Дружина герцога.
  
   Мы стояли на крепостной стене и смотрели на небольшое облако пыли, которое медленно приближалось к городу. Дороги здесь не отличались прямолинейностью, интересующая нас просматривалась максимум на триста метров.
   При подходе к восточным воротам меня остановил Мурдан. С видом человека, ныряющего в ледяную воду, хорошо хоть не зажмурился, произнес:
   - Ваша милость, я не могу позволить своим людям участвовать в предстоящей битве. Сюда идут люди герцога, это не враги, это такие же солдаты империи, как и мы.
   Здрассьте, приехали. А ведь Малинар предупреждал. Хорошо, попробуем сначала по-хорошему.
   - Я понимаю вас, господин Мурдан, перед вами сложный выбор. Так я и не прошу вас участвовать в каких-либо боевых действиях, мне нужны только те десять лучников, о которых мы, как мне казалось, договорились ранее. Кроме того, я даю вам слово, что без особой нужды не пострадает ни один солдат герцога.
   - Нет, Ваша милость, это совершенно невозможно.
   Не получается по-хорошему. Бывает. Тогда зайдем с другой стороны.
   - Как вы думаете, господин Мурдан, кто из ваших подчиненных сделает хоть шаг, если я убью вас прямо здесь и сейчас? Найдутся такие герои? Или вы думаете, что после подобного представления они дружно откажутся выполнять мои приказы? Учтите, они простые люди и у них в голове нет сложных моральных терзаний.
   Мурдан угрюмо молчал.
   - Друг мой, давайте договоримся так. Вы все же оставляете мне десятку лучников и уводите всех остальных солдат в казармы. В случае провала моей затеи, спишите все на меня, что я забрал этих людей самовольно, под страхом смерти. Ну зачем вам так бездарно умирать? Тем более, что вы мне глубоко симпатичны.
   Мурдан помолчал, посопел, потом повернулся к бойцу, стоявшему неподалеку:
   - Жак, вызывайте отряд Хайдена.
  И не попрощавшись пошел в сторону казарм.
   Поэтому на смотровой площадке кроме нас с Гогой и Малинаром стоял отряд Хайдена в полном составе.
   Из-за поворота вдалеке показались первые всадники. На таком расстоянии деталей не разобрать, видно было только, что первые тридцать-сорок человек проехали на лошадях, остальные в пешем строю выдавливались на дорогу длинной серой лентой. Походную колонну замыкали с десяток крытых повозок. Серьезно подготовились ребята.
   Не доезжая метров ста до ворот, всадники и большая часть отряда свернули направо в сторону поляны за овражком. Три звена по семь бойцов подошли почти вплотную к воротам, наглухо перекрывая выход из города.
   Большого смысла в этом не было, если бы злодеи и разбойники хотели покинуть город, они это уже сделали бы. Скорее всего эта группа солдат создавала определенное психологическое давление на охрану ворот и жителей города.
   Если не думать о том, что все эти люди пришли по мою душу, то на их работу смотреть было одно удовольствие. Вот что значит опыт и выучка. Это вам не городское ополчение.
   Мгновенно по периметру поляны было выставлено боевое охранение, часть людей устанавливала большой шатер для командования, часть крепила шатры попроще. Запылали первые костры для приготовления пищи. Со стороны все выглядело как хаотичный муравейник, но только выглядело. Все роли и задания были отработаны неоднократно. Для лошадей выгородили небольшой загон, там тоже трудились несколько человек.
   Как я понимаю, немедленного штурма города не будет, и это очень хорошо. Командир отряда герцога решил не врываться сразу в город со всеми вытекающими из этого последствиями. Все-таки это город империи и жители в нем находятся под защитой императора.
  Вся эта спокойная работа по обустройству временного лагеря на виду у города создавала определенный посыл. Если те люди, что напали на резиденцию наместника, еще в городе, то пусть посмотрят, с кем придется иметь дело. Смотрите, сколько нас, смотрите, как мы вооружены. Может сами сдадутся. Если они уже ушли, то тем более торопиться некуда, завтра утром войдем в город и будем разбираться, что там произошло.
  Вечерело. Я спокойно стоял и смотрел на солдат герцога, ожидая от них первого хода. Люди Хайдена устроились на полу смотровой площадки, и парни внешне не выглядели сильно напуганными. Но, все-таки надо людей подбодрить.
  - Бойцы, как видите, сегодня штурма не будет. Не будет его и завтра, потому что ваши четкие действия, которые мы отрабатывали два дня, напрочь отобьют у гостей желание входить в город. И не забывайте про награду, которую я вам обещал. Мое слово крепкое, по золотому каждому.
  Парни заулыбались. Хайден, сидевший до этого с безучастным видом, довольно крякнул и пригладил свои роскошные усы.
  Я отозвал Малинара в сторонку.
  - Серж, теперь вся надежда на тебя. Держи коробочку, в ней двадцать золотых шариков. Ради всех святых, храни ее как кольцо любимой и не роняй. Иначе хоронить будет некого и нечего. Еще раз о наших действиях.
  Если через пару часов никто нас не потревожит, я поеду сам к командиру отряда. Внизу, около караулки, я видел заготовленные факелы, сходишь, возьмешь пару штук. Отложите с Хайденом двадцать стрел и намажьте наконечники смолой. Напоминаю, первая стрела уходит сразу, как только я махну белой тряпкой. Перед самым выстрелом и никак не раньше, достаешь шарик, аккуратно, но прочно крепишь его к наконечнику. Наконечник трехгранный, там между гранью и древком как раз есть место, где шарик не сильно повлияет на полет стрелы. То же самое делаешь перед вторым и третьим выстрелами.
  Малинар повторил задание, открыл коробочку, пересчитал шарики, закрыл и засунул ее куда-то в складки мантии.
  Еще одно. Покопайся в своей памяти, Серж. Нет ли в каком-нибудь официальном документе империи упоминания, что граждане должны пресекать различные нарушения закона, если они их вдруг заметят?
  - Тут и вспоминать нечего, - мгновенно ответил Малинар. - В Уложении Империи, написанном Сигзмудом Храбрым в 896 году от Начала новой Истории, сказано: 'Каждый житель империи обязан жить по закону и в меру сил своих не давать другим творить беззаконие'. Там еще сто шестнадцать пунктов, но я все дословно не помню.
  - Отлично, господин ученый маг, этого достаточно.
  Время тянулось безобразно медленно, но теперь только ждать, нам высовываться раньше времени совсем не нужно. Сам я поеду к гостям, только если прибывшие совсем шевелиться сегодня не захотят. Тронусь, когда совсем стемнеет, проще будет добраться до лагеря.
  Прошел еще час, начало потихоньку смеркаться. Я уже собрался послать гонцов за едой для нашего отряда, как на поляне у противника возникло какое-то движение и в сторону города, не торопясь, направились три всадника. По мере приближения становилось видно, что на разведку отправили трех серьезных мужиков крепкого телосложения. Человек в центре, наполовину запаянный в латы, держался чуть впереди - начальник, наверное.
  - Хайден, стройте отряд, веселье начинается.
  Со стороны поляны наш небольшой отряд, стоящий на крепостной стене, прекрасно было видно на фоне ясного вечереющего неба. Троица всадников направилась в нашу сторону и остановилась метрах в десяти от стены, чтобы не слишком задирать голову.
  - Я Тули Преймер, заместитель командира дружины шестого герцога, владетельного дона Омаго. Мы пришли с миром, защитить пострадавших и наказать разбойников. Мы требуем открыть ворота и выдать виновных в произошедших беспорядках. В противном случае город будет считаться вражеской территорией и будет взят штурмом. Даю вам пять минут на размышление.
  
  
  
  Отступление.
  
  
   Дон Ален Граман потягивал вино из старинного серебряного кубка, сидя на походном стуле в своем командирском шатре. Его как старого солдата совершенно не вдохновляла предстоящая работа в городе. Наводить порядок в имперском городе с помощью солдат - не самая лучшая идея, и славы ему явно не принесет. Но уже очень давно не было никаких заварушек, бойцы застоялись, вот и пусть разомнутся.
   Лет восемь назад, если память не изменяет, крестьяне в одной деревне случайно сборщика налогов убили. Так там отряд в пятьдесят человек справился за два дня. Кого из деревенских повесили, кого на каторгу отправили. Быстро и эффективно. Здесь тоже не хотелось бы задерживаться.
  Ни в каких злобных врагов, сумевших захватить резиденцию наместника, командир дружины не верил. Для этого нужен был серьезный отряд, человек сорок как минимум, а откуда ему взяться внутри империи? Бред. Скорее всего, возникли определенные разногласия внутри окружения наместника, которые закончились убийством дона Умартана, а может и еще кого-то. Такое уже бывало на долгом веку Алена.
   Но при этом был нарушен установленный порядок. И если Его светлость герцог Омаго направил дона Грамана этот порядок восстановить, то Ален сделает это без всякого сомнения. Неплохо было бы, конечно, обойтись малой кровью, но тут уж как получится, все зависит от самих горожан.
   Надо их немного постращать на сон грядущий, чтобы к утру дошли до кондиции.
  Пусть вон Тули съездит, он мужик представительный, у него хорошо получается детишек пугать.
   - Тули, - обратился Граман к стоящему рядом заместителю. - Возьми пару человек, съезди к воротам, объяви этим недоумкам ультиматум, ты знаешь, как это делается. Нагони на них страху, пусть до утра помучаются. И не задерживайся там, уже пора ужинать.
  
  
   Ух, как страшно. Только вот на поляне не видно оживленного движения, никто не строится в боевые порядки. Интересно, и что же случится через пять минут?
   - Уважаемый Тули Преймер, - пришлось кричать, чтобы меня услышали, - а что будет через пять минут?
   Похоже, парламентер ожидал другой ответ, поэтому несколько растерялся. Переглянувшись со своими спутниками, старший сделал неопределенный жест рукой. Мол, увидите.
   Хорошо, не нужно, наверное, их больше нервировать, а то еще обидятся. Я все же не теряю надежды все уладить миром.
   - Господин Преймер, через пять минут мы выдадим вам зачинщика беспорядков.
   Из-за надвигающихся сумерек выражение лица старшего парламентера было не разобрать, но я на его месте сильно удивился бы такой покладистости.
   Как раз пять минут у меня ушло, чтобы спуститься со стены, сесть на лошадь, выбраться за ворота и подъехать к могучей троице.
  - Уважаемый Тули Преймер, меня зовут магистр Гор ТэИвАнов. Это я убил наместника, но действовал по приказу императора.
  Я почему-то наивно полагал, что упоминание императора заставит прибывших меня хотя бы выслушать. Куда там!
  - Взять его! - скомандовал Тули, и оба всадника азартно рванули ко мне с двух сторон, намереваясь сбить с лошади. Судя по синхронности действий, этот маневр применялся ими не раз. Резвые ребята успели набрать приличную скорость, но до меня добраться, естественно, не смогли. Их лошадей, ударившихся о защитную сферу, откинуло в стороны вместе со всадниками, которые, не удержавшись в седлах, полетели кувырком на землю.
  Еще при подъезде к собеседникам я заранее выставил полную защитную сферу с учетом габаритов лошади. Энергозатратное дело, но в данном случае лучше перестраховаться. И себя, любимого, поберечь надо, и лошадку жалко, еще подстрелят какие-нибудь негодяи сдуру. Вот и пригодилось, как видите.
  Соратники старшего хорошо приложились об землю, оба хмуро отряхивались, что-то ворчали и повторную атаку, по крайней мере пока, не замышляли.
  Тули вытащил меч из ножен и медленно тронул лошадь в мою сторону. Остановившись метрах в трех, внимательно осмотрел меня, задержавшись на необычном для этих мест головном уборе, и спросил:
  - Кто вы такой?
  - Я уже представлялся, надо было слушать. Поедемте к Вашему командиру, там я представлюсь еще раз.
  - Никуда ты не поедешь, наглец! Слезай с лошади и сдай оружие!
  - Ты невежа, Тули, еще и видишь плохо. Где ты у меня оружие увидел? Вот этот небольшой кинжал?
  Тули зарычал и приподнял меч:
  - Сейчас я тебя проучу, клоун! Ты как со мной разговариваешь?! (Осталось добавить: 'И встать, когда с тобой разговаривает подпоручик!').
  И чего сразу 'клоун'? Подумаешь, бандана в цветочек на голове.
  Как-то дружеский разговор у нас совсем не клеится, вот же баран в латах, но не убивать же его, тогда о мирных переговорах придется забыть.
  Забрало шлема было поднято и на покрасневшем от гнева лице собеседника выделялись пронзительно голубые глаза и воинственно топорщащиеся усы.
  Клоун, говоришь? Ну, тогда мы сейчас фокус покажем, человек в консервной банке, надеюсь, тебе понравится. Я прицелился на его правый ус, произнес 'Огонь' и чиркнул виртуальной зажигалкой. Ус весело вспыхнул.
  Бравый воин, не ожидавший такой подляны, со всей дури хлопнул себя по лицу латной перчаткой. Ус он, конечно, потушил, хотя от него практически ничего не осталось, но при этом расквасил себе нос, из которого обильно хлынула кровь.
  Безлошадные бойцы, видевшие всю картину от начала до конца, стали осторожно отступать в сторону лагеря. Преймер безуспешно пытался остановить кровь.
  - Голову запрокинь, вояка! Кровь быстрее остановится!
  Кое-как справившись с разбитым носом, парламентер слезливо загнусавил:
  - Что за неприличные шутки, Ваше магичество?! За что вы меня так, я же на службе! Где ваша приличная одежда?
  - Я рад, уважаемый Тули Преймер, что мы опять с вами на 'Вы'. Если бы вы имели немного больше терпения, то я бы рассказал вам обо всем, что здесь произошло. Вместо этого вы пытались меня схватить.
  - Я выполнял приказ командира, - все так же плаксиво прогнусил собеседник.
  - Понимаю. Поэтому прошу вас проводить меня к вашему командиру, где я расскажу обо всем во всех подробностях. И не забудьте, пожалуйста, объяснить ему происхождение крови, в которой вы весь измазались.
  - Да, конечно, поедемте, Ваше магичество.
  
