий Наместник. Последний поплатился за это жизнью, а император получил вторжение орков и кочевников, причем столь масштабное, что в империи всерьез вспомнили старые времена, когда ее владения мало отличались от очертания южных берегов Ночного моря. Нерет не знал сколько это стоило Касу, но то, что это именно люди старого мага подвигли орков и варваров на вторжение, разведка Светлой Церкви выяснила точно.
  Но все это оказалось только вершиной айсберга. Ведь кроме творящегося в империи хаоса было еще и мартианство Элура, вампиры Ильхори, маги Валерии и заговоры священников. И заговоров было много. Слишком много.
  Один из них даже возвел Нерета на трон Наместника, и как человек, понимающий опасность, исходящую от внутренних врагов, Нерет начал решать проблемы именно с укрепления своей власти, предоставив разбираться с другими делами окружающим.
  И это стало главным, что позволило ему подойти к нынешнему моменту не просто фаворитом, а по сути победителем.
  Сначала новый Наместник подкупил всех сомневающихся и колеблющихся должностями в церковных банках. После того как император Марк отдал все финансы своей империи на откуп священников, это было не просто доходно, но и престижно, а потому вокруг Нерета моментально образовалась группа во всем его поддерживающих людей. Вместе со старыми единомышленниками они составили большинство среди кардиналов.
  И пока Наместник был занят приручением колеблющихся, он кинул в руки оппозиции все церковные дела и должности, что приносили головную боль. Противники погрязли в многочисленных проблемах и не решили ни одну из них, хотя и пытались. Отставки нелояльных кардиналов последовали одна за другой, и каждая из них была за дело. Так продолжалось до тех пор, пока в руках у оппозиции не остался только Светлый поход, возглавляемый тем, кто не имел в Вобанэ вообще никакой власти, но зато мечтал о троне Наследника так громко, что даже разговаривал сам с собой об этом во сне! Собственно, именно так Нерет и узнал о планах Гектора Илорина подсидеть его.
  Но честолюбивый кардинал не пугал Наместника. Куда большую опасность представляли те, кто скрывался в его тени. Истинную силу в походе против вампиров имели священники, которые недавно помогли Нерету избавиться от Лорна, а ныне уже давно решил убрать с трона и нынешнего Наместника - главы трех Светлых Орденов Церкви.
  Но и они совершили ошибку. Теряя влияние в Вобанэ и в кардинальских верхах Светлой Церкви из-за череды отставок своих сторонников, главные заговорщики бросились высасывать необходимые им для переворота ресурсы из Светлого похода. Уровень воровства там оказался настолько огромным, что даже привыкший ко всему Нерет был поражен. Уверенные в своей скорой победе над вампирами, оппозиционеры не сдерживали себя ничем, обескровливая коалицию и выжимая из нее последние соки. Уже одного этого должно было хватить для окончательного уничтожения заговора.
  Но видимо Всесветлый был на стороне Нерета.Так как несколько дней назад вампиры напали на Ур и преподнесли Наместнику самый лучший подарок, полностью уничтожив армию Светлого похода. Узнав о случившейся бойне, Нерет чуть было не пустился в пляс и только огромным усилием воли сумел сдержать себя в руках и придать своему лицу должный скорбный вид.
  Но никакое выражение лица не могло отменить того, что главное было сделано. Оппозиции в рядах Церкви пришел окончательный конец.
  После такого сокрушительного поражения своих войск кардинал Илорин будет есть с рук Нерета и посчитает за счастье, если просто останется в живых. Наместник даже заранее решил оставить кардинала главой Светлого похода, просто на всякий случай - если и в следующем году с вампирами Ильхори не получится справиться, то виноватого искать не придется, как и отстранять от власти кого-то из своих.
  А вот Светлую Троицу ждет незавидная судьба. Главы Псов Света, Сынов Веры и Инквизиторов сегодня познают всю боль и ужас проигравших. Эти три ублюдка решили, что только они должны править Церковью, и за это они поплатятся.
  Выходя из кареты во дворе Вобанэ, Нерет с облегчением увидел мощную фигуру Главы Ордена Охотников и вознес быструю молитвенную благодарность Всесветлому. Созданный два века назад для борьбы против кровопийц, орден оказался отличным инструментом и для внутрицерковной борьбы. И раз старый воин сейчас встречает Наместника, значит этой ночью его бойцы выполнили свою работу на отлично, и в подвалах Нерета ждут самые лучшие подарки.
  Быстро сменив парадные одежды и переодевшись в простую тунику, Наместник поспешил вниз, туда, где в темницах церковной твердыни разговора с ним ждали те, кто еще позавчера считал дни до его смерти. Охотники не подвели, и кардиналы Аделард, Фрери и Лорент были закованы в цепи и приведены в состояние, способствующее их наилучшему пониманию слов Наместника. Иначе говоря, немного избиты.
  - Подобный, - глава Инквизиторов воспринял визит Нерета как благо, и его окровавленный и беззубый рот расплылся в улыбке, - Всесветлый не оставил нас.
  - Все совсем наоборот, Лорент, - покачал головой Наместник, - Демур отвернулся от вас.
  - Но...
  - Вы схвачены по моему приказу, - пояснил Нерет, - Неужели ты еще не догадался?
  - За что?
  - За что?! - вопрос инквизитора разъярил священника, - Ты думаешь, я не знаю о вашем желании убить меня? Не знаю о том, как ваша троица в подробностях планировала, где и как лишить меня жизни? Или ты думал, я не знаю о ваших постоянных встречах, обставленных так тайно, что даже не все слуги знают о том, что происходит? Или ты предполагал, что я такой идиот и не догадаюсь для чего вы украли у Светлого похода все, до чего могли дотянуться, и сосредоточили верные вам боевые отряды в Касосе? Так мне это все хорошо известно!
  - Наши люди тебя не простят! - глава Сынов Веры, пока что наименее избитый из всей троицы, решил начать торг за свою жизнь с запугивания, - Если ты убьешь нас, то тебе конец, Нерет. Тебе не жить!
  - Аделард, Аделард, - с насмешкой покачал головой Наместник, - Я был о тебе лучшего мнения.
  - Ты не мог уничтожить наших союзников, подобный, - глава ордена держался, - Тебе не простят такого количества крови твои же люди.
  - А мне не нужно никого убивать, - фыркнул Наместник, - Это вы заигрались в убийц и заговорщиков, ослабляя Светлую Церковь и заветы Всесветлого Отца! Мне это делать ни к лицу! Сейчас ваши верные люди со всем их оружием и отрядами, которые вы так тщательно собирали в Касосе, плывут в Ур.
  Насладившись лицами проигравших и осознавших это людей, Нерет развернулся к палачу.
  - Выясните все, что они знают, и удавите.
  Отдав приказ Наместник, отправился к двери.
  - Пощади! Пощади! Умоляю, пощади меня! Я буду верой служить только тебе! Именем Всесветлого заклинаю! Пощади! Я не хотел!
  Кричал Фрери, некогда гордый и надменный глава Светлого Ордена Псов Света. Но Наместник полностью проигнорировал эти мольбы и с улыбкой победителя вышел из темниц Вобанэ.
  Конечно, еще ничего не было закончено и придется тряхнуть мошной, чтобы Светлый поход вновь набрал сил. Десять миллионов золотых это много даже для Церкви. Но ради дела можно и потратиться. Кроме этого придется здорово сократить ряды тех, кого еще недавно он купил привлекательными должностями. И, конечно, придется подчинить своей воле Ордена. Все. Даже верных Охотников. Времена самостоятельности священников на местах должны уйти в прошлое.
  И сейчас, когда впервые в новейшей истории Светлой Церкви все противники Наместника максимально ослаблены, а его влияние на дела крепки как никогда, Нерет чувствовал, что наступает новая эра. Единоличная власть, финансы огромной империи, вера простых людей и мощь человеческой ярости сконцентрированная в Светлом походе. Он обладает всем необходимым для великих начинаний. Осталось просто не упустить этот исторический момент и правильно им распорядиться.
  
  *****
  
  - Ты полностью уверен, что нам надо помогать людям?
  - Да. Эти идиоты сами не справятся.
  - А если справятся?
  - То обвинят нас в том, что мы не помогли. Такой шанс сделать нас своими должниками они не упустят.
  Король гномов замолчал и задумался. Но вопросы к эрлу Думу Безбровому остались, и их задали другие собравшиеся на совет гномы.
  - Ты уверен, что это все не бред твоего старческого ума?
  - Я мыслю яснее тебя, - огрызнулся Безбровый, - Мы обязаны помочь людям в борьбе с вампирами. Только идиоты упустят такой шанс. Нам нужны поставки материалов и еды с поверхности! Нам нужен союз с людьми.
  - Так заявим им об этом, и пусть будут довольны, что мы снизошли до них!
  - Только идиоты могут так рассуждать! Нельзя показывать наш интерес! Нельзя демонстрировать людям слабость! Они обязательно ею воспользуются. Потому я и предлагаю выделить войска и помочь им с вампирами! Так мы сделаем их должниками!
  - А старые обязательства? Нерушимые договоры, заверенные древними богами! Они все еще действуют, и мы можем...
  - Нет никаких нерушимых договоров. Во времена Нашествия все забыли о них, и ничего! Ни-че-го! - хотя эрл Дум и говорил экспрессивно, многие знающие его были удивлены его сдержанностью и отсутствием привычных нападок на других эрлов, - Ни один идиот не умер и не пострадал от этого! Древние боги забыли о тех союзах, что они освящали, и не покарали нарушителей.
  - Сколько гирдов нужно? - слово вновь взял король.
  - Не знаю, - впервые за все время совета старый эрл не нашел что сказать на вопрос заданный ему, - Я не успел изучить людей как следует, и в том есть моя вина. Но войск нужно много. Три или даже четыре десятка гирдов. Минимум.
  - Я понял, - король поднялся на ноги, - Ставлю на голосование предложение эрла Дума Безбрового о сборе наших гирдов в единое войско и отправке его наверх для помощи людям в войне против вампиров. Кто против?
  Молчание было ответом королю. Гномы редко проявляли подобное единодушие, но в этот раз старый ворчун смог убедить их в необходимости действовать необычным образом и пойти против традиций подгорной державы.
  - Тогда предлагаю собрать армию в шестьдесят гирдов и ставлю этот вопрос на голосование! Кто против? Выскажитесь и предложите иное решение.
  Вновь молчание. Эрлы даже не переглядываются между собой. Они уже давно все решили.
  - Да будет так! - возвестил король, - Кто станет конунгом и поведет наши гирды к славе?
  В этот раз высказаться пожелал почти каждый из эрлов.
  - Дум! Его идея, ему и конунгом быть!
  - Дум! Ему люди нравятся.
  - Дум! Воевать он умеет, хороший будет конунг!
  - Дум! Больше не кому.
  Крики раздались со всех сторон, но имя звучало одно.
  - Вы чего? Идиоты! - завопил было Дум Безбровый, только-только вернувшийся с поверхности в родные подземелья и не планировавший их больше покидать до самой смерти.
  - Решено! Конунг Дум Безбровый! Тебе вести гномов в бой! Собери армию и помоги людям уничтожить вампиров!
  
  Глава 11
  
  - Экселенц, там из Ура баржа пришла.
  - И что? - Александр оторвался от изучения новых планов по переустройству Каса, - Награбленные на пепелище ценности привезли?
  Командовавший в Уре агент разведчиков Гор решил, что немного мародерства вампирам не повредит, и трое его подчиненных со всем усердием перекапывали пепелища в поисках чего-нибудь нужного в хозяйстве. А так как делали они это в правильных местах, то и "улов" у них был соответствующий. Правда, Александр не слышал о планах перевести добытое в Кас, так как тот же Гор вроде бы хотел сбывать нажитое нечестным путем добро в Империи.
  - Нет. Беженцы и сироты. Наши агенты из Ура просили позаботиться о них.
  - Так в чем проблема? Беженцев в Залон, сирот в Ебург. Прокормим, выучим и в люди выведем.
  Отдав распоряжение, вампир вновь вернулся к изучению планов по перестройке города, что появились благодаря неуемной энергии его супруги. Первые два дня после свадьбы девушка вела себя скромно, если не сказать стесненно. Первый сексуальный опыт, статус замужней, да еще и герцогини, масса новых впечатлений. Все это удерживало Селму в некоторых узких рамках, а потом как прорвало. Герцогиня стала законченной нимфоманкой, у нее появился пропеллер в заднице, а ее энергии можно было только позавидовать. Ночами девушка выжимала все соки из Александра, а днем как ни в чем не бывало носилась по Касу, выискивая где бы ей приложить свою кипучую деятельность на благо новых своих владений и подданных.
  И надо сказать, что если поначалу на герцогиню смертельно обиделись как вампиры, так и уважаемые горожане, то уже спустя сутки соратники Александра свое мнение о его супруге поменяли и кардинально. Правды ради стоило сказать, что горожане на свою новую правительницу все еще крепко дулись. Но вампирам на это было уже плевать. А началось все с невинного вопроса Селмы: "почему место под названием "вокзал" должно быть обязательно расположено в центре города?".
  Ответа на это у вампиров не было. Ольга, услышавшая вопрос герцогини, первую вообще минуту стояла с открытым ртом и ловила им воздух. А все потому, что никакой надобности размещать вокзал в центре города не было и быть не могло. Составляя планы по промышленному переустройству Каса, вампиры копировали свой собственный мир, а там вокзалы находились в центре. Только вот центром те районы городов стали к двадцать первому веку, а в девятнадцатом, когда вокзалы строили, то были окраины!
  Результатом всего одного невинного вопроса стало глобальное изменение всех планов. И смотря на стоимость уже выполненных работ, что ныне оказались по сути ненужными, Александр дал себе зарок больше никогда не перестраивать ни один из городов. Дешевле и проще выходило построить новый с нуля. Но и бросать дело на полпути вампир не собирался. Столица его герцогства будет перестроена несмотря ни на что!
  - Экселенц, - на пороге кабинета опять появилась Колет, - К вам Мастера.
  - Приглашай.
  Кивнув, юная вампиресса тут же отошла в сторону, пропуская в кабинет Ольгу и сопровождающего ее мужчину с тубусом.
  - Новые планы? - уточнил Александр, кивая на тубус в руках главного архитектора вампиров.
  - Скорее окончательные, - успокоила его Ольга, - Но и изменения в них есть.
  - Как же хорошо, что за все платит община. Я бы давно разорился, - сарказм в голосе триумвира был ощутим физически.
  - Не волнуйся, - Ольга бесцеремонно устроилась за столом, - Казначей выела мне все мозги по поводу экономии и не целевого использования общих денег. Я прониклась. В проекте, что мы принесли, окончательная стоимость даже ниже чем в том, что ты сейчас рассматриваешь.
  - И на чем же вы сэкономили? - с подозрением поинтересовался Александр, прекрасно зная, что ничего лишнего в проекте не было, и предполагая, что пойдя навстречу законным и логичным желаниям Казначейства, Мастера убрали что-то нужное.
  - На озере, - буркнула недовольная Ольга.
  - Так..., - герцог заинтересовался, - А что вместо него? Ты же там уже давно копаешь? Или опять деньги в землю зароем?
  - Нормально все будет, - пообещала вампиресса, - Телепорт туда перенесем. Как раз котлован под него пригодится. Ну, и конечно, озеро тоже будет, только маленькое.
  После этого заявления девушка надула губы и обиженно засопела.
  - Чего тебе это озеро?
  - Хотела! - огрызнулась Ольга.
  - Хочешь большое пресноводное озеро?
  - А то ты не знаешь? - ехидно поинтересовалась вампиресса, намекая на память крови, - На море же нельзя! А в бассейнах уже надоело плескаться.
  - Показывай, что вы там придумали, - Александр решил не заострять тему личных желаний супруги алукарда.
  - Слушаюсь, экселенц, - архитектор моментально достал из тубуса чертежи и, разложив их на столе, принялся деловито разъяснять последние изменения, - Для начала по просьбе вашей жены мы перенесли театр, цирк, филармонию и мюзикл на отдельную площадь - Театральную. Все приличные развлекательные заведения столицы будут находиться здесь. Кабаре и прочие непристойные заведения вынесены к кварталу красных фонарей.
  - Пусть там живет провинциальная богема, сбежавшая от короля, - усмехнулась Ольга, - Будет у тебя квартал художников и прочих дармоедов. Настроим побольше трактиров, и все их музы будут под рукой.
  - Секс, алкоголь и творчество, - пробормотал Александр, - То еще злачное место будет. Намучаемся мы с этим "маленьким Парижем".
  - Нормально, - махнула рукой девушка, - Все будет под контролем, вот даже участок стражи и магическую башню рядом поставим. Так что вся богема будет у тебя в кулаке.
  - Хорошо. А почему мостов стало больше? Вроде считали, что трех хватит.
  - Так телепорт то на тот берег перенесли, - пояснила Ольга.
  - Именно, - подхватил архитектор, недовольный тем, что начальница его перебила и стала пояснять все сама, - Сокращение размеров озера и парка рядом с ним позволило сэкономить значительные средства, и я позволил себе построить еще один мост. Как минимум, он не повредит.
  - Я смотрю, и замок на берегу озера тоже уменьшился, - герцог сравнил чертеж на столе с тем, что он держал в руках.
  - Верно. Для контроля телепорта сильного замка не надо, так как всегда есть вероятность внезапной атаки противников и последующего его падения, а тогда уже нам придется штурмовать собственную крепость. Вместо парковых территорий будут складские. После того как телепорт заработает, все это быстро окупится. Также предусмотрены земли под богатый район для самозастройки.
  - Это понятно, - тихо пробормотал Александр, - И мастеровые кварталы вы тоже расширили правильно. А вот зачем перенесли верфи?
  - Требуется расширение порта и причальной линии у реки - других мест, к сожалению, нет. Я решил поступить немного радикально и вообще вынести все верфи за крепостную стену, как и вокзал, и часть складов, и некоторые производства. Это позволит не только существенно освободить пространства внутри нынешней крепостной стены, но и расширить наше производство. Те же верфи можно будет легко сделать больше в три раза, а то и в четыре.
  - Ну, да. Только ведь люди все равно потребуют оградить все это стеной.
  - Так точно экселенц. Предотвратить все случаи проникновения вурдалаков в Кас мы не сможем, поэтому будут инциденты и стена потребуется, - кивнул архитектор, - Но все это можно будет сделать чуть позже и существенно сэкономить.
  - Экономить не надо, лучше просто спроектируйте все так, чтобы в будущем при разборе крепостной стены это принесло нам пользу.
  Архитектор задумался и молча стал разглядывать свой план.
  - Я смогу это сделать, - наконец проговорил вампир, мыслительную деятельность которого не прерывали, - Но тогда надо будет некоторые дороги проложить иначе и перенести некоторые доходные дома.
  - Не возражаю. И буду не против, если планируемое количество складов будет увеличено.
  - Зачем? - Ольга приподнялась и стала разглядывать план. - Их и так с запасом, дай бог, половину в аренду сдадим за первые пять лет. Тут же все на рост города в пять раз рассчитано.
  - Не так выразился, - улыбнулся Александр, - Мне нужны наши, вампирские, склады. Практика показала, что карман запас не тянет. Наши стратегические запасы продовольствия спасли королевство от тотального голода. И никто не даст гарантий, что схожая ситуация не повторится в будущем. Поэтому в герцогстве должны быть построены объемные хранилища всего на свете. От зерна до оружия. И расположить их лучше по крупным городам, начиная со столицы.
  - Консервы, зерно, крупы, ткани, кожа, сталь, - быстро перечислила Ольга, - Это все можно сразу. А вот что-то другое... Надо будет и холодильники ставить, и магические склады делать.
  - Делай, - приказал герцог, - Чем больше всего туда запихнем - тем самим же будет проще. И побольше готовой продукции, из той, что будет нужна всегда.
  - Это не ко мне, - помахала пальчиком Ольга, - Я склады построю, а вот чем их наполнять - будет решать Корпус Стюардов и Казначейство.
  - Я договорюсь. В крайнем случае, прикажу. Ты главное строй побольше.
  - За это не волнуйся.
  - У меня работа такая - волноваться. Поэтому просто терпи меня, - улыбнулся Александр, - А еще лучше, расскажи, как решаются рабочие моменты, хватает ли людей, материалов.
  - Вроде, все нормально. С горожанами и купцами все финансовые вопросы решены. Обиженные выселены из Каса. Лесопилки работают в три смены, так что с досками и бревнами проблем нет вообще, даже в Ур будем поставлять. С камнем сложнее, но через год-другой выйдем на норму. Бетона со следующего года будет в достатке. Так что, к моменту начала самого активного пика строительства с материалами все будет в ажуре. С рабочими чуть сложнее. Мастеров не хватает, как и руководителей.
  - Руководителей везде не хватает. Сама прекрасно знаешь, что нам даже простых вампиров не хватает уже.
  - Да, - подтвердила Ольга, - Женя обсуждал со мной свое последнее распоряжение. Более того, это я ему решение и подсказала.
  - И зачем? - нахмурился Александр.
  - А что? У нас традиционно все перспективные и ответственные предпочитают идти либо в Корпус Разведки, либо в Корпус Будущего, либо же к жандармам, и я не думаю, что в ближайшем будущем эта ситуация поменяется. Зато контролировать мы умеем лучше всех. И дело даже не в памяти крови, а в том, что мы это делаем уже два века. Даже обращенные вампиры - и те контролируют недавно обращенных молодых вампиров и делают это хорошо. Вот я и предложила не ломать эту практику и оставить за нами все руководящие посты, но реальное управление делами баронства и герцогства передать людям, сделав их заместителями. Таким образом не нужно будет напрягать тех вампиров, кто не желает иметь дела с людьми и заставлять их что-то делать.
  - И тем самым у нас получилось, что все, кто доволен своей жизнь, сидят на месте и в ус не дуют.
  - И пусть. Тебе жалко? - Ольга подошла к триумвиру и обняла его за руку, - Женька и так народ взбаламутил на церемонии передачи власти, так что стоит немного придержать коней. А все, кто заходят вылезти из своего панциря, дело себе найдут сразу и без руководства. У нас тут огромное герцогство и большая часть его земель не заселена.
  - Ой и лиса ты, Ольга! - покачал головой Александр.
  - Я такая, - вздернув носик, заявила девушка, - Все для вампиров! А вы не цените.
  - Мы твой характер не ценим, - усмехнулся триумвир, - Наглый, склочный и хамоватый.
  - Сам такой.
  - Не отрицаю. А поэтому слушай и считай это официальным приказом Триумвирата, тем более, что последними распоряжениями тебе и так полномочия расширили, так что вопросов ни у кого не будет. Так вот, приказываю проработать возможность создания в горах или предгорьях огромного искусственного озера с целью сделать реку Проклятую полностью судоходной от истока до устья, а само озеро использовать для отдыха вампиров.
  - А-а-а! - завизжала девушка, - Я тебя обожаю!
  
  *****
  
  - Два эльфа, семь церковников, два аристократа и три короля.
  - Хороший улов. Аристократы чьи?
  - Сахия.
  - А служивые?
  - Валерия, Тошал, Ород.
  - Ни одного имперца?
  - Все имперские агенты по прежнему находятся в Касии. Выжидают..
  - Умные, - усмехнулся Олег, - Из пойманных разведчиков удалось кого-то перевербовать?
  - Шпионы, отправленные сахианскими аристократами, согласились служить нам, как только получили подобное предложение, но толку от них нет, и я предлагаю сразу отправить их в Корпус Крови. Остальные наше предложение отвергли.
  - Хорошо. Отправляй всех к Семену, - распорядился главный жандарм, - С чем связана возросшая активность агентов Церкви выяснить удалось?
  - Нет. И наши коллеги из Корпусов Разведки и Будущего этого тоже не знают.
  - Продолжайте работать в этом направлении. Раз светоши засуетились вокруг Каса, значит на то есть причина, и дело явно не в мартианстве. Что-то другое их насторожило, и мы должны знать что.
  - Работаем, экселенц
  Отпустив подчиненного Олег откинулся в кресле и задумался. С тех пор как деятельность его Корпуса стала распространяться на все герцогство Кас, работы ощутимо прибавилось. И впервые за два века на первое место в этой работе вышла контрразведка. Конечно, благодаря памяти крови ловить шпионов всех мастей и направлений было относительно легко, но были и ожидаемые трудности.
  Традиционно, обычные агенты вообще ничего не знали о причинах, по которым они отправлены в далекое северное герцогство Элура. Да что там причины! Они обычно не знали даже, кто их послал! Все люди так опасались менталистов, что подчас устраивали такие изощренные схемы, что сами же в них путались. А вампирам приходилось не только полагаться на память крови, но и организовывать целые оперативные мероприятия с целью выяснения личностей заказчиков.
  Вот, например, сейчас его ребята поймали двух эльфийских шпионов и семерых священников, что решили служить Всесветлому с помощью плаща и кинжала, а не молитвы и проповеди, и с этими категориями чужих агентов никаких проблем не было. Идентифицировать их было легко, как и узнать примерно личность, пославшую их. Двое доходяг, нанятых какими-то благородными из Сахии тоже не были проблемой. Островные аристократы активно принюхивались к Элуру, как королевству, куда вскоре должна была отправиться их принцесса. Естественно, у каждого была своя причина посылать агентов, но для вампиров это было не так уж и важно, так как люди просто хотели знать расклады на будущее. А вот трое государственных шпионов были темными лошадками.
  Кто их послал? Они не знали! Может король, может его фаворит, может глава разведки, а может глава правительства, а может и просто какой-то левый человек. Какую цель преследовали пославшие их? Неизвестно!
  Вот и сидели жандармы, ломая голову: есть в этом хоть какая-то угроза, или же в герцогство явился очередной шпион, которого отправили просто потому, что так положено.
  Но хорошей новостью являлось то, что все это было просто дополнительной нагрузкой. После глобальной чистки герцогства от шпионов на свободе остались только те, кто согласился работать под полным контролем вампиров. И в донесениях посылали они своим бывшим хозяевам только то, что им разрешалось. Поэтому все активности разведок сопредельных государств хоть и были неприятны, но принести вреда не могли. Относительная безопасность герцогства Кас была обеспечена.
  
