Глава 1. Ужасный день.
  
  - ФЕРОКС!!! Стой! Я убью тебя!!! - вопил Эдиш, пытаясь догнать меня.
  Его тяжелое дыхание и громкий топот преследовали меня уже полчаса, а я все никак не мог от него оторваться. От мужика солидно пахнет перегаром, потому его адекватность вызывает у меня некоторые сомнения. А раз мне хочется жить, то придется ускориться. Мужик-то он крупный, кузнец все-таки, от него я такой прыти не ожидал.
  - Да ничего не было! - кричу ему в ответ, не сбавляя темпа. - Мы с ней просто друзья!
  - Мне плевать! - бесится он. - Не смей подходить к моей дочке! Я не хочу, чтобы ее видели рядом с таким мусором, как ты!
  Резко сворачиваю влево, затем перепрыгиваю небольшой деревянный заборчик и, стараясь не затоптать чужие клумбы, бегу дальше.
  Эдиш в отличие от меня не страдает бережливостью. Тупо протаранил заборчик своим плечом, и, рыча, как бешеный зверь, мчится на меня.
  Вот же кабан! У него что, орки в роду были?
  Судя по его дочке Марии, вроде нет, но все равно такая сила поражает. Не удивлюсь, если он во время войны с парой топоров орков рубил, одетый в шкуру медведя на голое тело.
  - Рааааа! - вопит он, а я ускоряюсь, как могу.
  И вот надо было по пути из общежития встретить Марию и предложить помочь донести тяжелые покупки. Я же просто помочь хотел, она милая девушка, мы просто друзья, но папаша ее с чего-то дико невзлюбил меня. Псих он какой-то.
  Вот и связывайся после этого с варварами из Аэса.
  А кузнец все бесится и не отстает!
  - Боги, за что мне все это?! - кричу я, вылетая из переулка, и несусь через толпу.
  Что я такого ужасного в прошлом совершил, что мне такое наказание? Список грешков может и есть, но они не такие уж и страшные. Почти.
  Народу на главной улице Вольтстока довольно много, потому у меня получается немного оторваться. За спиной слышатся маты и ругань, так как Эдиш даже тут не изменяет себе и мчится прямиком через толпу.
  - Я тебя еще достану, Ферокс! - кричит мне он. - Ты еще пожалеешь, что вообще заговорил с моей дочкой!
  Я молча бегу дальше. Что-то говорить еще совершенно бессмысленно, он не послушает.
  Запрыгиваю на каменный забор и, не замедляясь, двигаюсь в сторону академии. Я и так опаздываю, а из-за этого психа пришлось круги по подворотням нарезать. Делай после этого добро людям. Мария славная девушка, но батя у нее ненормальный. Не я один от него бегаю, но мне достается больше всех.
  Народ вокруг реагирует на меня по-разному. Те, кто в нашем городе проездом, недоумевают, что тут происходит, провожают меня огромными глазами. А те, кто не первый раз меня видит, только посмеиваются. Стражники вот только хохочут, смотря, как я убегаю. Минимум раз в неделю кто-то пытается меня прибить.
  Вот не везет мне, что мое общежитие так далеко от самой академии, но ничего не поделаешь. Надо же было сегодня проспать, а затем и влипнуть. И все это под конец учебного года. Я через неделю буду уже диплом получать, а тут такие опоздания.
  - Невезуха, - вздохнул я.
  Через пару сотен метров я все же остановился отдышаться. Нет, я парень выносливый и бегать могу долго, но нервы я себе слегка потрепал. Вольтсток пусть и далеко от столицы нашего королевства Мортем, но все же город не маленький.
  Ладно, надо поторопиться.
  Профессор Айден опоздавших не любит, а я ей еще сдать доклад по реагентам должен. Задолженности у меня все же есть, и их надо закрыть до конца учебы.
  Академия Общего Образования Вольтстока расположена в большом трехэтажном здании с горгульями на стенах и витражными окнами. Раньше это здание было храмом Облачных матерей, но после войны им построили новую церковь, а старую отдали под Академию.
  Учат тут основным дисциплинам: чтение, математика, писание, философия, теория магии, история, география, естествознание, медицина, астрономия и каллиграфия. Обучают тут в основном работников среднего звена, торговцев, библиотекарей, врачей и подмастерья алхимиков.
  После войны многие территории страны разорены и сейчас идет активное восстановление, а потому кадры среднего звена сейчас крайне необходимы. Вот Его Величество и создал данное учебное заведение, где таких и обучают.
  Залетев внутрь, махнул рукой охраннику и поспешил в кабинет. По пути поправил помятую форму, состоящую из черных брюк, черного тонкого френча со стоячим воротником, быстро протер туфли и проверил, не запачкали ли сумку.
  Быстро посмотрелся в зеркало по пути.
  Оттуда на меня смотрел высокий парень с торчащими во все стороны короткими темными волосами, парой едва заметных шрамов на лице и ярко-желтыми глазами.
  Ну, вроде все в порядке.
  Я уже точно опоздал, так что надо будет извиниться.
  Подошел к двери, постучался, а затем вошел внутрь.
  - А сейчас... - прервался профессор Диник когда я открыл дверь. - Мистер Мейтланд, вы опаздываете.
  - Прошу прощения, профессор, - ответил я. - Я думал, у нас будет алхимия с профессором Айден.
  - Профессор Айден задерживается, потому у вас сейчас история, - спокойно ответил сухопарый старичок Диник. - Садитесь.
  - Извините, что прервал...
  Быстро сел на место.
  - Поскольку у нас конец учебного года, и мы с вами еще пару раз встретиться успеем, меня просили провести вам краткий экскурс по последней войне, - заявил он.
  Мы все удивленно переглянулись.
  Война с орками 3948-го года была одной из самых страшных за всю историю нашего королевства. Она никого не оставила безучастным. Закончилась она всего пять лет назад, потому многие видели ее лично.
  Хотя я могу понять, почему решили просветить по этому поводу.
  Все же наш класс состоит не только из тех, кто из-за войны не мог учиться, но и из просто молодых ребят, которые были еще слишком малы. Мне вот двадцать пять, а парню за соседней партой недавно восемнадцать исполнилось, и таких у нас как минимум треть.
  - Итак, я начну, - проигнорировал он негодование некоторых. - В 3948 году, орки, ведомые новой религией Бога Смерти Центоры, объединились в единую армию и пошли войной на свободные королевства. Именно наше королевство Мортем, что ближе всех к границам Просторов Гигантов, подверглось масштабному нападению орков. Война началась 23 марта с городка Икар...
  Учитель продолжил рассказ, а я стоически пытался не уснуть. Все же у профессора Диника довольно скучный голос, вгоняющий в сон. Кто доверил ему такой важный предмет, не понятно, но каждый раз, когда он начинает читать лекцию, народ засыпает. Всю нужную информацию для экзаменов потом в книжках узнаем, поскольку тут что-то запомнить нереально.
  - Всех мужчин они убили, а женщин и детей принесли в жертву своему богу. К несчастью, информация тогда дошла до тогдашнего короля Альхберта не полностью, и он не отреагировал должным образом...
  - Чушь! - подскочила Аллия. Я аж проснулся от ее выкрика. Все повернулись к девушке. Лицо ее отражало гнев и боль. - Этот урод просто проигнорировал нападение и продолжил устраивать балы и приемы! Пока орки убивали и разоряли земли, он спокойно веселился! Если бы этот гад с самого начала мобилизовал армию, то многих потерь можно было избежать! Кхыы... - она говорила это с надрывом и со слезами на глазах.
  Учитель промолчал. Он и сам все понимает, но такова одобренная программа образования - 'сглаживать все углы'.
  Да, бывший король Альхберт III был слабым и недальновидным человеком. Точнее, он был королем мирного времени и плохим организатором. Предпочитал политику, веселился на балах и роскошно жил. В войну он не верил, думая, что это просто очередной мелкий набег на границы, и что маги легко справятся в случае чего. Да и орки известны тем, что живут отдельными племенами, которые легко уничтожить, потому в 'армию' никто не поверил. Тогда никто не знал, что новая религия объединила орочьи кланы и повела в 'священный поход'. И только когда твари дошли до столицы, этот идиот заметил врага и сделал единственное, реально полезное для всего мира... покончил с собой.
  На престол после него вышел его племянник, нынешний король Тиронель V. Он оказался гораздо мудрее своего дяди и окружил себя лучшими умами нашего королевства: генералы, маги, ученые. Вместе с ними он сумел вытащить страну из кризиса, дать отпор оркам и загнать свиномордых в их пустоши. Орков разбили, остатки разбежались по своим норам, часть ушла на север в Скованные горы и больше не показываются. Хотя, как я слышал, на Просторах Гигантов до сих пор можно встретить орков, ищущих жертв для своего бога Центоры.
  Если бы не Тиронель и его Приказ, то, возможно, мы все были бы уже убиты орками.
  Ладно...
  Девушку усадили на место подруги и постарались успокоить.
  Да, многие потеряли родных и близких. Многих эти твари сожрали, а других возложили на свои кровавые алтари.
  Учитель некоторое время молчал, ему явно тоже все это неприятно, но такова работа. Его можно понять, власть утверждает программу обучения, так что он обязан ей следовать. Может быть потому, что он с ней не согласен, он так скучно ее и рассказывает, чтобы никто не запомнил.
  - На престол Королевства Мортем взошел племянник Альхберта наш нынешний король Тиронель V, - продолжил учитель. - Придя к власти, он издал множество Приказов, которые смогли изменить положение на фронте. Мортем при поддержке Королевства Аэс, эльфийского княжества ЭнедАльдаран и дварфийской общины смог одолеть орков, загнать их обратно на Просторы Гигантов и разгромить.
  Дальнейший урок прошел спокойнее.
  Народ уже выплеснул свои эмоции, да и учитель больше острые темы не поднимал.
  Прозвенел колокол на часовой башне, и урок закончился. Профессор Диник поблагодарил нас, а затем ушел.
  М-да.
  Зря я сегодня в академию прибыл. Сначала опоздал, затем бегал от психованного мужика и, оказывается, пришел на никому не нужный урок истории, который вогнал всех в депрессию.
  Прекрасно... Этот день может быть еще хуже?
  - Мейтланд! - послышался за спиной неприятный и звонкий голос.
  - Может... Этот день, похоже, не перестает посылать мне неприятности, - вздохнул я.
  - Ты чего там мелешь, урод?! - с трех сторон меня окружили эти шкафы на ножках.
  Впереди был самый крупный парень с одним глазом и повязкой на другом. Это Ник, он тут главный задира, а двух его дружков близнецов... Я даже не помню, как их зовут. Оба одинаковые, с иссеченными шрамами рожами. Их орки на войне так 'разукрасили', вроде они в плену были. Я не знаю, они так говорят. Хотя, если послушать все, что они говорят, то может создаться впечатление, что они одни всех орков перебили.
  - Ты опять лез к Марии? - начал он наезд.
  - Откуда ты знаешь? - удивился я.
  - А это тебя не касается, урод! - схватил он меня за грудки. - Еще раз увижу тебя рядом с ней, все кости переломаю.
  - Я уже устал говорить, что мы с ней только друзья, - застонал я.
  - Что, затрусил сразу? - заржали его дружки.
  - Да он известное ничтожество!
  - Ага, - покивал Ник. - Пока мы воевали, он отсиживался в безопасности. Давайте покажем ему, что орки делают с пленниками...
  Парни схватили меня и потащили на улицу. Другие одноклассники сделали вид, будто ничего не видят. Вот именно поэтому я тут ни с кем и не подружился. Все они одинаковы. Пока эти задиры срывают свою злость на мне, всем плевать, им даже не хочется во все это вмешиваться.
  - 'Зря я послушал Себастьяна и поступил в Академию', - подумал я.
  Тут парни резко остановились перед выходом из класса.
  Дорогу им преградили, и, судя по побледневшим лицам, это явно тот, кто им не по зубам.
  - И куда вы собрались, мальчики? - прозвучал ласковый милый голос.
  В дверях стояла высокая смуглокожая эльфийка с длинными серебристыми волосами и большими серыми глазами. Южная эльфийка божественной красоты, с великолепными формами, которые не могла скрыть даже серая профессорская мантия, и идеальным лицом, которое присуще всем эльфам.
  - Эм-м-м-м... - Ник сразу же струхнул.
  Да, одно дело наезжать на никому не нужного парня, а другое попробовать дерзить эльфийке. Эльфы, особенно с Ванийских островов, довольно обидчивые и могут прийти выяснять отношения. А эльфийские кварталы есть в каждом крупном городе. Пусть исконные и южные не очень ладят, но, когда лезет кто-то сторонний, они могут быть на удивление дружными.
  - А, мистер Мейтланд, - посмотрела она на меня. - Не составите мне компанию?
  - Конечно, профессор Айдан, - улыбнулся я.
  Освободился от хулиганов и последовал за преподавательницей.
  Спину мне сверлили злобные взгляды, явно обещающие новые проблемы. Все парни в классе явно пожелали мне скорейшей и мучительной смерти, ведь каждый мечтает заинтересовать профессора Раширу Айдан.
  Про нее почти у всех есть влажные мечты.
  Все же не каждый день можно лицезреть настоящую южную эльфийку. Это исконные эльфы, тонкие и изящные, кажутся хрупкими и вечно надменны. Ванийцы же крупнее, девушки очень фигуристые, мужчины более мускулистые, лица у них добродушнее, да и привычка у них есть, носить как можно более откровенные и облегающие наряды, что очень радует окружающих. Вот все на них слюни и пускают. Не будь у учителей правила ходить в мантиях, Рашира бы точно что-то более эротическое надела.
  Учитывая ее характер, я бы не удивился.
  Мы прошли к ее кабинету.
  Она у нас основы алхимии ведет. Самый популярный урок в Академии. Не только потому, что все любят раздевать ее глазами. Она умеет рассказывать и доносить информацию до самого тупого ученика спокойно и с улыбкой.
  Кабинет ее совмещен с большой лабораторией, где мы все каждый раз варим какие-нибудь настои, или она нам что-то интересное показывает.
  - Ну, что Ферокс, опять неприятности? - улыбнулась она.
  - Не начинайте, - опустил я голову. - Сегодня день довольно унылый.
  - О да, весь город наблюдал за твоим бегом. Крики Эдиша даже тут были слышны. Тебе что, так Мария нравится?
  - Мрак! Да не нравится она мне! - застонал я. - Мы просто друзья. Поболтали и все. Ей вообще там какой-то другой парень приглянулся, а я ей просто вещи донести помог. Ну что все пристали ко мне?!
  - Карма?
  - Я в нее не верю.
  - Печально.
  - Поскорее бы уже получить этот диплом, - потер я переносицу.
  - И куда ты собрался после выпуска?
  - Куда-нибудь подальше...
  - Подальше от меня? - приблизилась она и посмотрела мне в глаза.
  - Особенно от вас, - ответил я ровным голосом.
  - Ты, как всегда, не пробиваем, - захихикала она. - Единственный парень во всей школе, который не реагирует на меня.
  - Я реагирую, просто опасаюсь. Мне отец всегда говорил быть осторожным с идеальными женщинами, они могут быть крайне опасны.
  - Мудрый совет и спасибо за комплимент, - чуть покраснела она.
  Мрак!
  Как же она меня постоянно смущает! И ведь найдет способ пристать и поиздеваться!
  Все знают, что Рашира Айдан - очень своеобразная учительница, многие о ней мечтают в своих снах, а та, все понимая, просто издевается над окружающими. И так всем ясно, что ничего с ней ни у кого не получится. Эльфы вообще людей редко как что-то серьезное воспринимают, им, долгожителям-то, все равно, но Рашира так себя подает, будто у кого-то может быть шанс. Нравится ей смущать парней и девушек, а уж когда она ведет урок и что-то роняет... Народ можно выносить. Горячая южная эльфийка - просто предел мечтаний для многих учеников.
  И мне так 'повезло', что надо мной она издевается больше всех. Просто потому что я не пускаю слюни при виде нее и не бегаю к душевой, чтобы подглядывать. Прекрасно понимаю, что наша учительница алхимии просто издевается над нами.
  Я все же чуть отстранился от нее.
  - Куда ты собрался после учебы?
  - Не знаю, - покачал я головой. - В торговцы меня не возьмут, да и десять лет горбатиться в каком-нибудь караване мне не охота. В алхимики не пойду, у меня слишком хорошее обоняние и от некоторых реагентов начинается сильный насморк. Да и провести всю жизнь в лаборатории мне неохота. Врач из меня тоже так себе, как и приказчик, и библиотекарь. А магических сил у меня настолько мало, что маги просто посмеются надо мной, если я к ним завалюсь. Короче, я сам не знаю, чего хочу.
  - Как и все молодые... Ты уж подумай, а то неделя до выпуска, а ты все никак не определишься.
  - Будем, надеяться...
  - Ну, если не знаешь, что делать, обращайся. Уж я дам тебе 'совет'... - намекнула она.
  Я лишь закатил глаза, а она только ехидно посмеивалась надо мной. Я ее любимая 'игрушка' для издевательств. Вероятно, поэтому она меня от хулиганов и спасает, делиться не хочет, самой весело надо мной подшучивать.
  - Ну, пока ты тут, не поможешь мне с уборкой? - указала она на класс, в котором после лабораторной работы были разбросаны колбы, оставлены на столах кусочки порезанных ингредиентов, и просто всякий мусор.
  - С моим носом я помру раньше, чем закончу... - вздохнул я.
  - Ну, так заклинанием чистки ты владеешь.
  - У меня все плохо с магией, потому только бытовые чары и получаются.... И то паршиво... Ладно, попробую.
  Встал в центре комнаты и постарался сконцентрироваться. Магия - очень сложная вещь и обучают ей только в Университете Высшей Магии. Поступить туда может любой, у кого хватает магических сил хотя бы на Первый Круг магии, а это слабые и обычные заклинания, когда как бытовая магия - как бы Нулевой Круг, который даже самый слабый применить может. Но в Университет не каждый пойдет, просто потому что в столицу ехать надо, да и деньги нужны на проживание и само обучение. Можно кредит взять, но отдавать долго, и обычные крестьяне такого не потянут. Потому учатся там в основном аристократы и зажиточные горожане, а всем остальным приходится быть или самоучками, или деревенскими знахарями, не более. Я вот в такое заведение никогда не поступлю, у меня даже бытовая магия с трудом выходит.
  Ладно. Мысли прочь. Надо сконцентрироваться.
  Чтобы применить заклинание, нужно произнести само заклинание, простите за тавтологию. Произносится оно на общем языке, но само название в конце на эльфийском. Чем сложнее заклинание, тем длиннее текст, а мгновенно применить его очень сложно. Есть два способа быстро применить магию. Первый - это быть искусным магом, способным использовать более сильные чары, потому более слабые применяются легче. И то, так только Первый и Второй Круг применить можно.
  А второй способ... не для всех...
  Нам объясняли так. Слова лишь вводят мозг в нужное состояние, а концентрация вплетается в мысли и формируется образ, концовка активирует конструкцию. Или как-то так, я в этом не силен.
  Как мне объяснили, магия работает так - затрачиваешь нужное количество энергии, говоришь, что нужно, и мир это исполняет. Ну если совсем просто - 'даешь пинка вселенной и, если пинок был достаточно информативным, получаешь то, что нужно'. Пинок - это энергия и слова.
  Приступаем.
  Обычное заклинание чистки.
  - Уйди то, что пристало, стань прежним, как было и что было задумано, - произнес я, с закрытыми глазами концентрируя энергию. - Энтулесс!
  Но ничего не произошло.
  Конструкция сбилась. У меня некоторые проблемы с концентрацией энергии, потому я в магии и плох.
  - Уйди то, что пристало, стань прежним как был и что было задумано. Энтулесс!
  Есть! Получилось!
  От меня во все стороны ударила едва заметная волна и заполнила собой весь кабинет.
  Грязный пол начал постепенно становится чище, со столов исчезали разводы и пятна, а следы мела пропали. Вся грязь вокруг испарялась, словно вода от жаркого солнца.
  Пусть я не совсем понимаю, как все это работает, но это вообще мало кто понимает.
  - Неплохо, Ферокс, - улыбнулась Рашира. - Будешь тренироваться, и лет через десять тебя точно возьмут в Университет.
  - Ха-ха, очень смешно, - фыркнул я. - Не сыпьте соль на рану.
  - Ну, не обижайся. Лучше вынеси по пути мусор. Спасибо, - она упорхнула в соседнюю комнату.
  М-да. Крутит мной, как хочет.
  Забрал мусор и покинул ее кабинет, выкинул и пошел к выходу из Академии.
  Мимо прохаживался народ, двигаясь по своим делам, все в похожей форме.
  Вот из кабинета вышел директор. Мужчина средних лет, довольно упитанный и морда у него наглая. Он вообще редко в Академии бывает, часто то на приемы, то на балы какие ходит. Как там его зовут... Я его только при поступлении и на зимних праздниках видел.
  Посмотрел на меня и скривился.
  - Опять устраиваешь беспорядки? - фыркнул он.
  - Никак нет, сэр.
  - Мне рассказал Николин, что ты оскорбил его, - нахмурился мужик.
  Кто бы сомневался, что этот недоумок что-то такое вякнул. А то, что он людей избивает и деньги у учеников отнимает, его совершенно не волнует. Вроде Ник родню знатную имеет, вот директор и 'не замечает' его проступков, выгодно ему.
  - Это не так, сэр.
  - Смотри мне, если не хочешь остаться на второй год или получить негативную рекомендацию, то стоит вести себя прилично. И как следует 'благодарить' преподавательский состав, - важно заявил он.
  Это он так завуалированно на взятку намекает?
  Эх, надо как можно скорее валить из этого места. Все же зря я послушал Себастьяна и пошел сюда. Деньги у меня были, так что мог репетитора нанять, но друг настоял, чтобы я сильно от людей не отдалялся.
  Вообще-то он прав, мне и правда тогда нужно было как раз ближе к людям быть.
  Ладно. Все равно уже ничего не изменить.
  - Я подумаю, сэр.
  - Подумай.
  С этими словами директор ушел. Двинулся он к кабинету Раширы, явно с желанием вновь пригласить ее в ресторан. Он давно вожделеет ее, а та просто использует его в своих целях. Вряд ли они спали, она себя слишком высоко ценит, чтобы так низко опускаться, но 'играет' эта женщина со всеми.
  Задерживаться в Академии я смысла не вижу, потому лучше пойду в общежитие. Может, еще поспать получится. У меня сосед по комнате довольно шумный тип, храпит он к тому же громко, потому стоит ценить моменты спокойного сна.
  Вышел из здания и пошел обратно.
  Идти надо осторожно, а то можно на Эдиша наткнуться. Он тип с приветом, может накинуться опять. Не понимаю, чего он так на меня взъелся. Не дурак же он полный, чтобы не понимать, что его дочка меня совершенно не интересует, да и сама она это прекрасно понимает.
  Вышел за пределы академии и пошел по улице. Народа вокруг много, снуют туда-сюда телеги, кареты, лошади и изредка более экзотические ездовые животные. Пару носорогов видел, да каких-то крупных ездовых птиц. Авантюристы любят выделяться и кататься на всяких странных зверях. А учитывая, что Вольтсток - один из самых ближайших городов к границе с Просторами Гигантов, неудивительно, что здесь так много приезжих.
  После войны Просторы стали безопаснее, потому туда волной хлынули всякие искатели приключений в поисках древних артефактов и орочьих сокровищ. Иногда кому-то везет, а кто-то пропадает там. Но интерес к этой земле настолько силён, что народ толпами туда идет. И не только люди, но и эльфы, дварфы и еще много кто.
  Вскоре я оказался на Площади Победы Вольтстока. Большая круглая площадка с очень хорошим покрытием, из ванийской плитки, от чего мощеная площадь кажется гладкой. А в центре стоит большой памятник. Пять солдат в сильно изрубленных обычных боевых доспехах стражников, со стрелами, застрявшими в щитах, но твердо стоящие, готовые к бою. Памятник Героям-Защитникам. Тем воинам, которые защищали город, пока мирные жители уходили по подземным туннелям.
  Все защитники города погибли на стене, но их смерть позволила сдержать волну и спасти много людей. Герои, которые заслуживают, чтобы их помнили.
  - Может, в стражники пойти? - хмыкнул я.
  Мой отец был стражником и многому меня в свое время научил. Так что в страже я может чего и добьюсь, но мне совершенно не хочется связывать свою жить с насилием. Я слишком устал от этого. Насмотрелся уже.
  - Привет, Ферокс, - услышал я рядом милый голосок.
  Обернулся и увидел невысокую полноватую девушку и с розовыми щеками и милой улыбкой. Одета она была в синее платье, которое очень мило смотрелось с ее огненно-рыжими волосами.
  - Привет, Мария, - улыбнулся я.
  - Рада, что ты цел, - вздохнула она. - Прости, я не знала, что папа так рано вернется и увидит тебя. Он неплохой человек, просто очень эмоциональный. Он не сильно тебя загонял?
  - Не, я через толпу рванул и смог оторваться, - махнул я рукой. - Только грядки старушки МакКи сильно пострадали.
  - Да, она уже обругала его, - захихикала девушка.
  - Как у тебя с Максом?
  - Отлично, - загорелась она. - Мы смогли пройтись, пока папа... Извини...
  - Да, ничего, - махнул я рукой. - Понимаю, что Эдиш не хочет видеть зятем обычного стражника. Макс - хороший парень, и я рад, что хоть немного помог вам.
  - Спасибо, - мило заулыбалась она.
  - А с кем тебя отец хочет сватать?
  - С Ником, - скривилась она. - Этот 'ветеран' войны папе понравился, и он считает, что я обязана выйти за него. За этого мерзкого подлеца, который издевается над другими...
  - Да, он тот еще фрукт...
  - Папу переубедить сложно. Он очень упрям, если что-то себе надумал, то вразумить его сложно.
  - Сочувствую...
  Мы некоторое время молчали. У Марии тоже нелегкая судьба. Отец очень строгий и очень сильный.
  - Я все хотел спросить, но как-то вылетало из памяти. А с чего твой отец вообще так невзлюбил меня?
  - А ну... понимаешь, - погрустнела она. - Просто... твои глаза...
  - А что не так с глазами?
  - Просто такой цвет очень часто встречается в Иморалане. Мой папа из Аэса, а эти два королевства часто на границах дерутся. Даже во время войны Иморалан устраивал подлянки другим. Если бы не граница с эльфами, они были бы более агрессивны, но Энед Альдаран сильно давит на них, принуждая к миру. Папа раньше на границе Аэса служил и часто воевал с имораланцами, там и мамы не стало... - тяжело вздохнула она. - Вот он и думает, что ты оттуда приехал и ненавидит тебя...
  - Вот оно что, - потрепал я свои волосы. - Мой папа оттуда родом, но еще в молодости приехал в Мортем и женился на местной девушке. Я в Иморалане никогда не был, а отец не любил мне о родине рассказывать. Родился я в южном городке Мидоре...
  - Так все это не правда, что папа говорил о тебе?
  - А он что-то еще говорил?
  - Да, сказал, что отец какой-то дезертир из армии и тебя по ошибке зачали в борделе, - говорила она, вжав голову в плечи. - Что ты не воевал, а откосил, спрятавшись у матери в публичном доме, и притворялся женщиной... Он это всем рассказывает...
  Мне пришлось приложить много сил, чтобы не зарычать....
  Мария не виновата в том, что ее отец очень озлобленный человек. Но распространять такие ужасные слухи... Это просто отвратительно...
  Мой отец был стражником и погиб на войне, а мать я даже не знал.
  Теперь мне ясно, чего все на меня так смотрят, но я не думал, что все так плохо.
  - Давай не будем об этом, - все же успокоился я.
  День сегодня очень паршивый. И, что самое ужасное, сейчас только полдень, проблемы явно еще впереди.
  - Я как-нибудь поговорю с твоим отцом и все ему расскажу.
  - Мне стыдно за него... Он неплохой человек... Просто многое пережил из-за них и...
  - Все в порядке, - успокоил я девушку. - Надо просто все обдумать.
  - Угу, - кивнула она.
  - Давай лучше сменим тему.
  - Давай, - грустно улыбнулась она. - А ты отдал доклад, который хотел отдать?
  - Доклад?
  - Ну да по алхимии...
  - Точно! - вспомнил я. - Я совсем забыл! Спасибо! Я побежал отдавать!
  - Удачи, - помахала она мне рукой вслед.
  Я же поспешил обратно в Академию. Совсем из головы вылетело после истории. Профессор Диник так уныло рассказывает, что я просто все забыл, а потом и не вспомнил. Надеюсь, профессор Айдан все еще там, чтобы я смог отдать ей все.
  Где она живет, я не знаю, а я не уверен, будут ли эльфы рады мне в своем квартале.
  Быстро добрался до Академии, залетел внутрь, не встретив охранника, побежал на второй этаж к ее кабинету. Надеюсь, она еще там, а то...
  ТЦЦЦ! - услышал я, звук как что-то разбилось!
  Звук шел из кабинета профессора!
  Подошел к двери, но сразу же открывать не стал.
  Что-то разбилось и я услышал, как ломается деревянная мебель. Я там недавно убрался, а теперь опять мусор.
  - Не уйдешь! - прозвучал чей-то мужской голос.
  Тихие шаги, звук сорванных занавесок и стуки метательного оружия.
  Все серьезно.
  Слегка приоткрыл дверь и заглянул внутрь.
  Профессор Айдан, скинув свою мантию, осталась в каком-то облегающем черном костюме, который будто был одет на голое тело и подчеркивал всю красоту ее фигуры и форм. Но любоваться ее телом мне не дали посторонние в кабинете.
  Рашира, держа в одной руке метательные иглы, а в другой кинжал-полумесяц, отбивалась от каких-то типов в темно-серых одежках с серыми масками на лицах. Маски без каких-либо рисунков или даже прорезей для глаз и носа, что явно намекало на магические особенности предметов.
  На полу валяются трое, но еще шестеро окружили ее.
  - Тебе не стоило проваливать задание, Раш, - сказал один из этих типов преподавательнице.
  - Было сразу ясно, что вы хотели меня подставить, - фыркнула она.
  Из речи ушли все насмешливые и игривые нотки, оставив только холодную серьезность. Она крепко сжимала свое оружие, явно не собираясь сдаваться убийцам, а в том, что это профессиональные убийцы, не было никаких сомнений. Все вооружены короткими мечами и метательными звездочками, у всех очень плотная и легкая одежда, специально сшитая так, чтобы не стеснять движений в бою. Да и мечи - четкий показатель, что они именно ликвидаторы, а не тихие ассасины.
  - Ты мешаешь Хозяину...
  Я застыл, не зная, что мне делать.
  По-хорошему надо бы побежать за помощью, но я знаю, что в академии вряд ли кто есть сейчас, да и не уверен, что найду того, кто может справиться с такими ребятами. Если уж они посреди бела дня проникли в академию, то явно не какие-то дураки.
  Но и бросать Раширу в беде не хочется... Неужели...
  Тут игла втыкается в дверь, резко открывая ее, чем чуть не пришибив меня!
  - Уа! - вскрикнул я. - Черт!
  На меня повернулись убийцы.
  Профессор побледнела и заскрежетала зубами.
  - Беги! - крикнула она и бросила под ноги что-то!
  Легкий взрыв, и кабинет заполонил белый дым.
  Не став сидеть, как дурак, я тут же подскочил и рванул вперед по коридору.
  За спиной послышались едва слышные шаги, означающие только одно! Меня преследуют!
  В спину летят сюрикены!
  Закрываюсь сумкой, и три метательных снаряда попадают точно в нее.
  Выкидываю мешающую бежать вещь, двигаюсь быстрее.
  Резко сворачиваю за угол и бегу на третий этаж!
  Ускоряюсь и несусь вниз по лестнице, затем в пролет налево и залетаю в кабинет астрологии. Там прыгаю в открытое окно на небольшой балкончик, перепрыгиваю на соседний и залезаю в кабинет.
  Преследователь кинул в меня несколько сюрикенов, но я вовремя запрыгнул в окно и спасся от них.
  - Может, договоримся?! - кричу ему, поднимаясь на ноги.
  Но тот молчит и продолжает двигаться.
  Не шутит, не издевается и не играет со мной, просто молча надвигается. Дело очень плохо.
  - Я попал! - застонал я.
  За мной идет профессионал и просто так убежать не получится. Нужно постараться, иначе все плохо кончится.
  - 'Чем я таким согрешил, что на меня все проблемы в этот день сваливаются?'
  Вылетаю в коридор и бегу дальше. Тут слишком много прямых и узких коридоров, что делает меня удобной мишенью для метательного оружия. Враг быстрый, но я привык убегать, потому пока меня еще не поймали.
  Сворачиваю к лестнице, за спиной слышится звук удара! Опять он свои звездочки кидает! Да сколько их там у него?!
  Бегу к проходу, отделяющему один корпус здания от другого! В пристройке больше возможностей оторваться...
  Но тут рядом со мной из-за угла вылетает Рашира!
  Мы чуть было не сталкиваемся, но вовремя сворачиваем к проходу!
  Она ранена, держится за левую руку.
  Мы уже почти пробежали проход, как на другом его конце появился еще один тип!
  Резко тормозим!
  К этому подошли еще двое.
  Теперь получается трое сзади и трое спереди. Не очень хороший расклад.
  - Добегались, - иронично изрекла профессор Айдан.
  Мы встали спина к спине.
  В окно прыгать бессмысленно. Нас поймают до того, как мы успеем, а у противника достаточно людей, чтобы погнаться за нами обоими.
  Враги медленно приближались.
  - Я смогу отвлечь их, - сказала она. - Как будет возможность, прыгай в окно. Там дерево рядом, если хорошо оттолкнешься, сумеешь зацепиться. Я дам тебе пару секунд.
  - Но...
  - Не спорь! - стала она серьезнее. - Меня они в любом случае не отпустят, а за тобой не станут гнаться, если я свяжу их боем... Прости... что так подставила тебя...
  Эльфийка зажимает кровоточащую рану на руке и пытается выглядеть уверенно, но мне ясно, что у нее нет и шанса. Она хочет пожертвовать собой, чтобы спасся я.
  - Я хоть в этот раз поступлю правильно и по совести! - твердо сказала она.
  Убийцы достали свои клинки и заняли позиции для атаки.
  - Рашира Подлунная, - произнес тот новый из них искаженным голосом. - У тебя был шанс сбежать, но ты осталась, чтобы спасти какого-то бесполезного сопляка... Ты стала слишком жалкой... Убейте этот мусор....
  Четверо стали двигаться к нам, а я понял, что просто не могу остаться в стороне...
  
   ***
  
  Рашира крепко сжимала свой кинжал и старалась сконцентрировать энергию в ране, чтобы остановить кровь. Лечебной магией она немного владела, все же эльфы известны своей врожденной предрасположенностью к Магии Жизни, но сил у нее было не так много, да и предпочитала она холодное оружие волшебству. Левая рука плохо слушается, а значит, все будет сложнее, тем ударом задело нерв, не очень опасно, но сейчас такая рана очень мешает.
  Прикрыть ученика будет сложно.
  - 'И зачем я это делаю?' - спросила она саму себя.
  Столько времени скрывалась от Гильдии, столько раз уходила, а теперь погибнуть так глупо? У нее же был шанс сбежать, надо было просто бросить Ферокса тут. Пока он отвлек хотя бы одного, у нее было больше шансов ускользнуть. Как всегда...
  Но она осталась и даже попыталась его спасти. Вот и поплатилась.
  - 'Дура...'
  - Рашира Подлунная, - произнес Сайрус, а в том, что это он эльфийка не сомневалась. Только его могли послать за ней, так как все остальные у Хозяина Проходимцев до ее уровня не дотягивают. - У тебя был шанс сбежать, но ты осталась, чтобы спасти какого-то бесполезного сопляка... Ты стала слишком жалкой... Убейте этот мусор....
  - Сама знаю, что дура, - фыркнула Рашира. - Но лучше умереть дурой, чем жить уродами, как вы...
  Это были громкие слова, слишком пафосные и глупые, но хоть раз ей хотелось их произнести.
  - 'Морские боги, что я несу?' - подумала она.
  Но бросить парня умирать она не может.
  Он и так немало перенес за свою жизнь. Он просто оказался не в то время не в том месте, а совесть у нее и так не спит, чтобы еще один грех на душу брать.
  - 'Второй раз я так не поступлю!' - решилась она.
  Чувство вины до сих пор гложет ее за тот поступок и вновь выживать такой ценой...
  - 'Я больше не выдержу этого'...
  Сумев остановить кровь, она вытащила еще сенбонов. Рука плохо слушается, но метнуть пару раз сил точно хватит.
  Главное суметь отвлечь их достаточно, чтобы Ферокс смог сбежать, а это проблема, тут все шестеро профессионалы. Троих ей удалось убить, но только потому, что она их ждала. Сайрус не дурак, он всех сразу на нее не погнал, а дал приказ пойти четверым, а он и еще один стоят и выжидают.
  - Что за день такой? - услышала она вздох своего ученика. - Похоже, выбора нет....
  Хлоп!
  Странный звук за спиной.
  - Где он?! - удивленно переглянулись ее убийцы. - Куда он делся?
  Она бросила взгляд за спину, и там никого не оказалось.
  - 'Исчез?'
  - УАГХ!!! - закричал один из убийц, и, словно арбалетный болт, он полетел в сторону!
  Грохот удара и здоровенная дыра в деревянной стене, из которой торчат ноги ликвидатора Гильдии Проходимцев.
  Сайрус отскочил, а остальные смотрели на противника в растерянности.
  Рядом с ее бывшим коллегой стоял Ферокс!
  Он выглядел на удивление спокойным и крутил в руке короткий клинок. Его желтые глаза смотрели на матово-черное оружие, будто изучали предмет.
  - Я не люблю короткие мечи, - сказал он. - Чтобы сражаться, надо слишком близко подходить. Да запачкаться можно сильно. Этот еще ничего, но мне редко везло на качественное легкое оружие.
  Он посмотрел на Сайруса.
  Мгновенный рывок и на профессионального ликвидатора обрушился удар ужасной силы.
  Тот успел достать свои клинки, выставив жесткий блок. Сайруса оттащило на пару метров назад, и, судя по дрожащим рукам, он такого сильного удара не ожидал.
  Убийца попытался прийти в себя и ответить, но его клинки столкнулись с невидимым щитом вокруг левой руки парня и со скрежетом отскочили.
  Вот Мейтланд отбил оба его клинка, а затем нанес мощный удар ногой в грудь убийце, откидывая его куда-то вдаль длинного коридора.
  Но не успел закончиться это удар, как ее ученик исчез в короткой вспышке, а затем появился за спиной одного из убийц и легко обезглавил его.
  Второй попытался что-то сделать, но получил удар кулаком в голову и подлетел в воздух со сломанной шеей.
  - 'Это был Блинк?' - ошарашено спросила она. Блинк - мгновенная телепортация, Магия Пространства Третьего круга. Это заклинание старших магов, и так быстро его просто невозможно применить, разве что архимаг такое может сделать, и то должен будет прошептать заклинание. - 'Ферокс даже банальное заклинание чистки с трудом использует, а тут Блинк. Что происходит?!'
  Тут ее ученик вновь переместился и ударом кулака вбил очередного противника в потолок, а затем обрушился атакой на последнего врага. Тот был растерян и попытался сбежать, но очередная телепортация поставила точку в его жизненном цикле. Ферокс легко настиг его и пробил спину коротким мечом.
  Вот он поднимается, вынимает меч и поворачивается к ней.
  - Вы в порядке, профессор? - спросил он, смотря на нее.
  Его тело и лицо были покрыты кровью убитого ассасина, он только что справился шестью профессионалами, которых даже ей было бы тяжело победить, но это будто его совсем не волновало.
  Он улыбался...
  Такая странная улыбка...
  Довольная, умиротворенная и расслабленная. Такой она раньше не видела у него. Он всегда был скован и несколько зажат, а сейчас столь расслаблен и спокоен...
  - Все в порядке?
  - А?! Да, - неуверенно кивнула она и вышла из ступора.
  Все мертвы.
  Эти шестеро были профессиональными ликвидаторами. Не самыми лучшими бойцами Гильдии, но свою работу они выполняли прекрасно, и вот эти ассасины теперь мертвы, а Сайрус - вообще один из элитных бойцов, ничем ей не уступающий.
  - Бездна... - услышала она хрип.
  В другом конце коридора с трудом на ноги поднимался Сайрус. Маска у него потрескалась, он с трудом стоял на дрожащих ногах и истекал кровью. Хриплое дыхание четко указывало на несколько сломанных ребер. Да, после такого удара и прилета в стену остаться целым невозможно.
  - А я... думал... все вы... в гвардии короля... - с трудом произнес он. - С каких это пор варлоки сидят в такой дыре?
  - Я уже навоевался, - ответил Мейтланд.
  - Хозяин узна... АААА! - резко закричал он, когда из груди вырвался меч.
  Кровь ударила фонтаном, а ее бывший коллега оказался насажен на чей-то двуручник. Его просто подняли над землей, как будто насадили на огромный кол. Мужчина кричал от ужасной боли, а его кровь била во все стороны, заливая коридор.
  - Не все из нас в гвардию пошли, далеко не все, - послышался насмешливый голос.
  Незнакомец бросил труп на землю так, словно это был мешок картошки, а не человек.
  К ним подошел высокий мужчина лет пятидесяти, с благородной сединой в волосах, с пышными усами и бакенбардами, блестящие голубые глаза, смотрят на низ с весельем и радостью. Одетый в дорогой костюм и вооруженный окровавленным двуручником мужчина гордо прошествовал к ним четким шагом, мягко ступая и почти не издавая звуков при каждом шаге. Несмотря на то, что он только что убил человека, вид у него такой, словно ничего необычного или странного он не сделал.
  - Давно не виделись, Уравнитель...
  Тот тепло улыбнулся:
  - Рад тебя видеть, Себастьян...
  
  
  
  
  Глава 2. Старый друг.
  