  Одноусый воин вложил меч в ножны, подождал меня, когда я поравняюсь с ним и мы, как закадычные друзья, поскакали к лагерю бок о бок. Подъехали к большому шатру, Тули спешился и, буркнув в мою сторону - Прошу обождать, - резво нырнул внутрь.
  Я, не торопясь, слез с лошади, огляделся и стал ждать приглашения в гости. Охрана в количестве четырех человек беззастенчиво меня разглядывала. Пусть смотрят, от меня не убудет. Защиту я уже давно не выключаю, времена смутные, неизвестно, кто и когда захочет покуситься на бедного инвалида. Только приблизил ее максимально к телу, чтобы окружающие не отскакивали от меня как мячики.
  Уж минут пять, как мой сопровождающий убежал в шатер, а Германа, в смысле Тули, все нет. Жалится, наверное, командиру, на свою тяжелую жизнь, понесенные утраты бравого вида и здоровья. Или измышляют товарищи по оружию, как ловчее меня прижучить. Вот только мага в этом мире, как выяснилось, прижучить крайне сложно.
  Или того хуже, просто маринует меня начальник шатра, чтобы показать свою значимость. Так я ведь и обидеться могу, сейчас зайду без приглашения и расскажу им в красках, что я думаю о подобном отношении к магам.
  Не успел. Откинулся полог входа, показалась говорящая голова -Тули:
  - Прошу проходить, Ваше магичество.
  Внутри горели несколько светильников, которые освещали невысокого худощавого человека в полном латном облачении. Вот из-за чего задержка случилась, думается мне. Не стал бы командир дружины в обычном походе, на ночь глядя, таскать на себе полный комплект железа. Это он готовился встречать залетного мага, в официальном своем костюме, так сказать. В сторонке отдельной группой стояли еще человек шесть.
  Очень колоритный дядька, седые виски и морщины на загорелом лице, осанка придавали ему совершенно киношный вид. Перебрав в уме известных актеров, понял, что больше всего человек в латах был похож на Майкла Дугласа.
  Правда командир был очень сердит и разговор начал на повышенных тонах.
  - Я дон Ален Граман, командир дружины Его светлости владетельного дона Омаго, шестого герцога. Немедленно представьтесь и потрудитесь объяснить причины этой безобразной выходки по отношению к моему подчиненному. Имейте ввиду, что я обязательно представлю доклад герцогу о произошедшем. И где ваша официальная одежда? Своим видом вы позорите все магическое сообщество!
  - Позвольте представиться. Магистр Гор ТэИвАнов, чужеземец.
  Та-да-да-дам! Немая сцена.
  Вот это фокус, вот это поворот для товарищей военных. Что делать с магом-хулиганом еще было более-менее понятно, а что делать с чужим магом? Такую ситуацию и в страшном сне не представить. Все это было написано на лицах встречающих.
  Первым опомнился, как и положено, командир. Его рука легла на рукоять меча.
  - Уважаемый дон Граман, я не думаю, что это правильная мысль. Если вы найдете в себе силы выслушать меня, вам многое станет понятно.
  Некоторое время командир размышлял, но здравый смысл и осторожность все же победили, и он кивнул головой:
  - Слушаю вас.
  - Я чужеземец, родом из далекой страны Россия, маг, путешественник. В этом году решил посетить вашу прекрасную страну и направлялся в столицу на встречу с императором. Дорога привела меня в славный город Ланов, где я с большим сожалением узнал о творящихся там беззакониях.
  Убийства простых граждан, грабежи и вымогательства стали нормой жизни в этом некогда процветающем городе. И кто виновник всех этих ужасов, позвольте вас спросить?
  Мой голос стал набирать силу.
  - Вы не поверите, сам наместник со своим отрядом личной охраны! Это немыслимо!
  Мой голос загремел.
  - Гарант свободы и права оказался насильником и убийцей! Светозарный благословил меня, и я выжег эту скверну каленым железом!
  Несколько озадаченный Граман сумел вставить свою реплику:
  - Это очень серьезные обвинения, господин магистр, и в этом деле нужны не менее серьезные доказательства.
  - У меня есть живые свидетели, - уже нормальным голосом ответил я, - которые готовы дать показания в ходе расследования произошедших в городе преступлений. Один из них - городской маг, господин Малинар. Как только доберусь в столицу, обязательно попрошу императора направить в Ланов специальную комиссию.
  Дон Граман хмыкнул:
  - Ну, это неудивительно. Маг с магом никогда не подерется.
  Давай, давай ехидничай, сейчас мы тебе шах объявим.
  - После ликвидации банды преступников, по чудовищному недосмотру вышестоящих властей (читай - дона Омаго, и Граман прекрасно понял, в кого я кидаю камень) прячущейся в резиденции наместника, мною были изъяты добытые неправедными трудами деньги и помещены в Императорский банк.
  Триста золотых на счет императора и двести пятьдесят золотых на счет города Ланов. Вот квитанции, извольте удостовериться.
  Вторая немая сцена. Отзвук чисел триста и двести пятьдесят все еще витал в воздухе, лишая присутствующих дара речи.
  Дон Граман осторожно, словно ядовитых змей, взял протянутые ему квитанции. Наконец, убедившись в правильности написания озвученных чисел, поднял голову и вопросительно посмотрел на меня.
  Сомнения товарища одолели, не подделка ли. Что ж, в данной ситуации вполне оправданное недоверие.
  - Извольте.
  Подошел поближе и поочередно приложил большой палец к печатям на квитанциях. Дважды вспыхнул и погас короткий яркий свет. Затем аккуратно забрал из рук потрясенного военного квитанции и положил их обратно в тубус.
  Не меньше минуты старший молчал, размышляя, что делать дальше. Наконец, он принял какое-то решение.
  - И все же, - откашлявшись произнес Граман, - Вам никто не давал права самолично вершить суд и лишать жизни людей, которые, возможно, и были замешаны в описываемых злодеяниях. На это есть Имперский суд.
  Поэтому я арестовываю вас для препровождения в замок герцога, прошу не чинить препятствий различными магическими штучками. Также вы обязаны представить суду герцога всех членов вашего отряда для скорейшего и справедливого разбирательства.
  - Какого отряда?
  - Отряда, с которым вы захватили резиденцию наместника. И не говорите мне, что вы действовали один, это просто невозможно.
  - Вы удивительно прозорливы, дон Граман, у меня действительно есть верные люди. А что будет, если я откажусь отправлять своих людей на суд герцога?
  - Тогда завтра мы войдем в город, с особым пристрастием допросим всех жителей и выясним все детали произошедшего. Вся боль этих людей будет на вашей совести, господин чужеземец.
  Понятно. Чего еще было ждать от карательного отряда.
  - Вы не поверите, дон Граман, я буду очень рад навестить господина герцога, но один и в качестве гостя. Это раз. Людей своих я вам, конечно же, не отдам и в город вы завтра не войдете, просто некому будет входить. Это два.
  Лицо военного пошло пятнами от плохо сдерживаемого гнева.
  - У меня практически двести человек, господин как вас там, я размажу вас как букашку! Еще надо посмотреть, какой вы маг.
  - Великолепно, господин Граман, именно этого я и ждал. Прошу выйти на улицу на пару минут, чтобы посмотреть, какой я маг. Уверяю, сейчас вам ничего не грозит. Пока.
  Командир отряда опять схватился за рукоять меча.
  - Не горячитесь, ткнуть мечом в меня вы всегда успеете, если сможете, конечно. Всего пару минут и потом делайте, что хотите.
  Несмотря на сгущающиеся сумерки, площадку перед шатром хорошо было видно с крепостной стены города. По крайней мере, я очень надеялся на это. За моей спиной выстроилась вся группа военных, присутствовавших в шатре, которые уже начали, наверное, отсчет запрошенных двух минут. Эка им не терпится действительно ковырнуть меня своими железками, наказать по полной наглеца. Наивные чукотские парни. Дон Граман стоял несколько отдельно и недовольно смотрел куда-то в сторону.
  Найдя взглядом Тули, я ему подмигнул и прищурился, как будто прицеливаясь. Мужик быстро прикрыл рукой оставшийся ус и спрятался за спины товарищей. Повернувшись к городу, достал из сумки свернутую полотняную салфетку и два раза отчаянно махнул ей вверх-вниз. Теперь только ждать.
  - Кому вы там машете? - с неприкрытой неприязнью спросил меня Граман.
  - Как кому? Своему отряду. Они сейчас подготовят мой подарок вам и пришлют сюда, надеюсь без опозданий. Вы знаете, господин Граман, дисциплина хромает везде, даже в отряде у мага.
  Последние слова потонули в грохоте взрыва. На опушке рядом с загоном для лошадей возник фонтан вздыбленной земли, в основании которого мелькнуло багровое пламя. По ушам ударила взрывная волна. Во все стороны полетели комья земли и горящие обломки дерева. Красота!
  Часть лошадей сорвалась с привязи и носилась по загону, остальные бились привязанные, пытаясь убежать от этого страшного места. В лагере возникла небольшая паника, быстро погашенная младшими командирами. Отряд спешно строился в боевой порядок, бойцы на ходу проверяли оружие и поправляли амуницию.
  Все мои собеседники, включая командира, выглядели пришибленными.
  - Что это было? - хриплым голосом спросил Граман.
  - Предупреждение. Завернутое в магическую форму. Вы же хотели посмотреть, какой я маг, насколько я помню? Пожалуйста, смотрите. Или прикажете сместить прицел к нам поближе, чтобы лучше видно было? Так это мы запросто.
  Граман промолчал.
  - Вы все еще настаиваете на входе в город для проведения допросов населения, господин Граман?
  Опять молчание. Ну-ну... Придется огоньку добавить.
  - Вижу, вы не приняли окончательного решения, я помогу вам.
  Опять развернулся в сторону города и дважды махнул платком-салфеткой.
  - Зачем вы опять машете? - заорал командир дружины.
  - Хочу и машу, вам-то какое дело. Вы молчите, я платочком машу. Вечер замечательный, ужинать уже пора, Вы не находите?
  Что хотел ответить мне Граман, я так и не узнал. Накрыло нас знатно. Теперь в принципе, понятно, что чувствуют солдаты на передовой во время артподготовки противника.
  В воздух взметнулась туча земли, по ушам здорово шарахнуло взрывной волной, все заволокло дымом. В лагере творился хаос. Загон с лошадьми сдуло, несколько лошадей, к сожалению, погибло, остальные разбежались по поляне. Стройные ряды боевого порядка отряда герцога смялись: кто-то упал на землю, кто-то беспорядочно метался по лагерю, часть солдат вообще побежала к дальнему леску.
  Группа поддержки отца-командира не сбежала только из-за страха последующего наказания, половина шатра завалилась, Грамана всего присыпало землей, начищенные когда-то латы смотрелись тусклыми железяками. В глазах этого много повидавшего взрослого человека плескался ужас.
  Да, господа, это вам не железяками размахивать, это совсем другие игрушки. Извольте посмотреть на далекое будущее вашего мира, а может и не сильно далекое.
  Меня же последствия взрывов обошли стороной, я уже научился уплотнять защитное поле до максимума, когда даже взрывная волна обходила защищаемый объект без последствий. Интересно было бы посмотреть, отравляющие газы поле сможет задержать? Но это точно не сегодня.
  Судьба третьего взрыва сейчас в руках Малинара. Если сможет успокоить наших лучников, если те не сбегут от страха, то выстрел будет, если же нет, то и бог с ними. Судя по виду военных, проверять силу моей магии желающих больше нет.
  - И-извините, Ваше магичество, - раздался голос Грамана, - не запомнил ваше имя сразу, еще раз извините.
  Да-а... Отца-командира и не узнать, совсем расклеился мужик.
  - Магистр Гор ТэИвАнов, уважаемый дон Ален Граман. Можно просто - магистр Гор.
  - Господин магистр, прошу прекратить ваши магические опыты, они слишком не безопасны. Давайте обсудим наши дальнейшие действия. Сейчас поправят шатер, и мы сможем там спокойно поговорить.
  Не успели. Ни шатер поправить, ни поговорить. Опять грохнуло. Лучше бы Малинар их распустил, чем так. Похоже, что у наших стрелков сильно тряслись руки, потому что вместо кучного попадания, получилась стрельба по площадям. Попали и в центр правого леска, и в овраг, и прямехонько в бывший загон для лошадей, благо уже совершенно пустой.
  Две стрелы-бомбы упали недалеко от шатра командира, причинив серьезный ущерб и тому, и другому. Шатер завалился полностью, всех военных, включая Грамана, раскидало как куклы. Хреново, если кто-то из них пострадал насовсем, совсем хреново.
  К счастью, по виду взрыва заряженный золотой шарик представлял собой классический безоболочный заряд фугасного действия, то есть без осколков. Это и спасло людей. Лошади командного состава и моя Ласка не пострадали, потому что были привязаны в отдалении с другой стороны шатра. Только перепугались, бедные. А командиру, как ни странно, еще и латы помогли смягчить действие ударной волны.
  Я подошел к Граману и помог ему подняться. Тот смотрел на меня с откровенным страхом.
  -Тысяча извинений, уважаемый дон, это уже не я, это мой младшенький балуется.
  - Кто?!
  - Сын. Младшенький. Неужели Вы думаете, что я просто так пришел в этот богом забытый городишко?
  Когда-то давно судьба забросила меня в эти края и несколько дней я провел с одной милой девушкой. И вот совсем недавно узнал, что у меня, оказывается, есть сын, и зов родной крови привел меня обратно в Ланов. Вы знаете, удивительно способный паренек растет.
  Но вы не волнуйтесь, я обязательно его накажу за самоуправство.
  Судя по обалделому выражению лица командира, четко соображать после легкой контузии ему было затруднительно. Вот и хорошо, какая-то часть той ереси, что я ему наплел, в голове у него все равно останется, пускай потом разбираются.
  Все-таки военные люди в любом мире, в любой стране парни крепкие, в основном. Смотрю - ожил, глазки забегали, мыслишки в голове заворочались. Это понятно, ему перед герцогом отвечать за невыполненную задачу. А как тут ее выполнишь, когда против тебя маг?! Надо срочно что-то придумывать.
  Рядом заворочались остальные участники, стали выкапываться из-под нападавшей земли. Вроде все живы, слава богу. В лагере наиболее стойкие солдаты наводили порядок, но на взгляд количество людей сильно поуменьшилось, часть бойцов разбежалась по окрестностям. И не факт, что все вернутся к утру.
  Принесли факелы, в их рваном свете разрушения на площадке командира выглядели еще более удручающими.
  Военные переместились за спину командира и хмуро оттуда взглядывали, ожидая приказов последнего. А Граман никак не мог найти подходящего решения, чтобы хоть что-то впоследствии предъявить герцогу в качестве результата. Пауза затягивалась.
  Самое время знакомить товарищей с моими друзьями, чтобы дурные мысли у военных даже не успели родиться.
  - Серый! - мысленно позвал я, - ты здесь?
  Перед глазами возникла картинка, на которой в круге света факелов стояла группа людей и отдельно еще один человек.
  - Подходи с ребятами, я вас с местным командиром познакомлю.
  Через несколько секунд из темноты за моей спиной показались три огромных волка. Группа военных, словно на тренировке, слитно сделала шаг назад.
  - Железнорык! - выдохнул Граман.
  - Знакомьтесь, это мой друг, действительно железнорык, - с этими словами я с гордостью посмотрел на Серого и положил ему руку на голову. И тут же ее отдернул, потому что волк в одно мгновение изменился: шейные пластины приподнялись, образуя монолитный круг, из надбровных дуг выдвинулись костяные щитки, максимально прикрывая глаза. Оскалив свои страшенные зубы, волк жутко зарычал, переходя куда-то в зону инфразвука.
  Оказывается, пока я любовался волком, из группы военных вышел юноша, встал перед Граманом и приподнял обнаженный меч. В неверном свете факелов казалось, что меч в руках парня дрожит, а может и действительно дрожал, страшно же.
  - Молодой человек, уберите меч, я не смогу удержать железнорыка, если перед ним размахивают различными железками. В этом случае конец для вас будет крайне печальным.
  - Это не железка, это легендарный меч рода Дега!
  Что, и впрямь легендарный? Посмотрел на него магическим зрением - просто железяка, без капли магии.
  - Как зовут вас, храбрый воин?
  - Не смейте издеваться надо мной! - воскликнул юноша.
  - Поверьте, у меня и в мыслях не было подобного. Оглянитесь, безрассудный вы наш, кроме вас никто не встал на защиту своего командира. Ваше имя?
  - Дон Олиер Дега, младший сын главы рода!
  - Замечательно! Дон Олиер, позвольте взглянуть на ваш легендарный меч, никогда такого не видел.
  Быстро обернулся к волку:
  - Серый, перестань, не пугай мальчишку. Тебе же, надеюсь, этот меч не опасен?
  В ответ волк презрительно фыркнул, рычать перестал, но защитные пластины не опустил.
  Погладил друга по морде и пошел парня спасать.
  - Ну, что, дон Олиер, покажете свой меч?
  После некоторого колебания, младший Дега меч все же отдал.
  Меч как меч, достаточно тяжелый, но это для меня. Парень хоть и тощий, но жилистый, ему может и нормально, тем более что они такими игрушками с детства развлекаются.
  Развернулся к волку и со словами: 'Серый, лови!' плашмя кинул в его сторону меч.
  Волк взвился в воздух и схватил зубами кинутую игрушку. На землю вместе с волком приземлились два огрызка легендарного меча, остатки Серый брезгливо выплюнул.
  По рядам зрителей прокатился горестный вздох. Молодой человек чуть не плакал:
  - Как вы могли так поступить, Ваше магичество?! Что я теперь скажу отцу?
  - Отцу вы скажете правду. Или мне надо было позволить этому замечательному красавцу откусить меч вместе с вашей рукой и головой в придачу? Тогда бы вы уже ничего не смогли рассказать своему отцу. И поверьте взрослому человеку, одного выхода с простым мечом против железнорыка вполне достаточно, чтобы удостовериться в вашей храбрости.
  И, кстати, не забудьте забрать огрызок вашего меча. Лет через триста он станет действительно легендарным и главной реликвией вашего рода, а о вас будут написаны героические баллады.
  Повернулся к Граману.
  - Дон Ален, на этом предлагаю закончить показательные выступления. Шутки в сторону. Слушайте меня внимательно. Завтра в семь утра мы все вместе выдвигаемся в обратный путь, в замок герцога. С этой минуты любой из вас, кто зайдет за линию оврага, будет убит, мои друзья позаботятся об этом.
  Я подошел к командиру отряда вплотную.
  - Убедительно прошу вас не принимать неправильных решений. В город вы войти не сможете, а бесполезная гибель людей будет на вашей совести, и об этом мне придется доложить императору. Он наверняка расстроится, подумайте об этом.
  Сейчас дайте мне с собой человека, который по вашему указанию снимет людей, которые стерегут городские ворота, потом вы сменить их не сможете. На этом я откланиваюсь, всего хорошего, до завтра.
  В гробовом молчании я покинул лагерь. Перед этим подошел к Серому и обнял его за шею.
  - Спасибо, дружище, ты мне сильно помог. Сейчас уходите, завтра увидимся.
  Волк толкнул меня носом и все трое растворились в темноте.
  
  Подъехав к городским воротам, я сообразил, что в такой темноте мне их никто не откроет. Колокол прозвучал уже давно, в соответствии с городским уложением после этого вход и выход из города запрещены, плюс солдаты герцога под боком, точно не пустят. А силком прорываться в свой же город - совсем уж неправильно.
  На смотровой площадке, откуда запускались стрелы-снаряды, горели два факела. Надеюсь, кто-то из наших там еще остался.
  Сопровождающего меня солдата отправил снимать караул около ворот, а сам осторожно, чтобы не повредить ноги лошади, подобрался к самой стене и крикнул:
  - Э-ге-гей! Есть кто живой на башне?
  - Кто там, кто? - в ответ раздался голос Хайдена.
  - Конь в пальто! - радостно заорал я. Все-таки дисциплина - великая вещь, сказал, что сам отдам приказ о завершении операции, вот и ждут, голубчики. Красавцы!
  - Ты там, внизу, пошути еще! Доберусь, укорочу на башку-то!
  - Малинар! Ты там?
  - Ваша милость! - не менее радостно прокричал маг, - мы здесь!
  Все перекрыл крик Гоги:
  - Хозяин! Хозяин вернулся! А я говорил вам!!
  - Ребята, дойдите до ворот, пусть откроют!
  На душе стало тепло. Как ни крути, а воевать в одиночку и воевать командой - две большие разницы.
  К моменту, когда я добрался до ворот, там уже зажгли факелы, разобрали временные заграждения, ворота полностью еще не успели восстановить, а в проходе стояли мои люди с сияющими лицами.
  Слез с лошади, обнял Гогу и Малинара, крепко пожал руку Хайдену. Гус смущенно пробормотал:
  - Вы это, извиняйте, ваша милость, что я на вас там ... не видно ж ни черта.
  - Все нормально, Хайден, так и надо было, мало ли кто внизу шляется, - и ободряюще похлопал его по плечу.
  - Серж, все рассказы дома, сейчас надо закончить операцию.
  Господин Хайден, стройте отряд!
  В строю оказалось восемь человек, командир девятый, а где еще один?
  На мой вопросительный взгляд Хайден ответил:
  - Страшно было так - мне так страшно никогда не было, ваша милость. Но сдюжили, только один вот после второго выстрела сбежал. Я с ним завтра разберусь, он свое получит, позорище такое. Хотя, надо признаться, перед третьим выстрелом руки дрожали так, не знаю, как и справились.
  - Это я заметил, Хайден, чуть в меня не попали. А сбежавшего солдата не судите строго, дружище, ситуация была действительно неординарная.
  Парни! - повернулся к стоящему передо мной строю, - благодарю за четко выполненное задание!
  Нет, это не солдаты, а так, недоразумение. Что-то промычали в ответ вразнобой и на этом все. Не дай бог я найду время на их воспитание, с большой тоской будут тогда они вспоминать свою прежнюю службу.
  Достал из сумки деньги и со словами: 'Как обещал' - вручил каждому по одному золотому. Охрана на воротах смотрела на происходящее, выпучив глаза. Годовое жалованье за один вечер! Завтра весь город будет знать о щедрой награде, никаких газет не нужно.
  Командиру выдал два.
  - Хотите, отдайте сбежавшему, он все же один выстрел сделал, хотите - разделите на всех, можете себе оставить - на ваше усмотрение. Еще раз спасибо за службу, уводите отряд.
  Бойцы ушли. Я действительно был им благодарен за выполненную работу, могли ведь после первого выстрела Хайдена разбежаться, как тараканы.
  До дома добрались без происшествий, желающих приставать к нам, не нашлось. По дороге Серж отдал мне бывшую варварину коробочку, в которой сиротливо лежал один золотой шарик.
  Милена и Элиза в волнении выбежали из дома, тревожно вглядываясь в вернувшихся людей, стараясь рассмотреть возможные раны.
  - Милые девушки, не волнуйтесь, все нормально, все целы, давайте ужинать.
  По-моему, Элиза от такого обращения слегка покраснела. Давно, видимо, ее не называли милой девушкой. Ну и хорошо. Мне не сложно, а ей приятно.
  После того, как стол был накрыт, Милена села рядом с Малинаром и прижалась к нему плечиком. Кухарка поклонилась и пошла на выход из зала.
  - Элиза, не уходите. Присаживайтесь за стол, места всем хватит.
  - Что вы, ваша милость, это никак невозможно...
  Тут еще Малинар влез:
  - Господин магистр, это совершенно не принято, чтобы прислуга и к нам за стол...
  Вот сука, тебе одного раза не хватило! Я шарахнул рукой по столу так, что все тарелки подпрыгнули. Вместе с тарелками подпрыгнули остальные, от неожиданности.
  - Господин Малинар, еще одно слово, и вы будете питаться на конюшне, вместе с вашей помощницей.
  И хотя мне было не до смеха, я чуть не расхохотался, глядя на Милену. На ее симпатичном личике отразилась просто буря эмоций: от страха потерять место в высшем обществе (на конюшне нет высшего общества) до отчаянной решимости идти за Малинаром до конца. Она крепко схватила Сержа за руку. Я с ним, не отдам!
  - Может мне назначить Элизу вашей второй помощницей, а, господин маг? Еду будем готовить по очереди, а что, я умею, мне не трудно.
  Цирк молчаливых представлений продолжился. Как Элиза взглянула на бедную девочку, та аж вся сжалась! Нетрудно понять, кто будет первой по рангу помощницей, а кто второй.
  Малинар опустил голову. Ладно, хватит пинать человека, он особо-то и не виноват, система такая.
  - Серж, прошу вас, постарайтесь изменить свое отношение к людям. Один вопрос: когда мы подъезжали к дому, кто нас встречал?
  Помощник недоуменно посмотрел на меня:
  - Милена и Элиза, ваша милость.
  - Точно! А что там делала кухарка, не знаешь? Ей по распорядку давно пора было спать в своей кровати. А я знаю. Она переживала за нас с тобой, Серж, за Гогу. Посмотри на этих людей, мы - команда, а хорошая команда дорогого стоит.
  Госпожа Элиза, с этого момента назначаю вас начальником продовольственной службы. Отвечаете за закупку продуктов и питание команды. Ваше место за общим столом слева от меня. Приступайте к выполнению своих обязанностей.
  Не знаю, все ли поняла кухарка, от волнения она вся покраснела, но одно уяснила точно - теперь она помощница господина магистра. Только что язык Милене не показала. Детский сад.
  Атмосфера разрядилась, и мы замечательно поели. Гога расхрабрился, начал в красках описывать, что они видели со смотровой площадки, как переживали за меня. При этом не забывал запихивать еду в рот, заглатывая все подряд, как удав.
  Вот и славно.
  - Спасибо, други, всем за сегодняшний день. Завтра я поеду на встречу с герцогом, это займет дня три-четыре в лучшем случае, а в худшем... Не будем об этом. Старшим остается господин Малинар, Джигит - ты тоже здесь. Разговорчики!
  Серж, ты должен встретиться с доном Гонзо, объяснишь, что никто больше в город не войдет, никакого штурма не будет. И поговори построже с ним насчет нашего жилья, а то я вернусь и приду жить к нему в дом, вряд ли ему это понравится.
  Элиза, завтра приготовьте мне продуктов с собой на пару дней, выезд в шесть тридцать.
  Все, друзья, всем спать.
  