  *****
  
  - Ваше величество, герцог Кас так и не предоставил имена его людей, благодаря которым в Уре было спасено некоторое количество простых горожан, - нажаловался граф Нури, стоило ему очутится в кабинете короля, - Я не могу провести церемонию их награждения.
  - Вы, граф, еще бы попросили Алекса прислать их портреты, - ухмыльнулся Карл, - А заодно предоставить список всех его агентов на территории Элура и соседних стран.
  - Но...
  - Без "но", канцлер. И вы, и я прекрасно понимаем, что люди герцога Каса занимались в Уре специфической деятельность и помогли нам вынужденно. Более того, и я, и Алекс понимаем, что имена героев вам потребовались совсем не ради награждения, а ради желания получить в свое распоряжение данные о его агентах. Так что в этом вопросе я полностью на стороне герцога Каса, а вот вы, граф, занимаетесь не своим делом. Как канцлер королевства, вы должны решать другие проблемы.
  - Я лишь выполняю ваш приказ, ваше величество.
  - Я приказал вам наградить героев, - повысил голос король, - Про выяснение их личности я не заикался. Это понятно или мне надо повторить?
  - Да, ваше величество, - опустил голову канцлер, - Я все понял. Королевские рыцарские погоны и право носить оружие в присутствии вашего величества. Эти награды в обезличенном виде будут немедленно отправлены в Кас.
  - Давно бы так, - удовлетворенно кивнул Карл, - А теперь перейдем к тому, для чего я вас позвал.
  - Слушаюсь, ваше величество, - канцлер поклонился и коротко отчитался, - Переговоры с кардиналом прошли успешно. Его преподобие признал все претензии Элура законными.
  - Вот как? - удивился Карл, - Что, вообще не сопротивлялся?
  - Даже намека не было, ваше величество. Кардинал Илорин от лица Светлой Церкви и Светлого похода полностью подтвердил все выдвинутые нами обвинения. Более того, он подписал официальный протокол, в котором взял вину за уничтожение Ура. Теперь нам осталось только согласовать размер и форму компенсации.
  - А виновные?
  - Отдельные офицеры легионов уже казнены. Более того, им не дали права броситься на меч, как это принято в империи, а повесили.
  - Ого, - покачал головой Карл, - Не ожидал. А что наше расследование? Если мы не ответим симметрично, то это будет смотреться некрасиво.
  - Все виновные в гибели горожан и все, кто не оказал помощь и выжил, выявлены Каменной палатой, ваше величество. Осталось дождаться вашего решения или решения суда.
  - Казнить, - коротко бросил король и чуть подумав добавил, - Через сожжение. Пусть насладятся тем, на что обрекли других.
  - Будет исполнено, ваше величество, - канцлер поклонился.
  - Свободны, граф, - Карл кивнул придворному и пододвинул к себе стопку бумаг, намереваясь поработать до прихода следующего посетителя.
  - Будет ли мне позволено сделать одно замечание, ваше величество?
  - Если это что-то насчет герцога Каса или севера, то нет.
  - Дело касается Ура, ваше величество, - канцлер позволил себе легкую улыбку, - В связи с грядущими компенсациями от Церкви могут появиться желающие на этом заработать. Передел собственности. Фальсификации. Мошенничество и аферы.
  - Не могут, а появятся, - рассмеялся Карл, - Но вы правы, на это надо обратить пристальное внимание.
  Король постучал папками по стопке бумаг.
  - Подготовьте мой королевский указ. Все сделки с недвижимостью и собственностью в городе Ур, что были проведены за последнее время, являются недействительными. Любые договоры, по любой собственности в пределах города должны быть одобрены Каменной палатой. Пусть все, кто собирается нажиться на горе горожан Ура, объяснят графу Верону, почему они хотят это сделать. И передайте графу, чтобы не церемонился. Хочу как можно больше конфискаций имущества таких дельцов. Разрешаю использовать менталистов.
  
  *****
  
  - Приготовились! - звонкий крик резанул по ушам, - Стрелять строго по очередности. Темп держать твердо, как собственный хрен! Все дебилы, кто нарушат эти простые указания, отправятся на полное переобучение! Повторяю - полное переобучение!
  - Товарищ корнет! А у кого нет собственного хрена, тем что делать? - с улыбкой прокричала одна из вампиресс.
  - Вспоминайте, как вы держите хрен своих любовников! - огрызнулся офицер и хотел добавить еще парочку нелицеприятных фраз, но появление противника прервало его, и вслух он произнес совершенно другое, - Пли!
  Залп был жидким и откровенно не впечатляющим, зато его результаты оказались принципиально иными. Все имаго, что уже успели вылезти на пространство перед воротами в Драконий город были сметены и превращены в фарш. И так продолжалось некоторое время. Насекомые показывались на глаза вампиров и тут же умирали. После того как некоторая часть боекомплекта была потрачена, командир роты приказал применить газ, который и поставил точку в очередном набеге имаго на подземный город.
  Саму ораву насекомых обнаружили сильно заранее, но чтобы далеко не ходить за трофеями, их не просто подпустили практически вплотную, а дали время обосноваться и подтянуть все силы. После осталось лишь спровоцировать имаго на атаку и бойней заставить их подтянуть большую часть сил к городу. Остальное сделал газ. А все потому, что вампирам было лень как в прошлый раз спускаться за трофеями вниз, и они вынудили насекомых подойти как можно ближе к городу.
  Зато теперь ценные шипы валялись буквально рядом с воротами и их надо было просто собрать. Сервис с доставкой материалов на дом.
  - Так! Кто там у меня шутил про отсутствие хрена? - корнет построил свой взвод и с улыбкой осмотрел строй, - Два шага вперед.
  Четыре вампирессе довольно резво выполнили этот приказ и с вызовом посмотрели на офицера.
  - Руки в ноги и бегом вниз. Без разумной особи не возвращаться.
  - Так точно! - дружно прокричали девушки и побежали исполнять приказ.
  Правда, прежде чем углубиться вниз к временному гнезду имаго, они на складе полностью сменили свою броню и оружие на более подходящие для выполнения задания.
  - Вот так, - удовлетворенно произнесла одна, передергивая затвор метателя сетки, - Я же говорила, что после такого нас обязательно вниз направят?
  - Зато как с "умником" вернемся, нашу кровь попробуют и больше на такой трюк не купятся, - ее подруга, хоть и ворчала, тоже сохраняла на лице довольное выражение.
  - Еще чего-нибудь придумаем, - весело заявила третья.
  - Конечно, придумает, - подтвердила четвертая, - Ведь так служить куда как приятней, чем ползать и собирать шипы в слизи насекомых! Выдвигаемся! Пошли уже ловить "умника".
  
  *****
  
  "Цепная молния" безрезультатно прошлась по кустам и пока Петр высматривал куда же делся его противник, в него полетел "сгусток жизни", направленный откуда-то из кроны дерева. Чертыхнувшись, вампир перекатом ушел от заклинания и ударил в ствол "воздушным кулаком". Этого оказалось, и, смешно размахивая ручками, леший свалился на землю, где Петр быстро добил его двумя "молниями".
  Убедившись, что его напарник в порядке и тоже разобрался с врагами, и очередная засада леших успешно уничтожена, Петр доложил о ситуации и стал ждать дальнейших распоряжений, параллельно выпивая оставшуюся у противника кровь.
  Караван вампиров продвигался по границе Великого леса с большим трудом и крайне медленно. Мало того, что приходилось дурить многочисленные патрули эльфов, которые охраняли свои территории как зеницу ока, так и проклятые лешие делали все, чтобы выполнение задание Триумвирата было сорвано.
  А началось все с довольно глупого конфликта из-за парочки деревьев, что вампиры срубили для своего лагеря. Мелочь, но лесной народец разъярился и объявил вендетту*. Хотя все больше смахивало на настоящую священную войну.
  (*Вендетта - кровная месть (от итал. vendetta - мщение))
  Многочисленные и хорошо укрытые засады отныне поджидали отряд буквально на каждом шагу. Вступать в бой приходилось по нескольку раз в день и хотя потерь не было, легче от этого не становилось. Дни и ночи стали слишком выматывающими.
  Командир даже хотел прекратить операцию по доставке специальных мин к ближайшей аномалии, но передумал и продолжил поход. Испытания надо было провести как можно скорее, чтобы Корпус Науки уже в этом году мог бы внести изменения в конструкцию снаряда, так, чтобы он был максимально эффективен для уничтожения эльфийских священных рощ.
  В целом, Петр был с таким решением согласен. Хотя конструкция мины и была предельно "тупой", она все же имела некоторые настройки, да и как вампир слышал, ученые предлагали делать ее кассетной. Зачем это было нужно пока было не ясно, но сама возможность уже радовала. Расстраивала же цена, которую пришлось заплатить за обретение подобного оружия. Жизни нескольких вампиров и руины Замка Сов явно не стоили подобного.
  Но все это было в прошлом. Сейчас же отряд вампиров тащил скопированный и модифицированный учеными артефакт, убивший Няшу, к точке назначения, продираясь через засады взбесившихся леших.
  Петр знал, что их шаблон не дает им так просто смотреть на уничтожение деревьев в лесу, но до последнего времени ни он, ни остальные вампиры даже не подозревали, что для отключения головы лешим нужна такая малость, как два жалких дерева.
  - Аура жизни на два часа, - не скрываясь, указал напарник на еще недавно чистое от врагов дерево.
  - Затрахали, - простонал Петр и очередным перекатом ушел от "сгустка жизни".
  - И не говори, - рассмеялся напарник, - Хорошо хоть боятся повредить свои ненаглядные деревья и ничем серьезным не атакуют.
  - Эльфийский патруль, - ожил амулет связи, - Всем немедленно прекратить боевые действия.
  Для выполнения приказа пришлось ускориться и, увернувшись еще от двух заклинаний, подбежать к нужному дереву и, скинув с него лешего, прибить мелкого негодника. После чего, присев рядом с трупом и избавив его от остатков крови, затаиться, давая возможность ничего не подозревающим эльфам спокойно пройти мимо.
  К цели удалось выйти на вторую ночь. Небольшая священная роща на самых окраинах Великого леса представлялась идеальной мишенью и полигоном для испытания антимагических мин. Установив классический миномет, Петр принялся нацеливать его, пока остальные вампиры наблюдали за его манипуляциями. Собственно, ради всего этого он и шел с отрядом. Как изначальный, он был знаком с оружием лучше других, успев не просто обучиться этому в армии, но и применять на практике. Сейчас его опыт был необходим в операции против эльфов.
  - Готово, - сообщил Петр, отходя от миномета.
  - Уверен?
  - Все точно. Ударит ровно на три километра.
  - Тогда, как говорит мой любимый шеф, - от винта!
  Командир осторожно снял рюкзак и, открыв его, достал небольшую коробку из которой на суд вампиров было извлечена мина, созданная на основе обратной магии. Подойдя к миномету он передал ее Петру. Тот без всякого пиетета взял специальный боеприпас и, активировав его, тут же опустил в ствол. Негромкий хлопок, и темное пятно вылетело по направлению к священной роще.
  Несколько секунд спустя ночь стала днем.
  
  Глава 12
  
  - Залон перестраивать будем?
  - Иди в жопу!
  - Ха-ха-ха! - довольный Евгений приветливо помахал ручкой Селме и приземлился на диван рядом с Александром, - Уезжаешь к королю в Касию?
  - Ты приперся в Кас, без приглашения завалился в мои личные апартаменты и задаешь мне вопрос, ответ на который тебе и так известен, - герцог с подозрением посмотрел на алукарда, - Ты не заболел?
  - Я в норме. Просто надо же с чего-то начать беседу.
  - Надо. А чего в Кас приехал? Беседовать можно и по связи.
  - По жене соскучился, - признался Евгений, - Ты ее тут эксплуатируешь без всякой жалости.
  - Не надо возводить на меня поклеп! Все планы по Касу и его перестройке давно мной подписаны. Даже, вон, Селма, все украшательства с твоей женой оговорила и утвердила, так что Ольга тут чисто по своей прихоти подвизается, могла бы давно вернуться в Гнездо.
  - Да мы неделю назад поцапались по связи, она на меня еще дуется, вот и сидит тут под предлогом работы.
  - Ясно. Про Залона, надеюсь, ты пошутил?
  - Шутил, конечно. Чего там перестраивать? Крепость изначально строилась по толковому плану, Марта ее за столетие своего правления в порядок привела, от пчел строения не пострадали. Так что, там все в норме. Но вообще по Залону новые идеи есть. Я частично из-за них и приехал. Предлагаю назначить меня туда графом. Пора мне выйти на политическую сцену и легализоваться перед людьми. Да и нашим вампирам надо подать личный пример. А то титулы и земли приходится силой раздавать.
  - Ух ты! Серьезно, - Александр на секунду даже потерял дар речи, - А Костя?
  - Граф Блад. Он согласен. Осталось тебе согласовать это с Карлом.
  - Х-м-м. Согласие короля я получу, он мне это обещал. По сути, это вопрос технический. А вот о последствиях вашей легализации вы, господа триумвиры, подумали?
  - Не обижай! План вообще предложен троллями.
  - Т-а-к. Это меняет расклад дел. А почему ты в Залон, а Костю на Блад, а не наоборот? Вроде, логичней тебя посадить на наши исконные владения, как нынешнего алукарда, а Константин пусть на севере копается.
  - Я женат.
  - Вот именно, - кивнул Александр, - Холостого и владеющего Бладом Костика будут охмурять с такой силой, с какой меня не охмуряли. У него-то моей репутации на всю голову отмороженного мага нет.
  - Именно по этой причине тролли и предлагают его на Блад, - ухмыльнулся алукард, - Они уверены, что в интригах вокруг возможной невесты для нового графа мы будем на высоте и получим максимум выгоды.
  - Тоже логично, - согласился герцог, - Представим вас как магистров?
  - Естественно.
  - После этого меня начнут бояться с удвоенной силой, а один из вас будет считаться моим наследником.
  - Представляешь уровень интриг из-за того, что нас двое? - рассмеялся Евгений.
  - Запредельный, - Александр сразу прикинул варианты, как можно будет использовать свои знания о новых аристократах и кого можно будет здорово к себе привязать при дворе.
  - А еще все усилия разного рода заговорщиков будут сосредоточены здесь, на севере, - алукард похлопал по сиденью дивана рядом с собой, - На Карла сил не останется. Так что, твой воспитанник будет править почти в идеальных условиях.
  - Он, скорее, воспитанник Няши, чем мой, - Александр прикрыл глаза и вдруг тихо рассмеялся.
  - Ты чего? - удивился Евгений несколько неуместной реакции соратника.
  - Да, вдруг подумалось, что мне теперь придется отдавать свой герб Косте. Обидно.
  - Ну его твоя волчья голова* тоже не прельщает, так что, поменяем при возможности.
  (*Герб баронства Блад соответствует гербу Александра, как триумвира).
  - Лучше я сразу короля попрошу об этом. Заодно сменим герб герцогства Кас.
  - И охота тебе заниматься такими глупостями? В столице дел будет невпроворот! - алукард на секунду задумался, - У тебя вообще будет время обсудить наши графские титулы в этот свой визит к Карлу? Или отложим все до зимы?
  - Время будет. Невеста короля, принцесса Анна Сахианская, пребывает в Касию в праздник сбора урожая. Для встречи будущей королевы в столицу приглашены все герцоги королевства. Намечены торжественные мероприятия, участие в которых для высшей аристократии строго обязательно, - Александр усмехнулся, - Времени для "поговорить" у меня будет очень много. Тем более, что в столицу я спущусь по реке и прибуду на торжества сильно заранее.
  - Принцесса тоже по Великой будет добираться?
  - Конечно.
  - Дорога через Ур безопасна? - насторожился Евгений, - Или стоит пригнать туда спецназ?
  - Зрелище там, конечно, душераздирающее. Одни развалины и угли. Так что, остается надеяться, что сопровождающие принцессу вельможи уведут девочку с палубы вниз, а то и вообще проскочат Ур ночью, - Александр на секунду замолчал, - Но вурдалаков не замечено ни рядом с Уром, ни рядом с Великой. Потери при штурме они понесли значительные и, видимо, зализывают раны. Хотя, возможно ты и прав, и стоит подстраховаться. Спецназ будет к месту, - герцог резко замолчал и неожиданно сменил тему, - А как там вообще наши в Ильхори?
  - Отдельная добровольная рота специального назначения под командованием Люси Леврон полностью контролирует северную границу Элура и Ильхори, - официальным тоном провозгласил алукард, - На эту ночь нашими войсками уничтожены четыре приграничных базы вурдалаков, захвачено семь населенных пунктов противника и истреблено пять сотен тварей, плюс сопутствующие им человеческие войска. Действия отдельной роты спецназа признаны удовлетворительными и в эту минуту Генштаб Корпуса Армии и лично воевода разрабатывают комплекс дальнейших шагов и действий для подчиненных Люси. В общем: все охрененно!
  - Ну вот, пусть и направят их на контроль и охрану кортежа принцессы. Как жена Карла, она нам нужна кровь из носа.
  - Хорошо, - согласился Евгений, - Я отдам приказ. Постараемся ради нашей будущей королевы! Вроде, девочка она толковая.
  - Главное, чтобы они с Карлом друг другу приглянулись. Если не будут жить как кошка с собакой, уже хорошо.
  - Да, вроде, Карлу угодить легко, - рассмеялся Евгений, - Мне докладывают, что он во дворце чуть ли не всех фрейлин опробовал и не по одному разу. Так что, разборчивостью наш король не страдает.
  - Это у него юношеское. Гормоны играют. И именно это меня больше всего и волнует. Анна тоже еще ребенок, и если она эти похождения Карла не примет, а начнет его строить и загонять в рамки, они сильно поссорятся. И тогда ближайшие десять лет никаких детей от королевской семьи мы не увидим. А Элуру без наследника престола нельзя.
  - С детьми им и так спешить не стоит, - ухмыльнулся Евгений, - Анне еще лет пять рожать нельзя. Так что наш король успеет насладиться прелестями не только своих фрейлин, но и со всеми фрейлинами супруги подружиться.
  - Придется мне поговорить с Анной, - казалось, что Александр вообще не расслышал, что сказал ему алукард, - Стану другом и ей.
  - Ей! - раздался возмущенный крик Селмы, до этого молчаливо слушавшей разговор мужчин на диване, - Я тебе так подружусь! Ты только мой!
  - Ха-ха-ха! Не волнуйся, детка, - Александр подскочил к супруге и нежно поцеловал ее в губы, - Я только твой и дружить с принцессой буду в прямом смысле этого слова.
  - Смотри у меня! - строго проговорила довольная герцогиня, - Увижу, что ты на нее засматриваешься, сразу расскажу все Колет, а та передаст это Ольге!
  - А Ольга? - Александр сделал вид, что заинтересовался, а сам исподтишка глянул на Евгения, - Что она сделает?
  - Яйца тебе оторвет! Она мне обещала!
  Об этом разговоре Ольги и Селмы герцог, естественно, прекрасно знал из памяти крови супруги, но напоминать ей об этом не стал. Вместо этого мужчина сделал вид, что испугался и смирно вернулся на диван к нахохлившемуся от услышанного Евгению.
  - Не волнуйся, Саш, я ее накажу, - по-русски произнес алукард.
  - Не надо. Я уже поговорил с твоей супругой и объяснил, где она окажется, если и дальше будет портить мне жену подобными заявлениями, - так же по-русски, чтобы не поняла Селма, ответил Александр и вновь перешел на элурский, - Расскажи лучше про Ильхори. Как там дела?
  - Я все равно накажу, - вновь по-русски добавил Евгений и также перешел на элурский, - А дела в Ильхори хреновые. Все атаки они отбили. Внутреннюю оппозицию задавили. Новую религию завели. С магами договорились. Проблем с кровью у них нет.
  - Совсем? - уточнил Александр.
  - Таковы результаты анализа троллей. Наши разведчики там вынуждены работать крайне осторожно и всей картины происходящего им пока собрать не удалось, - признался алукард, - Но учитывая, что в свои трудовые лагеря они согнали чуть ли не пятую часть населения страны, то тролли правы.
  - Пятую часть? Ты шутишь?
  - Нет. Семнадцать процентов населения. Это данные самих вурдалаков.
  - А как они кормить такую орду собираются?
  - Неизвестно, - развел руками Евгений, - Может и никак не собираются.
  - Вполне может быть, - прошептал Александр, - Но тогда это меняет все наши планы! Нам надо уже в следующем году уничтожить Ильхори!
  - Легко сказать! А как ты это сделаешь? - алукард откинулся на спинку дивана, - Если высшая знать королевства, та, что обладает реальной властью, не предаст интересов страны, мы ничего против них сделать не сможем. Сначала элита должна предать и лишь потом мы добьемся своей цели.
  - А вурдалаки обратили всех дворян, - зло произнес герцог.
  - Вот именно. Так что, ждем новые войска Светлого похода и готовимся к кампании следующего года.
  - А вурдалаки будут нас смирно ждать? У них все готово, Жень. Армия и дворянство обращены в тварей, люди согнаны в лагеря для прокорма кровопийц. Все враги уничтожены. Им ждать нужды нет. Они просто обязаны вторгнуться в Элур.
  - Значит, нам надо что-то придумать, чтобы этого не случилось, - Евгений встал и подошел к столу, взяв с него яблоко и откусив от плода солидный кусок, - Тем более первый удар все равно будет вновь по Уру, а там двадцать тысяч твоих гномов.
  - А что тут думать? Надо открывать арсеналы, или есть другие варианты и оружие, о которых я не знаю?
  - Варианты, - Евгений усмехнулся и, сделав еще один укус, стал говорить с набитым ртом, - Варианты все тебе известны. Но могу выдать парочку новых из тех, что имеют хоть какой-то смысл.
  - Прожуй сначала! - скривился Александр, вынужденный разбирать, что там ему сказал Евгений..
  - Не нуди, - отмахнулся алукард, но яблоко отложил и даже вернулся на диван к собеседнику, - Так вот, есть несколько новых идей. Как ты знаешь, яд пчел, что сожрали север, опасен даже для нас. Вурдалаки от него вообще вешаются. Смерть не мгновенная, но мучительная и необратимая. Ученые уже начали его синтез, чтобы можно было мазать оружие. Передадим гномам на пробу.
  - От него скорее люди поумирают. Его же достаточно на кожу нанести. Одна капля брызнет, и вместо бойца против вурдалаков, труп.
  - Техника безопасности, безусловно, должна соблюдаться. Иначе и кухонный нож опасен. Но у пчелиного яда есть и еще одно свойство. Он ускоренным темпом разлагает тела. Можно устраивать диверсии против запасов крови у вурдалаков.
  - Ладно, - согласился Александр, - Что еще нового придумали наши вояки?
  - Как раз в Корпусе Армии выступают резко против всех нестандартных решений. Яд - это находка "Лютых", а Мария просто предложила его для снаряжения гномов.
  - А Мария разве не на службе? - насторожился герцог, - Ты же ее на сотню лет службы обещал отправить! Передумал?
  - Нет. Она уже у Леонида, но сам понимаешь, считать ее принадлежащей Корпусу Армии глупо.
  - Это точно. Так что она еще предложила?
  - Второе предложение, из тех, что можно использовать, не ее. Светлана Львовна вспомнила былые времена и предлагает использовать имаго. Точнее их яйца. Если подбрасывать их в Ильхори, то весело будет всем.
  - А яйца имаго у нас откуда?
  - Во время их последнего набега была обнаружена целые кладка. Успели убрать в безвременье, сам же знаешь, что в Драконьей объемные хранилища.
  - А как их доставлять? В хранилищах? - Александр давненько не помнил за Светланой Львовной, ранее грешившей авантюрными идеями, таких необдуманных предложений.
  - Дирижаблями. Ольгины орлы уже испытали парочку. Правда, пока маленьких.
  - Не вижу пока смысла тратиться на большой, да еще и сооружать на его борту безвременное хранилище. Куча времени и ресурсов, а в итоге минимум пользы.
  - Я также думаю, - подтвердил алукард, - Просто рассказываю, что сумрачный гений вампиров порождает как удачные решения.
  - Иначе говоря, оружия против вурдалаков, что мы можем дать людям, у нас нет. И надо передавать им артефакты и амулеты, которые нам никто не вернет, списав их как утерянные или уничтоженные в бою.
  - Всегда можно украсть назад, - рассмеялся Евгений, - Но на самом деле оружие есть и оно эффективно. Правда и его я запретил.
  - Что за оружие? - заинтересовался Александр.
  - Столбы-ловушки. Настя предложила. Этакий обелиск с небольшим количеством человеческой крови внутри. Магия усиливает запах крови и разносит его на несколько километров вокруг. Вурдалакам будет практически нереально удержаться. Соблазн слишком велик.
  - А что будет их убивать?
  - Выскакивающие серебряные шипы с магией и ядом. Можно и чего поубойней поставить.
  - Звучит хорошо, - подумав, сообщил Александр. - И почему ты завернул эту идею?
  - Идею я одобрил. Обелиски уже делаются. Но людям давать их бессмысленно, - Евгений тяжело вздохнул, - Это ловушка для зачистки территории от одиночных тварей.
  - Значит, надо делать крепости по всей границе с Ильхори.
  - Элур это не потянет, - напомнил алукард, - Деньги в казне есть, но и дел, куда их можно потратить с пользой, тоже хватает. Новые пограничные крепости сюда не вписываются. Да и война с Ородом у нас все еще идет.
  - Там не война, а игра в одни ворота, - рассмеялся Александр, - Пока ородцы не соберут новую армию и не вымолят у Наместника разрешение на ее использование против королевства, которое дает базу под войска Светлого похода, о них можно не вспоминать. Крепости же на границе с Ильхори пусть строит коалиция за свой счет. Им все равно нужно откуда-то начинать вторжение к вурдалакам. Так почему не по суше?
  - Думаю, Илорин вновь предпочтет десант на прибрежные городки.
  - Уверен, что вурдалаки именно этого от него и ждут, - Александр почесал нос, - Кардинал умен, но предсказуем.
  - Значит, тебе придется подсказать ему нужные ходы. Он же будет присутствовать на торжествах по случаю приезда Анны Сахианской?
  - Будет, и я обязательно с ним поговорю. Только не думаю, что он меня послушает, - покачал головой герцог, - А у нас нет шансов продвинуть в его окружение кого-то из своих? Сейчас, пока в верхах Светлой Церкви и Светлого похода большие перестановки, есть хорошая возможность...
  - Уже все должности заняты, - прервал вампира алукард, - Нерет оказался крутым мужиком и сделал все жестко и быстро. На предыдущем своем посту он так не блистал. Скрывал, наверное, свои таланты.
  - Жить захочешь и не так действовать начнешь, - Александр ничуть не считал Наместника гением и был уверен, что страх смерти заставил того действовать выше своих возможностей.
  - Все может быть, но в любом случае все должности расписаны, обещаны и проданы.
  - Оу! - оживился герцог, - И много должностей было продано?
  - Четверть. Более того, по Бади, Гании и Тошалу активно гуляют слухи о том, что в самое ближайшее время там заменят всех архиепископов и выставят их места на продажу. Тамошние священники уже активно копят деньги на выкуп своих должностей.
  - И черт с ними. Надеюсь, разведка не оплошает и воспользуется ситуацией с максимальной выгодой.
  - Не оплошают, - подтвердил Евгений, - Гена уже зарезервировал в Казначействе дополнительные финансы, так что минимум один архиепископ у нас будет.
  - Конечно же в Бади? - с хитрым прищуром уточнил Александр.
  - Естественно! - рассмеялся алукард, как и триумвир прекрасно понимавший, что из-за раскопок развалин драконидов вампирам надо было усиливать свое влияние в регионе Междуречья.
  - Там же ничего нового пока не нашли?
  - Нет. Максимальная секретность не позволяет действовать с размахом.
  - Жаль.
  - Жаль, - подтвердил алукард и вдруг развернулся к герцогу лицом, - А хочешь знать, что новый Шеф Корпуса Науки учудила?
  - Даша что-то учудила?! - искренне изумился Александр, знавший, что бывшая начальница отдела специальных операций Корпуса Науки была весьма разумной и практичной, из-за чего Мария и использовала ее на всех нетипичных проектах.
  - Еще как! Наша гениальная художница решила немного помочь эльфам и возродить тундростепь.
  - Эта где раньше мамонты обитали? - уточнил Александр, отчаянно вытаскивая из памяти крови все, что знал об услышанном термине.
  - Ага. Она самая. Мамонтовая степь или же мамонтовая прерия. И вот этих самых мамонтов Даша эльфам и подарила. Десять детенышей, выведенных учеными в прошлом веке.
  - Но для тундростепи прежде всего нужны правильные растения, а не животные.
  - Там все важно, но яйцеголовые заявили, что все сделают как надо, а тролли подтвердили реальность их предположений.
  - Пусть развлекаются, все нам крови больше будет.
  - Я также решил, - кивнул Евгений, - Кстати, с кровью у нас все просто отлично. После того, как донорство было разрешено Патриархатом, у нас идет активное заполнение хранилищ. Семен в экстазе.
  - Извращенец он, - ухмыльнулся герцог, - Кроме крови ни о чем не думает. Но мы случаем не спровоцируем совсем уж дикую инфляцию из-за очередного выброса денег в руки людей?
  - Нормально все, - отмахнулся Евгений, - Казначей заявила, что после того, как в герцогстве заработали производства и на рынок поступили первые товары, ситуация стабилизировалась везде, кроме рынка продуктов питания, которых все еще не хватает.
  - А грибы и насекомые раньше следующего года не появятся. Обидно.
  - Верно, - алукард вспомнил про свое недоеденное яблоко и вернулся к столу, - Мы, конечно, назначили баронами максимальное число вампиров, да и рыцарские земли активно нашим пораздавали, но вся специфическая продукция, типа белка из червей или насекомых, пойдет не раньше, чем с весны. Так что, зимой продукты подскочат в цене минимум в два раза.
  - Жопа, - выругался Александр и от досады хрустнул шеей.
  - Не переживай. Следующей зимой все должно стабилизироваться. Да и этой голодных смертей не будет. Катя взяла это на контроль, и Корпус Стюардов предоставит помощь там, где она будет необходима. Отдадут летом кровью или работами.
  - Значит, можно сказать, с голодом и бедностью я справился, - демонстративно потер руки Александр, изображая энтузиазм и удовлетворение.
  - Осталось разобраться с наркоманией.
  - Это в процессе, - герцог моментально стал серьезным, - Но в крайнем случае я просто создам трудовые лагеря и запихну всех нарков туда.
  - Семен предлагает не ждать крайнего случая и сделать это уже осенью, - рассмеялся алукард.
  - Может, он и прав. Заодно и у Катькиных стюардов работы меньше будет.
  