  Мы сидели дома у Раширы. Она занималась своим плечом, а я, зевая, изучал ее книжную полку. Тут много чего интересного есть почитать, от исторической или научной, до развлекательной литературы.
  Квартира профессора Айдан представляла собой две небольшие, но вполне себе уютные комнаты, в которых царил 'творческий беспорядок', который сначала пришлось разгребать, чтобы можно было присесть. Я думал, она живет в эльфийском квартале, а оказывается, девушка поселилась в обычном районе на другом конце от эльфийского.
  Учитывая, что исконные и южные не особо ладят, а в таких кварталах ванийцев мало, то ничего удивительного, что она держится от 'сородичей' подальше.
  Пока мы тут отсиживаемся, Себастьян разруливает ситуацию. Все же куча трупов и разрушений в академии - дело заметное, потому он там сейчас все улаживает. Представит охране и профессорам, будто он сам всех бандитов убил, а с его статусом Героя Войны сделать это будет легче простого. Для многих честь - просто поговорить с ним, так что они легко примут его версию произошедшего.
  Хозяина Проходимцев он не боится. Только последний идиот будет нападать на род Неоранов. Себастьян имеет титул графа, да и слава Героя Войны о многом говорит. Такого человека как Себастьян опасно делать своим врагом.
  - Варлок, - послышался голос преподавательницы. - Сокращение от слова 'Вардлоккур' - Повелевающий оковами, защитник дверей, страж границ и много других возможных переводов. Название пошло от Эпохи Школ. Люди, в ауры которых вписаны магические гравюры, позволяющие им мгновенно применять заклинания без слов и других напряжений. Я как-то встречала подобных тебе, но не думала, что один такой сможет так долго скрываться рядом со мной.
  - Как есть, - пожал я плечами. Скрывать свои способности и силы было порой даже забавно. Смотреть, как окружающие выделываются и хвастаются, но, по сути, ничего из себя не представляют.
  Но она все же смогла во мне что-то странное заметить, раз заинтересовалась. То, что Рашира - не простая учительница, я давно уже понял, хотя не думал, что она связана с гильдией наемных убийц. Потому, чтобы не быть раскрытым, я и старался держаться от нее подальше.
  - Теперь мне ясно, что меня так сильно в тебе привлекало, - усмехнулась она. - Ты слишком тихо ходишь, несмотря на показную неуклюжесть, у тебя отличная координация, а то, что все побои на тебе за день заживают, вообще что-то необычное. Но даже так, я не думала встретить самого Уравнителя из отряда Рычащих Псов. Ты прославился во время войны... Герой.
  - Герой, который стал никому не нужен после победы, - фыркнул я. - Какая разница, кем я был. Важно, кто вы такая, профессор?
  - Дважды отвечать не хочу. Подождем твоего друга.
  - Подождем...
  Означенный друг не заставил себя долго ждать.
  Дверь открылась, и в квартиру вошел Себастьян. Как всегда в дорогом костюме, с вечной улыбкой и с пышными усами, которые многим хочется ему вырвать. Порой есть за что.
  - Вот же приставучие люди, - вытер он пот. - Сразу же налетел ваш учитель истории с просьбой лекцию провести, а ученики ко мне в армию записываться.
  - У тебя есть армия? - удивился я.
  - Нет, конечно, но кто-то наплел, будто я могу кого в гвардию пропихнуть, да и учеников себе набираю, - развел он руками.
  - Ты как, кстати, тут оказался?
  - Я проезжал мимо, решил тебя навестить, - улыбаясь, начал он рассказ. - Смотрю, ты бегаешь по академии от какого-то типа. Решил посмотреть, что будет дальше. Потом решил героически появиться и спасти всех, но ты сам со всем справился. Так что решил выйти в последний момент, как и полагается таинственному герою.
  - Все как обычно, - вздохнул я.
  - Ты же меня знаешь, я не могу появиться банальным образом! - рассмеялся он. - Статус Героя обязывает быть героичным.
  Он неисправим, любит клоунаду и театральность, чего мне никогда не понять. Все равно я безумно рад его видеть. Прошло уже пять лет после войны, и каждый из нас пошел своей дорогой. Мы оба отказались от вступления в гвардию, так как устали от войны и службы. У него был дом и семья, а я после войны остался один. Орки уничтожили мой родной город, так что мне некуда возвращаться, но идти в гвардию я все равно отказался.
  - Ну, а вы, леди, кем будете? - посмотрел на нее старый друг.
  Эльфийка вздохнула. Она явно рассказывать о себе не хотела, но была не в том положении, чтобы что-то от нас скрывать.
  - Мое полное имя Ришанталь Айдиоли. Родом из Республики Шевралис, - начала она. - Много лет работала в Гильдии Проходимцев, была чистильщиком - убивала по заказу. Но однажды мне дали заказ на одного аристократа, и это была явная подстава. Я решила, что лучше пусть за мной охотится гильдия, чем полстраны, потому и не стала выполнять работу. Сбежала и скрываюсь. Во время войны удалось спрятаться, думала, в Академии не найдут, но кто-то меня сдал.
  - Соболезную, - покивал Старик. - Ты нашел себе отличную девушку.
  - Че?! - офигел я.
  - Горячая эльфийка-убийца тебе идеально подходит! - улыбнулась эта усатая рожа.
  - Да, наши отношения уже такие невообразимые, - поддакивала ему Рашира. - Он так нежно нес меня на руках, что я прямо вся растаяла.
  - Точнее, воображаемые отношения! - возмутился я. - Тебя, походу, приложило чем-то.
  - Не говорите с учителем в таком тоне, молодой человек, - пригрозила она мне пальчиком.
  - Ха-ха-ха! Идеальная пара! Психованный бесстрашный маньяк и наемная убийца. Мне даже страшно, каким выйдет потомство.
  - А вам избранница не нужна? - захлопала она ресничками, смотря на этого усача.
  - Я женат, но спасибо за предложение.
  - Ни одна женщина не устоит перед мужчиной с такими усами.
  - Вот! Запоминай, малыш. Хватит мазаться той эльфийской мазью! Отрасти себе усы настоящего мужчины! - гордо заявил этот тип.
  - Вы меня убиваете, - застонал я.
  Они лишь заржали надо мной.
  Каждый раз, когда встречаюсь с Себастьяном, встреча превращается в такое вот посмешище.
  Махнув на них рукой, пошел разливать чай. Заодно травы добавил, Рашире это сейчас полезно. Рана слабая, яда или заразы нет, так что быстро заживет. Да и она явно владеет парой целебных заговоров для ускорения регенерации.
  - И когда свадьба?
  - Старик! - зарычал я. - Хватит уже действовать мне на нервы.
  - Ох, какие мы нервные, - покачал он головой. - Ты за время учебы стал немного дерганым.
  - День сегодня выдался паршивый.
  Чай неплох, сорт какой-то хороший, но я в этом не сильно разбираюсь. Это Неораны в своих южных плантациях чаи и специи выращивают, а в этом слабо понимаю.
  - Болтайте, мальчики, а мне нужно привести себя в порядок, - сказала Рашира.
  Выпила свой чай, поднялась и пошла в сторону ванной. Закрыла дверь и стала набирать себе водичку.
  Мы переглянулись.
  - Роскошная женщина... - со знанием дела покивал Себастьян, допивая чай. - Главное - умная, а такую в наше время найти нелегко.
  - Ты ведь не просто так приехал? - посмотрел я на друга.
  - Ну да, - кивнул он. - У меня дело к тебе.
  - Она подслушивает, - кивнул я на дверь.
  - Желай я поговорить о чем-то секретном, я бы повел тебя к себе, а так ничего тайного, - развел он руками. - Вот.
  Он достал из сумки бутылку эльфийского вина. Лакурское, 3843 год, виноградники Энед Альдарана. Неплохо. Лакурское вино одно из лучших в мире, по крайней мере, так говорил Себастьян, я в алкоголе не так хорошо разбираюсь.
  - Ты же знаешь, на меня вино не действует, как и на тебя, - вздохнул я. - Слабовато.
  - Знаю. Зато я стал истинным ценителем вин. Когда не можешь захмелеть, начинаешь разбираться во вкусах.
  - Тяжело тебе живется.
  - И не говори, - разлил он вина. - Можно было принести дварфийский самогон, он даже нас пробрать может, но решил, что для встречи старых друзей вино лучше подходит.
  Мы молча пили.
  Как когда-то давно. Вроде и не так уж давно это было, но, кажется, словно вечность назад. Однажды после боя кто-то из наших нашел погреб с вином, и мы устроили себе небольшой праздник. Тогда-то и поняли, что вино на нас не действует. Нам еще при обучении это говорили, но поняли мы это, только когда сами попробовали.
  Да уж...
  Я помню, как меня взяли в варлоки.
  Это случилось после того, как я выжил в своем родном городке, Мидоре, двенадцать лет назад. Меня спас Себастьян. На нас напали орки, отца разорвали на моих глазах, когда он защищал меня. Я бы и сам погиб, если бы не пришел Себастьян. Он спас меня, вытащил из города и доставил в штаб. Я был единственным выжившим в городе...
  Во мне увидели потенциал и предложили стать варлоком. Когда горе и страх прошли, во мне остался только гнев. Я жаждал мести за отца, дом и родной город, а потому без раздумий согласился.
  Стать варлоком - это мгновенно обрести огромную силу, но... навсегда потерять возможность быть магом.
  Чтобы колдовать, волшебнику нужно время и концентрация. Даже самое простое заклинание требует сосредоточенности, потому маги изобрели быстрый способ колдовать - Магические Гравюры. Их формируют в ауре и магической системе мага, позволяя ему мгновенно применять вписанное заклинание. Сложность заклинания зависит от сил самого мага, но выше Четвертого Круга ничего не ставят. Вроде как была пара человек, кто смог поставить себе заклинание Пятого Круга, но я их никогда не встречал, а слухами земля полнится.
  Но у такого способа нашелся большой изъян.
  Больше двух заклинаний гравировать нельзя, иначе они занимают часть магической силы и вносят дисбаланс в энергетику. Так что если сделать много гравюр, то кроме них маг не будет способен ничего применить, разве что какие-нибудь бытовые чары или что-то Первого Круга.
  Потому маги никогда больше двух гравюр не ставят. Ну, исключение - это наш Верховный Магистр, у которого, как я слышал, целых три, но это опять же только слухи. О Бартоломео вообще очень много слухов говорящих о его могуществе.
  Когда к власти пришел Тиронель, он понял, насколько серьезной угрозой являются орки. Волны зеленомордых тварей, которых вела Воля Центоры, шаманы, способные призывать элементалей. Но самое неприятное - это непонятные огромные твари, которых они откуда-то достали, их прозвали - тролли. Эти огромные, размером с дом, монстры были смертью для рядовых, а маги не могли быть везде одновременно.
  На подготовку полноценного волшебника нужно потратить от пяти до десяти лет, и то, это будет неопытный юнец, которого легко убьют.
  Потому король издал Приказ. Всех юношей и девушек с потенциалом к магии от двенадцати лет подвергнуть процедуре гравировки стольких заклинаний, сколько возможно и провести курс быстрого обучения. Нам вшивали от пяти до двенадцати заклинаний, делая нас сильнее любого воина, но полностью закрывая нам возможность в будущем стать магами. Но тогда об этом мало кто думал, если бы не мы, будущего бы ни у кого не осталось.
  Целое поколение магов практически уничтожили, сделав нас такими вот живыми артефактами.
  После двух лет обучения и всех процедур нас бросили в бой... И мы стали той силой, что склонила чашу весов в пользу светлых рас. Орки не ожидали такого отпора и были легко отброшены. Тролли, которые до этого опасались только магов, были в ужасе от невероятно юрких врагов с большими мечами, прорубающими их толстые шкуры.
  Наши отряды смогли переломить ход войны и выгнать тварей обратно в Просторы, а затем совместные легионы прошлись кровавой волной по оркам, вырезая зеленую мразь.
  Так и закончилась это безумие...
  Вспоминать былое можно и потом, а вино, правда, неплохое.
  - Ну, так зачем ты прибыл?
  - А, да! - спохватился он. - Дело у меня к тебе есть.
  - Я весь во внимании, старик.
  - Я тебе рассказывал о своем сыне?..
  Стакан в моей руке разбился, а я постарался сдержать вырывающийся рык ярости.
  Рассказывал ли?
  Да он без умолку мог часами трещать о своем сыночке! Ох, как он бесил всех своими рассказами о сыне и красавице-жене. Народ был готов на стену лезть и хоть к оркам бежать, лишь бы не слушать задолбавшие речи командира.
  - Спокойно! - тут же поднял он руки. - Я шучу, но дело это связано с моим мальчиком.
  Я глубоко вдохнул и выдохнул, стараясь успокоиться:
  - Ладно, говори.
  Взял новый бокал и налил себе вина.
  - Вчера он сбежал из дома...
  - Пф-ф-ф! - я подавился вином и выплюнул его. Так и захлебнуться можно, слушая его речи. Все, больше не пью, пока он говорит. - Че?! Это как так?! Я скорее поверю в то, что ты в шуты запишешься, чем в то, что от тебя можно сбежать.
  - Эмиль уже взрослый, девятнадцать лет ему, да и обучали его как боевого мага...
  - Себастьян Гончая Смерти говорит мне о том, что он не уследил за кем-то? - фыркнул я.
  - Ну, вообще-то я сам его отпустил, - смутился он.
  - Зачем?
  - Видишь ли, - начал Старик, - моя дорогая Анья во время войны потеряла всех родных, а я ушел сражаться. Вот и стала она очень сильно печься о нашем сыне. Никуда его одного не пускала, постоянно опекала и баловала. Я благо сумел вмешаться и сына верно воспитывал. Талант его магический развивал, учителей нанял. Сначала хотел его в Университет отправить, но Анья так боялась отпускать его, что скандал закатила страшный. Мне удалось выбить хотя бы репетиторов, и то она постоянно надзирала. Сильно пеклась об Эмиле, и мне чуть ли не тайно его обучать сражаться приходилось. Я хочу, чтобы он в гвардии служил, полноценным чародеем стал, но Анья безумно боится его от себя отпускать. Вот и довела она Эмиля до ручки своей опекой. Парень собрал вещи и сбежал из дома. Я решил не останавливать его и дать погулять, ему нужно набраться опыта и развеяться.
  - Вот это страсти... И куда он подался?
  - Он собрался в Просторы Гигантов, авантюристом стать решил. Там недавно гробницу одну нашли, куда все стекаются в поисках наживы, так что пусть сам туда сходит. Хочется ему приключений, пусть получает. Годик погуляет, а потом может и за ум возьмется. Надо дать ребенку своих шишек набить, чтобы спокойнее стал.
  - А я тут причем?
  - Я бы хотел, чтобы ты с ним сходил.
  - А?
  - Он парень умный и обученный, но совершенно неопытный, - покачал он головой. - Ему бы кого знающего рядом, а то ведь пропадет.
  - Ты хочешь, чтобы я стал его телохранителем?
  - Не за бесплатно, - он кинул на стол мешочек с монетами. - Я же не дурак, но просить мне некого. Нанимать кого-то ненадежного мне не хочется, а тебе я всецело доверяю.
  - М-да, - только и сказал я.
  Нет, я прекрасно понимаю, что он тут не просто так. Все же человек Себ занятой, потому ради глупостей он бы не приехал, но чтобы так.
  Меня терзали сомнения и противоречия.
  С одной стороны, я не для того отложил свой меч, чтобы вновь пускаться в бой. С другой стороны, я толком ничего не умею, кроме как рубить врагов. Обучение в Академии мне многое дало, но недавние события четко показали, что жить мирно мне сложно. Деньги мне тоже пригодятся. У меня на счету в дварфийском банке есть кое-что, но лишним точно не будет. Да и другу отказывать не хочется. Мы друг друга много раз спасали, потому отказ с моей стороны выглядел бы довольно свинским решением.
  Но переть в Просторы Гигантов...
  - Ладно, я согласен, - тяжело вздохнул я. - Куда он отправился?
  - Он поехал через Дольшек, а затем будет двигаться к городу Рамау.
  - Рамау? - удивился я. - Вроде как дирижабль в форт Дикса находится в Больве.
  - Да, но дварфы недавно новый путь по земле проложили. Как там его... что-то про червей и пар... Я не совсем понял смысл. Короче, новый весьма быстрый и популярный путь.
  - И куда он ведет?
  Друг стал резко серьезнее.
  - В Криор...
  У меня задрожали руки, вино из бокала чуть не пролилось.
  Криор...
  Это...
  Кошмары о случившемся в этом городе меня даже сейчас иногда преследуют... То, что сотворили там орки... просто не поддается описанию. Ни одно разорение городов и сел не было столь ужасным, как то, что сделали в Криоре...
  Нас там человек сорок выжило, среди многотысячного населения того городка... Огромные стены позволили городу выстоять все осады и стать одним из немногих безопасных мест в Просторах Гигантов... Орки восемь лет не могли взять город, пока....
  Даже думать об этом страшно...
  - Как так?
  - Дварфы выкупили город... Восстановили его, очистили. Добывают в местных шахтах редкие минералы для себя. У Тиронеля сейчас сложное время, потому он даже на такие вещи идет, чтобы удержать страну от развала.
  - Значит, Криор...
  - Не боишься?
  - Разумеется, боюсь... - признался я. Выпил еще вина. В такие моменты я жалею, что не могу напиться и забыть все. Даже к ментальному магу ходил, чтобы он мне часть воспоминаний удалил, но гравюры дают слишком высокую сопротивляемость менталу и тонкие манипуляции на меня просто не действуют. - Но надо взглянуть в глаза своим демонам....
  - Ну и чудно, - хлопнул он меня по плечу. - Тут денег вам хватит, а как домой вернешь его, подкину тебе еще.
  - Да, ладно уж...
  - Не отказывайся. Я тебе тоже многим обязан. Если бы не ты, я бы погиб там...
  Опять он начинает. Если учесть, сколько раз он меня спасал, то это мне ему еще полжизни долги отдавать надо.
  Но лучше сменить тему, а то слишком серьезными стали.
  - Да, спасение человека от ужасных птиц - дело опасное. Ведь ты единственный человек в мире, которого отмудохали пингвины...
  - Ох, не напоминай, - застонал он.
  - Как ты умудрился проиграть пингвинам? Как?! - поражался я. - Это загадка столетия похлеще того, как генерал Грив раздобыл порох для подрыва армии орков!
  - Ты хоть видел этих тварей?! Они жуткие!
  - М-да-а-а-а....
  Да уж. Сменили тему.
  Лучше так, чем вспоминать то, что было.
  - Да, вот еще что. Если там мой мальчик где-то ребеночка себе наделает, то тащи девушку вместе с ребенком. Ну, или если девушку найдет, я не против ее происхождения.
  - А Анья одобрит бастарда?
  - Поворчит сначала, а как малыша увидит, сразу оттает, она у меня добрая, - махнул он рукой.
  - Короче, в бордель его не водить.
  - Пусть сходит, если захочет, хотя у него и дома вполне было кого щупать. Служанки у нас симпатичные.
  - Извращенец...
  - У тебя южная эльфийка, так что не жалуйся. Отдохни и развейся.
  - Мрак...
  В одном он все же прав. Надо и мне развеяться. Я слегка заржавел тут, слишком скис, нужно отдохнуть. Может после этого пути и смогу уже определиться, что и куда.
  - Вот, передай ему письмо при встрече, - он отдал мне запечатанный конверт, а также небольшой портрет с изображением его сына. Так хоть узнать его смогу.
  Мы с ним посидели еще некоторое время, а затем я ушел к себе.
  Надо все обдумать и собраться...
  
  ***
  Рашире пришлось некоторое время просидеть в ванной. Все же не дело это, мешать мужчинам. Они явно хотели поговорить наедине, а за спасение ее жизни можно и потерпеть некоторый дискомфорт.
  Заодно удалось услышать интересные вещи.
  Она в войне не участвовала. Когда орки буянили в королевстве, она сидела в монастыре на западе. Это был неплохой опыт, да и о детях там заботилась. С орками она в свое время сражалась, но в Просторах Гигантов никогда не была.
  А вот послушать воспоминания двух варлоков оказалось весьма интересно.
  О вардлоккурах ходит много слухов, но в основном о них говорят, как о людях поистине огромной силы. Они воины, но при этом равны магам в бою. Старшие волшебники бывают разными, кто-то довольно надменен и самовлюблен, кто-то спокоен и мудр, а кто-то - ученый помешанный на исследованиях. Но у всех них есть одно общее - они не воины, ни душой, ни телом. Она ни одного мага, вспоминающего битвы, никогда не видела, а за полторы сотни лет жизни она повидала немало.
  Разговор у них явно не тайный, иначе бы тут они не говорили, но тема оказалась полезной.
  Вот только у нее самой немало бед.
  - 'Раз Сайрус нашел меня тут, то скоро придут и другие', - подумала она, плескаясь в воде. Плечо быстро заживет, так что можно не ждать.
  Вышла из воды, вытерлась, надела халат и вышла из ванной.
  - А Ферокс уже ушел? - спросила Риша. Она знала, что он ушел, слышала, но начать разговор надо как-то.
  - Да, только что, - улыбнулся Себастьян. Она была наслышана о Гончей Смерти, но не думала, что тот настолько веселый и добродушный человек. Человек, который без зазрения совести бьет в спину врагу, оказался столь вежливым и обходительным. - Ты не серчай на него. Он может быть грубым и скрытным, но паренек хороший. Слишком много он испытал на войне.
  - А каким он был тогда?
  - Тогда... - закрыл он на секунду глаза. - Безбашенный вояка, что жаждет мести оркам. Но как война закончилась, так и понял, что ничего у него не осталось. Выгорел он и отчаялся. Такое со многими случается. Так что ему просто необходимо, чтобы кто-то у него был, а то окончательно в себе замкнется и останется один.
  - Он милый мальчик, - усмехнулась она. - Всегда казался мне интереснее, чем остальные.... А вам случаем второй телохранитель для сына не нужен?
  - А вы свободны?
  - Ну, я тут неожиданно решила в отпуск съездить, мир посмотреть, свежим воздухом подышать, вот и подумала, что Просторы Гигантов - интересное место для путешествий.
  - Несмотря на все ужасы, места там очень красивые, - понял он ее намек. - Удачи вам.
  Он кивнул и пошел к двери.
  - А почему его прозвали Уравнителем? - спросила она. - Меня всегда волновал этот вопрос. Легенды о Великом Уравнителе разные ходят, но, что из этого правда, никто не знает.
  Себастьян усмехнулся:
  - Есть у Псов такой фокус, "подровнять орков по росту" называется или Уровниловка. Берешь ряд орков и равняешь рыла 3-4. Но, поскольку орки этому почему-то сопротивляются, равнять приходится сзади. А поскольку сзади у них обычно напирают товарищи, то шансы выжить после такого фокуса не слишком большие, и обычно его выполняют, когда орки совсем уж прижмут, и проломить их строй становится просто необходимо, чтоб ребята на переднем краю могли их удержать. И то каждый раз ты мысленно прощаешься с родными и наполняешь свои штаны не совсем приятной тяжестью... - Он грустно улыбнулся, а затем стал серьезнее. - Ферокс был одним из тех ребят, которым было настолько наплевать на свою жизнь, что они и выполняли этот "фокус" не задумываясь. Тех, кто не дожидался, пока это действительно станет необходимо, а нырял в орочий строй в любой момент, когда это могло принести пользу... И ровнял он не один ряд, а всех вокруг. Ферокс-Уравнитель был не один такой безголовый, но кроме него никто не пережил и частого применения этого приема.
  - Оказывается, все проще, чем кажется, - хмыкнула она. - А я думала, это после того случая, когда он двенадцать троллей за раз убил.
  - Как он там их убил, даже я не знаю, когда мы на подмогу пришли, все уже закончилось, а он не любит распространяться об этом. И троллей было четырнадцать, - махнул он рукой. - Выздоравливайте, леди. Еще увидимся...
  Варлок покинул ее квартиру, а она, упав на диван, потянулась к бутылке с вином. Там немного осталось, а нервы-то надо подлечить...
  
  
  
  
  Глава 3. Воздаяние.
  
  Дорога к общежитию прошла незаметно для меня. Задумался и не обращал внимание на дорогу. Мысли крутились вокруг авантюры, в которую я ввязался. Старик, как обычно, непредсказуем, и за его просьбой может скрываться все что угодно. Да и появился он точно тогда, когда мне это было нужнее всего.
  И вот я подписался на черт знает что...
  Но отказываться уже поздно.
  Себастьян просто так просить бы меня не стал, а значит, ему действительно нужна моя помощь.
  Вот я и согласился на это...
  Ехать туда, где я провел шесть лет своей жизни, наполненной кровью и смертью. Каждый день был как последний, но тогда я сам был другим и не замечал этого.
  Жажда мести была столь сильна, что я бросался в бой без страха смерти. Мной управляло одно единственное желание - унести с собой как можно больше врагов. Я убивал и убивал, не думая о завтрашнем дне, мечтая погибнуть в битве и воссоединиться с умершими, но каждый раз выживал и вновь бросался в битву...
  А затем... война закончилась...
  Я тогда был просто растерян... Я думал, эта война будет вечной, а все случилось так...
  Когда все закончилось, я просто... не знал, что делать и куда податься...
  Вот только что я убивал орков и остался один...
  Я отчаянно бросался в бой и никогда не задумывался о будущем. Уж кто-кто, а я точно не должен был выжить...
  Но я выжил... А большая часть тех, кого я мог назвать друзьями, остались лежать в земле.
  Нас, варлоков, назвали героями, а затем предложили пойти в гвардию, но после всего случившегося я впал в глубокую депрессию и месяц не покидал своей комнаты. Просто сидел и пялился в пустоту. Я отказался от предложения войти в личные войска короля и жить в столице на полном обеспечении. Меня преследовали кошмары, жуткие сны о прошлых битвах, потерях, особенно о Криоре...
  А когда все же успокоился, решил начать жить заново.
  У меня не осталось никого. Родные, знакомые, соседи, - все остались там, в Мидоре... Мне некуда было идти и некуда податься, но одно я знал точно, я не хотел обратно в армию. Это уже было не то, к чему я привык, а жить по приказу мне надоело.
  Мой магический талант был зарублен на корню, и если раньше у меня был потенциал стать, может, не самым лучшим, но магом, то сейчас не было ничего. Когда я впервые проявил свои силы, отец начал откладывать деньги со своей зарплаты, чтобы я в будущем смог поступить в Университет. Но все обернулось иначе.
  Я варлок... и теперь я жалею, что так бездумно отказался от своего будущего...
  Хотя особого выбора у меня и не было.
  В годы войны никто толком обучением волшебников не занимался, ведь большая часть магов была призвана на фронт. Как я видел, даже древние старики, что песком сыпались, сражались вместе с остальными.
  Потому я сдал униформу, оружие и ушел...
  Мне, как Герою Войны, королевство выдало неплохую сумму, которой вполне хватит на свою квартиру в каком-нибудь городе или домик в деревне.
  Не я один ушел со службы. Те, у кого были иные гравюры, смогли найти свое призвание в других областях.
  В особенности повезло отряду Ревущих Львов, с их гравюрами на усиление и поддержку всех вокруг себя. Многие стали хорошими командирами или открыли свои строительные компании. Умея усиливать людей, они становились идеальными прорабами и координаторами.
  Те же, кто отличался крепким телом и чуть ли не бесконечной выносливостью, тоже нашли себя. Кто в страже, кто в селе, а кто тоже на стройке, некоторые ушли в шахты, а дварфы ценят выносливых шахтеров. Стальные Быки такие.
  Ночных воронов взяли в тайную полицию, а мы, Псы, разбежались кто куда. Из нас не так уж и много выжило, ведь у моего отряда была самая высокая эффективность и смертность.
  Некоторые варлоки пошли по кривой дорожке. Стали бандитами, в лучшем случае наемниками, но их тоже можно понять.
  У нас нет будущего, а маги смотрят на нас как на уродцев. Не все, но ощущение такое есть.
  И самое неприятное то, как на нас смотрят обычные люди...
  О! Этот взгляд!
  Смесь страха и жалости...
  Нас боятся за огромную силу и жалеют за то, что мы теперь никогда не станем магами. Хотя большая часть и не понимает, что это такое. Смотрят, как на безнадежных инвалидов, хотя участь наша не такая уж и плохая.
  А виноват в этом наш король.
  Дело в том, что варлок - это человек, способный уничтожить кучу народа, если захочет, и, в отличие от магов, он ничем не ограничен, и никто за ними не приглядывает. Пусть после войны нас осталось не так уж много, но мы - потенциально опасные воины, способные уничтожать целые легионы. Вот, чтобы нас не преследовали и не боялись, Тиронель с помощью менестрелей и распространил о нас информацию, что мы жертвы. Магический дар - вещь редкая, и многие тупо не понимают смысл всего, но магов боятся уже инстинктивно. Вот о варлоках и распространили слухи, как о людях, пожертвовавших своим даром ради мира. Жаль, что с этими слухами сильно перестарались.
  Отчасти это оправдано. На нас смотрят с жалостью, а не со страхом. А ведь бояться есть за что.
  Так что после войны мы стали мало кому нужны.
  Я не знал, куда мне податься, и спросил совета у Себастьяна. Он был командиром нашего отряда. Варлоком он стал еще до войны, так что был самым опытным среди нас, и все называли его просто Старик, хотя он не так уж и стар и всегда был живчиком, который успевал везде. Веселый мужик, умел ободрять, шутить, когда нужно развеяться, и прогонял хандру и ужасы.
  Он и посоветовал мне пойти в Академию.
  На войне я часто читал в свободное время. Особенно когда мы надолго задерживались в фортах и городах, как например, в Криоре. Так что большую часть того, что нам преподают тут, я и так знаю. Но это была возможность немного развеяться и отдохнуть, обдумать все и принять решение, как быть дальше.
  Мне это не очень помогло, но зато дало время успокоиться и отпустить многое из того, что меня беспокоило.
  Я скрывал от всех, кто я на самом деле. Героев Войны превозносили все вокруг, им прохода не давали и часто задавали те вопросы, на которые отвечать не хотелось.
  Я помню, встретил как-то боевого товарища, с которым выжил в Криоре. Так каждый встречный спрашивал его, как ему было в том проклятом городе. Нам хотелось забыть тот ужас, но люди тупили и спрашивали о самом болезненном.
  Плюс многие были свято уверены, что такие, как мы, имеем огромные связи и можем легко пропихнуть любого человека в гвардию. Видел я, как на одного варлока наседали люди, закидывая деньгами и прося помочь им. Ему пришлось продать свою таверну и переехать в другой город, имя и внешность сменить, чтобы жить спокойно.
  Так и я решил делать вид, что я обычный парень. Да, нажил себе несколько тупых врагов, но лучше так, чем выслушивать всякий бред каждый день. Да и слова соболезнования от всяких недоумков звучат порой очень фальшиво и оскорбительно.
  Другие сами не знают, что такое варлок и мечтают стать такими, наивно полагая, что это круто и весело, хотя на деле это далеко не так радужно....
  Что-то я слишком много думаю.
  Встреча со старым другом принесла забытые воспоминания...
  Теперь придется вспоминать, каково это, быть собой...
  Мне все равно стоит отсюда уехать. Гильдия Проходимцев может и не знает, кто именно убил ее людей, но сюда точно оттуда наведаются всякие типы, чтобы выяснить. Я скрываться от людей умею, но даже мне будет нелегко, потому стоит съездить.
  Да и давно я думал, что стать авантюристом - для меня самый простой выход из положения.
  Живи в дороге, сражайся и исследуй древние руины. Романтика. Ну, так по крайней мере кажется.
  Посмотрим.
  Общежитие нашей академии представляло собой двухэтажное здание, разделенное на женскую и мужскую части. Селили нас по двое или по трое, как получится. После войны многие захотели получить хоть какое-то образование, а король всячески поощрял подобные начинания, так как специалисты и работники среднего звена сейчас очень нужны.
  В общежитии было довольно оживленно. В столовой и гостиной народ громко болтал и обсуждал что-то.
  - Тед, что происходит? - спросил я знакомого.
  - Ты чего, Фер, с неба свалился? Ты где был?
  - В городе гулял. Что случилось?
  У него глаза загорелись, услышав мой вопрос. Видать, очень хочется рассказать.
  - К нам в академию какие-то бандиты забрались, - начал он. - Говорят, хотели что-то украсть, но мимо проезжал сам Себастьян Неоран Гончая Смерти и поубивал всех этих типов.
  - Круто, - хмыкнул я. - А чего он приезжал? А то странно, что он так неожиданно мимо проехал.
  - Никто не знает, - всклочилась в разговор Аллия. - Кто-то думает, что это за ним убийцы шли, и он просто заманил их в здание, чтобы легче было справиться. А другие предполагают, что он приезжал в Академию, чтобы присмотреться к местным. Говорят, он может помочь в гвардию вступить, вот и присматривался к ребятам с неплохим потенциалом.
  - Мда...
  - Ник всем рассказывает, что господин Неоран выделил его и предложил лично обучать.
  - Пф... И ему кто-то поверил?
  - Нет, конечно. Ник известный болтун, но так уверенно говорит это, будто и правда куда-то собрался.
  - Ясно.
  Видя, что я не заинтересован, меня вновь посчитали не понимающим дураком и пошли болтать с другими. Народ тут своенравный.
  Пойду лучше к себе.
  Быстро добрался до своей комнаты в общежитии. Дверь была заперта, но ключ у меня всегда есть.
  Открыл и увидел, что сосед тут, и он не один, а в компании двух красоток.
  - Черт, Фер! Вали отсюда! Комната занята, поспишь в коридоре! - подскочил он ко мне и попытался вытолкнуть. - Давай, придурок, вали, а то по роже заеду.
  В обычное время, когда я притворялся слабаком, я бы послушал его, но это мне больше не нужно. Этот тип постоянно каких-то телок сюда водит, и ладно бы раз или два, так нет, несколько раз в неделю. Из-за него я пару раз выговоры от учителей получал, что домашние задания не сделал, а этот урод даже извиниться не способен. Редкостный придурок. Хотя, учитывая другие варианты, этот тип еще терпим.
  Перехватил его кисть и легко сжал.
  - А-а-а-а-а! - завопил он и попытался освободиться, но дело это бесполезное. Сожми я руку чуть сильнее, и сломал бы ему все пальцы. - Отпусти! Отпусти! Отпусти!
  Отпускаю его конечность. Он падает на колени, смотря на смятую руку. Не сломал, хотя легко мог.
  - Прогуляйся, я ненадолго, - сказал я. - Вы тоже, - посмотрел на девок.
  - Я все директору расскажу! - вылетает этот придурок, а полураздетые девчонки, подобрав свои вещи, визжа, выбегают следом.
  Плевать. Я тут оставаться больше не намерен.
  Почему я вообще притворялся слабаком?
  Все просто.
  Я не так уж хорошо контролирую свою физическую силу. Да, я давно уже не ломаю вещи, которые держу, но если я кого ударю, то точно покалечу. Слабо бить меня не приучали, потому могу и убить кого ненароком, а раскрывать то, кто я такой, мне очень не хочется.
  Убрал свечи, которые расставил тут мой сосед с подружками, включил магический светильник, а затем начал собираться. Оставаться в академии я уже не собираюсь, да и задерживаться не стоит. Моего нового компаньона лучше нагнать в Дольшеке, Рамау слишком большой город, и там я его могу потерять. Так что, отправляюсь немедленно.
  Как собрал сумку, начал экипироваться.
  Встав в центре комнаты, щелкнул пальцами, активируя специальный амулет, с которым я никогда не расстаюсь, и призвал свои вещи из пространственного кармана. Пространственный карман можно приделать к ауре мага или к амулету. Размеры кармана зависят от энергетической вместительности артефакта. Подпитывается он напрямую от хозяина. Мой амулет не очень сильный. Я его в качестве трофея с одного орочьего шамана снял. Выглядит как небольшая звездочка на цепочке, а по бокам на шнурке висят две прямоугольные пластинки. Что делают пластины, я не очень понимаю, но сам амулет весьма полезен, пусть и слабоват. Видать, маг, с которого был снят амулет, сделал или купил довольно дешевенький артефакт, по меркам таких предметов. У меня его один историк купить пытался, вроде как, с исторической точки зрения, данный предмет очень важен, но я не стал его продавать. Мне он был нужнее.
  Передо мной появился небольшой сверток, один двуручный и два коротких меча, мечи я прикарманил у тех убийц. При всей моей нелюбви к короткому оружию, их мечи оказались вполне себе неплохими. Видна работа профессионала. Вторым был обычный цвайхандер. Неплохая дварфийская ковка, но это не заказное оружие, а обычное, какое коротышки продают в своих лавках. Если хочешь настоящий дварфийский клинок с чарами и рунами, то надо платить немалые деньги, да и найти того, кто его сделает, так как не каждый дварф соглашается ковать оружие для людей, а если и согласится, то хорошо, если результат будет вполовину таким хорошим, каким может быть. Когда дварф работает от души и действительно хочет сделать что-то, то даже из самого дерьмового металла он создаст шедевр, а когда все только ради денег, то не особо он и старается. Нет, качество будет на высоте, но души у оружия ожидать не стоит.
  Я видел настоящий дварфийский клинок, сделанный с любовью. У Старика как раз такой. Ему его знакомый дварф сковал, и это один из лучших мечей, что я когда-либо видел. Обычное стандартизированное оружие тоже хорошо, но с идеальным как 'небо и земля'.
  Когда я уходил со службы, то сдал оружие и экипировку. Меч был так себе, их штамповали сотнями в кузнях и качество оставляло желать лучшего. Плюс, потерять меч в бою было делом обычным. Мне предлагали его выкупить, но я отказался. А вот экипировку немного жаль. Она представляла собой набор ремней и пластин, которые плотно подгонялись под бойца. Все же большинство варлоков были подростками, и переделывать костюмы каждый раз было бы очень сложно. Очень не везло Стальным Быкам, так как латы на вырост никто не делал, и приходилось каждые полгода броню ребятам менять. Их командир - настоящий герой, он с трудом, но выбивал для своих людей новую экипировку. Вот кому точно нужно награду давать и памятник ставить.
  Тот костюм, что был у меня, неплохо сидел, но ремни были жутко неудобными. Для выхода в бой они еще очень даже ничего были, но для путешествия совсем не годились. Так что от экипировки я тоже отказался. Она неплоха, но носить ее то еще удовольствие.
  Себастьян потом подарил мне другой меч и костюм, не самое лучшее, но ничего иного не нашлось.
  Вот сейчас у меня обычный цвайхандер стандартной дварфийской ковки, два коротких меча ликвидаторов, кожаная жилетка с вшитыми стальными пластинами, пояс, штаны из плотной водонепроницаемой ткани, кожаные эльфийские ботинки, плотные перчатки, куртка из шкуры дракондора и эльфийская рубашка. Я благодарен Старику за такой подарок.
  Мечи ликвидаторов вполне хорошие. Оба повесил на пояс. Я не двурукий и двумя мечами одновременно владеть не умею. Просто в бою один меч быстро теряется, потому и нужен второй. На войне тоже носил два, и нужно короткое оружие, когда нет возможности достать двуручник или когда он бесполезен.
  Ножны наших двуручников представляли собой что-то типа футляров, чтобы защитить оружие от влаги и температуры, и быстро достать меч было сложно. Тут или заранее доставай или стряхивай, но тогда ножны улетают и их после боя искать надо. Сейчас у меня ножны обычные, но мороки с ними даже больше. А короткие мечи для того и есть, чтобы большой не трогать, владеть ими хоть на каком-то уровне я умею.
  Мой отец был стражником, потому он пока был жив, успел мне преподать, как сражаться надо. Да и во время обучения в армии многому сумел научиться. Хотя я далеко не великий фехтовальщик и в бой на технику вступать не стану. Например, те убийцы вполне могли меня победить, но на моей стороне были магия, большая физическая сила и неожиданность. Так что всегда надо быть осторожным.
  Но самое главное среди всех этих вещей - это обувь!
  Плевать на куртку и мечи, их всегда можно заменить, а вот такую обувь очень сложно найти. Тот, кто никогда не ходил месяцы напролет, никогда не узнает, каково это, растереть ноги в кровь. После того как эльфы присоединились к войне они очень сильно помогли нам, варлокам. Каждому варлоку теперь полагалось специальные эльфийские ботинки, которые мало того, что были мягче и удобнее всего что вообще в мире есть, так в них бегать, прыгать и бесшумно ходить в разы легче. Рычащие Псы и Ночные Вороны, носили такую обувь, а вот Стальным Быкам и Ревущим Львам не очень повезло, им приходилось носить латы, им не до удобной обуви. И если Львы еще часто ездили верхом, то Быки с их огромным весом ходили исключительно сами.
  Вот и подарили мне такие вот эльфийские ботинки. Удобнейшая кожаная обувь на шнурках, закрывающая ступню и щиколотку. Водонепроницаемая. Очень мягкая внутри. Я проявил немало выдержки, чтобы не надевать их просто каждый день. Слишком уж хороша обувь, но объяснить, откуда настолько дорогая и ценная вещь, которую себе не каждый офицер мог позволить, я не смог бы.
  Вот и пришло время всего этого.
  Снял одежду и стал переодеваться.
  За пять лет мое тело почти не изменилось. Я не набрал лишнего веса, так как организм работает так, что ослабнуть у меня вряд ли получится до самой глубокой старости. А учитывая все гравюры и общую магическую силу, я проживу лет двести, не меньше. Маги говорили, что варлоки - долгожители, по крайней мере, от старости пока никто не умер.
  Тело у меня жилистое, сухое, как перетянутый канат, с развитой мускулатурой и множеством шрамов. Все же не все мои самоубийственные прыжки оставались без последствий. Дважды пришлось конечности заново отращивать, но гравюра 'Физическое укрепление' всегда усиливает мое тело, позволяя не без труда, боли и месяца времени, отрастить потерянное.
  На спине немного потрепанная шрамами, но все еще четко видная татуировка, какую носили все представители моего отряда. Большой черный пес, который рычит и скалится.
  Потрепал колючие темные волосы и тяжело вздохнул. Тело свое я никому не показывал, да и старался всегда одеваться очень закрыто. Все думают, что я тощий слабак, что меня вполне устраивало. Я разве что подрос за это время, но не очень заметно.
  - Злобный пес вновь рычит, - усмехнулся я, надев свою экипировку.
  Сидит нормально, двуручник за спиной в коротких ножнах, чтобы было легко доставать, а короткий матово-черный меч на поясе. По пути в лавку к алхимику и оружейнику надо будет заглянуть, да и продуктов в дорогу купить. Лучше не откладывать дело, а поскорее найти Эмиля.
  Доберусь быстро до Дольшека, благо с моей выносливостью это относительно быстрый путь.
  Сумку с вещами закинул в пространственный карман.
  Все можно идти.
  Выхожу из комнаты, а тут меня уже ждут.
  - Попался, уродец! - стоит передо мной Ник.
  С двух сторон его дружки, недалеко полуголый сосед усмехается, лелея руку, а также все остальные ученики, привлеченные намечающимся зрелищем.
  Надо было уходить через окно.
  - Теперь не сбежишь, неудачник, - разминал он кулаки. - И вот что ты вырядился?! - рассмеялся он, указывая на мою экипировку. - Ты похож на клоуна! Думаешь, Гончая Смерти возьмет такого слабака и труса к себе в бойцы?! Ха-ха-ха! Это меня он выбрал как своего ученика, а ты хоть всем оружием обвесься, все равно на воина похож не будешь!
  Как обычно, поддакивая ему, смеялись и остальные одноклассники.
  И так всегда.
  Народ тут довольно неприятный и очень злой. Издевательства этих типов все терпят, и никто не пытается их успокоить, даже профессора. Рашира разве что пыталась держать народ в узде, но она не везде могла быть.
  - Давайте разденем его! - ржал Ник. - Оружие должно быть у воинов, а не у трусов, отсиживающихся в безопасности. Мне точно пригодится оружие, когда я буду обучаться у Гонче....Уааах!!!
  Договорить ему не дала моя пощечина, которую я ему влепил! Это для меня слабая пощечина, а ему явно так не показалось.
  От удара недоумка отбрасывает в сторону прямо в толпу, и он придавливает несколько человек. Я бы ударил его кулаком, но боюсь сломать ему шею или вообще голову оторвать. С орком один раз так получилось.
  Оттолкнув его дружков, я спокойно пошел по своим делам не обращая внимание на окружающих.
  - Что тут происходит?! - прозвучал голос директора. Он появился тут и злобно смотрел на меня. Точнее, он тут всегда был, просто не вылезал явно, не собираясь вмешиваться. - Ты напал на ученика, Мейтланд! Немедленно извинись, иначе будешь исключен!
  Останавливаюсь и тяжело вздыхаю.
  Похоже, уйти спокойно мне не дадут.
  Блинк!
  Появляюсь перед директором и нависаю над ним, смотря на этого ничтожного недоумка сверху вниз.
  Он только и успел, что вскрикнуть, когда я схватил его толстую шею и поднял перед собой.
  - Извините... - произнес я, высвобождая свою энергию, позволяя всем вокруг и ему в частности прочувствовать давящую силу.
  Ужасная кровожадность и безумная ярость, которая до сих пор пылает в моей душе. Но если раньше она подкреплялась ненавистью к оркам, то сейчас я ненавидел всех вокруг.
  Он потерял дар речи, поняв, на кого именно он все это время вякал, а я только улыбнулся. Давно хотелось показать себя и посмотреть на их убитые рожи.
  - Мусор... - прошептал я, в гробовой тишине смотря на них всех.
  Они все ничтожный мусор, который ничего не стоит и ничего из себя не представляет. На них даже злобу тратить не хочется.
  Отпускаю тушу директора, и тот падает на землю, как мешок с дерьмом, кем он, по сути, и является.
  Блинк!
  Перемещаюсь на этаж ниже, а затем и вовсе покидаю здание.
  Надо успеть в Дольшек, пока не поздно.
  Лучше не задерживаться тут...
  
  ***
  
  - ЧТО?! Он опять с ней говорил?! - бесился Эдиш.
  Он обрушил свой могучий кулак на стол, и тот потрескался, чем напугал всех посетителей таверны. Подвыпивший и очень злой кузнец был весьма грозен на вид, и все знали, что он очень силен и опасен.
  - Да-да-да, я сам видел! Сегодня на площади! - кивая, говорил какой-то парнишка. Тот был давно нанят Эдишом, чтобы следил за его милой доченькой и докладывал ему, если что. Город большой, тут полно опасностей, так что предосторожность не помешает. - Мило беседовали.
  - Вот урод! - рычал кузнец, сминая кружку.
  Трактирщик только закусил губу. Ругаться с озлобленным Эдишем - дело самоубийственное.
  Кузнец некоторое время старался успокоиться.
  - Надоело! - сказал он. - Я долго терпел этого паршивца, но больше не стану! Заплачу любому, кто ему ноги переломает! Этот имораланский шлюхин сын доигрался!
  Народ заинтересовался его словами.
  Стража наверняка это не одобрит, но если никто не станет об этом говорить, то можно и подзаработать.
  Несколько человек уже подумывали выйти, как вперед вышел какой-то незнакомец
  - Я тут услышал о вашей проблеме! - прозвучал громкий голос.
  Неожиданно в таверне оказался один примечательный человек. Никто точно не мог сказать, когда он сюда вошел и как оказался, но он моментально привлек всеобщее внимание. Высокий мужчина средних лет в дорогих одеждах, с редкой сединой в волосах и пышными усами. Сразу видно, настоящий аристократ.
  Он выглядел сильным воином и внушал окружающим некий трепет и опаску.
  Незнакомец подошел к Эдишу и присел за его стол.
  - Позвольте представиться - Себастьян Неоран! - громко сказал он.
  Народ удивленно переглянулся.
  Имя Себастьяна Неорана было известно всем. Герой Войны, самый знаменитый воитель, сразивший сотни орков и троллей. Гончая Смерти! Командир отряда Рычащих Псов, самых сильных варлоков.
  Эдиш просто потерял дар речи и только и мог открывать и закрывать рот. Но все же пришел в себя.
  - Это большая честь для меня, - сказал он. От встречи с такой личностью он аж протрезвел.
  - Ну что вы, что вы, - улыбнулся Герой.
  - Я служил под началом у полковника Интана в крепости Синк.
  - Да, наслышал об этом офицере, - покивал Неоран. - Расскажите мне лучше об этом молодом человеке, что вам досаждает.
  - Ну, это как бы, - замялся кузнец. Ему была приятна такая заинтересованность, но особо жаловаться не хотелось. - Это очень подлый и отвратительный человек. Приехал из Иморалана. Отец его какой-то дезертир, который зачал его от шлюхи. Он во время войны в борделе матери прятался. Женщиной притворялся и мужчин обслуживал. А теперь выдает себя за приличного человека и дочку мою совратить пытается.
  - Какой ужас, - покачал головой Себастьян. - А откуда у вас такие сведения о нем?
  - Эм... мне достоверный источник сказал, - нашел, что ответить Эдиш. Часть из этого он вообще-то сам придумал, да умело распространял, желая, чтобы паршивец не приближался к его малютке, но его это, похоже, не остановило. Все остальное напридумывал Ник, который очень достойный молодой человек, боец, побывавший в плену. Такой будет хорошим мужем его Марии.
  - Ясно. И что, досаждает вам?
  - Да! Мою кровиночку соблазнить пытается. Обесчестить ее хочет, обманывает и лжет ей. Она уже сама верит в его мерзкие речи. Говорит: 'мы просто друзья'. А я-то знаю этих имораланцев, они все подлые и мерзкие личности! - зарычал кузнец. - Вот и он досаждает мне.
  - И как зовут этого мерзавца?
  - Ферокс Мейтланд! - громко заявил он. - Надо его проучить.
  - Хм-м-м-м, странно, - задумался Гончая Смерти, пригладив свои усы. - Странно.
  - Что-то не так?
  Собеседник некоторое время молчал:
  - Да, понимаешь, есть у меня один знакомый, - начал граф Неоран. - Еще в начале войны мой отряд отбивал у орков южный городок Мидора. Орки откуда-то достали пушки и порох и практически выжгли то милое местечко. Почти всех жителей или съели, или принесли в жертву своему мерзкому богу. И там я спас одного подростка. Его отец погиб, защищая сына, и был разорван этими свиномордыми. Мы хоть кого-то успели спасти. У паренька открылся талант, и он сам согласился стать Рычащим псом. Он быстро всему обучился, его отец был стражником и многому успел сына научить. Во время войны этот мальчик был самым бесстрашным воином, каких еще не видел свет. И дали ему прозвище Уравнитель!
  Все ахнули.
  Многие слышали о легендарном Уравнителе. Воин, которого ставят на одном уровне с Гончей Смерти, Грозой Ханта, Скалозубом, Пожирателем огня и другими Героями Войны. Тот, кто перебил больше троллей, чем все остальные и самый удачливый тип в мире, который выживал в самых страшных битвах.
  Но после войны он просто пропал. Кто-то думал, что он погиб от ран, а кто-то, что он где-то в гвардии Короля. Но таких сведений о его прошлом никто никогда не слышал. Да и вообще весьма туманная личность, многие даже сомневались в его существовании, просто думали, что герой какой-то из легенд.
  - После войны он, как и я, отказался от вступления в гвардию, - продолжил Себастьян. - Он навоевался и уже не знал, что ему делать. Долгое время пробыл он в депрессии. Я пытался помочь ему, ведь малыш мне как сын родной. Да и все Псы мне как родня. И чтобы ему образование получить, жизнь наладить и оклематься от войны, я рекомендовал ему тайно поступить в Академию Общего Образования Вольтстока.
  Все в таверне только недоуменно переглядывались, явно поражаясь тому, что Герой Войны всегда был рядом. Но народ, как и сам Эдиш, не очень понимали, при чем тут это.
  - Мальчик уже три года учится тут и живется ему нелегко.
  - А причем тут это? - все же спросил кузнец.
  - Просто зовут Уравнителя... Ферокс Мейтланд... - произнес это варлок ледяным голосом.
  По таверне прокатилась волна холода, и дышать всем резко стало труднее.
  Эдиш побледнел, наконец поняв, что именно имелось в виду.
  - А сейчас я узнаю, что какой-то мусор смеет распускать о моем боевом товарище такие мерзкие слухи, - прорычал Себастьян.
  Он резко схватил кузнеца за волосы и вбил его лицо в стол!
  Удар был таким сильным, что стол переломился пополам.
  - А-а-а-а-а-а-а-а! - закричал Эдиш. Его череп и шея выдержали удар, но все понимали, что лучше бы он умер.
  Варлок одной рукой легко поднял кузнеца над собой. Окровавленное лицо Эдиша залито соплями и слезами, а глаза в ужасе смотрят на наполненные бешеной яростью глаза Героя Войны.
  - Слушай сюда, ничтожество, - голос Себастьяна был искажен и наполнился металлическими нотками. - Если я узнаю, что ты еще хоть раз посмеешь распускать такие омерзительные слухи о моем друге или других Рычащих Псах, я тебя лично найду и разорву на части, а затем поубиваю всех твоих родных!
  Легким движением он швырнул кузнеца в стену, тот сполз на пол, а затем от ужаса забился в угол и плакал там, как маленький ребенок.
  - Никто не смеет распускать такие отвратительные слухи о моем друге, - уже спокойно произнес Гончая Смерти. - Еще раз попадешься мне на глаза, я... порву тебя на части...
  После этого Герой Войны спокойно кинул золотую монетку трактирщику в оплату за сломанный стол, а после покинул заведение.
  Еще долгое время никто не смел даже шелохнуться, и были слышны только всхлипы дрожащего кузнеца...
  
  
  
  
  Глава 4. Бешеный пес.
  