  
  Здравствуй, герцог.
  
  
   Утром в столовой застал Элизу.
  - Доброе утро, ваша милость.
  На столе сиротливо стояла кружка с молоком, я все же заставил кухарку заменить бокалы на глиняные кружки.
   - Доброе утро, Элиза. А продукты в дорогу?
   - Уже унесли, ваша милость.
   На пороге с похоронными лицами стояла команда в полном составе, включая дядьку Власа, который держал Ласку.
   - Веселей, соратники, не все так плохо, как кажется. Подумаешь герцог, велика шишка, нам еще к императору надо попасть, так что я вернусь обязательно. До встречи.
   Забрался на лошадь и двинулся к хозяйственным воротам. Парадным входом в поместье мы так ни разу и не воспользовались. Солдат на выезде махнул мне рукой, и я поехал навстречу новому дню.
   На поляне сильно поредевший отряд герцога уже был построен то ли в походный, то ли в боевой порядок. Отец-командир стоял на старом месте около восстановленного шатра, как будто и не уходил отсюда с вечера. Его команда с не менее похоронными лицами расположилась за ним метрах в пяти.
   Подъехав к шатру, я спешился, солдат из охраны принял лошадь. Я подковылял к командиру - надо обязательно заняться ногой, а то, вроде, сильный маг - и такое увечье.
   Ритуал рукопожатия здесь был не принят. Хорошо знакомые люди обнимались при встрече, похлопывали друг друга по спине и все. При встрече незнакомых людей либо кивок, либо поклон, в зависимости от социального положения каждого.
   Поэтому я разорился на легкий кивок, пусть почувствует разницу.
   - Доброе утро, дон Граман, если оно, конечно, доброе. Какие планы? Лично я собираюсь навестить господина герцога, вы со мной?
  
  
   Отступление.
  
   Дон Ален Граман с места, конечно, сходил, но ни минуты не спал, это точно. Его голову, страшно болевшую после контузии, терзали невеселые мысли. Что делать? Четкая схема действий отряда, проверенная неоднократно, рухнула. Как только рассвело, Ален сходил на место массового взрыва. За долгие годы службы такого ужаса он еще не видел. Перепаханная земля, вырванные с корнем, разорванные деревья - не трудно представить, что было бы с людьми, если бы они оказались на этом месте.
  И так моральное состояние солдат никуда не годится, люди близки к панике. Часть разбежавшихся людей так и не вернулась в лагерь. А все из-за кого?! Из-за этих трусов из личной охраны наместника! Если бы они в ночь нападения на поместье навалились все вместе на этого, как там его, Гора, может и смогли бы завалить калеку.
  Теперь вот мучайся, придумывай объяснения для герцога. Что скажет Его милость, даже страшно представить.
  - Тули!
  Заместитель возник из-за спины, преданно глядя на командира.
  - Где люди из охраны наместника?
  - Практически все разбежались, остались только оба десятника.
  Сбежавшим с поля боя солдатам, как чужим, так и своим, ничего не светило, кроме жуткой смертной казни, поэтому путь у них оставался только в лесные разбойники. Десятники хоть и молодцы, что не сбежали, все равно во всем виноваты. Граман прекрасно понимал, что эти парни ничего бы сделать не смогли с залетным магом, но душа требовала разрядки от той жуткой неудовлетворенности, которая терзала его со вчерашнего вечера.
  - Повесить предателей!
  Тули и еще несколько человек с завидным рвением бросились выполнять поручение, им тоже хотелось на ком-то выместить свою злость. Через пять минут два неудачника болтались рядышком на уцелевших деревьях ближнего леса.
  Может, все-таки попробовать утром, если маг придет, засадить в него штук двести стрел, не подпуская близко? Правда, двести уже не наберется. А если они не смогут пробить защиту мага, то тогда...
  Черт побери и этого мага, и этого герцога. У Алена совсем недавно родилась очаровательная внучка, идите вы все к дьяволу, подам в отставку, проживем как-нибудь.
  А с магом пусть герцог разбирается. У него сил и средств для этого достаточно, я здесь бессилен.
  
  
  
  Командир также холодно кивнул мне в ответ.
  - Да, я принял решение возвращаться, господин маг. А вы, я вижу, настроены слишком легкомысленно, как бы потом не заплакать. Его светлость дон Омаго не любит, когда его поручения не выполняются. Меня господин герцог на ремни порежет, это уж точно, но и вам на теплый прием рассчитывать не стоит.
  - Уважаемый дон Ален, не печальтесь раньше времени, когда я встречусь с господином герцогом, поверьте, ему будет совсем не до вас. Давайте выдвигаться, дорога длинная, мы можем в пути поговорить о многих вещах. И еще. Куда бы ни повернули в дальнейшем наши пути, я всегда буду вспоминать о вас, как о человеке большого личного мужества. Искренне благодарен вам за принятое решение. Вы понимаете, о чем я говорю.
  Граман кивнул мне еще раз, скомандовал своим подчиненным и отряд, перестроившись в колонну по три, двинулся в обратный путь.
  Двигались размеренно целый день с небольшой остановкой на обед. Костров не разводили, обошлись сухпайком. Уже в сумерках свернули в сторону небольшой речушки, где и было решено заночевать. Командирский шатер, как выяснилось, использовался крайне редко, в походах Граман обходился небольшим шатром, как у всех.
  Дон Ален пригласил меня поужинать вместе, а я отказываться не стал. В дороге поначалу хмурый Граман потихоньку разговорился, оказавшись вполне обычным человеком со своими заботами и проблемами.
  К ужину открыли небольшой бочонок вина, литров на пять. И если мне опьянение не грозило, то командир потихоньку нагрузился знатно. Еще в начале нашей трапезы дон Ален все-таки задал вопрос, который в дороге задать не решился.
  - Господин магистр, хотел спросить об одной вещи, вы не против?
  - Спрашивайте, дон Ален, если смогу - отвечу.
  - Почему вы, такой сильный маг, не можете излечить свой недуг? Мне кажется, это крайне неудобно - ходить с такой ногой. Без обид, пожалуйста.
  Ну, и что мне отвечать прикажете?
  - Расскажу только вам, дон Ален, по секрету. Это результат глупого спора с одним сильным магом в моей стране. Я проиграл и на десять лет получил вот такое наказание.
  - На десять лет?!
  - Что такое десять лет в практически бесконечной жизни мага? Пустяк. Конечно, несколько неудобно, но, согласитесь, есть определенная изюминка в этом.
  Собеседник явно был не согласен насчет изюминки, но промолчал. А уж как мне эта 'изюминка' мешает, кто бы знал.
  - Это мне еще повезло. В моей далекой стране есть такие страшные люди, которые движением пальца перекрывают реки.
  Граман скептически покачал головой.
  - Не верите, а зря. Клянусь Светозарным, это чистая правда.
  Так как Светозарный не покарал меня тут же на месте, глаза командира от удивления выпучились.
  И, заметьте, я действительно сказал ему правду. Не стал только уточнять, что для этого потребуется несколько сот тонн взрывчатки и месяцы на подготовку. Но кнопку при подрыве нажимают одним пальцем, так что все по-честному.
  - Не грустите, дон Ален, моя страна очень далеко от вас и вряд ли кто из тамошних магов захочет ехать сюда по доброй воле, это только я, непоседа, люблю путешествовать. Лучше расскажите мне еще раз о вашей замечательной внучке.
  Как оказалось, о любимой внучке дед мог рассказывать часами. Потихоньку за разговорами Граман заметно опьянел и, казалось, что вот-вот отключится, но в какой-то момент он посмотрел на меня совершенно ясными глазами и тихо произнес:
  - Магистр, замок герцога - не место для беспечных прогулок, поглядывайте по сторонам.
  После этого он пьяненько засмеялся, поднялся и неровной походкой убрел в свой шатер.
  Что ж, спасибо за предупреждение, пойду и я спать, утро вечера мудренее.
  Утром дон Граман был строг и официален, занимался своими командирскими делами и на меня подчеркнуто не обращал внимания. Может оно и к лучшему, будет время еще раз продумать варианты действий в гостях у герцога. В сопровождающие мне определили младшего Дега, он несколько раз пытался завязать разговор, но я был совершенно не расположен к светским беседам. Так мы и ехали молча, Дега рядом и сзади еще два помощника Грамана, конвой, наверное.
  Ближе к обеду после очередного поворота вдалеке показался замок. Да, это именно его я видел, когда мы с Марией вдвоем путешествовали по незнакомой стране. И не так далеко отсюда была установлена ловушка на моего Серого.
  И, с большой долей вероятности, дона Омаго я уже видел, когда он приперся со своим магом за железнорыком. От мертвого осла тебе уши, товарищ герцог, а не железнорык. Сегодня, надеюсь, свидемся, господин Омаго, тогда я вам обязательно Серого покажу. Во всей красе, так сказать.
  Замок был хорош. Возведенный на холме, прекрасно смотрелся, особенно со стороны главного въезда. Две симметричные центральные башни, еще две башни поменьше и это все обнесено солидной крепостной стеной, с бойницами и смотровыми площадками. Рва вокруг замка не было, но достаточно крутой подъем дороги к замку сильно осложнил бы жизнь тем, кто решил бы вдруг штурмовать эту крепость.
  При подходе колонны ворота в крепостной стене открыли, и мы одними из первых въехали во внутренний двор. Основная часть солдат направилась в сторону двух казарм, расположенных за правой малой башней, командир с заместителем спешились и почти бегом скрылись в дверях левой большой башни.
  Дон Олиер Дега привел меня в небольшой домик и попросил подождать, пока дон Граман не зайдет за мной, чтобы сопроводить к Его светлости. В дверях сразу встали два солдата, понятное дело, чтобы гость не вздумал шляться где попало.
  В принципе, я был совсем не против отдохнуть с дороги. Полтора дня в седле для меня тяжеловато. Только благодаря магической подпитке я выглядел еще вполне сносно. Перед герцогом желательно появиться бодрым и веселым, а не замученным дорогой инвалидом.
  В приютившем меня доме были установлены две кровати, небольшой шкаф и стол, удобства находились в маленькой отдельной комнате. Сделав все дела с дороги, улегся на кровать и постарался расслабиться, силы мне еще сегодня пригодятся. Выставил охранный контур по периметру комнаты и закрыл глаза.
  
  
  Отступление
  
  Герцог сидел на изящном диване старинной работы в верхнем зале большой левой башни, напротив на маленьких диванчиках и креслах расположились наиболее близкие друзья-собутыльники.
   Из окон открывался великолепный вид на дальние луга и перелески, бывшие когда-то его собственностью. Особенно красиво здесь бывало по утрам во время восхода солнца, но герцог уже и не помнил, когда в последний раз смотрел на утреннюю зарю. В это время он обычно как раз заваливался спать после очередной попойки.
  Это магистр Тан торчал здесь с утра до вечера, набираясь, как он говорил, мудрости и сил. Ага, как раз набравшись сил, магистр неустанно 'пилил' дона Ламара за недостойное с его точки зрения поведение. Вот и допилился, старая кочерыжка, выгнали с треском зануду из замка.
  Один из друзей недавно вернулся из столицы, куда выезжал по делам семейным, и сейчас развлекал герцога последними новостями и сплетнями столицы. Рядом с Ламаром со скучающим видом сидела несравненная Паэлья, прислонившись к плечу любимого мужчины.
  Дверь приоткрылась и в зал вошел дворецкий.
  - Ваша светлость, вернулся отряд, посланный в Ланов. Дон Граман просит аудиенцию.
  - Быстро они управились - удивился герцог, - и много разбойников с собой притащили?
  - В кандалах никого не видел, Ваша светлость. С отрядом прибыл один странно одетый человек, дон Граман определил его в гостевой дом.
  - Очень странно. Хорошо, Декерс, зови Алена, пусть он сам расскажет, в чем дело.
  - Во сколько подавать обед, Ваша светлость?
  - Давай чуть позже, а мы пока нашим бравым солдатом закусим, - и Ламар весело рассмеялся. Друзья громко загоготали от такой остроумной шутки герцога, и даже Паэлья соизволила улыбнуться.
  В зал четким шагом вошел Ален, поклонился, встал по стойке 'Смирно' и доложил:
  - Ваша светлость, командир дружины дон Граман прибыл.
  - Вижу, вижу, старина, рассказывай быстрее, как там и что, просто сгораю от любопытства.
  - Задание выполнено, Ваша светлость, зачинщик найден и доставлен в замок. Жду дальнейших распоряжений.
  - Отлично, Ален, а что говорят члены Городского совета, как все произошло?
  - К сожалению, в город мы зайти не смогли.
  Повисла гробовая тишина.
  Через некоторое время раздался мелодичный голос Паэльи:
  - А как же вы схватили зачинщика, если в город не заходили?
  Дон Граман неприязненно покосился на девушку, но тем не менее ответил:
  - Он сам пришел к нам в лагерь.
  - Я что-то не понимаю вас, дон Граман, потрудитесь объясниться, - голос герцога стал злым и скрипучим.
  - Зачинщик - сильный маг, чужеземец.
  Граман замолчал.
  - Я что, должен из вас клещами слова вытягивать? Так у меня в подвале клещей достаточно, познакомитесь в случае необходимости.
  Это был перебор, так с доном Граманом никто и никогда не разговаривал.
  Военный побагровел, вытянулся еще более и звенящим от напряжения голосом произнес:
  - Владетельный дон, в сложившихся обстоятельствах не имею более возможности выполнять свои обязанности. Прошу принять мою отставку.
  Ален сорвал с себя нагрудный знак командира дружины, сделал шаг вперед и положил его на столик перед герцогом. Затем четко развернулся и пошел на выход.
  - Трус! - крикнул ему в спину дон Омаго.
  Бывший командир дружины вздрогнул, как от удара, но с шага не сбился и покинул зал.
  - Вот дерьмо! Декерс, Декерс!
  Дворецкий вошел в зал.
  - Срочно разыщите магистра Тана, попросите его прибыть в замок, скажите, что к нам в гости пожаловал чужеземный маг. Далее. Помните, Декерс, про ту страшную комнату, о которой мне в детстве рассказывал отец? К ней было запрещено даже приближаться под страхом жуткого наказания?
  - Помню, Ваша светлость.
  - Сходите, проверьте работу механизмов. Сколько лет ею не пользовались?
  - На моей памяти - ни разу, Ваша светлость.
  - Вот и я о том же. Берите всех людей, приведите в порядок ведущий туда коридор, выкиньте весь накопившийся мусор, света туда побольше, смотрите, чтобы чужеземец ничего не заподозрил. Времени вам на все часа два, не более. А затем сходите за гостем и проводите его в эту веселую комнату.
  Дон Омаго мерзко захихикал.
  'Умны были предки, даже такой случай предусмотрели, - подумал герцог. Это вам не тупых военных распугивать, господин незваный маг. Добро пожаловать в ад'.
  
  
  
  Отступление.
  