  *****
  
  Маг Барт Алвиз поднялся на мостик и осмотрелся. Небольшая рубка вызывала у Барта непривычное чувство дискомфорта, чувство, которое он никогда ранее не испытывал, находясь в море. А все потому, что все здесь было чужим и непривычным. Да и неправильным. Неправильный штурвал, неправильный компас, неправильные артефакты. А кроме этого, целая куча непонятных приборов, в показаниях которых на судне разбирались только капитан, его помощник и человек, которого называли старшим механиком.
  Хозяева пытались обучить всем тонкостям управления кораблем и Барта, но маг предпочел занять осторожную позицию и отговориться тем, что ему надо готовиться к испытаниям "Жемчужины". Второго экспериментального судна вампиров, изготовленного, страшно сказать, из черного кедра, мифрила и лунного серебра. Впрочем, "Бармалей", на котором Барт сейчас находился, тоже был весьма необычным. Во-первых, он был целиком изготовлен из железа, и при этом даже не думал идти на дно. Во-вторых, двигался он благодаря особому двигателю, работающему от некой паровой машины, а не с помощью силы ветра или магии. В-третьих, на нем было установлено всего одно боевое орудие, зато необычной конструкции. Правда, сейчас нос "Бармалея" был украшен еще и специальным гарпуном для охоты на китов и прочих крупных морских обитателей, ведь в первом настоящем выходе в море судно решили испытать не только в том, как оно держится на волнах, но и как его можно использовать в хозяйственных целях.
  Именно поэтому Барт и оказался на "Бармалее". Пароход, а именно так вампиры называли этот корабль, был заложен одновременно с "Жемчужиной", на которой маг и должен был выполнять роль члена команды в экспериментальном плавании, но на воду "Бармалея" спустили раньше, и почти перед самым выходом дополнили экипаж магом Воды. На всякий случай. Вот и вынужден Барт стоять в тесной и непривычной рубке и пялиться на непонятные приборы, да клясть себя за то, что не научился ими пользоваться, когда была такая возможность.
  - Что, ваше превосходительство, решили подышать свежим воздухом? - капитан встретил мага улыбкой во весь рот, и Барт опять был вынужден любоваться сразу тремя отсутствующими у мужчины зубами, а точнее, дыркой на том месте, где они должны были быть.
  - Захотелось пройтись, - Барт жестом попросил у старпома бинокль и стал через него разглядывать водную гладь, - Очень уж тут тесные каюты.
  - А я думал, опять Лоренс все заблевал, - рассмеялся капитан, - И потянуло же беднягу с нами в море. Хотя, вроде и качка небольшая.
  Барт проигнорировал речь капитана, не желая вступать в очередной ненужный разговор. Тем более, маг был уверен, что качка на "Бармалее" совсем не "небольшая", и с тем, что Лоренс, один из главных инженеров, строивших судно, вышел на нем зря, тоже был не согласен. Другое дело, что человек он был сугубо сухопутный и к океанской волне непривычный. До этого инженер плавал только по Великой и в открытое море никогда не выходил. Вот и страдал сейчас внизу, постоянно выблевывая из себя все что можно и нельзя. Но может быть этот урок пойдет на пользу, и следующие корабли, построенные Лоренсом, будут куда лучше справляться с волной, чем "Бармалей". Хотя Барт был уверен, что скорее всего инженер просто перестанет выходить на них в море.
  - А что, ваше превосходительство, - капитан вновь попробовал заговорить с магом, - Может попробуете найти нам кита.
  Хотя Барт и был сильным магом Воды, подобное было не в его возможностях. А все потому, что запрошенные капитаном киты были обязаны хотя бы изредка выныривать из морских глубин, и не заметить их вблизи судна было невозможно. Вдалеке же никакая магия не работала без специальных артефактов и ритуалов. Но на "Бармалее" не было ни артефактов, ни подготовленной для ритуала площадки.
  Несмотря на это, Барт молчаливо кивнул капитану и, сосредоточившись, потянулся к воде. Миг-другой, и вот он уже растворяется в стихии и чувствует ее... Вот только и море вокруг оказалось для мага загадкой. Живность в нем будто бы вымерла или разбегалась от "Бармалея" с максимальной скоростью, которой была награждена от природы. Покачав головой от того, как же вампиры намудрили с этим экспериментальным судном, что его так боятся морские обитатели, маг уже было собирался разорвать контакт, как неожиданно для себя почувствовал в глубинах нечто новое и ранее им невиданное, но зато опознать этого подводного обитателя Барт мог со стопроцентной точностью.
  - Кракен!!!
  К чести капитана, среагировал он мгновенно.
  - Стоп машина! Защиту на полную! Расчехляйте гарпун, якорь вам в задницу! Всем остальным держаться изо всех сил!
  Барт немедленно выполнил этот приказ капитана и схватился обеими руками за поручень. Сделано это было крайне вовремя. Уже спустя пару секунд всплывающий кракен ударил "Бармалея" по днищу с такой силой, что корабль подбросило на пару метров над водой. Почувствовав волнительный миг полета, Барт тут же ощутил неприятные позывы в груди и желудке, а корабль всей своей массой рухнул обратно в море.
  Собственно, не будь защита вовремя активирована, на этом можно было бы ставить точку и на экспериментальном плавании, и на самом корабле. Излюбленный прием кракенов гарантированно потопил бы "Бармалея", а его команда досталась бы морскому хищнику.
  - Что этот осьминог-переросток здесь делает?! - завопил старпом, помогая рулевому вернуть штурвал в правильное положение.
  Матрос оказался единственным на мостике, кто не удержался во время удара кракена и свалился, что привело к некоторой потере управления.
  - Нас жрет, якорь тебе в задницу! - капитан подбежал к переговорным трубам и заорал в них, - Полный ход! Самый полный! Выжмите из машин все. Сейчас эта сволочь отойдет от удара и нас схватит!
  Но все было тщетно. Кракен оказался куда твердолобее, чем о нем думал капитан. Вокруг "Бармалея" взметнулись огромные щупальца и, обвились вокруг магической защиты, сделали ее видимой, а после корабль ощутимо просел. Кракен стал тянуть его на дно.
  - Стреляйте, якорь вам в задницу!
  Но и без указаний капитана моряки, что добрались до гарпуна, шустро разрядили его в одно из щупалец, естественно, не причинив тому никакого вреда. Возможно, кракен даже и не почувствовал, что в его плоть впилось огромное заостренное копье. По крайней мере, Барт как-то читал древнюю книгу, в которой немного описывалась природа кракенов, и там утверждалось, что эти создания либо вообще не чувствуют боли, либо же имеют крайне высокий болевой порог. То есть, несерьезные повреждения они просто игнорируют.
  - Орудие к бою!
  И вновь приказ капитана запоздал. Матросы и сами сообразили, что гарпун делу не поможет и принялись расчехлять единственную пушку "Бармалея". А кто-то даже уже подтаскивал к ней снаряды необычной продолговатой формы.
  Наконец все подготовительные действия были завершены и орудийный расчет произвел первый выстрел.
  Барт мог бы поклясться чем угодно, что ожидал любого результата, кроме случившегося.
  В прицел было взято одно из щупалец и снаряд угодил ровно в него, взорвался и напрочь оторвал его. А вот потом... Из оторванной конечности в долю секунды хлынуло такое количество крови, что мгновение спустя свет вокруг полностью померк. То есть, кровь покрыла собой весь защитный барьер и перестала пропускать внутрь свет. В эту же секунду "Бармалея" ощутимо тряхнуло.
  Барт понял, что получивший ранение кракен отпустил свою добычу и, видимо, попытается сломить сопротивление еще каким-то трюком.
  Быстро слившись с водой, маг нашел тушу морского хищника - тот стремительно уходил на дно. Решив, что кракен просто сбегает после проигранного сражения, чтобы найти менее кусачую цель, Барт расслабился и позволил себе улыбнуться, но в этот момент кракен развернулся и вновь поплыл вверх, постепенно ускоряясь. То есть, он собирался еще раз вдарить по кораблю снизу, но на этот раз посильнее. Такой атаки защита могла и не пережить.
  Лихорадочно соображая, что же ему предпринять, Барт стал перебирать все доступные ему магические заклинания. Он уже почти решил, что этот удар кракена примет поставленная им защита, чтобы снизить нагрузку на артефакты "Бармалея", как в голову пришла совершенно другая мысль.
  - Стоп машина, - заорал маг и стал воплощать свою задумку в жизнь.
  На днище корабля стал стремительно нарастать лед, судно стало тяжелее раза в два, и вдруг из этого льда вырос огромный "ледяной шип", острием направленный в глубины океана. Секунду спустя кракен нанес по нему удар головой.
  Поднявшись на ноги и приведя в порядок одежду, Барт стряхнул пот с лица и на подрагивающих ногах покинул мостик. Перекинувшись через борт, он несколько секунд таращился на огромную тушу, плавающую в воде, и убедившись, что обитатель глубин мертв, просто присел на палубу.
  - И как мы это домой потащим? - капитан внезапно оказался рядом с магом, - Он же размером с "Бармалея".
  - Медленно, капитан, мы потащим его медленно, - о том, чтобы бросить кракена в море, не было даже речи.
  - Это точно, - маг вновь увидел улыбку хозяина судна и дырку вместо зубов, - Как же ты его прибил, ваше превосходительство?
  - "Ледяной шип", только за основание выбрал днище корабля. Кракен сам на него насадился, - пояснил произошедшее Барт.
  - Хех! Так ведь, кракены завсегда в днище сначала бьют! - сообразил капитан, - Это же получается, на них так охотиться можно?
  - Получается, можно, - кивнул маг и подумал о том, что он в такой охоте участвовать не желает и лучше бы сделать соответствующий артефакт.
  - Значит, будем охотиться. Тут же мяса на целый город!
  Сообщив эту немудреную истину, капитан бросился обратно на мостик, по пути раздавая подчиненным ценные указания, а Барт потихоньку пошел к себе в каюту.
  Когда на горизонте показались всем знакомые береговые скалы, команда заорала от радости. Вот только для капитана и Барта еще ничего закончено не было.
  - Повышенная качка, слабая защита, недостаточное вооружение и нехватка артефактов, особенно боевых. Я правильно все записала? - принимавшая отчет об итогах плавания вампиресса была сама любезность, но Барта было так просто вокруг пальца не обвести.
  Выросший рядом с вампирами, он знал, что вот так вот, преувеличенно любезно, они ведут себя перед бурей, то есть в тот момент когда, сильно недовольны своим собеседником и собираются вот-вот порвать его на мелкие кусочки. По крайней мере, так делали все знакомые ему вампиры. Поэтому маг предпочел ответить максимально нейтрально.
  - В этом плавании нам мешали именно эти факторы, госпожа.
  - Все так, ваша милость! - а вот капитан был знаком с вампирами мало, да и вовсе не знал, что сидящая перед ним девица не в дочери ему годится, а в "прапрапра-" и еще много раз "пра-" прабабушки, - Очень плохой кораблик получился, ваша милость. Никуда не годный. Надо переделывать.
  - Ясно, - магу показалось, что глаза девушки стали темнее ночи, - Тогда, Барт, ты подожди немного в коридоре, а я тут с господином капитаном поговорю пока о том, что надо переделывать. И у кого.
  Быстро выскочив из кабинета, мужчина с силой захлопнул дверь и, вытерев со лба пот, стал радоваться, что эта буря обошла его стороной, да с некоторым злорадством прислушиваться к крикам, доносившимся из-за двери. Что-то об умственных способностях капитана, его профессиональных навыках самотопа и руках, растущих не из правильного места. Но главное, Барт с ужасом узнал, что "Бармалей", оказывается, совершенно не боевое судно, как все они думали, и вампирессу вообще не интересовало, как хорошо корабль может воевать. А доложили ей именно об этом. И это больше всего расстроило девушку.
  Когда спустя десять минут Барт вернулся в кабинет, то стараясь не смотреть на красного и взъерошенного капитана, сделал новый отчет об итогах испытательного плавания. И на этот раз об оружии в нем не было ни слова.
  
  *****
  
  - Как будем докладывать о произошедшем Триумвирату? - Сергей, чей Корпус за последнее время пережил несколько болезненных для самолюбия провалов, решил уточнить мучивший его вопрос у коллег, для чего и пригласил их к себе.
  - Четко и со всеми подробностями, - хмурый Геннадий был раздражен и явно не горел желанием общаться, но тем не менее на совещание пришел.
  - А мы эти самые подробности знаем? - Леонид, приглашенный к разведчикам как эксперт, был само спокойствие, - Отчет от отряда из Великого леса, что я читал, вообще ничего не проясняет.
  - Есть еще два отчета, - сообщил Шеф Корпуса Будущего.
  - И что же там произошло?
  - Большой взрыв. Как вы знаете, магическая аномалия - это сфера. Шар, подвешенный в пространстве...
  - Узловая точка мира и так далее, - Леонид помахал рукой ускоряя оратора, - Это все знают, давай по делу.
  - В общем, после применения против эльфийской священной рощи специального боеприпаса, основанного на принципах обратной магии, произошел мощнейший взрыв. Результаты его таковы, что внутри самой аномалии уничтожено вообще все. Даже земля. Подчеркиваю - там ничего не осталось. Полная аннигиляция всей материи.
  - Что вокруг аномалии?
  - Взрывной волной уничтожено все в радиусе двух километров. Наш отряд находился в трех километрах от эпицентра взрыва и им откровенно повезло. Можно сказать, даже не потрепало.
  - То есть, эффект обратной магии за пределы аномалии не выбрался. Я правильно понимаю? - уточнил Леонид.
  - Судя по всему, так оно и есть.
  - А сама аномалия? Она сохранилась?
  - Да. Разведка провела эксперимент прежде, чем к эпицентру прибыли первые отряды эльфов.
  - Тогда я вообще не понимаю причины нашего собрания! - Леонид был удивлен и не скрывал этого, - Мелорны уничтожены. Задание выполнено. Оружие против эльфийских священных рощ получено. В чем вопрос?
  - В запредельной силе взрыва, - пояснил Сергей, - Вокруг священных рощ расположены поселения, а то и города эльфов. После того, как мы зачистим все аномалии, их страна будет лежать в руинах.
  - По мне так они это заслужили, - пожал плечами Леонид, - А силу специального боеприпаса можно сделать меньше?
  - Нет, да и не в его силе там дело. Это реакция самой узловой точки. Уверен, что если мы применим кассетную боевую часть, как изначально предлагали ученые, то никаких изменений не произойдет.
  - Ну тогда мы зря собрались, и вы зря отвлекли меня от дел, - раздраженно бросил воевода, - Докладывайте Триумвирату результаты опытного испытания и выполняйте приказ. И чем быстрее вы это сделаете, тем лучше.
  Разгневанный Леонид покинул кабинет и громко хлопнул дверью напоследок.
  - Наверное, он прав, - тяжело выдохнул Геннадий, - Надо просто побыстрее разобраться с мелорнами.
  - Да и не так уж и много эльфов вокруг священных рощ живет. Там в основном их элита, - попытался найти для себя оправдание Сергей.
  - Ага. А еще многие города вокруг рощ в руинах после гражданской войны и там почти никто не живет, - поддержал его Геннадий.
  - Значит, так и решим. Докладываем алукарду о результатах, заказываем спецмины и продолжаем.
  - Договорились.
  
  *****
  
  - Может быть, стоит разрушить все порты на побережье, ваше сиятельство?
  - Нет. Не вздумай это сделать, - герцог Чергор показал собеседнику кулак, - Люди обязательно захотят вновь ими воспользоваться. В предыдущий раз ловушка сработала превосходно, так что оставим все как есть. Вреда это точно не принесет.
  - Хорошо, ваше сиятельство, но на всякий случай я отдам приказ подготовить там все к уничтожению. Если коалиция решит наступать через приграничный лес, я тут же отдам приказ на разрушение всех портов страны.
  - Это можно, - разрешил главный вурдалак после пары секунд раздумий.
  - Также я настаиваю на превентивной атаке по Элуру. Массовое обращение людей у соседей...
  - Не будь идиотом, - прервал выступающего герцог, - Массовое обращение людей в вампиров приведет к тому, что территория у соседей станет пустынной, как во времена Нашествия. Там вообще не будет никакой еды. А хуже всего, что часть вампиров оттуда побежит к нам, и уже нам придется убивать их. Более того, пока мы не делаем таких шагов, всегда есть шанс договориться с людьми. Мы не трогаем их и живем спокойно в Ильхори, а они не лезут к нам. Надо только несколько раз серьезно разбить силы этого Светлого похода, так, чтобы у людей не осталось никаких возможностей для борьбы с нами.
  - Но мы уже готовы воевать, а люди нет. Нам просто ждать?
  - Не надо ждать! - рассердился герцог, - Рейды на территорию Элура разрешаю. Но не вздумайте обращать там людей в вампиров! Казню!
  - Все понятно, ваше сиятельство.
  - Надеюсь на это. Что там у нас с севером? Илий докладывал, что мы потеряли там несколько отрядов.
  - На границе с королевским доменом Элура стал действовать вражеский отряд неизвестной численности и состава. Все боестолкновения с ним нами проиграны.
  - Значит, паладины и маги, - хмыкнул Чергор, - Занятно.
  - Предполагаем, что это люди герцога Каса. Только у него в Элуре есть достаточное количество обученных боевых магов и паладинов.
  - Естественно, это Кас! - рассмеялся Чергор, - Не преторианцы же!
  - Это может быть орден из Валерии, - осторожно предположил мужчина.
  - Глупость. Маги не пошлют к нам целый орден. Это люди Каса.
  - Да, ваше сиятельство.
  - Они делают попытки приблизиться к столице?
  - Нет. Захватили несколько поселков недалеко от границы и делают оттуда вылазки, но контролируемую территорию не расширяют.
  - Тогда плевать на них. Видимо, это небольшой отряд, и на большее они не способны. Что там у эльфов?
  - Видимо, их предложение настоящее и не содержит в себе никакого подвоха. Мы проверили посланника, как могли.
  - Хм! И зачем им проводить несколько сотен вампиров в Закатные королевства? Какая ушастым с этого выгода?
  - Не могу знать, ваше сиятельство.
  - Ладно. Позови ко мне Илия, - рассеянно приказал Чергор и отпустил подчиненного.
  Когда двадцать минут спустя в кабинете правителя Ильхори появился герцог Илий, тот ничуть не напоминал самого себя, бывшего несколько минут назад. Собранный и деловитый, герцог Чергор стоял над картой и сосредоточенно ее разглядывал.
  - Дружище! Проходи.
  - Звал?
  - Да. У меня есть для тебя особое задание, - Чергор потрепал Илия по плечу, - Про предложение Великого князя эльфов ты знаешь, и я решил его принять.
  - Но...
  - Дослушай.
  - Извини.
  - Я решил принять предложение ушастых. И доверяю это тебе, - Чергор кивнул на карту, - Сформируй отряд из самых проверенных вампиров, отправляйся в Великий лес и пройди через него в Закатные королевства.
  - И что мне там делать?
  - Создай нам место, куда мы сможем отступить, если проиграем здесь. Закатные королевства должны стать нашим вторым домом.
  