  
  Королевский тракт - официальная дорога, проложенная еще двести лет назад в нашем королевстве. Дорогу проложили дварфы по личному заказу королевы Альви. Дварфы проложили дороги от столицы ко всем крупным городам, и до сих пор эта дорога считается лучшей. Ей пользуются все путники и торговцы.
  Королева Альви была единственной женщиной на королевском престоле за всю историю Мортема и провела немало важных реформ, но помнят ее до сих пор исключительно благодаря этой дороге. Королевский тракт, или, как его называют, 'альвийские реки', пережил все войны и баталии.
  И вот я двигаюсь по этому самому тракту к своей цели.
  Передвигаюсь я пешком, но мне это совершенно не мешает. Скорость я могу развить такую, что любая лошадь позавидует. Эффект от гравюры Физическое укрепление. Так что бегу я со скоростью лошади, но, в отличие от животного, поддерживать такую скорость я могу в разы дольше.
  А уж с такой обувью, как у меня, бег - просто удовольствие. Прекрасные ботинки, невероятно удобно и приятно. Силы на бег я почти не трачу, еда у меня есть, потому голод мне не грозит, хотя пополнить запасы не помешало бы. Но это как получится. Лучше ускорюсь.
  Красота.
  Так путь, который у конного путника занимает три дня, у меня займет в разы меньше. Может, уже послезавтра я буду в Дольшеке. Это если не буду сильно задерживаться по пути.
  За спиной у меня висит только сумка, которая была полупустой. Двуручник я убрал в 'карман', а то слишком сильно привлекает внимание путник с таким оружием. Короткие клинки на поясе вполне понятны, хотя все сразу думают, что я сразу обоими владею. Но никто, странствуя по дорогам, не станет ходить безоружным. Бандитов на тракте в последние годы стало довольно много. Сумку я ношу чисто номинально, а то путник без поклажи выглядит странно.
  Мне, конечно, плевать на мнение людей, но слишком сильно привлекать внимание я не хочу. Если по пути кого встречал, то, пока не уходил из их поля зрения, не ускорялся. Паранойю нам прививали с первых же дней учебы.
  Бандитов я пока не встречал. Может кто-то и был, но я не заметил, да и не интересовало меня все это.
  Вскоре я добрался до развилки.
  - А это куда?
  Достал карту и сверился.
  Развилка по карте действительно есть. Королевский тракт сворачивает налево и идет по кругу, а эта маленькая дорожка прямая.
  А, тут болото по пути.
  Похоже, дварфы, делая эту дорогу, не захотели возиться с болотистой почвой и сделали обход, а эта дорожка так и осталась с тех времен. Судя по самой дорожке, она не заброшена, ей пользуются, да и по карте видно, что по пути деревенька имеется.
  Деревня - это хорошо, там можно припасы пополнить, да и срезать немалый путь полезно. Так я послезавтра или завтра вечером буду в Дольшеке, а с этой дорогой завтра утром уже на место прибуду.
  Взвесив все за и против, я сошел с тракта и пошел по небольшой дорожке.
  Окружение тут резко отличалось от того, что было раньше. Тракт в основном пролегает через равнины, если идет через лес, то по сторонам от дороги его вырубили, а то бандиты любят нападать из-за деревьев. По этой причине разбойники особо трактом не интересуются, помимо того, что по дороге часто встречаются отряды солдат.
  А вот эта тропа вскоре завела меня в лес, и путь окружили нависшие над дорогой деревья. Кроны закрыли небо, образуя в солнечном свете сияющий потолок. С каждым шагом воздух становился более влажным, а количество комаров все росло и росло. Не будь у меня мази специальной, меня бы эти твари закусали.
  Шел я тут медленнее и осторожнее.
  В отличие от просторного тракта, тут все заросло, дорога полна ям и деревьев много. Бежать несколько сложнее, да узкое место, развернуться не так легко.
  Постепенно начало вечереть. Вокруг становилось все темнее, повеяло ночной прохладой, а солнце уже покинуло небосвод. Звезд еще не было видно, но света с каждой секундой становилось все меньше.
  Идти можно всю ночь, темнота мне особо не мешает, сил у меня предостаточно.
  Хотя было бы неплохо все же остановиться где-то и поспать, я вчера толком поспать не смог, сегодня ночь и день бегу, а завтра силы мне могут пригодиться. Можно и тут в лесу найти местечко, но по пути есть деревня, так что лучше остановлюсь там. Да и горячего поесть не помешает.
  Более-менее ровная дорога вскоре начала петлять, влажность в воздухе стала еще сильнее, появились лужи и грязь. Идти становилось все труднее.
  Но деревня на болоте показалась довольно скоро.
  Свет от факелов я увидел еще издалека и шел к нему.
  Добрался за час и увидел высокий частокол, окружающий небольшую деревеньку с несколькими людьми на стенах.
  - Стой! Кто идет?! - крикнул человек на стене, завидев меня. Я не скрывался и спокойно вышел на свет.
  - Просто путник, что срезал дорогу, - ответил я. - Позвольте переночевать, я завтра же утром покину деревню.
  Народ на стене некоторое время молчал, так что мне пришлось ждать. Если не пустят, придется ночевать в лесу. Не то, чтобы для меня это было сложным, но кровать и горячая еда намного лучше, чем ветки и пайки. А я к тому же так торопился уходить из Вольтстока, что толком едой и не закупился. Кое-что есть, но не очень много.
  - Сейчас Старейшина подойдет! - крикнули мне.
  Я стал ждать.
  Через несколько минут ворота начали открываться.
  Их предосторожность вполне понятна. Мало ли кто по лесу вечером шастает, а само наличие стен указывает, что места тут небезопасные. Видать, бандиты часто захаживают.
  Ко мне вышел крепкого вида седой старик без одной руки, одетый в обычные холщовые одежки бело-зеленых цветов.
  Мужик посмотрел на меня и вздохнул.
  - Я глава этой деревни, зовут меня Линон, - представился мужчина. - А ты кто будешь, путник?
  - Меня зовут Ферокс. Я просто путник и двигаюсь к Дольшеку. К вам я заглянул, просто срезая дорогу. Задерживаться у вас я не собираюсь и завтра же утром покину.
  - Ну что же, заходи тогда, - махнул он рукой. - Но оружие сдай, завтра перед уходом все вернем.
  - Хорошо, - кивнул я.
  Понять их можно, вооруженный человек может представлять опасность для деревни, а мечи мне, если что, не так уж и жалко. Они, конечно, очень неплохи, но я готов ими пожертвовать в случае чего. А двуручник мой им недоступен, и знать о нем им тоже не следует.
  Снял с пояса клинки и отдал их.
  - Ну, будь тогда гостем нашем, Ферокс, - улыбнулся старейшина.
  Мне позволили войти в деревню, и ворота за мной закрылись. Деревня представляла собой небольшое поселение в пару десятков домов. Все домики деревянные, с соломенными крышами. Единственное, что тут бросалось в глаза- это большой амбар, с высокими дверями метра под четыре. Зачем такой проход, мне не очень ясно, но я в сельском хозяйстве и деревенской жизни не очень много понимаю.
  - Добро пожаловать в деревню Подковинка, - улыбнулся Линон. - Гостем будь, странник.
  Он махнул рукой и пошел в сторону своей избы. Я не стал спорить и двинулся следом за мужчиной. Деревенька тут небольшая, народу не так уж и много. Только детей не видно, но их вполне могли домой загнать, чтобы не мешались. Мало ли, кто пришел.
  Мы дошли до дома главы деревни. Это оказалась вполне себе большая изба, как и полагается главе поселения. Дверь была низкой, потому пришлось пригибаться, чтобы войти. В деревенских домах все двери низкие, чтобы тепло не уходило, но потолок достаточно высокий, я мог нормально стоять.
  Внутри было довольно уютно:, большой стол, печь, красивые занавески и добротная мебель. Пара дверей в другие комнаты и несколько сундуков.
  - Заходи, будь гостем, - пригласил он. - Дорогая! Гость у нас, на стол поставь чего.
  На голос вышла полная пожилая женщина.
  - Здравствуйте, молодой человек, - улыбнулась она. - Присаживайтесь, ужинать с нами будете.
  - Благодарю, - только и сказал я.
  Наслышан о деревенской доброжелательности и гостеприимстве, но бывал в деревнях только по службе и особо нигде не останавливался, а жилье и еду нам обеспечивал Старик. Он всегда договаривался и размещал нас.
  - Не хочу вас обременять. Я всего на ночь и мешать бы не хотел...
  - Что ты, - махнул рукой старейшина. - Гостям мы всегда рады, а они у нас не часто бывают.
  - Да, деревенька у вас глубоко находится.
  - Ну-с, не так уж. Подковинка основана была много лет по приказу графа нашего. Живем мы тут давно, охотой да сбором трав промышляем. Места тут хорошие, да и место под поля расчистить смогли. Плодородная почва, пусть и трудно обрабатывать, но совместными усилиями справляемся. А так к нам только раз в год сборщик налогов захаживает да торговцы иногда, с ними на травы и торгуем.
  - Да, я заметил, что дорога у вас не заброшена.
  - Тракт может и хорош, но крюк большой делает, а приюта там никто так и не поставил. Так что к нам, бывают, захаживают люди, что дорогу срезают.
  - Частокол у вас добротный.
  - Бандиты в последние годы - дело обычное. Захаживали к нам несколько раз, но не рискнули штурмом стены брать. Да и служивых у нас много.
  - Вот оно как...
  Между тем на стол были поставлены тарелки с едой. Похоже, у них и правда ужин намечался, а я так удачно попал.
  - А сам куда путь держишь? - спросил он.
  - В Дольшек, со знакомым встретиться надо, - ответил я полуправду.
  - А не молод ли ты один странствовать, да без коня?
  - На лошадь денег нет, - пожал я плечами. Есть, но верхом ездить не умею, так что просто нет смысла. Да и в Просторах лошади себе ноги переломать могут.
  - А что родня твоя?
  - Никого не осталось после войны, - вздохнул я.
  - Прости, не хотел напоминать. Многие из нас потеряли что-то на войне, - он посмотрел на свою руку. - Тролль откусил, когда Дольшек обороняли.
  - Слышал, страшная была битва, - кивнул я.
  - Да, многие наши там полегли, но город удержали... А сам где служил?
  - У полковника Мироса, - ответил я. У него в свое время многие молодые ребята служили. Его отряд был самым юным и необученным, потому их на подхвате всегда держали, чисто как поддержку. Подростки там обычно были, а их в бой посылали только тогда, когда совсем плохо было. Я мог бы это же сказать и в Академии, чтобы ко мне не лезли, но честно признаюсь, забыл совсем об этом, а потом уже звучало бы как оправдание.
  - Хороший был человек, - старик выпил что-то из своей фляги. Пахнет какими-то травами. - Молодых на убой никогда не посылал, берег ребят и учил их пользу солдатам приносить.
  - Ага.
  Лично Мироса я не знал, но его взвод пару раз видел.
  - На ночь можешь у меня остаться. Сын мой уже давно в город переехал, и комната его свободна.
  - Не хочу вас обременять...
  - Да будет тебе...
  Вот на стол поставили ужин.
  Выглядит все очень даже вкусно. Салат, жареное мясо и горячий суп. Все же не зря я решил сюда зайти.
  Старейшина и его жена тоже ели вместе, и некоторое время мы молчали.
  Неожиданно я почувствовал сонливость.
  Виду не подал, но внутренне напрягся. Я могу без сна еще дня три бежать и заскочил сюда исключительно для передышки, а тут сонливость...
  Похоже, в еду мне что-то подсыпали...
  Старик и его жена сонными не выглядят...
  Странно.
  Фляга!
  У мужика на шее она висит, от нее идет едва ощутимый запах корицы. Это не то, что пьют с горя. Подобный запах идет и от женщины. Я сначала подумал, приправа какая, но от еды такой аромат не идет.
  Они что-то выпили, перед тем, как начать есть.
  Активирую одну из своих гравюр, Сферу Ощущений, и сканирую округу.
  В доме, кроме нас, никого нет, а вот вне его деревенские не расходятся и чего-то ждут. Зелье, что мне подмешали, довольно мощное, слабое я бы даже не почувствовал. Кажется, я попал.
  Так.
  Лучше не подавать виду, что на меня сонное зелье не действует.
  Мечи они отняли, но мне их с самого начала особо жалко не было. Лучше пока подыграть им и понять, что происходит. Не похожи эти люди на бандитов или монстров каких, значит причина иная. Сфера показывает, что дети сидят по домам и на улицу не выходят.
  Тут определенно что-то не так.
  Ладно.
  Не рыпаемся.
  - Вкусно очень, - улыбнулся я. - Давно такую прекрасную еду не ел. Благодарю вас.
  - Приятно слышать, что моя стряпня кому-то нравится, - добродушно улыбнулась женщина.
  - Спасибо. Ох! Устал я в пути. Если вы не против, я бы хотел отдохнуть. Завтра утром покину вас.
  - Конечно-конечно, - закивал Линон. - Вот комната.
  Мне показали на комнату, проводили, а затем оставили одного. Судя по звукам, убирали со стола.
  Ложусь в кровать и притворяюсь спящим. Благо, уж это делать я умею. Нам порой приходилось так ловушки ставить. У орков было несколько отрядов бойцов, которые прекрасно действовали по ночам. Их Ночными кабанами прозвали, и любили эти типы нападать на спящие лагеря. Умело прятались в ночи и лесах, а затем, как все уснут, они снимали часовых и нападали. Мы так им засады устраивали. Разобьем лагерь, притворимся спящими и ждем сигнала от Старика.
  Вот и сейчас.
  Расслабился и сканирую округу с помощью Сферы.
  Это заклинание позволяет мне как бы ощущать все вокруг, знать, где что находится и куда лучше всего перемещаться. Блинк ограничен местом, которое видишь, потому Сфера помогает перемещаться туда, куда не видно. Так я могу и по этажам зданий перемещаться.
  - Он уже уснул? - прозвучал тихий голос Линона.
  - Я в еду верный состав подкинула, думала, он прямо за столом уснет, а сумел до кровати добраться. Спит он, - ответила ему жена.
  - Хорошо, - нервничая, говорил он. - Убирай со стола, а я позову ребят. Веревку они уже приготовили.
  Звуки шагов, скрип входной двери и шаги еще двух мужчин.
  Подошли к двери, открыли. Я не реагирую, спокойно 'сплю'.
  Парни тихо перевернули меня и начали связывать. Я продолжал подыгрывать, освободиться-то могу в любой момент. Как ни странно, меня не обыскивали, к сумке не притрагивались и раздеть не пытались. Даже откровенно хорошие эльфийские ботинки не попытались снять.
  Деньги или ценные вещи их не интересуют.
  Странно.
  Я слышал о деревнях, где пропадали путники, но там были или бандиты, или сектанты какие, а порой и каннибалы. Вот только и те, и другие жертв предпочитали от ценностей 'освобождать', перед тем как что-то с ними делать. А тут даже не взглянули.
  Может, потом будут что-то делать, но мне тогда непонятно, как они будут снимать с меня обувь, если уже связали ноги.
  Все подозрительнее и подозрительнее.
  Закончили связывать, довольно аккуратно взяли на руки и потащили на улицу.
  Народ в деревне не спешил расходиться.
  Послышались всхлипы женщин, да и ощущалась вокруг странная подавленность.
  - Может, не надо? - сказал кто-то рядом. - Скажем ему, что убежал...
  - Тихо ты! - рыкнул на него старейшина. - А вдруг он услышит, и всем нам несдобровать... Я сам все сделаю, а вы уходите. Сам вину нести буду... А вы по домам идите, детей успокойте и уши заткните... Не стоит им слышать ...
  Люди начали расходиться, а меня понесли в сторону, где располагался амбар.
  Как дошли, они остановились и начали открывать двери.
  В нос сразу же ударила вонь: дерьмо, гниль, жареное мясо, паленая шерсть и запекшаяся кровь.
  Внутри было достаточно темно, потому я приоткрыл глаза.
  Место освещено только угасающим костром в центре здания Костер немаленький, сверху большая жаровня. Что-то мне подсказывает, на нем не только свиней жарят. Вокруг валяются кости, много костей. Коровы, свиньи, собаки, зайцы и... люди. Много человеческих костей. Черепа раздавлены, многие косточки обглоданы, а другие переломаны или даже перекушены.
  - Долго! - прозвучал чей-то голос.
  - Простите, - дрожа, сказал Линон. - Давно никого не было... место редко посещают...
  - Моя плевать! - басистый голос прокатился по всему амбару.
  - 'Не может быть!' - узнал я голос.
  - Жрать! Живо! - прогремел он.
  Грохот его шагов сотряс амбар, огромная рука палкой расшевелила угли и подкинула в костер дрова. Вскоре света в помещении стало больше, и я смог его рассмотреть.
  Огромная туша ростом в пять метров, коричневая кожа, полная грубых наростов и костяных шипов. Сгорбленная гуманоидная фигура и уродливое кривое лицо с мощным подбородком, большим носом и огромной клыкастой пастью...
  - Тролль, - произнес я.
  Все резко повернулись ко мне.
  На лице старика был настоящий ужас, он задрожал, а глаза наполнились болью. Он закусил губу и отвернулся.
  - Но как тут может быть тролль? - все еще в некотором шоке произнес я. - Королевские войска выгнали орков с наших земель...
  - А кто смотреть в болото? - усмехнулась троллья морда. - Болото вонять. Тут трудно ходить. Сюда не смотреть. Плевать. А я прятаться и ждать! Ба-ха-ха-ха!
  Тролль!
  Настоящий тролль!
  Пять лет не видел этих тварей.
  Никто не знает, откуда эти монстры появились. Раньше на Просторах Гигантов их не водилось. Драконы, разные огромные создания или чудовища встречались всегда, но разумных великанов никто не видел. И, когда религия Центоры повела орков на войну, их сопровождали эти создания. Они были очень сильны, ростом от пяти до десяти метров, а порой и еще больше. Я так однажды вообще двадцатиметрового видел.
  На тварей плохо действовала магия, потому даже волшебникам было трудно справиться с ними. Именно из-за них нас, варлоков, и стали создавать...
  И одного мы проглядели...
  - Прости, парень, - услышал я голос Линона. - Он держит нас в заложниках... если мы не будем приносить ему еду, он сожрет наших детей... Помощи позвать не можем, а справиться с ним у нас никогда не получится... Прости...
  Я не нашелся, что сказать.
  С троллем даже вооруженные воины с трудом справляются, и то, если их будет с пары десятков, и найдутся арбалеты, копья и крюки. Даже нас иногда эти твари ловили и убивали.
  - Еда не спит! Еда кричать на огне! Сладкие крики! - напевал монстр, разжигая костер. Он достал огромный шампур и облизнул его. - Сейчас кричать...
  Я же глубоко вздохнул.
  После стольких лет я не думал, что вновь встречу троллей...
  - Эй, тролль, - посмотрел я на него. - Как твое имя?
  Он отвлекся от своих приготовлений и посмотрел на меня.
  Усмехнулся. Встал над горящим костром.
  - Хашъ! - ударил он себя в грудь. - Великай воитель Хашъ!
  Я закрыл глаза, а затем посмотрел на него.
  Он удивленно приблизил голову ко мне.
  - Ты не представляешь... как... Я РАД ТЕБЯ ВИДЕТЬ!
  Блинк!
  Перемещаюсь над ним и со всей силы обрушиваюсь ногами на его затылок!
  Не ожидавший такого гигант потерял равновесие и рухнул прямо в костер!
  - АААААААААААААА!!! - закричал он, когда огонь поджег волосы на его теле и обжег его прочную кожу.
  Он начал барахтаться в пламени и быстро выбрался из него, а затем некоторое время катался по полу, сбивая с себя огонь!
  Разрываю веревки на руках, а затем срываю их с ног и перемещаюсь в другой конец амбара.
  Старейшина и его сопровождающие уже выбежали из здания.
  Призываю меч из пространственного кармана и удобнее перехватываю рукоять.
  - Ха-а-а-а! - громко дышит тролль.
  Огонь от его действий начал распространяться на стены и потолок. Скоро все сгорит.
  Поднялся и посмотрел на меня.
  С секунду на его роже было удивление, а затем пришло узнавание.
  Вот он поражен, напуган, а в следующую секунду его морда перекашивается от бешенства!
  - ВАРЛОК!!!
  - Давно не виделись! - рассмеялся я.
  - ГРАААААА! - завопил он и бросился на меня в атаку.
  Активирую Разгон Реакции!
  Мир вокруг замедляется и я готов к бою.
  Одной рукой держусь за рукоять, а второй за рикассо.
  Бросаюсь врагу на встречу!
  Уклоняюсь от его огромной лапы.
  Блинк!
  Появляюсь перед горящей балкой и, оттолкнувшись от нее ногами, устремляюсь вниз!
  Блинк!
  Удар отсекает нос монстру.
  Он еще даже не успевает это осознать, как я вновь исчезаю.
  Блинк!
  Оказываюсь перед ногой и, используя меч как рычаг, подрубаю ему колено.
  Монстр кричит от боли и, не удержавшись на ногах, падает, по инерции пробивает собой двери амбара и вылетает наружу.
  Перекатился несколько раз, затем встал на четвереньки. Из раны на ноге хлестала багровая кровь, лились просто литры крови из отрезанного носа, на опаленной морде - выражение боли и бешенства. Он скрежетал огромными зубами и смотрел на меня с безумной яростью.
  - ГРААААА! - завопил он так громко, что звери вокруг деревни в ужасе разбежались, а те жители, что еще не успели убежать как можно дальше, ускорились еще сильнее, улепетывая отсюда.
  Тварь понеслась на меня вновь!
  Машет лапами в разные стороны, явно применяя знакомую тактику троллей. Они так машут руками, чтобы хоть как-то задеть Псов.
  Вот только работает это, когда вокруг много орков, которые мешают перемещаться.
  Этот тролль довольно низкий, он разжирел после пяти лет обильной кормежки без битв. Если раньше такие вот 'низкие' тролли были нашей проблемой, то сейчас это просто бесполезный кусок дерьма.
  Крутанулся на месте, набирая инерцию.
  Блинк!
  Телепортируюсь ему за спину и наношу раскрученный удар!
  Кровь брызгает во все стороны и монстр вновь вопит.
  Блинк!
  Появляюсь у его ног и ударом цвейхандера перерубаю пальцы на ногах!
  Блинк!
  Подлетаю высоко в небо!
  На миг весь мир для меня затих и превратился в пустоту...
  Моя кровь горит, моя душа поет, а сердце от радости готово выпрыгнуть из груди.
  Как же давно я не сражался, как же давно я не ощущал безумия битвы... Как я скучал по этому чувству. Я думал, что буду счастлив никогда больше не сражаться, но сейчас... Я безумно рад, что родился...
  Целую секунду я будто лечу в небе, окутанный ночной прохладой. Ветерок приятно ласкает разгоряченную кожу, а все мысли уносятся прочь.
  Но в следующий миг я падаю вниз на огромной скорости!
  Вес оружия тянет меня вниз, давая необходимое ускорение для удара.
  Вот земля совсем близко, а я смеюсь, как безумный!
  Да, не зря нас называют Псами... Ведь только ненормальный станет таким, как мы, а если у нас есть кто вменяемый, то он быстро рехнется от таких скоростей и опасностей!
  Блинк!
  Перемещаюсь прямо перед врагом и обрушиваю страшный удар на его голову!
  Он успел среагировать и закрыться рукой, но инерция набрана такая, что меч легко перерубает конечность, оставляя тварь без руки!
  Блинк!
  Не прерывая движения, оказываюсь с другой стороны от врага, и теперь уже меч точно попадает в шею, снося троллью голову!
  Огромный поток крови вырывается из перерубленной шеи. Всю деревню заливает кровавый дождь. Крыши домов и земля вокруг становится красными и блестят в лунном свете этого прекрасного полнолуния.
  - Бешеный пес - вновь живой, - прошептал я, стоя на трупе чудовища. - Бешеный пес - горд собой. Бешеный пес - просто так не умрет... Бешеный пес - вас всех в ад заберёт...
  После пяти лет тоски, уныния и скуки... я чувствую это...
  - Ха-ха-ха-ха-ха! Я снова живу...
  
  
  
  
  Глава 5. Встреча.
  
  Дольшек - один из крупнейших городов королевства Мортем. Во время войны это был один из немногих городов, выдержавших орочьи штурмы.
  Город в свое время несколько раз подвергался разграблению орками. Лет сто назад граф Дольш потратил немало денег, чтобы отстроить вокруг высокие крепостные стены. Другие феодалы посмеивались над Дольшем, и, как на зло, нападений на город при его жизни не было, вот и казалась всем, что постройка таких стен - бесполезная трата денег.
  Но, когда началась Орочья война, все резко перестали смеяться. Дольшек не просто выстоял, но и спас немало беженцев из пограничных городов. Пока власть в королевстве не сменилась, и войска Свободных земель не начали полномасштабное наступление, Дольшек в полном окружении отбивал один штурм за другим. Так и стали называть его "Несломленный город"...
  Сегодняшнее утро выдалось сырым. Утренний туман, тишина. Солнце, совсем недавно вставшее, начало будить местных жителей. Вокруг поют птицы, прохладный ветерок шелестит листьями.
  Стражники у ворот зевают и морщатся, вытирая лица от утренней влаги. Через час здесь станет оживленнее, пойдут путники, торговцы и просто горожане. Но пока у ворот никого нет.
  Это в деревнях встают с первыми петухами, а в городе люди просыпаются после восхода. Открываются лавки, дворники подметают улицы, а трубочисты бегают по крышам, выполняя разные заказы. Только проснулись почтальоны и сейчас носятся по улицам, разнося письма, посылки и извещения. На главной площади уже развесили разные новости и приказы.
  Говорят, в столице новинка появилась, газеты называется, где приказы королевские и новости публикуют, но такие новшества пока до приграничных городов не дошли. Так что пока все новости размещались в виде приказов на большой стене у главной площади.
  В тишине утра два стражника, стоящих на посту, увидели приближающуюся в легком тумане фигуру.
  Фигура показалась им довольно странной.
  Но вскоре они поняли причину.
  Высокий человек, одетый в зеленую кожаную куртку, в плотных штанах и эльфийских ботинках, с двуручником за спиной, нес довольно крупный сверток. Нечто, закутанное в простыни и пропитанное чем-то красным.
  Запах от человека шел не очень приятный.
  Переглянувшись, стражники вышли вперед и преградили незнакомцу дорогу.
  - Стоять! - сказал старший. - Кто такой, что несешь и с какой целью прибыл в город?
  Незнакомец остановился и скинул капюшон.
  К удивлению стражников, путник оказался довольно молод, с приятной внешностью и не характерными для этих мест желтыми глазами. Только тонкий шрам пересекающий лицо несколько портил его вид, но было почти не видно.
  - Где находится капитан стражи? - спросил он спокойным голосом.
  Стражники переглянулись.
  Этот тип проигнорировал их вопрос, но по какой-то причине повышать голос или злиться на незнакомца им не хотелось. Обычно таких наглецов они сразу же гнали в шею, однако, этот чем-то отличался от прочих и негодования не вызывал.
  - В той башне, - указал стражник на одну из башен на стене.
  - Благодарю, - кивнул незнакомец.
  Едва заметная вспышка, и неизвестный исчез!
  - Что?! - только и могли хлопать глазами стражники, когда этот человек просто пропал.
  Оба переглянулись.
  - Это что было? - спросил тот, что моложе.
  - Это... лучше не задумываться, - сглотнул второй, посмотрев на башню капитана. - Молчим, а то еще проблем схлопочем.
  Оба стражника вернулись на свой пост и постарались забыть о том, что только что видели, а иначе можно от капитана получить проблем...
  
  ***
  
  Дольшек - действительно красивый город.
  Я его в худшем состоянии видел, так что сейчас приятно смотреть на целый и чистый городок. Каменные дома в три-четыре этажа с черепичными крышами и множеством дымоходов, покрашенные в светлые оттенки. Вокруг растут деревья, много клумб. Город старается выглядеть не каменной коробкой, а живым, зеленым, цветущим. Тут, вроде, есть эльфийский квартал, но маленький, не всем хочется селиться близко к границе.
  Ровные мощеные дороги, множество мостиков через протекающую речку и, разумеется, знаменитые высокие стены, которые даже атаки троллей выдержать смогли. Дольшек так долго оборонялся, что оркам просто надоело его держать в осаде. Они предпочли отправиться дальше, чем пытаться взять город.
  Радует, что хоть какие-то города были достаточно защищены, чтобы выстоять и спасти людей. Жаль, не так уж и много уцелело. Некоторые восстановили, другие до сих пор восстанавливают, а что-то уже не подлежит возрождению, как, например, Мидора...
  Прибыв к городу, я сразу направился к капитану стражи с моим 'подарочком'.
  После того как я победил тролля, долго разговаривал с деревенскими, выслушивая их извинения. Тролль действительно как-то спрятался от войск, когда они гнали орочьи армии. Благодаря тому, что тролль был относительно небольшим, он и сумел укрыться. Этот Хашъ оказался более сообразительным, чем его собратья, и сразу смекнул, что, действуя нагло, можно привлечь ненужное внимание.
  Так он и взял в плен деревню. В ней было много инвалидов, таких, как Линон, потому сопротивления они ему оказать не могли. А тролль еще показательно сожрал несколько человек и пару детей на глазах у всех. Сына старейшины он как раз и убил в назидание старику.
  Угрожая убить всех, а в особенности детей, он подчинил местных. Так деревенские стали кормить его. Сначала отдали ему всю скотину, затем в лесу добывали мясо, а после и закупали на все деньги, что были. Но твари хотелось человечины, а это оказалось сложнее.
  Сначала под нож пошла пара стариков, которые добровольно согласились стать едой монстра, чтобы спасти своих внуков, но так деревня бы быстро вымерла, вот и пришлось старейшине совершать страшное.
  Жена его - травница деревенская, хорошо разбирается в зельях, вот с ее помощью он и усыплял приезжающих путников. Тут вокруг болота, объяснить пропажу человека легко, а искать по топям его никто не станет.
  Действовали они аккуратно, всех подряд не ловили, а только тех, кого искать не будут или когда совсем уже нельзя было ждать. Вещи убитых они себе не оставляли, никому не продавали, а прятали или избавлялись, так как это улики, по ним их могли и раскрыть. Деньги оставляли, но только их, и то на еду для тролля все уходило.
  Нет, разумеется, они пытались сопротивляться. Травили монстра, закачивая в тела жертв яды, но здоровье у тролля было богатырское, и никакая отрава на него не действовала. А настолько сильных токсинов, которые бы сработали, тут отродясь не было.
  Тролль не был дураком и всем сразу поставил условие, что, если до заката все жители деревни не будут перед ним, он всех убьет. Так что вызвать помощь из города они могли, но спасать уже будет просто некого.
  Думали бежать, но убежать от тролля невозможно, пусть он не так быстр, но выносливость у него дикая, догонит в любом случае. Старик даже план составлял, как сбежать женщинам и детям, пока мужчины будут задерживать монстра собой. Но тролль их как-то услышал и сразу сказал, что если они попытаются, то первым делом он побежит за женщинами и детьми и съест их у мужчин на глазах.
  Деревенские пытались нанять кого, чтобы с троллем справился, но сюда никто особенно сильный никогда не заглядывал, стража тоже не бывала. А когда приезжал сборщик налогов, то тролль приказывал в его подвале размещать детей, и если деревенские посмеют сболтнуть лишнего, то он убьет их.
  Старик как-то пытался намекнуть чиновнику на их проблему, но тот ничего не понял или ему было все равно. Да и после войны воинов не так много осталось.
  Так и жили в Подковинке все эти годы, пока не пришел я.
  Да, походу это им боги меня послали.
  - Я готов понести наказание за содеянное, - сказал Линон. - Я совершал страшные грехи и готов умереть за это.
  Никто бежать или скрываться не собирался. Они загубили немало людей, так что наказания заслуживают.
  Но этих людей можно понять.
  С троллем они все равно не смогли бы ничего сделать, а эти твари известны своей жестокостью и злобой. Тролли не тупые гиганты, как многие думают, они довольно разумные, кровожадные и злобные твари, которые рассматривают другие народы исключительно как еду. Даже орков порой едят, но из-за страха перед шаманами этим не увлекаются.
  Выбора у этих людей просто не было.
  И не на службе я, чтобы их судьбы решать.
  - Тушу сожгите, а голову в тряпки закутайте, - велел я. - Притащу ее капитану стражи Дольшека, и он уже будет решать, что с вами делать.
  - Да будет так, - согласились они.
  На следующее утро я, не завтракая (прошлого раза хватило), забрал сверток с головой тролля и отправился дальше. Мне вернули все, что забрали, включая мои мечи. Предлагали еще и деньги, но я отказался. С финансами проблем у меня нет, а отбирать у деревенских последнее мне совесть не позволила.
  Главное, развлекся хорошо.
  С троллем я справился, заигрался только слегка, но после пяти лет застоя я чуть было голову не потерял от нахлынувших чувств. Да и заслуживала тварь мук и ужаса. Мог бы быстро убить, но очень хотелось растянуть удовольствие. Увидь это Старик, он бы меня поколотил за выкрутасы, но удержаться в тот момент было тяжело.
  Я шел по коридорам казармы стражи прямо в кабинет капитана.
  Парня с двуручником и огромным свертком за спиной никто останавливать не решался. Да я особо и не показывался людям, не желая привлекать внимания.
  Быстро нашел кабинет и переместился сразу внутрь.
  - А-а-а! - вскрикнул пожилой мужчина, когда в его кабинете из воздуха появился вооруженный человек.
  Первой его мыслью было крикнуть подмогу, но, видя, что я ничего не делаю, он остановился.
  Судя по лицу, он быстро понял, кто перед ним. Может, то, что я варлок, было не первой его мыслью, но то, что я оказался тут при помощи магии, он осознал моментально.
  Не знаю, честный ли он человек или взяточник, но то, что не идиот, видно сразу.
  - Я капитан стражи Дольшека Ксир Меир. С кем имею честь говорить?
  - Ферокс Мейтланд из отряда Рычащих Псов, - вежливо кивнул ему.
  - Гвардейский офицер, - хмыкнул он.
  - Нет, я отказался от вступления в королевские войска. Сейчас же я просто путник, который заскочил к вам по важному делу.
  - Присаживайтесь, я внимательно вас слушаю.
  - Я постою, а дело у меня такое, - с этими словами я развернул сверток.
  Когда он увидел голову тролля, то сразу понял, что перед ним. Я встречал людей, которые никогда троллей не видели, и при первой встрече даже с трупом реакция у них похожая. Но Ксир явно знал, что перед ним такое.
  Мужик помрачнел.
  - Это я добыл в деревне Подковинка, что на болотах недалеко отсюда, - начал я. - Тролль держал в заложниках деревню, угрожая съесть их детей, в случае неповиновения и заставлял местных кормить его.
  - Кормить?
  - Думаю, вы замечали участившиеся пропажи на болотах за последние несколько лет.
  Судя по лицу, он сейчас готов сам порвать кого угодно. Да, три года не замечать врага под носом - это такой позор, что он и феодал много лет отмываться будут.
  - Я посчитал, что не стоит поднимать панику среди людей и не стал показываться с этим предметом. Да и деревенских попросил молчать о случившемся, - успокоил я его.
  Гуляй я по городу с этой головой на виду, мог бы заработать славу и почет, но заодно и врага мог себе нажить. Не то, чтобы меня возненавидели, но благодарны бы точно не были. Феодал обязан защищать своих подданных, а если выяснится, что он три года тролля не видел, позор будет страшный. Капитану стражи тоже достанется, скорее даже больше, чем феодалу. Так что я решил не губить чужие карьеры и не плодить недоброжелателей.
  Капитан стражи облегченно вздохнул.
  Он, небось, только что увидел перед глазами всю свою жизнь. А разгневанный граф на эмоциях мог и казнить капитана.
  - Благодарю вас за оказанную инициативу, господин Мейтланд, - улыбнулся он. - Обещаю, ваша забота не будет забыта.
  О! Это он правильно понял мой намек.
  Награду за свою работу я бы получить не отказался.
  Деньги в любом случае нужны.
  - Думаю, пять сотен хорошо окупят ваши труды.
  - Двух сотен вполне достаточно, - скромно улыбнулся я. - Я человек не жадный и не стремлюсь мигом разбогатеть, да и более чем уверен, что страже эти деньги больше нужны.
  - Признателен вам за понимание, - улыбнулся он.
  Я вообще-то и тысячу мог бы попросить, но, общаясь с Себастьяном, я многому научился.
  Жадность - дело бестолковое. Если слишком сильно наглеть, можно и ничего не получить. Я ж понимаю, что для текущего положения в стране пять сотен - деньги немалые, так что от них я отказался. Но и вовсе от денег отказываться нельзя, ибо любая работа должна быть оплачена.
  Так что умеренная сумма, которая не напрягает капитана и удовлетворяет меня.
  - Что вы думаете насчет тех селян? - спросил он.
  - Тут непросто, - нахмурился я. - С одной стороны, они совершили немало грехов и загубили многих людей. Но с другой стороны, выбора у них не было. Либо делать, что приказывает монстр, либо смотреть, как твоих детей едят. Тролли не тупые, особенно такие 'маленькие'. Он прекрасно знал, как давить на селян и заставлять их делать все, что ему нужно. Они просто делали, что могли, и старались спасти тех, кто им был дорог. Справиться или сбежать у них не получилось бы, как и попросить помощи. Прошу вас быть к ним милосерднее, но все же наказать. Ведь родные погибших могут и узнать о том, что случилось, и у вас могут быть неприятности с ними.
  - Я обдумаю ваши слова, - кивнул он.
  Ксир показался мне разумным человеком. Он военный, а такой не будет действовать глупо. Вырезать целую деревню он не станет, это привлечет ненужное внимание, все равно как-то всплывет, да и видит он, что я это не одобрю. А мне он обязан, так что вызывать мой гнев, да и вообще наезжать на Рычащего пса, он не рискнет. Он не дурак, который думает, что варлоки - инвалиды.
  К тому же я, пусть и простолюдин, но после войны имею статус Рыцаря, а значит, я не абы кто, даже уйдя из армии.
  Буду лишь надеяться, что он поступит дальновидно.
  - Стража Дольшека перед Вами в долгу, - кивнул он. - Если мы можем вам чем-то помочь, то не стесняйтесь спрашивать.
  - Кое-какая помощь мне все же нужна. Я ищу одного человека, который на днях должен был прибыть в ваш город. Если ваши люди помогут мне его отыскать, я буду крайне благодарен.
  - Надеюсь, ничего такого, на что мне стоит закрывать глаза?
  - Ничего незаконного или опасного. Просто встреча. Просто укажите, где он, и я сам с ним поговорю.
  Продемонстрировал ему портрет, что мне дал Старик.
  На нем был изображен Эмиль. Пепельные волосы, голубые глаза, похож он на своего отца, только другой цвет волос и, благо, усов нет. Портрет сделан в пятнадцать лет, но не думаю, что он сильно изменился, иначе бы мне этот портрет не выдали.
  - Я немедленно распоряжусь. Чаю? - предложил Ксир.
  - Я не против...
  
  ***
  
  Поморщившись от противного лучика света, который настойчиво бил в глаза, и шума на улице, к которому он пока не привык, Эмиль начал просыпаться.
  Первые несколько минут он ждал, когда в его комнату войдут и начнут его будить и мешать спать, так как он опять зачитался перед сном, и теперь ему не хочется рано вставать, но никто так и не пришел.
  Сначала он немного испугался, что что-то не так, но затем окончательно проснулся и вспомнил, что он не дома. Немного жесткая кровать подтвердила его мысли.
  Осознав все это, он довольно улыбнулся и посильнее закутался в одеяло.
  - 'Никто меня не будит и не мешает', - подумал он.
  Как же давно он мечтал об этом.
  Здесь нет матери, ранней пташки, которая обычно врывалась в его комнату и поднимала с постели. Она всегда будила его к завтраку, читала нотации, пока он просыпался, и ругала за то, что он не спит по ночам и много читает.
  Затем за завтраком она всегда рассказывала ему распорядок дня, в который постоянно впихивала уроки музыки, верховой езды и еще какой дичи. Он спрашивал ее об уроках магии, и она нехотя выделяла время на эти 'бессмысленные занятия'.
  После завтрака она или присутствовала на всех его уроках или находилась недалеко, стараясь все контролировать. Папа, конечно, вмешивался, давая ему больше свободного времени, даря интересные книжки, а иногда и сам чему обучая его, но он сам порой был занят, и парню приходилось страдать.
  Благо хоть учителя были понимающими людьми и старались как-то облегчить парню его 'муки', но в своих возможностях они были крайне ограничены.
  После уроков мама обычно приносила ему портреты каких-то девушек из соседних земель, которые прислали их отцы. Но Эмиль только тяжело вздыхал и даже имена их запоминать не пытался.
  Может, те девушки были и ничего, но выбрать кого-то исключительно по портрету было делом глупым. Да и понимал он, что всем просто хочется породниться с графским родом Неоран, который после войны стал еще сильнее и влиятельней.
  Это юного Неорана дико бесило. Он хотел сам заслужить славу и почет, не желая походить на других молодых аристократов, которые живут за счет родителей и кичатся их величием, тогда как сами из себя ничего не представляют.
  Но мама не отпускала его никуда. В Университет Магических Искусств она отпускать его отказывалась, в армию тоже, и хотела, чтобы он всегда был рядом.
  И так каждый день.
  Нет, маму Эмиль любил, он прекрасно понимал, что так она проявляет свою заботу о нем. Она многих родных потеряла и теперь боится за сына, но при этом она фактически превратила все его существование в какую-то тюрьму!
  Каждый день по расписанию, ешь только то, что прикажут есть, и делаешь лишь то, что разрешат. Может, кто к твоим личным желаниям и прислушается, но только если они не противоречат желаниям начальства.
  Так что ничего удивительного в том, что Эмиль сбежал из дома.
  С отцом ему удавалось выезжать в разные поездки, там он многое узнал, и эти знания ему пригодились. Несколько недель он втайне от всех кропотливо создавал портал, который и перенес его из его дома. В точке выхода его уже ждал конь, а потом он за день добрался до Дольшека.
  Эмиль дураком не был, он прекрасно понимал, что или его побег - чистое везение, или папа просто решил его отпустить. Второе, скорее всего. Эмиль пусть и был магом, но не считал себя таким уж крутым, чтобы тягаться с Гончей Смерти. Отца в бою он видел и прекрасно понимал всю разницу.
  - Интересно, сколько я еще буду на свободе? - спросил он сам себя, смотря в потолок.
  То, что за ним придут, он не сомневался. Отец под давлением мамы точно скоро приедет. Можно, конечно, попытаться сбежать, но злить папу ему бы не хотелось, а как он отреагирует на все это, еще не понятно.
  Так что, смирившись со своей судьбой, Эмиль решил дождаться отца в этом городе. Нет, он хотел бы еще побыть на свободе, но совесть замучает от мысли о том, как сейчас страдает мама.
  К тому же с папой можно будет договориться. Отпускать он его не станет, это было бы нереально, но путь домой вполне может быть длинным.
  Окончательно проснувшись, Эмиль поднялся и пошел мыться и одеваться. В комнате, которую он снял, уже был небольшой бардак, что вполне естественно, так как уборкой парень никогда не занимался. Книги валяются в разных местах и бумага, в которой он делал записи.
  Попав в Дольшек, он с трудом удержался от того, чтобы забежать в книжную лавку и купить там все, что его давно интересовало. Папа всегда втайне от мамы доставал ему интересную литературу, но желание купить самому все, что нравится, было так велико, что ему потребовалось немало усилий, чтобы сдержаться. Денег у него с собой немного, он скопил определенную сумму, но тратить ее бездумно не хотел.
  Папа не для того учил его быть бережливым, чтобы он все просадил в один день, а затем жил на улице.
  Эмиль помылся и оделся. Когда он собирался, то старался брать как можно менее дорогие и броские одежды. Таких у него было немного, мама любила наряжать его во все лучшее, но в свое время он достал себе несколько вполне себе обычных рубашек, камзол с минимумом украшений и хорошие брюки. Разве что эльфийские сапоги, которые реально хороши во всем, он оставил.
  Исконные эльфы вообще делают превосходную одежду. Эльфийские ботинки даже дварфы со скрипом, но признают как великолепную обувь. Да, одежка у них порой специфична и не понятно, для мужчин она или для женщин, но качество всегда на высоте.
  Вот и сейчас на нем белая рубашка, серые брюки, белый камзол и серо-зеленый плащ. Пригладив свои пепельные волосы, он быстро закинул все свои вещи в пространственный карман и покинул комнату. Вещи он всегда старался брать с собой. Отец приучил его к некоторой паранойе и не доверять свое другим, а для мага закинуть поклажу в пространственный карман - дело секунды.
  Спустившись в общий зал таверны, он подозвал служанку и заказал себе еду.
  Остановился Эмиль в довольно приличном заведении.
  Он прекрасно понимал, что внешность у него запоминающаяся. То, что он аристократ, сразу видно, да и мага при общении легко узнать. И, если такой человек остановится в самой дешевой гостинице, это вызовет слишком много вопросов и подозрений. А привлекать к себе излишнее внимание он не хотел.
  Так что он не стал идти в самое роскошное заведение, хоть и было такое желание, а остановился на вполне себе среднем варианте.
  Симпатичная девушка, виляя бедрами, принесла ему заказ и подмигнула, будучи совершенно не против познакомиться поближе. Эмиль и сам был бы не то чтобы простив, но решил с этим повременить. Еще не понятно, сколько он тут будет находиться, а тратить деньги попусту не хотелось, да и это не домашние служанки, и у них противозачаточного зелья при себе нет, так что рисковать не хотелось. Расстраивать родителей ему не стоит. Папа может будет и не против, но мама точно скандал закатит.
  Так что он спокойно сидел за своим столом и поглощал поздний завтрак.
  Народу в таверне было немного, хотя сейчас утро, так что неудивительно. Это вечером тут будет не продохнуть от людей, а сейчас очень даже малолюдно.
  Таверна довольно уютная.
  Светлые стены, красивые занавески, на стенах картины с пейзажами и портретами каких-то людей и эльфов, лица которых он в маминых книжках по литературе видел. Мебель тут крепкая, но не такая, как в местах, где драки - обычное дело, да и чисто вокруг.
  Окружающие занимались своими делами. Кто ел, кто болтал с кем-то, а кто просто сидел и занимался чем-то своим.
  Дверь в таверну открылась, и внутрь вошел довольно примечательный парень.
  Примерно одного возраста с Эмилем, хотя, скорее всего, чуть старше. Короткие темные волосы, торчащие в разные стороны, очень яркие желтые глаза и весьма острый взгляд. Острые черты лица с парой едва заметных полосок шрамов. Одет в темно-зеленую походную куртку с жилеткой под ней, плотные штаны и эльфийские ботинки.
  Да, именно ботинки, на шнурках, а такие сейчас достать непросто, и стоят они немало, но для пешего путника ничего лучше просто не существует. Эмиль, помимо эльфийских сапог, еще и ботинки взял, на всякий случай.
  На поясе у этого типа висит пара коротких мечей в потертых ножнах.
  Ему не хотелось судить людей по внешнему виду, но, пусть это заведение не такое уж и дорогое, парень не казался ему способным тут остановиться. Хотя обувь очень даже недешевая, такое себе не каждый может позволить.
  - 'Похожа на ту, что у меня', - хмыкнул Эмиль, посмотрев на свои сапоги. - 'Может, у того же сапожника покупал'.
  А вот то, что случилось дальше, ему не очень понравилось.
  Гость обвел взглядом заведение и остановил его именно на Эмиле.
  Легкая улыбка и парень целенаправленно двинулся к нему.
  Наперерез гостю вылез хозяин таверны, который явно посчитал клиента неплатежеспособным, но был полностью проигнорирован, а попытка задержать незнакомца закончилась тем, что полный владелец заведения просто повис на нем, как мешок картошки, и волочился следом, пытаясь остановить. А парень просто стряхнул его, как веточку, запутавшуюся в волосах, и пошел дальше.
  Тип подошел к его столу и молча сел напротив.
  Желтоглазый просто молча смотрел ему в глаза, а Эмиль уже продумывал варианты дальнейших действий. Он маг и знает много боевых заклинаний, вот только враг кажется опытным и явно не даст ему применить чары. У Неорана было несколько простых и весьма эффективных заклинаний на такой случай, но он не был в них уверен. Все же ему никогда не приходилось сражаться по-настоящему.
  - Вам что-то нужно? - все же решил спросить он.
  Парень усмехнулся и опять отмахнулся от хозяина таверны.
  - Я буду жаловаться капитану стражи! - пригрозил хозяин.
  - Удачи, его люди, скорее всего, еще за дверью, - сказал желтоглазый. - А пока принеси чего поесть, да поживее.
  От такой наглости хозяин таверны только и мог, что открывать и закрывать рот, как рыба, выброшенная на берег. Он встал и пошел на улицу, явно намереваясь найти стражников.
  - Люди порой такие непонятливые, - покачал головой желтоглазый.
  Через минуту хозяин таверны вернулся, весь бледный и вспотевший, и поспешил на кухню.
  - Я оказал небольшую услугу капитану стражи, так что жаловаться ему на меня бесполезно, - усмехнулся парень.
  - М-да...
  - Знаешь, Эмиль, - обратился к нему незнакомец по имени. - Убегая из дома, вредно быть таким предсказуемым.
  Эти слова просто выбили весь дух из молодого аристократа, и тот огромными глазами уставился на странного типа.
  - Я бы на твоем месте не ехал в Дольшек, а попытался быть более неожиданным, - продолжил он. - Я бы или не останавливался в этом городе вообще, а обошел бы его или же поехал в Тифон, а оттуда в Каэм Лис. Да, там найти дирижабль сложнее, да места там откровенно опасные, но такого от тебя отец бы не ожидал. Ты, надеюсь, не думал, что сам сумел от него убежать?
  Теперь пришла пора Эмилю открывать и закрывать рот.
  Приходит какой-то тип, нагло заваливается, откуда-то его знает да еще и критикует его побег.
  - А так ты просто погулять вышел. Поймать тебя - дело минуты, - развел он руками.
  - Тебя нанял папа? - вжал голову Эмиль.
  Надежда на долгое возвращение окольными путями рухнула в бездну. Видать, отец сильно занят, раз сам поехать не смог.
  - Ага. Так что собирайся.
  - Недолго я гулял, - опустил он голову. - Домой, значит...
  - Ха-ха-ха, - смеялся этот тип. - Так и знал, что такое построение беседы приведет к соответствующему выводу. Расслабься. Я не тащу тебя домой.
  - А?
  - Твой отец - мой друг, так что он попросил меня составить тебе компанию в твоем приключении, - сказал он. - Вот.
  Ему протянули запечатанный конверт. Небольшое заклинание на нем было и явно отзывалось на ауру Неорана, так что подделать его не могли.
  Открыл конверт и прочел письмо.
  