  Нельзя сказать, что Глава службы безопасности империи только и думал о происшествии с реликвией темных, работы у него хватало и без этого. Но дело это сидело занозой в мозгу и пока никакого продвижения вперед в расследовании не происходило. Император молчит, но это не означает, что он забыл о проблеме. Когда-нибудь спросит и желательно, крайне желательно иметь в запасе хоть какую-нибудь информацию.
  Деликатный стук в дверь кабинета. Это секретарь, Шели. За долгие годы совместной службы у них выработался свой стиль общения и никогда, ни при каких условиях секретарь не заходил в кабинет без разрешения. Случай с визитом Верховного мага не в счет, там никто бы не справился.
  Стук в дверь означал, что появилась серьезная информация. Вся текучка докладывалась в общем порядке в семнадцать часов.
  - Да.
  В кабинете проявился невзрачный человечек с прилизанными пегими волосами. Совершенно незапоминающаяся внешность, прислонится к стенке - и не заметишь. То, что секретарь по совместительству был еще и убийцей от бога, в смысле от дьявола, знал только дон Себасто.
  - Клеменс, - тихо произнес помощник.
  Шеф оживился. Расследование дела о пропаже артефакта темных он поручил именно третьему заместителю, Клему Клеменсу. Жуткий карьерист, пройдет по головам и трупам, если понадобится, но замечательный сыщик. У него нюх на все необычное, вот и пусть нюхает, роет, ищет. Толстый намек шефа на возможное повышение в случае успешного исхода еще более подстегнул рвение Клеменса.
  Если прибежал в неурочное время, значит что-то есть. Дон Себасто потер руки:
  - Зови.
  Шели открыл дверь и в кабинет вошел заместитель в пыльном камзоле с папкой в руках, остановился в двух метрах от стола и коротко поклонился. Клеменс был одним из немногих, кто с удовольствием и гордостью носил служебный камзол.
  - Слушаю.
  - Господин начальник, я только что вернулся с места событий. По существу вопроса могу доложить следующее. Исходя из вводной информации, доведенной вами, весь упор расследования был сделан на личность шута. В поместье Боле действительно проживал человек по имени Марок, подкидыш, родовая принадлежность не установлена. Младенец с врожденным пороком левой ноги был найден на пороге храма крепости Алай и передан на содержание и воспитание роду Боле. Однако, глава рода не озаботился излечением мальчика, превратив его, по сути, в игрушку для своей дочери Амалии. По свидетельству живущих в поместье, бедняга к тому же был еще и немой.
  Клеменс заглянул в свою папку и продолжил.
  - При повторном опросе выживших солдат смогли уточнить всю картину произошедшего. Настоятеля храма убил темный маг, людей сопровождения убили те самые солдаты. Амалию Боле никто не трогал, она умерла сама. В записях лекаря, сделанных при первом осмотре места происшествия, говорится, что Амалия умерла от сердечного приступа. Ее племянник погиб от сильного удара по голове.
  При этом, все свидетели утверждают, что мага убил именно шут, хотя, внимание, руки у него были связаны цепью.
  Труп шута найден не был, несмотря на многочисленные окровавленные обрывки его одежды. Поэтому я дал команду на продолжение поисков либо тела шута, либо его самого.
  Молодец, - подумал дон Себасто, - профессионал!
  - Нашими людьми, - Клеменс еще раз заглянул в папку, - были проверены все направления на запад от места происшествия. В одной деревне молчаливый всадник покупал у деревенских продукты, но одет был добротно, хромал он или нет, люди не заметили. След отрабатывается.
  Теперь основное, - Клеменс взял театральную паузу.
  У шефа безопасности возникло желание хорошенечко пнуть заместителя, но сдержался. Успеется.
  - Наш сотрудник в городе Ланов передал по банковским каналам экстренную информацию о чрезвычайном происшествии. Ланов - это второй город по величине шестого герцогства, находится в двухстах с небольшим километрах от поместья Боле.
  Так вот, в городе убит наместник, начальник его охраны и еще несколько человек.
  Дон Себасто не смог скрыть изумление. Это не просто происшествие, это черт знает что! Это покушение на государственную власть! Тут порицанием от императора не отделаешься.
  - Клеменс, вы понимаете, что это значит?!
  - Понимаю, господин начальник.
  - Ни черта вы не понимаете! Шели!
  Секретарь появился мгновенно.
  - Почему информацию из Ланова не доложили мне первому?!
  - Господин начальник, информация поступила только что и имеет прямое отношение к делу о пропаже артефакта. Поэтому я передал ее Клеменсу для доклада.
  Дон Себасто кивнул, и секретарь утек за дверь. Спокойнее, спокойнее, об этой информации еще никто не знает, еще есть время все обдумать и принять меры.
  - Продолжайте. Каким боком здесь дело о пропаже?
  - Я не успел доложить, господин начальник, - осторожно продолжил Клеменс. В таком гневе он своего шефа еще не видел. Тут не то что повышение заработаешь, как бы место не потерять.
  - Быстрее!
  - По данным нашего сотрудника нападение на наместника организовал отряд, которым руководит странно одетый человек предположительно по имени Гор, и, самое главное, хромающий на левую ногу.
  Клеменс замолчал, ожидая реакции шефа.
  Дон Себасто тоже молчал и прокручивал в голове различные варианты, вытекающие из полученной информации.
  Может это действительно пропавший шут? Направление движения от места боя четко просматривается. Решил так пошутить? Тогда зачем он ждал столько лет? Светозарный правый!! А если усилитель темной энергии у него?! Тогда понятно, как он справился с охраной наместника. Но при этом он должен быть темным! Бред.
  Может, это все-таки фрагонийцы шалят и шут здесь не причем?
  Крайне мало информации.
  - Когда это произошло?
  - Семь дней назад. Сначала об убийстве наместника никто не знал, потом наш сотрудник проверял информацию, потом время на доставку почты.
  - Известно, где сейчас этот человек?
  - Его светлость шестой герцог дон Омаго отправил в город свою дружину для наведения порядка.
  - Слава богу, есть еще здравомыслящие люди, - проворчал начальник безопасности.
  - Отряд подошел к городу, но внутрь не входил. Они забрали с собой вышеозначенного человека и убыли обратно в замок дона Омаго.
  - Странно, конечно, но им там виднее. И что дальше?
  - Наш сотрудник ожидает возвращения фигуранта в город.
  Дон Себасто устало потер глаза.
  - Скажите, Клеменс, почему мне приходится работать с такими идиотами? Вы тоже ждете возвращения этого человека? Из замка герцога?
  Напуганный заместитель стал мычать что-то неопределенное.
  - Понятно, ты тоже идиот, Клеменс. Прямо сейчас берете команду, два звена, и мчитесь в этот убогий Ланов. Там берете, если нужно, еще людей, пеленаете этого Гора и везете к нам, в центральную тюрьму. Здесь мы уже с ним плотненько пообщаемся. Вопросы есть?
  - Прошу прощения, господин начальник, а если он ... задержится в гостях у герцога?
  - Да, - задумчиво произнес шеф, - такой вариант вполне возможен. Сил у него вполне достаточно, чтобы оставить у себя этого человека. Тогда попробуете предъявить ему ваш личный знак заместителя, может подействует.
  Хотя на его месте я бы обменивал бунтовщика на золото по живому весу, - дон Себасто слегка улыбнулся, - дела-то у него совсем аховые, скоро денег даже на еду не останется.
  Клеменс, езжайте и действуйте по обстоятельствам, я даю вам все необходимые полномочия. Привезете Гора сюда - в тот же день станете вторым заместителем.
  - Слушаюсь, - гаркнул третий заместитель и быстрым шагом покинул кабинет.
  
  
  Меня разбудил приход дона Грамана.
  - У вас железные нервы, господин магистр, я бы так не смог. Непонятно, как все обернется, а вы спите.
  - Дон Ален, рад видеть вас еще раз. Все будет хорошо, поверьте. Я слегка притомился в дороге, а сон - лучшее средство для восстановления сил. А вот вы, дон Ален, выглядите несколько взволнованным. Что-то случилось?
  - Случилось. Я подал в отставку. Не перебивайте! Через несколько минут я покину территорию замка, и вы можете уйти вместе со мной. Охрана на воротах еще ничего не знает, и я смогу вывести вас.
  - Дон Ален, я благодарен вам за предлагаемую помощь, но вынужден отказаться. Мне совершенно необходимо переговорить с герцогом, поэтому я остаюсь.
  - Что ж, это ваше решение. Всего хорошего.
  - Последний вопрос, уважаемый дон. Почему вы мне помогаете, мы же с вами по разные стороны... Я умолк, подбирая нужное слово. Слово 'баррикады' человек из этого мира точно не знает, а ничего другого в голову не приходит.
  Но Граман понял мой вопрос.
  - Мое предназначение как командира - сохранение, по возможности, жизни подчиненных. Я помогаю вам, потому что вы не стали убивать моих солдат ради своего удовольствия. Как я понимаю, весь мой отряд мог остаться там, на поляне. Прощайте.
  - До свидания, уважаемый дон. Надеюсь, мы еще увидимся.
  Уже бывший командир отряда ушел. Нормальный дядька, честный воин, удачи ему.
  Так, надо бы и мне осмотреться, а то действительно, завалился спать, как сурок.
  - Варечка, как ты, что-то мы давно с тобой не общались. Ты не голодная?
  - Мне хорошо с тобой, я практически энергию не расходую. Кстати, я чувствую присутствие где-то неподалеку очень сильного источника энергии. Даже здесь есть фон от него, внутри замка энергии должно быть больше.
  - Варя, надеюсь, скоро мы пойдем внутрь замка, будь, пожалуйста, начеку, меня предупреждали о возможных неприятностях.
  - Хорошо, учту, но чтобы пробить нашу с тобой защиту, нужно сильно постараться.
  - И все же...
  - Хорошо, хорошо, у тебя в голове на каждом углу развешено - береженого бог бережет.
  - Варвара, ты опять копаешься в моей голове?!
  - И ничего я не копаюсь, просто все, о чем ты думаешь, я слышу. Ну, и еще немножко.
  Вот зараза. Успокаивает одно, вряд ли она станет что-либо рассказывать посторонним.
  Включил магическое зрение и огляделся. Во как интересно! Вся кладка крепостной стены, башен и других построек была покрыта сеткой из тоненьких силовых линий. Мама дорогая, это сколько ж нужно энергии, чтобы все это работало?! Тут ни один маг не справится, и два не справятся. Надо будет попозже у местного мага поинтересоваться, как тут все устроено. Может, не откажет коллеге в возможности расширить свой кругозор. А вот там тоже что-то интересное...
  От разглядывания устройства строительных конструкций меня оторвал невысокий пожилой мужчина в добротном камзоле синего сукна. Укороченные штаны, чулки и деревянные чоботы на ногах живо мне напомнили не так давно убиенного слугу тетки-Жабы. Только этот был не в пример посолиднее.
  - Добрый день, Ваше магичество, - слуга поклонился, - Его светлость готов принять вас.
  - Добрый день, я готов.
  - Следуйте за мной, пожалуйста, Ваше магичество.
  Слуга развернулся и направился, как и ожидалось, к левой центральной башне. Хотя товарищ двигался не слишком быстро, все равно я начал отставать.
  - Эй, милейший, не так быстро, я не успеваю.
  Слуга обернулся и с неодобрением посмотрел, как я медленно ковыляю.
  - Его светлость не любит ждать - высокомерно заявил мне провожатый.
  - А я не собираюсь бегом бегать из-за этого. Не нравится, тогда пошел вон, сам найду дорогу.
  Слуга, похоже, понял, что погорячился и пошел на попятную:
  - Прошу прощения, Ваше магичество, я не хотел никак вас обидеть. Просто Его светлость будет гневаться на меня.
  - Ладно, ладно, ведите дальше, я постараюсь идти побыстрее.
  Зайдя в башню, я замер от восхищения. Умели же люди строить! Красота какая! Центральный зал с готическими сводами поражал воображение своими размерами, стены были отделаны различными видами камня, окна-бойницы, идущие поверху давали достаточно света, чтобы можно было разглядеть роспись на сводах. Внизу в огромном количестве повсюду горели магические светильники, их яркий свет отражался от полированного камня.
  Варвара подхватилась:
  - Гор, здесь столько энергии, просто море. Давай заберем себе это место, мне здесь так хорошо... Я буду здесь ползать большим зеркальным удавом по имени Каа. Ш-ш-ш-шшш... И Варя лизнула меня. Куда? Не знаю, в мозг, наверное, но ощущение, как будто меня ласково лизнули. Подлиза.
  - Опять мою память используешь?
  - Да, мне очень понравилась история про большую красивую змею и какого-то дикого мальчика.
  Слуга терпеливо ждал, пока я налюбуюсь внутренним видом башни. Потом мы пошли по длинным лестницам и переходам, забирая куда-то вниз. Странно, я бы в такой красоте жил бы где-нибудь наверху, там должны быть обалденные виды из окон.
  Правда, отапливать такую махину совсем не просто, наверное поэтому герцог забрался ниже уровня земли.
  Свернули еще в один проход, ярко освещенный магическими светильниками. Что-то царапнуло мозг, какая-то деталь, но я старался не отставать от идущего впереди, и поэтому не стал заморачиваться. В конце недлинного коридора оказалась дверь в небольшую комнату с красивой старинной мебелью.
  - Ваше магичество, мы пришли. Его сиятельство будет с минуты на минуту, прошу обождать.
  Слуга вышел из комнаты. На выходе он обернулся и улыбнулся мне. Нехорошо так улыбнулся.
  - Гор, Гор, - заволновалась Варвара, - здесь совсем нет энергии, плохое место, давай уйдем отсюда.
  Мне тоже здесь как-то не по себе, еще эта улыбочка слуги на прощание.
  - Хорошо. Пошли отсюда, подождем герцога в коридоре.
  За дверью раздался звук, как будто задвинули что-то массивное. Я подскочил к двери и рванул на себя - передо мной красовалась монолитная стена из камня. Вот уроды, замуровали, демоны.
  Ну, ничего, есть у нас средства секретные, сейчас проковыряем камешек, энергией мыс Варей залиты под завязку. Активировал гладиус и ткнул в центр стены, закрывающей выход в коридор. Руку вместе с оружием оттолкнуло, на камне не осталось ни царапины.
  Вот это фокус. Включил магическое зрение - все стены, пол, потолок светились холодным фиолетовым цветом.
  - Варя, похоже, мы приплыли...
  
  Ай да герцог, ай да сукин сын... А ты лох, товарищ Иванов! Сколько раз говорил себе - проверяй все вокруг на предмет магии. Нет, уши развесил и поперся за слугой, как баран. И честный Граман предупреждал, не простые здесь ребята. Чисто по-нашему: сначала влезть в дерьмо по уши, а потом думать, что с этим делать.
  - Варя, есть какие-нибудь мысли? Неплохо бы выбраться отсюда.
  - Я ничего не чувствую, совсем. Посмотри внимательно еще раз, может найдутся слабые места в этой коробочке.
  - Смотрел, везде ровный фон, ни одного просвета.
  - Не так! Попробуй посмотреть в глубину камня, я помогу тебе, ищи любые отличия.
  Варя так торкнула меня энергией, что аж в глазах заискрило. Нет, это, оказывается, засветились густо переплетенные тончайшие фиолетовые нити, спрятанные в глубине камня. Их яркий свет не давал рассмотреть пространство за силовым фиолетовым экраном.
  - Варя, ничего не вижу, слепит.
  - Гор, миленький, попробуй еще раз, иначе мы здесь загнемся от недостатка энергии, только ты можешь это сделать.
  Внезапно из угла послышался скрип, как будто что-то проволокли по полу. Магические светильники начали уже тускнеть, но видно было еще хорошо. Мне показалось, что стол, стоявший в том углу, пошевелился. Я тут же усилил защитное поле до предела.
  Скрип повторился. Мама дорогая, вот теперь, товарищи, жопа полная. Извращенцы поганые! Уроды средневековые! Герцог со товарищи решил не тратить время и не брать меня измором, он решил раздавить меня как муху.
  Стена напротив входной двери сдвинулась вперед, уменьшая и без того небольшое пространство комнаты. Двигалась она совсем не быстро, наверное, чтобы клиент смог сполна насладиться своим положением. Но когда-то она все равно доберется до входной двери и расплющит меня в тонкий блинчик.
  - Варя!! Попробуй остановить стенку, заблокируй ее как-нибудь!
  Зеркальная змея метнулась к движущейся стене, пытаясь найти в ней слабое место. Ничего не найдя, Варя превратилась в тонкую струну, уперевшись в обе стенки. Движение пресса сильно замедлилось, но не остановилось окончательно.
  - Гор, шевелись быстрее, меня на долго не хватит! - и вкатала в меня еще порцию бодрящей энергии.
  От такой подпитки меня чуть не вырвало, глаза опять стало выдавливать изнутри, но мир изменился. Силовые линии силового экрана как бы потускнели и за ними стал виден массив камня с различными вкраплениями и мелкими трещинками на глубину не менее метра, я думаю.
  Осмотр стен и потолка ничего не дал, везде был монолитный камень, а вот в полу слева и ближе к центру мне показалось, что я вижу очертания свода помещения под нами. Толщина камня над ним явно больше полуметра, так что пока не знаю, чем нам это знание поможет.
  Ладно, хоть что-то нашлось, но чем пробить силовой экран? У меня есть неизрасходованный заряженный золотой шарик, можно попробовать рвануть. Но если взрыв не пробьет экран, то взрывная волна, многократно отражаясь, размажет нас ровным слоем по периметру. Никакой энергии не хватит защититься.
  - Гор, не спи!! Доставай все накопители, мне уже плохо!
  Я рывком сдернул сумку и вытряхнул содержимое на пол. Все заряженные накопители Варвара тут же осушила. Вместе с остальными вещами на пол упали бывшая Варина коробочка с единственным шариком и что-то, замотанное в тряпицу.
  Секунда на то, чтобы вспомнить. Это же тот жуткий кинжал со странными значками, заряженный странной энергией! Больше ничего подходящего нет, надо пробовать, чем черт не шутит.
  Подошел к месту, где по моему мнению был самый тонкий слой камня, опустился на колени и постарался воткнуть кинжал в пол. Волнистое лезвие вошло в камень, как в масло. Вокруг лезвия образовалось черное пятно, которое стало расширяться, затем пятно замедлилось и остановилось вовсе.
  Кинжал сильно изменился: значки на рукоятке сильно потускнели, а на потухшем лезвии пропали вовсе. Красава, отработал по полной! Выкинуть за ненадобностью? Нет, оставлю на память, если выберемся, конечно.
  Выгреб из получившейся воронки почти невесомый прах и посмотрел в глубь еще раз. До свода осталось сантиметров десять, оборванные нити силового экрана угрожающе шевелились по краям воронки.
  - Варя, бегом ко мне! Накрывай меня своей защитой, я сейчас подорву шарик. Если не пробьем перекрытие, то это конец, подруга моя. Не поминай лихом...
  - Кидай уже, говорун! Стена уже близко!
  Достал из коробочки золотой шарик, подзарядил его до состояния 'Не дышать!' и со всей дури кинул в центр воронки. В тот же миг Варя накрыла меня всего зеркальной пленкой.
  Удар был страшный. Я перестал ориентироваться в пространстве, из носа и ушей текла кровь. Как сквозь вату услышал крик Вари:
  - Прыгай!!!
  Куда прыгать?! На остатках энергии взглянул магическим зрением. Оборванные линии силового поля колыхались словно щупальца медузы в воде, стараясь перекрыть образовавшийся разрыв.
  Как сидел на коленях, так и нырнул рыбкой вниз, в просвет между фиолетовыми линиями. Тело обожгло резкой болью, полет в темноте, удар всем телом обо что-то твердое, вспышка дикой боли и темнота.
  