  *****
  
  Стопка листов бумаги отправилась в полет, и, наткнувшись на препятствие в виде головы человека, разлетелась на сотню составляющих.
  - Вы клялись мне, что результаты будут получены со стопроцентной вероятностью! - разъяренный советник Докр брызгал слюной прямо в лицо неподвижно стоящего мужчины, - Вы умоляли меня поверить вам. И я поверил! Пятьдесят тысяч детей. Живых детей! Все будущее нашего королевства! Целое поколение! И ради чего мы заплатили такую цену?
  - Ваше высокопревосходительство, - тихо промолвил магистр Ксандер как только его хозяин сделал паузу в крике, - Результат есть, просто он не такой, как ожидалось, но...
  - Да мне не нужен "результат, не такой как ожидалось"! Я стар! Пять, максимум семь лет! Вот сколько мне осталось! - советник Докр неожиданно успокоился, - Мы два века пытаемся понять, в чем секрет бессмертия вампиров. Два века мы топчемся на месте, хотя вечная жизнь прямо у нас под носом. Я не хочу умирать Ксандер, не хочу. Ты обещал мне результат, если мы купим в Касе нужные тебе ингредиенты. Мы их купили. И остались в дураках. Проклятый Блад, наверное, смеется над нами и подсчитывает прибыли.
  - Еще ничего не потеряно, ваше высокопревосходительство, - оживился Ксандер, - Если мы...
  - А ведь он старше меня, - глава Магического Совета Валерии вообще не обратил внимания на слова своего подчиненного, - Может, стоит поговорить с ним. Он же был подручным Злата. Может, он знает секрет. Только вот что он попросит за него?
  - Ваше высокопревосходительство, барон Блад пользуется омолаживающими процедурами, схожими с теми, что применяем мы сами. Его долгая жизнь не имеет ничего общего с бессмертием, это уже давно доказано! Те магические существа, что мы получили в ходе последнего эксперимента, мало того, что являются устойчивыми, так еще и имеют...
  - Мне это не интересно, Ксандер, - советник жестом остановил своего помощника, - Мне нужно бессмертие, а не физическая сила, ловкость и скорость. Я могу испепелять города, и все, чем обладают твои новые порождения, мне не интересно, потому что они не бессмертны. Иди и сделай меня бессмертным, или я заберу тебя с собой в могилу.
  - Будет исполнено, ваше высокопревосходительство. Я сделаю вас бессмертным.
  Некоторое время старый советник сидел молча и просто смотрел на разбросанные по полу листы с секретными отчетами, составляющими самую главную тайну Валерии. Наконец, окончательно успокоившись, один из самых могущественных людей мира позвал секретаря и приказал ему прибраться.
  - Ваше высокопревосходительство, - собирая ценнейшие листы с пола, секретарь параллельно докладывал советнику про последние поступившие новости, - С восточной границы приходят странные известия. Главы сразу нескольких городов прислали очень похожие сообщения.
  - И в чем дело?
  - Судя по всему, речь идет о бунте.
  - И что в нем странного? - советник даже не заинтересовался, так как любой бунт в Валерии был заранее обречен на неудачу и никогда ничем не заканчивался.
  - Это бунт против магов, ваше высокопревосходительство.
  - Естественно, это бунт против магов, - усмехнулся Докр, - Мы правим этой страной. Любой бунт направлен против нас.
  - В этом и суть, ваше высокопревосходительство. Это бунт не против власти или правления магов. Судя по донесениям, это бунт именно против самих магов и магии.
  
  Глава 13
  
  После того как Константин укатил в Блад под крылышко к принцессе, а Евгений неожиданно решил провести инспекцию Залона и перевала вместо того чтобы вернуться из Каса в Гнездо, Центральный замок вампиров оказался в полном распоряжении Секретаря Триумвирата.
  Свалившееся на нее свободное время девушка провела с толком.
  Посетила бани, ознакомилась с новинками разработанных косметических средств и провела тестовую алхимическую процедуру по изменению цвета волос и его возвращению в прежнее состояние. На все это вампиресса потратила целый час.
  Возвращаясь на рабочее место, из-за столь нелепой траты своего драгоценного времени Юлия чувствовала себя предательницей, потому немногочисленные подчиненные получили мастерский нагоняй, а сама грозный Секретарь Триумвирата занялась проверкой исполнения Корпусами указов алукарда.
  Первой жертвой стали Стюарды и их Кошачий замок.
  - Почему до сих пор не предоставлен график военной переподготовки персонала?
  - В преддверии зимы у нас сейчас много работы и..., - Екатерина лихорадочно придумывала о чем бы еще таком сообщить, что происходит важного в ее Корпусе и является достаточным обоснованием для задержки подачи документов в Секретариат, - И все силы были направлены на наведение порядка в одном из отделов.
  - Там со всем разобралась Стефания, - Юля была неумолима, давно зная что Катя предпочитает забывать о любых бумагах и вообще не признает бюрократию, - А до зимы еще уйма времени. Сегодня к утру жду график, Катя! И не забудь отметить, какие у твоих вампиров дома есть доспехи.
  - Корпус Армии эти сведения имеет.
  - Для проверки! - отрезала секретарь.
  - Ладно-ладно. Все сделаю. Не заводись. Будут бумаги.
  Молча кивнув, Секретарь направилась в разрушенный Замок Сов. Корпус Науки отказывался переезжать из своей твердыни, обосновывая это тем, что в подвалах сохранено много ценного, а главное, нужного оборудования. Но все знали, что истинной причиной было нежелание Дарьи, нового Шефа Корпуса, жить в Зиккурате, который она откровенно не любила, хотя в свое время и приложила максимум сил для его возведения. Юля же решила предложить ученым новое место, но вновь встретила отказ.
  - Чем вас не устраивает замок Леса? Это же не Зиккурат! Это же временно, до тех пор пока замок Сов не будет восстановлен.
  - Нет ничего более постоянного чем временное, - Даша немного робела, все же Секретарь Триумвирата по своему положению была приравнена к Шефам Корпусов, а значит Юля целых два века была старше ее по должности, и лишь недавно они сравнялись, отчего вампиресса все еще с трудом воспринимала некогда юную девушку как ровню, а не начальство.
  - Не дури. Сама знаешь, что как только Мария вернется из армии, она тут же обоснуется в Совах и ей будет плевать, где там будут обитать ученые в то время. Так что чем быстрее съедете из этих развалин, тем быстрее вернетесь.
  - Ладно, - сдалась Дарья, - Я обеспечу переезд в ближайшие три дня. Но оборудование останется. Там многое двигать нельзя.
  - Оно ремонту не помешает, - сообщила Юля и, попрощавшись, пошла дальше по списку.
  Следующей жертвой стал Геннадий, имевший всего одно, но зато весьма значительное прегрешение перед Секретариатом
  - Вы срываете все сроки наведения порядка в архиве. Уже дважды за последний месяц. Это недопустимо!
  - Юлечка! У меня нет под рукой достаточного количества работников. Я, вообще, сам сижу в этом проклятом архиве и чуть ли не каждую бумажку лично перекладываю! Так что, все будет закончено не раньше конца зимы, и даже не подходи ко мне с этим до этого момента.
  - Это твоя подпись? - вампиресса ткнула пальцев в лист бумаги, где красовалась от руки выведенная дата, ныне безбожно устаревшая.
  - Моя.
  - Тогда о чем ты сейчас говоришь?
  - Новый план с измененными крайними сроками, я надеюсь, тебя устроит? - Геннадий моментально подобрался и прекратил изображать из себя "бедного и несчастного" руководителя.
  - Более чем, - подтвердила секретарь, для которой любые сроки были приемлемыми, лишь бы они не были просроченными, и, откланявшись, пошла к коллегам Геннадия.
  Корпус Разведки проблем с документацией или исполнением приказов не имел, но после церемонии смены власти в общине там взяли в привычку писать для алукарда длинные и очень подробные отчеты. Это требовалось пресечь на корню, пока эта бюрократическая волна не захлебнула тех, кто ее породил, то есть сам Секретариат Триумвирата.
  Быстро договорившись с Сергеем о том, что он проконтролирует подчиненных и наведет порядок в отчетах, приведя их к прежнему состоянию, Юля направилась к жандармам.
  Подчиненные Олега, призванные хранить покой вампиров, были наверное самым главным источником проблем для девушки. А все из-за огромного потока бумаг, что направлялись в Секретариат для подтверждения и визирования. Свято соблюдая принцип "архивы - смерть шпионов", жандармы тряслись над каждой бумажкой и требовали того же от других. И конечно, тащили к себе все копии какие могли.
  - Олег, - Юля присела перед жандармом и, положив руки себе на колени, дружелюбно улыбнулась, - Ты понимаешь, что у меня в Секретариате работают только фанатики?
  - Это ты к чему? - насторожился Олег, понимающий, что Секретарь Триумвирата задавать глупых вопросов не будет.
  - К тому, что твои орлы несколько перестарались. Я понимаю, что у вас сейчас большие изменения, но у меня и так не хватает работников, и расширять штат по своему желанию я не могу, так как перебирать бумажки вампирам не интересно. А этих бумажек стало много, и на четырех из пяти стоит герб твоего Корпуса.
  - Все понял. А чего троллей не привлечешь?
  - Троллей? - удивилась Юля, - А ты вообще давно смотрел распределение новорожденных троллей по Корпусам?
  - Ну..., - засмущался Олег, но нашел в себе силы признаться, - Давненько.
  - Я так и поняла. Так вот, Секретариат сможет расширить штат троллей только через десять лет и не раньше.
  - А воспользоваться служебным положением? - ехидно поинтересовался жандарм, намекая на то, что указ Триумвирата способен подвинуть любые графики распределения ресурсов и рабочих.
  - Если некие неумные служащие одного не в меру ретивого Корпуса умерят свой энтузиазм, то мне не придется пользоваться ни служебным, ни личным положением.
  - В два раза, - тут же сделал предложение жандарм, прекрасно понимая, зачем именно к нему пришла девушка, - Устроит?
  - В три.
  - Побойся какого-нибудь бога! Нам же тоже работать надо.
  - Ладно, - благосклонно кивнула Юля и поднялась на ноги, - Сокращаете бумагооборот между корпусом и Секретариатом в два раза. На десять лет.
  - Пять, - тут же сделал встречное предложение жандарм.
  - Десять, Олег, десять.
  - Договорились, - мужчина, прекрасно знавший свою собеседницу и ее неуступчивость, предпочел побыстрее согласиться, а не ждать, когда Секретарь начнет увеличивать срок их соглашения, а не уменьшать его, как бы того хотелось жандарму.
  Следующим местом, куда Юля направила свои стопы, было Казначейство. Сидящие на грудах золота и серебра подчиненные Оксаны тем не менее не стремились расставаться со своими сокровищами. Более того, они требовали обоснования для траты каждого бочонка, что выделяли на нужды общины, и тащили к себе в закрома все, что плохо лежало. Еще одной проблемой было то, что если с Корпусами, что действовали за пределами баронства, у Казначейства давно были налажены все административные связи и было полное взаимопонимание, то Секретариат, всегда действовавший строго в пределах общины, после отмены Изоляции оказался немного в невыгодных условиях.
  - Две тысячи бочонков?! - одна из помощниц Казначея буквально задохнулась от возмущения, - Что ты собираешься покупать на такую сумму?? Сотню кобольдов?
  - Там же по-русски написано, - Юля ткнула в строку обоснования запроса на финансирование.
  - Мрамор, яшма, янтарь, варанский дуб, слоновая кость..., - девушка быстро пробежалась по списку, - Зачем это все?
  - Подарок герцога Кас на свадьбу короля.
  - То есть, это все...
  - Материалы для изготовления подарка.
  - Дорого нам этот король обходится, - проворчала бывший бухгалтер, - Чек тебе пойдет или нужны наличные?
  - Чека хватит. Закупки всего необходимого для подарка будет производить Корпус Мастеров, а не Секретариат.
  Получив вексель на необходимую сумму, повеселевшая Юля отправилась дальше. В целом вся неприятная часть ее обхода по Гнезду была завершена, дальше лишь рутина и приятные вещи. Решив, что сначала надо себя порадовать, вампиресса пошла в Корпус Крови.
  - Вот тебя я сейчас хотел бы видеть меньше всего на свете, - заявил Семен, стоило Юле оказаться в его кабинете.
  - Не ворчи. Показывай вкусняшки! - откинувшись в кресле, Секретарь Триумвирата принялась ждать того, что она любила в своей работе больше всего - дегустации новинок.
  Закатив глаза, Шеф Корпуса Крови тем не менее ничего не сказал и, встав, прошел к огромному шкафу в углу своего кабинета, откуда извлек на свет несколько емкостей с кровью.
  - Четыре новых элитных букета, - заявил он, подходя к девушке с четырьмя бутылками и изящным бокалом.
  Открыв одну из бутылок, он плеснул немного крови в бокал и передал его Юле.
  - Восемьдесят тысяч животных сорока видов. Бодрит совсем немного, но зато создает легкую эйфорию.
  Залпом выпив кровь, девушка в блаженстве закрыла глаза и некоторое время смаковала полученные ощущения.
  - Превосходно, но каждый день это пить нельзя. Только для праздников, - наконец вынесла она свой вердикт.
  - Я тоже так думаю. Попробуй вот это, - в очищенный магией бокал щедро полилась кровь из новой бутылки, - Тридцать магистров, трех стихий. Придает сил и тонизирует.
  - А неплохо, - через двадцать секунд заявила Юля, окончательно распробовав выпитую кровь, - Беру сто бутылок.
  - Их всего пятьдесят! - возмущению Семена не было предела.
  - Вот любишь ты делать эксклюзивные коллекции крови, - попеняла вампира девушка, - Сколько раз тебе говорить, что меньше тысячи бутылок производить не нужно! Или ты хочешь получить приказ Триумвирата об этом?
  - Не надо приказа, - успокоился Семен, - Но чтобы подобрать правильный букет крови надо много экспериментировать, и если что-то не получится, то вся большая партия...
  - Пойдет в общее хранилище крови, - отрезала вампиресса, - Ничего кроме времени мы не потеряем!
  - Хорошо-хорошо, - Семен улыбнулся и поспешил задобрить девушку, - Вот попробуй еще один букет. Три тысячи бутылок получилось.
  - И кто там?
  - А ты попробуй, - ухмыльнулся Шеф Корпуса.
  Осторожно сделав глоток, девушка тут же заулыбалась и даже немного зарумянилась.
  - Это кто же у тебя такой извращенец?
  - Я сам! - с гордостью заявил Семен.
  - Так и подумала, - покачала головой Юля и допила налитое ей в бокал, - Собирать кровь из кроликов в момент совокупления... Это мог придумать только ты. Семейные вампиры будут раскупать этот букет сразу, но Триумвирату такое не надо.
  - Не говори "гоп" пока не перепрыгнешь, - покачал головой Семен, - Такой букет будет нужен и Константину, и Александру. У обоих ведь жены из человеков и пока не обращены. Так что, пришлю по двадцать бутылок.
  - Ладно, - согласилась Секретарь, подумав, что ее боссам и правда будет полезно получить подобные смеси, - Показывай последний букет.
  - Менталисты. Но разбавленный вариант.
  - Тогда и пробовать не буду, - отказалась Юля, - Отправь несколько бутылок и хватит. У боссов пока еще предыдущая коллекция менталистов не выпита.
  - Сделаю, - Семен быстро убрал ценные бутылки обратно в шкаф, - Обычной крови хватает?
  - Да, даже запас появился, так как совместных совещаний стало меньше.
  Попрощавшись с поставщиком всяческих вкусных вещей, Секретарь Триумвирата направилась в Корпус Мастеров, где ей предстояло согласовать тот самый подарок, что герцог Кас преподнесет королю в день свадьбы.
  - И что это за список материалов? - Татьяна, отвечавшая в хозяйстве Ольги за производство роскоши и произведений искусства, с некоторой оторопью смотрела на предоставленный ей лист и не очень понимала, зачем ей все это в таком количестве.
  - Из них надо будет сделать королевскую спальню. Кровать, вся мебель, отделка стен, разные мелочи, шкатулки, там, или расчески, - параллельно объяснению Юля выкладывала на стол некоторые наброски, идеи, а главное вексель на две тысячи бочонков и список поставщиков, - Что-то типа янтарной комнаты*, но это должно быть, что-то потрясающее и при этом донельзя милое. Людям там спать и детей делать, а не работать.
  (*Янтарная комната - изначально "Янтарный кабинет". Шедевр искусства, созданный немецкими мастерами и подаренный курфюрстом Фридрихом Вильгельмом Первым царю Петру Первому. Жемчужина летней резиденции российских императоров в Царском селе.)
  - А размеры?
  - В бумагах все есть.
  - Тогда..., - Татьяна недолго изучала документы, - Наброски никуда не годятся, но идея понятна. Все сделаем. Будет конфетка. Король с королевой оттуда выходить не будут.
  - Это и требуется, - с улыбкой сообщила Юля и, покинув обитель Мастеров, пошла к последней точке своего маршрута.
  Одной из самые приятных и в тоже время обременительных функций Секретаря был контроль Армии. Все офицеры Корпуса, находящиеся в Гнезде, раз в неделю были обязаны обмениваться своей кровью с Юлей. Таким образом Триумвират осуществлял надзорные функции над главной силой вампиров и самым массовым Корпусом общины.
  Девушка использовалась для этого не всеми одобряемого действия практически с самого начала времен, так как юная Юля была для всех скорее милым ребенком, чем грозным Секретарем Триумвирата, и этой ее особенностью триумвиры беззастенчиво пользовались. А потом все привыкли. Уже давно никто не ворчал по поводу постоянных ритуалов обмена крови, и никто не считал контроль чем-то ненужным. Каждый из изначальных и обращенных вампиров знал, что от этого прежде всего зависит его жизнь, и с радостью делился частью крови. Вот только менять исполнителя никто не спешил. Оттого и была вынуждена хрупкая, но сильная девушка периодически бегать по всему Гнезду, выискивая офицеров Армии.
  - Я как всегда последний? - едва завидев вампирессу, Леонид тут же достал кинжал и резанул себя по ладони.
  - Как всегда! - подтвердила Юля, зеркально повторив его действия.
  - Все в норме? - обменявшись с девушкой кровью уточнил воевода.
  - Как всегда, - чуть кокетливо улыбнулась Секретарь и, задорно подмигнув Леониду, пошла к себе, - Передай привет мамочке.
  Опешивший воевода некоторое время стоял молча, не понимая о чем сейчас говорила его проверяющая, но потом быстро просмотрел ее память крови и, широко улыбнувшись, счастливо рассмеялся, после чего чуть ли не вприпрыжку побежал домой.
  