  'Приветик, сынок.
  Этот тип - Ферокс. Надеюсь, вы подружитесь. Слушайся его. Удачи.
  P.S.
  Невесту себе найди, я уже внуков хочу, да и матери твоей нужен новый каторжник'.

  
  Эмиль уронил письмо и потер переносицу.
  Это точно письмо от отца. Только он мог написать столь короткое, но странное и двинутое письмо.
  - Он неисправим, - сказал этот Ферокс, заглянув в конверт.
  - Ферокс... Папа мне говорил про одного человека с таким именем...
  - Ферокс Мейтланд, - улыбнулся парень. - Старик рассказывал обо мне?
  - ХА?! Да он не затыкался часами! - застонал Эмиль. - Мне порой казалось, что ты его незаконнорождённый сын, о котором он мог болтать без умолку! Дико меня достал всеми этими беседами!
  - Че?! - вытянулась его рожа. - А нам он о тебе все время рассказывал. Мы аж на стену от уныния лезли.
  Несколько секунд они оба молчали.
  - Как только заведешь себе детей, отомсти отцу, рассказывая ему часами о своих детях, - сказал этот парень. - Или нет! Вообще не говори. Пусть мучается незнанием! И никогда такие же усы не отращивай.
  - Мне эта мысль тоже пришла в голову...
  - Ну-с, значит, будем знакомы, - протянул он руку.
  Эмиль пожал ее:
  - Приятно познакомиться.
  Похоже, все не так плохо, как он думал.
  А может быть, все гораздо хуже, но, по крайней мере, будет не так скучно...
  
  
  
  
  
  Глава 6. Покупки.
  
  Эмиль оказался куда более приятным человеком, чем я о нем думал. Все же выслушивать задолбавшие рассказы Старика - это одно, а познакомиться лично - совсем другое.
  Я вообще мог с ним еще раньше познакомиться. Себастьян несколько раз приглашал меня к себе, но в то время я был или слишком подавлен, или просто не очень хотел новых знакомств.
  Вот сейчас познакомился, и первое впечатление неплохое.
  Он удивил меня.
  Оказывается, Себастьян не только нас мучил рассказами, парню тоже не повезло часами слушать о нас. Точнее, обо мне. Хотя, может, он еще про кого другого рассказывал, надо бы потом узнать. М-да, никогда не думал, что рассказами обо мне можно пытать. Разве что орков, которые пережили встречу, но и то вряд ли. Орки мне никогда особо разумными тварями не казались.
  Ладно, в целом первая встреча выдалась интересной.
  - А я уже думал, меня обратно домой потащат, - облегченно вздохнул он.
  - Тебе повезло с отцом. Обычный аристократ на его месте или лично бы притащил тебя обратно, или роту латников в сопровождение выдал. Хотя от латных воинов в Просторах мало толку.
  - Там так опасно?
  - Не в этом дело... Передвигаться там непросто... Сам увидишь, когда будем там. Уже решил, куда и как поедем?
  - Да, - кивнул он. - Недалеко от форта Грив нашли древние руины, так что туда сейчас много кто едет. Я сначала думал на дирижабле из Больвы полететь, но там просто не протолкнуться, потому самый быстрый путь - через Криор.
  От одного упоминания города перед глазами всплыли воспоминания о том, что там было. Никогда не хотел туда возвращаться, но думаю, я должен сам увидеть, что там сейчас.
  - Прости. Папа рассказывал, что все, кто там побывал, тяжело реагируют... Там все так плохо было?
  - Хуже, чем ты можешь представить... Давай не будем об этом... Что это за храм такой и чего нам там ловить? Я в руинах Гигантов никогда не был, потому не знаю, чего ждать.
  - Руины Гигантов довольно сложно описать. Я только читал о них, но чаще всего это огромные лабиринты с сокровищами.
  - А не великоваты ли эти лабиринты для обычных людей?
  - Насколько мне известно, многие руины построили те, кто жил тогда вместе с Гигантами и в честь них все это возводил. Так что сами места вполне себе человеческих размеров, иначе бы там никто никогда ничего и не унес.
  - Логично... Вот только достанется ли нам что-то? Туда, небось, уже треть королевства съехалась.
  - Скорее всего, мы приедем, когда самые простые и близкие помещения уже осмотрят, придется заходить вглубь.
  - Тебе так сильно хочется туда?
  - Не сказал бы, - замялся он. - Я вообще просто хотел посмотреть эти места и попутешествовать. Опыта хочу набраться, потому нам не обязательно в сами руины идти, а проблем, я думаю, мы и без этого найдем.
  - Пожалуй, - кивнул я. А парень умнее, чем кажется. Он, может, и мечтает о приключениях, но сам в беду лезть не стремится. Я думал, мне его отговаривать придется, но все оказалось гораздо проще. Видна кровь Старика, в адекватности Эмилю не откажешь, по крайней мере, пока. - Короче, решим, как доберемся. Если будут веские причины, спустимся в сами руины, если нет, найдем куда более интересные пути.
  - Думаю, это лучший вариант, - покивал Эмиль. - Что сейчас будем делать?
  - Ты босс, тебе и решать, - развел я руками. Да, это его приключение, а я просто сопровождающий.
  - Мне интересно твое мнение, - сразу понял он.
  - Нам нужно кое-что прикупить, а с ближайшим караваном поедем в Рамау. Телепортом быстрее, но у нас вряд ли найдется столько денег.
  - Это да, у меня не так много средств с собой, - вздохнул он. - И ритуал телепортации я применить не смогу.
  - А чего в банке не снимешь? - удивился я.
  - Не хочу особо тратить эти деньги, - замялся он. - Да и понимаю, что так меня будет легко отследить.
  - Опасаешься погони?
  - Не, мама потом будет допрос устраивать, на что тратил. Ей денег не жалко, но желание контролировать меня столь сильное, что будет спрашивать, на что потрачен каждый медяк, а личного счета у меня нет. Мне папа хотел его открыть, чтобы ни у кого кроме меня доступа не было, но как-то не срослось, дома проблемы возникли, и пришлось быстро возвращаться. Хотели в следующий раз, но я, как видишь, сбежал.
  - Понимаю, - кивнул я.
  - Через банк меня легко отследить и мама вполне способна нанять кого-нибудь для моих поисков.
  - Тоже верно, - согласился я. Он говорит разумные вещи. Я немного знаю о дварфийской банковской системе. Все же их основные клиенты - торговцы и аристократы, а вот обычные люди нечасто с ними пересекаются. Я может и Рыцарь по званию, но дел с банком особо не имею. Снимаю изредка со своего счета, если сильно нужно, но редко. Благо, питание и проживание в Академии было бесплатным, тратил только на одежду и всякие мелочи. - Значит, сделаем так. Пока тратим то, что есть, а если прижмет, обратимся в банк. В Мортеме отследят, а вот из Просторов информация может идти месяцами. Да и проверить можно. Думаю, Старик чего тебе поверх и оставил.
  - Идет.
  - Ну, тогда доедаем и идем. В Дольшеке неплохие лавки и цены спокойнее. В Рамау все будет стоить в разы дороже.
  Мы занялись едой. Я ел, как обычно. Привычку быстро съедать все с тарелки я за пять лет поборол, потому никуда не торопился и спокойно жевал. Эмиль же даже в манерах был аристократом чистой воды и ел изящно, будто он на светском раунде. Хотя, скорее всего, это я еще упрощенную версию вижу. Нет, не вычурно и с кривляньями, как можно подумать, а вполне себе легкие и отточенные движения.
  М-да. Вот она разница в происхождении.
  - У тебя самого оружие есть? - спросил я.
  - Да, - кивнул парень. - Вот.
  Достал из пространственного кармана длинный кинжал, почти короткий меч. Слабоизогнутое лезвие, длина - сантиметров сорок, короткая рукоять. Бебут. Не меч и не палаш, так популярный среди дворянства, а короткое оружие для ближней дистанции. Именно то, что наиболее подходит для боевого мага, что способен встретить заклинанием любую угрозу, кроме подобравшейся совсем уж вплотную.
  - Сойдет, но запасное оружие тебе не повредит, - кивнул я. - Ты можешь быть хоть сто раз магом, но иметь козырь в рукаве тебе пригодится. Я вот два меча коротких ношу, на случай, если один потеряю, в бою потеря оружия - смертельна.
  - Ну, давай, - пожал он плечами. - Папа научил меня владеть оружием, хотя я бы не стал всецело полагаться на свои способности в фехтовании.
  - Я тебе время для колдовства дам, но уметь защитить себя ты должен.
  После еды мы пошли искать оружейную лавку. Благо, любой стражник с радостью указывал нам нужное направление. Хорошо иметь в друзьях капитана.
  Лавка оружейника представляла собой небольшой домик с большой вывеской над входом. Внутри помещение оказалось довольно просторным. Стены увешаны мечами, топорами, булавами и ножами. Полные латные доспехи в углу и разные элементы на витринах под стеклом. Напротив двери в конце зала - большой прилавок, за которым стоял какой-то молодой парень с веснушками на лице, одетый в добротный костюм.
  - Добро пожаловать в лавку Мангуста! - сказал он. - Я Нинон Мангуст. Эта лавка - одна из старейших в городе и торгует лучшим оружием в наших краях.
  - Добрый день, мистер Мангуст, - обратился я к нему. - Нам нужно кое-что в вашей лавке.
  - Что именно? - посмотрел он на меня. Увидел у меня на поясе два меча и за спиной один двуручный, и глаза его сразу загорелись. Наверно, подумал, что я просто дурак с кучей оружия и меня можно развести.
  - Боевой длинный кинжал, перевязь метательных ножей, поножи и наручи, металлические, - озвучил я.
  - Сию минуту, - Нинон расплылся в улыбке и убежал.
  Через минуту парень вернулся, держа в руках длинный кинжал по размеру примерно такой же, как у Эмиля, но с очень приметной рукоятью. Белая кость с короткой гардой, украшенной тонкой резьбой и золотыми проволочками. Достал клинок и посмотрел на него, и через секунду закрыл.
  - Есть что-то другое?
  - Чем вас не устраивает это оружие? - нахмурился парень.
  - Нам нужно боевое оружие, а не разукрашенный клинок для выпендрежа, - вздохнул я, - кроме того, Больвийский клинок - не лучший выбор для Просторов. Я бы предпочел что-нибудь дварфийской работы.
  - На вас тоже повлияли эти послевоенные веяния? Смею заверить вас, сударь, людские клинки не настолько уступают дварфийским, как это стало принято считать в последнее время. До войны вся армия нашего королевства вооружалась клинками из Больве, и переход на дварфийские клинки был вызван вовсе не разницей в качестве,- начал задвигать мне этот тип.
  Все хуже, чем я думал.
  - Да на этом клинке личные клейма отсутствуют, только клеймо цеха. Возможно, некоторые мастера действительно могут выковать клинок 'не настолько уступающий дварфийскому', возможно, некоторые могут их даже превзойти. Но это касается клинков работы мастера. Зачем мне ваша железка массового производства?
  - В Больве все так плохо? - спросил Эмиль.
  - Для человеческого оружия - сойдет. Во время войны орки полностью разрушили наше производство оружия и королю пришлось закупаться дварфийским. Вот после войны в Больве частично удалось восстановить производство, так как оркам город взять не удалось. Их клинки неплохие, но я бы ими вооружаться не стал. Обычное серийное производство, которое выдают стражникам или рядовым солдатам. Когда они начали производить такое, - я кивнул на разукрашенный кинжал, - я вообще не в курсе.
  - Вот оно как, - хмыкнул маг, - Мы что, похожи на нерадивого армейского закупщика, которому плевать, что брать, главное, чтобы дешевле вышло?
  У парня явно были хорошие учителя риторики. Речь, внезапно начавшая просто сочиться дворянским высокомерием и презрением к окружающим, заставила торговца вздрогнуть. Но, увы, тому не хватило ума, чтобы отступить.
  - При всем почтении к вашим благородным предкам, господин, - торговец явно очень желал обложить нас последними словами, но не желал связываться с неизвестным дворянином, что вынуждало его сдерживаться, - подобный клинок у меня покупал даже виконт Дольшский. Вы считаете, что ваши стандарты выше?
  Эмиль завис, разрываясь между желанием рассказать миру, где Неораны видели род мелких приграничных бургграфов, и нежеланием привлекать внимание.
  А мне начал надоедать этот цирк.
  - Эй, сударь, как насчет пари? - предложил я.
  - Пари?
  - Да. Если я докажу, что твой кинжал - мусор, ты бесплатно отдашь мне все, что я захочу.
  - А что получу я, если проиграешь?!
  - Куплю все, что угодно, по тройной цене.
  Парень не стал сразу отвечать. Его глаза забегали. Он думал. Ему явно хотелось продать что-то дорогое по тройной цене, но он боялся проиграть. Вероятно, тот, кто владеет магазином, будет очень недоволен, если он продует, но если победит, то точно получит кучу денег. Не надо быть телепатом, чтобы понять, о чем он думает.
  - Купишь любую вещь?
  - Самую дорогую.
  О! Как загорелись его глаза. Видать, тут есть какой-то дорогой мусор.
  - Что делать?
  - Все просто, - улыбнулся я и достал один из мечей ликвидаторов. - Это мой меч. Я ударю по нему твоим кинжалом. Если кинжал выдержит, ты победил.
  - Идет! - не раздумывая, согласился он.
  Эмиль за спиной только вздохнул. Он-то, в отличие от этого типа, явно понимал, что к чему, но молчал.
  Кладу свой меч на прилавок, а затем беру этот кинжал. Целюсь точно по своему мечу.
  Удар!
  Громкий лязг разносится по лавке, и половина кинжала отлетает в потолок и застревает там.
  На моем мече ни царапины, а вот от ножика мало что осталось.
  - Как видишь, твой мусор бесполезен, - кидаю ему обрубок на стол. - А теперь тащи нормальные вещи.
  - Это не считается! - завопил он. - Ты жульничал! Зачаровал лезвие! Я позову стражу! Убирайте...
  - МОЛЧАТЬ!!! - прогремел мощный бас из дверного проема за спиной парнишки.
  Все аж подскочили от неожиданности, ну кроме меня, так как его приближение я сразу почувствовал и все затеял только ради этого.
  В лавку вошел очень высокий широкоплечий мужчина, с мощным телом, большим пивным животом и густой черной бородой. Он нахмурил густые брови, а затем посмотрел на нас. Затем перевел взгляд на оружие и поломку. Рукой достал до потолка и вытащил обломок.
  - Я, конечно, знал, что ты с этим делом когда-нибудь влипнешь, но чтоб так...
  - Дядя, это мошенники! Они...
  - Молчать! - рыкнул на него мужчина. - Хватит меня позорить!
  Парень вжал голову и задрожал.
  - Прошу прощения за своего племянника, - вздохнул мужчина. - Он еще молод и неопытен. Польстился на деньги больвийцев да на их речи о том, что он так 'спасает державу', не меньше...
  - Дядя! Дварфы правда захватывают наши рынки! Если Больве разорится, через пару поколений наши кузнецы не смогут сковать ничего сложней подковы...
  - Если Больве разорится, оно просто перейдет обратно под управление короны, как и было до того, как двадцать лет назад Альхберт с перепою дал им статус вольного города. Защищаешь ты не что иное, как их вольности и кошельки, - мастер пригвоздил племянника тяжелым взглядом.
  Особо расстроенным торговец все-таки не выглядел. Ну, оно и понятно - мы путешественники, проедем мимо и репутацию ему тут портить не будем. А вот племянник его запомнит урок на всю жизнь.
  - Мое имя Артур Мангуст, я владелец и создатель большинства оружия, что вы здесь видите, - представился мужчина. - Прошу прощения за действия своего племянника. До того, как перейти ко мне в ученичество, он занимался другой сферой торговли и еще не привык к тому, что клиентов надо оценивать не только по количеству дорогих побрякушек на одежде...
  - Я понимаю, - кивнул я.
  - Для меня большая честь встретиться с варлоком...
  - Чего?! Этот тип - варлок?! - удивился Нинон. - Да он же немного старше меня!
  - Да, заткнись ты уже! - зашипел на него Артур. - Ладно, ты не узнал варлока сразу. Опыта не хватило. Но теперь-то? Ты же потому и согласился на этот дурацкий спор, что знал, что обычному человеку так клинок сломать не по силам! К твоему сведению, большая часть варлоков на войне подростками была. Хватит бардов слушать, не верь в их бредовые россказни! - затем повернулся к нам. - Еще раз прошу прощения. Он из Миритора, а тот город от войны почти не пострадал, вот там народ очень мало знает.
  - Мда... Забудем этот инцидент. Меня зовут Ферокс, я хотел бы уже, наконец, купить тут нужные мне вещи.
  - Сейчас, - кивнул мужчина и вышел, утянув за собой племянника.
  Парнишку явно ждут проблемы, так как ну очень сильно он оскорбил своего дядю. В наше время многое завязано на чести и гордости. Если младшие члены семьи говорят такие вещи, это бьет по репутации старших. Сам инцидент мастер мог бы еще посчитать уроком и спустить на тормозах, но столько раз встревать в речь дяди при посторонних... Если старший не может заткнуть младшего, то его считают слабым или глупым человеком, и уважать такого никто не будет.
  Вскоре Мангуст старший прибыл с товарами. Первым делом он положил перед нами кинжал, который напоминал широкий и длинный кортик. Вроде это называется гладиус - короткий меч особой формы.
  Эмиль взял оружие в руку и сделал несколько движений. Сразу бросилось в глаза, что боевая школа у него не дворянская. Аристократы хорошо обучены владению оружием, но их удары более, так сказать, плавные. Это заметно. Ведь чаще аристократы сражаются не на поле боя, а на дуэлях и турнирах, потому движения у всех плавные, красивые и сложные. Нет, такой стиль может быть эффективен в реальном бою, но, скорее, может победить технически, тогда как на войне нужны порой простые и точные удары, и фехтовать там не с кем.
  У Эмиля же движения короткие, рваные и хорошо отточенные. Он, может, не самый лучший фехтовальщик, но за себя постоять точно сможет. Это же отметил и владелец лавки.
  - Дварфийское оружие, - пояснил мастер. - У меня не так много их творений, да мне никогда и не сравниться с их мастерами, но вещь достойная. Как вспомогательное оружие всегда будет полезно. Раны от него очень опасные из-за листовидной формы клинка. В Иморалане такие распространены.
  Этого я не знал.
  В Иморалане, как уже говорил, никогда не был, и никогда особо не интересовался какие там порядки. Надо бы узнать о своей родине, а то глупо как-то получается.
  Далее мастер поставил на стол мои вещи. Перевязь с десятком метательных ножей. Небольшие ножики с треугольной формой клинка, маленькой рукояткой и двумя крючками на навершии, чтобы было удобно выдергивать ножи из ножен пальцами. Вполне себе удобная конструкция, да и сами ножны могут крепиться не только на перевязь, но в другие места. Потом можно будет разложить ножи, как мне удобно.
  В бою дополнительное оружие всегда должно быть под рукой и главное - быть доступным. Так что два дополнительных меча и куча ножей были у нас обычным делом, помимо основного меча. И зацеплены кинжалы были, где только можно. На плечах, за спиной, на бедрах, голенях и предплечьях. Все, чтобы всегда можно было достать, потому как мы порой попадали в такие ситуации, когда рука зажата или мы скованны в движениях.
  Помню, меня однажды орк-шаман заклинанием паралича поймал. Меня скрутило и обездвижило, но рукой я сумел ухватиться за один из ножей за спиной, и, когда он подошел слишком близко, уверенный, что заклинание все еще меня держит, я всадил ему нож в глазницу.
  От того орка я свой амулет и получил.
  Ножи мне понравились, качество очень хорошее, не дварфийская работа, но вещь достойная. Вес приемлемый, доставать удобно, а большего и не надо.
  Далее пошли поножи и наручи.
  Обычно у Рычащих Псов из брони только поножи, наручи и нагрудная пластина, и все это надевается поверх одежды. Доспехов у нас минимум, так как нам нужно быть мобильными и легкими, чтобы сражаться с троллями. Мы не Стальные Быки, которые могли тролля прямым ударом кулака отбросить. Да, и у Псов есть немало силы, но мы часто полагаемся на точные удары меча и инерцию, набираемую от падений и взмахов. Так что нам запрещено быть неуклюжими. Еще мы носили специальные маски, которые были самой дорогой частью нашего обмундирования. Они легкие, давали хороший простор, закрывали и защищали голову и были фактически артефактами. Очень ценная и полезная вещь, которая наряду с нашими тяжелыми ножнами, была символом Рычащих Псов. Многие на этих белых масках рисовали собачьи морды или лица демонов для устрашения врага. Орки, пусть и тупые дикари, ребята суеверные, такие психологические ходы против них хорошо работали.
  Поножи и наручи у нас были довольно крепкими. Порой на них приходилось принимать удары врагов. Пусть у нас и есть гравюра Щит, не всегда можно было среагировать и активировать ее, так что такая защита порой спасала. Не всегда, но все же. Лучше сломать руку, чем получить топором в голову.
  Вот и сейчас я надел броню. Достаточно легкая и удобная, хотя с моей силой вес вообще значения не играет.
  - Сколько с нас?
  - Кинжал и ножи бесплатно, - вздохнул он. - Я должен нести ответственность за племянника и уговор выполню.
  - Благодарю...
  - Это вам спасибо, - улыбнулся мужчина. - Если бы не пришли варлоки, осада с города никогда не была бы снята. Так мы тут и передохли бы от голода под атаками орков.
  - Я в той битве не участвовал, - вздохнул я. - Наш взвод повели другой дорогой.
  - Все равно. Благодарю. Есть еще те, кто помнит и благодарит.
  - Спасибо на добром слове...
  Странное это чувство, видеть и слушать все это. За пять лет я ничего особого никогда в свой адрес не слышал, кроме оскорблений. Отчасти, это моя вина, что не раскрывал себя, но тогда и время было другое. А сейчас...
  Все равно непривычно.
  Расплатился за вещи и убрал ножи в пространственный карман.
  - У тебя есть пространственный карман? - удивился Эмиль. - Не знал, что варлокам его приделывают.
  - Очень сложно такую поставить, особенно варлоку, - хмыкнул я. Да, многие себе карман хотели, но гравюры плохо уживаются с карманом, и тот работал хреново, вот никому и не ставили его. - У меня амулет.
  - Покажи, - заинтересовался он.
  Показал ему амулет.
  - С орка-шамана снял.
  - Недешевая штука, - покачал он головой. - Даже такой слабый в столице стоит довольно дорого.
  - Я к ценам не очень присматривался. Один маг хотел его у меня купить, но я отказался, мне эта вещь нужнее.
  - А сколько предлагал?
  - Около пятисот серебряных.
  - Он тебя обмануть хотел. Такой минимум тысячу стоит.
  - Хорошо, что не продал. Он, наверно, и украсть попытался бы, если бы нас на следующий день не отправили в бой.
  - А для чего пластины? - нахмурившись, спросил он. - Они не часть амулета, а что-то стороннее, своя сила есть, но никак не связаны.
  - Не знаю. Смотрится хорошо и не мешает.
  - Что верно, то верно...
  Мы покинули лавку, любезно распрощавшись с мастером Мангустом. Племяннику явно после нашего ухода нехило так достанется, но вполне заслужено.
  После оружейной лавки мы прошлись по городу в поисках каравана, идущего в Рамау. Караван найти довольно просто в любом городе. Идем в торговые или рыночные районы, и там ищем скопление телег. Подходим только к тем телегам, в которые загружают товары, и узнаем, кто владелец и куда едет.
  Нужный караван нашли быстро. Сейчас в приграничные районы часто едут. После войны многое надо восстанавливать. Даже после пяти лет мира работы все еще идут, и, скорее всего, еще лет десять караваны будут ходить очень часто.
  К караванам часто присоединяются путники, так как с ними всегда безопасней идти. Надо только заплатить или самим наняться в охрану, тогда еще тебе приплатят.
  Нанялись в караван. Варлок и маг - всегда желанные гости в охране. Караван уезжает завтра, так что мы пошли гулять по городу. Эмиль постоянно с каким-то голодом поглядывал на книжный магазин, но стоически терпел и ничего не покупал. Выдержка у парня железная, видно, как сильно ему хочется купить хорошую книгу. Я бы и сам был бы не против почитать чего хорошего, но мало ли что будет впереди. Так что деньги лучше сохранить.
  Город оказался даже лучше, чем я думал поначалу. Чистый, многолюдный и спокойный. Никто тут меня не знает, косо не смотрит, и вообще особо внимания не обращают. Двуручник я тактично убрал, а то это оружие уж слишком бросается в глаза.
  Под вечер мы вернулись в гостиницу. Мне хозяин этого заведения уже подготовил комнату со всеми извинениями. Видать, стражники ему что-то такое рассказали, вот он и улыбается.
  Плевать.
  Завтра нам ехать, так что стоит отдохнуть, а то я уже несколько дней толком не спал...
  
  
  
  
  Глава 7. История.
  
  Скрип телег, топот лошадиных копыт, кудахтанье кур в клетках, мычанье быков, что тянули повозки, и болтовня людей - вот такие звуки меня окружали. Из-за этого было невозможно наслаждаться хорошей погодой и пением птичек. Особенно когда какой-то дварф во всю глотку запел песню на своем языке, пугая птиц. Признаю, жизнь на гражданке сделала меня сентиментальным, но я научился находить покой в простых вещах.
  Но таковы обычные будни в караване. Особенно когда нет войны, в противном случае никто бы не болтал и следил за обстановкой вокруг. Никому не хотелось получить стрелу в глаз от какого-нибудь шустрого гоблина, а эти твари умело прятались и атаковали из засады.
  Гоблины - довольно странные создания, как и тролли. До войны их никто никогда не видел. Разве что в легендах какие-то были, оттого название свое и получили, хотя я без понятия, как именно. Гоблин представляет собой существо, похожее на троллей, но ссохшееся до полутораметрового размера, с кривыми зубами и впалым носом. И вот эти твари сильно вредили всем, устраивая диверсии, разнося заразу, травя источники воды и делая ловушки. Сильно бесили всех, кто с ними знался. Многие солдаты предпочитали выжигать леса, чем заходить в рощи, где хотя бы час видели гоблинов. То, что там полно ловушек, заразы и засад, знали уже наверняка.
  Что самое паршивое во всем этом, что поймать и допросить орка, гоблина или тролля было очень сложным, а порой и бесполезным делом. Большая часть орков вообще по-человечески не говорила, а общалась какими-то гортанными звуками, на которые были способны их кабаньи челюсти. Шаманы орков еще могли что-то сказать, так как были самыми умными среди своих соплеменников. Гоблины тоже не очень на человечьем говорили, а вот некоторые тролли как раз могли говорить. Особенно самые 'маленькие', строение черепа имеют схожее с человеческим, как и голосовые связки. Не знаю, с чем это связано, но именно от некоторых пленных троллей нам и удалось узнать большую часть важной информации и имя того, кто привел их - Центора.
  Кто такой Центора, бог он или просто могущественный маг - никто не знает, но именно он каким-то неведомым образом объединил кланы и повел их на войну. Может, и правда божество, а может новый Темный Владыка, только никто его никогда не видел, лишь орки произносили его имя и приносили ему кровавые жертвы.
  Часто можно было услышать, как наступающие орки скандировали: 'Цэнтора, Цэнтора!' - или как-то так, их речь сложно понять.
  Что-то я сильно задумался о прошлом.
  Надо бы вернуться в настоящее.
  А в настоящем мы уныло и медленно двигаемся по тракту в Рамау. Путь наш должен занять около недели, и это меня огорчает. Нет, мы можем пойти сами. У Эмиля есть лошадь, а я могу бежать с не меньшей скоростью, но после встречи с троллем я решил не рисковать. Мало ли что может случиться. Я-то могу отбиться, а вот насчет Эмиля я не уверен. Он хоть и маг, но магу нужно время для произнесения заклинания, а его боевые навыки я пока оценить не мог.
  Караван довольно большой. Дюжина телег, несколько карет и повозок. После войны дороги стали небезопасны, потому путешественники стараются странствовать вместе с караванами. Сейчас везде нужен ремонт, так что такие вот караваны ходят между городами постоянно. Особенно к приграничным городам, чтобы доставлять туда дерево и камень для построек. Во время войны многие местные леса были выжжены, а каменоломни разрушены, много чего было уничтожено, потому восстановление будет долгим.
  - Остолопы! А ну убрали бухло, иначе я вас кастрирую на месте! - услышал я недалеко громкий голос.
  Обернувшись, увидел бочковатого дварфа, с седой бородой и лысой головой, который орал на нескольких людей. Те выпивали на посту, и он их ругал, явно не стесняясь в выражениях.
  - Навевает воспоминания....
  
  - Ты идиот! - кричал Ларджа Рагнхилдер. Крупный дварф с белой короткой бородой и ирокезом на голове. Он тряс своей алебардой с крюком перед высоким человеком, одетым в темные легкие одежды со стальными пластинами на ремнях. У человека было три меча и странная белая маска на лице без прорезей для глаз и дыхания. - Чертов суицидальный психопат! Я же сказал тебе - не лезь туда! Там слишком опасно! А ты попер как баран горный, у меня чуть сердце не остановилось! Да я тебе сам кости переломаю, что ослушался моего приказа, больной ты волколак! Я командир этого отряда, значит, ты должен подчиняться и не рисковать понапрасну!!!
  - Я... делаю... что... умею... - ответил собеседник, а затем просто ушел.
  Дварф хотел догнать и поколотить нерадивого подчиненного, но его удержали другие бойцы, и только поток матерных речей на всех языках разносился по округе...

  
  - Хех, как давно это было, - усмехнулся я. Ларджа тот еще ворчун, а уж когда я делал все по-своему, он каждый раз матерился на меня. Тогда я мало чего понимал, и мне было порядком плевать на свою жизнь, потому и лез на рожон. Ларджа мог быть грубым и вредным типом, но о своих подчиненных он заботился и всегда старался минимизировать потери. Меня тогда временно прикомандировали к их отряду, потому он считал своим долгом следить, чтобы я не убился. Нас, варлоков, только ввели на войну и многих временно присоединили к разным группам, чтобы быстрее опыта набрались. А те бойцы, с которыми ходил я, были реально хороши. Воспоминания о бывшем командире наемников навели меня и на другие мысли. - Интересно, а где сейчас она?...
  Но от воспоминаний меня отвлек шум рядом.
  - Ты, мелкий, не смей перечить мне! - вопил какой-то пьяный охранник каравана. По лицу видно, что он и его пара дружков уже солидно приняли на грудь, и теперь все трое наезжают на Эмиля. Будь они трезвыми, к дворянину бы не подходили.
  - Еще чего, - фыркнул Эмиль. - Я не собираюсь вас слушать, грязные уроды!
  - Ты, похоже, не понял, с кем связываешься, - навис над ним этот бухой грязный мужик, одетый в кольчугу с рогатым шлемом на голове. - Сейчас я научу тебя манерам, раз папочка не сумел. Седой уродец.
  - Давай, посмотрим на эту девку, - заржал один из его дружков. - Седым Бестиям не место среди нормальных людей!
  - Смотри не заплачь! - поддакивал ему второй.
  Эмиль закипал и скрежетал зубами. Слова про 'Седую Бестию' его сильно разозлили.
  - Ой, что, ударить меня хочешь? - издевался над ним здоровяк. - Ну, давай. Я дам тебе шанс!
  Он чуть согнулся, подставляя свою рожу поближе. Эмиль не настолько высокий, чтобы дотянуться до хари этого здоровяка. В Аэсе все такие крупные, по крайней мере, часто встречаются.
  Эмиль воспользовался случаем и ударил...
  Как бы это описать...
  Аристократом после этого назвать Эмиля сложно. Вот и учись у Себастьяна, после такого из высшего общества точно выгонят.
  Мой новый друг просто со всей дури заехал придурку в пах, а когда тот сложился пополам, схватил его за голову и со всей силы ударил коленом в рыло.
  Удар получился мощным, наемника подбросило в воздух, и он упал на землю с разбитым носом. Лежит, корчится и держится за поврежденный 'корень жизни'.
  - Урод! - завопил дружок этого бугая и потянулся к мечу.
  А вот это нехорошо.
  Блинк!
  Появляюсь перед ними и кладу руки им на плечи. Я может не такой высокий, как тот бугай, но повыше этих двоих буду. Да и парень с тремя мечами и множеством метательных ножей по всему телу внушает. Плюс появление у меня эффектное.
  - Успокойтесь. Лучше помогите своему другу и протрезвитесь.
  Парни быстро смекнули, что лезть не стоит.
  Закивали и потащили своего дружка подальше, но по пути их увидел командир, и полились потоки матов и ругани. Да так обильно и неожиданно, что парни выронили своего друга и тот укатился в яму. Вот сейчас выковыривают его оттуда.
  - Дурдом, - улыбнулся я. - Неплохо, Эмиль.
  - Мог бы и раньше вмешаться, - фыркнул он.
  - Мог бы, но тебе и самому надо учиться справляться. Ты чего вообще с ними связался?
  - Да, пьяные они. Издеваться начали из-за цвета моих волос. Я с детства седой, вот они и пристают... всем надо докопаться, - буркнул он.
  О, видать, это личное. Все же люди с волосами пепельного цвета - редкость. Это глаза как у меня вроде есть в Иморалане, а вот серые волосы - довольно редкое явление, даже среди магов. Такое или от пережитых событий бывает, или с рождения. И если от рождения, то...
  - Дурная примета, - фыркнул Эмиль. - Говорят, Темный Владыка Джулинор был седым от рождения.
  Парень сник.
  М-да, вот тебе и получается. Теперь его заточение дома вырисовывается под другим углом. А фраза 'Седая Бестия' мне знакома, так тупой люд сероволосых людей называет, считают, что такие приносят несчастия.
  - Расслабься, - хлопнул его по плечу. - Забей на мнение всех, кто тебе не важен.
  - Постараюсь, - вздохнул он.
  - Пройдет, поверь мне на слово, - постарался убедить его я. Думаю, стоит сменить тему, а то парень в уныние впадает. - У тебя, смотрю, тоже есть гравюра.
  - А? - чуть успокоился он. - Да. Папа в тайне от мамы привел меня к мастеру гравюр и сделал мне Физическое укрепление. Оно не только силы дает, но и продлевает жизнь, так что все маги им пользуются. У меня всего одна, до второй я пока не дорос.
  Да, эта гравюра и правда хороша. Она не то, чтобы дает сверхсилу, а скорее, раскрывает весь потенциал человеческого тела, который на самом деле весьма высок, а если еще и много тренироваться, то физическая сила действительно может превысить даже орочью.
  - У меня тоже такая есть, только более сложная и заточенная больше в усиление, - хмыкнул я.
  - А какие у тебя вообще гравюры? - спросил он. - Папа редко об этом говорил, вот мне всегда и было интересно, если это не государственная тайна.
  - Тайны тут нет, - махнул я рукой, - и так все в бою узнавали, а уж маги подавно. У меня всего восемь гравюр. Четыре гравюры обязательны для каждого Пса, а остальные четыре на выбор давались.
  - Как так?
  - Не было у магов времени разбираться, какие гравюры лучше других, да и возможности экспериментировать тоже, потому делали четыре обязательных, а если есть возможность, делали остальные по желанию самого варлока. Так всем делали. Потому даже среди нас большое разнообразие.
  - Круто...
  - Обязательными являются: Физическое Укрепление, Блинк, Щит и Разгон Реакции. Укрепление, ты и сам знаешь, - продлевает жизнь, усиливает, делает крепче и, главное, позволяет восстанавливать тело. Кости неправильно срастись не могут, само все выправляется, есть возможность отрастить потерянные конечности. Короче говоря, тело само стремится к полноценному состоянию.
  - О таких свойствах я даже и не знал.
  - Лучше тебе и не знать, - поморщился я. - Отращивание конечностей - очень неприятный процесс. Дважды переживал это.
  - Ух...
  - Говорят, придумали эту гравюру как единственный способ безопасного продления срока жизни волшебникам, - вспомнил я слова того мага, что мне гравюру ставил.
  - Да, как альтернативу 'омоложению', - хмыкнул Эмиль.
  - А есть такая?
  - Есть, только ее беда в том, что омолаживает она сразу все тело, включая мозг, и все знания и воспоминания от этого стираются. После процедуры ты точно станешь молодым, а твой мозг будет как у младенца, - пояснил он.
  Вот оно как. Маги при нашем обучении нам многое не рассказывали. Хотя оно и ясно, нас только для войны и готовили, а остальное было не важно.
  - Ну, ясно, - встряхнул я головой. - Далее идет Блинк, довольно сложное заклинание. Телепортация на короткую дистанцию. Сложнее всего научиться применять это в бою.
  - Это так сложно? - удивился Эмиль.
  - Попробуй сохранить восприятие мира, когда окружение и твое положение в пространстве меняется несколько раз за пару секунд. Довольно сложно просто центр тяжести контролировать, а уж сражаться... Потому мы и носили двуручные мечи, ими проще попасть по врагу, когда как битва с коротким оружием крайне сложна, и у нас этому не учили.
  - А сейчас ты смог бы и с коротким мечом сражаться?
  - Сложно сказать. Практиковаться у меня было не на ком, да и война - не время для личных экспериментов. Но в целом опыт есть, так что, думаю, смог бы.
  - Даже не знал, что это так сложно, - хмыкнул он. - Папа делал это все так легко.
  - Он был варлоком еще до нас, и этот стиль отточил до идеала. До его уровня вряд ли кто из Псов поднимется в ближайшие годы.
  Парень удивился. Видать, он не понимал, насколько силен его отец. А Себастьян может и любит похвастаться, но самолюбованием не страдает, потому о таком мог и не рассказать.
  - Твой отец - наш прототип. Именно он стал тем, с кого делали всех Рычащих Псов.
  Судя по лицу, Эмиль этого тоже не знал. Вот и открываю ему тайны мироздания.
  Я, между тем, продолжил:
  - Щит - стандартный магический барьер, создаваемый перед рукой как настоящий щит. Нужен, чтобы защищаться от стрел и метательного оружия и некоторых ударов, когда нет возможности уйти.
  - Некоторых?
  - Ну, один тип попытался так удар тролля заблокировать... его расплющило... - поморщился я. - Аж вспоминать тошно...
  Парень позеленел, видать, представил себе, что может стать с человеком после удара тролля. Идиоты перевелись быстро, еще в первые месяцы войны, так что к концу первого года остались только самые осторожные. Потом пришла вторая партия варлоков, но этих уже успели предупредить. Жаль, не все слушались.
  - Ну, а Разгон Реакции - заклинание, служащее, чтобы постепенно разгонять сознание. Начинаешь быстрее думать, быстрее реагировать и принимать решения, а мир вокруг все медленнее и медленнее.
  - Почему не сразу, а постепенно?
  - Физическое укрепление - вещь хорошая, но даже она может не справиться с такой нагрузкой на мозг. Если будет моментально - просто сварит мозги в черепе.
  - У-у-у, это, наверное, больно...
  - Именно поэтому реакция усиливается постепенно, так минимизируются нагрузки и мозгу дается время привыкнуть. Полезная вещь, но требует времени.
  - Значит, эти четыре обязательны для всех?
  - Ага. А остальное по желанию. Маги дают рекомендации, какие гравюры лучше всего взять. Вот из предложенного списка и выбираешь.
  - И что ты выбрал?
  - Ничего такого уж сложного я не брал, - пожал я плечами. - Сфера Ощущений, хорошая штука, позволяет чувствовать окружение, и легче ориентироваться в пространстве. Например, телепортироваться туда, куда не видишь, но чувствуешь. Между этажами и в толпу врагов...
  - В толпу врагов... - нахмурился он. - Так вот как ты получил прозвище Уравнитель? Ты просто знал, где безопаснее?
  - Не я один такой гравюрой владел, - усмехнулся я. - А прозвище получил только я.
  - Я еще разберусь, как ты это делал!
  - Удачи, - пожелал я ему. Вообще-то там нет ничего такого сложного, просто маленькая хитрость, которой меня научил один маг, делавший мне ту гравюру. Ему давно эта идея в голову пришла, а вот реализовать возможности он не имел, вот и уболтал меня. Я тогда мелкий был и по незнанию согласился, но сейчас нисколько об этом не жалею. - Шестая гравюра у меня Обман Магии.
  - О! Я знаю это заклинание. Оно скрывает от любой поисковой магии.
  - Это не совсем так, - прозвучал новый голос рядом с нами. - Обман Магии скрывает от заклинаний до Четвертого Круга. При использовании магии более высокого порядка укрывшегося этим заклинанием могут найти. Маг Воздуха вполне может отследить по дыханию и сердцебиению. Все же варлоки этого поколения создавались для борьбы с орками, а их шаманы редко выше Третьего Круга поднимаются.
  Незаметно и довольно тихо к нам подошел высокий тощий мужчина лет пятидесяти. Волнистые светлые волосы средней длины, в которых уже проглядывает седина, широкие усы, острые черты лица и худое телосложение. Одет в темно-зеленое пальто с накидной на плечах, брюки и эльфийские сапоги. Мужчина поправил прямоугольные очки без оправы и втянул дым из своей резной черно-белой трубки.
  - Да и те, что поднялись, толком колдовать не умеют, только несколько грубых чар освоили и уже мнят себя великими шаманами, - усмехнулся я. - Но эта гравюра мне часто помогала скрываться от поисковых духов.
  - Хороший выбор, - кивнул он. - Не думал, что варлоки столь молоды.
  Он осмотрел меня с головы до ног.
  - Нас в основном набирали из молодежи, так как наш организм лучше адаптируется, и с возрастом мы только сильнее становимся. Если бы меня призвали сейчас, то сделали бы мне девять гравюр, но новые уже не поставить.
  - Я, по крайней мере, о таких случаях не слышал... - он о чем-то задумался. Стоит, курит свою трубку и разносит неприятный мне запах табака. Из-за гравюры Физического Укрепления органы чувств у меня обострены. - Ах, да. Прошу прощения, что вмешался. Меня зовут Ванз Вин Юалд, профессор истории Университета Высшей Магии.
  - Ферокс Мейтланд, - коротко представился я.
  - Ванз Вин Юалд?! - шокировано произнес Эмиль. - Это большая честь, познакомиться с вами! Эмиль. Эмиль Неоран. Я читал ваши труды по истории мира и рассуждения о начале народов. Книга 'От примитива до современности' мне очень понравилась.
  - Рад, что кто-то ценит мои труды, - грустно улыбнулся он. - Вас я в Университете не встречал.
  - Эм... я на дому учился... - смутился парень.
  - Вам повезло, молодой человек, - кивнул этот профессор. - Университет сейчас превратился в редкостный гадюшник. Туда лучше в ближайшие пару лет не идти.
  - Места что ли делят?
  - Именно. Многие профессора погибли на войне, вот и идет борьба за то, чтобы преподавать там, - покачал маг головой. - Раньше у нас были лучшие умы, которые учили подрастающее поколение, но сейчас половина этого поколения стала варлоками, половина погибла, а тех, кто остался, некому учить. Профессоров не хватает и потому чуть ли не каждый может получить должность. Вот и превращается Университет в балаган. Даже мои книги там больше не издают...
  - Я несколько далек от истории и науки, мало об этом знаю... - признался я.
  - Это не удивительно, - вздохнул Ванз. - Мои труды не смогли получить широкой огласки и со скрипом продвигаются в массы.
  - Господин Ванз выдвинул теорию о первородности человека, но эта теория, насколько я понимаю, многих не устраивает... - нахмурился Эмиль. - Вроде эльфы недовольны, что их принижают.
  - Не совсем, - сказал профессор. - Поясню. По историческим сведениям и реальным записям мы узнали, что нас всех, живущих в этом мире, создали Колоссы, великие гиганты, обладавщие божественной силой. Но почти четыре тысячи лет назад они погибли или исчезли, никто точно не знает всей правды, у нас есть лишь обрывки данных.
  - Это я читал в... одной библиотеке...
  - По теории Альгуса Синегубого, Гиганты первыми создали эльфов из чего-то, что он назвал 'глина созидания', божественная субстанция жизни. Первыми творениями были совершенные эльфы, после они создали дварфов, а из того, что осталось, появились люди, - поморщился маг. - Но я считаю эту теорию просто смехотворной и глупой. По мнению этого 'ученого', до Падения Гигантов ничего не было, и только после этого мир начал сам развиваться, хотя есть руины и постройки, которым больше, чем четыре тысячи лет. Эльфы не строят ничего из камня, а дварфам не нужные такие просторные помещения, да и архитектурные стили слишком различны, - с жаром говорил он. - По моей теории все это построили люди! Именно мы были первыми в этом мире, именно мы были первыми творениями Колоссов, их детьми, созданными по их образу и подобию.
  - А как вы поняли последнее?
  - Останки Колоссов давно найдены, и скелет у них больше схож с нашим, чем с эльфийским или дварфийским. Плюс эта 'глина созидания' - уж слишком похожа на божественное вмешательство или какую красивую легенду. Никакого научного подхода у Альгуса не было. Оно и не удивительно, ведь этот тип был чрезмерно верующим и потому придумал теорию, которая поддакивает религии.
  - А орки тогда откуда взялись?
  - По его теории, они сделаны из мусора, который остался после основных рас.
  - А есть где-то в этой теории объяснения появления троллей и гоблинов? - заинтересовался я.
  - Нету, - усмехнулся он. - Разве что орки нашли остатки того дерьма и долепили из него себе друзей.
  - Я бы не удивился. Свинолюды обожают купаться в дерьме. А ваша теория противоречит этой?
  - Разумеется, но... старая теория слишком удобна. Плюс наследники Альгуса не хотят лишаться грантов и пособий от его книг. Вот они и сумели надавить, чтобы мои книги не смогли увидеть широкий свет. Эльфам плевать, что о них люди думают. Главный враг людей - это другие люди, а не эльфы или дварфы, как думают некоторые расисты.
  Маг сильно погрустнел. В его глазах были видны обида и гнев. Не думаю, что его волновали деньги. Я встречал таких, как он. Они всегда борются за идею, а не материальное вознаграждение. Достойно, но мне таких не понять.
  Похоже интеллигенция не менее опасное место, чем любой бал аристократов.
  - Именно поэтому вы здесь? - посмотрел я на мага. Тот нахмурился. - Волшебник вашего статуса в каком-то караване, едущем на границу, причем, судя по грязным сапогам и лошади у телеги, вы едете один, и без кареты. Что для человека вашего статуса весьма скромно. Вы бы воспользовались телепортацией или порталом, чтобы отправиться куда-то.
  Ванз некоторое время молчал. Он покуривал свою трубку и не сводил с меня сурового взгляда. Может, он пытался прочесть мои мысли, но я вмешательства не почувствовал.
  - Телепортация, - сказал он. - Портал - слишком сложная магия пространства, Шестого Круга, и ее используют для перемещения особо важных особ или хрупких вещей, во всех остальных случаях применяют телепортацию, она всего лишь Четвертого.
  Он замолчал на несколько секунд.
  Втянул дым, а затем выдохнул через нос.
  - Я сбежал из Университета...
  Мы с Эмилем переглянулись. Вот это откровение.
  - Я хочу сам заняться исследованиями, но мои недоброжелатели мешают мне в этом. Я не могу получить финансирования на экспедицию, мне не дают разрешения покидать Университет из-за того, что учителей стало слишком мало. А для меня настоящая пытка - каждый день рассказывать идиотские теории некомпетентных болванов при том, что учеников даже на полный класс не набирается, - он сердито заскрежетал зубами. - Потому я и убежал, нашел себе спонсоров и сам проведу экспедицию. Вот и еду так, не хочу нанимать экипаж или беспокоить других магов, а то меня могут остановить.
  Неожиданно.
  Такого точно никто не ожидал. Что уважаемый профессор найдет деньги на стороне и сам поедет черт его знает куда. Пусть орков мы разбили, но Просторы Гигантов и без них очень опасны. Странные природные явления, неведомые твари, да хотя бы драконы могут поубивать всех нас. Часть Рычащих Псов так и погибла, когда в борьбе с орками потревожили сон Мифрилового Императора Драконов. Тот просто выкосил многотысячную армию орков и всех наших. Ужасное происшествие, которое больше ударило по нам, чем по оркам, те твари быстро размножаются, а вот восполнить наши потери оказалось труднее. Если бы не это, война могла бы продлиться на год меньше.
  - Похвальная самоотверженность, - хмыкнул я. - Желаю удачи вам в этом деле.
  - Благодарю, - слегка улыбнулся он. - А вы, молодые люди, куда собрались? Уравнитель и сын Гончей Смерти не так часто встречаются на дороге.
  - Хех, да мы и сами понимаем, - хихикнул Эмиль. - Я из дома убежал, хочу тоже на Просторы поглядеть.
  - А меня за компанию пригласили, - пожал я плечами. - Посмотрим, что там за руины нашлись недалеко от форта Грив.
  - В авантюристы решили податься?
  - Работу по специальности найти трудно, вот и подрабатываю мелкими заработками.
  - Ну, тогда вам тоже удачи...
  Тут мы услышали шум в голове каравана. Что-то расшумелись там, надо бы проверить.
  - Похоже, это нападение на караван, - хмыкнул я. - Ну, пойду отрабатывать найм. Скоро вернусь.
  - Эй, ты не сказал про остальные гравюры!
  - Потом как-нибудь расскажу...
  Блинк...
  