  Я очнулся, по крайней мере в голове возникли различные мысли. Глаза можно было и не открывать, все равно вокруг абсолютная темнота. Кстати, интересно, а я живой или уже нет? Может, это уже и не этот мир, а другой, для мертвых? А то, что все тело болит, так может мне с этой болью придется все время в загробном мире жить?
  - Живой ты, живой, - раздался в голове ворчливый голос Варвары, - хотя мог бы быть и поживее, я уже устала в тебя энергию закачивать.
  - Солнце мое, Варечка! Как я рад тебя слышать!
  - И я рада, что ты выжил, обычный человек точно бы не сдюжил. Тебя сильно порезало силовыми нитями, да еще с такой высоты грохнулся, на волоске держался в этом мире. Мне тоже досталось. Ты не представляешь, как это больно - я потеряла почти три четверти своего тела.
  Нам повезло, источник энергии находится под замком, поэтому здесь все пропитано энергией. Твой организм сам стал бороться за жизнь, а я закачивала в тебя всю энергию, до которой могла дотянуться.
  Чувство огромной благодарности к Варе накрыло меня.
  - В который раз ты спасаешь меня, подруга моя, я так благодарен тебе.
  - А ты освободил меня из тюрьмы, так что еще на пару спасений можешь рассчитывать, - мурлыкнула Варя и опять меня лизнула.
  Действительно, боль понемногу отпускала. Осторожно включил магическое зрение - в воздухе вокруг сотнями летали маленькие искорки, наверное, это и есть та энергия, о которой говорила Варвара. Высоко вверху фиолетовым пламенем горел силовой экран, наглухо закрывший пробитый нами проем. Да уж, промедли я там, наверху, несколько секунд и выбраться из ловушки уже не смог бы.
  Пошевелил конечностями - больше всего болело левое плечо, но двигаться, скорее всего, смогу.
  - Правильно, хватит валяться, - опять влезла с комментариями Варвара, - и так мы здесь уже больше часа загораем, пошли отсюда быстрее.
  Со стонами и кряхтеньем кое как перевернулся на живот и сел на колени. Легко сказать - 'быстрее', в таком состоянии я могу еле ноги переставлять. Нужно ускорять лечение пациента. Вспомнил, как забирал энергию из защитного поля старика в доме Изелая, вытянул руки вперед и потянул летающие искорки на себя.
  Сначала медленно, затем все быстрее крохи энергии подлетали к вытянутым рукам и исчезали в них. Несколько минут я работал пылесосом, вытягивая всю окрестную энергию, затем количество искорок сильно уменьшилось, и я оторвался от этого увлекательного занятия.
  Самочувствие значительно улучшилось, энергии хватило даже на слабенькую защиту, но нулевая видимость от этого не изменилась. Замечательно, теперь можно идти, вот только куда, где мы вообще-то? Темно напрочь, магическое зрение здесь не помощник, немагические предметы не подсвечивает. Воняет старым затхлым воздухом и еще чем-то неприятным.
  Начал осторожно ощупывать руками пол вокруг себя, неплохо было бы найти что-нибудь, что можно было бы поджечь.
  Настоящие маги, возможно, да что там возможно, наверняка могут создавать светляки, а я вот не додумался спросить об этом Малинара, могу только что-нибудь поджечь.
  Пол был усыпан каменными осколками, упавшими сюда после взрыва в перекрытии, больше ничего нащупать не удавалось. Думаю, надо двигаться в одну сторону до стены, а потом вдоль, по периметру, постараться определить размер помещения, в которое мы свалились.
  Метра через полтора-два рука нащупала что-то мягкое, по ощущениям ткань, скорее всего старая. Хорошо, сойдет и это. Прицелился примерно в ту сторону и щелкнул виртуальной зажигалкой. На полу около меня что-то вспыхнуло мутным тусклым пламенем, нещадно чадя при этом.
  Пламя горело несколько секунд, потом угасло, но мне хватило времени быстро осмотреться вокруг. Прямо передо мной, прислонившись к стене, сидел скелет с ржавыми кандалами вокруг костей запястий. В неверном пляшущем свете владелец помещения оптимистично улыбался мне во весь рот. Слева от узника стояла пустая глиняная миска, а рядом с ней плошка с небольшим окаменевшим огарком.
  - Спасибо, добрый человек, - поблагодарил я беднягу, забирая плошку с огарком.
  Поджег я, видимо, остатки одежды узника, которые уже не горели, но сильно дымили и жутко воняли. Теперь точно надо убираться отсюда, дышать совсем нечем.
  Зажег огарок и осмотрелся. Свалились мы в небольшой каменный мешок, метра три на три, без окон, но с дверью, обитой железом. Вентиляции нет, канализации нет. Апартаменты для особо важных гостей, не иначе.
  Подошел еще раз к скелету. Искать что-либо у него не имело смысла, все забрали либо тюремщики, либо тот, кто этого человека сюда определил. Я хотел найти что-то, что могло бы помочь впоследствии опознать узника. Нашел. На левой руке отсутствовал мизинец. Какая-никакая зацепка. Покойся с миром, товарищ. Если мне удастся выбраться отсюда, господин герцог ответит и за это.
  Не без волнения рассмотрел дверь в камеру. Вроде обычная дверь, в магическом зрении ничем не светится. Если и здесь сюрпризик спрятан, то беда, мне его ковырять уже совершенно нечем. Активировал очень короткий гладиус, провел им в месте предполагаемого засова и толкнул дверь. Ноль эмоций, дверь даже не шелохнулась. Весело...
  Хорошо, упростим задачу. Провел гладиусом по ржавым толстенным петлям. Вроде прорезал, света от огарка крайне мало, скоро уже совсем погаснет, надо поторапливаться. Поставил плошку с огоньком в сторонку и навалился плечом на дверь.
  Навалился ... и с грохотом вывалился наружу вместе с дверью. Свобода! Относительная, конечно, но свобода! Магия работает! Теперь держитесь гады. Я иду к вам и я очень расстроен таким нелюбезным приемом.
  За дверью обнаружился узкий коридор, уходящий в темноту. В торце коридора рядом с дверью стоял стол, грубо сколоченный стул, а на столе стоял простенький подсвечник с толстенной оплывшей свечой. Весь этот джентельменский набор, скорее всего, предназначался охранникам, несущих нелегкую службу у камеры важного узника.
  Я зажег свечу от маленького огонька в плошке, сам огарок потушил и аккуратно поставил на стол. Кто его знает, может еще кому пригодится. Не дай бог, конечно.
  При свете нормальной свечи сумел более-менее осмотреть себя. Да уж... Более печальной картины трудно было себе представить. Вся одежда хаотично изрезана и пропитана кровью, бандана потерялась, кожу на лице стянуло подсыхающей кровью. Хорош...
  Немудрено, что мне так хреново, при такой-то кровопотере. Сумка чудом осталась целой, только немного обшарпалась. И как, скажите, в таком виде в гости идти? А идти придется, обещал ведь.
  Коридор привел меня к металлической лестнице, практически вертикально уходящей вверх, где смутно виднелся закрытый квадратный люк. Надеюсь, мне хватит сил его открыть, он, наверное, так же приржавел, как и дверь в камеру. Сейчас узнаем.
  Охранники должны были быть спортивными ребятами, чтобы спускаться-подниматься по отвесной лестнице на высоту метра четыре, если не больше. Я же со своей искалеченной ногой и подсвечником в руке полз наверх минут десять. Руки и ноги предательски дрожали, того и гляди грохнешься вниз. Перед люком немного отдышался, судорожно вцепившись в перекладину. Внизу простиралась бездонная кромешная темнота, человеку с клаустрофобией здесь было бы несколько неуютно.
  Провел гладиусом по трем сторонам, не трогая петель, не хватало, чтобы крышка люка меня вниз сбила. Попробовал приоткрыть люк, крышка на удивление легко поднялась без малейшего скрипа.
  Выбрался из подземелья и замер на полу в изнеможении. А все почему? Потому что какой-то идиот слишком о себе возомнил и дал преспокойно затолкнуть себя в ловушку. После этого данный идиот вынужден предпринимать героические усилия, чтобы выжить. Вывод: Иванов, не будь больше идиотом, будь осторожнее.
  - Гор, Гор! Здесь столько энергии, просто море! Какой кайф!
  Варвара взвилась в воздух и замерла под потолком помещения медленно поворачиваясь в разные стороны. Бедненькая, она действительно сильно уменьшилась в размерах, потратив всю энергию на спасения меня болезного.
  Включил магическое зрение и аж глаза прикрыл - в воздухе бушевала метель из маленьких искорок. То-то мое самочувствие начало резко улучшаться, усталость как рукой сняло. Вокруг меня образовался водоворот из искорок, организм как губка впитывал халявную энергию.
  Так, судя по всему, моя преждевременная кончина пока откладывается, поэтому надо озаботиться подготовкой привычного мне оружия. Достал из сумки золотой и стал перекачивать в него добытую энергию. Не быстро, но процесс завершился, и я аккуратно убрал монету в Варину коробочку. Пусть будет, что-то типа последней гранаты, на крайний случай.
  Похоже, мое магическое зрение перешло на более глубокий уровень после событий в комнате-ловушке. Постарался притушить восприятие частичек энергии, не с первого раза, но получилось. Искорки мельтешили, но уже не такие яркие и смотреть по сторонам не мешали.
  От умственных усилий и переживаний зачесалась голова. Надо отметить, что здешний народ не утруждал себя излишними водными процедурами, поскольку горячая ванна была доступна далеко не всем.
  Я же, к моему стыду, во всем этом калейдоскопе событий ванну принимал только раз, в то утро, когда Худой Джаб навестил меня, чтобы прикончить.
  Притронувшись к голове, я замер. Что за черт?! Вместо лысины на голове пальцы обнаружили короткий ежик.
  - Варя!! Твоя работа?!
  - Чего орешь? Ты о чем?
  - Вот это! - и ткнул себя в голову.
  - А я-то здесь причем? Это твоя внутренняя энергия восстанавливает побитый тяжелой жизнью организм.
  - И что, и нога исправится? - спросил я с надеждой.
  - Нет, сама не исправится. Коленный сустав я могу поправить достаточно быстро, а вот кости и мышцы в щадящем режиме будут восстанавливаться достаточно долго.
  - Сколько?
  - Около месяца.
  - А быстрее можно?
  - Можно, но будет больно. И чем быстрее восстановление, тем больнее.
  - Варечка, давай разберемся с герцогом, а потом займемся моей ногой, хорошо?
  - Хорошо. Гор, а давай мы никуда не пойдем, здесь так здорово, я уже почти половину потерянного вернула.
  - Нет, Варя, не получится, меня герцог ждет.
  - Мне кажется, что именно тебя он как раз и не ждет.
  - Может и не ждет. Значит, надо ему сделать сюрприз, вот человек обрадуется.
  Варя спланировала мне на плечи.
  - Тогда пойдем, что ж с тобой сделаешь, неугомонный ты мой.
  Как ни смешно, а выползли мы из подземелья, похоже, опять в камере. Единственным отличием от нижней камеры было наличие в двери небольшого зарешеченного оконца, через которое проникал слабый свет.
  Люк в полу совершенно не бросался в глаза, и если не знать о его существовании, то при беглом осмотре камеры не заметить люк было проще простого. Из этого я делаю вывод, что нижняя камера была секретной, для особо важных гостей, о наличии которых в замке знали очень немногие.
  Дверь, как и положено в камерах, была заперта. Перерезав гладиусом засов, приоткрыл дверь и осторожно выглянул. Пустой коридор с несколькими дверями по бокам и дверью в торце, около которой на стене горел магический светильник.
  Отлично! Потушил свечу, аккуратно поставил на пол, мысленно поблагодарил ее за помощь и пошел на выход. При этом не забывал просматривать все вокруг магическим зрением на предмет возможных казусов.
  В первой слева от входа камере горел свет. Заглянул внутрь через оконце в двери и увидел сидящего за столом человека, который что-то быстро писал на листе бумаги. Несколько исписанных листов лежали на полу. Человек сидел ко мне спиной и видеть меня не мог, а я вот увидел. Я увидел, что у заключенного есть свое защитное поле. За столом сидел маг.
  Приехали. Герцог совсем головой тронулся, что уже магов в камеру сажает? Тогда что это за маг такой? Или камера непроста? Пригляделся - нет, ничего необычного не вижу. В любом случае человека нужно отсюда вытаскивать, коллега как-никак.
  Отодвинул засов и вошел в камеру.
  - Не отвлекайте меня, ужинать не буду, - не оборачиваясь быстро произнес сидящий человек.
  Во как! Извини, мил человек, но отвлечься тебе все же придется.
  - А я бы поужинал, есть хочется, сил нет.
  Человек возмущенно повернулся и замер, разглядывая вошедшего.
  - Прошу прощения, э-ээ... Коллега?!
  Человек, еще вполне молодой, лет тридцати на вид, вскочил со стула и подошел поближе.
  - Еще раз прошу меня извинить, я сегодня много работал, глаза устали, я не вижу вашей метки. И что с вами произошло?! Светозарный правый! Вам немедленно нужна помощь! Я сейчас помогу вам!!
  - Уважаемый коллега, не беспокойтесь, помощь мне уже не требуется, а метки просто нет, потому что я чужеземец.
  - Боже мой, - вскричал маг, - какая честь! Боже мой, какой позор!
  Я несколько удивился. Это он о чем?
  - Многоуважаемый чужестранный маг, - торжественно произнес собеседник, схватив мантию и торопливо накидывая ее себя, - от имени Магического сообщества империи Арания рад приветствовать вас на нашей земле. Безмерно счастлив, что именно я представляю Магическое сообщество империи при нашей встрече!
  Восторг местного мага зашкаливал.
  - Позвольте представиться - Янис Илиниус, маг третьего уровня. Вы не поверите, но последний раз чужеземные маги посещали Аранию тридцать лет назад по случаю подписания перемирия с Фрагонией. Это была очень интересная встреча...
  - Вообще то я уже встречался с магами империи, - перебил я собеседника.
  Молодой человек замер на полуслове.
  - И все равно я счастлив, - буркнул он.
  Я собрался представиться, но Илиниус не дал мне этого сделать.
  - Какой позор! - опять вскричал маг. Где наше хваленое гостеприимство?! Что же с вами случилось? Кто посмел напасть на мага?!
  - Не стоит беспокоиться, господин магистр, самое страшное уже позади. Случилось некоторое недоразумение, и я как раз направляюсь к господину герцогу, чтобы обсудить этот вопрос.
  - Господин герцог, говорите, - грустно усмехнулся Илиниус, - понятно. А вы-то что с ним не поделили? Хотя, об этом позже. Позвольте предложить вам хотя бы умыться, вы весь в крови. И все же я просто обязан осмотреть вас.
  С этими словами магистр шагнул ко мне и протянул руку.
  Варвара, до этого мирно дремавшая, изображая шарфик на шее, с жутким шипением вскинулась над моей головой во всем своем страшно-зеркальном блеске.
  Вместо того, чтобы испугаться, маг с детским восторгом уставился на змею.
  - Какая прелесть!! Я ничего подобного ранее не видел! Какая мощь, какая грация! Великолепно!
  То, что он мог через мгновение закончить свой жизненный путь, молодой человек, скорее всего, не догадывался.
  - Варя, Варя, это не враг, он просто хотел помочь мне.
  - Между прочим, сразу видно приличного человека, - шепнула Варвара, опять обернулась вокруг шеи, опустила голову мне на плечо, кокетливо поигрывая хвостиком, - с первого взгляда оценил мою красоту.
  - Очень, очень интересное энергообразование, - возбужденно бормотал магистр, - в одной старинной книге, которую я читал в Академии, были описаны опыты великого Мерадора по созданию чего-то подобного, но это было страшно давно.
  - Мерадор! Мерадор! - голова у меня чуть не взорвалась от крика Варвары. Перед глазами возникла та самая картинка, где старый человек в темно-зеленой мантии с длинной седой бородой смотрел на забавы нескольких змеек.
  - Господин Илиниус, я не очень хорошо знаю историю, а господин Мерадор еще жив?
  Маг обалдело посмотрел на меня, потом, видимо, вспомнив, что я чужестранец, ответил:
  - Великий Мерадор, великий! Только так! Увы, его очень давно нет с нами, он был последним из Изначальных.
  Илиниус замолчал, о чем-то задумавшись.
  - Варечка, успокойся. Я понял основное - вас было несколько, возможно нам удастся найти кого-нибудь из твоих сестер.
  Варя молча чмокнула меня.
  - Коллега, теперь позвольте представиться мне. Магистр Гор ТэИвАнов, из России.
  - Очень рад, очень рад, - раскланялся Илиниус, - к моему стыду ничего не слышал о вашей стране. Это, наверное, далеко отсюда?
  - К сожалению, очень. Но не будем о грустном. Я же хотел спросить вас вот о чем. Каким образом герцог умудряется держать вас в камере, ведь вы же маг? И я не вижу каких-то серьезных препятствий.
  - Это он думает, что держит, - весело рассмеялся маг, - просто мне так удобнее. И Илиниус вкратце рассказал свою историю.
  Молодому человеку всегда нравилось заниматься наукой, преподаватели в Академии особо отмечали прилежание студиоза в изучении дисциплин. Но реальная жизнь сурова даже к магам, низкий уровень магических сил не позволял рассчитывать на теплое местечко в богатом поместье какого-нибудь дона.
  Удел троечников - обслуживание простых жителей империи. Конечно, и с такой работой можно было бы жить безбедно, но в таком случае работа занимала бы все свободное время. Илиниуса же страшно раздражала необходимость тратить свое время на всякую ерунду.
  После выпуска из Академии молодой маг скитался по городам и весям, забираясь, где только было возможно, в книжные хранилища в поисках редких книг по истории империи. Зарабатывая от случая к случаю только на самое необходимое, Илиниус уже основательно поизносился, когда его настигло приглашение от шестого герцога.
  Магистр не поверил своим глазам. На службе у герцогов состояли маги не ниже второго уровня, зачем же ему понадобился троечник? Как выяснилось, у герцога произошел некий разлад со своим семейным магом, поэтому срочно потребовалась замена.
  А почему не пригласить в таком случае опять же мага второго уровня, как и предписывается многовековыми традициями? Ответ был прост - все эти маги (надо полагать второго уровня) зазнайки, рвачи и хапуги, заламывающие несусветные цены на свои услуги.
  Поэтому господин герцог решил пригласить молодого мага, не обремененного семьей и имуществом, пожить в замке с полным доступом к старинной библиотеке. За это маг обязуется выполнять небольшие поручения господина Омаго. Причем размер оплаты труда вообще не обсуждался.
  Илиниус с восторгом согласился. Сбылась его мечта - беззаботная жизнь в замке и огромное количество книг, ждущих его внимания. Правда, сказка быстро закончилась. Господин герцог поставил перед Янисом задачу - добыть золото магическим путем.
  Наверное, господин герцог плохо учился, если вообще где-либо учился, но каждый грамотный человек империи знает, что самовольная добыча золота запрещена Указом императора черт знает от какого древнего года.
  В принципе, золото магическим путем получить возможно было хоть из воздуха, но... Еще на первом курсе Академии до всех студиозов под роспись был доведен запрет на изготовление каких-либо драгметаллов. Наказание - пожизненное изгнание из рядов Магического сообщества империи. Плюс к этому на подобные действия необходима прорва энергии, всплеск которой обязательно будет замечен надзорными магами.
  Поэтому за всю историю империи безумцев, решивших нарушить запрет, так и не нашлось. Илиниус также не собирался становиться нарушителем законов сообщества, но от предложения отказываться не стал. И уже полгода водил герцога за нос.
  Несколько месяцев назад случилась одна неприятность. Дон Омаго передал магу дорогущий амулет захвата для поимки крайне редкого хищника - железнорыка, но амулет таинственным образом пропал. После этого взбешенный герцог приказал запереть мага в камере до тех пор, пока Илиниус не добудет ему золото.
  Выйти из камеры Янис мог в любой момент, но зачем? У него наконец-то появилось время обобщить результаты своих поисков и записать свои мысли на бумагу. Тайная мечта молодого человека состояла в том, чтобы стать единственным автором полной подробной древней истории империи.
  - Господин магистр, - спохватился добровольный узник, - прошу меня извинить, совсем вас заговорил. Считаю своим долгом сопроводить вас к дону Омаго как представитель Магического сообщества и как свидетель вашего разговора с ним. Свидетель может понадобиться впоследствии при возможном разбирательстве обстоятельств приключившейся с вами неприятности.
  Неприятность, видимо, была крупная, раз сумела довести мага до такого плачевного состояния, - Илиниус еще раз оценил мой внешний вид.
  - Благодарю вас, коллега, но пробиваться в гости к герцогу мне придется, скорее всего, с боем. Не думаю, что вам нужно встревать во все это. Тут неподалеку от замка прогуливаются мои друзья, трое железнорыков, уверен, что они помогут мне дойти до герцога.
  - Они все же существуют?! - подпрыгнул Янис, - великолепно! Вы знаете, магистр, последний раз живого железнорыка видели более ста лет назад.
  - Как выяснилось, существуют. Зачем же вы, коллега, поставили ловушку на столь редкого зверя? Пришлось моего друга спасать, амулет этот ваш обезвреживать.
  Илиниус широко распахнул глаза:
  - Вы отключили амулет захвата?! Но как?! Это под силу только магам второго уровня, и то не каждому, это сложный ритуал...
  Маг с недоверием посмотрел на меня. Не поверил, значит, что ж, это его право. Я заглянул в сумку и вытащил оттуда орех-ловушку.
  - Ваш? - спросил парня и протянул ему амулет.
  Янис отшатнулся от меня:
  - Брать в руки чужой амулет захвата без знания фразы-пароля сильно не рекомендуется - повиснешь как лягушка в сиропе. Это группа пятикурсников в Академии так над первокурсниками подшучивала, пока ректор не конфисковал у них амулет. И прошу простить меня, господин магистр, за мое недоверие - маг посмотрел на меня другим взглядом.
  - Между прочим, уважаемый коллега, - я понизил голос до шепота, - Серый, железнорык, сильно обиделся и если он узнает, кто поставил ловушку...
  Илиниус прижал руки к груди:
  - Господин магистр, я же не знал, что это ваш друг, я вообще думал, что крестьяне видели просто крупного волка, никак не железнорыка. Прошу вас, не рассказывайте ему про меня, мне очень не хотелось бы ссориться с вашим другом. Да и с герцогом не очень-то поспоришь, приказал, и все.
  - Как вы думаете, Янис, зачем такой зверь понадобился герцогу? Его ж мало поймать, его ж где-то держать надо.
  - Тут и думать нечего. Не так давно герцог во время охоты встретил девушку ослепительной красоты и влюбился в нее, как первокурсник. Вот для нее он и хотел поймать железнорыка, в подарок любимой.
  Кстати, хочу сказать, что кроме герцога эта молодая особа больше никому в замке не нравится, есть в ней что-то неприятное, а что - понять не могу.
  - Господин Илиниус, все это действительно очень интересно, но мне пора. Рад знакомству, может когда-нибудь еще увидимся, до свидания, коллега.
  Маг покачал головой.
  - Уважаемый господин Гор, я ни капли не сомневаюсь в вашей способности пробиться к герцогу, но при этом пострадают люди, которые просто выполняют свой долг. Позвольте мне пойти с вами, тогда не придется никого убивать, иначе это будет просто нечестно по отношению к простым солдатам.
  Передо мной стоял взволнованный молодой человек, с добрым сердцем, похоже, искренне переживающий за судьбу простых обитателей замка. Ну, не драться же с ним. Ладно, пусть идет, дорогу расчищает, пацифист в мантии, а если возникнут сложности, то мы с Серым всенепременно поможем товарищу.
  - Хорошо, Янис, я принимаю вашу помощь, идемте.
  Перед выходом хозяин камеры полил мне на руки из кувшина, и я смог кое-как отмыть лицо и руки. Пока отсутствовала защита, я успел основательно испачкаться в многолетней пыли секретной камеры.
  Подойдя к двери в торце коридора, маг помахал руками, там что-то скрипнуло, звякнуло и дверь нехотя приоткрылась. Янис повернулся ко мне, весело подмигнул и распахнул дверь настежь.
  За дверью за столом, сильно похожим на стол у дверей нижней камеры, сидел седоусый мужичонка с выпученными глазами, трясущимися губами бормотавший:
  - Как же это, как же это...
  Илиниус поднес руку к его лицу, мужичонка закрыл глаза и привалился к стенке.
  - Часа три проспит, идемте, - и мой коллега уверенно двинулся вперед по коридору.
  Я, естественно, сразу стал отставать. Маг нетерпеливо обернулся и замер в изумлении, глядя на мою походку.
  - Прошу прощения, господин магистр, но зачем вам это? - и он осторожно кивнул на искалеченную ногу, - это же жутко неудобно.
  Что ж, если врать, то всем одинаково.
  - Не обращайте внимания, сие есть результат спора с одним сильным магом. Кстати, скоро срок наказания заканчивается, буду опять бегать, как молодой олень. (Скорее бы!!).
  Илиниус ничего не сказал, только покачал головой.
  Мы прошли до конца коридора, поднялись на три пролета вверх и через неприметную дверку вышли в центральном зале. Зал был пуст, но в любой момент мог кто-нибудь появиться.
  - Куда дальше? - негромко спросил я Яниса.
  - Герцог больше всего времени проводит в верхнем зале. Там уютно и прекрасные виды из окон. Сейчас спокойно пересекаем зал и заходим вон в ту дверь, - Илиниус показал на красивую дверь почти напротив нас. - Если кто-нибудь нам встретится - молчите, я отвечу. Вперед!
  Без происшествий мы пересекли зал и скрылись за дверью. Широкая винтовая лестница уходила вверх. Примерно на уровне второго этажа обнаружилась смотровая площадка, с которой прекрасно был виден весь внутренний двор и центральные ворота.
  - Коллега, задержитесь, пожалуйста, на минутку, есть у меня одна задумка.
  Не убивать солдат без нужды я согласился, но остальное-то мне никто не запрещал. Надо пошалить немного, устроить на территории замка небольшой переполох, чтобы местным гражданам было не до гостей, идущих к герцогу.
  Прикрыл глаза и мысленно позвал:
  - Серый, вы где?
  Почти сразу в голове возник вид замка издали и немного сбоку.
  - Серый, красавчик, рад тебя видеть! Заходите в гости, внутрь замка, можете здесь побегать, народ попугать.
  Через некоторое время картинка изменилась: замок стал сильно ближе, а волк пристально смотрел на закрытые входные ворота.
  - Я тебя понял, дружище, сейчас ворота откроются, подожди немного.
  Эх, блин, надо было зарядить два золотых, а лучше четыре-пять, да только времени не было. И, кстати, плотность искорок энергии здесь была значительно меньше, чем в подвале замка.
  Бог с ней, с последней гранатой, надо серым моим проход делать. Сами они, при всем моем к ним уважении, с воротами не справятся, створки, как и кладка стен, были перевиты силовыми линиями, просто так не сломаешь.
  Надеюсь, что маги, устанавливавшие защиту замка, не предполагали, что в этом мире появится взрывчатка. Сейчас узнаем.
  - Янис, зайди за выступ стены и не высовывайся, а то сдует к чертовой матери.
  До ворот по моим прикидкам было метров двадцать пять - тридцать. Настоящую гранату я бы докинул до ворот, а вот монету на такое расстояние кинуть сложно. Надо постараться кинуть максимально близко, все-таки заряд в целом золотом аховый, должен справиться.
  Достал монету из коробочки, размахнулся и запулил ее в сторону ворот. Бегать пока еще не мой конек, поэтому рухнул плашмя за парапет смотровой площадки. Хоть защита и работает, чего зря энергию тратить.
  Да-а, сильно меня история с ловушкой напугала...
  Бабахнуло ожидаемо сильно, плюс закрытый двор усилил и звук, и действие взрывной волны. Размеренная жизнь замка взорвалась вместе с монетой. Со всех сторон раздавались панические крики, кто-то куда-то бежал, кто-то пытался командовать - сквозь завесу пыли практически ничего видно не было.
  Пыль слегка рассеялась и стали видны распахнутые настежь ворота. Сама конструкция выдержала, честь и хвала строителям, а вот система запоров не сдюжила. Замечательно, теперь, дорогие товарищи, ждите гостей, должны уже скоро быть.
  Бледный Илиниус почему-то шепотом спросил меня:
  - Господин магистр, что это было?
  - Бомба, друг мой, бомба. Запомните это слово, я думаю, через некоторое время оно прочно войдет в местный лексикон. Идемте, Янис, герцог, наверное, волнуется, а мы ему как раз и расскажем, как все было.
  Медленно, но верно мы поднимались по бесконечной винтовой лестнице. Снизу нас настигли более громкие и истеричные вопли со двора. Ага, похоже, серые разбойники прибыли, теперь местным гражданам будет чем заняться.
  Наконец, мы вышли на площадку с закрытой дверью.
  - Я первый, - шепнул Илиниус, - там охрана, но я справлюсь.
  Я кивнул головой и встал за спину мага.
  В небольшом помещении ярко горели магические светильники. У противоположных дверей стояли два простых солдата и один постарше, похоже, десятник.
  - Добрый вечер, господин Лемпар, - вежливо поздоровался Илиниус со старшим охранником, - мы к Его светлости.
  - Добрый вечер, ваше магичество, - слегка поклонился старший, - вам назначено? Меня насчет вас не предупреждали. И кто это с вами, да еще в таком виде? Этого я точно не пущу!
  Охранник ловко выхватил меч и сделал шаг вперед. Его подчиненные тоже обнажили оружие. Молодцы, четко сработано.
  Но маг есть маг, пусть и третьего уровня.
  - Господа, прошу прощения, - Янис виновато улыбнулся, - но нам очень надо поговорить с господином герцогом. Как и в подвале, маг поднял руки и через мгновение все трое свалились на пол в глубоком сне.
  Илиниус повернулся ко мне, видно было, как он волнуется.
  - Ну, что, заходим?
  - Вы молодец, Янис, вы большой молодец. Конечно, заходим, только теперь я первый.
  Зал, в который мы вошли, находился на самом верху башни, скорее даже не зал, а большая комната с расположенными по кругу небольшими окнами. С западной стороны виднелось заходящее солнце, пронизывающее всю комнату своими лучами. Совсем уже вечер, долгонько же я выбирался из ловушки.
  В комнате находились человек восемь-девять, но нас никто не заметил, потому что они все торчали в окнах, выходящих на внутренний двор, силясь разглядеть, что там творится. А у стола в центре комнаты стоял давешний слуга, Сусанин хренов, который завел меня в адскую комнату.
  Он-то нас увидел сразу, как мы вошли, сильно удивился, надо полагать, и даже решил что-то крикнуть, но я погрозил ему пальцем, и товарищ замолк, вцепившись в спинку стула.
  Ну, и долго они будут там торчать, выставив к нам, пардон, свои задницы?
  - Тук-тук-тук, хозяева! Принимайте гостей! Даже если их никто и не звал.
  