  *****
  
  Прибыв в Касию, Александр с супругой вновь разместился в королевском дворце, в тех же самых апартаментах, что и ранее. Его герцогский дворец в столице еще даже не начинал перестраиваться, и вампир решил, что вновь может воспользоваться гостеприимством Карла. Тем более, что в этот раз все слуги были его собственными и пользоваться королевскими нужды не было. Селма тоже была согласна остановиться во дворце, ведь ей не терпелось показаться всем в новом статусе герцогини Кас.
  Оставив жену под присмотром Колет обустраиваться в комнатах, Александр направился к королю.
  Карл встретил его за неизменным кофейным столиком с кофейником в руке. Даже слуг рядом не наблюдалось.
  Конечно, пить кофе с королем уже давно было высшим знаком отличия среди придворных Элура, но так уж яро показывать свое расположение к герцогу не стоило, о чем вампир и поведал Карлу.
  - Это не важно, Алекс. Тебя так боятся, что..., - король замолчал подбирая слова, а сам тем временем разливал по чашкам ароматный напиток, - Я даже завидую.
  - И поэтому демонстрируешь всем аристократам, что ценишь меня больше чем их?
  - Пусть знают себе цену, - Карл пододвинул к герцогу сливки, - Все мои доверенные люди знают истинное положение дел, а остальные пусть скрипят зубами от злобы и бессилия, да пытаются пролезть в мои фавориты.
  - Тогда предлагаю дать им еще один повод для зависти.
  - Что предлагаешь?
  - Мы уже говорили с тобой о новых титулах на землях герцогства Кас, - король кивнул, показывая, что помнит о своем обещании, и сделал глоток кофе, - Я хочу получить королевское подтверждение некоторым своим указам.
  - И о чем речь?
  - Графство Залон и графство Блад, - отметив, как расширились зрачки Карла, вампир тем не менее не показал, что увидел реакцию короля, - Для начала.
  - Это... серьезный шаг, Алекс, - Карл отставил чашку в сторону, - Ты уверен в людях, которым дашь эти титулы?
  - Как в себе. Более того, ты тоже можешь доверять им как мне. Это мои старые соратники, и они в курсе всех моих дел. Но это только между нами, Карл. Остальные должны думать, что это просто маги из моего ордена или что-то похожее.
  - И насколько эти соратники старые? - решил уточнить король.
  - Ну, скажем так, один из них вел все дела баронства Блад последние сто лет, - герцог широко улыбнулся, демонстрируя идеальный ряд ровных белых зубов.
  - Понятно, - Карл кивнул, оценив откровение друга, - Я подтвержу новые титулы, как только ты издашь соответствующие приказы.
  - Благодарю.
  - Не стоит, Алекс. Это самое малое, что я могу для тебя сделать. Лучше поведай, как у тебя в герцогстве дела с магами?
  - С магами? - Александр задумался, немного сбитый с толку вопросом короля, - Да, вроде, нормально. Всех купленных у тебя детей обустраиваем...
  - Я не про это, Алекс, - Карл стал серьезным, - В Валерии начались бунты. Крестьяне и горожане выражают свое недовольство магами и магией. При этом после убийства всех магов волнения тут же прекращаются.
  - Это странно. Но мне еще о подобном не докладывали, - Александр сделал заметку на память: оторвать голову тому, кто не проинформировал его о столь важных новостях, - За бунтами стоит Церковь?
  - Вроде бы, нет. Верон точно не располагает такими данными. Сами же церковники заявили, что мятеж не угоден Всесветлому и что магия такой же дар Демура, как и свет.
  - Тогда светоши непричем, - сделал вывод вампир, - Такими заявлениями они не разбрасываются.
  - Граф Верон сказал то же самое, - кивнул Карл и огорошил герцога еще одной новостью, - А тем временем, восстание уже перекинулось на Бади.
  - Значит мы имеем крестьянский бунт, бессмысленный и беспощадный, - подытожил Александр, - Могу сразу сказать, что при таких обстоятельствах совершенно не важно, как где-то обстоят дела с магами. Раз полыхнуло в одном месте, значит полыхнет и в другом.
  - Герцог Гуян и граф Нури считают так же. Оба уже начали готовиться к мятежам в Элуре.
  - Как раз у Элура есть шанс избежать подобной участи, - подумав заявил Александр, - Соседство с Ильхори, откуда в любой момент могут накатить волны кровопийц, недавняя война за трон и продолжающаяся война с Ородом должны заставить крестьян, как минимум, терпеть магов и дальше. В городах волнения возможны, но не далее словесных оскорблений и нападок.
  - А эту точку зрения мне озвучил граф Верон, - рассмеялся Карл.
  - Вот видишь какие у тебя умные советники. Я тут и не нужен.
  - Извини, Алекс, - Карл стал необычайно серьезен, - Но это я решаю, нужен ты здесь или не нужен. Поэтому допивай свой кофе, можешь даже залпом, и позволь мне налить тебе еще.
  "А парня уже можно называть Великим. Осталось поговорить с ним о тычинках и пестиках и свою роль королевского воспитателя я сыграл на отлично."
  Залпом выпив чудесный кофе со сливками, Александр пододвинул опустевшую чашку к королю, и Карл тут же наполнил ее.
  - Как ты видишь свои будущие взаимоотношения с Анной? - спросил вампир, глядя как король наливает ему сливки.
  - Никак, - Карл моментально стал хмурым, - Я не хотел этого брака. Принцесса еще ребенок. Я не знаю, зачем это все нужно!
  - Ей скоро четырнадцать. И хотя на ее фоне ты уже смотришься взрослым, для меня лично ты ничем от Анны не отличаешься. А то, что ты до сих пор не выбрал стратегию поведения для общения с будущей женой и вовсе сильно опускает тебя в моих глазах.
  Александр и не думал быть вежливым или щадить чувства короля. Сейчас было необходимо, чтобы Карл сам пожелал начать нормальные взаимоотношения с будущей супругой и выступил инициатором их сближения, сделав в семье главным именно себя. Потому что если такое сближение через несколько лет начнет Анна Сахианская, приручить короля ей удастся весьма быстро. У женщин это вообще получается довольно легко. К тому же принцесса умна и своего точно не упустит, но сейчас она все еще ребенок и свою власть над мужем она пока не осознает, а значит есть шанс победить в извечной войне полов, заняв самую выгодную позицию из всех возможных - роль ведущего. Эту идею вампир и донес до внимательно слушающего его Карла.
  - Но тогда получается, мне лучше вообще пока не...
  - Глупости вслух не говори. Сейчас тобой уже крутят фрейлины, побывавшие в твоей постели. Ты пока этого не замечаешь, да и много их еще. Но вскоре они либо договорятся между собой, либо останется лишь одна. И тогда днем Элуром будет править Карл Элурский, а ночью страной будет управлять его фаворитка. И поверь моему опыту: через десять лет в королевстве будет только один хозяин - твоя очередная фаворитка.
  - Мне не нравится такая картина будущего.
  - Извини. Другой нет. Ты оказался на троне в слишком юном возрасте и не смог обуздать свои желания. Точнее, не смог обуздать все свои желания. Имея в качестве примера пагубное воздействие на правителей алкоголя, ты с легкостью отказался от вина, но теперь тебя пьянит секс. Вспомни, когда последний раз твоя постель пустовала.
  - Давно, - буркнул Карл, - Даже в Касе у меня были служанки.
  - Вот-вот.
  - И что мне делать? Это же слабость. На меня будут влиять!
  - Преврати свою слабость в силу. Объясни все Анне. Честно признайся ей, что не можешь без женской ласки.
  - Она меня возненавидит.
  - Такая вероятность существует. Но скорее всего она все поймет. Короли вообще не отличаются благочестием и редко усмиряют свою плоть. Анна дочь короля и все это знает.
  - Но как она превратит мою слабость в силу?
  - А это уже решать тебе и ей. Вы вдвоем должны будете выработать стратегию поведения, - Александр не удержался и все же дал королю совет, - Самый простой вариант, это когда именно твоя жена будет заведовать тем, кто и когда греет твою постель.
  - Ты предлагаешь, чтобы Анна сама отбирала мне любовниц?! - изумлению Карла не было предела.
  - Именно так. Пусть королева решает, кому спать с королем и сколько ночей это будет длиться. А ты вообще не вмешивайся в это. Даже если очередная "ночная грелка" поразит тебя в самое сердце, просто расскажи об этом жене и забудь о ней. Королева сама позаботиться о твоей зазнобе.
  - А если она ее убьет?
  - Значит так и надо.
  - То, что ты предлагаешь... Так хоть кто-то делал?
  - Я знаю как минимум одно королевство, где все было устроено именно так, - сообщать подробности Александр естественно не стал, как и уточнять, что в упомянутом им случае королевскими любовницами руководила не жена короля, а его фаворитка*, - Но повторю, что решать, как вы будете жить, должны вы с Анной, а не я. Это твоя любвеобильность, а не моя. И вообще, может она пройдет вскоре.
  (*Речь о Людовике Пятнадцатом, маркизе Помпадур и Оленьем Парке.)
  - Хорошо, я поговорю с Анной и все ей расскажу, - по лицу короля было видно, что он сам не верил в то, что его сексуальные желания могут пройти.
  - А также станешь ей другом. Лучшим другом.
  - И стану ей лучшим другом, - подтвердил Карл, - Теперь мы можем поговорить на другую тему?
  - Есть другая тема? Я думал ты просто хочешь выпить со мной кофе.
  - Ород, - реагировать на подначку со стороны герцога король не стал, - Там продолжают собирать армию и даже слышать ничего не хотят о мире. Наш план провалился.
  Это Александр и так прекрасно знал. Генерал Гарлан и его Западная армия очистила все приграничье. Вереницы пленных ородцев шли в центральные районы Элура нескончаемой чередой. Архимаг Агрон помог восстановить разрушенные крепости. И несмотря на все это король Орода с упрямством достойным лучшего применения собирал армию и готовился к новой войне в следующем году.
  - Если даже собственные аристократы не могут достучаться до благоразумия ородского короля, то мы тем более сделать это не способны. Предлагаю больше не думать о том, как бы заключить с Ородом мир, а просто готовиться к войне. Проще будет еще раз разбить их армию, тем более на строительство канала от Великой к Рему будут нужны рабочие руки и в большом количестве.
  - Я тоже склоняюсь к такому решению, - улыбнулся Карл, - Раз они хотят войны, то мы будем воевать. Но ты упомянул канал к Рему.
  - Что с ним не так? Передумал его строить?
  - Нет. Все как раз наоборот, хочу ускорить. Только ведь флота у Элура нет. Построишь его для меня?
  - Бараны, это не солдаты, даже если их очень много. Корабли, это не флот. Без толковых экипажей они ничего не стоят. Вспомни хоть, как была потеряна та эскадра, что мои ребята украли для тебя в Гарне.
  Насупившийся Карл на минуту замолчал. Только слегка подрагивающие пальцы руки выдавали его предельное волнение. Александр прекрасно понимал состояние короля. Страна пребывает в первородном хаосе. За какое дело не возьмись, сразу вылезает такая куча проблем, что лучше ничего не трогать, так как в этом случае хоть что-то работает. Управление зависит не от короля, а мелких чиновников на местах и те творят, что пожелают. Вроде бы есть армия, но надежды на нее мало. Нужен флот, но его в Элуре никогда не было, и когда он появиться - неизвестно, даже если король издаст самый строгий приказ. С финансами все вроде бы наладилось, но это было разовое поступление, а сам бюджет так и остался дырявым и так будет продолжаться еще несколько лет.
  Обидно быть главным в такой ситуации. Ответственность давит, и никаких нервов не хватает, чтобы оставаться спокойным.
  Решив немного сжалиться над королем, Александр подсказал решение проблемы с флотом.
  - Помнишь, мы недавно говорили об экстерриториальности Великой? - рискнул прервать размышления короля вампир.
  - Я еще молод и слабоумием не страдаю, - усмехнулся Карл, - Мы говорили об этом не так давно. Я уже отдал приказ канцлеру, и об этом решении будет объявлено на моей помолвке. Сделаю, так сказать, подарок себе и подданным.
  - А приказ создать королевскую речную флотилию ты отдал?
  - Еще нет.
  - Вот с него и начни. Создай мощную речную флотилию. Пусть она будет излишне большой и сильной. Раза в два больше, чем нужно. Пусть твои будущие моряки сначала учатся ходить по реке и иногда выходить в море. Лет через десять у тебя будет достаточное количество профессионалов, которые не профукают флот в первой же битве.
  - Корабли для флотилии построишь?
  - Построю. И снаряжу как надо. Только в бой их не отправляй пока.
  - А это как получится, Алекс.
  
  
  Глава 14
  
  За два века жизни вампир привык быть тем, кто сообщает новости, а не тем, кто их слушает. Восстание против магов в Валерии, ставшее для него королевским откровением, герцог воспринял слишком близко к сердцу. Такие известия он обязан получать раньше короля. Потому вернувшись в апартаменты, Александр вызвал к себе начальника собственной охраны.
  - Необходимо как можно быстрее связаться с Олегом и провести одно расследование.
  - О чем речь, экселенц? - Андрей видел, что триумвир вернулся с королевской встречи расстроенным, но о причинах жандарм даже не догадывался, зная лишь, что по его линии все нормально.
  Быстро изложив телохранителю суть дела и поручив контролировать ход расследования, Александр отпустил Андрея, и задумавшись над тем, чем бы ему еще заняться сегодня и кому нанести визиты, стал составлять список тех, с кем надо будет поговорить до того, как нога Анны Сахианской ступит на землю столицы Элура. Список получился длинным, и пока вампир думал над его сокращением в кабинет вновь заявился Андрей.
  - Что случилось?
  - Тут такое дело, экселенц... Расследование не требуется. Имела место ошибка, и она уже обнаружена.
  - Так, - Александр заинтересовался настолько, что отложил список возможных сегодняшних контактов в сторону - все же не каждый день в общине вампиров происходили такие ошибки, что важная информация не достигала ушей триумвиров, - Что же такого произошло?
  - Валерианская резидентура зевнула, - улыбнулся жандарм, - Тамошние маги вывели каких-то новых магических существ, причем из вурдалаков, и все наши стояли на ушах, пытаясь выяснить, что там натворили валерианцы в этот раз. На восстание даже внимания не обратили, посчитав его неважным. Информация пришла в Гнездо только этой ночью, и то под утро, причем не из Валерии, а из Бади.
  - Весело, - хмуро констатировал Александр, - Давай подробности. Сначала по восстанию.
  - Если говорить коротко, то наконец полыхнуло то, что мы уже некоторое время ожидаем. Магов давно ненавидят. Терпение у народа кончилось. Судя по донесениям - бунты полностью стихийны, никаких лидеров или организации. Лозунг один - "Смерть магам". Убивают всех одаренных, членов их семей, а заодно и слуг. Ломают предметы интерьера и вообще любые вещи, похожие на магические. Крушат артефакты.
  Случившееся и правда было ожидаемо. Атмосфера всеобщей ненависти и взаимной неприязни давно подрывала общество людей. По сути, маги воспринимались обычными людьми как паразиты, сидящие на шее у горожан и крестьян, и ничем полезным не занимающиеся. Даже дворяне воспринимались всеми пусть как и хреновая, но полезная часть общества, занятая реальным делом. Маги же, противопоставляя себя людям, давно сделали себя отверженными, да еще и бесполезными.
  Подобные выступления людей ожидались вампирами, хотя все аналитики как один были уверены, что первые бунты будут организованы Церковью. Здесь же ничего подобного не было. Более того, церковники сами испугались происходящего и сейчас делали пока слабые попытки обуздать народный гнев и потушить вспыхнувшие волнения.
  - Что делают маги?
  - Пока стараются не жестить, но уверен, что как только до всех дойдет информация о поголовной резне в том или ином месте, то это милосердие прекратится, и валерианские магистры начнут выжигать целые города. У них с этим просто, экселенц, спускать ничего они не будут.
  - Ни одно доброе дело не остается безнаказанным, - ухмыльнулся Александр имел ввиду подоплеку того, почему первое восстание случилось в королевстве магов.
  Особая ненависть к магам в Валерии была вызвана не их правящим положением в королевстве, а их непримиримым отношением к кровавым магам и любого рода человеческим жертвоприношениям. Не имея возможности продавать своих детей-магов на жертвы, крестьяне были вынуждены отдавать их в магические ордена бесплатно. Плюс к этому добавлялись маги из других королевств, переезжающие жить в Валерию. И выходило, что в стране было больше магов на душу населения, чем где-либо в мире, а толку и выгоды с них было еще меньше, чем у соседей. Больше магов, больше раздражения, и как результат - стихийное, а не организованное восстание. И его причина - запрет кровавой магии в Валерии. Тут и вспомнишь о добрых делах, которыми выстлана дорога в ад.
  - Так вот и задумаешься, а правильно ли Карл запретил магию Крови, - Андрей прекрасно понял триумвира и его фразу про "добрые дела", - Как бы и у нас лет через сто не началось.
  - У нас всех "лишних" магов воспитываем мы в Ебурге, и они живут весьма замкнуто. Хотя ты и прав, надо будет посмотреть как можно сгладить ненависть, - Александр тяжело вздохнул, - А что там про новых магических существ? Здесь-то разведка не зевнула?
  - Не зевнула, экселенц, раз узнали - то это точно не ошибка, но пока порадовать нечем. Как вы знаете, валерианцы давно тайно экспериментируют с вурдалаками. Скрещивают с ними людей и все такое прочее. До недавнего времени эти опыты никаких результатов не давали.
  - И что изменилось?
  - То самое антимагическое вещество, что валерианцы недавно изобрели. С его помощью они как-то скрестили вурдалака и человека, получив в результате новое устойчивое магическое существо.
  - И что оно из себя представляет?
  - Вот в попытках это выяснить наши разведчики и прозевали восстание против магии. Но результата нет, - развел руками жандарм, - Известно только, что по внешнему виду это вылитый человек, только чуть более сильный и выносливый. Больше никаких данных нет. Всех "разработчиков" валерианцы держат отдельно, и кроме слухов никакой информации нет.
  - Что-то не верится мне, что потомство вурдалаков может быть безвредным. Мур нас не для этого делала.
  - Мутация энергетического шаблона может быть любой, экселенц. Но в Валерию уже посланы дополнительные силы. Евгений отдал приказ при необходимости взять лабораторию штурмом. Скоро мы будем все знать.
  - Дополнительные силы, - хмыкнул Александр, - А знаешь, о чем мне это напомнило?
  - Не могу знать, экселенц.
  - При нашем разговоре Карл затронул тему моих людей в Уре, - при этих словах вампир хихикнул, - И в шутку предложил мне завести своих представителей во всех королевских городах. Мол, это лучшая защита от вампиров. Раз уж несколько моих магов смогли чуть ли не в одиночку отбить атаку на Ур, то все будут только рады моим людям.
  - Ха-ха-ха, - жандарм прикрыл рот рукой, - Забавная ситуация. Вампиры, защищающие от вампиров. Смешно. Если бы король только знал, что именно он вам предлагает, думаю, он не был бы рад.
  - Но в каждой шутке есть доля правды, - отсмеявшись, продолжил Александр, - А что если нам расширить институт комиссаров?
  - Завести официальных послов от герцогства Кас? Но зачем они нам нужны, экселенц?
  - Именно это меня и останавливает. Смысл существования таких... "послов" слишком мал. Но на будущее надо запомнить идею. Вдруг когда-нибудь нам это пригодится. Вот сейчас не пришлось бы гнать в Валерию дополнительные силы.
  Вновь расставшись с начальником своей охраны, Александр уже было собирался наведаться в гости к герцогу Гуяну, как его предупредили о визите архимага Агрона. С Верховным вампир собирался переговорить на одном из торжественных приемов, но раз тот пришел сам, то отказывать во встрече Александр не стал.
  Архимаг появился в кабинете сохраняя чувство собственного достоинства. Было видно, что Агрон немного нервничает и не очень понимает, как ему следует держаться с герцогом, но при этом старается не забывать о том, что из них двоих Верховным магом Элура является именно он, да и собственно архимагом из них двоих тоже является не герцог Кас.
  - Ваше высокопревосходительство! - Александр приветливо махнул рукой, решая начать разговор первым, - Присаживайся.
  - Мое почтение, ваше сиятельство, - архимаг явно определился со своей манерой поведения, обратившись к хозяину как к герцогу, - Спасибо, что приняли.
  - Давай на "ты" и без пафоса, - сходу предложил Александр, - Сразу хочу сказать, что больше не злюсь на тебя за убийство Фосета. Да и вообще мне ныне плевать на то, что было в прошлом.
  - Спасибо, но я пришел из-за настоящего.
  - Принцесса?
  - Нет, - архимаг улыбнулся, - Я больше не желаю лезть в политику. Не в ближайшее время.
  - Кровавые маги? - Александр сделал еще одну попытку угадать цель визита Верховного.
  - Верно. Новый закон требует их уничтожения, а награда в виде конфискованного имущества весьма заманчива и люди активно сообщают в Каменную палату обо всех подозрительных магах.
  - Сообщений так много, что проверить их все представляется нереальным?
  - И это тоже, - не стал скрывать Агрон, - Много ложных доносов, но с этим люди графа Верона худо или бедно справляются. Куда хуже обстоят дела с захватом настоящих кровавых магов. В столице уже было как минимум два боя, в одном из которых мне даже пришлось поучаствовать. В обоих случаях были жертвы.
  - И что ты хочешь от меня? Элурские магистры подчиняются тебе.
  - Можно ли..., - архимаг понизил голос, - Как-то воздействовать на короля, чтобы чуть-чуть облегчить положение закона. Зная о своей неминуемой казни, кровавые маги сражаются насмерть, и эта проблема больше всех остальных. Я так вскоре всех магистров потеряю.
  - Так сам и предложи Карлу альтернативу, - вампир мгновенно вспомнил о Розе и его успехах в Империи, - Пусть все кровавые маги, кто сдастся добровольно, получат возможность выехать из Элура. И всего за половину имущества. Все просто же.
  - Я уже предлагал это его величеству, - архимаг нахмурился, - Карл счел это слишком милосердным.
  - Значит наш славный правитель решил действовать радикально. Но думаю это не тот случай, когда стоит показывать характер. Я поговорю с королем, - Александр окончательно понял суть проблемы, с которой к нему пришел посетитель, - Уверен, что он меня послушает.
  - Не сомневаюсь, но хочу сразу предупредить, что причиной столь жесткой позиции Карла является не его ненависть к кровавым магам, а позиция Патриарха, - вновь тихо проговорил Агрон.
  - Эти апартаменты не прослушиваются, - герцог успокоил гостя, уже второй раз за беседу проявившего разумную предусмотрительность, - Здесь даже пытать можно. Никто не услышит. А за уточнение насчет Патриарха, спасибо. Я этого не знал.
  Поведение новых религиозных руководителей Элура вызывало серьезную озабоченность вампиров, но влияние на них, как и контроль, кровопийцы стремительно теряли. Получив в руки реальную власть и почуяв силу, а также отсутствие карающей длани инквизиции, мартианцы неожиданно для всех стали все больше и больше напоминать священников Светлой Церкви. Тех самых, с которыми всю жизнь и боролись. Не зря говорят, что убивший дракона сам занимает его место.
  - Есть еще что-то из последних действий Патриарха, о чем мне стоит знать?
  - Насколько я знаю, - архимаг прочистил горло и заговорил нормальным тоном, - Истинная Церковь готовит ряд новых законов. В числе прочих там есть законы об ограничении личных богатств, строительстве новых храмов и особых церковных налогах. Конечно, это все лишь проекты, но каждый из них весьма неприятен.
  - А что плохого в строительстве новых храмов? - напрягся Александр, - Я сам в Касе новый строю.
  - Это должны стать храмы-школы, в которых священники будут обучать всех детей.
  - Чему обучать?
  - Всему. Патриарх хочет добиться от короля церковной монополии на образование.
  Поблагодарив архимага за новости, Александр еще немного поболтал с Агроном о всяких мелочах, и проводив гостя, активировал амулет связи, после чего полчаса орал на Геннадия не выбирая выражений и не стесняясь используемых оборотов. Как триумвир он все понимал. Понимал, что вампиров мало, а в разведке их еще меньше. Понимал, что везде успеть лично нельзя и приходится рассчитывать на донесения агентов из числа людей, и доставка их сведений занимает время. Понимал, что люди хранят свои тайны и узнавать все моментально не получается. Понимал, что сначала выполняются важные приказы Триумвирата, и на них тратятся силы вампиров в первую очередь. Чего он не понимал, так это того, как о столь важных вещах может знать Верховный маг, но не знают вампиры.
  Устроив похожую выволочку Сергею и сняв с обоих Корпусов все заработанные ими к этому моменту очки в Игре, Александр распорядился немедленно направить в столицу лучшую команду убийц и подготовить планы по зачистке верхушки Патриархата. Естественно, что столь жесткие приказы тут же вызвали заинтересованность алукарда, который немедленно связался с Александром.
  - А что, Корпус Науки уже избавил нас от зависимости шаблона? - вместо приветствия поинтересовался Евгений, - А то мне об этом не сообщили.
  - Нет, все как прежде, - смутился Александр, понимая, что его недавние приказы нарушают его же собственные, но изданные два века назад.
  - Тогда что за странные распоряжения? С каких пор мы сначала убиваем, а не порочим?
  Быстро доложив алукарду о последних новостях и законотворческих инициативах Истинной Церкви, Александр принялся ждать окончательного решения владыки вампиров.
  - Я так понимаю, что действовать как обычно - испортить репутацию и подорвать доверие - у нас не получится? Это точно?
  - Нечем их зацепить, - подтвердил герцог, - Патриархат сейчас поддерживают девяносто девять процентов населения основных провинций Элура. Я думаю, что даже явление Демура и его заявление о чем-то порочащем Патриархат, воспринято всерьез не будет.
  - Вот это мы монстра породили, - присвистнул Евгений.
  - Поэтому предлагаю задавить его, пока он маленький. Порешим верхушку, и пока там все образуется заново, уберем все эти дурацкие законы в дальний ящик.
  - А потом?
  - Каждый сам за себя. Вернем один из начальных принципов мартиантсва - отсутствие централизации.
  - Но так Истинная Церковь не сможет противостоять Светлой.
  - Не сможет. И эту роль придется взять на себя королю.
  - Хрен редьки не слаще. И так и так плохо, - алукард был раздражен, - Но в открытую убивать Патриарха запрещаю. Думай, как подорвать репутацию или сделать смерть естественной. Нам тут мучеников не надо! И "каждый сам за себя" тоже лишнее.
  Попрощавшись с Евгением, Александр некоторое время сидел в тишине, но в голову ничего хорошего не приходило, и только вампир собрался отправиться по недавно намеченным гостям, как в кабинет ворвалась Селма и потребовала его явиться в спальню. Нет, жене было нужно не исполнение супружеского долга, а только лишь мнение вампира о ее нарядах. Пришлось улыбаться и идти заниматься женскими делами.
  В этот миг Александр осознал, что он допустил серьезную стратегическую ошибку на личном фронте. Взяв в столицу молодую супругу, еще недавно бывшую бедной провинциальной баронессой, он дал ей в компаньонки Колет, которая сама еще недавно была обычной служанкой из крестьянской семьи. Опытнейшая придворная дама Анна Тарон осталась в Бладе. И пусть Колет пила ее кровь и знает все, что только можно, но вот практического опыта у нее не было. Выходило, что заботу о жене придется брать вампиру на себя и всюду таскать ее с собой, чтобы герцогиня не сидела взаперти в его апартаментах.
  - Не волнуйтесь, экселенц, - Колет явно правильно поняла эмоции на лице триумвира, - Вам нужно только одобрить платья для ближайших выходов. Дальше мы разберемся сами. Укладка прически, посещение ювелиров и королевского портного займут весь оставшийся день. А если время чудом останется, то у герцогини есть уже пять приглашений в различные столичные салоны.
  После слов вампирессы Александр успокоился, и благодарно посмотрев на девушку, помог выбрать платья для предстоящих церемоний, после чего с чувством выполненного мужского долга покинул спальню. А вот покинуть апартаменты ему не дал имперский посол, который, как оказалось, уже поджидал герцога в коридоре, тихо скандаля с его охраной.
  Граф Гамбел появился в Касии только вчера и еще был для всех темной лошадкой. Его даже Карл пока не принимал, планируя сделать это уже после встречи с невестой. Единственное, что было известно об имперце, так это то, что его верительные грамоты были подписаны лично императором, что для империи Узмер было делом довольно необычным, так как со своими бывшими провинциями, а ныне независимыми королевствами, императоры традиционно поручали общаться канцлеру, а то и кому должностью пониже. Все случаи, когда верительные грамоты имперских послов были заверены лично императорами, исчислялись по пальцам одной руки.
  - Слушаю вас, посол, - после взаимного представления и выражения совершенно неискренних, но положенных по протоколу заверений в искреннем уважении, Александр пригласил посла в свой кабинет.
  Но начинать беседу граф не спешил. Пока служанки расставляли на столе вино и закуски, крупный мужчина с роскошной шевелюрой и бандитским выражением лица беззастенчиво разглядывал вампира. Александр в эту же минуту делал ровно то же самое и пытался вспомнить все, что знал о неожиданном визитере. И память выбрасывала ему все новые и новые факты, которые заставляли вампира подобраться и относиться к собеседнику максимально серьезно.
  Во-первых, граф Гамбел считался одним из лучших дипломатов Империи. На его счету были такие достижения, как мирное разрешение конфликта с Ганией, который буквально недавно чуть было не окунул империю в пучину очередной войны за старую столицу, и заключение нового торгового договора с Бади, благодаря которому имперские купцы могли пересекать границу с королевством по куда более мягким таможенным тарифам. А, во-вторых, граф был лучшим переговорщиком. Несмотря на внешний вид недалекого человека, привыкшего решать все вопросы силой, именно Гамбел уговорил аристократов Прато вложиться деньгами в проект осушения болот, занимающих большую территорию провинции. До этого подобного не удавалось никому. При этом именно граф навел порядок в Касосе, когда в главном порте Империи вспыхнули беспорядки. И действовал Гамбел настолько жестко и решительно, что всего за три дня полыхающий город стал оплотом порядка и спокойствия.
  Все это говорило Александру о том, что в Элур явился матерый хищник и оставалось только понять причину его появления в кабинете герцога Каса. Хотя, учитывая что Империя и Кас официально продолжали войну, а войска герцога оккупировали целую имперскую провинцию, предмет будущих переговоров был понятен.
  - Его Императорское Величество Марк Отон Третий желает заключить с вами перемирие, ваше сиятельство, - дождавшись, пока они останутся в кабинете одни, посол наконец заявил о причине своего визита.
  - Перемирие? - уточнил вампир.
  - Именно, - посол тут же конкретизировал свое предложение, - Южные острова временно остаются за вами. Никаких десантов, никаких попыток отбить их. Наш флот не будет перехватывать ваши корабли в Канале или где-либо еще. В ответ император ожидает подобных действий с вашей стороны.
  Идея была понятна. Империи потребовался Флот Канала, чтобы быстро перевезти новые войска в Ур и как можно скорее задавить Ильхори, где вурдалаки развернулись во всю ширь и уже успели обратить все дворянство. О временах Нашествия пока не вспоминали лишь потому, что никаких вырезанных под корень селений не было. Этим пока грешили силы Светлого похода, а не кровопийцы. Но в будущем все могло стать куда хуже.
  Так что причина предложения была понятна всем и каждому. Оставалось понять как много можно будет истребовать с императора за перемирие и уточнить его сроки.
  - И что его величество готов предложить мне за перемирие, граф?
  Многие имперские аристократы после такого вопроса изошли бы на говно, но выбить гостя из колеи не получилось. Граф Гамбел не стал расхваливать силу имперских легионов и милость императора, снизошедшего до предложения перемирия в тяжелый для всех людей период. Не стал он и жадничать.
  - Пятьдесят тысяч золотых и отмена всех налогов, пошлин и сборов с ваших кораблей в портах империи, - с апломбом заявил посол, уверенный, что делает самое выгодное предложение из всех возможных.
  Вот только общине это было не нужно. После того, как сотрудники Геннадия подмяли под себя организацию лучшего контрабандиста Ночного моря, всевозможные налоги и подати не сильно волновали вампиров, отныне способных доставить свой товар в любое прибрежное поселение и продать его оттуда вглубь территорий, получив при этом максимальную выгоду.
  - Это слишком много для обычного герцога, граф, но слишком мало для герцога Каса.
  - Тогда что вы хотите, ваше сиятельство? - невооруженным взглядом было видно, что ответ Александра выбил посла из колеи, так как тот и правда не сомневался в весомости того предложения, что он озвучил, - Я не верю, что вы желаете продолжения войны. Даже у вас есть пределы!
  - Продолжения войны желает ваш император. Вы привезли мне предложение о перемирии, а не мире, но у меня есть идея о том, что заставит меня подписать так нужную вам бумагу и смириться с продолжением войны в будущем, - вампир сделал паузу, давая возможность собеседнику переварить ту словесную конструкцию, что он на него вывалил.
  - Каковы ваши условия? - мгновенно среагировал граф, подтверждая свою славу лучшего переговорщика.
  - Я дам империи двадцать лет мира. За это время вы не только сможете уничтожить всех вампиров, как того желает ваш император, но и восстановите силу своего флота и своих легионов. Двадцать лет перемирия, - повторил герцог, показывая весомость своих предложений, - В качестве ответной услуги вы запретите своим купцам плавать на юг континента и закроете свои порты для всех кораблей, что следуют туда. Старые колонии... забудьте о них на двадцать лет и позаботьтесь, чтобы это сделали другие королевства.
  - Но, позвольте, ваше сиятельство! Там же есть наши поселения на острове Лорпох! Как быть с ними? Император никогда не пойдет на то, чтобы бросить своих подданных.
  Александру очень хотелось заявить, что император пойдет на все, если цена его устроит. Несколько тысяч простых людей - это вообще не цена за возможность действовать без оглядки назад и твердую уверенность, что в спину никто не воткнет отравленный кинжал. Другое дело, что эти поселенцы отличный аргумент в переговорах, и посол не упустит такой шанс поторговаться.
  По результатам двухчасовых переговоров удалось договориться о том, что порты Канала и Песчаных рудников не будут снабжать едой, водой и ресурсами любые корабли, что желают двигаться на юг континента, но задерживать их не будут. Это усложняло задачу вампиров по "приватизации" старых колоний, но не сильно. Также не удалось отстоять срок перемирия в двадцать лет. Империи столько было не надо и посол уперся всеми конечностями. Вырвать получилось только двенадцать лет и три месяца. Да! Торговались даже за месяцы!
  Когда довольный посол покинул кабинет, заверив герцога Каса в том, что как можно быстрее донесет до канцлера итоги переговоров, Александр с ухмылкой посмотрел ему вслед. Благодаря тяжелому положению империи, вампиры получили серьезное преимущество в освоении южных колоний. Бохор был отмечен как крайний имперский порт, в котором все желающие плыть за новыми землями могли бы получить отдых и ресурсы. Дальше они могли рассчитывать только на себя. Если император согласится с достигнутыми сегодня договоренностями, то останется только заключить схожее соглашение с Сахией и тогда никакие извращенные планы по удержанию южных земель континента в эксклюзивном владении вампиров не потребуются.
  - Хм... Интересно, что же такого можно предложить Сахии, чтобы они закрыли свои порты, как и империя?
  