  
  
  
  Глава 8. Запах.
  
  Добрался до головы каравана за пару секунд. Шум был каким-то странным. Боя не слышно, но все очень встревожены и возбуждены.
  Охрана уже собралась тут. В караване около полусотни воинов. В основном это наемники, которые работают на владельца, но есть и просто примкнувшие одиночки, которым, как и нам, нужно в Рамау. Ребята все опытные, мужчины и женщины разных мастей. Вообще в Мортеме особо не делают разницы между полами, и женщины вполне могут служить в армии наравне с мужчинами. Во время войны воинов не хватало, потому набирали всех, кого можно. Даже преступников в штрафные батальоны, молодых ребят в снабжение, ну и женщин наравне с остальными. Хотя они, разумеется, в первой линии не стояли и были, скорее, разведкой и стрелками. Если, конечно, эти женщины не амазонки или варлоки.
  Командиром наемников оказался немолодой и довольно крупный лысоватый мужчина с немалым брюхом и густой бородой, который при этом совершенно не казался слабым или неповоротливым. Человек крепкий и очень плотный, скорее, не толстый, а просто крупный, так как жирным его назвать довольно сложно. Ходит он уверенно, и остальные бойцы его уважают. Одет в весьма не дешевые и прочные доспехи, на которых много царапин и вмятин, которые старательно пытались исправить, но при этом броня выглядит все еще рабочей. В руках он сжимал большой боевой молот.
  - Аррр! Что за вонь?! - зарычал я, когда мне в нос ударил резкий запах. Очень сильный и неприятный аромат для моего чувствительного носа. - Духи?!
  Пахло духами, точнее, нещадно воняло ими. Сильный и резкий запах каких-то масел, будто на прием в столицу пришел. Там тоже все сильно надушенные ходят, потому духи и сделали. Кошмар.
  Это кто так надушился-то?
  Судя по лицам, окружающих аромат тоже не очень устраивает, у кого-то даже аллергия, но они, в отличие от меня, не имеют усиленных органов чувств.
  Проблему я заметил сразу.
  Наши бравые защитники стояли, ощетинились оружием и были готовы броситься в бой, но ситуация оказалась сложнее, чем я подумал.
  На перекрестке наш караван встретил другую телегу, на которую напали бандиты. Пара десятков головорезов напали на путников и взяли их в заложники. Явно хотели ограбить да поразвлечься, но мы подошли раньше, чем они рассчитывали, вот и прикрываются заложниками, так как поняли, что отбиться своим силами у них не получится.
  В заложниках были женщины и дети, а вот трупов мужчин или вообще хоть одного мужика среди заложников старше десяти лет тут не видно. Какой-то бабий караван, без защитников и мужчин. Только телега и пара крайне спокойных лошадей, которые стояли и ни на что не реагировали.
  Командир наемников явно хотел отдать приказ убить бандитов, но губить заложников ему не хотелось.
  Ситуация патовая.
  Так, если я обезглавлю атамана бандитов, то остальные могут потерять волю сражаться дальше, хотя могут и озлобится, и убить заложников. Надо действовать аккуратно, может, маги смогут что-то предложить.
  - Этот запах, - поморщился я.
  Надушились женщины так, будто у них были тонны духов, которые они решили все разом потратить, так как продать не выйдет. Пахло просто ужасно, и глаза даже слезиться начали, да и насморк пошел. Кошмар.
  А меж тем начались переговоры.
  - Помогите! - крикнула одна из женщин.
  - Молчать, тварь! - ударил ее головорез, а затем схватил крепче, закрываясь ею от стрел и болтов.
  Многие уже думали стрелять, но попасть в пленников слишком вероятно.
  - Бандиты! - обратился к этим типам командир. - Я Гаеш Бринский по прозвищу Костолом, командир стражи каравана! Нас больше и мы сильнее, сдавайтесь добровольно, и мы оставим вас жить!
  О! Костолом!
  Я о нем слышал. Говорят, очень крепкий мужик, и молотом хорошо владеет, так что боятся его многие опытные воины. Прозвали его Костоломом за огромную силу и за то, что после него только разломанные враги остаются. Он не зря прозвище озвучил, явно пытаясь надавить на врагов авторитетом. Бандиты прониклись и узнали, но сдаваться не стали.
  - Еще чего! - фыркнул грязный бородатый тип с саблей в руках, который прикрывался молодой девушкой. Он морщился от запаха, но держал плачущую девицу крепко. - У нас заложники! Если не хотите, чтобы мы их убили, идите своей дорогой, иначе на твоей совести будет немало невинных жизней!
  - Да-а-а-а! - поддержали своего атамана остальные бандиты.
  Каждый прикрывался заложником, а пара человек навели арбалеты на детей, которые тряслись, прижимаясь друг к другу.
  Командир находился в тяжелой ситуации. Он прекрасно понимал, что заложников не отпустят, скорее всего, заберут с собой, а потом продадут в рабство, по крайней мере, часть точно. Есть у нас места, где работорговля все еще разрешена. На Архипелаге Иммы до сих пор такие порядки, и никакие рейды местных ублюдков никак не переубедят.
  Отпускать гадов было нельзя, но и сделать никто ничего не мог.
  - Что происходит? - к нам подошли Эмиль и Ванз. - Уф! Ну и вонь! - прикрыл нос Эмиль.
  Второй чародей тоже скривился.
  Отвечать не пришлось, все и так видно. Что делать, я не знаю, потому и посмотрел на магов, но, судя по лицам, они тоже не представляли, что делать.
  - Мои заклинания убьют всех, - вздохнул мой друг.
  - Моя магия тут тоже не подойдет, - покачал головой профессор. Если уж и они не знают, как быть, проблемы реально большие. Этот караван не наша проблема, но никто бросать в беде людей не хочет. - Боги, - вытер глаза Ванз. - Зачем так душиться?
  - А, правда... зачем? - задумался я.
  У меня в голове начала складываться довольно странная картина.
  Что-то тут не так...
  Мысль, пришедшая мне в голову, пробрала до костей, но иного объяснения я не видел.
  Сфера Ощущений!
  Раскрыл свою гравюру и постарался прочувствовать...
  Страхи подтвердились...
  Это плохо.
  Но действовать опрометчиво нельзя. Если все так, то у нас большие проблемы...
  - Эмиль, Ванз, - обратился я к магам. - Как только дам сигнал, ударьте по бандитам чем-нибудь посильнее. Что-то массовое и гарантированно убивающее.
  - Ты что-то придумал?
  - Доверьтесь мне и не сдерживайтесь...
  Маги спорить не стали, а я вышел вперед.
  Блинк!
  Появляюсь рядом с командиром.
  Тот от удивления отпрянул, да и другие резко отступили. Бандиты сами чуть арбалеты не спустили, но глупить не стали.
  - Я поговорю с ними, - говорю командиру.
  Тот понял, кто перед ним, и спорить не стал.
  Отошел к своим ребятам.
  Выхожу вперед, но слишком близко не подхожу. Разбойники тоже понимают, кто я такой, потому держат пленников крепче и оружие ближе подносят, показывая, что живыми они не дадутся. Но, если все пройдет удачно, это и не потребуется.
  - Я Ферокс Мейтланд, вы можете знать меня как Уравнитель, - представился я.
  Бандиты побледнели. Да, мое прозвище куда более пугающе, чем Костолом. Гаеш сильный человек, а я чертовым монстром считаюсь, плюс магией владею, что многих пугает.
  - Я-я... уже сказал! - запинаясь, но стараясь выглядеть уверенно, крикнул атаман. - Только двинься, и мы убьем их!
  В голосе слышится дрожь. Если от простых людей еще можно сбежать, то от варлока уже сложнее.
  Парни уже отчаялись сбежать просто так, но сами еще не поняли, в каком они тяжелом положении.
  - Ты знаешь, откуда взялись духи? - спросил я.
  Вопрос поставил окружающих в тупик.
  Пару секунд все молчали, а затем за спиной послышались недоумевающие шепотки, да и бандиты переглядывались.
  - Духи придумали эльфы, еще тысячу лет назад. Точно не скажу, но одному эльфу захотелось всегда чувствовать вокруг ароматы цветов его возлюбленной. Вот он и экспериментировал с растениями и вытяжками из цветов, пока не придумал ароматные масла. Это принесло ему славу и огромные деньги. Его семья до сих пор является производителями лучших духов в мире. Они стали очень популярны среди знати, а во время Грязного Периода, когда города так разрослись, что бань на всех не хватало, многие использовали духи, чтобы скрыть вонь немытых тел. Это время продолжалось пару десятилетий, пока в Мортимии не открыли несколько десятков общественных бань и не заставили жителей мыться. Многие боялись, и появилась куча идиотов, утверждающих, что мытье открывает поры, в которые попадают болезни, потому умываться народ тогда боялся. Скорее всего, производители духов увидели в банях опасность их бизнесу...
  Судя по лицам, они ничего не поняли, но мне и не надо, чтобы они понимали.
  - И что это значит? - спросил атаман, он бы почесал голову от недоумения, но руки заняты.
  - Только то, что с тех пор духи стали чисто косметическим добавлением к туалету многих городских женщин и знати. Люди делают такие вот духи с резким и сильным запахом, хотя эльфы стали проповедовать идею естественности. Но духи - вещь вообще-то не дешевая.
  Опять у всех ступор, но оно и понятно. За спиной напрягся Ванз, который, похоже, осознал причину моих слов и сейчас подтолкнул Эмиля сильнее концентрироваться на заклинании. Скоро все поймут.
  - К чему эта лекция? - фыркнул главарь бандитов. - Мы не на светском рауте и не в школе, варлок.
  Он подвел саблю к лицу девушки, а та только сильнее задрожала, проливая крупные капли слез.
  - Только то, что вы, ребята, серьезно попали, - усмехнулся я. - Сами подумайте. Одинокая телега с детьми и женщинами, без единого мужчины, а внутри все воняет духами. Ничего странного не находите?
  Народ напрягся, но пока не понял.
  - Вот задумайтесь? - посмотрел я на разбойников. - Зачем кучке женщин и детей так надушиваться? Не похоже, чтобы по пути у них были проблемы с водой, и помыться они могли. На прием в высший свет они явно не спешат, да и на торговцев духами не похожи? Почему у них нет мужчин? Почему никто не защищался? Они настолько глупы, чтобы не понимать опасности дорог? Это вам не амазонки, которые могут за себя постоять, да и беженцами они не кажутся, слишком опрятные и чистые. Несмотря на опасность и угрозу, лошади крайне спокойны, да и с провизией у них подозрительно туго.
  Бандиты теперь явно поняли неладное. Может, и раньше догадывались, но подумать просто не успели.
  - И вот вам последний вопрос? - прищурился я. - Кому нужно так сильно использовать духи, чтобы скрыть вонь гниющих тел?!!!
  Мой голос прогремел в тишине.
  Именно, едва уловимый, за всей этой вонью духов, запах гнили смог уловить мой чувствительный нос. Не зря нам усиливали все органы чувств на войне, вот и пригодилось мое сильное обоняние, а меж тем бандиты, похоже, и сами поняли, что к чему.
  - Какой... догадливый... - усмехнулась девушка-пленница в руках атамана.
  Ее голова резко повернулась на 180 градусов, и она впилась острыми зубами в лицо атаману!
  - АААААААААААААААААА!!! - закричал он, когда его просто живьем начали есть.
  А затем начался настоящий ад...
  Те, кого все считали пленниками, обратились в уродливых мертвецов с огромными острыми зубами и накинулись на живых, разрывая их тела и поедая их плоть. Морок скинут, и на месте женщин и детей появились ужасные чудовища, которые начали истреблять бандитов, рвать их на куски. Те, кто пытался защищаться, быстро поняли, что нежить не чувствует боли, не может истечь кровью и невероятно сильна. Дети, которых держали под прицелом арбалетов, сейчас бросились на людей, терзая острыми когтями лица и вырывая глаза. Одному бандиту выпустили кишки и вытаскивали их из тела, пока тот еще был жив.
  - ДАВАЙ! - крикнул я, прекрасно осознавая, что, как только они закончат с разбойниками, мы станем следующей целью.
  Блинк!
  Отступаю, уходя с линии огня.
  - И небеса, скованные цепями, да обратятся пустотой! - закончили они читать заклинание. - Фалма Ринга!
  Поток белого тумана ударил от волшебников и обрушился на эту бойню. Нежить только сейчас заметила магов и бросилась в атаку, многие даже подпрыгнули на несколько метров вверх, но не все успели уйти из радиуса поражения!
  Волна ледяного воздуха моментально превратила участок земли в лёд, со всеми, кто там был. Те, кто был еще жив, и те, кто уже давно мертв, оказались скованы холодом, проморожены до костей и обращены в бесполезные куски льда. Фалма Ринга, заклинание Магии Хлада Пятого Круга. Они явно хотели что-то помощнее применить, но просто не успевали, да и масштабы тут такие уж огромные не нужны.
  Туман осел и перед нами предстала сюрреалистичная картина: посреди разгара весны - участок зимы с застывшими изваяниями. Уродливые фигуры и растерзанные люди вокруг, - все обратилось в лед.
  - Что это такое, черт побери?! - спросил кто-то из толпы. Многие попадали от неожиданности, а других стошнило от увиденного. Я их понимаю, когда в первый раз такое увидел, меня тоже мутило долго.
  Ко мне подошел командир.
  - Уравнитель, что это? - спросил Гаеш.
  - Вурдалаки, - скривился я. - Ожившие мертвецы, порождение некромантии. Чем они старше, чем больше отъедаются, тем сильнее становятся и даже способны на примитивную магию, в основном иллюзии и мороки. Так им охотиться на живых легче. Мы не так далеки от Просторов, так что нужно быть внимательными на дорогах, кто знает, какая тварь может оттуда прийти ...
  - Это так, - рядом встал Ванз. - Такая некромантия не просто так запрещена, но увидеть что-то подобное в Свободных землях я точно не ожидал. Я так понимаю, у тебя был опыт встречи с такими врагами?
  - Да... орки часто использовали Магию Смерти. От общения с духами и призыва элементалей до поднятия умерших не так далеко, как может показаться. А многие орки еще со времен Темного Владыки владеют такими приемами. Все же орки известны тем, что стараются передавать свои знания и опыт потомкам, особенно шаманы.
  - На войне они часто применяли некромантию?
  - Не то чтобы. Мало кто из орков ей владел, но случаи бывали, - нахмурился я. Тот урод, с которого я добыл свой амулет, очень любил баловаться такими вещами. Когда мы перебили его воинов, он просто поднял их вновь. Жуткая была битва... Да и тогда... в Криоре... лучше не вспоминать... - Необычно, что упыри гуляют по Свободным землям, не настолько они сильны, чтобы так нагло и открыто действовать.
  - Согласен, - кивнул профессор Юалд. - То, что нежить разгуливает по королевству, уже плохо. Но эти - точно не орочья работа. Слишком качественно сделаны твари. Скорее всего, их создал какой-то некромант, а может, еще со времен Темного Владыки остались.
  - Темный Владыка Джулинор... - хмыкнул я. - Вряд ли за тысячу лет они сохранились.
  - После войны осталось много трупов, а сжигать всех просто не было возможности. Любая тварь отъесться смогла бы.
  - Господа! - в наш разговор вмешался Гаеш. - Так что нам делать с этим?
  Да, точно. Что-то мы заболтались.
  - Вели своим людям разрубить все тела, затем скинуть в одну кучу и сжечь со всеми вещами. Ничего с них и убитых ими не берите, можете проклятие или еще чего похуже схлопотать, - сказал я. - Уничтожьте все! Даже тела бандитов с их оружием. Маслами продержите огонь как можно дольше, чтобы сгорело все. Тела разрубите на части, и постарайтесь голыми руками не прикасаться. Если вас кто укусит, то умрете от некроза, а затем сами станете такими.
  Мужик побледнел.
  Его можно понять.
  Одно дело - сражаться с людьми или живыми монстрами, а другое - бороться с неведомой магией. Нежить - самый мерзкий вид врагов, какие у меня когда-либо были. Они не испытывают боли, не знают усталости, большая часть оружия на них просто не действует, а если допустить ошибку, то сам станешь, как они.
  Да, Джулинор оставил весьма мерзкое наследие.
  - Пойду отдавать распоряжения, - кивнул командир и удалился.
  Народ начал работать, а мы отошли подальше, чтобы не мешать.
  - Никогда нежить не видел, - сказал бледный Эмиль. Его несколько раз вырвало, да и выглядел он не важно. Видать, на заклинание немало потратил сил, все же Пятый Круг - это вам не шутки, хотя для такого и Четвертого хватило бы. - Это еще более мерзко, чем я читал.
  - Да, в литературе часто приукрашивают действительность, - хмыкнул я. - Тот же трактат 'Молчание гулей' вообще далек от истины. А вот манускрипт Маркуса Арессийского и Дмитриса Тайона 'По дороге во тьму' показался мне куда более хорошим вариантом, хотя язык и ошибки порой убивают. То же описание трупоедов: '...шкура покрытая гнилостными нарывами и полосами, как у тигров Шевралиса, яко же сказанное в писаниях Ану'... Что вы на меня так смотрите?
  Ванз и Эмиль молча смотрели на меня недоверчивыми взглядами. Такого удивления профессора истории я, честно говоря, не ожидал, он даже трубку выронил, а Эмиль так вообще дышать перестал.
  - Откуда ты знаешь про 'По дороге во тьму'? - удивленно спросили они. - Эта книга вышла ограниченным тиражом и считается просто сокровищем у коллекционеров.
  - Читал... в библиотеке... - немного не понимая их состояние, ответил я.
  - Это что же за библиотека такая, где такие ценные книги в общем доступе? - спросил Эмиль.
  - Главная библиотека Криора... - ответил я. - И она не была в общем доступе. Просто пока город был в осаде, никто особо за книгами не следил, а меня там оставили охранять. Вот и читал, что под руку попадалось, а эта книга за стеклянной витриной имела красивые картинки... Говорят, Маркус очень любил хорошие изображения и немало потратил на художников для своего труда. Эм... вы в порядке?
  Маги застыли и перестали дышать. Они мне сейчас напоминали черепах, которые вытянули головы из панцирей и тянулись за веточкой, которая была для них высоковата.
  - Великая Криорская библиотека... - громко дышал Ванз, стараясь успокоиться. Залез в карман и достал флягу, судя по запаху, с дварфийской настойкой. У дварфов с выпивкой всегда было хорошо. Их спирт до сих пор никто по крепости превзойти не может, а вот настойка более мягкая по вкусу и приятная, но содержание алкоголя там немалое, просто вкус слаще. Вроде, с медом делают. Пробовал ее как-то, отменная вещь. - В этой библиотеке хранились не только редчайшие труды, но и многие археологические находки. Это была настоящая сокровищница знаний... Я отчасти на войну вообще пошел, чтобы хоть раз там побывать, но город уже был уничтожен к моему прибытию...
  - Оу, - хмыкнул я. - Тогда, наверно, не стоило ее сжигать...
  - ПФФФФФФФФ!!! - Ванз подавился настойкой и чуть было не захлебнулся. - Кха! ХА! - откашливается он. - Что-о-о-о?!!!! Ты сжег Криорскую библиотеку?!!!
  - Ну, к моменту, когда я ее поджег, от нее уже мало что осталось, а пожар спас наши жизни, - фыркнул я.
  - Да, что там вообще случилось?!
  - Этого... - побледнел я. - Лучше не знать... Поверьте... Такое...
  Ванз и Эмиль явно хотели у меня спросить, но, видя мою реакцию, решили не задавать лишних вопросов.
  Криор... прекрасный был город, но то, что там сделали орки... Это просто безумие какое-то... Даже мой родной город не был так жестоко и ужасно растерзан. Увиденное в Криоре вытравило из свидетелей всякую жалость к оркам. Мы убивали их с особым остервенением и долго вырезали на их же территории.
  Профессор понял мое состояние и решил сменить тему.
  - Мистер Неоран, - обратился он к Эмилю. - Неплохое использование Магии Хлада, я не ожидал от вас такого таланта в этой школе.
  - А! Спасибо, - немного смутился парень. - У меня обнаружили потенциал в этом виде магии, вот и учили в основном Льду. Я вроде неплохо справился. Криомантия у меня получается лучше других.
  - Неплохо - это мягко сказано, - покивал профессор. - Я думал, что мне придется стать ведущим в заклинании, но в последний момент вы перехватили у меня инициативу, и мое заклинание дополнило ваше, а не наоборот. Хотя я в этом разделе никогда не был особенно силен.
  - Да? А какова ваша специализация?
  - Энергетическое Созидание. Создаю конструкты из чистой энергии. Как Щит, только формы разные.
  - Здорово! Это довольно сложное направление в колдовстве. Если я точно помню, Энергетическое Созидание - было в Эпоху Школ одной из ведущих ветвей магии.
  - Было да перестало, сейчас это направление редко кто изучает, а я сумел восстановить лишь малую часть былых знаний.
  Эпоха Школ... довольно интересный раздел истории, даже я о нем знаю, в Академии этот период проходили. Да и во время моего обучения во время гравировки об этом рассказывали.
  В античные времена маги были в подчинении у властей. Три тысячи лет назад искусство колдовства только зарождалось, потому волшебники служили правителям. Но со временем сила и знания магов росли, и они начали объединяться в Школы, изучающие свои разделы магии, и постепенно стали столь могущественными, что сами начали править. Сначала Школы жили в мире, а затем начались конфликты и борьба за территории. Именно в этот период времени и зародились варлоки как элитные солдаты магов или наказание нерадивым ученикам. Самые сильные Школы поглотили или уничтожили слабые, а затем и вовсе стали безраздельными правителями Свободных земель. Войны прекратились и правил всем Совет Чародеев, мудрецы, что вели мир к гармонии и процветанию. Но это же время стало началом конца. Нет войн, а значит, сражаться не с кем, боевая магия начала постепенно забываться, варлоки перестали быть нужны и многие знания были потеряны. И в это время началась децентрализация власти.
  Индивидуальность школ была убрана, но иметь личные библиотеки и брать личных учеников мог каждый маг. Даже те, что был в Совете. Вот постепенно начали накапливаться личные силы и личные возможности, так постепенно и распалась единая власть, и миром вновь стали править не маги, а волшебники заняли свою роль в окружающем порядке. Так длится до сих пор.
  Потом образовались разные королевства.
  Королевство Мортем, которое является самым большим и сильным среди всех на континенте. Самое старое из всех.
  Королевство Аэс, первому королю в свое время помогли его создать дварфы, да и само место называют Горным Королевством из-за большого количества гор и дварфийских анклавов.
  Королевство Иморалан, которое никто не любит из-за того, что оно далеко от орков и никогда не помогало решать проблему с ними. Даже когда началась Орочья война, они спокойно сидели в стороне и даже кусок Аэса смогли отнять, хотя потом были вынуждены вернуть. Зато очень богатые гады и имеют много колоний в Южном океане.
  Княжество Энед-Альдаран, территория, подаренная эльфам, на которой они и живут в основном. Хотя многие эльфы предпочитают расселяться в других королевствах, имея там свои кварталы. Эльфы довольно мирный народ, и, когда Иморалан отнял кусок территории Аэса, они надавили на правителя, заставив его вернуть. Княжеству нравится мир, и войны рядом с собой они не потерпят.
  Республика Шевралис была основана более тысячи лет назад, когда создавали колонию во Внутреннем океане. Но, когда началась война с Темным Владыкой, связь с колонией была надолго потеряна, и тем, кто там застрял, пришлось выживать без посторонней помощи. Вот за годы они и смогли освоиться, стали сильнее. Поскольку в то время в Свободных землях началась смена власти, никто не стал пытаться взять колонию под свой контроль. Так и появилась Республика Шевралис.
  Дварфы своей территории на поверхности не имеют, но, как и у эльфов, у них есть свои анклавы чуть ли не везде, а их подгорные королевства чуть ли не больше всего Аэса.
  Вот так мир и живет с тех пор. Война с Темным Владыкой подточила Совет, и тот окончательно распался, превратившись в то, что есть сейчас.
  Маги в некотором подчинении у правительства, пусть и достаточно самостоятельны. Обучаться волшебству стало дорого и не по карману простолюдинам. Если бы не война, никто бы даже столько варлоков делать не стал.
  - Ферокс, - обратился ко мне Ванз. - Как будет возможность, обратись к ментальному магу. Пусть вытащит из твоей памяти прочитанные книги. Те знания, что хранятся в твоей голове, являются очень ценными и важными для всего научного сообщества. Обязательно запишись к магу на процедуру и сохрани всю информацию.
  - Постараюсь, - согласился я.
  На этом беседа как-то прекратилась, меня попросили помочь с уничтожением тел и проконтролировать процесс. Похоже, только у меня был опыт встречи с нежитью, вот и пришлось помочь. Простые воины побаивались подходить к ледяным статуям, даже несмотря на заверения Ванза, что освободиться они не сумеют.
  Так и прошел этот день, в тяжелой и изматывающей работе, а кошмары еще долго преследовали свидетелей этого происшествия...
  
  
  
  
  Глава 9. Город на границе.
  
  Рамау...
  Я был тут всего раз когда-то, но толком рассмотреть все не смог, только слышал рассказы тех, кто часто тут бывал. Как Больве, Дольшек и форт Грив - это один из городов, что выстояли перед волной орков. Город находится между двух скал в центре каньона, его со всех сторон окружают естественные стены, а единственный проход хорошо обороняется. Сколько гоблины не пытались устроить диверсии, сколько тролли не старались продавить и сколько бы орки не посылали бойцов, все слегли в отлаженной системе защиты прохода. Шаманы тоже пытались как-то повлиять, но Рамау не просто так два века стоит на границе с Просторами, и у него самого есть несколько древних артефактов, которые и защитили его от воздействия шаманов.
  Город представлял собой что-то вроде чаши, которая располагалась между двух горных хребтов. Здания и постройки располагались между скал и на них самих. В центре находится центральная площадь, рынок и обычные жилые постройки, а уже на склонах административные постройки и важные сооружения, которые уходят вглубь гор. Город простирается не только на поверхности, но и частично под землей, что яркий показатель влияния дварфов.
  Вообще город прямо пропитался многонациональным влиянием.
  Людской стиль построек и домов, соседствует с озеленением эльфов, четкой структурой и симметричностью дварфов, с технологическими новинками. С гор спускается несколько водопадов, которые текут по искусственным каналам и снабжают город чистой водой. Канализация в городе тоже имеется, и довольно продвинутая. Не такая как в столице, но видно, что создатель города не поскупился. Рамау является одним из самых важных городов Мортема, потому тут всегда порядок и готовность сражаться, которая поддерживается постоянно, и на это тратится немалые деньги. И, как показала недавняя война, деньги эти окупились многократно. Если раньше знать жаловалась, что много финансов тратится на 'бесполезные', по их мнению, вещи, то сейчас многие сами деньги тащат сюда в благодарность за спасение их шкур.
  Рамау полностью заслуживает своего прозвище - "Страж Мортема", потому как ни одна волна орков так и не прошла этот город. Жаль, они другие обходы нашли, но эти лазейки постарались со временем закрыть.
  - И как же они отбивались от всех налетов? - спросил Эмиль с высоты смотровой башни, осматривая город.
  Мы забрались сюда, чтобы посмотреть на это место, и не пожалели. Вид открывается просто потрясающий. Аж над скалами все видно.
  - Отлаженная система, - ответил я. - Они не первый раз отражают набеги орков. Городу все же много лет, вот и был он всегда готов к продолжительной осаде. Горы полны минералов и изрыты дварфийскими туннелями, так что могли не только иметь свои запасы ресурсов, но и по тайным тропам атаковать тылы. Специальные места для кипящего масла, сами скалы невозможны для скалолазания. Плюс граф Ренард, который и основал это место, немало отдал дварфам, чтобы те открыли тут свои грибницы.
  - Грибницы?
  - Дварфы в основном живут внутри гор и привычным нам сельским хозяйством не занимаются. Как они там точно все обустроили, никто не знает, но выживать они умеют. Питаются дварфы в своих поселениях грибами, которые они выращивают в специальных пещерах, еще они разводят свинокротов и специальных насекомых.
  - Фу-у-у, - скривился маг.
  - Карамельные жуки считаются деликатесом. Сам пробовал такое, и, поверь, вид может так-себе, но вкус лучше не бывает, - усмехнулся я.
  Да, она тогда поделилась последним со мной. Ей было не обязательно это делать, но...
  - А ты много о дварфах знаешь.
  - Я ходил с несколькими дварфами в рейды несколько раз. Когда нас только выпустили на войну, некоторых отправляли с отрядами обычных воинов на разведку и зачистку отставших врагов, вот там я и познакомился и многое от них узнал.
  - Круто... Так что там с обороной?
  - А, да, отвлекся. Короче говоря, с металлом и продовольствием у города никогда проблем не было. Плюс в городе есть эльфийский квартал, и тамошние флораманты выращивали деревья для разных нужд. Есть у эльфов контракт с городом, что, в случае войны, они без платы или приказа помогают всем, чем могут для обороны. Выращенные эльфийские стрелы очень хороши и делаются быстро, да и вообще древесина у них хороша.
  - Да, я слышал, что флоромантия эльфов настолько сильна, что они лучшие поставщики древесины в мире. Они могут выращивать деревья очень быстро, и их древесина всегда будет лучше любой другой.
  - Именно. Причем делают такую, в которой никто не живет, дриады не обижаются, и вообще все в мире и гармонии живут. Ну, а так в городе всегда рады магам, потому город стал самым крепким орешком из всех. Окруженный горами, построенный в ущелье, он стал непреодолимой дорогой, которая временно защитила южные регионы... - последнее я сказал с грустью.
  - Временно?
  - Орки раздобыли корабли и проплыли по морю....
  Ту ночь я не забуду никогда...
  Туман, как многие думали, обычный, но был навеян колдовством орочьих шаманов. Я тогда проснулся, когда почувствовал что-то странное. Тогда еще у меня только просыпалась магическая сила, и воздействие чужой энергии я ощутил. Затем хлопок, и едва заметная вспышка в тумане и соседний дом взрывается...
  Артиллерийский обстрел Мидоры... страшный день...
  - Ты в порядке?
  - Да, все нормально, - мотнул я головой. - Когда орки отступали, мало кто сумел вернуться на Просторы самостоятельно, и все были выжжены, пробегая тут.
  - А почему не обошли?
  - Вот, почему, - указал я на местность левее гор.
  Там, всего в нескольких километрах от скал было оно... Провал Рандаль... Огромная дыра в земле, глубокая, будто до сердца мира достающая расщелина глубиной в несколько сотен километров. Настолько огромная яма, что ее невозможно перепрыгнуть, обойти или пройти по дну.
  - Вау! - только и сказал Эмиль, когда рассмотрел все. - Папа рассказывал, что этот провал создал наш Магистр Бартоломео Тью Рандаль, величайший террамант в мире... Он даже дварфов превосходит в искусстве управления землей. В книгах говорится, что это было заклинание Девятого Круга и что Магистр при поддержке тридцати архимагов три часа формировал заклинание. Это сложнейшее заклинание из всех, какие когда-либо были.
  - Да, он невероятен.
  - Ты с ним встречался?
  - Всего раз видел его, когда проходил обучение. Он заглянул к нам. Ничего не сказал, а только тяжело вздохнул и ушел. Вероятно, ему было неприятно, что столько магов пропало.
   - Я бы хотел с ним встретиться...
  - А куда, кстати, ушел Ванз? - спросил я. Маг быстро покинул нас, когда мы приехали. Но с ним в основном Эмиль болтал, мне там было особо не о чем с чародеем говорить.
  - Господин Юалд отправился на встречу со своими друзьями. Здорово было познакомиться с этим волшебником. Надеюсь, мы еще увидимся.
  - Может, и увидимся... Ладно, идем. Надо купить билеты на 'червя'...
  Червь... Паровой Червь, как его называли все. Кто-то назвал змеей, но на змею эта штуковина была не очень похожа. Червя мы увидели сразу же, как вошли в город, а услышали гул еще задолго до того, как вошли в городские ворота...
  Словами сложно описать эту вещь.
  Я видел когда-то дварфийские самоходные мортиры и знаю, как они любят механизмы, но такого увидеть я никак не ожидал.
  Огромная, реально огромная металлическая конструкция с колесами, которая ехала по двум стальным палкам, соединенными каменными перекладинами. Пара от этого устройства шло так много, что оно заполоняло собой все вокруг. Созданная из металла, она блестела на свету, а четкость и кажущаяся простота конструкции сразу выдавала великий дварфийский гений во всем этом творении. Поразительная вещь, которой можно долго восхищаться.
  И вот сейчас мы идем туда...
  Жду не дождусь, когда увижу все вблизи...
  - Эй, Фер... - дернул меня за плечо Эмиль. - Смотри, какая странная девушка.
  - А? - обернулся я.
  - Вот та дамочка рукой машет, - указал он куда-то в сторону.
  Посмотрел, куда он указывал и увидел...
  - О, мрак... - потираю переносицу и стараюсь в ту сторону не смотреть.
  На ступеньках, ведущих на уровень выше, стояла высокая девушка в белоснежном воздушном платье с широкой шляпой в руках, которой она нам махала. Смуглая кожа, идеальная фигура, которое это платье только подчеркивало, и милая улыбка прекрасной эльфийки. Да и само платье от сильного ветра поднималось, открывая вид на шикарные ножки, чем радовала всех прохожих.
  - Игнорируй ее, - сказал я другу и потянул его дальше.
  - Ты уверен? Это твоя знакомая?
  - Нет! Впервые ее вижу!
  - Она идет сюда...
  - Тогда шевели ногами, чтобы не догнала.
  Мы ускорились.
  - А ну стоять! - крикнула она и, растеряв изящество и грациозность, тупо рванула на нас на огромной скорости. Народ от такой перемены довольно сильно впал в ступор, и глаза у многих из орбит повылезали.
  - Черт! Бежим!
  - Не уйдешь!
  - Уйдем!
  Не ушли...
  В отличие от нас, она тут ориентировалась получше, и мы быстро встряли в тупик. Чувствую себя как загнанная дичь охотничьей гончией.
  - Куда это ты собрался, милый? - спросила Рашира.
  - На юга, подальше.
  - Ну-ну-ну, - сладко улыбнулась она. - Не нужно быть таким нервным. Расслабься.
  - Знаете, профессор Айдан, я бы предпочел с наемными убийцами не связыва...
  - А! Ты Эмиль, очень приятно, - пожала она руку магу, полностью проигнорировав мои слова.
  Как же она меня бесит.
  - Твой отец тоже нанял меня тебе помогать, - спокойно и без стеснения врет она. - Меня зовут Рашира Айдан, рада знакомству.
  - Эм-м-м-м... очень приятно, - смутился парень, стараясь не смотреть на ее вырез на груди. Да, оторваться не просто, особенно в первый раз.
  - Я рада, что смогла вас встретить. Я тут уже несколько дней жду вас. Пришлось приплатить паре ребят, чтобы они высматривали вас на входе в город.
  - И как ты сюда раньше меня от Вольтстока добралась?
  - У меня есть должник, который телепортировал меня сюда, - гордо заявила она.
  - Долго этот несчастный сопротивлялся или ты его сразу заставила тебе помогать? - хмыкнул я.
  - Эй! Не надо выставлять меня как тирана и деспота! - возмутилась эльфийка.
  - Типа я не прав?
  - Ну, не совсем так, - захлопала она ресничками, словно невинная девочка, которой она, скорее всего, отродясь не была. - Он помогать сначала не хотел, но долг у него был серьезный.
  - И вы его простили? - спросил Эмиль.
  - Я сказала, что подумаю.
  Почему я не удивлен? Скорее всего, села бедолаге на шею, а потом еще и отчитывала за медлительность. Свяжемся с ней и тоже под пятой у этой коварной женщины будем. Я уж понадеялся, что теперь смогу спокойно отдохнуть от этой наглой девицы, которая два года в Академии издевалась надо мной. Плевать на тех хулиганов, мои синяки за ночь лечились, а вот нервы я до сих пор не могу успокоить после этой женщины.
  - Чем докажешь, что Старик нанял тебя?
  - Вот! - показала она письмо.
  Взял конверт и открыл.
  
  Все честно. Женская рука тут пригодится.
  Удачи.
  P.S.
  Не упусти такую женщину!

  
  - Да, это он, - сказали мы с Эмилем хором.
  Подделать такой бред просто физически невозможно.
  - Похоже, выхода у меня нет, - застонал я.
  - Чудесно! - обрадовалась она. - А теперь идем, перекусим! Сегодня все равно уже билеты на паровик не купить. Так что можно отдохнуть и пройтись по городу. Он просто превосходен. Идем! Место в отеле я вам уже присмотрела... И Ферокс... - она посмотрела на меня.
  Подошла почти вплотную и приблизилась ко мне, а затем сказала на ухо.
  - Не убегай от меня, - произнесла она это сладким голоском.
  После чего мило улыбнулась и пошла вперед.
  Мрак!
  Она меня бесит!
  - Ты покраснел, - хихикнул Эмиль.
  - Заткнись! - прорычал я и пошел следом.
  Вот же наглая девка, всегда знает, чем меня взбесить. Выпороть бы ее за все это, да боюсь, ей это просто понравиться может. И почему мне так не везет?
  Мы шли через толпу народа к гостинице, в которой остановилась эта эльфийка. Народа вокруг довольно много. Большая часть, я так понимаю, - туристы. Много кто хочет посмотреть на знаменитого 'парового червя', да я, собственно, тоже. Многие хотят на нем прокатиться, а теперь еще и причина для этого есть. Вокруг довольно много сильных ребят, много вооруженных групп, да и просто подозрительных личностей вокруг немало. Похоже, не мы одни собрались поехать к тем руинам, о которых говорил Эмиль.
  Но, может, и неплохо, что мы встретили Раширу. Все же идти черт его знает куда только вдвоем довольно опасно, а помощь профессионального убийцы нам может пригодиться. Если бы я тогда не помешал ей, эльфийка и сама бы справилась с теми ребятами, но так получилось.
  - Осторожнее! - в нас неожиданно врезалась какая-то компания.
  Причем Рашира сама кого-то там оттолкнула.
  - Эй! - возмутилась другая девушка.
  - А? - обернулась южанка и увидела перед собой группу исконных эльфов, состоящих из одной девушки и трех парней.
  Она увидела их, а они увидели ее, воздух между ними потяжелел.
  - Ох, сейчас начнется, - застонал я.
  Судя по лицам, они уже почувствовали неприязнь друг к другу.
  - Ты о чем? - спросил Эмиль.
  - Южане терпеть не могут исконных, - тихо отвечаю ему.
  А меж тем конфликт эльфов начался.
  Стройная исконная эльфийка смерила Раширу презрительным взглядам и прикрыла рот веером.
  - Пф, южная обезьянка, что забыла в цивилизованном месте? - усмехнулась эта девица.
  - Вы, юноша, довольно груб, - не осталась она без подкола. - Так некультурно говорить с леди...
  - Я - девушка! - разозлилась исконная.
  - Да?! - притворно удивилась южанка. - Простите, вы, исконные, все такие женоподобные, что ваш пол только по вторичным признакам определить можно, и то не факт.
  - И это говорит обезьяна, которая вообще одежду не носит и подтирается лопухами!
  - Ну, мы, по крайней мере, с нашими мужчинами не спорим, кто наденет новое платье...
  - Гррр! - зарычала исконная эльфийка, а вот ее спутники явно старались сделать вид, что они тут не причём и вообще ничего не слышат. Видать тоже понимают, что вмешиваться в спор двух женщин себе дороже. - Мы хотя бы не делим наш дом с людишками!
  - А мы колбасу в сейфах не прячем.
  Эта светлая все сильнее закипает. Видать, еще не поняла, с кем связывается. В словесных баталиях и моральном унижении Рашире нет равных. Она неплохо отточила свое мастерство на других учителях.
  - Я не понял про колбасу, - нахмурился Эмиль.
  Шепотом отвечаю ему:
  - В Энед-Альдаран давно идет философия 'Единства с природой'. Типа эльфы не должны есть мясо и все с этим связанное - только овощи и фрукты. Вот только такое не всех устраивает, потому и говорят, что многие эльфы тайно колбасу в сейфах держат, так как не все могут выдержать такое насильственное вегетарианство.
  - А к чему такое принуждение?
  - Я слышал, что первый эльфийский князь имел аллергию на мясные продукты, вот, чтобы не комплексовать, он и запретил всем.
  - Ну и бред.
  - Говорят, это стало последней каплей, и среди эльфов произошел Раскол. Так и появились: исконные, южные, лесные и горные.
  - Э! Великий Эльфийский Раскол начался из-за мяса? - офигел маг.
  - Видать, и до этого немало всякого было. Я могу вспомнить и более веские причины, но эта забавнее.
  Тем временем Рашира продолжила издевательства над своим противником.
  - Мы не храним в сейфах рядом с семейными реликвиями ветчину.
  - Эльфы не должны есть мясо! - возмутилась эта девица.
  Ее спутники утвердительно закивали.
  - А от них пахнет тефтелями в томатном соусе, - сказал я.
  Парни резко побледнели.
  - ЧТО?! - закричала эльфийка и обернулась. - И со мной не поделились, придурки!
  Парни-эльфы сразу поняли, что им теперь несдобровать, и решили отступить... очень быстро, бегом, они помчались вперед, словно подгоняемые армией голодных троллей. Судя по выражению лица этой исконной, я в своем сравнении не так далек от истины.
  - Стоять, гады! Я не прощу вам такое предательство! Братья еще называются, а еду от меня прячут! - словно дикий зверь, рычала эльфийка и погналась за ними. - Я сама вас сожру!
  Народ же вокруг, что остановился посмотреть эльфийские разборки, только ухахатывался да катался по земле.
  - Так им и надо, - довольная собой, покивала Рашира. - Что за простофили.
  Неисправимая женщина.
  Гордая южанка пошла дальше, явно довольная тем, что поиздевалась над своими недоброжелателями, а мы, как просто какие-то телохранители, двинулись следом за ней. Да, мы связались с очень дурной компанией.
  Но итог очевиден.
  Не могу точно сказать, что там между эльфами произошло две тысячи лет назад, наверное, они и сами уже не помнят. Может, правда пошло давление от властей, а может, по каким-то идеологическим понятиям не сошлись, истины уже никто не знает. Но факт остается фактом, в их обществе произошел Раскол. Некогда единый эльфийский народ распался, породив четыре части.
  Так появились Исконные эльфы. Те, с кем все рассорились. Они остались на своей земле, Энед-Альдаране, уверенные в своем превосходстве над другими - надменные, гордые и самовлюбленные. По физиологии они остались такими, какие были, на вид хрупкие, изящные, красивые, как и полагается эльфам - Перворожденные.
  А те, кто ушли, разделились на три группы.
  Одна, двинулась в южный океан и обосновалась на Ванийских островах. Они стали жить в жарком и влажном климате, рядом океан, в тесном пространстве на островах. С годами они начали меняться: их кожа темнела от загара, а сила менялась. Они на высшем уровне освоили мореходство, и многие даже стали неплохими гидромантами наряду с врожденной флорамантией. Поскольку в Южном океане часто можно быстро встретить экспедиции Иморалана, которые организовывали новые поселения, то к людям южане привыкли. Многие даже живут на Вани. Так что и отношение у южан к нам, смертным, довольно доброжелательные, в отличие от исконных.
  Эльфы что двинулись на север и поселились в горах Аэса стали именоваться горными или высотными эльфами. Это очень крепкие, я бы даже сказал, брутальные эльфы, которые привыкли к холодам вершин, не стесняются носить растительность на лице и имеют очень мускулистые тела. Кто-то называет их варварами, но они, скорее, более простые, многого нахватались от своих соседей дварфов, с кем очень хорошо ладят. Эти ребята редко спускаются с гор и покидают пределов Аэса, верно служа тамошнему королю, но нескольких я в свое время видел и остался в очень хорошем впечатлении.
  Последняя группа отличалась от всех остальных. Эти эльфы физиологически почти не изменились, но их представление о природе и мире вокруг более радикальные. Они назвали исконных - богохульниками, которые искажают свою веру в природу и Мать Землю. Эти эльфы презирают цивилизацию, считая ее корнем всех бед мира. Они ушли в глухие леса и дремучие чащи подальше от всех, и живут в истинной гармонии с природой. Таких стали называть - лесные эльфы. Я таких не встречал, но лишь слышал, что несколько лесных к армии примкнули, желая защитить свои леса.
  Каждый из видов эльфов недолюбливает друг друга, но если кто-то посторонний вмешается в их конфликт, то может быстро пожалеть об этом. Так как когда дело касается их народа, то эльфы могут быть чертовски сплоченными. Если бы эти исконные не поняли сразу, что я с Раширой, да и если бы сама Рашира отреагировала на мое вмешательство в ее спор, вся эта эльфийская толпа могла накинуться и на меня. Эльфы такие, посторонних в своих делах не любят.
  - А здорово та эльфийка разозлилась и убежала, - хихикнул Эмиль. - Это было довольно остроумно.
  - Дурак, - усмехнулся я. - Она не разозлилась.
  - А? Ты о чем? - удивился маг.
  - Просто та исконная не дура, - поясняю ему. - Она быстро поняла, что в словесной битве Раширу не победит, но просто так уйти не могла, вот и воспользовалась моими словами как предлогом для отступления.
  - Точнее, ты дал ей возможность сбежать, - сказала южанка, не оборачиваясь. - Твой нос вряд ли мог учуять настолько тонкий аромат.
  - Ну, тот, что слева стоял, его и не скрывал, - пожал я плечами. - Но все же, мне просто не хотелось затягивать все это.
  - Какой ты добрый, Ферокс, - покачала она головой. - Вот. Лови!
  Она кинула мне какой-то свиток.
  - Что это?
  - Твой диплом об окончании Академии Общего образования Вольтскота, - ответила она. - Ты же ушел до того как дипломы выдавали, вот я и привезла его с собой.
  - Странно, что директор без взятки мне его выдал, - фыркнул я, проверяя документ.
  Действительный, даже оценки завышены и лучшая рекомендация от директора и учителей. Забавно.
  - После того, как ты устроил шоу в общежитии и до мокрых штанов напугал директора, он прибежал ко мне просить совета, что ему делать. Я порекомендовала ему выплатить мне зарплату, уехать в бессрочный отпуск в Шевралис и выписать тебе диплом. Он-то понял, что ты был варлоком, потому дико испугался твоих 'связей'.
  - У меня нет связей.
  - Но он-то об этом не знает. А я его переубеждать не торопилась.
  - Ну, скатертью дорожка.
  - Кстати, пока я уходила из Вольтскота, то услышала пару интересных слухов...
  - Слухов?
  - Ага... Говорят, кто-то избил Эдиша за то, что он распространял о тебе нелицеприятный слухи.
  - Эдиша? А я уже и забыл про него. Его избили?
  - Некий усатый аристократ прилюдно избил его, вот и сидит он в своей кузне и рыдает от страха, что напавший вернется за ним.
  Это был Старик. Больше некому за меня заступаться.
  Я и забыл уже про Эдиша, но рад, что все там разрешилось. Надеюсь, только, Себастьян не убьет этого идиота. Тупицу мне не жалко, а вот Мария не заслужила стать сиротой.
  - А еще говорят, кто-то разрушил пару таверн.
  - Как это?
  - Какая-то компания засиделись в дварфийском баре, напились спиртовой настойки и буянили несколько часов. Разрушили насколько зданий, побили половину стражи, а затем таинственным образом исчезли...
  - Это точно папа, - уверенно заявил Эмиль. - Когда он пьян, то его всегда тянет на 'приключения'.
  - Надеюсь, это не наследственно...
  - Ну, вроде как у меня такого не наблюдается... По крайней мере, я еще по пьяни никого не замораживал...
  - Может, компании никогда стоящей не было.
  - Возможно.
  Старик загулял, но вот с кем...
  Может, еще кого из старых друзей встретил. Он намного старше меня, так что у него где угодно могут быть знакомые. Наверное, кого встретил и решил отметить, на него это похоже.
  - Ну, идем, мальчики! Отдохнем, а завтра поедем в Просторы Гигантов!
  Да... в Криор...
  