  
  
   Герцог и другие.
  
  На мой призыв обернулись несколько человек, один из них мне был уже знаком. Тот самый важный гражданин на лошади, который вместе с Илиниусом и кучей солдат приперся в лес за моим Серым.
  И так озабоченный происходящим внизу, герцог нахмурился еще сильнее.
  - Илиниус? Ты что здесь делаешь? Ты как вообще здесь оказался, ты же должен быть в камере!
  Охрана! - крикнул герцог и плюхнулся на диванчик у окна. Рядом с ним уселась крайне симпатичная девушка, единственная дама в этой компании.
  - Они не придут, - вызывающе ответил маг, - они отдыхают.
  - Не понял, - дон Омаго несколько растерялся.
  - Спят, - решил пояснить я и развел руками. Мол, ничего не поделаешь.
  - Это еще что за клоун? - герцог начал закипать. Теперь уже вся компания оторвалась от окон и стала нас разглядывать.
  Интересно, почему сразу 'клоун'? Оборванец - возможно, а клоун-то здесь причем?
  - Я не клоун, хотя и побыл им некоторое время. Я маг, чужеземец, прибыл в замок, чтобы обсудить с доном Омаго некоторые вопросы, которые касаются его в первую очередь. Вместо этого вон тот негодяй, - я кивнул в сторону слуги, - завел меня в комнату-ловушку и постарался там убить.
  Все внимательно посмотрели на лакея. Тот выпучил глаза и затряс головой, не то подтверждая, не то отрицая данный факт.
  - Как видите, я выжил, но вот одежда моя, увы, пришла в негодность. Да бог с ней, с одеждой, однако, ситуация, господа, сложилась крайне неприятная.
  - Господин Илиниус, вы это должны знать, напомните мне указ вашего древнего императора о наказании за нападение на магов.
  - Безусловно, я помню его, это очень интересный указ...
  - Янис, короче, - сквозь зубы прорычал я.
  Маг заткнулся на полуслове, затем вздохнул и скороговоркой выдал:
  - Указ Императора Илита IV от 531 года. Нападение на мага карается смертной казнью независимо от положения человека в обществе.
  - Вот и я о том же. Через некоторое время сюда прибудет специальная комиссия, докажет факт нападения на мага, и виновного, без сомнения, казнят. Господину герцогу не о чем волноваться, ведь это слуга во всем виноват, вот его и казнят.
  Слуга затряс головой еще сильнее.
  - Что, убивец, головой трясешь, что-то не так?
  - Это не я, не я...
  - Не ты, значит... В общем-то, так я и думал.
  А теперь, господа, прошу слушать меня крайне внимательно, от этого зависит ваша дальнейшая судьба и ...
  Договорить мне не дал очнувшийся герцог.
  - Молчать!! Кто ты такой, чтобы здесь рот разевать без моего разрешения?! Сгною, сгною в камере!
  Очнулись и его подпевалы:
  - Да, да, безобразие! Выпороть обоих и в камеру! Обнаглели вконец! - раздался нестройный хор голосов.
  Только девица, сидевшая рядом с герцогом, молчала и пристально меня разглядывала.
  Жаль, в глубине души я все же рассчитывал на конструктивный диалог с герцогом, а у него с головой, похоже, совсем плохо.
  - Янис, постой, пожалуйста, здесь, присмотри, чтобы никто не мешал нам разговаривать.
  И, не дожидаясь ответа, проковылял вглубь комнаты и уселся на один из низеньких диванчиков. Не очень удобно, но не стоять же навытяжку перед этой бандой. На ходу быстро осмотрел комнату в магическом зрении (молодец, не забыл), ничего подозрительного не увидел. Те же силовые линии в кладке и окнах, да по нескольку накопителей на каждом из присутствующих. Даже у слуги был один, третьего уровня.
  Дон Омаго от такой наглости поперхнулся и замолчал, глядя на меня в немом изумлении.
  - Кто я такой? Магистр Гор ТэИвАнов, из России, - я поерзал на диванчике, устраиваясь поудобнее, - а ты, наверное, здешний герцог, раз орешь громче всех.
  - Как ты смеешь так обращаться к Его светлости?! - выскочил вперед один из дружков, самый молодой, похоже, - я убью тебя, мерзавец!
  - Правильно, Бузак, - выкрикнул герцог, - снеси ему башку! Ату его!
  Вот даже как? Ату его? Я вам сейчас устрою 'Ату!', охотники хреновы.
  - Остановитесь! - раздался тихий, но властный голос от входной двери.
  Бузак, уже начавший поднимать меч, замер. В дверях стоял пожилой мужчина с иссиня-черными волосами без малейшей проседи, сильно похожий типом лица на наших японцев, за ним виднелись разбуженные охранники. Одет он был в дорогой парчовый халат до пят, а над головой в защитном поле горели два ярких огонька.
  - Варя, внимание, к нам маг второго уровня пожаловал, будь готова к...
  - Всегда готова, - перебила меня Варвара.
  Зараза.
  Человек от дверей направился прямиком ко мне, охранники попытались пойти за ним, но маг сделал едва заметное движение кистью и те замерли на месте.
  Я встал с дивана. Во-первых, сидеть перед пожилым человеком просто неприлично, а во-вторых, в случае нападения стоя защищаться, мне кажется, удобнее. Илиниус у дверей замер. Правильно, ему ввязываться в драку с магом второго уровня совершенно не нужно, шансов никаких.
  - ЗдОрово! Магистр Тан, ты как нельзя вовремя, - дон Омаго даже потер руки от предвкушения расправы, - давай, размажь этого наглеца по полу!
  Старик никак не отреагировал на слова герцога. Не доходя до меня метра два, 'японец' остановился и согнулся в глубоком поклоне. Во как! Я насторожено поклонился в ответ, не выпуская противника из виду. В нашем мире похожие ребята перед схваткой тоже кланяются.
  Выпрямившись, маг внимательно посмотрел на нас с Варварой и произнес:
  - Уважаемый магистр, счастлив видеть вас на нашей земле. Меня зовут магистр Исиро Тан, маг второго уровня. Я и мой младший коллега, - магистр обернулся на Илиниуса, - будем рады оказать вам любую посильную помощь. Мой дом всегда открыт для вас.
  - Магистр Гор ТэИвАнов, из России, - в ответ представился я и еще раз поклонился, - благодарю вас за предложение помощи.
  Так, бои между магами вроде бы отменяются. Очень хорошо, а то после комнаты-ловушки мне только этого не хватало.
  - Старик, ты совсем рехнулся?! Ты что творишь?! Это же чужак, фрагонийский шпион, точно говорю! Вяжи его, сдадим в столице в Службу безопасности, еще и награду от императора получим!
  Тень пробежала по лицу 'японца'.
  - Это я виноват, - произнес магистр, глядя куда-то в пространство, - я так и не смог вложить разум в голову этому человеку. И старик замер, закрыв глаза. Никто из присутствующих не посмел нарушить его молчание.
  - Не могли бы вы, уважаемый магистр Гор, - спросил меня маг, открыв глаза и вернувшись в этот мир, - поведать, что могло привести столь сильного мага в столь плачевный вид? Я чувствую, что это случилось совсем недавно.
  - Извольте. Вот этот человек, - я кивнул на слугу, - по приказу герцога завел меня в комнату-ловушку. Выбраться оттуда было довольно затруднительно. Пострадала не только моя одежда, но сейчас уже все хорошо, не беспокойтесь.
  - Я знаю, о какой комнате идет речь - прошептал магистр Тан.
  Лицо мага закаменело. Старик медленно повернулся к герцогу.
  - Слушайте все. Ламар Омаго, перед лицом Светозарного я отказываюсь от тебя.
  - Ты не можешь так поступить, старик, - прошептал потрясенный герцог, - ты же обещал моему отцу защищать меня.
  - Я обещал твоему отцу защищать юношу, не знающего жизни. Я не буду защищать преступника. Покушение на жизнь мага - тягчайшее преступление после государственной измены. Прощай, Ламар, нам больше не о чем говорить.
  Старик повернулся ко мне.
  - Уважаемый магистр Гор, прошу вас, если возможно, не убивайте этого человека, дальнейшая участь его и так незавидна.
  - Я не буду убивать герцога, клянусь вам, - и я еще раз поклонился магистру.
  Магистр Тан поклонился в ответ, развернулся и медленно покинул помещение. В комнате повисла гнетущая тишина.
  