  *****
  
  Морщась от яркого дневного света, Александр то и дело ловил на себе озабоченный взгляд супруги, все еще волновавшейся о том, чтобы он не начал гореть. Все заверения вампира, что за века своей жизни он привык справляться со светом демура, девушку не успокаивали. Потому приходилось прижимать ее к себе посильнее и нежно гладить, показывая, что все в полном порядке и ситуация под полным контролем. Все это являлось дичайшим нарушением церемониала и на супружескую чету герцогов Касов уже то и дело бросали недовольные взгляды канцлер и распорядитель торжественной встречи принцессы.
  Эти взгляды Александр игнорировал, и продолжая успокаивающе гладить жену и прижимать ее к себе, сам зыркал по сторонам, будучи готовым остановить Карла, который при приближении судна с невестой выказывал все более явные признаки желания сбежать. Но к счастью, обошлось без подобных накладок. Юному королю хватило силы воли достоять на причале до конца, мужественно дождаться выхода сахианской делегации и почти искренне улыбнуться будущей жене. Вампир от всей души поаплодировал юноше. Естественно, молча, про себя.
  А потом было двухчасовое взаимное представление всех друг другу. И если сопровождение принцессы было не сказать чтобы бедным, но однозначно скромным, то в порту Касии для ее встречи собрался весь цвет знати Элура. Все герцоги, все графы, чуть ли не все бароны. Если какой-либо недоброжелатель сумел бы в этот момент нанести по порту удар, он в мгновение ока обезглавил бы все королевство.
  Жесточайшие меры безопасности в самом порту, предварительная двухнедельная чистка столицы от всех подозрительных личностей и отсутствие среди заинтересованных в уничтожении правящей верхушки Элура серьезных личностей, сделали церемонию встречи максимально безопасной. Даже давки среди горожан удалось избежать, хотя это как раз было делом обычным, и ни одно крупное мероприятие не обходилось без сотни или даже тысячи задавленных насмерть обывателей.
  Но все обошлось. Никто не пожелал омрачить радостный день. Все придворные отыграли свою роль на отлично. Иначе говоря, все остались полностью довольны.
  Подсунув жену в свиту принцессы, герцог Кас с облегчением вскочил на коня и как можно быстрее добрался до дворца. Церемония в порту была лишь прелюдией главного действа. Настоящее знакомство будущих супругов должно было произойти чуть позже, как и первая действительно личная беседа, в которой могло найтись место не только церемониальным фразам, которыми король и принцесса обменивались сегодня на пристани. Вот эту самую беседу Александр и готовил с ночи.
  - Почему так мало цветов? - влетев в зал, где под присмотром пары десятков придворных и должна была состояться "личная" беседа, вампир тут же обратил внимание на пару жалких напольных ваз с цветами, вместо того, что тут было еще утром, - Я же велел поставить не меньше чем десяток больших ваз у каждой стены! И куда дели корзины с цветами?
  - Ваше сиятельство, - рядом с герцогом оказался взволнованный камергер, - Канцлер лично приказал все убрать.
  - Сука! Быстро все вернуть на место! - распорядился Александр, магией усиливая голос так, чтобы его было слышно далеко, - Что еще изменил канцлер?
  - Его милость приказал вынести все стулья, - камергер вжал голову в плечи, закономерно опасаясь аристократического гнева, - Граф распорядился о том, что сидеть должны только его величество и ее высочество.
  - Тридцать мягких стульев со спинкой и тридцать мягких табуреток. Быстро!
  Камергера как корова языком слизала, и уже через секунду он раздавал новые указания слугам. Александру же оставалось только покачать головой и подивиться ходу мыслей канцлера Нури, который мало того, что убрал из зала цветы, то есть оставил его почти пустым, так и хотел заставить Карла и Анну "беседовать" в окружении стоящих людей. То есть, все придворные довлели бы над ними своим ростом. Идиотизм! Да в такой ситуации даже бывалые люди теряются, а уж парочка подростков и так будет испытывать максимум неловкости.
  Когда королевский кортеж прибыл ко дворцу, зал был полностью готов. Два роскошных кресла по центру, множество огромных ваз с цветами по залу и стулья с табуретками посреди них создавали вполне неплохой расклад для будущей беседы. После того как все придворные рассядутся, большая их часть потеряется в цветах и вазах и не сможет отвлекать Карла и Анну. Почти идеально, лучшие условия можно было бы создать только при по-настоящему личной встрече тет-а-тет.
  Исподтишка показав Нури кулак, Александр с улыбкой проводил принцессу до ее места, успокаивающе махнул ресницами королю и тихо отошел к стене, где сел на одну из табуреток. Его дело было сделано. Нужная ему невеста прибыла в Элур, и король нашел в себе силы принять ее. Дальше дело техники. Дело молодое. Договорятся и без него. По крайней мере в это хотелось верить.
  
  *****
  
  Как ни странно, но и правда договорились. Более того, Карл оказался очарован невестой. Не настолько, чтобы ближайшей ночью сохранить свою постель пустой, и без всяких романтических историй с влюбленностью, но Анна Сахианская явно понравилась королю. Как и докладывали агенты, девушка была умна, общительна и остроумна. Единственное, о чем забыли сообщить все эти агенты, так это о том, что выросшая в бедности Анна оказалась не готова к роскошным убранствам элурского королевского дворца.
  Ростовые фарфоровые вазы с цветами, новые гобелены на стенах, паркет из ценных пород дерева явно впечатлили принцессу, и вампир то и дело ловил ее полный зависти и восхищения взгляд, который девушка кидала по сторонам. Привыкнув к роскоши убранства императорских дворцов старого мира и богатству Блада, Александр и сам как-то забыл, что для многих королей даже весьма скромные по его мнению залы элурского дворца были недосягаемой мечтой и верхом роскоши. Те же ростовые фарфоровые вазы, что вампиры дарили элурским королям по любому поводу и без, в Сахии стоили чуть ли не на вес золота и были настоящим чудом, хотя в их производстве не было ничего сложного, лишь правильный рецепт, немного магии, да талантливый художник. Но даже это повторить толком не могли. Даже в Валерии, максимально перенимавшей и копирующей все, что делалось в Бладе, так и не смогли получить качественный результат. Из-за чего валерианские изделия из фарфора стоили дешевле бладианских. Кстати, как помнил Александр, в королевском дворце Сахии были именно ростовые вазы из Валерии, и тех было всего четыре штуки на весь дворец.
  Именно в эту минуту вампир понял, чем руководствовался канцлер, отдавая свои приказы насчет первой беседы. Количество ваз в зале было равно количеству имевшихся в Сахии, стоящие придворные скрыли бы стены с дорогими гобеленами, а заодно в зале отсутствовала бы роскошная мебель, плюс общая неуверенность от толпы, нависающей над тобой - и первый день во дворце был бы смазан именно этими впечатлениями, а так принцесса с ходу попала в богатую сказку. И как бы ей голову от этого не снесло. Все же понимание, что она будущая хозяйка всего этого великолепия, может наделать в разуме даже самого стойкого человека много нехорошего, а уж у девочки-подростка - тем более.
  Со всеми этими мыслями Александр шел на бал, что был устроен по случаю визита невесты короля. Дав принцессе целый вечер на то, чтобы привести себя в порядок после путешествия, на следующий день ее стали готовить к торжествам. Вампир тоже немного поучаствовал в этом через жену, которая все это время неотлучно находилась при девушке, являясь единственной подданной Элура в свите Анны Сахианской. Благодаря этому, информация, которую получала принцесса, задавая вопросы, была только той, что нужна вампирам. Селма заранее подготовилась и выучила свою роль.
  - Герцог Кас, барон Блад, Владыка Севера, генерал Элура, Личный Друг Короля, магистр магии - громко и заученно забубнил герольд, стоило Александру подойти к бальному залу, - Алекс Блад с супругой!
  Оставив Селму в компании двух юных графских дочерей, вампир собрался было подойти к Нури и извиниться, что не понял задумку канцлера, но тут увидел буквально прущего к нему напролом нового посла Сахии, прибывшего вместе с принцессой.
  - Ваше сиятельство! - откровенно низкий, с неестественно большими глазами человек подскочил к герцогу и улыбнулся во весь рот, - Рад вас видеть.
  - Мое почтение, барон, - Александр добродушно улыбнулся в ответ, решив, что раз посол сам завязал беседу, то стоит ее поддержать и как минимум прощупать почву насчет договора о юге.
  - Как же я рад вас видеть, герцог, - повторил посол и стал озираться по сторонам, - Мы можем поговорить в каком-нибудь уединенном месте?
  - Хм... Давайте займем одну из комнат для отдыха, они пока все равно все свободны.
  - Блестящая идея, ваше сиятельство!
  Сказано было столь неискренне, что даже ребенок бы не поверил, но вампир сделал вид, что все нормально, и призывно махнув одному из слуг, пошел к ближайшей комнате, подготовленной для отдыха уставших от веселья придворных. Как и ожидалось, она была полностью свободна. Еще даже не все приглашенные явились на бал, а уж говорить об уставших пока и вовсе не приходилось. Потому, отдав распоряжение слуге о напитках, вампир закрыл дверь и уселся на кушетку.
  - Слушаю, вас барон.
  - Дело сугубо конфиденциальное, и мне бы хотелось...
  - Да-да-да, - Александр махнул рукой, - О нем не узнает никто кроме пары сотен придворных и шпионов.
  - Э-э-э, - коротышка выглядел как вытащенная на берег рыба, даже рот приоткрывал очень похоже.
  - Посол! Тайные переговоры ведутся в закрытых кабинетах, огражденных от мира надежной магической защитой. Все произошедшее на балах становится известно общественности максимум на следующее утро. Тут даже интрижку не завести, и жене не изменить, чтобы ей об этом не донесли. Так что если дело действительно тайное, тогда жду вас завтра к себе.
  - Пожалуй... Тогда... Наверное...
  Вампир с интересом наблюдал за растерянным послом. Контраст с решительным и уверенным имперским графом Гамбелом, который сегодня утром подтвердил все предварительные договоренности, сообщив о согласии императора с ними, был слишком значительным. Империя послала в Элур лучшего. Сахия, видимо, послала того, кто был под рукой.
  - Ладно, - смилостивился Александр, - Давайте поговорим здесь.
  Сняв с пальца один из перстней, вампир камнем прислонил его к своему наручному артефакту, а потом пару раз стукнул им.
  - Ставите магическую защиту, ваше сиятельство?
  - Да, - манипуляции были бессмысленными и являлись не более чем актерской игрой, чтобы создать видимость неких магических ритуалов, но сообщать об этом Александр не собирался, - Уже можно говорить.
  - Хвала Всесветлому! - посол повеселел и присев на диван быстро затараторил, - Я уполномочен его величеством договориться с вами, герцог, о помощи в борьбе с хоббитами. Как вы знаете, эти мелкие твари являются самой главной бедой нашего прекрасного острова, и из-за них огромные территории королевства не подчиняются власти людей. Если уничтожить всех хоббитов, то весь центр нашего прекрасного острова станет доступен для жизни, а власть короля... увеличится. Но нам нужна помощь! Войск королевства недостаточно.
  - Помощь будет. Насколько я знаю, Карл готов объявить о сборе добровольцев и профинансировать их. Через год после свадьбы вы получите минимум пять тысяч бойцов.
  - Сахии нужна ваша помощь, ваше сиятельство, - хитро улыбнулся посол.
  - Моя? - Александр нахмурился, - Я не поеду в Сахию. Всех денег вашего острова не хватит, чтобы оплатить даже месяц моей работы.
  - Я думаю, что хватит, ваше сиятельство, - тон посла стал жестким и даже немного надменным, - Принцесса Анна стоит куда больше! Его величество Карл не самая лучшая партия для ее высочества, но вы другое дело, герцог. Дружественная Сахия нужна вам. И вам придется заплатить за нашу принцессу.
  - Или что? - вампир с презрением глянул на собеседника, - Заберете ее домой?
  - Именно так, ваше сиятельство.
  - Так за..., - Александр уже собирался было сказать "забирайте", как его посетило озарение о том, как можно использовать всю ситуацию на благо вампиров, - Зачем вам нужен я?
  - Не вы, ваше сиятельство. В Сахии прекрасно понимают, что вы лично к нам на остров воевать с хоббитами не поедете. Но у вас есть войска. Терции. Они превосходно показали себя в последней военной кампании. Они нужны нам.
  - Смело, решительно, авантюрно, - рассмеялся герцог, - Но чем вас не устраивают элурские войска?
  - Нам нужны ваши победоносные терции.
  - А почему не гномы? - вампир в открытую глумился над послом, но тот, похоже, этого не понимал.
  - Гномы такие же нелюди и могут договориться с хоббитами.
  - Идиотизм, - покачал головой Александр.
  - Что?
  - Я говорю, что вся ситуация отдает дешевым спектаклем, барон. Вы соглашаетесь на брак Анны, привозите ее к жениху, и тут начинается некий дополнительный торг. Так дела не делаются. А вы лично не думали, что будет, если я обижусь? Как долго вы проживете?
  - Я посол!
  - Мне на это наплевать, - совершенно искренне заявил вампир, и собеседник ему моментально поверил.
  - Но... Но...
  - Но я сегодня добрый, и мы можем договориться.
  - О чем? - посол напрягся, - Условия поставлены лично королем, и я не волен их менять! Принцесса...
  - Уже невеста Карла, и ничто в мире не способно изменить этот факт. А если в Сахии найдутся идиоты, которые посчитают иначе, я лично навещу ваш "прекрасный остров" и вырву им языки. Но если вы так хотите получить мою терцию, то мы можем договориться и без торговли дочерью короля. К вашему счастью, с сегодняшнего дня у Сахии есть кое-что очень нужное мне.
  - И о чем речь?
  - Я дополню королевских добровольцев, что отправятся к вам на остров по воле его величества Карла, одной своей терцией. И буду держать в Сахии эту полноценную терцию все время, пока будет идти ваша война с хоббитами. Взамен вы обязуетесь не отправлять экспедиции на юг континента и не пропускать чужие корабли, отказывая им в портах.
  - Какой вам в этом прок, ваше сиятельство? Империя владеет другим берегом Великого Канала, да и у нее есть мощные порты в районе Песчаных рудников.
  - Вас это волновать не должно. Главное, чтобы порты Сахии были недоступны для любого судна, что желает достигнуть юга континента.
  - Три терции.
  - Не смешите меня, - рассмеялся Александр, - Тремя терциями я завоюю Сахию и установлю те самые правила, за которые вы и хотите получить мои войска.
  - Но...
  - Одна терция. На весь период войны. И не более этого. Но в качестве уступки я могу позволить королю Сахии использовать моих солдат для подавления мятежей аристократии.
  - Я согласен! - быстро выпалил посол, пока его собеседник не передумал, - я немедленно сообщу его величеству о ваших предложениях и уверен, что он их с радостью одобрит.
  - Я тоже в этом уверен, - ухмыльнулся Александр, прекрасно представляя, что именно он дает в руки короля.
  Но это было нужно и самому вампиру. Как минимум, часть городов точно наплюет на указ короля, запрещающий снабжать припасами суда, следующие на юг. И тогда королю будут нужны серьезные аргументы, чтобы заставить всех строптивых подчиниться его воле. Терция придется ко двору.
  А вообще, если сахианцы согласятся с этой сделкой, то колонии на юге станут вотчиной вампиров. Все немногочисленные корабли, что все же рискнут отправиться на юг из Бохора, легко будут перехвачены эскадрой с Южных островов. И все будет законно. Кроме того, исчезнет надобность в спешке. Война с хоббитами продлится минимум лет десять. Двенадцать лет перемирия с империй почти в кармане, надо только подписать договор. Времени точно хватит на все. Острова будут принадлежать Элуру и герцогству Кас.
  
  Глава 15
  
  После разговора с послом Сахии Александру сильно захотелось побеседовать не с канцлером или королем, а с кардиналом Илорином, что тоже присутствовал на торжественном балу по случаю приезда невесты Карла. Ведь именно с устранением проблемы Ильхори у вампиров высвободились бы значительные силы, которые было бы возможно бросить на различные полезные проекты и тем самым еще более укрепить собственное положение в стране. А значит теперь, после того как по сути была решена проблема с войной и колониями, именно беспокойные соседи выходили на первый план.
  С другой стороны, герцог прекрасно понимал, что и вурдалаки в Ильхори окопались на славу. Сковырнуть их в ближайшие два или три года не получится даже с посильной помощью вампиров. А если люди не решатся использовать свой главный козырь - большое количество архимагов, то вурдалаки и вовсе могут сидеть в осаде десятилетиями и в ус не дуть. Обычные человеческие армии для них корм, а не проблема.
  - Преподобный.
  - Ваше сиятельство.
  - Как ваши дела?
  - Хвала Всесветлому, не так плохи, как хотели бы враги рода человеческого.
  - Не обижает ли вас Наместник?
  - Подобный весьма добр ко мне.
  - Отрадно слышать, - Александр ехидно оскалился, - Но если настанет нужда, вы обращайтесь без стеснения. Я имею возможность договориться с Наместником почти по любому вопросу или же интересной мне персоне. Он не откажет. И тогда, я уверен, ваши дела станут еще лучше.
  - Благодарю тебя, сын света, но я предпочту молитвы, - кардинал яростно сверкнул глазами, но более никак не показал своего недовольства услышанным предложением.
  Александр же, напротив, не стал делать вид, что ничего не произошло. Столь бесцеремонная попытка подкупа, а то и вовсе вербовки, была задумана им уже давно и одними намеками все не завершится. Положение главы Светлого похода ныне было шатким как никогда, и это понимали все. В Церкви уже даже начались серьезные интриги насчет того, чтобы поставить на столь ответственное, важное, а главное, выгодное дело своего человека. Илорин прекрасно понимал, что Наместник не будет защищать его, да и вообще, скорее всего все еще не убрал его в какой-нибудь монастырь только потому, что пока не решил кого назначить вместо опозорившегося кардинала. Этим вампир и собирался воспользоваться, чтобы получить от кардинала все желаемое.
  Другое дело что Илорин, несмотря на то, что бегал в Касию на приемы к Карлу чуть ли не по расписанию, никак не хотел замечать даже прямые намеки короля о покровительстве, каждый раз отговариваясь молитвами и прочими эфемерными вещами. По всему выходило, что король Элура в качестве заступника почему-то не устраивает кардинала, но при этом он явно искал кому бы себя подороже продать. Значит, надо было прояснить этот вопрос.
  - И о чем же вы молитесь, преподобный? Какого знака ждете от Всесветлого? Перед кем готовы склонить голову?
  Прямой вопрос сбил кардинала с толку, и несколько секунд он с недовольным видом смотрел на герцога, но наконец, что-то решив для себя, все же ответил.
  - Мне не нужны покровители, маг. Кардинал - это уже достаточная величина для решения любых задач. Я ищу союзников.
  Столь нелепое желание бывшего охотника заставило вампира проявить всю свою волю и тем самым сохранить на лице серьезное выражение, и не дать рвущемуся наружу смеху проявиться.
  Оказывается, ларчик открывался просто. Священник, грубо говоря, зазвездился, и если ранее он оценивал свои силы адекватно, то ныне на вершине пищевой цепочки видел лишь себя. Что заставляло его не искать себе покровителя, а пытаться собрать собственную команду с собой во главе. Вот только он был никем и все вокруг это осознавали. Значит, и к Карлу он ездит не ради поиска того, кому бы повыгоднее продать свою тушку, а ради того, чтобы создать у молодого короля впечатление собственной значимости.
  Власть развратила еще одного умного человека, и видимо, стоит немного опустить его на землю.
  - У мертвеца нет союзников, кардинал, и не может их быть. Остается только рыть себе могилу.
  - Я все еще...
  - Вы уже никто. Просто Наместник решил приберечь вас, чтобы расплатиться вашей головой чуть позже. Или вы думаете, что больше у Светлого похода неудач не будет?
  Кардинал так не думал. Это было видно по тому, что ярость в его глазах потухла и там появилось отчаяние человека, у которого больше не было никаких шансов в жизни.
  - Я все равно не буду служить вам или Элуру, - упрямо повторил Илорин.
  - И не надо. Но сделать кое-что для Элура все же придется. И это будет в ваших же интересах, преподобный.
  - Что именно? О чем речь? - кардинал явно успокоился и перешел на деловой тон.
  - Как вы поняли, быстрого победного похода против кровопийц у вас не вышло и уже не выйдет. Вампиры обратили дворянство страны и собрали сильную армию, действующую как единый организм, - вампир начал издалека, - Надо срочно менять тактику, стратегию и общих подход к делу. Для начала надо гарантировать, что зараза не распространится из Ильхори на Элур и дальше, и нового Нашествия не случится. Сейчас это задача самая архиважная. Нападение на Ур уже показало, что нашим врагам ничего не стоит обратить крестьян, и тогда всем вокруг придется очень плохо. А значит, Светлому походу необходимо взять под свой контроль границу с Ильхори и любыми способами сделать ее непроходимой для кровопийц.
  - Это невозможно. Граница представляет собой сплошной лесной массив. Вампиры там как дома.
  - Именно об этом и речь! Вы же не думаете, что когда вы разобьете их армию, то все на этом закончится? Кровопийцы уйдут в леса, откуда вам придется выкуривать их с огромными потерями. А еще они разбредутся по округе. Элур, Гарн, Ород и дальше. И везде они будут обращать обычных людей в свое подобие. Просто ради мести за поражение. Поэтому и важно сначала изолировать пораженную область, и только потом заниматься ее очисткой от скверны.
  - Как вы это представляете?
  - Небольшие, но мощные крепости вдоль всей границы, с серьезным гарнизоном в каждой. На первом этапе такие крепости позволят отсечь распространение кровопийц, а на втором этапе послужат базами для отрядов, что вторгнутся внутрь Ильхори.
  - И возвести вы их предлагаете за счет сил Светлого похода?
  - Вы совершенно правильно меня поняли, кардинал, - Александр улыбнулся, и дождавшись утвердительного кивка собеседника, приветливо кивнул ему и отошел в сторону.
  Очередная задача была выполнена на отлично. Теперь дело за священниками.
  