  
  
  
  Глава 10. Артефакты.
  
  Вечерний Рамау поистине прекрасен. Солнце садится в стороне Свободных земель и словно прощается с городом и его обитателями, напоследок даруя ему прекрасные алые лучи. Теплый и нежный свет пусть и слепил глаза, но согревал душу и напоминал о доме.
  Рашира уже неделю тут, и этот вид ей вряд ли когда-нибудь может надоесть, да и местные жители тоже стараются найти время полюбоваться этим.
  Но еще интереснее смотреть за реакцией людей, которые первый раз наблюдают такое явление.
  Ферокс явно уже это видел, но довольно давно и с легкой улыбкой смотрел, как меняется город под лучами заката. Как белые дома словно окрашиваются в розовый и будто переливаются множеством оттенков.
  Как успела узнать эльфийка, дело тут в особом мраморе, из которого создавали большую часть зданий. В лучах заката и рассвета он приобретает мягкий розовый оттенок и слегка сияет, создавая такой странный эффект. А учитывая, что этого камня в городе много, то с высоты смотровой башни, где они находились, смотрится все это поистине завораживающе.
  Эмиль, в отличие от Ферокса, не стеснялся в проявлении эмоций и, словно маленький ребенок, восхищался увиденным.
  - 'Я когда-то также реагировала на удивительные вещи', - хмыкнула девушка.
  Она эльф и ей уже больше ста пятидесяти лет, но для эльфов это еще очень мало. Она уже далеко не подросток, но еще и не особо взрослая. Будь она человеком, то была бы немногим старше Ферокса.
  И когда-то давно, когда она еще была наивной и верящей в лучшее, она также восхищалась красотой.
  - 'Как тот мальчик', - пронеслась у нее не самая приятная мысль. То воспоминание всегда было, есть и будет, ее самым тяжким грехом. - 'Лучше не думать об этом'.
  Ее взор был направлен не на закат. Она смотрела в другую сторону, откуда подбирается темнота.
  - 'Просторы Гигантов'...
  Она многое слышала об этом месте, но так ни разу там и не была. Даже когда жила в Шевралис, она так и не смогла ни разу побывать в Просторах, не смотря на то, что возможности у нее были. Раньше ее не особо интересовало это пустынное и окутанное мраком место, у нее были и другие дела, а сейчас...
  - 'Сейчас я собираюсь отправиться туда'.
  Сама эта мысль немного пугала.
  Сразу же вспомнились самые страшные сказки, которые родители рассказывали ей перед сном. Об ужасных орках, о кошмарных мертвецах и, что самое страшное о огромных драконах...
  Просторы Гигантов самая неисследованная часть континента.
  Если береговую линию еще кое-как изучили, ванийцы в свое время много путешествовали и прибрежные места смогли разведать, то вглубь Просторов еще никто слишком далеко не заходил. Только орки, но свиномордые толком на человечьем не говорят, так что разузнать хоть что-то не представляется возможным.
  Именно поэтому Просторы Гигантов до сих пор на всех картах показаны как пустое пятно.
  - 'Неизвестность - пугает'.
  Все что не понятно - пугает.
  Добраться до Рамау для Раширы было делом легким.
  Сначала, конечно, она узнала, что Ферокс ушел раньше и даже не подумал навестить ее. Это несколько обидело девушку и заставило ее действовать быстро.
  Найти Филипа и заставить его переместить ее в Рамау было легким делом. Она всегда умела найти способ уговорить его, должен ей парень немало, а его жена ее хорошая подруга, и вместе они заставили пространственного мага телепортировать эльфийку в нужное место.
  Оказавшись тут, она остановилась в дварфийской гостинице и стала ждать.
  Дварфы первое время были явно недовольны соседством с эльфом. Видать, южан они тут редко видят, но как познакомились, так половина претензий к ней тут же отпали. Все же южане, в отличие от исконников, не имеют расовой неприязни и пренебрежения к другим расам, что всегда ей помогало налаживать отношения с окружающими.
  Подкупив пару нищих и попрошаек, она просто стала ждать, когда нужные ей люди прибудут в город.
  Пока была тут, она успела собрать информацию и связаться с теми, кому еще могла доверять
  Хозяин Проходимцев явно нацелен добраться до нее, но вот полезет ли он в Просторы, ей неизвестно. Для них всех в Гильдии было бы лучше, если бы Рашира просто исчезла и не лезла к ним, чего бы она и сама хотела, но, зная Бернарда Краунца и его паранойю, он точно предпочтет избавиться от нее, чем надеяться на лучшее. И его страхи не лишены логики, он-то человек и уже немолод, а она эльф и тупо пережить его может, а потом уже вернуться и заняться его потомками.
  - Красиво было, - сказал Ферокс. - Ну, а теперь куда?
  - Гулять! - заявила Рашира. - Вечером Рамау не менее оживленный, чем днем. Плюс на главной площади всякие мероприятия веселые будут. Ты ведь составишь мне компанию? - улыбнулась она, посмотрев ему в глаз.
  Парень слегка растерялся и покраснел. Эмиль только тихо захихикал в кулак и отвернулся.
  Поняв, что над ним вновь издеваются, Ферокс скорчил весьма кислую мину.
  Да! Опять получилось!
  Рашира давно взяла за привычку смущать или подшучивать над Фероксом. Смотреть, как этот парнишка пытается быстро сообразить, что ему нужно сделать и как быть. Он может казаться серьезным и умным, но, когда дело касается простых общих вещей, может быть очень неловким.
  Раньше она списывала все это на его воспитание и строгость родителей, но, как поняла, кто он на самом деле, все стало ясно.
  Он в юном возрасте попал на войну и практически не имел детства. Его обучали как элитного солдата, и он всегда стремился умереть. На лицо явный недостаток социального опыта. Он жил на войне, где все остальное, кроме войны, не имело значение, а он и не стремился к нормальной жизни.
  Вот и вырос парень совершенно социально не подготовленным. Он не знает, как толком вести себя среди ровесников и как быть просто человеком.
  Именно по этой причине он не придумал ничего лучше, как заявить, что он не воевал, о чем потом еще не раз жалел, так как тупицы, меряющиеся своим самомнением, всегда появятся. А самоутвердится над слабым таким особенно приятно. Из-за своего не понимания окружения, он отказывался от посещений студенческих гулянок и походов в увеселительные заведения, за что прослыл скучным и бестолковым человеком. Он сам по своему незнанию создал такую неприятную репутацию вокруг себя, что и стало причиной всех его бед.
  Но никто даже не догадывался, что за всем этим стоит не глупость или трусость, как они думали, а просто очень тяжелое прошлое, которое он пытался скрыть.
  - Как же мне все это надоело, - вздохнул парень и пошел со смотровой площадки.
  Рашира и Эмиль пошли следом за ним.
  - Госпожа Рашира...
  - Можешь обращаться ко мне на 'ты', Эмиль, - улыбнулась она.
  - Хорошо, Рашира, - согласился он. Эмиль может казаться юным и наивным парнишкой, но он аристократ до кончиков волос, а потому вести себя, как требует ситуация, он умеет. - Я слышал, что вы... занимались... Не самой законной деятельностью...
  - Да, я наемный убийца, - спокойно ответила эльфийка. - Тебе интересно как я докатилась до такой жизни?
  - Ну, да...
  - Это довольно долгая и не самая интересная история, - махнула она рукой. А если быть точной, то она бы не хотела это вспоминать. - Может, расскажу как-нибудь в следующий раз.
  - Раз так...
  Они некоторое время молчали.
  Да, было несколько грубо отказывать, но тема действительно ей неприятна.
  - Кстати, мне всегда было интересно, как твой отец варлоком стал?
  - Это довольно романтичная история, - улыбнулся парень. - Мой отец тогда был моего возраста, а наша семья являлись всего лишь мелкими баронами с юга Мортема. Папа был студентом Университета и имел большой потенциал, ему пророчили большое будущее, если не архимага, то точно старшего волшебника. Причем учился он боевой магии, а в те годы конфликты с орками на границы как раз вновь обострялись, - с гордостью рассказывал Эмиль. - Но, будучи молодым, он был горяч на поступки, вот и вступился он за честь дамы, когда один зарвавшийся граф очень сильно ее оскорбил и унизил перед всеми. Та тоже из мелкой семьи была и ничего сделать подонку не могла, как и ее семья, вот папа и вызвал на дуэль этого типа и... случайно его убил...
  Парень тяжело вздохнул.
  Да, убить противника на дуэли весьма нехороший финал среди аристократов. Тогдашний правитель Людвиган II-й запретил дворянам дуэли насмерть, грозя серьезными наказаниями участникам. Тогда конфликт с Имораланом и Аэсом тоже назревал, и король считал 'нецелесообразным так глупо отдавать свои жизни, когда они могут послужить государству'.
  - Чудом ему удалось избежать кары со стороны короны, но его наказали ссылкой в форт Бильнар, что находился в Просторах Гигантов. Дедушка тогда понимал, что необученный маг просто погибнет в битве с орками, а если не с ними, так родственники убитого точно попытаются отомстить. Потому принял тяжелое решение сделать из сына варлока, собрал денег и нанял ему настоящего мастера гравюр и сделал сына таким. Только благодаря тому, что папа стал варлоком, он и выжил в Просторах и даже обрел большую славу и почет на поле боя.
  - Все это в совокупности и сделало его основателем Рычащих Псов, - подал голос Ферокс.
  - Интересно, - покивала девушка. Одна ошибка поменяла жизнь человеку, и, возможно, эта ошибка стала спасением Мортему.
  Ведь не будь Себастьян варлоком, возможно маги не увидели бы потенциал в его наборе сил и Рычащих Псов никогда бы не сделали. Это могло привести к тому, что придумали бы что-то другое, но это могло оказаться не таким эффективным. А может, додумались бы и сами, но намного позже. И если бы он не стал варлоком, спас ли бы он тогда Ферокса?
  Сложно сказать и предугадать.
  Одна мелочь может стать причиной жить или умереть.
  Эльфам всегда нравилось анализировать такие моменты. Они долгожители, а потому можно самим увидеть последствия тех или иных событий.
  Все тоже задумались о чем-то своем. Видать, им тоже подобные мысли в голову пришли.
  Надо бы разбавить обстановку:
  - А что стало с той девушкой, честь которой он защитил?
  - Она поехала с ним и впоследствии стала его женой, - с улыбкой ответил Эльми. - Это моя мама.
  - И правда, романтичная история, - усмехнулся Ферокс.
  - Папа эту историю тебе рассказывал?
  - Он всем ее рассказывал. Только акцент он ставил там не на своей ошибке или как он честь дамы защитил, а на то, какая у него хорошая и верная спутница жизни. Какого она ему сына родила и так далее.
  - Хах! Это на папу похоже...
  Настроение у мальчиков поднялось, да и мрачные мысли отогнали.
  Спустившись с вышки, они двинулись в сторону площади. Там сегодня будет ярмарка, можно будет неплохо провести время, да и просто отдохнуть перед долгой поездкой.
  Когда ей сообщили о прибытии Ферокса и Эмиля, она сразу же купила билеты на завтрашний рельсовик, потому сегодня можно и отдохнуть.
  - Ферокс, убери свои мечи, - сказала она варлоку. - Туда с оружием нельзя.
  - Как так-то? - расстроился он. Выглядел он в этот момент как ребенок, у которого игрушку отнимают. Расстаться со своим клинком ему явно не хочется.
  - Ну, какое может быть свидание, когда парень так вооружен, - скорчила она невинное личико.
  У парня задергался глаз, а вот Эмиль с трудом сдержал хохот.
  Парень все же разоружился.
  Подхватив его под руку, она потащила Ферокса на ярмарку...
  
  ***
  
  Рашира все же уболтала меня пойти с ней на эту чертову ярмарку.
  Вот что там делать, мне было решительно не понятно. Я уже забыл, когда последний раз был на таких мероприятиях и что там делать надо.
  - 'Последний раз я был на ярмарке с отцом', - вспомнилось мне.
  Да. Та последняя летняя ярмарка в Мидоре.
  Не смотря на то, что на границе была война, в городе еще было спокойно. Даже праздник устроили для успокоения жителей. Хороший был вечер. Мы с папой прогулялись по рядам и посмотрели выступление акробатов, потом, помню, мне отец подарил деревянный шлем. И... не помню уже...
  Спустя месяц нашего города не стало....
  Тряхнул головой, отгоняя мрачные воспоминания.
  Лучше не думать об этом.
  Сейчас хороший вечер, а потому можно немного и расслабиться.
  В кои-то веки я ни куда не тороплюсь.
  Ярмарка Рамау представляла собой просто огромное количество всяких палаток, магазинчиков и разного рода развлечения. Отовсюду идет музыка, акробаты бегают по растянутым веревкам и жонглируют мячиками. Недалеко разодетые эльфы читают стихи на разных языках, соревнуясь в поэзии, лавочники зазывают людей купить их товар или попробовать свою удачу в разных конкурсах.
  В одном из этих конкурсов меня заставила участвовать Рашира.
  Сказала мне попасть шариком в деревянный щиток...
  Ну, я чуть перестарался и снес его к чертям собачьим.
  После этого пришлось быстро исчезать, пока меня за все это платить не заставили.
  Своими действиями я повеселил своих друзей. Рашира и Эмиль просто ухахатывались надо мной, вспоминая, что именно я сделал, да и как вытянулись лица окружающих, им тоже понравилось. Видать, никто не думал о таком результате.
  - Ха-ха, вам бы только смеяться надо мной, - закатил я глаза.
  - Ну, прости, - смеялся Эмиль. - Видел бы ты свое лицо!
  - Ха-ха-ха! Да! Жаль, запечатлеть нельзя, я бы такое сохранила себе на память, - вытирала слезы Рашира и успокаивалась.
  Я лишь потирал висок.
  С такими друзьями никакие враги не нужны. Сами нервы измучают.
  - Нам лучше немного прогуляться, а то там нас сейчас ищут, - сказала девушка. - Тут можно по магазинам пройтись.
  - У нас не те финансы, чтобы закупаться.
  - Тогда просто посмотрим. Вон, например, лавка магических безделушек.
  - Где?! - тут же оживился Эмиль.
  Глаза у него как два фонаря на маяке стали. Сейчас седовласый маг выглядел еще большим ребенком, чем он есть. Будь у него хвост, он бы им, как собака, вилял из стороны в сторону. Увидев магазин, он чуть ли не засветился и устремился к нему.
  - Вот это скорость, - хмыкнул я.
  Рашира только улыбнулась.
  Нагнав мага, мы вошли в лавку магических товаров.
  Сам магазин представлял собой не очень большое каменное здание, будто не построенное, а выточенное из скалы. Окон нет, металлическая массивная дверь и четкое ощущение наложенных на стены чар. Выглядит не, так чтобы красиво, но сразу дает понять, что там находится нечто ценное. Магазин выглядит массивным и защищенным, как бы подтверждая, что там продаются вполне себе дорогие и ценные вещи. Магия в Мортеме недешевое удовольствие, и потому охрана тут должна быть на высшем уровне.
  Внутри помещение оказалось больше, чем снаружи. Стены были поделены на две части. Та, что ближе к двери, имела витрины с простыми решетками на них. Видно, что эти вещи не такие ценные и сильные, потому кроме решетки их ничего не защищает. А та часть, что ближе к прилавку, застеклена крепчайшим дварфийским стеклом, которое даже мне было бы трудно пробить. Нет, если захочу, то ударом меча я его разрублю, но это все равно будет не так просто.
  Сам продавец тоже отделен от зала толстым стеклом, в котором было небольшое окошко, через которое с ним и можно говорить.
  На витринах было много интересных предметов. Всякие деревянные и костяные амулеты, каменные ножи и всякое красивое, но мало практичное оружие. На многих вещах были выгравированы руны и всякие письмена на неизвестных мне языках.
  Когда я вошел внутрь, то что-то странное почувствовал. Будто знакомое что-то, но, где такое ощущал, я вспомнить не смог.
  За прилавком скучая и зевая, сидел пожилой старичок, который покуривал трубку. Он поглаживал свою длинную белую бороду и думал о чем-то, не обращая на нас внимание. Попутно с этим он посматривал на большой стеклянный шар, в котором клубился дым.
  Эмиль же, оказавшись тут, потерял связь с мирозданием и только и делал, что обходил все витрины, осматривая разного рода амулетики. Рашира заинтересовалась стеллажам с кинжалами, а я лениво стал прохаживать вдоль и лениво посматривал на все это.
  Неожиданно мой взгляд привлекли амулеты, похожие на мой.
  - Это амулеты с Пространственным карманом? - спросил я.
  - Кхе! Да, - не поворачиваясь, сказал старик, немного покашливая. - Самый дешевый стоит две тысячи серебра.
  - Не дешевое удовольствие.
  - Кхе-кхе! Магия - дорогой продукт, - хмыкнул он. - Твой амулет, например, стоил бы немногим меньше.
  - Откуда вы знаете, что он у меня есть? - нахмурился я.
  - Я - артефактор, умею чувствовать такие вещи, - пожал плечами старичок, втягивая дым из трубки. - Военный трофей, варлок?
  - И это вы почувствовали?
  - Не совсем, гравюры, в отличие от артефактов, никак не ощущаются, но в магическом зрении формирования в твоей ауре заметны. Кхе-кхе, - он вновь закашлял. - Ужасный Приказ, превратить большую часть вашего магического поколения в живые артефакты. Понимаю, что выбора не было, но варлоки - не лучшее решение.
  - Возможно, - не стал я спорить.
  - Вау! Это же Цереброн! - сказал Эмиль, подойдя к магическому шару, на который посматривал старик. - Никогда их раньше не видел.
  - Да, парень, это цереброн, - закивал старичок, отложив трубку. - Он у меня уже давно, но в этих местах никто его не купит все равно.
  - А что такое цереброн? - спросила Рашира, да и мне стало интересно узнать.
  - Цереброн - это как бы помощник для мага, библиотекарь и секретарь. Искусственно созданный разум, который может говорить и отвечать на вопросы и выдавать записанную информацию. Обычно в них записывают разного рода сведения и книги, а затем используют как записную книжку или компактную библиотеку.
  - 'Именно', - прозвучал голос из шара. - 'Задайте вопрос'.
  - У-у-у-у! - заинтересовалась Рашира. - Что было раньше - дракон или яйцо?
  - 'Выясняю', - ровно и безэмоционально сказал шар. - 'Ответ не найден'.
  - Ха-ха-ха! Не пытайтесь спрашивать такие вещи, леди, - рассмеялся старик. - Цереброн не разумен, это просто сборная солянка из вопросов и ответов. Ответить на то, что в него не записано, он просто не способен. Он - книга, и если на его страницах чего-то нет, то всего остального для него не существует. Менталисты, конечно, пытаются как-то развивать цереброны, вплетать в них как можно больше информации и вариативность ответов, но думать они не могут. Да и вплетенная душа слабовата, чтобы многое вместить.
  - Душа? - нахмурился я. - Это как?
  - Чтобы создать цереброна, нужна совместная работа артефактора, менталиста и прорицателя, - ответил он. - Берется душа, вплетается в предмет, затем прорицатель образует основу, на которую менталист записывает информацию.
  - Вплетается душа? Некромантия?
  - Хех, - старик улыбнулся и посмотрел мне в глаза. От его улыбки мне стало не по себе. - Все артефакторы - некроманты. Все амулеты и магические предметы делаются с магией душ.
  - Это так, - вздохнул Эмиль. - Можно напитать предмет магией и удержать рунами, но держаться она будет всего несколько часов. А вот душа, вплетенная в предмет, магию может воспроизводить и поддерживать предмет, пока ее удерживает в нем. Разница только в том, что некромант работает с живыми или трупами.
  - А разве некромантия не запрещена? - поежилась Рашира.
  - Нет, не запрещена, - втянул дым в трубку старичок. - Запрещены эксперименты над живыми артефактами и поднятие мертвых... Бха-ха-ха! Расслабьтесь вы, - махнул он рукой. - Артефакторы работают только с простейшими душами как черви и медузы, мы даже души животных редко трогаем, так что не волнуйтесь.
  - Простейшие души лишены разума и воли, потому с ними проще работать, и сюрпризов от них нет, - пояснил Эмиль.
  Вот оно как...
  Тогда мне понятно, что такое я ощущаю вокруг...
  Это как с теми вурдалаками, тоже странная разлитая вокруг аура духов. Не скажу, что особенно приятно.
  Я таких подробностей об артефакторики не знал. Видать, из-за таких вещей подобную информацию стараются не распространять. Узнай обычные люди, что то, чем они пользуются сделано - 'грязной черной магией', и всякие крестьяне тут же начали бы надоедать магам. Был, помню, тридцать лет назад какой-то культ, который поднимал крестьянские восстания против магов и магии в целом, ведьм жгли и на колдунов охотились. Бред полный. И вся эта толпа однажды нарвалась на Старшего Волшебника, который и положил конец культу. Старший маг - это вам не деревенская знахарка, которую можно бревном по голове вырубить, а затем на костре сжечь, это сильный чародей, даже если его профиль не боевой, он все равно может за себя постоять. Как итог, весь этот культ и все бунтующие сгорели заживо в огненном смерче.
  Глупо было.
  - Погодите, - подала голос эльфийка. - Но ведь есть магические предметы без рун, и созданы они мастерами кузнечного дела. У моего отца были парные клинки Луан и Таун, которые были созданы явно не такими, как вы.
  - Забавная у вас семейка, леди, раз обладает такими предметами, - усмехнулся дедуля. Рашира резко побледнела и прикусила язык. Это что, такие крутые клинки? Может, как-нибудь узнаю, но сама она точно не скажет. - Да, есть и иной способ создания магических вещей, но такие, как я, сделать его никогда не сможем. Делают его Чарующие Кудесники, кузнецы или иные мастера своего дела, которые обладают магическим даром. Они в момент работы могут вплести частичку собственной души в свое творение и создать поистине грандиозный артефакт. Такое обычно только дварфам приплетают, но у них просто процент волшебников больше, эльфы больше в обработке дерева специализируются, а среди людей мало кто, обладая магическим даром, не хочет стать магом, но тоже есть.
  Вот оно как.
  Подобное оружие я все же видел. У Себастьяна как раз дварфийский меч, и никаких рун у него я не замечал, да и магической силой оружие обладает. Хотел бы я такое оружие, но стоит, я так думаю, оно крайне много. Друзья среди дварфов у меня есть, но мастеров-кузнецов как-то из них я не помню.
  Интересно было послушать об артефактах. Неприятно осознавать, что мой амулет пространственного кармана содержит чью-то душу, даже если это душа медузы. Некромантию я не люблю по весьма понятным причинам.
  Вскоре мы двинулись к выходу из магазина.
  - Эй, варлок, - окликнул меня продавец. - Знаешь, чем ты отличаешься от всего товара, что у меня в магазине?
  - Я умею думать?
  - Нет, - усмехнулся он. - На твое создание была использована только твоя душа. Хе-хе-хе!
  Отвечать ему я ничего не стал и просто ушел.
  Какой неприятный человек.
  Неуютно осознавать, что ты всего лишь вещь, которую создали для определенных целей и которая стала не нужна, когда прошла надобность. Вот только, люди не вещи, и положить их на полку, пока не пригодятся, нельзя.
  Я знаю, как работают гравировщики. Это настоящие мастера взаимодействия с аурой и энергетикой того, на ком они создают гравюры. Как я слышал, некоторые являются попутно и артефакторами, что с недавно узнанным несколько пугает.
  Магия Смерти - довольно жуткая вещь, и мне как-то в голову не приходило, что ее так активно используют в мирных целях. Я слышал, что такое есть, но даже не думал, что в такой форме.
  М-да, как многое я не знаю об окружающем мире...
  - Ух... - послышалось рядом.
  Обернувшись, я увидел кого-то на лавочке.
  Он лежал, прикрыв голову руками, и громко стонал.
  В нос сразу же ударил сильный запах дварфийского спирта. Кто-то слишком сильно перепил и теперь мучается от похмелья.
  Одет этот человек весьма не бедно. Шелковая белая рубашка, поверх серый расстёгнутый камзол, черные брюки и эльфийские ботинки. Последнее точно показатель того, что этот кто-то небедный. Если одежку еще можно сделать красивой, то подделать ботинки эльфов нереально, а такую обувь я узнаю везде.
  - Кажется, ему сильно плохо, - хмыкнул Эмиль.
  - Ярмарка ведь недавно началась, когда он успел так напиться? - удивилась Рашира.
  - Пойдем, узнаем, а то к этому умирающему уже воры приглядываются, - указал я на пару крепкого вида мужиков, стоящих в переулке. Увидев нас, они решили не лезть.
  Подошли к человеку.
  - Эй, вы в порядке? - спросил я.
  - Воды... - хриплым голосом попросил он.
  - Сейчас, - сказал Эмиль, достал кувшин из пространственного кармана, а затем призвал воду. - Вот.
  Человек с трудом поднялся и принял кувшин, а затем стал хлебать из него.
  Незнакомец оказался немногим старше меня, примерно того же роста. И у него длинные седые волосы, как у Эмиля. Такой цвет редок, и встретить сразу двух седых я точно не ожидал. До этого только всякие слухи про сероволосых слышал, но сам не встречал.
  Мужчина выпил все, и, судя по лицу, ему стало лучше. Острые скулы, прямой нос и волевой подбородок и щетина. Выглядит сильным, широкоплечий и крепкий, явно или в дуэлях часто сражался, или воевал, скорее, второе. На руках видны мозоли, которые натирают все те, кто много орудуют мечом.
  - Покорнейше благодарю, - слегка поклонился незнакомец. Притом он явно даже не думал о нашем происхождении, а чисто высказывал благодарность, и неважно, кто перед ним.
  - Это как же ты умудрился так набраться? - спросила Рашира.
  - Эх, у меня плохая переносимость алкоголя, - вздохнул он. - У нас это семейное, быстро пьянеем, а затем долго отходим от всего этого. Я уже неделю мучаюсь, - его начало качать, и он слегка позеленел, но с тошнотой справился. - Друга старого встретил, и он меня уговорил отметить встречу... Кошмар...
  Он чуть не упал, но я его придержал.
  - Ага, - кивнул он. - Мне надо идти... Я с трудом до этого города добрался, так что осталось недалеко.
  - Помочь? - предложил я. Он выглядит совсем плохо. Упадет где или грабители пристать могут.
  - Нет, благодарю за заботу, - махнул он рукой. - Я сам справлюсь. Еще раз спасибо за воду. Только встать помогите...
  Подал ему руку и помог подняться. Хватка у мужчины сильная.
  Кивнув нам в благодарность, он, шатаясь, пошел в нужную ему сторону. В этом городе он явно не в первый раз, так как двигался он явно с осознанием, куда ему нужно.
  Имя забыл спросить, но не думаю, что это особо важно.
  Ну, удачи ему. Надеюсь, дойти сможет.
  А мы пока пошли обратно на праздник, но надолго задерживаться не будем, ведь завтра у нас путь в Просторы Гигантов...
  
  ***
  
  - Легкая добыча, - усмехнулся Билл, переглянувшись с Аллом.
  Оба вора давно уже орудуют в Рамау. Тут нелегко жить преступнику, народ весьма подозрительный и нервный, а соседство с Просторами спокойствия не добавляет. Но Билл и Алл хорошо тут освоились, пусть и не без труда. Слишком много вооруженных и опасных людей тут мелькает, чтобы бандиту было легко работать, да и город не такой большой, и злачных мест не так много. Стража везде бывает, и, как, например, в других городах, тут нет трущоб и заброшенных мест, где никого нет. Но преступность есть везде, и их небольшое воровское сообщество с трудом, но процветает.
  Сегодня в городе ярмарка, а потому можно разгуляться. Много пьяных, много невнимательных и парочек, что хочет уединиться. Прекрасная ночь для любого вора.
  Не так давно они увидели свою цель.
  Обычный аристократ, страдающий от страшного похмелья. Он даже стоит с трудом.
  Билл и Алл уже думали им заняться, когда какие-то сопляки вмешались и помогли этому типу. Пришлось выжидать, но оно того стоило. Дворянин отказался от сопровождения и пошел сам, а два вора тайно шли за ним. Поскольку большая часть жителей сейчас на ярмарке, то в этом районе никого особо нет.
  - Хочу его ботинки, - усмехнулся Алл.
  Да, эльфийские ботинки - крайне дорогая вещь. Если их продать, то можно несколько месяцев безбедно жить в хорошей гостинице и ни в чем себе не отказывать. Очень удобная и дорогая обувь, жаль, себе оставить нельзя, слишком они сильно в глаза бросаются.
  Сероволосый человек прислонился к стене и его стошнило. Видать, очень богатею плохо.
  Пора действовать.
  - Эй, мужик, помочь? - спросил Билл, подходя с боку.
  Аристократ отвлекся на него, а в этот момент со спины к нему подкрался Алл и ударил мужчину в спину!
  Тот удара не ожидал и упал на землю.
  - Хаха! Что, больно тебе? - усмехнулся Билл, а затем ударил его по лицу ногой. - Ой, я случайно!
  - Ух, - застонал он.
  Алл поставил ногу на свою жертву, не давая тому встать.
  - Давай обыскивай его скорее, пока стража не пришла, - улыбнулся Алл.
  Сегодня им несказанно повезло. Такая легкая и такая богатая цель.
  Билл уже думал начать самое приятное дело, а именно снятие ценностей, как мужик неожиданно начал подниматься.
  - Уа-а-а! - упал Алл, которого аристократ просто стряхнул со своей спины как пыль.
  Аристократ поднялся на ноги.
  Билл тут же заметил, что, несмотря на сильный удар ногой в лицо, следов удара или синяка не видно. Дворянин оказался выше, чем это казалось, раньше и смотрел на Билла сверху вниз.
  В следующий миг аристократ... просто пошел своей дорогой.
  Билл несколько секунд шокировано смотрел в пустоту.
  Он только что напал на человека, а тот просто встал и пошел дальше, даже не обращая на него внимание.
  Вот он идет себе, шатается и просто игнорирует окружающих.
  - 'Лучше не связываться с этим типом', - подумал Билл. Он не был бы до сих пор на свободе, если бы не умел чуять беду. А от этого типа так и разило опасностью. Придется поискать себе другую жертву.
  - Урод! - вспылил Алл. - Убью!
  Выхватив заточку, он бросился на аристократа.
  - Стой, Алл! - только и успел сказать его напарник.
  Вспышка света и темнота...
  
  Никто в городе ничего не заметил и не узнал, да и никто не расстроился, а утренний ветер развеял две небольшие кучки пепла...
  
  
  
  
  Глава 11. Паровой червь.
  
  Паровой червь, паровик, рельсовик, 'огромная дышащая паром махина смерти, о боги, бегите отсюда А-А-А-А!!!!' ну, так ее тоже называют. По крайней мере, какой-то чрезвычайно недалекий старик, как увидел это, так в панике убежал, забыв, что он хромой, слепой и слабый, да и денег пришел у прохожих просить.
  Не то, чтобы это было прямо какое-то невозможное зрелище, ломающее восприятие мира, но увидеть нечто столь огромное и мощное довольно необычно.
  Сложно как-то взять и описать это.
  Собой этот паровик напоминает две огромные металлические цистерны, соединенные между собой, длинной они в двадцать метров и высотой с колесами три с половиной где-то, а по середине между ними высокая труба. Ширина этого мощного монстра около четырех метров, и едет он по стальным полосам, которые тут называют - рельсы. К этой махине прицеплены вагоны, которые она и тянет за собой. Цвета эта махина в основном черного, а его детали имеют серый оттенок. Все это смотрится гармонично и приятно, но в тоже время строго и сурово. Причем, судя по толщине металла, броне и общей ширине этого механизма он вполне себе готов к нападениям монстров Просторов Гигантов.
  А монстры там такие водятся, что многим в Свободных землях и не снилось. Одни драконы чего стоят.
  Кто бы мог подумать, что дварфы построят что-то настолько грандиозное.
  Шума от этой машины так много, что уши в трубочку сворачиваются. Если она и внутри также сильно гудит, то мне уже страшно на этом ехать.
  Как он остановился, во все стороны от него ударили клубы белого пара, который заполонил всю станцию. Пар продержался несколько секунд, а затем начал развеиваться.
  Пар довольно приятно пахнет. Запах знакомый, но никак не могу вспомнить откуда.
  Станция Рамау представляла собой огромный стеклянный навес в сорок метров в высоту и триста в длину. Стекло над нами держится на каких-то тонких трубах, что несколько напрягает, но вроде держится.
  Сама платформа, куда приехал рельсовик, отделена высокой стальной решеткой, и пускают внутрь только по билетам в нескольких местах.
  А пока с этой махины сходят пассажиры и расходятся на другой стороне вокзала.
  Здорово тут все сделано.
  Остальные тоже были поражены увиденным и любовались этой огромной махиной. Рашира уже насмотрелась, а вот Эмиль, как и я, смотрели на все с открытым ртом.
  - Нравится, мальчики? - спросила Рашира. - Паровик очень крутая штука и едет быстро. Если сядем сейчас, то вечером будем в Криоре.
  - Вечером? - удивился я. - Это же с какой скоростью он едет?
  - Ну, - почесала лоб эльфийка пытаясь вспомнить. - Мне сказали, что около 12 лиг в час, и такая скорость почти постоянна до Криора.
  - Ого! А наш отряд за три дня добрался.
  - И как вы добирались?
  - Пешком. Мы вполне себе можем быстро и долго бегать, обычные солдаты две недели добирались. Ну, оно и ясно, лошади и тяжеловооруженные воины перепрыгивать рвы не умеют.
  - Эта штука невероятно быстрая.
  - Должно быть, шумно там ехать, - хмыкнул Эмиль.
  - Нет, внутри хорошая звукоизоляция и нисколько не мешает. Ну, мне так сказали.
  Да, прямо не верится, что такая махина может ехать и на большой скорости. Металлическая крепость на колесах. Будь у нас такая штука во время войны, то снабжение никогда бы не прерывалось, да и отстреливаться из такой штуки было бы наверняка очень удобно. Только эти рельсы довольно уязвимы.
  - Ну что, когда можно загружаться? - спросил Эмиль.
  - Где-то через полчаса начнут впускать внутрь, - ответила эльфийка. - Там нужно заправить эту штуку водой и углем, а потом она будет готова ехать.
  - Тогда давайте пройдемся немного по вокзалу, - предложил я. - Может, побольше узнаем об этой штуке.
  Идея остальным понравилась, и мы пошли гулять. Немного неуютно себя чувствую без оружия на поясе и за плечами, но на вокзал вооруженных людей не пускают. Или надо сдавать все в багажное отделение, или убирать подальше. Благо у нас с Эмилем были 'карманы', а вот куда спрятала свои ножи Рашира, нам решительно не ясно, может, у нее тоже пространственный карман имеется, а может, это какой-то женский секрет.
  Вокзал оказался очень большим. Тут и небольшая закусочная есть, и зал ожидания, пока рельсовик будет готов ехать.
  Того, кто нам все может рассказать, мы все же нашли.
  Это оказалась довольно жутковатая бабуля. Нет, не то, что она уродина, просто улыбка у нее какая-то вечная и зубы слегка заострены, что несколько напрягало, хотя она вроде дварф, ну или полудварф. Рыжие волосы, завязанные в две косы за спиной, бочковатое тело и бутылка настойки в одной руке и с рупором в другой. И эта бабушка слегка пьяным голосом объявляла время отбытия рельсовика.
  Мы как ее увидели, так сразу несколько обалдели от ее вида и розоватых от выпивки щек.
  - Привет, малыши, - махнула она рукой. Причем малышами она назвала нас всех, включая Раширу. Та явно подумала возразить, но не стала. - Что, ребятки, интересуетесь рельсовиком? - спросили нас. - Ха-ха-ха! Меня зовут Коразона. В первый раз видите Шумника?
  - Шумника?
  - Так его называет местная эльфийская ребятня, говорят на эльфийском - 'бруи', что означает Шумный. Вот и прицепилось.
  - А вы знаете, как эта штука работает?
  - Все дварфы знают, как работает паровики, - усмехнулась она. - Это на поверхности они только появились, но у нас в Подгорье они уже давно есть, только намного меньше и не такие шумные.
  - А почему меньше?
  - Так едут же они под землей, туннели порой сложно делать в твердых породах, и паровики стараемся делать под себя.
  - А почему тут сделали такой? - спросила Рашира.
  - Ну, так и место, где он едет, небезопасное. Просторы Гигантов - это вам не лужайка у домика, даже такая близкая к границе имеет немало опасности. Потому тут конструкция максимально бронированная и медлительная.
  - Медлительная?! Если оно за день едет до Криора, то медлительным его назвать сложно.
  - Есть и быстрее... Когда ваш король прочувствует всю пользу паровиков, тогда он заключит с нами контракт и производство паровиков будет поставлено на поток, а уж сколько будет проложено железной дороги, то вообще красота. Анвийские реки уйдут в прошлое.
  - Многие торговцы потеряют работу, - заметил Эмиль.
  - Прогресс всегда имеет и свои минусы, но таков мир, и рано или поздно оно произойдет, - пожала плечами Коразона. - Пытаться убежать бесполезно, и Тиронель это понимает.
  - Страна сейчас не в том состоянии, чтобы позволить себе такую роскошь.
  - А дварфы никуда не торопятся, - усмехнулась она и выпила еще. Пьет из горла, и, судя по ее виду, это у дамы обычное рабочее состояние. Я бы тоже запил, если бы каждый день объявлял новости о рельсовике.
  Мы на некоторое время замолчали, обдумывая каждый свое.
  Да, дварфы умеют ждать. Помнится, король Подгорья сто лет ждал извинений от короля Мортема много веков назад, и только после того как король извинился, он и возобновил дела с нашими торговцами. Память и терпение у дварфов воистину стальные.
  - Так как все-таки работает эта вещь?
  - А, ну тут все просто, - начала Коразона. - Основной двигатель механизмов это - пар!
  - Пар?
  - Ну да, пар. Горячий пар занимает куда больше места, чем холодная вода. И, если ему этого места не хватает, он начинает давить на стенки сосуда. Ты хоть раз в жизни видел, как подпрыгивает крышка на забытом на огне котле? Тут примерно так же, только вместо того, чтобы бестолково теребить крышку, пар направляется в поршни и приводит их в движение. Конечно, механизм сложный, но пока огнедуи поддерживают жар, а машинист следит за целостностью двигателя, все работает как часы
  - Кто следит за всем? - немного не поняли мы.
  - Машинист управляет паровиком, он при помощи магии металла следит за двигателем, а при помощи магии огня - за температурой. А огнедуи - это его подмастерья, их задача в основном и поддерживать температуру в печи. Некоторые еще и учатся всем хитростям ремесла машиниста, но таких не так уж и много. Огнедуй - хорошая работа для ученика огненного мага, и денежек заработать можно, и практики - хоть отбавляй, поэтому так подрабатывает куча народу вообще не заинтересованного в паровиках, - госпожа Коразона почесала затылок и вздохнула. - Вот сейчас, например, мы в огнедуи вообще людей взяли. Ваши студенты из Университета прибыли, практику проходят. Профессиональных огнедуев-то вообще не бывает, кому оно надо - всю жизнь у печки стоять? Так, работа для начинающих, у кого еще ни силы нет, ни умения. Но вы не беспокойтесь, машинист там для того и сидит, чтоб подстраховать молодежь, если кто не справится.
  - У-у-у-у-у! - впечатлились мы
  Дварфы круто все продумали. Прямо даже добавить нечего. Мы впечатлены.
  - А какие тут системы безопасности? - задал я весьма важный вопрос. - Как поезду защищаться в случае нападения? И, если, я правильно понял, он едет по рельсам, так почему их еще местные твари не уничтожили?
  - Насчет рельс все просто. Они сделаны из одного сплава стали, с примесью одной крайне неприятной субстанции. Наш нос не может уловить этот запах, а вот звери, чуя его, стараются держаться подальше. Плюс, когда реальсовик едет, рельсы вибрируют, создавая низкочастотные волны, также отпугивающие зверей.
  - А эти вибрации не разбудят драконов? В прошлый раз Мифриловый Император нас неслабо потрепал.
  - В этих землях драконы не спят, наши терраманты все проверили. Плюс едет рельсовик обходным путем и пустыню издалека только увидеть можно, - убедила она меня. - А так, машинист может защитить рельсовик от зверья, у него есть все для этого, ну и вагоны купе имеют лучшую защиту и бронированные стекла.
  - А не купе?
  - А вот у них все попроще, - развела старушка руками. - Дорого на все вагоны такое стекло ставить, да и не видят некоторые умельцы в этом смысла.
  - Дай угадаю, - посмотрел я на Раширу. - Наши билеты не в купе?
  - В купе дорого, - грустно улыбнулась она. - Я как-то не подумала, что нам нужен лучший номер.
  - Эх, ну будем надеяться, что все пройдет спокойно, - вздохнул Эмиль.
  - Да, расслабьтесь, ребятки, - махнула рукой Коразона. - Сколько раз Шумник едет, и ничего особо плохого никогда не случалось.
  - Особо?
  - Лучше тебе не знать, - серьезно сказала она.
  Мы побледнели.
  - Ба-ха-ха-ха-ха! Всегда срабатывает на новеньких! - рассмеялась старушка. - Не бойтесь, все нормально. Там только маленькая поломка была и просто рельсовик час стоял. Никто не пострадал...
  - Фух, - выдохнули мы.
  - Кроме тех, кого принесли тварям в жертву на съедение...
  - Может, хватит?!
  - Ба-ха-ха-ха-ха! Простите, вы так забавно реагируете, что удержаться сложно. Удачи вам в поездке! - пожелала она нам, затем посмотрела на часы, затем взяла рупор и начала в него говорить. - Рельсовик отбывает через десять минут! Все отъезжающие подходите к вагонам и готовьте билеты!
  Попрощавшись с Коразоной, мы пошли к рельсовику.
  А вблизи он еще больше, чем когда мы смотрели на него издали. Такой мощный и монументальный, что прямо не верится, что такая махина может ехать.
  Входы в вагоны были по краям от них, и там у всех при входе проверяли билеты. Как мы узнали, места купе выдаются по номерам, а обычные места можно занять какие угодно, но не больше, чем вообще сидячих мест в рельсовике.
  Внутри вагоны представляли собой ряды небольших диванчиков, расположенных по двое напротив друг друга по пять мест на каждом. Проходы между сидениями довольно широкие и можно спокойно ходить. Видать, сделано, чтобы в случае эвакуации было удобно бежать. Сидения не особо мягкие, но вполне себе комфортно.
  Окна у рельсовика довольно большие, да и сделано тут все с размахом. От пола до потолка два с половиной метра. Стекла хоть и не бронированные, но достаточно толстые, чтобы хоть какой-то удар выдержать. Хотя, если нападет какой дракон, долго они не протянут. А если нападет Истинный Дракон, то можно смело прощаться с жизнью. Мне одной встречи с тем монстром хватило, тогда я чудом выжил.
  Народ начал постепенно грузится и занимать места. Пассажиров оказалось не то чтобы особо много. Едва пол вагона набралось, но, судя по объявлениям, скоро уже отправка. Видать, не все пока готовы довериться новому способу передвижения. В дирижабле как-то спокойнее, там высоко, твари не достанут, но в небе есть и свои опасности.
  Присев у окна, мы с нетерпением стали ждать, когда, наконец, поедем.
  Через десять минут рельсовик начал шуметь, затем затрясся, немного напугав всех кто внутри, включая нас, а после дернулся и после этого начал медленно ехать.
  - ТУУУУУУ!!! - прозвучало снаружи.
  Клубы пара окутали вокзал и прокатились повсюду, а шум все усиливался. Но стекла вагона действительно хорошо снижали громкость звуков.
  Вот мы выехали из огромного стеклянного навеса вокзала и поехали по городу к Вратам Погибели.
  В Рамау двое главных врат. Одни ведут в Свободные земли и называются Врата Спасения, вторые ведут в Просторы Гигантов, и их назвали Врата Погибели, ведь там есть только смерть...
  Город мы покидали медленно. Рельсовик не мог тут толком разогнаться, и прямая железная дорога вела точно к специальному выходу для него. Белые дома в лучах утреннего солнца проплывали мимо нас и оставались где-то позади. Город-чаша будто провожал нас в этот путь, словно супруга, что отпускает в далекое плаванье своего суженого. Она остается на пирсе и долго смотрит на удаляющийся парус его корабля, ожидая его возвращения. Так и Рамау долго мелькал позади и будто махал нам вслед, желая удачи.
  Мы въехали в каньон и начали постепенно набирать скорость. Нас окружали высокие гладкие стены скал, являющиеся природной защитой города и погибелью врага. Дварфы обточили эти горы так, чтобы никто не смог спокойно карабкаться по ним, и в тех или иных местах иногда мелькали едва заметные окошки смотровых ниш.
  Вот, наконец, приближался и выход из каньона, а с ним и сами Просторы Гигантов.
  - Эмиль, - обратился я к магу, который, как я и все в вагоне, не отрываясь, смотрел в окно.
  - М?
  - Смотри в то окно, - указал я на противоположное от нас. Парень удивленно посмотрел на меня. - Ты ведь хотел увидеть Гиганта... Он сейчас будет там...
  Глаза парня расширились, да и все, кто услышал меня, тут же бросились к противоположному окну.
  Вот мы вышли из каньона, и нам предстали необъятные каменистые равнины Просторов Гигантов. Казалось, нет края и предела этой ровной земле, что простиралась до горизонта. Пронзительно синее небо без туч и безжизненная земля перед нами, странный, но такой завораживающий контраст.
  А справа от рельсовика все увидели его...
  Череп...
  Огромнейший череп размером где-то с два-три моих роста.
  Большой окаменевший череп, который лежал на земле и уходил каменным позвоночником в скалу, в которую превратились остальные кости. Гиганты, Колоссы, Титаны, Создатели, Отцы Мира - как их только не называли. Они были бы просто легендой или мифом древних жителей с наскальных рисунков, если бы не эти останки. Огромные окаменелые кости, которым несколько тысяч лет...
  Все смотрели на это, раскрыв рты и не дыша от шока. Я сам также реагировал, когда впервые увидел это. Еще больше я был под впечатлением, когда мы как-то разбили лагерь внутри такого черепа. Эти создания были под сотню метров ростом, не меньше, а то и больше.
  - Как? - подал в тишине голос Эмиль. - Как такие создания могли погибнуть? Кто их убил?!
  - Не знаю, - пожал я плечами, смотря в окно. - Разные легенды ходят. Когда мы шли по Просторам, то иногда замечали другие останки. По костям можно предположить, что они с кем-то боролись, но, кто мог быть таким врагом для них, я просто не представляю.
  - Среди эльфов ходят разные легенды, - сказала Рашира. - Одни говорят, что Гиганты обезумели и начали битву друг с другом, другие, что их поразило какое-то проклятие, а некоторые заявляют, что Титанов погубили их же величайшие творения - Истинные Драконы. Но что из этого правда - никто не знает.
  - Я читал книгу Картера Меллонского 'Древние и Помнимые', там предполагалось, что Колоссов погубила собственная жадность, - нахмурился Эмиль. - Они так углубились в землю, желая добраться до ее богатств, и их поразила какая-то смертельная болезнь. Там довольно много текста и порой не все понятно. Хотя я более чем уверен, что ему просто нравилось спорить с Маркусом и Дмитрисом. Они просто выдвинули теорию о войне между Гигантами за власть, вот и пошло. Ну, это уже ученые.
  Парень слегка ушел в свои мысли, вспоминая, что он там прочел, при этом лицо его выражало многие печальные думы.
  - Я больше склонна, что это сделали драконы, - присела рядом со мной эльфийка. - Если вспомнить инцидент войны с Темным Владыкой, то все становится весьма прозрачно.
  - А что там случилось? - спросил я.
  - Просто во время битвы против армий Джулинора, когда помимо многотысячных войск объеденных жителей Свободных земель, против волн нежити, неожиданно из земли вылез дракон. Это была Императрица Вулканических Драконов Грендель. Только потому, что в одно время на поле боя были все архимаги и некроманты, им удалось убить драконицу, но ценой почти всей армии и большей части магов, которые не успели убежать. Пострадали все стороны, оттого война с Темным Владыкой была отложена на несколько десятков лет. Это был единственный случай за всю историю, когда удалось победить Истинного Дракона. В остальных периодах, когда драконы просыпались от своей спячки, никто ничего не мог сделать.
  - Я могу в такое поверить, - поежился я, вспоминая свою встречу с такой тварью.
  Огромнейший, размером с Рамау монстр, будто созданный из живого металла. Блестящий и переливающийся от солнечного света гигант, который одним своим серебряным дыханием стер половину наших войск с лица земли, а затем улетел куда-то вглубь Просторов. Мне оторвало ноги и руку, и три месяца я проходил лечение у целителей. Мы не то, что не смогли его победить, многие даже подойти к нему не смогли. Давящая мощь, ужасающая сила и размеры...
  Один такой дракон может просто стереть Свободные Земли с лица земли. Но Пророки пока молчат, так что может в ближайшие сотни лет все будет относительно спокойно. Ну, или они мастерски скрывают правду о приближающемся конце света.
  - А кто вообще эти имена драконам дал? - спросил я. - Тот Император Мифриловый, его все называли Асурой, но кто им имена-то дает?
  - Ну, - задумался Эмиль. - Вроде в античные времена многие люди поклонялись драконам, но с Эпохой Школ Истинные драконы ушли в Просторы, и их теперь редко кто видит. Причины ухода никто не знает.
  Вот оно как. Надо бы узнать об этом побольше. Вряд ли маги прогнали драконов. Тогдашние волшебники точно ничего драконам сделать не могли, да и нынешние вряд ли справятся. Но что же тогда заставило их уйти?
  Тайны, как обычно.
  - Так или иначе, - вздохнул я, - но ответа на вопрос о том, что же случилось, мы вряд ли получим. Лишь догадки и предположения.
  - Да, - кивнул Эмиль, провожая взглядом череп Гиганта. - Догадки и Предположения...
  