  Слуга нечаянно скрипнул стулом, и все ожили.
  Герцог с ненавистью смотрел на меня.
  - Бузак! Чего ты медлишь?
  - Но, дорогой друг, - несколько растерянно произнес юноша, - если этот человек действительно маг, то последствия ... Не знаю, что на меня нашло, - и убрал меч обратно в ножны.
  - Тряпка! - брызгая слюной заорал дорогой друг, - тогда я сам!
  Дон Омаго вскочил с дивана, озираясь в поисках оружия. Поднялась и сидевшая рядом с ним девица. Она нежно обняла герцога, погладила его по щеке и чарующим голоском молвила:
  - Мой герцог! Мне кажется, не стоит так волноваться. Посмотри на этого человека, какой он милый и добрый...
  Чарующий голосок шептал в моей голове: 'Милый, добрый, все будет хорошо...'.
  Да, я милый, я добрый, чего я вообще прицепился к этому человеку, видно же, нормальный мужик...
  - А ну пошла отсюда!! Это мое!!! - раздался гневный голос Варвары и меня так шандарахнуло избыточной энергией, что я сразу же очнулся. Обострившимся зрением успел увидеть, как от моей головы метнулась к хозяйке тонкая прозрачная лента.
  А ты чего сидишь, уши развесил, еще маг называется! Так к тебе кто угодно в голову залезет! - бушевала Варвара, - или я тебе уже надоела, и ты решил меня бросить? - Варя реально всхлипнула.
  - Варечка, солнце мое, как ты могла такое подумать! Я тебя никогда не брошу! И гони всех, кто попытается занять твое место.
  Вот же женщины! Я совершенно не при делах, а все равно виноват. Вроде успокоил Варвару, затихла.
  Максимально усилил магическое зрение и посмотрел на подругу герцога - вокруг девицы медленно колыхалось практически невидимое защитное поле. А голова герцога - ха-ха-ха - была просто оплетена прозрачными лентами.
  Поздравляю, господа, еще один неучтенный маг, только очень слабый. Причем, вот тварь, маг разума.
  Девица поняла, что ее раскрыли и быстро спряталась за спину герцога. Тот стоял растерянный и не понимал, что делать дальше.
  Надо заканчивать этот балаган, а то мы здесь до ночи застрянем.
  - Внимание, - я постарался произнести это слово максимально внушительно, - я делаю официальное заявление и призываю всех присутствующих в свидетели. Герцог не успел ничего придумать, и я продолжил:
  - Я обвиняю шестого герцога империи владетельного дона Омаго в соучастии в убийстве, в покушении на жизнь двух магов и воровстве денег у императора.
  Немая сцена, даже мухи застыли в полете.
  - Что ты мелешь, клоун, какое обвинение, какие свидетели, - через несколько долгих секунд хрипло рассмеялся неугомонный герцог, - кто в своем уме будет свидетельствовать против меня?
  Дон Омаго обернулся к своей команде, призывая посмеяться над нелепостью обвинения. Те что-то неразборчиво весело загудели.
  - Думаю, что показания дадут все, - я прервал общее веселье, - особенно, когда служба безопасности начнет поджаривать на костре каждого за лжесвидетельство. В особо тяжких случаях могут применяться любые меры воздействия - наугад брякнул я, - господин Илиниус, подтвердите.
  Янис неопределенно мотнул головой, понимай как хочешь.
  Люди за спиной герцога стали переглядываться. Вот-вот, пусть подумают, как жить дальше.
  Дон Омаго немного постоял, прикрыв глаза, затем что-то решил для себя и со спокойным лицом сел обратно на диван. Самолично убивать меня, по крайней мере сейчас, он передумал. Девушка немедленно села рядом с ним и тесно прижалась.
  - Не надо пугать здесь никого службой безопасности, - вальяжно произнес герцог, - кто их сюда пустит. Я поговорю с главой службы, все объясню ему и на этом все закончится, можете не сомневаться, господин пришлый маг.
  С комнатой, как вы говорите, ловушкой, был просто розыгрыш, шутка.
  А уж воровать деньги у императора - тут дураков нет, это уж совсем мимо. На что вы, собственно, рассчитывали, предъявляя мне свои дурацкие обвинения? Что со мной что-то сделают? Смешно. Пожурят, накажут, может быть. И все, все! Я все-таки герцог! - он гордо приосанился. Девушка с восхищением смотрела на своего мужчину.
  Теперь уже я задумался. Спору нет, герцог есть герцог. И с наскока заломать его не удалось. А чего я действительно добиваюсь? Как минимум, того, чтобы герцог за своими проблемами напрочь забыл про Ланов. В идеале было бы здорово, если бы император передал управление провинцией другому человеку. С одной стороны хрен редьки не слаще, а с другой стороны, пока ехали к замку, младший Дега успел мне рассказать про четвертого герцога, что и умный, и начитанный, и справедливый и т.д. и т.п.
  Есть, конечно, надежда на магическое сообщество, но я совершенно не знаю, насколько оно влиятельно, не знаю местный расклад сил. Реально, не казнят же герцога в самом деле, герцог все-таки.
  Для смены здешней власти нужна причина посерьезней. Есть у меня одна мыслишка.
  - Шутка, говорите, господин герцог? А я-то и не понял. И мага третьего уровня господина Илиниуса вы, конечно же, в шутку в камеру посадили. Хорошо, пусть с этим комиссия магов разбирается, я же хочу спросить вас про другое - а скелет в потайной камере тоже в шутку лежит?
  Бинго! В яблочко! Герцог дернулся, как от удара. В его глазах плескалась паника. Как?! Откуда?! Кто рассказал?!
  Все присутствующие с нескрываемым интересом посмотрели на герцога, тот угрюмо молчал.
  - Господа свидетели, внимание! Я, магистр Гор ТэИвАнов заявляю, что в подвале замка в потайной камере находится скелет человека с кандалами на руках. Никаких личных вещей при нем не было, единственная примета, которая могла бы помочь опознать беднягу - отсутствие мизинца на левой руке.
  Среди присутствующих в комнате кроме молодежи находился человек лет сорока с достаточно сильно пропитым лицом. Он тихо охнул и произнес:
  - Антуан Беспалый! Так вот куда он подевался...
  
  
  Отступление
  
  
  Родовое поместье Дега находилось в нескольких километрах от замка герцогов Омаго и когда-то давно их предки дружили. Дед нынешнего главы рода Антуана Дега служил при дворе императора и имел влияние не меньшее, чем у шестого герцога. В кругах знати была широко известна богатейшая коллекция редких драгоценных камней, принадлежащая роду Дега.
  В какой-то момент между соседями возник спор по поводу большого поля на границе территорий и дружбе пришел конец.
  Отец Антуана уже в зрелом возрасте на очередном турнире получил тяжелую травму, долго болел и скончался, оставив двух сыновей с наказом никогда не продавать ту самую коллекцию.
  Дон Антуан терпеть не мог оружие, потому что в самом начале обучения работы с мечом ему случайно повредили мизинец на левой руке, который пришлось удалить. После этого за ним закрепилась кличка 'Беспалый'. Антуан в жизни больше не притронулся бы к этим железкам, но, как глава рода и верноподданный Его величества, он был обязан более-менее сносно владеть мечом. По Указу какого-то древнего правителя страны каждый дон империи по первому сигналу должен был влиться в ряды армии императора.
  Семья жила скромно на доходы от принадлежащих ей земель. Спорное поле герцоги все же оттяпали, а уже при жизни Антуана Омаго-старший захватил две деревни и возвращать не собирался. Денег стало еще меньше.
  Братец Фонтен Дега постоянно ныл, что некогда величественный родовой дом ветшает, требует ремонта, и предлагал продать часть коллекции, но старший брат был непреклонен.
  - Отец просил не продавать коллекцию, я его волю буду исполнять до конца своих дней.
  Любимым занятием дона Антуана было чтение старинных книг из семейной библиотеки. Во время редких посещений Эпина, главного города провинции, он всегда заходил в антикварный магазин, торгующий различными редкими вещами, в том числе и книгами. Антуан подолгу разговаривал с хозяином магазина господином дель Эстеро, рассматривал выставленные книги. Но цены на них были заоблачными, поэтому Антуан вздыхал и уходил ни с чем.
  Как-то раз дель Эстеро с торжественным видом выложил перед Антуаном роскошное издание с великолепными гравюрами 'Жизнь и повадки редких зверей Срединных гор, описанные великим охотником Сименеем'. Антуан чуть не плакал, отрывая от нее свои руки. Но цена! Целых двадцать пять золотых!
  Месяц Дега ходил в раздумьях, аж похудел от расстройства, гравюры из книги стояли перед глазами. Человек слаб. Еще через месяц вожделенная книга лежала у него на столе.
  - Ваша светлость, рыбка клюнула, - невысокий человечек, стоящий в кабинете герцога, низко поклонился.
  - Показывай! - герцог в нетерпении подался вперед.
  Антиквар достал из-за пазухи бархатный кошель, аккуратно вытряхнул из него великолепный изумруд и протянул его дону Омаго.
  - Прекрасно, прекрасно, - герцог рассматривал камень со всех сторон, - спасибо, дель Эстеро, можешь идти.
  - Но, Ваша светлость, мои расходы...
  - Ты что, не рад был помочь шестому герцогу?!
  - Что вы, что вы, Ваша светлость, конечно же рад, но мои расходы...
  - Держи, - герцог кинул человечку серебряк и захохотал. Затем смех резко оборвался, и дон Омаго пристально посмотрел на антиквара: но помни - одно слово, и деньги тебе больше не понадобятся.
  - Не извольте беспокоиться, Ваша светлость, я буду нем как рыба, - забормотал дель Эстеро, пятясь к двери.
  'Конечно будешь, - подумал дон Омаго, - Палмер позаботится об этом. Не стоит оставлять занозу в самом неприятном месте', - и улыбнувшись, продолжил любоваться изумрудом.
  ' Один серебряк за все мои старания?! Светозарный правый! Не знаю, что ты задумал, владетельный дон, но я постараюсь твою игру испортить'!
  Антиквар с трудом забрался на лошадь, возраст все-таки, и медленно поехал в сторону дома. Добравшись до нужной развилки, дель Эстеро оглянулся. Убедившись, что никто его не видит, он решительно свернул направо на дорогу, ведущую к родовому поместью Дега.
  
  - Рад вас видеть, уважаемый дель Эстеро, но, право, это так неожиданно, - несколько встревоженно проговорил Антуан, приглашая в дом антиквара. - Что-то случилось?
  - Мы могли бы поговорить с глазу на глаз, дон Антуан?
  - Да, конечно, прошу в мой кабинет.
  - Дело в том, - начал антиквар после некоторого молчания, - что я виноват перед вами...
  И дель Эстеро рассказал старшему брату Дега всю историю с книгой.
  Теперь замолчал Антуан. Все понятно, герцог таким образом получил подтверждение, что камни существуют и они у Антуана.
   - Господин Дель Эстеро, с давних пор наша семья владеет коллекцией редких драгоценных камней. Видимо, герцог решил выкрасть или банально отобрать у меня эту коллекцию. Вы поможете мне ее спрятать?
  - Увы, мой молодой друг, в случае чего у меня будут искать сразу после вас, здесь я не помощник. Но. Я уважаю вас как образованного и воспитанного человека, и, конечно же, виноват перед вами. Пусть немного, но помогу вам. Держите.
  Антиквар протянул Антуану невзрачный медальон на тонкой серебряной цепочке.
  - Эту вещь передал мне мой отец, ему его отец и так далее. Это крайне редкий старинный амулет невидимости. Если нажать на камень, то он становится невидимым, а вместе с ним небольшие предметы, находящиеся рядом. Этот амулет помогал нашей семье хранить самые ценные вещицы.
  Я совершил ошибку, ввязавшись в историю с книгой, и все идет к тому, что амулет мне больше не понадобится. Наследников у меня нет, поэтому передаю его вам, надеюсь, вы найдете ему применение. А сейчас позвольте откланяться.
  - Огромное спасибо, господин дель Эстеро, за подарок, какая интересная вещь! Но куда же вы сейчас, уже темнеет, одному и днем-то на дороге небезопасно. Оставайтесь у нас, переночуете, а утром поедете.
  
  Дома жена антиквара рассказала, что вчера его спрашивали какие-то хмурые люди и допытывались, куда он мог подеваться. Зачем им понадобился дель Эстеро они не рассказывали.
  Зато антиквар сразу понял, зачем. Поэтому в течение пяти минут он собрал необходимые вещи, сложил все в большой походный мешок и вместе с женой отбыл из города в неизвестном направлении.
  
  Утром, после отъезда антиквара, Антуан позвал к себе брата.
  - Присядь, Фонтен, разговор будет тяжелым.
  Антуан выглядел уставшим, под глазами образовались черные круги, похоже, он не спал ночью. На столе стоял сундучок с драгоценностями их семьи.
  - Фонтен, я нарушил слово, данное отцу. Так получилось, что я обменял один камень из коллекции вот на эту чудесную вещь, - и Антуан положил руку на книгу.
  Теперь о существовании коллекции камней достоверно знает наш сосед, герцог Омаго. Я понимаю, что нет мне оправдания. Что будет дальше, сказать сложно, но ничего хорошего впереди я не вижу. В наших краях на герцога управы нет, он может попытаться выкрасть или забрать коллекцию силой.
  Завтра все окрестные доны выступают в поход вместе с императором, ты как младший брат остаешься в доме за главного. Как сложится там моя судьба - неизвестно, возможно я останусь на поле битвы навсегда, и ты станешь главой рода.
  Одному тебе будет еще сложнее противостоять герцогу, поэтому я принял решение. Чтобы обезопасить семью, я спрячу сокровища от всех, их никто не найдет. При случае я сообщу об этом герцогу, тогда у него не будет повода преследовать тебя в мое отсутствие.
  - Но, Антуан...
  - Фонтен, решение принято, прими его со смирением. Это единственно правильный выход. Сейчас собери всех людей и покиньте дом на один час. Затем возвращайтесь, мне этого времени хватит.
  Противиться воле старшего брата и главы рода было не принято, поэтому Фонтен действительно собрал всех родных и слуг и вывел за пределы поместья. Только одного смышленого пацана отправил на внешнюю стену, может удастся увидеть, в какую часть поместья пойдет брат.
  Минут через тридцать пацан жарким шепотом докладывал Фонтену, что господин Антуан с сундучком в руках медленно прошел в родовую усыпальницу, а минут через пять оттуда вышел.
  Дон Антуан продолжал готовиться к походу, когда в середине дня в поместье появился юноша-посыльный от герцога с приказом немедленно явиться в замок на сбор-смотр для проверки готовности к походу представителей шестой провинции.
  Кстати, старший брат вполне законно мог отправить вместо себя младшего, но такие случаи были чрезвычайно редки и происходили в основном из-за тяжелой болезни главы рода. Кто ж упустит возможность показаться на глаза императору.
  Поэтому дон Антуан без всякой задней мысли незамедлительно отправился в замок герцога Омаго.
  Похоже, он прибыл первым, потому как во дворе из донов никого еще не было. Из центрального входа правой башни стремительным шагом вышел владетельный дон, весь в полном латном облачении. Шлем, украшенный перьями диковинных птиц, на два шага сзади нес оруженосец.
  - Уважаемый дон Дега, благодарю за столь быстрое прибытие, вы первый, - произнес герцог, подходя к Антуану и приветствуя его. - Пока ждем остальных, хотел бы посоветоваться с вами насчет одной вещи, вы человек образованный, ваше мнение будет весьма ценным для меня. Пройдемте в кабинет.
  И они пошли ко входу в башню, оруженосец почтительно следовал сзади. Как только они вошли в кабинет герцога, Антуан почувствовал сильнейший удар по голове сзади и свет для него померк.
  