  *****
  
  Принцесса смотрела на стены выделенных ей покоев и никак не могла успокоиться. Подавляющая роскошь королевского дворца заставляла ее чувствовать себя неполноценной. Анна всегда знала, что ее родина бедна, что отец подчас с трудом находит деньги даже на самое необходимое. Знала девушка и о том, что ее приданым являются не деньги. И это злило ее больше всего. Другие жены приносят в семью финансовую стабильность и уверенность, она же просто залог политических договоренностей. Высокопоставленный заложник, чтобы другая, более богатая и могущественная сторона не волновалась за свои вложения и была уверена, что ее не обманут.
  - Ваше высочество, - служанка деликатно отвлекла принцессу от раздумий, - Герцог Кас желает засвидетельствовать вам свое почтение.
  Вот и еще один посетитель, которых за сегодня пришлось принять огромное множество. Каждый аристократ королевства желал поздравить Анну с помолвкой и заверить ее в своей глубочайшей преданности. Это все было понятно. Все же уже скоро она станет их королевой и дворянам стоит заранее наводить мосты. Но вот визит герцога Каса пугал принцессу.
  Древний маг был известен далеко за пределами своей страны, и сплетни о нем ходили самые разные. Богатый, всесильный, жестокий, беспощадный. Анна даже приняла его жену в свою свиту, только чтобы чуть лучше понять самого могущественного из своих будущих подданных. Но все было тщетно. Герцогиня Кас блистала богатыми платьями и украшениями, чья стоимость превосходила годовой бюджет королевского двора Сахии, и без умолку щебетала о чем угодно, но не о своем муже и его характере, или о том, что же он за человек. Причем, все подобные вопросы Селма обходила так мастерски, что принцесса поняла - герцогиню готовили к подобным разговорам заранее. А значит, герцог Кас заранее не хотел сообщать принцессе никакой информации о себе. И это заставляло задуматься о том, что же этот человек хочет от бедной принцессы.
  - Проси.
  Через минуту в небольшом зале появился изысканно одетый молодой мужчина ангельской внешности. Его умопомрачительный наряд одновременно выдавал в нем франта, и в то же время показывал всем, что перед ними находится маг. А еще во время знакомства в порту Анну крайне неприятно поразили глаза герцога. Живые, но в тоже время безумно холодные и сулящие врагам мага только смерть и вечное забвение. Вот и сейчас на принцессу смотрели два пронзительных глаза, которые, казалось, просвечивали ее насквозь и порождали в душе страх.
  - Ваше высочество, - герцог неглубоко поклонился, скорее обозначив движение головы, нежели реально сделав его, - Вы превосходно выглядите. Все слухи о вашей красоте безбожно врали. Любого, кто осмелился описать вас просто красивой, я прикажу заточить в подземелье, как отъявленного лгуна!
  - Благодарю вас, ваше сиятельство, - лесть, всего лишь лесть, но она была приятна, а потому щечки принцессы зарумянились, а сама она немного расслабилась, - Присаживайтесь.
  - Позвольте мне стоять, ваше высочество, или уж разрешите припасть к вашим ногам.
  - Лучше сядьте на стул, ваше сиятельство. Пол у моих ног слишком холоден.
  Улыбнувшись, герцог кивнул и вдруг оказался прямо перед принцессой, да так быстро, что Анна даже не успела заметить, как он двигался. А затем мужчина опустился на колено, в его руках из ниоткуда появилась шкатулка, и он ее открыл.
  В следующую секунду принцесса забыла обо всем на свете. Внутри лежало колье. Ничего вычурного. Просто десяток крупных изумрудов в обрамлении лунного серебра. Самая красивая вещь, что Анна когда-либо видела в своей жизни. И, наверное, самая дорогая.
  - Поздравляю вас с помолвкой, ваше высочество и от всего сердца дарю вам этот скромный амулет.
  - Я... Я не могу принять это.
  - Можете.
  - Это безумно дорого. Я не могу принимать такие подарки.
  - Не дороже денег, ваше высочество. Кроме того, это колье является магическим амулетом. Тут защита от магии, ядов, физического воздействия, и всего такого. Я не очень сильно вникал в подробности. Ну и немного лечебного воздействия. Ранку там заживить, и все такое. Его величество Карл уже одобрил этот мой подарок вам, так что обсуждать его мы не будем. Берите. Это отныне ваше.
  - Но...
  - Ваше высочество, - укоризненно покачал головой герцог, - Не надо сдерживать себя. Ваша реакция показывает, что вам очень хочется получить это колье. А мне хочется, чтобы вы его носили. И раз наши желания совпадают, то лучше пойти у них на поводу. Все остальное просто потеря времени.
  - Ваши слова невежливы, герцог. Кроме того, я не понимаю, чем заслужила столь дорогой подарок. Вы хотите меня купить?
  - Я приношу свои извинения, - мужчина хмыкнул и в мгновение ока оказался на стуле, а шкатулка с колье осталась лежать на коленях девушки в раскрытом виде, - И давайте поговорим откровенно, ваше высочество.
  - Давайте, - с вызовом заявила принцесса.
  - Тогда прежде всего отвечу на ваш последний вопрос. Я не хочу вас покупать. Я вас уже купил. Плату получил ваш отец. Такова жизнь, ваше высочество. А этим подарком... Им я пытаюсь сохранить свои вложения и защитить их. Ваш нищий остров нужен прежде всего мне. И потому вы нужны мне на троне Элура рядом с Карлом. Сильная и уверенная в себе, а не закомплексованная и боящаяся всего на свете.
  - А что еще я должна делать?
  - Ничего, - герцог подмигнул Анне, - Если вы намекаете на то, что я потребую от вас влиять на короля, то вы ошибаетесь. У нас с Карлом вполне доверительные рабочие отношения. Более того, Карл стал королем благодаря моим войскам, и пока что на них же и держит свою власть. Мне нечего нашептывать ему через постель, я могу все высказать ему в лицо и мне за это ничего не будет.
  - И вы совсем ничего от меня не потребуете? Совсем-совсем?
  - Потребую! Но ровно то, что вы и так должны делать как благоверная жена. Я хочу, чтобы вы стали истинной королевой Элура, стали надежной опорой для Карла и были достойной матерью его детям. А еще...
  - Да? - Анна уловила некоторую неуверенность в словах герцога и поспешила узнать о чем речь.
  - Карл излишне любит женщин. Для мужчины это не порок. Но обычно жены относятся к этому слишком негативно, и я скажу, что правильно делают, или же и вовсе сами начинают изменять направо и налево, что я одобрить никак не могу. Так вот. Я хотел бы попросить вас быть для Карла сдерживающим фактором и не сильно ругать за любовниц. Тогда он всегда будет возвращаться к вам. Поверьте. Слабость к женскому полу не самая плохая блажь для королей. Можно было бы даже сказать, что вам повезло, хотя терпеть любовниц мужа тоже неприятно.
  - Я подумаю над этим предложением, - Анна высокомерно задрала подбородок, - Что-то еще?
  - Да, - герцог поднялся на ноги, - Не стоит вам лезть в политику. В ближайшие дни многие будут пытаться перетянуть вас на свою сторону. Сулить разные блага и обещать золотые горы. Поверьте мне, самое лучшее предложение вам все равно сделаю я.
  - И я могу услышать его прямо сейчас?
  - Создайте здесь свою семью и занимайтесь только ею. А если кто-то будет вам мешать, просто напишите мне, и он умрет.
  - Так просто? Вы убьете человека только за то, что он будет пытаться втянуть меня в политику?
  - На мой взгляд, это серьезное преступление. Ведь если вы с Карлом займете принципиально разные позиции по какому-либо вопросу, то ничего хорошего в итоге не выйдет. Как минимум, король расстроится. А это уже повод убить любого придворного. Нервы короля стоят головы властолюбивого идиота.
  - Я подумаю, ваше сиятельство.
  - Иного ответа я и не ждал. Всего хорошего, ваше высочество, - герцог развернулся и пошел к выходу, но в дверях вдруг обернулся, и вновь обратился к принцессе, - А еще подумайте о том, что бы вы хотели получить на свадьбу. И вообще о том, что бы вы хотели иметь под рукой. Я привык, что мои друзья имеют все, что им нужно.
  Когда за посетителем закрылась дверь, Анна взяла шкатулку и достала колье. Огромные изумруды были настолько восхитительны, что каждый из них стоил не меньше, чем средней руки баронство. А ведь камни были не простыми. Если верить герцогу Касу, это был магический амулет. Защитный амулет, созданный его людьми. В Сахии за такую вещь можно было купить крупный портовый город, а ей его подарили просто ради защиты. Богатство Элура поражало и вызывало стойкое ощущение собственной неполноценности. Оставалось радоваться тому, что девушка оказалась в Элуре в качестве невесты короля, а не второго принца, как это задумывалось изначально. Теперь у нее есть возможность как минимум прибрать часть всего этого богатства к рукам. И, чем Мур не шутит, создать для своей новой семьи самую лучшую обстановку на свете.
  
  Глава 16
  
  Осторожно осмотрев из-за чуть приоткрытой двери коридор и убедившись, что никого, кроме охраны герцога Каса, в нем нет, граф Мутал быстрым шагом миновал вход в личные покои грозного северного мага и, скрывшись за поворотом, с облегчением выдохнул. В очередной раз ему удалось избежать встречи с герцогом и это было хорошо. Утро начиналось с добрых знаков. Дальше можно было идти от своих дворцовых покоев до места службы спокойно и без опаски - Кас этими коридорами не ходит.
  После того, как король Людовик Нури сложил с себя полномочия и отрекся от трона, его бывшие приближенные находились в опале и ссылке. Но были и редкие исключения из этого правила. Отец предыдущего короля Элура сохранил за собой пост канцлера и выторговал для некоторых своих людей право остаться при нем в помощниках. Одним из таких стал граф Мутал. Конечно, пришлось расстаться со всеми должностями и титулами, что даровал ему Людовик, но зато он сохранил часть власти, деньги и жизнь.
  Единственным неприятным моментом нынешнего положения являлось то, что его дворцовые апартаменты находились в том же крыле и на том же этаже, что и те, которые использовал герцог Кас, когда пребывал в столице. Несколько раз граф случайно встречался с северянином в коридорах и каждый раз молил Всесветлого о милости и о том, чтобы маг его не убил. А в том, что Алекс Блад может это сделать, никто во дворце давно не сомневался. Графов он, конечно, еще не убивал, а вот бароны теряли голову с такой легкостью, что старая сплетня о том, что древний маг немного не в себе, уже не казалась такой дикой.
  В этот свой приезд в столицу Кас еще никого не убил, но уже все придворные знали, что вскоре в Элуре появится еще одно ведомство, прямой конкурент Каменной палаты, и служить в нем будут исключительно люди, назначенные туда герцогом. Одно это заставляло многих аристократов работать усерднее и отказаться от воровства
  ... про воровство ныне все умные вообще забыли. Не было в столице идиотов, желающих попасть на беседу с королевскими дознавателями, а потом лишиться всего имущества. Прецеденты того были, и королю с казначеем они весьма понравились.
  - Доброе утро, Мутал.
  - Доброе утро, канцлер, - граф вежливо кивнул своему старому приятелю и начальнику.
  - Вчера все сделал как я просил?
  - Полностью.
  - Отлично, тогда можно быть уверенным, что всё получится как запланировано.
  - Я в этом не сомневаюсь, - Мутал плеснул себе вина из кувшина, стоявшего на столе канцлера, и сделал большой глоток, - Но ведь это окончательно поссорит вас с Патриархом и тогда... Кас обязательно воспользуется этим и выставит вас перед королем в дурном свете.
  - Пусть. Я не могу игнорировать последние инициативы Патриарха и оставлять все как есть, Элуру это не нужно. Если Кас решит таким образом избавиться от меня, так тому и быть, но эти законы приняты не будут! Не при мне! Так что... начинай.
  - Будет исполнено, - Мутал отставил бокал и быстро вышел из кабинета.
  Спустя час он уже входил в другой, вот только хозяин этого кабинета носил рясу и явно был не очень рад видеть визитера.
  - Граф. Какими судьбами?
  - Пришла пора отдать долги, Самуэль.
  - Прискорбно, что это случилось сейчас. Но видит Всесветлый, я помню добро, - священник хмуро кивнул на стул, - Что надо делать?
  - Патриарх более не угоден канцлеру.
  - Э-э-э... Надеюсь, мы не собираемся возвращаться в лоно Светлой Церкви, ибо тогда я не помощник и никакие мои долги...
  - Успокойтесь, Самуэль, - Мутал замахал руками, - Истинной Церкви ничего не угрожает. Граф Нури ныне сам мартианец, и вся ваша организация устраивает его больше чем кого-либо. Но вот Патриарх...
  - И кто должен стать новым? - в глазах мужчины заиграл интерес к разговору.
  - Канцлера это не касается. Он считает это внутренним делом церкви. Я тоже уверен, что вы выберете себе нового лидера без подсказок со стороны.
  - Тогда... герцог Кас... он знает о том, что Патриарх стал неугоден канцлеру?
  - Нет, - граф ощутимо занервничал, - Это проблема?
  - Может ей стать, - священник откинулся в кресле и по новому взглянул на гостя, оценивая, можно ли использовать открывшиеся ему знания против собеседника, - И вы не боитесь гнева герцога?
  - Я очень боюсь Каса, он совершенно не управляем и может творить все, что пожелает. Если добавить к этому его могущество, то картина и вовсе получается страшной. Потому я считаю дураками всех, кто не боится его. Гнев герцога может быть ужасен.
  - Тогда...
  - Патриарх вредит Элуру. Как истинный патриот, я обязан ему противостоять. Он занялся не своим делом, и в таких условиях все страхи отходят на второй план. Остается только долг перед Родиной.
  - Речь, я так понимаю, идет об обязательном храмовом образовании для всех. Это вы считаете вредным для королевства?
  - В том числе, - кивнул граф, - Церковь такие вопросы заботить не должны.
  - У меня на этот счет другое мнение, но спорить я не буду, - священник сложил руки в замок и положил их себе на живот, - Как именно предстоит убрать Патриарха? Я надеюсь, речь идет не об убийстве?
  - Нет, - граф улыбнулся, - Вечером вам доставят бумаги. Любой, кто ознакомится с ними, с легкостью признает Патриарха предателем, решившим перейти на сторону Светлой Церкви. Вам нужно лишь выложить эти бумаги перед членами Синода.
  - В такую ложь никто не поверит, - с сомнением покачал головой священник, - Тем более Синод.
  - А кто сказал, что это ложь? - наигранно возмутился граф, - Все бумаги настоящие!
  - Так Патриарх..., - глаз священника задергался, - Продал нас Вобанэ?
  - Нет. Продал, но не Вобанэ. Это единственная ложь в этих бумагах.
  - Но кому..., - лицо священника озарилось осознанием, - Касу? Он продался герцогу Касу?
  - И снова неверно, Самуэль. Патриарх успел договориться с валерианцами. Их посол оказался очень ловким малым. Ходят слухи, что он даже герцога Каса обманул.
  - Тогда зачем врать про Вобанэ? Откроем правду.
  - И Патриарх все признает, а затем сообщит Синоду о том, как ловко он водил магов за нос, чтобы привлечь Валерию в лоно Истинной Церкви.
  - Ладно, - с сомнением пожевав губу пробормотал священник, - Я почитаю бумаги и даже готов вынести их на обсуждение Синода, выдвинув обвинения против Патриарха. Но остается главная проблема: у Патриарха большинство голосов. Синод состоит из его сторонников.
  - Уже нет. Со вчерашнего вечера эта информация больше не актуальна и не соответствует действительности. Ваше обвинение поддержат десять членов Синода Истинной Церкви, то есть подавляющее большинство. У Патриарха нет шансов.
  Вернувшись во дворец, граф Мутал тут же поспешил на прием к канцлеру, чтобы отчитаться об успешно выполненной работе и заодно получить следующее задание. По такому расписанию ныне жили многие из тех, кого Карл простил и оставил во дворце. Как ни горько было это кому-то признавать, но все бывшие заговорщики находились на особом учете в Каменной палате, и самой надежной защитой от виселицы для них было только одно: быть полезными для короля и королевства. Самому же графу все это еще и нравилось. И пусть у него нет высоких должностей, власти ему хватает.
  А еще у него есть то, что доступно лишь единицам - возможность держать чью-то жизнь в руках и решать, чем она закончится. Непередаваемое, знаете ли, ощущение! Вот так, еще вчера могущественный Патриарх, уже завтра станет никому не нужным стариком без власти, денег и влияния. Сегодня его судьбу решил граф Мутал. Такие эмоции стоят дорого.
  Но полноценного наслаждения от отчета о хорошо сделанной работы не получилось. Только граф стал смаковать подробности дела и выкладывать их канцлеру, как дверь кабинета распахнулась и в помещении зашел герцог Кас.
  Граф Мутал тут же побледнел и постарался сделать вид, что его здесь нет. Это канцлеру было нечего терять, и он мог позволить себе конфликтовать с герцогом, а иногда и вовсе идти ему наперекор. Мутал этого не мог. Графу хотелось жить и хотелось, чтобы эта жизнь протекала не в сырых подвалах какой-нибудь тюрьмы.
  - Приветствую вас, благородные графы, - герцог Кас взмахнул рукой и даже не подумал обозначить кивок головой, - Я тут до вас все дойти не могу, чтобы погово...
  Прервавшись на полуслове, герцог внимательно посмотрел на канцлера, а затем на его помощника.
  - Вы чего от меня глаза прячете? Опять заговор решили устроить?
  - Это мой кабинет, ваше сиятельство и я прошу вас...
  - Не зли меня, Нури, - герцог плотоядно улыбнулся, - Я знаю чей это кабинет, а еще знаю, что похороню тебя здесь, если мне будет надо. Рассказывай, что вы там натворили, что теперь один боится дышать, а второй в глаза не смотрит. И, Мутал, хватит дрожать! Бесишь!
  Сев за стул, герцог Кас принялся ждать ответа на свой вопрос, а граф позволил себе немного расслабиться. Трусом он не был, но древний маг пугал его до зубовного скрежета. Мутал даже представить себе не мог, насколько этот человек могущественен, и где предел его возможностей. Он только знал, что его, одного из самых влиятельных людей королевства, нельзя даже сравнивать с герцогом, и этого знания графу более чем хватало, чтобы даже не пытаться перейти дорогу этому человеку и всегда обходить его стороной.
  - Я жду! - поторопил аристократов герцог, когда ни один из них так и не промолвил ни слова.
  - Мы убрали Патриарха, - с обреченностью произнес канцлер.
  - Убили что-ли?
  - Нет. Завтра на синоде его обвинят в работе на Светлую Церковь и отстранят от должности.
  - Так, - герцог расслабился, - А меня вы чего боялись?
  - Патриарх ваш человек.
  - Не мой он, - скривился Кас, - И никогда им не был. Но вы уверены, что на синоде обвинения будут поддержаны?
  - Да, ваше сиятельство, - видя реакцию гостя, канцлер тоже немного расслабился, - Мне удалось получить заверение большинства священников в том, что они поддержат обвинения против Патриарха.
  - Ладно. Завтра у Истинной Церкви будет новый Патриарх. А что далее?
  - Я не буду вмешиваться в дела церкви, но все законотворческие инициативы старого Патриарха будут забыты.
  - Вы это гарантируете?
  - Да, - канцлер вдруг осознал, что Касу тоже не нравились последние шаги Патриарха, - Ни один из законов принят не будет.
  - Это хорошо, - герцог улыбнулся, - Если в этом будет нужна помощь, то обращайтесь. И еще, поговорите с Верховным магом. Его инициативы относительно кровавых магов надо поддержать.
  - Я поговорю с архимагом, ваше сиятельство, - осторожно заявил канцлер с недоверием глядя на герцога, - Если предложения его высокопревосходительство будут разумны...
  - Они разумны, Нури. Ничего более разумного даже я предложить не могу. И Элуру от них будет одна польза.
  - Я понял, ваше сиятельство.
  - Вот и хорошо, - герцог неожиданно хлопнул ладонью по столу, и оба аристократа вздрогнули, - Тогда вернемся к тому, зачем я пришел. Принцесса Анна.
  - Что с ней? - насторожился канцлер.
  - Умненькая девочка, но немного завистливая.
  - Бедность королевского двора Сахии общеизвестна.
  - Верно, - кивнул герцог, - Только я забыл об этом и нарушил ваши планы по встрече. Вы очень ловко придумали как сделать так, чтобы не выпячивать богатства Элура на первый план. Жаль только, что забыли уведомить о своих задумках меня.
  - Благодарю ваше сиятельство и признаю свою ошибку. Я должен был действовать через вас, ведь король поручил это дело вам.
  - Вот и разобрались. Надеюсь, в будущем подобных недоразумений больше не будет, и мы станем находить общий язык быстрее.
  - Не сомневаюсь в этом, ваше сиятельство.
  Кивнув канцлеру, герцог поднялся и неожиданно посмотрел на графа Мутала.
  - Со священниками и Патриархом, твоя работа?
  - Да, ваше сиятельство, - не посмел соврать Мутал.
  - Хвалю. Спасибо, - улыбнувшись, Кас погрозил графу пальцем, - И хватит уже проходить мимо моих покоев бегом, я же не страшный.
  С этими словами герцог быстро покинул кабинет, оставив двух растерянных аристократов в полном недоумении.
  - Не страшный..., - пробормотал Мутал, - Был бы не страшный, так я может быть и не бегал бы. А так... Как вспомню обугленную тушку барона... Б-р-р.
  - Теперь придется не бегать, - усмехнулся канцлер, - И встреч не избегать.
  - Это да, - расстроился граф, - После такого прямого приказа прятаться уже никак нельзя.
  
  *****
  
  Селма зашла в спальню принцессы и, сделав поклон, встала у стены, пристроившись к ряду уже стоявших там фрейлин. Правда, фрейлинского шифра у нее не было и, как у жены герцога Каса, быть не могло, но это не мешало девушке приходить сюда как на работу и исполнять при принцессе все фрейлинские функции. Разве что ей за это не платили.
  Но насчет последнего герцогиня не переживала, деньги ей были не нужны. Муж положил ей щедрое годовое содержание, которое ей было некуда тратить. Так что, плата от принцессы ей была совершенно не нужна, да и грешно было требовать деньги с той, у кого их нет.
  А у принцессы Анны денег не было. Скромные платья из не самой лучшей ткани, простые украшения, самые лучшие и дорогие из которых были позолоченными, а не золотыми, предметы обихода, приличествующие скорее богатой купеческой дочке, чем настоящей принцессе. И все это не из-за скупости отца, как было у самой Селмы, а от банального отсутствия денег в казне королевства Сахия.
  Еще хуже ситуация была у тех девушек, что приехали в Элур вместе с Анной в качестве свиты. На одной из них вообще было платье из домотканой материи! А уж про украшения девушки даже не заикались. Селма даже начала чувствовать себя немного неуютно в своих роскошных и изысканных платьях, щедро расшитых камнями и драгоценностями. Она даже перестала носить ювелирные украшения, оставив только те, что приличествовали ее статусу, и носить которые она была обязана как герцогиня Кас. Также пришлось оставить все защитные амулеты, правда вампиры вошли в ее положение и прислали из Блада какие-то совсем уж простые, как они выразились, экспериментальные артефакты. Только предупредили о том, что применять их можно исключительно в самых крайних случаях, когда другого выхода нет, пояснив, что по мощи эти "простые" артефакты далеко превосходят все самые могущественные магические изделия, что когда-либо создавали люди.
  - Селма, - принцесса закончила расчесывать волосы, - Ты сегодня припозднилась. Что-то случилось?
  - Нет, ваше высочество, просто навещала с утра врача.
  - Что с тобой? - забеспокоилась Анна.
  - Все в порядке, ваше высочество. Оказалось, что я беременна.
  После такого заявления девушки никто в спальне не остался равнодушен. Все наперебой принялись поздравлять герцогиню и желать здоровья ее будущему ребенку. А еще каждая из присутствующих дико завидовала Селме, ибо теперь ничто не могло поколебать ее положение при муже. Осталось, разве что, родить наследника.
  Очень быстро разговор перешел на чисто женские темы. Молодые дамы делились теми крупицами мудрости, что у них имелись. Естественно, мудрость была получена от предков, а не из личного опыта. Под это девичье щебетание продолжилось одевание принцессы, которая сегодня планировала совершить большую прогулку по столице.
  Когда, наконец, утренний ритуал был завершен, Анна выпроводила из спальни всех, кроме герцогини.
  - У меня есть к тебе вопрос.
  - Слушаю, ваше высочество, - с готовностью приблизилась к сидящей девушке герцогиня.
  Стоило Селме сойтись с принцессой Анной чуть поближе, и она стала считать девушку своей близкой подругой. Нет, никаких тайн она Анне не открывала и вообще держала язык за зубами, как ее и учили, но вот желание всеми силами помочь юной девице, волей отца оказавшейся в чужой стране, было у Сельмы крайне высоко. Так, например, она уже выпросила у мужа несколько колец только для того, чтобы сделать Анне пару пустяковых подарков, после которых у будущей королевы появятся хоть какие-то пристойные украшения.
  - Ты можешь поговорить со своим мужем для меня. Но так, чтобы его величество Карл об этом не узнал.
  - Я не знаю, ваше высочество, - Селма была в курсе близких отношений короля и мужа, но вот степень доверительности их отношений была для нее загадкой, - Но могу я для начала узнать, о чем идет речь?
  - Да, - Анна закусила себе губу, немного ее пожевала и, наконец, продолжила, - Твой ребенок навел меня на мысль. Я хочу... Узнай, пожалуйста, у герцог Каса, можно ли с помощью магии заранее забеременеть ребенком определенного пола.
  - Хотите сразу подарить его величеству наследника? - Селма с теплотой взглянула на юную принцессу.
  - Да! И хочу, чтобы второй мой ребенок тоже был мальчиком.
  - Я поговорю с мужем и попрошу его не рассказывать о вашей просьбе королю, ваше высочество.
  - Спасибо, - Анна с благодарностью похлопала по руке герцогини.
  Принцесса сомневалась, что маги Элура или Каса могут делать то, о чем она спросила, но за вопросы денег не берут и в лицо не плюют, так что ничего страшного. А вот о чем она умолчала, так это о своих страхах и предсказании.
  Страхах рожать и старом предсказании о том, что иметь больше двух детей ей нельзя.
  