  ***
  
  Найти в этом чертовом городе нужный дом оказалось довольно сложной задачей даже для старшего волшебника Университета Высшей Магии. Рамау большой город, запутанные улочки и необычное строение территории, мешает нормально ориентироваться.
  Ванзу даже пришлось на ночь остановиться в ближайшей гостинице, а уже с утра отправляться на новые поиски.
  - 'Почему меня никто не встретил?' - спрашивал он себя.
  Они условились встретиться в определенном месте, но никто так и не пришел. Устав ждать, он решил сам поискать их базу, но заблудился в этих улочках, а под вечер утомился и остановился в ближайшей гостинице на ночь. Гостиница была не очень, потому толком выспаться не получилось, и маг был крайне раздражен. Даже трубка не помогала ему успокоиться.
  Все, что ему сейчас хотелось, это поскорее найти базу и высказать, все, что накипело этим недоумкам.
  Нужное место ему все же удалось найти.
  Раздраженный, утомленный и расстроенный, он вошел в здание.
  - Стоять! Кто ты... - пытался остановить его бугай на входе, но мощный телекинетический удар отбросил здоровяка в другой конец зала.
  Там был еще один охранник, но он рисковать и нападать на мага не стал, а убежал, вероятно, за подмогой, но Ванза это не волновало.
  Пройдя по коридору дальше, он нашел главный зал.
  - Что все это значит?! - с порога спросил он.
  В зале все резко остановились.
  До его прихода народ бегал и что-то делал, будто собирались куда. Как он вошел, все замерли, и повернулись в его сторону.
  - Господин Юалд? - удивленно спросил Гюнтер. Этот невысокий уже немолодой мужчина с зализанными назад волосами и сгорбленным носом вышел вперед. Ванза всегда раздражал этот самовлюбленный тип, который вел себя так будто он аристократ на сельском празднике. Всегда в своем угольно-черном костюме и белом галстуке. - Вы уже прибыли?
  - Прибыл! - раздраженно бросил маг и навис над этим типом. - Почему меня не встретили? Я три часа простоял там, а затем еще день искал это место! Какой идиот вообще написал мне адрес с ошибками?!
  - Эм... - замялся мужчина. - Прошу прощения, у нас непредвиденные обстоятельства появились, и ваше прибытие вылетело из головы.
  - Плевать, - фыркнул профессор. Он прекрасно знал, что этому типу совсем не жаль. - Где Теобальдо? Я пришел к нему, а не к тебе.
  - Господин сейчас сильно занят и не может прийти, - ответил дворецкий.
  - И это помешало встретить меня? - тихо рычал маг. Отмазка довольно глупая, все точно серьезнее, чем есть, но Гюнтер никогда правду не скажет, что еще сильнее злило волшебника.
  - Увы, - пожал он плечами нисколько, не чувствуя своей вины. - Присаживайтесь, я распоряжусь, подать чай.
  Спорить было бессмысленно, потому пришлось сесть и ждать.
  На Тео не похоже вот так резко куда-то сорваться и не озаботиться о встрече Ванза. Он ведь сам его пригласил. Так что тут, скорее всего, что-то серьезное. Тео не из тех людей, кто оскорбляют других, только чтобы указать им на какое-то выдуманное "их место".
  Слуги вновь начали что-то там делать свое, принесли поднос с чаем и закуски.
  Ванз толком поесть с утра не успел, потому все же решил поесть и выпить горячего. Это немного успокоило его расшатанные нервы.
  Вскоре народ тут утих и разбежался по своим делам.
  - Прошу еще раз прощение, что так вышло, господин Юалд, - ровным голосом сказал Гюнтер без капли раскаяния. Как обычно. Зачем Тео такой помощник Ванз не понимал, но раз надо, значит, надо.
  - Когда Тео освободится?
  - Завтра он уже будет свободен.
  - А где Уилнан? - прямо спросил Ванз.
  - Эм... Господин Норд сейчас... в темнице...
  - Темнице? - удивился Ванз.
  - Да, у него вновь случился приступ, и его пришлось временно сковать и запереть, пока он не успокоится. Вы, думаю, и сами знаете, какой он, когда у него случается обострение.
  - Печально, - вздохнул маг.
  Ему было бы приятнее находиться в компании этого маньяка, чем рядом с Гюнтером. Тот хотя бы был веселым, пусть и полным варваром, а дворецкий воплощает в себе все оттенки уныния и самодовольства. После работы в качестве преподавателя и всех этих лизоблюдов вокруг он стал ненавидеть такой типаж людей, как Гюнтер.
  - Что насчет Стеллы? Она тоже занята?
  - Да, госпожа Сальери сейчас занимается обеспечением дирижабля. Полет в Просторы Гигантов дело опасное, потому нужно подготовиться ко всему.
  Даже она чем-то занята. Мир прямо несправедлив к Ванзу, все, кто хоть немного мог скрасить его уныние, сейчас далеко.
  Придется терпеть Гюнтера.
  Ну, по крайней мере, снабжением занимается Стелла, а она человек ответственный и точно знает, каковы Просторы. Если бы такое дело доверили Гюнтеру, Ванз бы сразу же отказался лететь. Не только потому, что терпеть не мог дворецкого, а еще и потому, что тот вообще не представляет, какие Просторы на самом деле, и точно совершит непростительные ошибки.
  - Ладно. Может, хоть ты скажешь, зачем меня нужно было так резко отрывать от дел? - посмотрел Ванз на этого типа. - В сообщении Тео говорил, что вышел на след и нужно собираться, я потому и поехал. Целый год подготовки и такие резкие перемены.
  - Я не посвящен во все планы господина, - ровно ответил дворецкий. - Господин отправился на встречу с кем-то для выяснений и вернулся только вчера. Но, по его обмолвкам, он узнал необходимое.
  - Так кого мы ищем? - потер висок. - Мне ваша секретность порядком надоела. Тео сказал, что ты мне должен был все рассказать.
  - Я посчитал неразумным так распространя...
  - Гюнтер! - прищурился маг и вокруг все задрожало. - Не беси меня.
  Дворецкий побледнел и покрылся потом. Да, старшего волшебника нельзя злить. Ванз прекрасно понимал, что до уровня архимага ему никогда не подняться, таланта у него не так много, но даже старший волшебник для большинства магов недосягаемые высоты, многие только к старости доходят до такого уровня. Ванз пока еще достаточно молод, пусть уже далеко не юнец. Потому злить его не стоит. Пусть его специализацией всегда была больше теория и история, но во время войны он был не последним чародеем, пусть он не так уж сильно прославился, как его более молодые и безбашенные коллеги.
  - Хорошо, - собрался тот. - Господин ищет одного молодого человека по имени Ферокс Мейтланд. Я точно не знаю, кто это.
  Наступила неловкая тишина. Гюнтер явно ждал реакции собеседника, а Ванз только что провалился сознанием в пучины идиотизма. Такого он точно не ожидал.
  У него задергался глаз.
  Снял очки и тяжело вздохнул.
  - Гюнтер... - серьезно посмотрел на него Юалд. - Ты... идиот... Такие вещи мне надо было сразу говорить.
  - Попрошу без...
  - Ферокса Мейтланда я видел вчера. Он со мной в город прибыл. И, если бы ты мне сразу сказал, кого все ищут, я бы сразу знал, что делать!
  - ЧТО?! Нужно немедленно собрать отряд! - запаниковал Гюнтер. - Я распоряжусь...
  - И куда ты его пошлешь? - фыркнул чародей. - Они, скорее всего, уже сели на рельсовик и уехали.
  - Нет! Вчера уехал последний паровик и следующий должен быть только сегодня.
  Он достал часы и посмотрел время.
  - Уже отъехал, - заскрежетал зубами. - Ничего! Можно догнать еще! Я собираю отряд и...
  - Погоди! - осадил его Ванз. - Лучше сообщить все Тео и пусть он решит, как лучше.
  - Нет! Господин занят. А я и так знаю, что надо делать. Уж какого-то мальчишку мы поймать сумеем.
  У Ванза было желание сказать, что этот мальчишка сам Уравнитель, но решил не спорить. Пусть этот индюк сам все узнает, да и посмотреть на его неудачу будет забавно.
  К тому же ему не только с варлоком встречаться придется, рядом еще есть достаточно сильный ледяной волшебник, потому успех операции довольно сомнительный.
  Те двое молодых людей показались магу довольно интересными. Кто же мог подумать, что сам Уравнитель окажется таким молодым. Но в его уме и способностях сомневаться нельзя.
  И его друг, Эмиль, вполне себе талантлив, у него, по крайней мере, хороший потенциал и в будущем вполне себе архимагом может и станет. Ну, где-то через полвека, опыта ему сильно не хватает.
  Гюнтер убежал все организовывать, а Ванз спокойно взял чашечку чая и расслабился в кресле.
  - Может, все будет и веселее...
  
  
  
  
  Глава 12. Маленькая хитрость.
  
  Рельсовик набрал приличную скорость и сейчас на всех парах мчался вперед к Криору. День перевалил за полдень, солнце высоко над нами, а ветерок гуляет по вагону из открытых окон. В этой части Просторов довольно жарко, и хорошо, что нам можно спокойно открывать окна. Пусть мы и движемся довольно быстро, но не настолько, чтобы нас уносило ветром. Вполне себе хорошая скорость. Будто на крайне быстром коне скакать, который при этом поддерживает свою скорость постоянно и на нем с комфортом можно расположиться.
  Остальные уже отлипли от окон, так как за последние три часа пейзаж за окном никак не изменился. Мы уже проехали каменистые равнины и теперь движемся недалеко от песчаной пустыни. Смотреть особо не на что, потому каждый сейчас занимается своим делом. Кто-то читает то, что принес с собой; шумная компания недалеко от нас болтает и выпивает. А некоторые отсели подальше в угол и спокойно дремлют от скуки. Мимо нас проезжает тележка продавца с закусками и чаем. Только цены сильно завышены, чем обычно, так что покупать решаются не все. У нас благо с собой все есть, пространственные карманы вещь крайне полезная, и еда там хранится довольно долго.
  Помню, у нас случай был, когда я уже достал себе амулет, тогда у нашего отряда провизия закончилась. Ну и я, как единственный, кто озаботился сохранностью еды, и у кого она не пропала за все это время, делился ей с остальными. Некоторые уже думали орков жарить, так как свинина она и есть свинина, но у нас благо до такого никто не дошел. Не успели. Зато я слышал, как другой отряд месяц выживал в Просторах, питаясь орками. У них в отряде повар был крутой, который орков им и готовил. С тех пор шутка про 'зеленого кабанчика' у многих стала вызывать тошноту.
  М-да...
  - Сначала равнина, теперь пустыня, мне довольно сложно представить себе, как выглядят Просторы, - хмурился Эмиль, смотря в окно. - Как-то не понятно, как они все выглядят.
  - Это невозможно прогнозировать, - усмехнулся я. - Те районы Просторов, что граничат с океанами и Свободными землями, довольно обычные на вид и мало чем могут удивить. Тут даже особо опасных тварей нет, а вот чем глубже мы будем заезжать, тем более необычным будет окружение.
  - Это как? - не поняла Рашира.
  - Сейчас тут пустыня, но не удивляйтесь, если через минуту начнется метель и заметет тут все.
  - Метель?! - удивились они.
  - Погода в Просторах крайне нестабильная. Точнее, тут есть два типа погод, - начал я рассказ. - Бродячая Погода и Вечная Погода. Бродяга может возникнуть в разных частях Просторов и быть чем угодно, от дождя и града, до знойной жары и снегопада. Она может быть в небольшом месте, а может накрыть огромные территории. Такая погода может возникнуть где угодно, когда угодно и как угодно.
  Будто в подтверждении моих слов на горизонте в пустыне появились грозовые тучи, и все могли лицезреть бурю, которая бушевала и проливала огромное количество воды. Мощный ливень за несколько минут сделал в том месте небольшое озеро, а затем буря прекратилась так же быстро, как началась, а вода начала быстро впитываться в песок.
  Такое шоу заставило вагон замолчать.
  - Но не волнуйтесь, форты тут построены как раз в местах, где 'бродяги' редко бывают или они там крайне слабы.
  - А что такое Вечная Погода? - спросила Рашира.
  - Климатические зоны, где погода никогда не меняется. Там может вечно идти дождь или быть всегда холодно, или что еще. Там может все быть стабильно и приятно, а может случиться форменный кошмар, когда с неба дождем бьют молнии.
  - Ха! Дождь из молний? - скептически настроился маг. - Это как-то не научно.
  - Может и так, - согласился я. - Такого места я не видел, но так рассказывали те, кто давно живет в Просторах. Говорят, есть места, где всегда день и где всегда ночь, где нет воздуха, где все наполнено ядовитым газом или где земля плавится от магмы.
  - А с чем это связано?
  - Без понятия, - развел я руками. - Старшие предполагали, что это или из-за действий Гигантов, которые тут экспериментировали, создавая жизнь, или же, что это драконы своим сном влияют на то, что находится вокруг. Типа места с постоянной климатической зоной могут быть место сна драконов. Отчасти этому есть подтверждение, - хмыкнул я, вспоминая тот случай. - В месте, где проснулся Мифриловый Император Драконов, находились огромные залежи минералов, который, как скалы, росли из земли. Или это дракон своей энергией создал все это или сам нашел такое место и просто лег там спать. Точно сказать никто не может. Не все маги, как Ванз, стремятся в Просторы для их изучения, так что многие тайны этого места так до сих пор и остались нераскрытыми.
  - Ого!
  Похоже, меня слушали не только мои друзья, но и все в вагоне.
  Да уж, вот так я и стал центром внимания. Народ проникся сущностью этого места.
  - Эй! Смотрите! - крикнул кто-то, из пассажиров, уставившись в окно.
  А посмотреть там действительно было на что.
  В нескольких сотнях метрах от нас, в пустыне, из песка начали выпрыгивать какие-то твари. На вид это было похоже на какой-то гибрид из ящерицы и скорпиона, задняя часть была скорпионья, с большим хвостом с жалом на конце, а передняя принадлежала шипастой ящерице. Размеров около пяти метров в длину. Они выпрыгнули из песков и побежали вперед, быстро передвигая всеми своими конечностями. Целая стая таких вот жутких и неприятных тварей, которые явно бы напали и на нас, но по какой-то причине они нас не замечали.
  Это что, и есть их система защиты рельсовика? Если так, то я впечатлен.
  ВЗРЫВ!
  Пустыня будто взорвалась, и из нее вырвались создания еще более странные и невероятные. Если все испугались этих скорпиящеров, то теперь они осознали, что эти тварюшки даже милые и безобидные по сравнению с этими.
  Огромные создания зеленоватого оттенка, похожие на огромных скатов! Эти поистине громадные твари как будто в воде выныривали из песков и съедали этих скорпиящеров. Они выныривали из пустыни как дельфины, поднимая волны песка, и также плавно погружались обратно. И такой монстр был не один, десятки, если не больше этих гигантов, выпрыгивающих из песка и сотрясающих земли вокруг.
  - Экосистема Просторов во всей своей красе, - хмыкнул я.
  Все повернулись на меня.
  - Это песочные дракончики, - пояснил я.
  - Дракончики?!
  - Ну, технически почти все твари, бегающие по Просторам, являются драконами, только разных видов. До Истинных Драконов этим вот, как мне, до звезд бежать, магией почти не владеют, да и живут только в пустынях. Они людей не едят, мы им тупо на один зубок, но если будет идти армия, то они могут и закусить толпой. Сильный съедает слабого - закон живности Просторов.
  Народ побледнел от моих слов.
  Не понимаю, чего они так реагируют.
  Дварфы же не дураки, чтобы не понимать, как опасны Просторы, потому и наверняка проложили железную дорогу в тех местах, где проходят линии разных территорий, чтобы не привлекать внимание созданий.
  - Да успокойтесь вы, песочники обитают только в пустынях, твердый грунт они не любят и к нам приближаться не станут, - попытался я их успокоить. Лучше не говорить им пока, что тут есть монстры и пострашнее, которые как раз могут обитать там, где мы едем. Если скажу это, народ может пешком понестись обратно.
  Мои слова не очень успокоили пассажиров.
  Все расселись по местам, пытались успокоиться.
  Теперь мне ясно, почему так немного народа пользуется этим транспортом. Стресса от такого много, вот и седые приезжают все. Какие нынче люди нервные.
  - Хм? - отвлекся я от созерцания вида.
  Из соседнего вагона раздается какой-то шум. Видать, кто-то с кем-то дерется.
  Пойти проверить?
  Ну, наш вагон это пока не трогает, так что мне незачем вмешиваться.
  Народ же думал о своем, а я просто смотрел в окно.
  - Ферокс, - обратилась ко мне Рашира. - Мне всегда было интересно. Вас, варлоков, делали только четырех видов: Рычащие Псы, Стальные Быки, Ночные Вороны и Ревущие Львы. А были ли еще какие-то отряда или уникумы?
  - Были, разумеется. В основном это те, кто был варлоком еще до войны, - ответил я. - Эти ребята часто более опытные и возглавляли небольшие взводы, но чаще они управляли обычными солдатами, так как не владели способностями для понимания работы основных отрядов. Были те, кто сами стали варлоками, заплатив гравировщикам, и способности у них были свои, но такие в отряды не входили, так как могли помешать слаженной работе отрядов.
  - Папа еще рассказывал, что иногда маги делали эксперименты или пытались адаптировать варлоков под текущие проблемы.
  - Это ты про Нашествие Элементалей намекаешь?
  - Ага.
  - А что за Нашествие? - не поняла эльфийка.
  - Да, орки, поняв, что с варлоками просто так и не справиться и тролли им не помеха, придумали, или Центора придумал, призывать огромных элементалей. В основном они призывали ледяных, уж не знаю почему. Вот наши маги и создали несколько особых Псов, души которых были практически срощены с духами огня. Таких делали исключительно из взрослых магов, так как подростки просто не обладали нужными знаниями и техниками. Да и я слышал, что это весьма опасно.
  - Это точно, - кивнул Эмиль. - Шаманы Аэса могут соединяться с духами стихий и получать их силу, но даже так это большая нагрузка. А тут постоянно быть слитым с духом... Думаю, им было крайне нехорошо.
  - Именно поэтому на такое шли только добровольцы, и большая часть погибла на войне.
  - Печально.
  Тут не поспоришь. Я таких варлоков, увы, не встречал. Война шла в разных местах, и бывали случаи, когда варлоки даже из одного поколения никогда не видели друг друга. Да и Нашествие Элементалей я не видел, в это время был в другом месте. Но многое о них слышал. Знаменитый варлок Огненная Гиена, говорят, убил много таких ледяных великанов, да и могучим воином был.
  Разговор как-то сам собой увяз, и народ вернулся к своим делам.
  Ехать нам еще долго, так что можно и подремать...
  
  ***
  
  - Настройка контура закончена, господин! - громко отрапортовал солдат, одетый в темную легкую униформу.
  - Да-да-да, - махнул рукой Морис. - Я слышал, не мешай, нужно закончить расчёты.
  Маг не отвлекался от своего дела и продолжил складывать и перемножать числа, записывать все результаты и что-то рисовать на разровненном камне. Сотня бойцов прикомандированных к нему выполняли все необходимое по его приказам. Исполнительные ребята, эти наемники, быстро все делают. Гюнтер не пожалел денег, чтобы нанять хороших помощников, делают все четко и правильно, а главное, когда начнется все действие, они сами все и сделают, а Морис спокойно дождется окончания их работы и вернет всех назад.
  Плевое дело.
  Зато за те деньги, которые обещал Гюнтер, можно будет закрыть все свои карточные долги. Этот раздражающий дворецкий может быть тем еще снобом и гадом, но контракты он исполняет честно, и круглая сумма уже ждет Мориса. Всего-то надо доставить этих ребят на рельсовик и вернуть обратно с пленником.
  Плевое дело.
  Ну, может, не такое плевое. Все же телепортировать пятьдесят человек на движущийся с большой скоростью транспорт не так просто, но у Мориса есть опыт подобного. Пусть с рельсовиком он работает впервые, но за много раз проделывал такие расчёты для захвата дирижаблей. Тут принцип тот же самый. Главное, точно выверить время и место, а затем все дело простое.
  Плевое дело.
  Все же Морис Лагунский весьма хороший Пространственный маг и собаку съел на подобных вещах, потому в преступном мире у него всегда есть заказы. А своему знакомому можно и услугу оказать за такие-то деньги.
  Через несколько минут расчёты были закончены. Молодой волшебник поднялся и жестом подозвал солдат встать в центр круга.
  - Ну-с, начнем, - потер он руки, поправил свою маску и светлую мантию. - Готовьтесь к встряске, ребята! Сейчас будет весело...
  
  ***
  
  Из дремы я вышел рывком!
  Бах!
  Какой-то странный звук, идущий с крыши, разбудил меня. Будто что-то упало на нас, но мы скалы пока не проезжали и сверху вроде ничего упасть не должно. Может, какой летающий монстр напал на нас?
  Звук услышал не только я, и теперь народ переглядывался и волновался.
  Сфера ощущений!
  Раскрываю свою гравюру и сканирую округу.
  На крышу кто-то приземлился. Несколько человек. Так же случилось и на соседних вагонах, сколько позволяла мне окинуть Сфера.
  Через несколько секунд в окна влетает несколько человек, одетых в черное с масками на лицах! Они ногами разбивают стекла и залезают внутрь, затем быстро достают арбалеты и стреляют в людей!
  - А-а-а-а!
  - Бандиты!
  - Помогите!
  Люди закричали и ломанулись от них, но выход из вагона заблокировали другие.
  Многозарядные арбалеты выстрелили всего по разу, и убило троих!
  - Не двигаться всем! - крикнул один из них. Пятеро вооруженных людей захватили всех, их коллеги сейчас делают то же самое в остальных местах. Крики и паника идут отовсюду. - Если не хотите, чтобы еще кто-то умер, покорно выполняйте наши приказы! Все на пол!
  Я, Рашира и Эмиль переглянулись.
  Мы подождали чуток, когда все лягут и остались сидеть.
  - Эй! Вам что, особое приглашение?! - крикнул один, из напавших, наводя на нас арбалет.
  Блинк!
  Моментально оказываюсь перед ним и ударом кулака просто вбиваю его голову в стену! Второй выпускает в меня сразу три болта, на пути которых я выставляю Щит, а затем этим же щитом отшвыриваю гада вглубь вагона, где он ломает свою спину об одно из кресел. Эмиль тут же прыгает в сторону и запускает во врага сосульку, от которой тому приходится уклоняться. Рашира в этот момент высоким прыжком прыгает на потолок, от которого в следующий миг отталкивается и молнией пролетает между двумя другими врагами. Те даже не сразу поняли, что их шеи оказались перерезаны двумя серповидными клинками.
  На Эмиля напал последний тип, увернувшийся от сосульки, и попытался навязать магу ближний бой, чему тот особо не противился. Волшебник отбивает его хук, а затем, схватив его за ногу, просто замораживает ее Ледяным прикосновением.
  - А-а! - только и смог вскрикнуть мужик, перед тем как Эмиль воткнул ему в лицо свой кинжал.
  Парня начало слегка мутить, но он быстро пришел в себя.
  - Окажите помощь раненым! - отдал я приказ, а затем переместился в соседний вагон.
  Мы ехали почти в предпоследнем вагоне, так что перед тем как двигаться вперед, надо прикрыть тылы. С этой пятёркой я справился легко, они явно не ожидали встречи с варлоком и вообще расслабились, посчитав захват легким.
  Как закончил там, вернулся к своим, но уже с пленником.
  Бросил его на пол и сломал ему руку ударом ноги.
  - Кто вы, сколько вас и зачем пришли? - спросил я, все еще сдавливая его перелом своим ботинком.
  - Аррр! - зарычал мужик. - Да пошел ты...
  - Ну, тогда буду ломать тебя, пока не запоешь, - мрачно сказал я.
  Но в следующий миг парень, что-то раскусил и отрубился. Я сначала подумал, что он отравил себя, чтобы не болтать, но это оказалось какое-то сильное снотворное с обезболивающим. Бить его теперь бесполезно, не проснется от этого.
  - Штрафники, - сказала Рашира. - Те, кого выгнали из гильдий за преступления или предательство, мусор, который никому не нужен. Они, скорее всего, сами толком ничего не знают. Таких выгоняют из гильдии, и они готовы пойти на все, чтобы на плаву остаться, так что делают что угодно. Допрашивать бесполезно, скорее всего, они даже лица заказчика не видели, только их командир владеет всей информацией.
  Быстро вооружаемся. Судя по звукам, в каких-то передних вагонах слышны звуки боя. Видать, не только мы сражаемся внутри. Ну, это не удивительно, ведь в рельсовик с нами заходили и другие авантюристы, кто направляется в форт Грив.
  - Значит, никакой пощады, - фыркнул я. Прислушиваюсь к ощущениям, полностью раскрывая гравюру. - Большая часть сейчас на крыше. Я займусь ими, а вы разберитесь с теми, кто внутри.
  - Сделаем, - кивнула южанка. - Удачи.
  - И вам.
  Блинк!
  
  ***
  
  Он исчез и появился где-то на крыше, а Эмиль с Раширой остались в вагоне.
  Как только он ушел, Эмиль схватился за спинку дивана и постарался отдышаться. Пока друг был тут, он еще держался, но сейчас ноги немного подкосило.
  - Эмиль! - к нему подскочила Рашира. - Ты как?
  - В норме, - слегка вымученно улыбнулся он. - Сейчас приду в себя.
  - В первый раз убивал? - забеспокоилась девушка.
  - Да, - вздохнул он. - Сейчас соберусь.
  - Может, тебе лучше остаться ту...
  - Нет! - твердо заявил он. - Мне гордость не позволит оставаться в стороне!
  Все же, заставив себя встать прямо, он собрался с духом.
  - Пошли.
  - Ну, как знаешь, - пожала она плечами. - Позаботьтесь о раненых и уходите в последний вагон!
  Пассажиры тут же поспешили выполнять.
  А они двинулись к двери вагона...
  
  ***
  
  - 'Он держится', - хмыкнула Рашира, искоса посматривая на Эмиля.
  Молодой волшебник явно впервые отнял жизнь разумного, и это все же сказывается на нем, но он неплохо держится и уже почти справился со стрессом. Видно, что парень хоть и очень хорошо обучен и действует, как надо, но опыта у него мало. Нужно за ним приглядывать и прикрывать, а то Себастьян будет крайне не рад потерять сына в такой ситуации.
  Останавливать его или оставлять тут бесполезно, все равно пойдет, а если вырубить, то никогда не простит. Такие, как он, крайне гордые и не позволят собой помыкать как ребенком. Но все равно нужно будет озаботиться его безопасностью.
  - 'Нужен еще человек для прикрытия', - подумала она.
  Скорее всего, в последующих вагонах такого человека они найдут. Шум битвы внутри, ей отчетливо слышен.
  - 'Кто же они такие? Неужели Хозяин Проходимцев нанял их?'
  Лютер, конечно, мог бы, но это совсем не его стиль. Он хотя бы попытался сделать дело тихо. В конце концов, разъяренные нападением на рельсовик дварфы причинят ему в десять раз больше неприятностей, чем одна южная эльфийка.
  - 'Надо поймать их командира и допросить, он точно что-то знает'...
  С такими мыслями она и открыла дверь...
  
  ***
  
  Попав на крышу, я тут же схватился за выпирающую трубу, чтобы удержаться и не улететь. Сильный ветер ударил в лицо и сносил меня назад, будто пытаясь сбросить меня. Я словно на лихого коня попал, который не рад новому наезднику и пытается скинуть.
  Ветер, тряска и постоянные движения вагона, все это мешает стоять, но к такому можно привыкнуть. Я как-то сражался на борту корабля во время шторма, потому некий опыт устойчивости на шатающейся поверхности у меня есть. Главное, слишком долго на крыше не стоять и постоянно двигаться, так я буду более эффективен. Благо, Блинк мне в этом отлично помогает.
  Врагов я увидел сразу же. Несколько наемников, пристегнутые к крышам тросами с магнитным креплением. Они стояли по несколько человек на каждой крыше, вооружены арбалетами, короткими мечами и какими-то перчатками у каждого на левой руке. У всех маски на лицах и, не смотря на легкость униформы, она кажется достаточно крепкой.
  Разгон Реакции!
  - Поехали...
  Блинк!
  Перемещаюсь к ничего не подозревающим противникам.
  Появляюсь между двумя врагами и резко выхватываю короткий меч и срубаю голову первому, а затем, выхватив метательный нож, втыкаю второму в шею. Резко выдергиваю и кидаю его в третьего врага.
  Четвертый уже заметил меня.
  - ВРАГ! - крикнул он, наведя на меня арбалет.
  Рывок!
  Быстро сокращаю дистанцию и толкаю его плечом, попутно разрезая его удерживающий тросс.
  - АААаа! - наемник улетает с поезда, а я устремляюсь дальше.
  Блинк!
  Появляюсь позади еще двоих и ударом сразу двух коротких мечей рассекаю их спины.
  Щит!
  Выставляю защиту, спасаясь от прилетевших болтов. Враги не сразу поняли, что у меня есть защита и выпустили еще один заряд из арбалетов, но меня уже на месте не было.
  Блинк!
  Быстрым движением перерубаю тросы и толкаю врагов ударом ноги.
  Блинк!
  Насаживаю на мечи еще одного и затем использую его тело как щит для болтов.
  Мужик вскрикнул от боли, но тут же затих, а затем я использовал его труп как метательный снаряд.
  Наемники уклонились от тела коллеги, но перестали стрелять.
  Сокращаю дистанцию и отрезаю одному руку, а второму подрубаю ногу.
  Третий успел достать свой меч и парировал мою атаку.
  Удар! Удар! Удар!
  Не даю ему даже вздохнуть, а он только защищается не в силах ответить. Пусть, какое-то мастерство у него есть, но сила моих ударов для него слишком велика.
  Удар!
  Мой левый клинок хорошо ударил по его мечу, чем отсушил ему руку, а правый меч закончил дело.
  Убираю оба меча в ножны и резко прыгаю в сторону, будто собираясь покинуть рельсовик.
  Блинк!
  Появляюсь позади очередной группы противников, и они в спины получают мои метательные ножи.
  Приземляюсь на ноги и устремляюсь дальше.
  Сражаться на рельсовике не очень удобно, тряска и неустойчивость опоры несколько мешает. Но постепенно врагов наверху становится все меньше и меньше. Те, кто позади что-то кричат в амулеты связи и зовут на помощь, но на саму крышу забраться быстро невозможно, если тоже не владеешь Блинком, а магов среди них явно мало. По крайней мере, есть тот, кто всех сюда перенес, но он вряд ли быстро все сделает.
  Поняв, что помощи им ждать неоткуда, те, кто остались, резко сменили тактику.
  Группа из шести бойцов активировали магические щиты, примерно, как у меня, а затем встали спиной к спине, доставая арбалеты. К чему было такое построение, я не совсем понимаю, но, видать, их так учили.
  Но им же от этого и хуже.
  Блинк!
  Это элементарно...
  Просто...
  Делай, как обычно и все получится.
  Пять лет уже я не использовал этот прием, но его исполнение навсегда отпечаталось у меня в голове.
  Ветер окутывает меня, когда я на пару секунд даю своему тело свободно падать. Мне нравится этот миг полета. Будто ты окунаешься в небо, окутываешься его прохладным покрывалом, спасаясь от жара битвы...
  Достаю цвайхандер, и, используя его как груз, заставляю свое тело закрутиться.
  Ну, вот инерция набирается, и я ускоряюсь!
  Дальше все просто.
  Главное знать один трюк....
  
  '- Эй, Ферокс, хочешь, я расскажу тебе один секрет? - спросил Леон. Этот маг-гравировщик всегда странно улыбается, будто он знает то, что не знают другие.
  - Секрет?
  - Да, очень забавный, - злобно улыбался он. Как и всегда, в такие моменты он лицом напоминал змею. - Тебе это понравится...'

  
  Выплываю из воспоминаний и устремляюсь вниз!
  Враги стоят спиной к спине, держа щиты. Они просто так не дадут мне пространства для маневра, а долбиться в защиту дело бестолковое.
  Отпускаю левую руку от рукояти и складываю два пальца, указывая ими на врагов.
  
  '- Все, что тебе нужно... - говорил Леон, - это удачный выстрел...'
  
  Воздушный Взрыв!
  Со стороны это почти никак не проявилось для окружающих.
  Лишь звук странного хлопка позади обороняющихся, прямо между их спинами.
  А затем неведомая сила толкает их вперед.
  Многие даже не успели осознать, что они, сами того не желая, сделали полшага вперед. Всего полшага, но мне этого было достаточно...
  Последнее, что успевают заметить враги, это мой меч, появившийся между их рядов...
  Инерция, скорость и сила уже были набраны, а потому остановить этот удар просто невозможно...
  Всего один круговой взмах, и тела врагов оказываются, разрублены, пополам...
  Фонтаны крови бьют в небо, окрашивая все вокруг рубиновым цветом, и подхватываемая ветром жидкость разносится по крышам всех задних вагонов. Тела падают куда-то вниз и разлетаются по Просторам, и вскоре будут съедены местными тварями, которые не побрезгуют бесплатной едой.
  Простой трюк и никакого мошенничества. Трюк, позволяющий упростит применения Уравниловки.
  Да, моя седьмая гравюра - Воздушный Взрыв.
  Не сказать, чтобы прямо уж особо невероятное заклинание. Обычная магия воздуха 2-го Круга. Одно из самых простых заклинаний, какие только можно применить. Сжимаешь воздух в определенной точке, а затем отпускаешь, создавая небольшой взрыв воздуха. Чем дольше держишь и сжимаешь, тем сильнее будет взрыв, потому в полете, получается, только немного толкнуть врагов, а не разметать или убить. Но для Уравнения это идеальный способ расчистки.
  Основная проблема при применении Уравниловки не в сложности трюка, а в том, что для него просто не хватает места. Те, кто стоял спереди, всегда подпираемы теми, кто стоят позади, и потому Псу нужно сначала найти место для атаки, и то, те, кто стоят сзади, могут достать во время появления. Поэтому многие и погибали во время применения этого приема, но благодаря Воздушному взрыву можно врагов оттолкнуть и вывести из равновесия, делая их на полсекунды неспособными атаковать. А полсекунды в бою - это маленькая вечность...
  Леон сказал, что он предлагал сделать Воздушный взрыв одной из обязательных гравюр, но к нему не прислушались. Ведь он просто обычный молодой гравировщик, а не мастер с многолетним опытом. Да и то, сам он был черт его знает откуда. О Леоне мало что известно, а он и не любил о себе рассказывать.
  Ну и ладно.
  А пока надо закончить тут зачистку крыш.
  Устремляюсь дальше. Враги уже отошли от шока и перезаряжают арбалеты, но их немного осталось...
  
  
  
  
  Глава 13. Освобождение вагонов.
  
  Влетев в следующий вагон, Рашира молнией устремилась к противникам.
  Те даже не успели понять, кто это, как два клинка-полумесяца рассекли их сонные артерии и фонтаны крови ударили в потолок. Ударом ноги она отправляет одного в открытое окно, а метательный сенбон втыкается в лицо последнему. Девушка чуть ли не моментально расправилась с врагами в этом вагоне, а Эмиль даже толком моргнуть не успел.
  Но отходить от плана не стал и продолжил чтение заклинания.
  - Хладный и мертвый, ты покрываешь озера и реки, сковывая мир! Кемен Хелсе!
  Прикоснувшись к полу, от него тут же в сторону двери ударила волна холода, покрывая пол коркой скользкого льда. Рашира же по креслам вернулась к нему.
  Привлеченные шумом в этом вагоне, в него тут же устремились враги и не успели они войти, как попадали на скользком полу. Толкаемые товарищами в спину в вагоне образовалась куча-мала из тел, которые пытались подняться, но все только усугублялось, встать никто не мог.
  А маг и не собирался им этого давать!
  - Комон Лоссен!
  Снежный ком сорвался с его рук и, собирая окружающий лед, по которому он катился, начал стремительно расти. Увидев быстро приближающуюся опасность, наемники попытались уйти, но паника и лед сделать этого не дали, и большой шар врезался в них! Враги оказались скованны снежной ловушкой и не могли освободиться из нее, а Эмиль еще и добавил, когда подошел, превратив плотный магический снег в лед.
  - Неплохо, - хмыкнула Рашира. - А они не выберутся?
  - Лед магический. Как минимум, полчаса таять не будет, а обычным огнем его не растопить. Их ждет переохлаждение и обморожение, но вряд ли нас волнует их здоровье.
  - Надеюсь, они додумались надеть теплое белье, - усмехнулась южанка.
  Наемники, услышав ее слова, явно испугались за сохранность их репродуктивных функций, но сделать в таком положении никто ничего не мог.
  - Все уходите в задние вагоны! - приказала эльфийка пассажирам.
  Те сами поспешили уйти подальше, да и из переднего вагона тоже народ ушел.
  Маг и убийца же двинулись дальше. Вагонов осталось не так много, а впереди еще и шум слышен, потому нужно поспешить на помощь.
  - 'Черт, а я ведь когда-то читал книжку, где был захват рельсовика', - вспомнил Эмиль. Он потому и поехал через Рамау, потому что захотел своими глазами увидеть ту махину, о которой читал в дварфийских книжках. Но он и предположить не мог, что сам окажется втянут в такое вот. - 'Приключения сами меня нашли. Мне радоваться или плакать?'
  Вопрос был сложным, и ответ никак не приходил, а потому обдумывание лучше оставить на потом.
  В пятом вагоне перед ними слышались звуки боя. Там кто-то дрался с переменны успехом.
  - Держи ее! - кричал кто-то. - Эта тварь моему брату челюсть сломала!
  - Сейчас развлечемся-а-а-а-а! - усмешка превратилась в крик, и чье-то тело куда-то полетело.
  Дальше был звук удара и рык, будто зверь какой-то.
  Эмиль и Рашира тут же влетели в вагон.
  Там семерка наемников, пытались схватить какую-то девушку. Та была высокой, довольно сильной на вид, и крепкие мужчины никак не могли ее повязать. Двое валялись на полу, трое пытались ее схватить, а еще двое стояли недалеко от входа и не знали, как помочь.
  Враги тут же заметили прибывших, и двое у входа напали.
  Увернувшись от тычка кортика, Эмиль хватает руку врага и замораживает ее, а Рашира, ударив своего врага в пах, моментально деморализует его. Вскоре новых действующих лиц заметили, и остальные, и напали, но отвлекаться от первоначально цели было не лучшей идеей, и девица швырнула в окно еще одного, а кто-то из пассажиров поставил бегущему наемнику подножку.
  Последний попытался сдаться, но разьяренная девушка выкинула и его из рельсовика. Лучше не смотреть на его приземление, так как оно вышло весьма жестким.
  Теперь в более спокойной обстановке удалось рассмотреть незнакомку.
  Это оказалась довольно высокая девушка с каштановой гривой растрепанных волос. Весьма сильная на вид, довольно красивая, и даже шрам пересекающий уголок губ ее внешность не портил. Одета она была в грубые штаны, серую рубашку, и кожаный нагрудник, который скорее не защищал, а придерживал большую грудь.
  Осмотрев высокую ее, Эмиль не мог не отметить, что девушка была крайне привлекательной и опасной. Уж что-что, а неприятности он чуять умел. Он как-то лазил к одной аристократке на балкон и всегда уходил до того, как прибудут ее родители.
  - Амазонка из Аэса, - хмыкнула Рашира. - Такие, как вы, редко покидаете свои горы.
  - Пф, - фыркнула амазонка и пошла к сваленной куче сумок и стала там что-то искать.
  Эмиль вспомнил, кто такие Амазонки. В Аэсе проживает множество племен и кланов воинов, которые не всегда дружны между собой, но когда начинается война, угрожающая всему королевству, то они весьма быстро объединяются против общего врага. И вот Амазонки - это воинствующие женщины, проживающие отдельно от мужчин. Племена весьма сильных и опасных дам, которые мужчин считают мусором и вообще только для размножения используют. Они считают себя потомками великих Валькирий, божественных воительниц, спустившихся с небес, дабы защищать смертных от зла. Но что из легенд, правда, а что вымысел, не ясно.
  Их общество весьма закрытое, и они редко покидают пределов Аэса. Сам Эмиль амазонок никогда не видел, но, по словам отца, некоторые такие девушки воевали, а кто-то даже варлоком был.
  Вскоре девушка закончила обыски. Достала из вещей большой и на вид весьма тяжелый лук и колчан стрел, а также небольшой боевой топорик.
  Поднявшись, она мрачно посмотрела на Эмиля, будто сдерживаясь, чтобы не ударить его.
  - 'Лучше к ней особо не приближаться. Доверю переговоры Рашире', - логично рассчитал он.
  Эльфийка и сама все поняла, и вышла вперед.
  - Я Рашира, а он Эмиль, - указала она на парня. - Мы рельсовик очищаем. Поможешь?
  Девушка о чем-то несколько секунд думала. Видно, что компания Эмиля ее не особо устраивает, но выбор тут небольшой.
  - Зефира... - представилась она. Голос у нее весьма приятный, хоть в нем и скользит неприкрытое раздражение. - Я прикрою.
  Эмиль по здравому смыслу промолчал, чтобы зря не провоцировать.
  Они двинулись дальше. Видать, наемники из следующего вагона думали, что в соседнем все под контролем, и не реагировали на шум внутри, потому сильно удивились, когда в дверь влетели совершенно незнакомые противники.
  Зефира тут же выпустила стрелу из своего лука и точно попала во врага с арбалетом, просто пригвоздив его к стене. Ее лук просто невероятно тугой, а сила у девушки еще какая, раз может так стрелять.
  Наемники же подскочили, но второй враг был также пронзен выпущенной стрелой.
  В этот миг Рашира молнией устремилась к противникам, подлетев в воздух и оттолкнувшись от потолка. Она приземлилась среди врагов и с невероятной скоростью начала убивать их.
  Несколько противников успели выстрелить из арбалета в Зефиру, а та уже собиралась отпрыгнуть, как вперед выступил Эмиль.
  - Рамба! - произнес он и перед ним выросла ледяная стена, от которого болты и отскочили. Следом он сделал движение руками вверх, и стена зависла в воздухе, а тем толкнул ее руками. - Рата!
  Ледяная стена тут же полетела во врагов, сбивая их с ног, а затем раскололась на маленькие кусочки, сделав противников легкой добычей для стрел.
  Перерезав горло последнему, Рашира закончила с врагами.
  - Пф, Мортемские шаманы, - пренебрежительно фыркнула Зефира и пошла вперед.
  Эмиль только вздохнул.
  Пытаться что-то доказывать и объяснять бесполезно, особенно сейчас.
  Звуки боя вновь послышались из соседнего вагона, и все вместе они устремились туда, а там активно шли бои.
  Десяток захватчиков боролись с группой бойцов, которые отняли оружие у своих врагов и сейчас давали им отпор. Возглавлял сопротивление уже знакомый Эмилю командир наёмников Гаеш Костолом, с которым они в караване путешествовали. Бойцов у Гаэша сейчас было меньше, чем наемников, и свое оружие они сдали в багажный вагон, потому отбивались, чем могли.
  Новоприбывшие тут же устремились на помощь.
  Ударом топорика Зефира отрубила руку по плечо у арбалетчика, а Эмиль запустил три сосульки в других. Тем временем Рашира ловко проскочила через сражающихся и спасла Гаэша, на которого пытались налететь со спины.
  Сам Гаэш, будучи крупнее и сильнее своих врагов, использовал одного из них как оружие и им отбивался от остальных, а его люди пытались командира прикрывать, пусть не всегда у них получалось. Несколько убитых валялось на полу.
  Захватчики не продержались долго и вскоре были уничтожены, а некоторые, увидев мага, сами сдались, не решаясь идти против магии. Всех, кто сдался, быстро разоружили и связали.
  - О! Господин Неоран! - улыбнулся Гаэш, выкинув труп врага, словно это была какая-то тряпка. Хотя после того как он побывал в руках знаменитого Костолома, вряд ли у него остались целые кости. - Рад вас видеть тут.
  - Я тоже вам рад, господин Гаэш, - поздоровался Эмиль. - Вы в порядке?
  - Со мной ничего не станется, но мои люди пострадали, - нахмурился бородач. - Подлые враги напали, когда мы были без оружия и многие отдыхали. Несколько погибло, а другие ранены, но, кто в строю, готовы к бою!
  - Вагонов осталось немного: один обычный вагон, вагон-ресторан и купе, так что немного осталось, - пожала плечами Рашира.
  - А где господин Мейтланд?
  В этот момент мимо окна пролетают чьи-то куски тел, забрызгивая окна кровью.
  - Вопрос снимается.
  - Тогда вооружайтесь и вперед.
  Вооружиться вещами врагов было не особо удобно, так как кроме арбалетов, коротких мечей и кинжалов у них ничего толком не нашлось, но это лучше, чем ничего.
  Эмиль влетел в вагон первым, так как уже приготовил заклинание.
  - Херимал! - произнес он, и из его рук в воздух полетело множество небольших блестящих снежинок, которые тут же заполонили весь вагон. - Ликума!
  Яркая вспышка света, и весь вагон моментально был заполнен множеством переливающихся бликов, ударившись по глазам всех, кто их закрыть не успел.
  В следующий миг внутрь залетает Зефира с арбалетчиками и меткими выстрелами убивают большинство захватчиков, коих тут оказалось немало.
  А затем остальные бойцы добили тех, кто остались.
  Отлично сработано. Такому трюку Эмиля отец научил. Точнее, он рассказал о нем, а Эмиль как следует его отработал. Заклинание Ледяной Взвеси, которое больше относится к декоративным заклинаниям, а затем вспышка света, и, все кто не закрыл глаза, ослепли на пару минут. На улице такой трюк сработал бы не очень, но тут получилось неплохо.
  - 'Папа всегда говорил, что побеждает не тот, кто знает самые крутые заклинания и у кого больше сил, а тот, кто лучше умеет пользоваться тем, что умеет. Даже самое безобидное заклятие может стать оружием в руках профессионала'.
  Зачистив врагов, они уже думали двинуться дальше, как дверь сама распахнулась, и в нее влетают арбалетные болты!
  Все тут же прячутся и уходят с линии огня.
  - Внимание! - из соседнего вагона послышался громкий искаженный магией голос. - У нас заложники!
  Применив заклинание 'Пронзающего взора' всем открылся вид того, как в вагоне-ресторане дюжина захватчиков закрылись заложниками. В центре стоял тип с самой лучшей экипировкой, который, скорее всего, и являлся их командиром. Он держал за волосы какого-то подростка и прижимал к его шее кинжал. Бандиты перевернули все столы и организовали себе укрепления, за которыми они спрятались, выставив пленников.
  Ситуация не лучшая и действовать опрометчиво нельзя.
  - Мы готовы к переговорам! - продолжил их главный. - Пришлите к нам парламентера!
  Народ переглянулся. Видно, что ни у кого толкового опыта переговоров не было. Гаэш может и попытался бы, но это явно не его профиль работы.
  - Я пойду, - сказал Эмиль.
  - Вы уверены, господин Неоран? - нахмурился Гаэш.
  - Не стоит рисковать, Эмиль! - заволновалась Рашира.
  - Не волнуйтесь, - ободряюще улыбнулся маг. - Я же аристократ, меня учили вести переговоры и общаться.
  Все явно засомневались в его словах, но спорить не стали. Рашира так вообще приготовилась, в случае чего, парня спасать, а тот был уверен, что справится. Ведь как действовать, он точно знал.
  - Не стреляйте! Мы отправляем к вам парламентера! - крикнул Гаэш.
  Кивнув, Эмиль вышел вперед и уверенным шагом вошел в вагон к врагам.
  Шаг. Шаг. Шаг.
  Глубокий вдох и поднятые вверх руки.
  Кинжал и гладиус падают на пол, как подтверждение благих намерений.
  Резко вскинув руки, с них срывается несколько сосулек, которые попадают точно в захватчиков, пробивая им головы, но, не задевая заложников. Стены вокруг забрызгало кровью и остатками мозгов, как и пленников. Тела падают на пол вместе с оружием, которое они держали.
  Большая часть бандитов оказалась убитой, а остальные стояли и с шоком смотрели на все это.
  - Кто-то еще хочет вести переговоры? - спросил он, а рядом с ним появилось еще несколько сосулек.
  Оставшиеся захватчики переглянулись. Под масками не видно, но зато если прислушаться, то скрип их мозгов можно легко услышать.
  На пол полетели арбалеты и ножи, а сами захватчики подняли руки и легли на землю.
  - Чудесно, - улыбнулся Эмиль.
  Остальные уже вошли в вагон, и у всех почему-то были весьма большие и удивленные глаза. Они с шоком смотрели на него, как и пленники.
  - Эмиль, - подала голос южанка. - Кто научил тебя так вести переговоры?
  - Папа, - честно признался аристократ, не совсем понимая, почему все так себя ведут. Папа ведь отличный полководец с огромным опытом, так что отлично преподавал ему науку, как побеждать и выживать.
  - А так метать сосульки?
  - Этому мама научила.
  Народ ушел в астрал и некоторое время никак не реагировал.
  - Напомни мне, потом рассказать тебе, как нужно вести переговоры, - покачала головой эльфийка.
  - А что не так? - он искренне не понимал, чего все так удивлены.
  Он проходил вполне себе обычные тренировки, которые наверняка проходили все, у кого родители столь же опытны. Хотя он немного засомневался, что кто-то еще кроме него тренировался в почти реальных условиях.
  - Потом...
  - Я связалась с сумасшедшими, - послышался вздох амазонки.
  Народ приступил к связыванию захватчиков.
  Увы, командир теперь мертв и нужной информации уже не получить, но должен быть еще маг, который их всех сюда переместил, потому еще есть шанс узнать правду.
  - Уа-а-а-а! - вскрикнули все, когда вагон затрясся.
  Где-то впереди послышался грохот.
  - Надо спешить!...
  