  - Палмер, ты шлем не помял?
  - Что ему будет, Ваша светлость, он удар меча выдерживает.
  - Забирайте этого в камеру, ну, ты знаешь куда.
  
  Сознание возвращалось с трудом, стараясь погрузить хозяина в беспамятство, видимо, понимая, что ничего хорошего того не ждет. Антуан сидел на каменном полу, болела голова, дышалось с трудом, словно его засунули в глухой непроветриваемый ящик. Шевельнув руками, понял, что они скованы цепями, концы которых были вмурованы в камень. В ящике царил кромешный мрак.
  'Как же герцог объяснит мою пропажу? - подумал Дега, - меня же будут искать. Как вовремя я спрятал камни, но теперь их уже точно никто не найдет. А эта мышеловка - расплата за мою глупость. Совершенно ясно, что я отсюда больше никогда не выйду...'
  Где-то вдалеке послышались шаги нескольких человек, шаги приближались. Открылась дверь и глаза резанул свет обычной свечи. В помещение зашел дон Омаго и, как ни в чем не бывало, произнес:
  - Дорогой дон, мы не договорили, вы так внезапно потеряли сознание. Пришлось оказывать вам помощь, - и герцог захохотал, радуясь удачной шутке.
  Не подскажете, дон Антуан, откуда это у вас? - герцог вынул из кармашка изумруд и поднес его к лицу узника. - Может у вас еще есть? Поделились бы, по-соседски, так сказать, - и герцог опять захохотал.
  Антуан с трудом разлепил пересохшие губы:
  - Ни у меня, ни у моего брата ничего нет.
  - Ай-яй-яй, дон Антуан, врать нехорошо. Есть у вас камешки, есть, и вы мне их все отдадите, иначе не выйдете отсюда никогда.
  - Даже если я отдам вам коллекцию, я все равно отсюда не выйду.
  - Ошибаетесь, я вас отпущу, слово герцога. Зачем вы мне? Вы же как-то жили, не трогая свои сокровища, ну, и живите дальше без камней, что изменится?
  - Они принадлежат роду Дега.
  - Принадлежали. А будут принадлежать роду Омаго. Я найду им достойное применение.
  - Мне надо подумать, - с трудом проговорил Антуан.
  - Конечно, конечно, думайте сколько угодно, времени у вас на размышление месяца два, не меньше. Завтра утром я отправляюсь в поход с императором, как вернусь, так и поговорим. Мне кажется, через два месяца жизни в этой камере вы будете умолять меня забрать камни и выпустить вас отсюда.
  - Меня будут искать, - прошептал Антуан.
  - Будут искать, обязательно будут, но не в замке.
  - Почему? - удивленно спросил узник.
  - Потому что уже как час назад вы уехали на своей лошади обратно. Правда, уже совсем стемнело и лица вашего никто толком разглядеть не смог, но лошадь, оружие и одежда ваши - значит это вы уехали, - радостно сообщил герцог.
  Мало того, завтра вас объявят трусом, который испугался похода на войну, потому как прийти на общий сбор у Ланова вы точно не сможете. Соседи знают о вашей нелюбви к оружию, поэтому все охотно поверят, что вы сбежали.
  - Мерзавец, - прохрипел Антуан.
  - Вовсе нет, просто по-другому вы свои камешки не отдадите. А потом гуляйте на все четыре стороны. С вами никто не будет общаться, никто не поздоровается, и уж тем более никто не поверит, что уважаемый герцог держал вас в камере.
  Нет этой камеры, нет в принципе, обнаружить ее невозможно, о ее существовании знают человек пять, не более.
  - Вы не успели, владетельный дон, совсем немного, но не успели, -усмехнувшись проговорил Антуан. - Именно сегодня я спрятал камни от всех, мой брат ничего не знает. Их никто и никогда не найдет. А я умру здесь, но ничего вам не скажу. Это мои последние слова.
  - Ну, ну. Это мы еще посмотрим. Короче, хватит пустой болтовни. Сидите, думайте. Не пытайтесь умереть, я дал четкие указания на этот счет.
  Отдыхайте, - улыбнувшись произнес герцог и вышел из камеры. Все погрузилось в непроглядную тьму.
  
  
  
  - Вон! Все вон отсюда! - внезапно заорал герцог.
  Ну, меня-то ты просто так хрен выгонишь, мы с тобой еще не договорили, господин хороший.
  Дружки герцога недоуменно переглядывались.
  - Я кому сказал, вон отсюда, - и дон Омаго бешеным взором окинул свою компанию. Те быстренько удалились. Илиниус вопросительно взглянул на меня, я отрицательно покачал головой. Стой, где стоишь, нас это не касается.
  Кстати, ни слуга, ни девица с места не стронулись.
  Герцог понизил голос и с жаром начал говорить:
  - Это не я, господин магистр, это мой отец, уверяю вас. Страшный был человек. Клянусь, я ничего не знал об этом. И вообще, у меня появилась отличная идея. Я вижу, вы серьезный человек и сильный маг. Предлагаю вам свою дружбу и покровительство, поверьте, это дорогого стоит. Вместе мы сможем многое, нас ждут великие дела, соглашайтесь!
  Интересно, он действительно верит в то, что говорит, и это после всего случившегося, или просто придуривается? Расслабляться не стоит.
  - Спасибо за столь лестное предложение, господин герцог, но у меня другие планы.
  Дон Омаго откинулся на спинку дивана и с ненавистью посмотрел на меня.
  - Ты еще пожалеешь об этом, - прошипел герцог, - жалкий человечишка, еще никто и никогда мне не отказывал.
  - Все когда-то случается впервые, господин герцог.
  Я улыбнулся.
  - Чтобы не быть совсем уж невежливым, хочу сделать вам, господин герцог, подарок.
  Посмотрел на его девицу и добавил:
  - Даже два.
  Герцог недоверчиво уставился на меня.
  В этот момент в комнату вбежали двое его дружков с перекошенными лицами:
  - Ламар, там, там... Там внизу железнорыки, их много!
  Герцог вскочил на ноги:
  - Кто?! Откуда?!
  - Господин герцог, - я опять улыбнулся, - не беспокойтесь, это мои, я их позвал к вам в гости, вы не против? Помните, вы хотели поймать одного из них? Еще амулетик свой потеряли? Сегодня я с удовольствием покажу вам самого красивого.
  Пока дон Омаго переваривал услышанное, я прикрыл глаза и позвал:
  - Серый, Серый, иди к нам, тебя здесь ждут! - и представил себе левую центральную башню.
  Перед глазами мелькнул калейдоскоп цветных пятен и все исчезло. Торопится, наверное.
  Герцог нахмурился и уже открыл рот для ответа, как послышался какой-то шум и двери распахнулись от страшного удара. Одна створка отлетела совсем, вторая жалко повисла на одной петле. В центре комнаты нарисовался огромный волк с поднятым костяным воротником и с опущенными щитками над глазами.
  Надо отдать должное хозяину замка - он не шелохнулся, только сильно побледнел. Даже защитные амулеты не включил, хотя у него их было как минимум три. Остальные же прыснули в стороны, как тараканы. Девица взвизгнула и шустро спряталась за диваном, дружки вместе со слугой убежали в дальний конец комнаты. Илиниус, которого волк чудом не сбил, окутался усиленным защитным полем.
  
  - Представляю вам, господин герцог, своего друга. Мне вот интересно, а что бы вы делали с таким зверем, если бы удалось его поймать?
  - А что с ним делать, ничего, чучело получилось бы достойн...
  Серый зарычал и сделал шаг к герцогу.
  - Нет, нет, это я не про него, - быстро произнес герцог, отступая к окну, - хотели только посмотреть, только посмотреть и отпустить.
  Волк сделал еще шаг.
  - Господин магистр, прошу вас, сделайте что-нибудь! Признаю, это было ошибкой.
  - Серый, к сожалению, его нельзя трогать. Но ты мне поможешь в другом деле.
  Я посмотрел на пустой диван.
  - Сударыня, вылезайте, нам надо поговорить.
  Из-за спинки дивана грациозно поднялась девушка и мелодичным голоском произнесла:
  - Я слушаю вас, господин магистр, - не забывая при этом хлопать ресничками. Хороша!
  - Мне кажется, сударыня, вы не та, за кого себя выдаете.
  - Что вы несете, магистр! - встрял дон Омаго.
  - Еще одно слово, господин герцог, и железнорык откусит вам голову. Стойте тихо. Потом еще благодарить будете.
  Серый, Янис, идите сюда, вы мне нужны.
  Красотка прижалась к стене и включила защитный амулет первого уровня, насколько я вижу. Герцог, бедолага, наверное, подарил.
  Мы встали полукругом напротив, исключая для нее малейшую возможность улизнуть.
  - Варя, подключайся, забирай все, что сможешь.
  Варвара с уже фирменным шипением возникла над моей головой, и энергия защитного поля девушки рекой потекла к ней.
  Если у кого-то до этого и были мысли о защите бедняжки, то с появлением зеркальной кобры все замерли.
  - Какая-я-я ты-ы вкус-с-с-ная, шшш...
  Я тоже вцепился в защитное поле, втягивая в себя чужую энергию. Хорошо, мне хорошо, очень хорошо, мир стал зло-контрастным, собственное поле магини заискрилось, отличаясь по структуре от энергии накопителя.
  Все, накопитель сожрали, я принялся загребать уже личную энергию девушки. Круто! Какой я сильный, я сильный, сожру...
  - Гор, Гор, - откуда-то из глубины донесся еле слышный голос Вари, - хватит, остановись!
  Эйфория слегка притухла, и я смог оторваться от бедной девицы. Вот только девица-то пропала, вместо нее у стены стояла какая-то тетка в возрасте, по виду уже далеко за сорок.
  Варвара продолжала выжимать противника досуха. Последними с легким звоном порвались невидимые ленты, оплетавшие голову герцога, и их обрывки медленно растаяли в воздухе. Тетка сильно побледнела, покачнулась и без сил привалилась к стене.
  - Варя, стоп, довольно! Отпусти ее!
  Варвара с сожалением отцепилась от женщины и медленно вернулась на свое место.
  Герцог стоял с закрытыми глазами, сжав голову руками. Затем он открыл глаза и непонимающе уставился на слугу, стоящего неподалеку.
  - Декерс, что здесь произошло? Дьявол, как болит голова...
  Слуга не смог произнести ни слова, только мычал и тыкал пальцем в сторону бывшей возлюбленной герцога.
  Дон Омаго увидел, наконец, постороннюю тетку в комнате и, морщась от головной боли, неприязненно спросил:
  - Ты кто и что здесь делаешь?
  - Я твоя Паэлья, милый, - еле слышно ответила женщина.
  Из противоположного угла внезапно завопил один из друзей герцога:
  - Я говорил, я вам всем говорил, что она околдовала нашего герцога, я чувствовал! Ламар, Ламар, берегись! Это ведьма! Ведьма!
  Герцог потер лоб и спросил почему-то у меня:
  - А где Паэлья?
  - Вот она, - я кивнул в сторону магини, - в своем настоящем виде.
  - Эта?! - дон Омаго с омерзением ткнул пальцем в женщину.
  - Да, именно эта, - подтвердил я, - она магиня, воздействовала на ваш разум, господин герцог. Вроде бы мне должно быть все равно, но как мужчина мужчине...
  Ламар внимательно посмотрел на меня, коротко кивнул головой и не оборачиваясь крикнул:
  - Ромен, Адур! Убейте ее!
  Друзья герцога с азартом бросились выполнять поручение. Быстро скрутили ослабевшую женщину и без колебаний вытолкали ее в открытое окно. Магия магией, но летать лже-Паэлья не умела, поэтому через несколько секунд с глухим шлепком ее тело приземлилось во дворе замка.
  Жестоко, да. Но я категорически против управления разумом человека без его ведома.
  - А за убийство ведьмы мне ничего не будет, господин магистр, - язвительно произнес герцог.
  Я молча пожал плечами. С этим и другим пусть служба безопасности разбирается.
  Некоторое время мы стояли молча друг напротив друга.
  - Господин герцог, еще пару слов и мы уйдем. Город Ланов перейдет в прямое управление императором, я буду просить его об этом. Посылать туда солдат больше не стоит, они просто не войдут в город.
  Люди из службы безопасности для разбора ваших делишек сюда прибудут обязательно, не сомневайтесь. Времени у вас месяц, полтора от силы. На моей родине есть поговорка: 'Кто не спрятался, я не виноват'. Я предупредил, а там уж решать вам.
  - Идите к черту! - герцог устало сел на диван и закрыл глаза. Его дружки замерли у окна.
  - Декерс, так, кажется? - обратился я к слуге, - а вот тебя точно казнят, ибо ты не герцог и отмазаться не сумеешь. Пиши завещание, Сусанин.
  Слуга побледнел, но промолчал. А что тут скажешь. Пусть вместе с герцогом пополам лавры проигравших делит, заслужил.
  
  Я положил руку на холку Серого, кивнул головой Янису:
  - Пойдемте, ребята, нам здесь делать больше нечего.
  В предбаннике охрана прижалась к стене и даже животы втянула, чтобы ненароком не задеть кого-либо из нас. Спустившись вниз, мы нашли остальных членов Клуба друзей герцога на маленьком балкончике второго этажа. Это я оттуда кидал монету, чтобы взорвать центральные ворота.
  Выйти из башни они не могли, потому что во дворе безобразничали два железнорыка. Разбито и поломано было все, до чего они смогли добраться. Жилые и хозяйственные помещения с выбитыми дверями выглядели ужасно. Засыпанный различным мусором двор, забаррикадированные обломками мебели пустые проемы говорили о сотне жестоких захватчиков, проникших внутрь. Кое где из разбитых окон осторожно выглядывали перепуганные обитатели замка.
  Но все это натворили трое железнорыков. Когда мы вышли из башни, один из братьев развалился в центре двора и, утомившись, мирно дремал, а второй сосредоточенно отрывал полоски от мятой железяки, в которой с трудом можно было узнать чью-то бывшую кирасу.
  Уже почти стемнело, надо уходить из замка, ночевать здесь будет несколько проблематично. То, что нас не будут преследовать, я абсолютно уверен, у местных теперь других забот достаточно.
  - Серый, позови братьев.
  Якобы спавший волк практически из положения лежа одним прыжком оказался рядом, второй тоже не задержался.
  Я погладил каждого:
  - Красавцы! Парни, большое спасибо за помощь, я ваш должник. Серый, сейчас уходите, нам надо забрать своих лошадей, а они вас почему-то боятся. Уходите к городу, там вас ждет еда, отдыхайте. Через пару дней встретимся, все, бегите.
  Старший толкнул меня носом в плечо, и троица растворилась в сгущающейся темноте.
  - Бесподобно, господин магистр, бесподобно, - прошептал Илиниус, деликатно стоявший поодаль, пока я прощался с волками.
  - Янис, потом поговорим, сейчас неплохо было бы найти наших лошадей и покинуть это место.
  Илиниус убежал искать лошадей, а я остался стоять у центральных ворот, не забывая поглядывать по сторонам.
  - Господин магистр, господин магистр, - тихо окликнул меня смутно знакомый голос. Кто бы это мог быть?
  - Это я, дон Олиер, - из-за угла караульного помещения осторожно вышел младший Дега. - Извините за нескромность, позвольте пригласить вас в наше родовое поместье, здесь совсем недалеко. Не ночевать же вам в чистом поле.
  - Ночевка в чистом поле - не самое страшное в этой жизни. Позвольте встречный вопрос - какова причина такой заботы о моей персоне?
  - Сегодня я увидел, на что способны железнорыки, - волнуясь произнес юноша, - и понимаю, что тогда, в лагере у города вы просто спасли мне жизнь. Мой отец будет счастлив познакомиться с вами.
  Вроде бы парень говорит искренне, и вообще он мне понравился, когда в одиночку вышел сражаться с Серым.
  - Мне кажется, если герцог узнает о вашем поступке, то у вас могут быть проблемы, господин Дега. Не боитесь?
  - Владетельный дон, скорее всего, и не знает о моем существовании. Дело в том, что меня в дружину совсем недавно пригласил наш командир по просьбе моего отца. И старшим офицерам это не понравилось. Теперь, после ухода дона Грамана вряд ли я смогу служить здесь дальше.
  - В таком случае, благодарю вас, дон Олиер, за приглашение. Ночевка в чистом поле не самое страшное, но и не самое приятное занятие. Надеюсь, мы вас не стесним, со мной еще маг господин Илиниус.
  - Нет, нет, что вы! - воскликнул дон Олиер, - дом у нас большой, места всем хватит. А где господин Илиниус?
  - Пошел разыскивать наших лошадей, не хотелось бы идти пешком.
  - Я помогу ему! - и юноша умчался по направлению к казармам.
  Во дворе замка зазвучали команды, стали загораться факелы, народ начал заниматься наведением порядка.
  Я вышел за ворота, на всякий случай, сейчас должна очухаться охрана замка, не хочется затевать очередной конфликт.
  Через несколько минут послышался перестук копыт нескольких лошадей.
  - Господин магистр? - раздался негромкий голос.
  Я вышел из тени.
  - Янис, это дон Олиер Дега, который любезно предложил нам переночевать у него в поместье.
  - Да, господин магистр, он мне уже сообщил об этом. Я страшно рад, я слышал, что в родовом поместье Дега есть несколько старинных книг, которые ...
  Кто о чем, а вшивый о бане.
  - Янис, хватит умничать, туда еще надо добраться.
  Мы медленно спускались вниз с холма, а за спиной на фоне угасающего заката черным пятном высилась громада негостеприимного замка.