  *****
  
  Стоило только небольшому челну уткнуться носом в землю, молодой парень тут же спрыгнул с него на песок пляжа и, сделав несколько шагов, остановился, после чего развернулся. Корабль, доставивший их сюда, болтался на волнах в паре сотен метров от берега. Длительное и, чего таиться, мучительное путешествие было завершено. Они добрались до нужного места и нашли тут остров.
  Осталось сказать что-нибудь пафосное и бодрое, но, как назло, никаких мыслей в голове не было, а все заранее заготовленные фразы выветрились из неё в мгновение ока. Кашлянув, молодой маг поймал скептический взгляд матроса на веслах, и это придало ему сил.
  - Мы не первые люди, что достигли и высадились на этой земле. Но все наши предшественники не достигли успеха. Плоды их трудов ныне забыты и разрушены. Мы же пришли сюда навсегда!
  - Ваше превосходительство! - матрос ухмыльнулся и испортил всю торжественность момента, - Разгружать когда начнем?
  - Торопишься домой? - зло процедил маг, которого оборвали на полуслове и не дали договорить.
  - Очень, ваше превосходительство. Жена ждет, да и его сиятельство послал меня сюда не разговоры вести, а дела делать.
  Мысленно прокляв наглого матроса, парень махнул рукой, приглашая и других пассажиров лодки выбраться на берег. Сам же он стал осматривать то место, что отныне и навсегда являлось его домом.
  Когда некоторое время назад к нему, юному выпускнику Магической Школы Ебурга, подошли с предложением заключить пожизненный контракт, он воспринял эту идею скептически. В силу ограниченности своего магического дара, звезд с неба юноша не хватал, но пожизненный контракт? Увольте! Дураков нет!
  Но, узнав подробности будущей работы, свое мнение он все же изменил. Да и кто бы не изменил?
  Ему предлагали стать главой целой колонии на южных островах. Никаких начальников. Никакой рутинной работы. Никакой бюрократии. Только подчиненные и личная ответственность, заключающаяся в защите и развитии поселения на новых землях. А в нагрузку к столь интересной работе ему давали десяток серьезных артефактов в личное пользование и сразу двух служанок для обеспечения всех его потребностей. Причем было прямо сказано, что детей от обеих стоит признавать своими и не ограничивать себя в их количестве.
  Молодой парень не устоял. Даже то обучение, что ему пришлось пройти для будущей жизни на островах, не убило его энтузиазм, а после принесения магической клятвы пути назад уже не было. Пожизненный контракт был заключен, а самое важное путешествие в его жизни началось.
  И вот он прибыл к цели! А вместе с ним до острова добрались семь крестьянских семей, священник, кузнец, три солдата и семь молодых девушек. И нет, седьмая была предназначена не для священника. Наглый кузнец тоже затребовал себе двух "служанок". И, что удивительно, получил их, причем без вопросов.
  - Как назовем это место, маг? - рядом с молодым парнем встал еще один юноша, но в рясе.
  - Добрая бухта!
  Название маг придумал еще вчера, пока их судно курсировало вдоль берега, выбирая наиболее удачное место для основания здесь поселения.
  - Мне нравится, - священник одобрительно похлопал мага по плечу, - Добрая бухта... Звучит!
  - Я тоже так думаю. А теперь, давай займемся делом. Корабль сам себя не разгрузит.
  Когда двое суток спустя быстрый клипер поднял паруса и устремился назад к обжитым северным территориям континента, на месте будущего поселения возвышалась гора бочек и ящиков, а также пара десятков палаток. Начало новой эры колоний, было положено.
  
  *****
  
  - Ладно. С обмундированием двух новых терций проблем не будет. Мануфактуры работают исправно и продукцию выдают в срок, есть даже некоторое перевыполнение плана. Так что, оденем и снарядим солдатиков как положено, - Леонид нервно постукивал пальцами по столу, - Но, кто-нибудь из присутствующих объяснит мне, где мы найдем рекрутов? Десять тысяч желающих стать солдатами мужиков на дороге не валяются! Опять деньгами заманивать будем?
  - Можно и деньгами, - пробормотал Константин, но, поймав гневный взгляд Казначея, быстро исправился, - Хотя это нежелательно.
  - С оружием тоже будут проблемы, - буркнул один из офицеров Корпуса Армии, - Быстро обеспечить необходимое количество можно только за счет частичного разоружения наших трех терций или отмены уставного оружия.
  - Так что делать будем? - взгляды всех присутствующих сосредоточились на самом главном вампире за столом.
  Врастал в новую должность вице-алукарда Константин с некоторым трудом. Привыкнув повелевать, теперь ему приходилось переучиваться работать в новых условиях. И ведь вроде бы все тоже самое, но есть нюансы. Как гласит народная мудрость: те же яйца, только в профиль. И этот самый "профиль" оказался размером с хорошую горную гряду. Так что теперь даже простейшее задание алукарда - сформировать две новых терции для боевых действия в Сахии, превращалось в мучительную процедуру.
  Вот и сейчас, выяснив, что пять терций вампиры никак не потянут, Константин был в некоторой растерянности. Раньше он бы не сомневался. Нельзя пять, но можно четыре? Пусть будет четыре. Тем более, что здесь, в герцогстве Кас, три полнокровные терции вроде бы как не нужны. Вурдалаков они не остановят.
  Но с другой стороны, есть четкий приказ алукарда о пяти терциях. И есть знание, что вурдалаки не так глупы и разведку имеют на уровне. Все же три терции или две - это большая разница, и не стоит сбрасывать со счетов фактор простого устрашения вурдалаков размерами войска, что может ждать их в Элуре.
  - Никакого разоружения, - Константин решился, - Формируем полнокровную терцию для Сахии. Для Южных островов создаем костяк, на основе которого будем постепенно доводить терцию до необходимого численного состава. Обе терции передать под командование генерала Каларгона. Пусть развлекается.
  - Будет исполнено.
  - И еще! - вице-алукард поднялся на ноги, - Раз у нас такие проблемы с оружием, я хочу видеть планы по расширению военных мануфактур.
  - Это экономически необоснованно. Нам невыгодно...
  - Не части! - прервал Константин Казначея, - Нам выгодно иметь крепкий тыл, а если мы не можем обеспечить себя нужным оружием, это уже не нормально.
  - На складах огромное количество самого разного оружия, - запротестовала Казначей, - Там сотни тонн разных острых железяк. Используйте их, а не тыкайте мне в лицо бумажки об унификации и уставном вооружении! Саша с какого-то перепугу придумал терциям новые доспехи и оружие, и никто ему даже слова не сказал! Нельзя так! Такие вопросы надо согласовывать по финансовым возможностям.
  - Оксана, - Константин с трудом сдерживал смех, - Время не стоит на месте. То оружие, что мы положили на склады два века назад, сейчас не всегда актуально. Более того, чуть ли не половина нашего арсенала - это оружие гномов.
  - Мы можем его продать, - подал идею воевода, - Оружие сейчас в цене. Многие возьмут даже гномье. Тем более, что сталь там лучше человеческой.
  - Да будет так, - провозгласил Константин, - Продать старое оружие и на эти деньги провести модернизацию и строительство новых военных мануфактур. Тем более, что-то мне подсказывает, что в ближайшие годы спрос на любое оружие будет только расти. В накладе не останемся.
  
  *****
  
  - Кто это?
  - Делегация горожан Фургайма, ваше превосходительство. Это приграничный городок в Валерии.
  - Чего они хотят?
  - Заступничества, ваше превосходительство. У соседей, в Валерии, неспокойно. Идут погромы, семьи магов уничтожаются под корень. Магический Совет уже ответил очень жестко. Жители Фургайма опасаются, что их уничтожат как мятежников.
  - А они мятежники?
  - Нет, ваше превосходительство. В Фургайме выступлений против магов отмечено не было. Торговый городок, богатый. Их все устраивает. Никаких погромов не было.
  - Богатый, говоришь?
  Магистр Елот с интересом глянул вниз. За время разговора с помощником вид с надвратной башни его замка ничуть не изменился. Все те же добротные повозки и всадники в приличных одеждах, с надеждой ожидающие решения мага. Вот только упоминание о богатствах города изменило все. Деньги магистру были нужны. Отец не понял порывов души не старого еще мага и на загулы и пирушки ответил лишением содержания и ссылкой в отдаленный замок на границе Бади и Валерии.
  - Богатый, ваше превосходительство, - подтвердил помощник, - Они готовы платить вам двойную ставку магистра в день.
  - Что? Платить? - маг схватил собеседника за грудки, - Так они хотят меня нанять?!
  - Да, ваше превосходительство, горожане желают заключить с вами временный контракт найма для обороны города, чтобы вы при необходимости защитили их от валерианских магов.
  - Быдло!
  Елот был не обычным магистром. Ему повезло родиться в семье герцога и, более того, быть в ней старшим отпрыском и, соответственно, наследником всего огромного состояния своего отца. Он не работал ни одного дня в своей жизни. Более того, Елот был одаренным и сильным магом, так что и на учебу отвлекался от гулянок и развлечений не сильно.
  Именно по этой причине его обучение в Валерии было коротким и провальным. Даже денег и влияния его отца не хватило, чтобы непутевого отпрыска оставили учиться в лучшем магическом учебном заведении мира. К счастью, нашлись те, кто был не так щепетилен. Они то и обучили Елота всем премудростям магии, а заодно показали путь по которому надо идти к вершинам могущества. Магия Крови! То, что так ненавидят в проклятой Валерии.
  - Пригласи делегацию в замок. Накорми и напои. Скажи, что я дам им ответ завтра.
  - Слушаюсь, ваше превосходительство, - помощник попытался было отойти, но был схвачен за шкирку и возвращен на место.
  - К вечеру все эти травоеды должны крепко спать. Ты меня понял? - магистр приблизил лицо вплотную к лицу слуги, - А ночью они должны лежать на жертвенном круге. И если в этот раз ты дашь кому-то сбежать, сам окажешься на их месте. Ясно?
  Помощник яростно закивал головой, а капельки пота потекли по его лбу. Зная своего хозяина, он нисколько не сомневался в том, что тот свою угрозу выполнит. И надо было ему намедни пожалеть двух крестьянских девчонок и устроить им побег! Теперь сам под смертью ходит.
  Работать пришлось всю ночь, хозяин был в ударе. Горожане один за одним ложились на магический круг и, умирая в мучениях, щедро делились силой с магистром Крови. Только под утро Елот успокоился, насытился и отпустил своих подручных немного поспать. Но уже в полдень он всех разбудил и сообщил о своих дальнейших планах.
  - Раз быдло подняло руку на магов, мне, как истинному магистру, необходимо наказать их. Валерианцы не могут совладать со своими травоедами, и я покажу им, как надо действовать. Через час мы выступаем.
  - Ваше превосходительство! А как же границы? Что скажет король и ваш батюшка?
  - Я вернусь с богатой добычей и утру нос этим чистюлям, не признающим магию Крови. В Бади все признают мою силу и, наконец-то, наше жалкое королевство станет похожим на цивилизованные страны. Все будет как в империи! Такие маги как я будут пользоваться заслуженным уважением и почетом. И что мне после этого король и батюшка?!
  Больше у подручных вопросов не было, и небольшой отряд отправился к границам Валерии практически налегке. Даже Елот сел на коня, заявив, что достойную карету он найдет в валерианском городе.
  Но первый бой пришлось дать еще на территории родного королевства. Пограничная стража наотрез отказалась выпускать их в Валерию, и Елот, недолго думая, разрушил пост, убив нескольких солдат. На этом магистр не остановился и, приказав схватить выживших, тут же замучил их насмерть.
  К Фургайму Елот подступил заряженный силой под самую макушку. Слугам казалось, что даже воздух вокруг их господина светится и бьет приблизившихся молниями, а сам он способен убить одним взглядом.
  Проверить это утверждение получилось быстро. Вернувшийся из города гонец сообщил, что там уже хозяйничают валерианские солдаты в цветах одного из магических орденов, и вообще все спокойно, и никаких беспорядков не наблюдается. Гонец был убит на месте, как и конь под магистром, который разъярился так сильно, что все вокруг уже попрощались с жизнью. Но большой опыт ночных развлечений, когда он спаивал приятелей до смерти, а сам развлекался пытками и изнасилованиями, даром не прошел. Уже спустя минуту Елот взял себя в руки и стал думать над тем, что делать дальше.
  Вскоре из города выехал небольшой отряд и приблизился к гостям из Бади. Его возглавлял седой маг в дорогой одежде и легких доспехах.
  - Кто вы такие, что вам здесь надо?
  - Я магистр Елот! - надменно бросил молодой маг, - Приехал, чтобы показать вам, как надо бороться с восстаниями травоедов. Слышал, что вы не справляетесь.
  - Вас обманули, ваше превосходительство, - валерианец был так надменен, будто бы разговаривал не с более сильным, а с одним из своих слуг, - Ваша помощь не нужна.
  - Тем не менее я приехал.
  - И уже можете уезжать, ваше превосходительство, - рассмеялся маг.
  - Уеду, - Елот разъярился, - Только сначала получу плату за свою помощь вам. Тысяча золотых.
  - Помощь? Вы отвлекаете нас от работы, ваше превосходительство, и мешаете нам. Езжайте домой.
  - Ах ты безродное быдло!
  "Хлыст силы" обрушился на валерианца, но тот спокойно отбил заклинание чем-то воздушным.
  - Езжайте домой, ваше превосходительство, иначе я разозлюсь и посчитаю ваши действия нападением.
  - Тварь!
  На этот раз Елот не стал применять свои излюбленные заклинания, которыми было так весело гонять испуганных горожан в столице. Перед ним был опытный маг, закаленный не в одном десятке схваток, и бить его надо было по-настоящему.
  "Волна страха" и "кипящая кровь", ради которых Елот не пожалел сил, в мгновение ока превратила небольшой отряд в беспорядочную кучу тел людей и лошадей. Но даже эти заклинания не убили вообще никого из валерианцев, которые пусть и с трудом, но поднимались на ноги и выбирались из под туш мертвых коней. Опытный валерианский маг сумел защитить свой отряд даже от сильного удара. Видя такое безобразие, магистр окончательно рассвирепел и применил "испарение". В этот раз защита не выдержала.
  - Так-то. Будете знать, кто тут настоящий маг! - Елот с удовольствием смотрел на обезображенные его магией тела, - Пригоните мне три десятка пленников. Нам еще город штурмовать, а я что-то выложился.
  В городе "развлекались" целых двое суток. Прекратили только после того, как разведчик доложил, что к развалинам Фургайма приближаются валерианские войска. Бросив всю добычу, взятую на пепелищах, Елот поспешил убраться домой.
  Теперь он был известен, и отец не посмеет урезать ему содержание, так что о потерянных трофеях можно было не горевать. Куда больше магистру понравилось убивать одновременно тысячи людей. Такой выход силы Крови буквально превращал его в архимага. Жаль, что всего на пару минут, но зато эксперимент можно считать успешным. Магия Крови не имеет соперников! И заплачено за это было жизнями валерианцев! Огромная удача, что все так хорошо сложилось, и он сумел воспользоваться своим шансом. Теперь Бади признает его заслуги, и отец будет им гордиться.
  - Ваше превосходительство! На границе стоит королевский отряд с магами.
  - Нас встречают? - усмехнулся Елот и подбоченился.
  - Да, ваше превосходительство. У них приказ арестовать нас.
  - Что? Ты бредишь?
  - Ваше превосходительство, не погубите! - заверещал помощник, - Его величество объявил вас мятежником!
  
  *****
  
  - Милый, ты куда собрался? - Селма соблазнительно растеклась по постели и, высунув из под одеяла обнаженную ногу, провела ей по бедру одевающегося Александра.
  - Надо кое-кого навестить.
  - Но ведь ночь...
  - И это мое время, дорогая, - вампир поймал ногу жены и, поцеловав ее, вышел из спальни, - Буду утром. Не скучай.
  Стоило Александру оказаться в гостиной, как он помахал рукой своей охране и переместился в Великий лес. Полчаса назад Евгений попросил его срочно усилить своим присутствием отряд, что вел здесь войну с мелорнами и лешими. Подробностей алукард не сообщил, но их герцог надеялся получить на месте. Хотя дело, скорее всего, в очередном поселении леших, что никак не могли смириться с тем, что в их родном лесу появились новые хозяева, которые совершенно не уважают деревья. Собственно, лешие и представляли собой главную проблему вампиров в Великом Лесу, эффективно бороться с которой пока никак не получалось. Приходилось действовать грубой силой.
  - Экселенц! - на появившегося посреди лагеря триумвира мгновенно среагировали, - Отлично, что вы пришли!
  - Все так плохо, что даже один вампир может решить исход дела? Задают вам лешие жару?
  - Еще какого, экселенц! - развеселился вампир, - Но вы нам нужны не против них, к коротышкам мы привыкли. Они для нас как комары. Только комары нас не кусают, а эти могут.
  - Так зачем вам нужен я?
  - Эльфы, экселенц. Большой отряд ушастых приближается к нашему третьему лагерю, а там вообще никого нет! Эльфы будут в лагере через пятнадцать минут, а наши вернутся только через тридцать. Нельзя дать ушастым возможность узнать о том, что в их родных буреломах завелись вредители. Удержите их до подхода нашего отряда.
  - Нет проблем, - Александр требовательно протянул руку, и собеседник, быстро порезав себе кисть, капнул в нее пару капель крови.
  Выяснив местоположение третьего лагеря, герцог тут же телепортировался туда и, активировав все свои защитные артефакты, стал ждать. Вообще, выходило, что у вампиров случилось самое настоящее ЧП. Такое, что пришлось задействовать не просто руководителя, но и его стратегический ресурс - возможность мгновенного перемещения в пространстве.
  И все это на фоне отвратительных новостей из Валерии, где какой-то болван устроил резню, пустив под нож целый город. Небольшой, но и от этого становилось дурно во время чтения о последствиях проделок этого мясника. А хуже всего было то, что этот кровавый магистр никого не удерживал в городе и беглецов оттуда, а значит и свидетелей, было множество. Они то и разнесли по округе новость о тех зверствах, что творят маги с простыми людьми. Мятежи и погромы против одаренных мгновенно выплеснулись за пределы Валерии.
  Единственной светлой новостью последних дней была информация о беременности супруги. Их с Селмой постельные забавы принесли практически мгновенный результат, и через девять месяцев вампир впервые в своей жизни станет папой. Хорошо, что мужчины вампиры могли познать радость отцовства. И жаль, что ученые никак не могли подарить эту радость вампирессам.
  Оставив все мысли, Александр достал палаш, пару раз для разминки взмахнул им в воздухе и легко побежал навстречу эльфам. Лучше всего было дать им бой в лесу, так, чтобы они даже не узнали о лагере. И пусть у ушастых все еще был огромный бардак после гражданской войны, им и правда не стоило знать о чужаках, блуждающих по их землям как у себя дома, да еще и взрывающих их священные рощи.
  Авангард эльфов исчез в "огненной вьюге". Вампир даже не стал убеждаться, что убил там всех, солдаты касты Бойцов никогда не обладали магической защитой. Впрочем и каста Воинов никогда не шиковала и тоже не давала своим солдатам ничего похожего на защиту от магии. Высокомерное и наплевательское отношение к представителям низших каст было у эльфов в крови. А у тех, кто недавно и сам был представителем этих самых низших каст, и вовсе все эти чувства были усилены в два, а то и три раза. Поднявшись из грязи, новые князья вообще не считались со своими бывшими соратниками.
  Пара "огненных шаров" лишила отряд еще трех десятков солдат, и только тогда эльфы среагировали и, поняв, что их убивают, разбежались по кустам. Наверное, это была самая дурацкая идея в их жизни.
  Ускорившись, Александр стал быстро вырезать солдат по одному, но в этот раз их кровь еще и наполняла его желудок. Периодически швыряя вокруг убийственные заклинания и продолжая жрать, вампир за восемь минут вырезал основные силы отряда, что должен был выяснить, с кем же дерутся лешие на окраинах Великого леса. Еще спустя три минуты перестал существовать и арьергард.
  - Славная работа, экселенц, - подоспевшие к лагерю вампиры застали только следы случившегося побоища и возможность немного побаловать себя кровью умирающих и недавно убитых.
  - Славная, - кивнул размявшийся Александр, - Но как случилось так, что вы бросили лагерь без охраны?
  - Так нет здесь никого, экселенц. Всех леших вырезали еще на прошлой неделе, да и ночь на дворе! Кто же знал!
  - А ушастые откуда взялись?
  - Без понятия! Сами удивляемся. Логичней всего было послать отряд туда, где у нас стоит четвертый лагерь. Там сейчас шумно, а за три последних дня там уничтожили десятерых разведчиков эльфов. Зачем они отправили солдат сюда, да еще и ночью - загадка.
  - Из-за вашей безалаберности мне пришлось бросать все дела и мчаться к вам. И загадки никакой нет, - ворчливо произнес Александр, - Зарубите себе на носу, что есть такая вещь, как интуиция, и, благодаря магическому фону, у местных она будет только расти век от века. Через пару столетий такие "удачные" решения будут в норме. Даже на ночь глядя!
  Оставив задумчивых вампиров, Александр переместился в Алье. Раз уж он пообещал супруге вернуться утром, то ночь надо было использовать на полную катушку и навестить всех старых знакомых. Тот же Роз явно будет "рад" побеседовать с "коллегой" по ремеслу. А потом можно будет заскочить в Ур и Александрию, да и в Ороде побывать надо. Все же Элур вроде как с ними воюет. Так что посмотреть одним глазком, что там и как, обязательно стоит.
  
  *****
  
  - Вы намеренно отправили их на смерть.
  - Я повторяю, что ваш отряд был направлен на границу с обычной патрульной миссией.
  - И был на ней полностью уничтожен! Ночью! Наверное посланцами богов! Ведь больше никаких следов там найдено не было! - разгоряченный эльф давно бы схватился за оружие, но на прием к Великому князю ему не дали взять даже зубочистку, - Вы намеренно лишили меня сил, чтобы ваш ставленник бросил мне вызов за трон!
  - Князь Мириниэль не является моим ставленником. Его выступление против вас такая же новость для меня, как и для всех вокруг.
  - Рассказывайте эти бредни своим шлюхам! А я иду искать защиту у Бессмертного совета. Ветвистый трон и великий князь мне больше не указ! Я не выполню ни одного вашего приказа. Это война!
  Бросив обвинения в лицо, один из князей эльфов покинул покои не забывая оглашать воздух угрозами и обвинениями, ни одно из которых не было истинным.
  Великий князь швырнул вслед посетителю тяжелую чернильницу и испачкал ее содержимым всю дверь. Огромное черное пятно на створке красивой двери немного привело его в чувство. В последнее время в Великом лесу творился ад, и его причин Великий князь не знал и был ему совершенно не рад. Да, ему был нужен хаос, но управляемый. А то, что происходило вокруг... Врагу не пожелаешь жить в такие времена. Казалось, что худшие моменты былой гражданской войны возродились, и эльфы вновь готовы вцепиться в горло друг друга. Страшные времена.