  ***
  
  То, что все пошло не так, как планировалось Морис, понял с самого начала. Он легко перенес всех на рельсовик и, используя магнитные тросы, они смогли закрепиться по всем вагонам. Перенос прошёл идеально, и Пространственный маг мог гордиться своей работой.
  Наемники начали захват рельсовика и быстро рассосались по всем местам, и там, как и полагалось, начались бои, которые, по мнению командира, не должны были пройти долго. Пока командир со своими людьми устранял сопротивления, Морис же с комфортом устроился в вагоне купе, который очень легко был взят и стал ждать развития событий.
  Он же занимался обеспечением связи, чтобы бойцы могли получать информацию по голосовым амулетам.
  - Говорит вагон ?8! Вагон взят и... шшшшш! - связь тут же прервалась.
  - На связи из 7-го вагона. Тут все чисто. Из 8-го идет какой-то шум. Пойдем, проверим.
  - Вагон ?6! У нас тут небольшие трудности с какой-то бешеной амазонкой, но мы справимся.
  - Это 5-й, у нас все спокойно. В 4-м вагоне творится неладное, посылаем туда пару ребят на помощь.
  - Это 4-й вагон! Нам оказывают серьезное сопротивление. Тут тоже наемники и сам Гаэш! Нам нужна помощь!
  - Вагон ?3, у нас все чисто!
  - Вагон-ресторан тоже в порядке!
  - Отряд захвата машиниста! Дварф с огненными магами закрылись в кабине и не сдаются. Нам нужны дымовые шашки! Прием!
  Выслушав все это, командир, взял амулет связи:
  - Говорит командир. Вагон 9 и 10, почему не отвечаете?!
  Ответом ему была тишина.
  - Крыша! Прием! Отправляйтесь в последние вагоны и устраните про...
  - Это Крыша! У нас проблемы! - кричал паникующий боец. - Враг напал на нас! Нам нужна помощь!
  - Сколько врагов?!
  - Один! А-а-а-а! Пш-ш-ш-ш-ш.... Помогите... Пш-ш-ш...
  Связь с крышей оборвалась.
  Командир такого точно не ожидал, а маг остался совершенно спокойным, ведь не ему со всем этим разбираться.
  - Вагон ?8, ответьте! - начал связываться командир, но в ответ только помехи. - Седьмой на связь! - также тишина.
  Через пару минут амулет вновь зашумел.
  - Это вагон ?4! К врагу пришло подкрепление! Нам... пшшшш...
  Тишина...
  Ситуация явно выходит из разряда нормальных.
  У рельсовика не так уж много вагонов. Ведущий состав, вагон с драконьим углем, цистерна с водой, багажный вагон, далее идет купе, ресторан и девять обычных мест. Сотня бойцов для захвата было вполне достаточно, но беда не в самом паровике, а в пассажирах. Видать, все сложнее чем, кажется.
  - Это командир! Всем собраться в вагоне-ресторане! Держите заложников при себе!
  Отдав команду, командир повернулся к магу.
  - Приготовь отход, мы выиграем время! - приказал он.
  - Сделаю, - кивнул маг и, оставшись в купе с тремя бойцами, начал рисовать магический круг. Вообще-то он мог и сейчас всех выдернуть, но это потребовало бы слишком много силы, а ведь потом надо еще как-то до Рамау добираться. Так что круг был бы весьма полезен.
  В соседних купе были заперты заложники, да и тут парочка лежит, так что волноваться за безопасность не нужно.
  На теле каждого наемника была специальная метка, которая позволит быстро выдернуть всех, но магу все равно нужно несколько минут для концентрации.
  Неожиданно из воздуха появляется кто-то и ударом короткого меча срезает голову одному из телохранителей!
  Два других моментально реагируют и нападают.
  Морис дураком не был и тут же отскочил в другой конец вагона и активировал магический купол и вовремя, так как в следующий миг незнакомец уже разобрался с охраной и атаковал мага, но не смог пробить защиту.
  Отбросив короткий меч, он достал окровавленный цвайхандер и, вновь блинкнув, обрушил страшный удар на купол!
  - Гррр! - зарычал маг, с трудом удерживая защиту.
  Атака оказалась крайне сильной и тяжелой, но ему все же удалось удержать целостность защиты. Не зря он поставил себе именно такую гравюру, чтобы спастись.
  Но второй удар выдержать будет намного сложнее.
  - Стоять, варлок! - крикнул Морис, доставая небольшой жезл с пояса и активируя его. Синий кристалл на конце жезла заискрился молниями. - Это Грозовой жезл! Стоит мне пожелать, и разряд зажарит всех заложников в вагоне!
  Варлок, оказавшийся молодым желтоглазым брюнетом, остановился.
  - Брось оружие и сдавайся! - приказал волшебник. Ему нужно только продержаться, чтобы закончить заклинание, и все будут выдернуты обратно, но сделать это в таком положении будет тяжело.
  Варлок подчинился и бросил свой двуручный меч.
  - 'Так, я нарвался на Рычащего Пса. Дело плохо', - мелькали мысли в голове мага.
  Морис не строил иллюзии на победу, и, в отличие от некоторых своих коллег, он не был наивным дураком свято верящим в свое превосходство над 'ничтожными варлоками', но и сдаваться не думал. Его Купол весьма прочный и жезл есть, так что шанс на победу имеется.
  Тут что-то резко толкнуло купол, и мага отбрасывает в стену, но, не причинив ему никакого вреда.
  Выставив руку вперед, варлок повторил атаку, и новый взрыв произошел перед магом, не давая ему подняться, но опять же никак не вредя.
  Следом такие небольшие взрывы посыпались градом, но их сила оказалась столь слабой, что даже стекла на окнах не потрескались.
  - Ты что с ума сошел? - фыркнул маг, успокоившись. Похоже, варлок от безысходности решил просто забросать его бесполезными Воздушными взрывами, которые его защиту никогда не пробьют. - Похоже, другие маги были правы, и мозгов у таких, как ты не...
  Но в следующий миг начало происходить что-то странное...
  В глазах Мориса потемнело, дышать стало довольно тяжело, и тело налилось тяжестью.
  Ничего не соображая, Пространственный маг упал на пол и потерял сознание...
  
  ***
  
  Вот и упал.
  Хорошо.
  Поднимаю свои мечи и открываю окно, впуская свежий воздух в вагон. Подхожу к магу, отнимаю у него жезл, затем обыскиваю на предмет всяких сторонних сюрпризов, а после связываю. Жаль, у меня нет специальных оков, блокирующих применение заклинаний, но будем следить в оба.
  Победить этого типа оказалось несложно. Видно, что бой не его специализация, и он больше полагался на артефакты. Видать, это он перенес всех на рельсовик, и он же должен был всех вытащить, но не судьба.
  Победил я его довольно просто.
  С помощью Воздушного взрыва разогнал воздух и уменьшил концентрацию кислорода вокруг врага. От недостатка воздуха он и потерял сознание.
  Когда Леон ставил мне гравюру Воздушного взрыва, он прочитал мне познавательную лекцию про то, как ее можно использовать и для чего. Вот я и пользуюсь. А за годы войны у меня было время отточить использование этой гравюрой. Многие маги недооценивают подобные слабые заклинания, а зря, в них скрыт большой потенциал. Хотя беда в том, что есть другие более простые и менее затратные способы сделать то же самое, что и я. Такой трюк как этот работает исключительно в замкнутых пространствах, как тут. Стекла весьма крепкие, а маг от вентиляционного отверстия был далеко, вот мне и удалось такое провернуть. На улице этот прием не сработал бы.
  Ну и ладно.
  Расправившись со всеми на крыше, я добрался до самого локомотива, и там машинист, поблагодарив, сказал, что из этого места нужно как можно быстрее убираться, так как кровь и трупы могут привлечь тварей. С ним я был полностью согласен, и, пока он разгоняет машину, я отправился в вагон-купе, где собрались главные в этой шайке, но нашел только мага.
  Дверь резко открылась, и я был готов напасть, но там оказалась только Рашира и Эмиль.
  - Быстро вы, - хмыкнул я.
  - О! Ферокс! А мы тут шум услышали и поспешили на помощь.
  - Я уже справился. Помоги мне мага связать, а то еще устроит чего.
  Тут из динамиков послышался шум.
  - Внимание! Это машинист! - прозвучал хриплый голос того дварфа, который управляет рельсовиком. - На рельсовик несется толпа тварей! Кровь и трупы привлекли их! Если кто может, занимайте оборону, я буду ускорять рельсовик!
  Связь прервалась.
  Мы тут же бросились к окну, и там на нас неслось стадо скорпиящеров. Их там пара десятков, и все здоровенные. Я один со всей толпой не справлюсь.
  - Можешь что-нибудь сделать?! - спросил я, смотря на Эмиля.
  - Могу, но мне нужно быть на крыше.
  - Сейчас.
  Блинк!
  Перемещаюсь наверх. Снимаю с одного из убитых наемников пояс с тросом, а затем возвращаюсь за Эмилем и прицепляю его к крыше. Парень несколько секунд привыкал к качке и движению, но вскоре справился, да и трос помог ему удержаться на месте.
  - Справишься?! - спросил я.
  Рашира и еще какая-то девушка тоже забрались на крышу и стали на нас смотреть.
  - Да! Что-нибудь огненное их остановит! - ответил мне маг.
  - Ты же ледяной волшебник? - удивился я.
  - Владею огнем и льдом в равной степени, - гордо улыбнулся он.
  - Редкое сочетание, - хмыкнул я.
  Для любой магии сложнее Первого Круга нужно сродство к стихии, и максимум маг может иметь три сродства. Нет, можно и больше, но там возникают какие-то труднопреодолимые сложности, чья причина описывается трехступенчатой формулой теормага, которую я не помню.
  Все расы, кроме людей и орков имеют высочайшее врожденное сродство к трем стихиям.
  Эльфы имеют предрасположенность к Природе, Жизни и Симпатической магии, дварфы - это Огонь, Земля и Металл.
  Орки имеют всего два врожденных сродства: Смерть и Дух. Люди не имеют таковых вообще...
  Но никто не мешает их натренировать.
  На практике, отсутствие врожденного сродства означает и отсутствие ограничений. Пусть магу людей приходится затрачивать огромное количество времени, развивая сродство к выбранной им Стихии (хот, сами маги предпочитают термин "Основа" - уж очень "нестихийными" смотрятся Энергетическое Созидание или Прорицание) в дополнение к другим необходимым магу навыкам, зато изучаемые им стихии выбраны именно им и никем иным.
  Благодаря этому люди - самые универсальные и разносторонние волшебники.
  Именно эта особенность позволила Школе Пульса Глубин, к коей принадлежит Верховный Магистр Бартоломео, превзойти дварфов в контроле над твердью, что крайне раздражает последних.
  И это же, к сожалению, делает орочьих шаманов такими непредсказуемыми, больно и кроваво напоминая нам, что свобода магии - не только наша привилегия.
  Правда, я не слышал, чтобы кто-нибудь из магов использовал вместе лед и огонь. Все же, маг получает множество преимуществ, смешивая Стихии, а смешать лед и огонь... Это вообще возможно?
  - Мне нужна помощь, - сказал он. - Поделись со мной энергией. У меня может не хватить.
  Эмиль сложил руки перед собой, а я положил руки ему на плечи.
  - Что будешь делать?
  - Облако Искр....
  
  ***
  
  Зефира поднялась на крышу с остальными и, взявшись за выпирающую трубу, стала смотреть, что там затеяли эти мужчинки. Гордая амазонка не очень доверяла этому седому, но кроме него тут толком шаманов нет.
  Сейчас седой, которого зовут Эмиль, встав на крыше, начал что-то шептать, и вокруг него воздух стал горячее. Другой парень с желтыми глазами, которого южанка назвала Фероксом, чем-то ему помогал, видать, тоже был шаманом.
  А тем временем за рельсовиком неслась стая каких-то тварей, похожих на неестественный плод любви ящерицы со скорпионом. Эти вот создания уже почти добрались до транспорта. Они двигаются наперерез движению, глаза у них горят красным, а из ртов капает кипящая слюна.
  Следом громкий и звенящий голос Эмиля зазвучал вокруг:
  - Сияющие искры небосвода, вы озарите мир своим теплом. Как будто радость пчеловода, вы засверкаете живым углем! - произнес он. Парень вспотел, и его пот тут же испарялся, создавая вокруг него облако пара, словно он сам стал живым рельсовиком. В это время на пути движения монстров появился алый едва заметный свет. - Нион Ирувойте!
  Из красного света, сфоркусированного прямо перед тварями, появилось целое облако светлячков!
  Множество на вид крайне маленьких, но весьма ярких даже днем огоньков, которые быстро распространились на большой территории и превратились в сияющее облако.
  В это облако на полном ходу влетает вся эта толпа.
  - Ложитесь! - кричит Эмиль и падает на пол.
  А в следующий миг в том месте, где только что было это облако, произошёл... ВЗРЫВ!
  Огромная ударная волна сотрясла рельсовик и чуть было не сбила его с рельс!
  Все, кто был внутри, подлетели в воздух и попадали на пол со всеми вещами, и даже часть лавок была сорвана со своих мест.
  Твари, которые вошли в светящееся облако, были просто изничтожены. Большая часть испарилась от огненного взрыва, а остальных разорвало на части. И дождь из их тел и крови пролился на большую территорию.
  Удар оказался таким сильным, что труба, за которую держалась Зефира, сломалась, и девушка потеряла равновесие. Не в силах удержаться, она полетела вниз с рельсовика прямо на острые камни!
  В этот миг время, казалось, остановилось для нее. Она с ужасом смотрела, как земля приближается к ней!
  Как окровавленные камни острыми краями направлены в ее стороны и только и ждут, чтобы разорвать ее.
  Перед глазами словно проносилась вся ее короткая и несчастная жизнь.
  Вот земля совсем рядом и ничего уже не может спасти...
  - Поймал! - голос разорвал тишину, и звуки вновь вернулись к ней.
  В следующий миг кто-то хватает ее за талию, и она повисает в воздухе, не долетая до земли, а затем она врезается лицом в стену рельсовика.
  - Ауч! - вскрикнула Зефира от удара.
  Это не то, чего девушка ожидала, потому несколько растерялась.
  Опустив голову, она увидела чьи-то серые волосы, и этот кто-то крепко держал ее...
  - Ты?! - удивилась она.
  Этот шаманишка поймал ее. Он повис на своем крепящемся тросе и держал ее.
  Он поднял голову и посмотрел на нее.
  - Ты... в... порядке? - с трудом выдавил он.
  Она увидела, что парень был совсем плох. Сильно вспотел, устал и с трудом держится, чтобы сознание не потерять.
  Затем рядом с ними появился тот второй и, схватив девушку, перенес ее внутрь вагона, а после вернулся за седым и эльфийкой.
  Амазонка сидела на полу и смотрела в стену, не в силах поверить в то, что с ней только что случилось и что произошло...
  
  
  
  
  Глава 14. Смотря на закат.
  
  Черт!
  Эмиль чуть было не погиб!
  Когда рельсовик тряхнуло, я сам с трудом удержался на ногах, за парня не волновался, ведь он был пристегнут. Но я не заметил, что та девица, что с ними пришла, начала падать, а маг углядел и бросился за ней.
  Он сам сейчас не в лучшем состоянии, но все равно бросился спасать дам, попавших в беду.
  Заклинание даже с моей силой его истощило, и он с трудом в сознании оставался, но все равно кинулся за ней. Трос мог ведь двоих не выдержать и порваться, а я не уверен, что успел бы всех поймать.
  Черт!
  Сейчас парня уложили в купе и дали отдохнуть.
  Среди пассажиров нашелся врач, и он сейчас его осматривает. Мало ли что. Хотя у врача и без этого полно дел. Раненых много, захватчики не стеснялись в действиях, и многие пассажиры пострадали. Кто-то пытался дать отпор, но таких быстро успокаивали арбалеты.
  Уроды.
  Сейчас осталось около двух десятков. Те, кто сдались, те, кто выжил в бою и сейчас ранен.
  - Это могли быть за тобой? - спросил я эльфийку.
  - Вряд ли, - нахмурилась она. - Я не стою того, чтобы захватывать рельсовик. Дварфы больше проблем принесут, чем я, а так рисковать мои недоброжелатели не станут.
  - Надо узнать их цель.
  - Эмиль убил командира, так что всей информацией больше никто не владеет.
  - Маг может что-то знать.
  - Скорее всего, его нанимали отдельно. В наше время провернуть такой трюк, как телепортация на рельсовик, не всем подсилу, потому узнать кто он не проблема. Но вот заставить выдать заказчика может быть нелегко.
  - Думаю, я с этим справлюсь.
  - Уверен?
  - Когда человека держат верх головой над пропастью, он становится довольно сговорчивым, - пожал я плечами.
  - Пф, проще же иголки под ногти загнать, и откровенность сама придет, - предложила Рашира.
  - Тоже вариант, хотя можно просто познакомить его зубы с оселком.
  - Не, стачивать - это надолго. Психологический эффект же надо учитывать. Когда цель надо расколоть, и быстро - зубы лучше давить. Клещами раз - и в осколки, - увлеклась эльфийка.
  - Клещи и зубы... Любишь классический стиль? - усмехнулся я.
  - Классика - это дыба, а это так, баловство.
  - Ну, дыбы не обещаю, но, как собрать тиски для черепа из пяти досок, двух гвоздей и веревки мне когда-то показывали.
  - Откуда такие познания?
  - Знакомая как-то так свой дневник чинила, вот конструкцию я и узнал. Крепко сжимает.
  - Челюсть треснет первой, знаешь ли. И мы ничего не узнаем. Если уж хочешь подарить ему мучительную смерть, я знаю десяток способов поинтересней....
  - ЗАТКНИТЕСЬ! - крикнули позади, и в нас полетела подушка.
  Увернувшись, мы увидели проснувшегося Эмиля, который искал еще какой снаряд для метания, но, увы, кроме врача ничего под рукой не нашлось, а метать его он посчитал не целесообразным.
  - Устроили тут диспут о пытках, Темный Владыка вас побери. У меня потом кошмары от ваших слов будут! - зарычал он. - Маньяки чертовы!
  - А! - чуть смутились мы. - Прости.
  Парень вновь рухнул на кровать.
  - С господином Неораном все в порядке, - сказал доктор Ай, вставая со стула. Добрый усатый дедушка Ай закончил осмотр нашего друга и стал собираться. - Поспит, поест и будет в порядке. Небольшое истощение, не более.
  - Спасибо вам, доктор Ай, - поблагодарил я его.
  - Это вам спасибо. Если бы не вы, кто знает, что с нами бы сделали эти люди, - добро улыбнулся он. - Отдыхайте, а я пойду, осмотрю остальных раненых.
  Доктор ушел, а мы подошли к Эмилю.
  - Есть хочу, - вздохнул он.
  - Сейчас попрошу принести нам что-нибудь, - сказала Рашира.
  Девушка ушла, а мы остались.
  - Бросаться спасать принцесс, это может в духе благородных людей, но было весьма безрассудно, - прямо сказал я.
  - Извини, но я действовал сам не соображая, - вздохнул он. - Папа всегда говорил, что мужчина должен прийти даме на помощь.
  - Я не думаю, что он имел в виду это, - покачал я головой. - Да и мне он был бы не рад, знай, что я тебя не уберег. Так что постарайся больше не рисковать.
  - Прости, - опустил Эмиль голову.
  - Ладно. Сейчас поедим и придем в себя.
  Вскоре вернулась Рашила с подносом, а с ней в купе зашла и та девица-амазонка, которую спас Эмиль.
  - Это Зефира, - сказала эльфийка. - Она с нами вагоны освобождала.
  - Очень приятно, - кивнула девушка.
  Она тоже поставила поднос с тарелками и присела с нами.
  - Изгой Свободомыслия, - хмыкнул я. - Не думал, что я такую тут встречу.
  Амазонка побледнела и замерла.
  Девушка опустила голову и закусила нижнюю губу.
  - Прости, не думал, что для тебя это все еще так остро...
  - Ничего, - вздохнула она.
  - А что это за 'Изгой Свободомыслия'? - спросил Эмиль.
  - Племена Амазонок живут по своим традициям, которым уже много веков, - ответил я. - Традиции вечны, нерушимы и не могут быть оспорены. Но в некоторых племенах традиции уже настолько устарели, что сейчас от них только хуже. Племя Рати, например, убивало мужчин после того как зачали от них ребенка.
  - Убивали?! - побледнел Эмиль. Рашира тоже удивилась.
  - Да, давние традиции, которые уже многим кажутся дикими. Вот иногда и появляются среди амазонок те, кто с традициями не согласны, и высказываются против вредных порядков. Иногда традиции удается изменить, чтобы племя могло жить лучше. Некоторые племена так и поступают, когда их развитие заходит в тупик. Но другие...
  - Так погрязли в традициях, что нет мыслей о переменах, - поняла, к чему я веду, Рашира. - И тех, кто не согласен, изгоняют?
  - Да. И Изгнанников уже не принимают в другие племена. Неважно, за что и почему, но они уже изгои...
  Мы посмотрели на девушку, и та выглядела крайне подавленной. Да, зря я начал этот разговор. Сильно ее расстроил. Дурак.
  - Прости, я...
  - Ничего... Я давно смирилась... - она придвинула к себе тарелку с супом. - Вопрос в другом, откуда ты об этом знаешь?
  - Ну. Среди варлоков были амазонки, - пожал я плечами. - Одна моя знакомая мне много и рассказала.
  - Амазонки? - удивились все. - Неужели.
  - Да, были. С некоторыми я был лично знаком, - ответил я, а по спине пробежались мурашки.
  Одно воспоминание об этой женщине меня немного пугает. Она один из немногих людей, с кем я никогда не решусь сражаться. Она и тот психованный урод являются для меня реально опасными врагами...
  
  - Джа-ша-ша-ша! - смеялся он, смотря на меня светящимися красными глазами. Этот странный и пугающий смех навсегда отразился в моей памяти. Он облизнул свои острые зубы и его губы растянулись в зловещей улыбке. - Что с тобой, Ферокс? Неужели, ты испугался?
  Ответить ему, было сложно. Этот человек, стоящий на горе из трупов орков, сейчас выглядел крайне страшным, а его безумная аура пробирала до костей.

  
  Я все же постарался не выдавать эмоций и быстро отогнал навеянное воспоминание. Не знаю, смогу ли его победить, так как в бою мы никогда не сталкивались, но тот тип и она меня реально пугают.
  О них лучше не думать.
  - Вау! - удивились ребята.
  - Среди варлоков было много удивительных людей, - быстро сменил я тему. - Например, Трогвар Крылатый Пес был просто удивительным человеком.
  - Крылатый Пес? Это как?
  - Он был единственным Псом, кто работал с Воронами, - начал я рассказ. - По слухам, он был старым архимагом, который когда-то провел на себе ритуал омоложения и стал ребенком. Он потерял всю память, но, до того как совершить процедуру, составил завещание и оставил все свое себе. Он рос как нормальный ребенок, но уже обеспеченный и обучаемый. А когда началась война, его призвали и сделали варлоком. Но он, как человек с потенциалом архимага, мог вместить в себя столько гравюр, что всех никто до сих пор не знает и мог не только сражаться с троллями, как Пес, но и скрываться и быть невидимым, как Ворон! Потому он и ходил в рейды с ними и устранял троллей, когда это нужно было сделать тихо. За что и был прозван Крылатым Псом. Сейчас он, говорят, где-то в Тайной Полиции служит, как и другие Вороны.
  - У-у-у-у-у!
  - А женщины среди варлоков были? - спросила Зефира.
  - Да, у Ревущих Львов была знаменитая Валькирия Брунгильда Вирванская. Она как раз была амазонкой и весьма знаменитой женщиной, которая могла воодушевить и поднять в бой любого солдата. Для многих она была символом мужества и отваги, часто один ее вид внушал уверенность в себе. Сейчас она среди генералов армии Мортема и советников короля.
  Глаза амазонки прямо засветились от восхищения своей соплеменницей.
  Изгой в своем племени обрел величие, о котором многие другие амазонки могут только мечтать. Должно быть, это неслабый удар по тем, кто выгнал ее, узнать, что она сейчас обладает властью стереть их жалкое племя одним ударом. Ее только договоры Мортема с Аэсом останавливает.
  - Если бы я была шаманом, то с радостью стала бы варлоком, - произнесла она.
  - Не говори ерунды, - фыркнул я. - В том, чтобы быть варлоком, нет ничего такого великого.
  Она удивлённо уставилась на меня.
  - Варлок - это не сила... это ограничения... Если бы я не стал варлоком, я сейчас не был бы бесполезным и никому не нужным артефактом...
  Да, те слова того мага до сих пор сидят у меня в голове.
  Я не человек, а просто предмет, оружие в живом обличии, не более. Я существую только для определенной цели, а большего и не нужно. Но я не вещь, а человек, потому я никогда не найду свое место в этом чертовом мире... Как и другие, как я...
  Львам повезло, что в их ряды набирали самых умных и харизматичных, и не всегда это были аристократы. И сейчас такие люди ценятся в мирное время.
  А мы, Псы, были исключительно созданы для войны, и без нее мы просто никому не нужны. Может, в будущем будет еще одна война, и нас вновь призовут, но кто откликнется еще не ясно, ведь возвращения в этот кошмар мало кто желает...
  - Эй, Зефира, а куда ты направляешься? - спросила Рашира.
  Эльфийка, похоже, увидела мое состояние и поспешила сменить тему.
  - Ну, мне некуда идти, - погрустнела амазонка. - Но я слышала, что в форте Грив можно стать авантюристом и найти сокровища в руинах. Вот и решила туда поехать.
  - Если хочешь, можешь пойти с нами, - предложил ей Эмиль.
  Девушка от его голоса вздрогнула и задумалась. Некоторое время она думала.
  - Ты спас меня, потому я обязана вернуть долг! Таков Путь Амазонок! - гордо заявила она.
  Дешевая отмазка. Я ни на миг не поверил в такое оправдание.
  Скорее всего, она просто очень рада, что ее пригласили, вот и стесняется признаться.
  Тем временем за окном уже закончилась бескрайняя пустыня и начались горы. Очень высокие ледяные шпили, возвышающиеся над облаками, словно пронзали небо. А заходящее солнце окрашивало эти снежные вершины в алый цвет, делая их похожими на гигантские рубины. Драгоценные камни, блестящие в лучах, завораживали своей красотой и напоминали смотрящим, что это место не только страшно, но и прекрасно.
  В Просторах Гигантов очень много поистине невероятных мест, которыми можно вечно любоваться.
  Это опасная земля, но я был бы не против жить в ней, ведь только тут в этой агрессивной среде среди врагов и монстров я чувствовал себя как дома...
  Вот я вновь в этих землях и вновь чувствую странный покой на душе....
  - 'Дом'...
  - А как вообще появились амазонки? - спросил Эмиль. - Я так толком информацию и не нашел в библиотеке, вот и не знаю. Вроде где-то упоминалось о валькириях, что благословили дев на защиту мира, но я не уверен.
  - Это все бред, - сказал я. - На самом деле все намного проще. Валькирии появились в результате угнетения женщин.
  Зефира тяжело вздохнула, подтверждая мои слова.
  Да, за красивыми словами и благородными речами стоят весьма мерзкие и неприятные события, которые пытались или сгладить, или придать какой-то иной значимости. Я точно не знаю, она мне не говорила.
  Видя, что остальные ничего не понимают, я пояснил:
  - Аэс относительно молодое королевство, и там долгое время царили весьма варварские порядки. Король Аэса - это не единоличный властитель всех и вся, а просто глава самого сильного и уважаемого клана, который всегда сохраняет нейтралитет и может разрешить споры других кланов. Но варварские обычаи там все же до сих пор сохраняются.
  - Это какие?
  - Место женщины в обществе, - спокойно ответил я. - Издревле традиционная роль полов была в том, что мужчина главнее, а женщина на втором месте. И такие порядки были везде, даже среди магов, женщины притеснялись.
  - Это так, - помрачнел Эмиль. - Во времена Школ и Совета, женщины не занимали руководящие посты, и им запрещалось заниматься боевой магией. Роль женщин была - целители и поддержка, а никак не боевая магия. Чего уж говорить, если среди прогрессивных и мудрых магов были такие порядки, то про остальной мир и думать страшно.
  - Особенно в Аэсе, где грубая сила значит крайне много, - покачал я головой. - Конечно, большинство женщин все и так устраивало - они и сейчас с довольствием живут в "кухонном рабстве". Но были и те, чье желание решать свою судьбу было настолько сильным, что они просто бежали. Вот девушки и объединились в племена и назвались "амазонки", чтобы совместно выживать. Благородное начинание, которое впоследствии было загублено.
  Рашира кивнула, понимая, что я имею в виду.
  - Эльфийское виденье мира, - пояснила она. - У эльфов женщины никогда не угнетались и не притеснялись. Долголетие и врожденная магия заставляют больше думать головой, а уж когда даже физически разница не особо сильна, то глупым предрассудкам просто неоткуда взяться. И эльфы Энед-Альдарана начали свое видение распространять, и до Аэса оно добралось только триста лет назад. К тому же не стоит забывать, что в Аэсе поселились Горные Эльфы, и они тоже собой влияли на соседей, но до людей долго доходило. Вот тогда-то, как я поняла, все и начало рушиться?
  - Да. Нет смысла в борьбе с мужчинами, когда роль женщины стала столь важна. Воины, маги, правители, теперь среди них стало появляться немало дам. Приток новых бойцов к амазонкам начал спадать, да и само общество поколение за поколением начало меняться. Нет, такие гады и уроды до сих пор появляются, но теперь хоть есть законные основания им противостоять.
  - Многих амазонок это не устраивало, - вздохнула Зефира. - Единство племен и власть старейшин стала угасать. Традиции, ранее бывшие лишь правилами, стали законами и табу, нарушение оных каралось смертью или изгнанием. Мы стали изолировать себя от других, мы стали сами угнетателями и тиранами, каких когда-то ненавидели... Все это всегда было ложью....
  - Не всегда, - возразил я амазонке. - Моя знакомая мне рассказывала, что была еще одна причина такого.
  - Еще одна?
  - Банальная обида, - развел я руками. - Они всю жизнь сражались и боролись, мечтая исправить эту несправедливость. А она взяла и сама исправилась. Они испугались, что их жизнь станет бессмысленной, что их обида, боль и слезы просто забудутся, как будто в них не было никакого смысла. Именно поэтому молодым амазонкам начали с детства прививать ненависть к мужчинам. Многие могли их никогда не встретить, но были уже пропитаны неумолимой ненавистью.
  После этих слов наше купе погрузилось в глубокую задумчивость.
  Странно получается, как может поменяться все.
  Ведь новое видение и порядки должны были изменить ситуацию и помочь тем, кто боролся всю жизнь с устоями и правилами, а в итоге сами загнали их в точно такие же рамки. Амазонки превратились в тех, кого они больше всего ненавидели. И теперь они просто не могут остановиться и перестать жаждать крови.
  Столько жизней было загублено, что они просто не могут так просто отпустить эту боль.
  Отчасти они правы, что нельзя забывать уроков прошлого, иначе они могут повториться. Но, с другой стороны, так сильно цепляясь за минувшее горе, которое даже произошло не с ними, они только ухудшают ситуацию, и решение этому все не видно.
  Амазонкам надо измениться самим, но сделать это они просто боятся.
  И вот такие размышления прервал прозвучавший крик:
  - Господин Мейтланд! Господин Неоран! - к нам в купе влетел один из людей Гаэша. Парень чем-то напоминал мышь со своими тонкими торчащими усами и большими ушами, сам худой и лысый, а в своем черно-сером костюме был прямо копией этого грызуна. Кажется, это помощник командира, а зовут его Кхулган. Мужчина запыхался и устал, раз спешил к нам. - Простите, что прерываю вашу трапезу, но у меня срочное донесение!
  - Что случилось?
  - Те захватчики... сбежали!
  - ЧТО?! - подскочили мы. - Как?!
  - Тот маг очнулся! Он вел себя тихо и внимание не привлекал, потому мы посчитали, что выкидывать ничего в своем положении он не станет. Но затем он что-то выкрикнул, и все пленники исчезли во вспышке света!
  Неприятные новости.
  Я рассчитывал допросить этого типа, но уже не судьба.
  - Он Пространственный маг, потому, скорее всего, выдернул всех через 'якоря', - хмыкнул Эмиль. - Надо было проконтролировать... Простите...
  - Ты был не в том положении, чтобы что-то проверять. Надо было мага держать без сознания. Не углядели.
  Да, глупо получилось, но, как Эмиль слег, я совсем забыл про безопасность. Не хорошо вышло, но ничего не поделаешь.
  Кто бы не напал на рельсовик, он пролетел. Надеюсь, что мстить нам этот некто не будет, хотя все возможно.
  Но теперь нужно быть настороже.
  К тому же...
  Скоро...
  Криор...
  
  ***
  
  Вечер опустился на графство Неоран.
  Большие южные территории у берега Внутреннего океана были подарены этой семье с титулом графа много лет назад. Кто-то считает, что, будучи варлоком, человек ничего не может добиться, ведь только маги являются властителями своей судьбы, а варлоки лишь ведомые слуги.
  Но Себастьян на своем примере показал, как сила, честь и гордость может дать гораздо больше, чем маги могут даже подумать. Воин может добиться всего, чего захочет, ведь в отличие от мага, его не заботят всякие глупости. Воину не нужны бесполезные знания о природе материи, ведь его волнует только то, что есть здесь и сейчас, а также то, что будет в будущем.
  И, пока маг думает и сомневается, истинный воин чувствует и делает.
  Может это и глупо звучит, но это стало девизом семьи Неоран:
  'Тот, кто не сдается, может добиться величия'.
  И он, Себастьян Неоран Гончая Смерти, сейчас с гордостью смотрел на все то, чего он достиг за эти годы. Большие и красивые земли в месте, где всегда тепло.
  Огромные виноградники, золотые поля пшениц и богатые горы, все это принадлежит Неоранам.
  Два больших города и несколько деревень, что преданны лично графу, все это принадлежит Неоранам.
  Обученные воины, профессионалы и умные тактики, которые верны семье, все это принадлежит Неоранам.
  Он, Себастьян Неоран, за долгие годы сумел добиться этого, и он горд этим.
  Себастьян не был тупым солдафоном, который молча выполняет приказы сверху. Он умел отличать правду ото лжи, что не раз спасало его жизнь. Он знал, когда нужно исполнить приказ, а когда действовать, исходя из личных принципов. Лишь благодаря этому он смог стать тем, кто он есть.
  Себастьян прожил долгую и полную событий жизнь. Он был магом, потом стал варлоком и служил на границе. Некоторое время он провел в странствиях по миру в сопровождении экспедиций, был предан и вернул свою честь, побывал и преступником и авантюристом, прошел страшную войну и теперь спокойно живет в своем доме.
  У него красавица жена, которая, не смотря на трудности и годы, всегда была рядом с ним. С первого дня их знакомства до нынешних дней их любовь никогда не утихала.
  У него есть прекрасный сын, которым отец может только гордиться. Честный, умный и сильный, каким и должен быть представитель семьи Неоран. Он вырос не избалованным идиотом, которые часто вырастали даже у самых благородных людей, а стал тем, кто достоин все это унаследовать.
  И сейчас его сын где-то там, с Фероксом и, возможно, уже с той женщиной - Раширой. Интересная особа. Взрослая, умная, сообразительная, но видно, что за плечами у нее тяжелый груз вины. Она может казаться очень зрелой и мудрой, но, по сути, от Ферокса она мало чем отличается. Огонек бесстрашной страсти есть и в ней.
  - Да, если они станут парой, то потомство их точно станет пугающим, - усмехнулся граф.
  Он стоял на балконе и, держа в руках бокал хорошего вина, смотрел на уходящее за горы солнце.
  - Поверить не могу, что ты все же отпустил Эми, - заворчала позади Анья.
  Себастьян вздохнул. Жена опять ворчит по этому поводу. Но ее можно понять, после того как на ее глазах орки убили всех родных, она крайне сильно боится за сына. Потеря ребенка для нее станет последней каплей.
  В дверях балкона стояла она, Анья, его дорогая и любимая жена. За годы она мало изменилась. Она ведь тоже волшебница, они в Университете и познакомились, и, когда Себастьяна сослали на границу, она не побоялась поехать с ним и стать его поддержкой и опорой. Они были хорошей командой, и их связь только крепла день ото дня. Не будь ее всегда рядом, он боялся, что не справится и сдался бы давно, но с ней он всегда находил в себе силы подниматься.
  Густые красные волосы все такой же гривой спадали на ее хрупкие плечи, но в этих волосах уже видна седина, что нисколько не портила ее, а наоборот придавало ей мудрости. На красивом лице уже появились морщины, но они лишь красят эту женщину и придают ей стать. Гордая аристократка, какой она была, такой и осталась.
  - Мальчику нужно учиться, - в который раз сказал он. - Я обеспечил ему присмотр, так что не волнуйся. Вернется он в целости и безопасности. Может, даже с женой.
  - Только через мой труп! - зарычала она. - Эми еще слишком мал для такого! Если хочешь его женить, то у меня есть проверенные и надежные девушки, что станут ему хорошей супругой.
  - Ох, успокойся, дорогая. Эмиль не маленький мальчик и сам вправе решать, как ему жить. К тому же с ним рядом Ферокс, а он ему глупости совершить не даст.
  - О-о-о-о! Опять этот Ферокс, - закатила она глаза. - Ты только и можешь, что о нем говорить. Он точно не твой незаконнорожденный сын? Ты что, изменял мне?!
  - Никогда! Я не стану изменять идеальной женщине! - возмутился варлок.
  Эти слова не успокоили Анью, и она продолжила сверлить мужа взглядом.
  - Ты сильно изменился после войны, - сказала она. - Обычно после такого возвращаются мрачными, хмурыми и злыми, с депрессией и усталостью, но ты вернулся веселым и каким-то слишком добродушным. Все уже даже стали забывать, почему тебя прозвали Гончая Смерти. Что же с тобой такое случилось, что ты стал таким веселым?
  - Ну, этому есть объяснение, - вздохнул он, повернувшись к ней спиной. - Весьма забавная история.
  - История?
  - Да. Она случилась в один из дней войны, когда к нам на помощь уже прислали первых варлоков. Новички уже успели показать себя во всей красе, но я увидел там нечто большее.
  - Большее?
  - Да... я увидел...
  
  ***
  
  - Смирно! - крикнул Себастьян, когда увидел солдат, которые вместо того, чтобы стоять на посту, болтали друг с другом и рассказывали анекдоты.
  - Есть! - вытянулись все трое.
  - Мы сейчас на войне, так что никаких глупостей! - строго отчитал он своих подчиненных.
  - Так точно, командир!
  - Выполняйте свои обязанности.
  - Есть!
  Все трое поспешили на свои посты, а Себастьян продолжал обход.
  Он был осторожным командиром и предпочитал самостоятельно все перепроверять, чем полагаться на 'авось'. В армии все должны четко выполнять приказы и быть настороже, ведь враг может напасть в любой момент, и даже малейшее послабление может привести к гибели всех бойцов.
  Потому Себастьян Неоран, прозванный Гончая Смерти не позволял своим подчиненным халтурить и валять дурака. Нельзя расслабляться.
  К тому же скоро ему придется покинуть свою часть и возглавить присланный ему варлоков из отряда Рычащие Псы. Эти новички недавно появились в армии, и именно этот отряд был создан по типу гравюр самого Неорана. Он стал их фактическим основателем, а потому его и назначили командиром этих бойцов. Они уже успели показать себя во время битвы при Ватермани, обратив орков в бегство, но сам их в бою Себастьян еще не видел. В той битве он не участвовал, его часть отражала орочье нападение с юга.
  Проверив посты и раздав указания солдатам, он пошел встречать своих будущих подчиненных.
  Ему прислали пока нескольких, а потом прибудут и остальные с основным войском. Рычащие Псы, Стальные Быки, Ревущие Львы и Ночные Вороны - это все отряды, какие были созданы для войны. Маги явно хотели больше, но сроки были слишком сильно ограничены и пришлось остановиться на самых основных. Может, это и к лучшему, и губить судьбы молодых магов придется в меньшей степени.
  Вот и его новые бойцы.
  Пока только десять и выглядят солидно.
  Все одеты в одинаковые боевые костюмы, состоящие из кожаной легкой униформы, не стесняющей движений, стальных наручей и поножей, множество специальных пластин на ремнях и крепкие нагрудные пластины. На головах у них всех одинаковые белые маски-артефакты, без прорезей и отверстий для дыхания. На поясе каждого по короткому мечу, на бедрах кинжалы, а за спинами их двуручные мечи.
  Стоят спокойно, не реагируют на окружающих, да и между собой не говорят.
  - 'Серьезно подходят к делу', - удовлетворительно хмыкнул Себастьян. - 'И никаких глупостей'.
  Как он подошел, Псы его сразу же узнали и стали по стойке смирно.
  - Хорошо, - удовлетворительно кивнул Себастьян.
  Он не улыбался, на войне нет места веселью и прочей чуши, но все же был рад такому пополнению. Одному с троллями порой нелегко совладать, и такая поддержка будет кстати.
  - Отныне вы переходите под мое командование, - начал он свою речь. - Я от вас требую только...
  Но неожиданно его речь прервали:
  - Командир! - крикнул солдат. - Враг!
  Все тут же среагировали и делали все необходимое для отражения атаки.
  - 'Проглядели врага?!'
  Видать, опять кто-то отвлекся от своей службы, потому надо будет проверить.
  Хлопок!
  Один из варлоков неожиданно исчез, но остальные на такое даже не отреагировали.
  - Что?! - не успел понять, что произошло Себастьян.
  Сфера Ощущений показала, что этот варлок перенесся в сторону надвигающихся противников!
  - Стоять! - крикнул он, но этот Пес уже не слышал его. - Всем приготовиться!
  Блинк!
  Он поспешил на перехват этого идиота, но опоздал.
  Одинокий варлок уже бросился в самоубийственную атаку на врагов. Два десятка орков и даже небольшой тролль с ними, но это новичка не напугало.
  Одним движением он перерубил шейные позвонки тролля, а затем разрубил сразу двоих орков.
  Те тут же встали спина к спине, защищаясь от нападения варлока, но в следующий миг произошло что-то не понятное.
  Орки, стоящие вплотную, неожиданно покачнулись, будто их кто-то толкнул в спины, а в следующий миг все, кто стояли слишком близко, оказались рассечены!
  - Уравниловка! - пораженно произнес Себастьян.
  Это был прием Уравниловка, не самая безопасная и разумная атака, разработанная некогда самим Себастьяном. Она могла быстро скосить нескольких врагов сразу, но была слишком опасной. Даже сам Неоран не раз был на волосок от смерти, применяя это, а порой и сильно ранен был.
  Но этот варлок мало того, что применил эту технику, так еще и разрубил не троих, а сразу половину врагов. Всех вокруг себя он убил моментально!
  - 'Как у него это получилось?'
  Но думать было некогда!
  В следующий миг Себастьян пришел ему на помощь и помог добить остальных орков.
  Несколько секунд, и дело было закончено.
  Остальные варлоки вскоре прибыли к ним, да и просто бойцы уже подтягивались.
  Проверив территорию на безопасность, он отдал приказ солдатам обеспечить безопасность.
  - ИДИОТ! - закричал он на этого недоумка. Схватил его за грудки и швырнул к остальным варлокам. - Тебе не давали приказа атаковать!
  Парень поднялся, но по его виду не было похоже, чтобы слова командира как-то задели или что-то значили.
  Себастьян начал закипать. Его раздражало такое самоуправство и дерзость! Солдат должен четко исполнять приказы командира. Не потому что так надо или это долг, а потому что командир в ответе за своих людей и он должен обеспечить безопасность всех. Тот, кто не исполняет приказы, подвергает всех опасности!
  - Сними маску! Живо! - приказал он.
  Ему захотелось увидеть лицо этого идиота, да и набить рожу за неподчинение следует. Такие вещи на войне непростительны!
  Пес помедлил немного, но подчинился.
  Отстегнув застежки, он стянул с себя маску.
  Короткие черные волосы, торчащие во все стороны, молодое лицо и пронзительные желтые глаза, смотрящие на командира.
  - Ты?! - удивился Неоран. - Ты тот мальчик....
  Он вспомнил эти глаза.
  Такие были у того мальчика в городе Мидора. Он забился в угол дома и дрожал от страха. На его глазах твари убили его отца и уже собирались заняться ребенком, но Себастьян вовремя пришел. Мальчишка был единственным выжившим из этого несчастного городка, который орки просто стерли с лица земли.
  Мальчика отвезли в штаб и там оставили. Себастьян даже не думал когда-либо его вновь встретить, и вот он перед ним.
  - Варлоком стал, - вздохнул Неоран.
  Ему не хотелось своей судьбы другим. Он знал, как тяжела и неблагодарна участь варлока, а смотреть, как совсем молодые ребята жертвуют своим будущим ради громких слов и чужих идеалов, всегда неприятно.
  - 'Нет, он стал таким не из-за этого', - понял Себастьян.
  Перед ним был ребенок с убитой душой. Раздавленный, сломленный и лишенный будущего. Он согласился на это, чтобы отомстить, чтобы хоть как-то выплеснуть свою боль и гнев.
  - Снимите остальные, - приказал он.
  Остальные варлоки подчинились и сняли маски.
  - 'Дети. Это же просто дети'...
  Совсем молодые ребята, подростки, самому старшему тут и шестнадцати нет, этот желтоглазый даже до четырнадцати не дорос. А тот с краю вообще, скорее всего, девчонка.
  И он уже тут, на войне и уже убивает врагов, как одержимый смертью.
  - 'Они хотят умереть'...
  Эти дети не видят своего будущего, им плевать на него, им главное сейчас успокоить боль в своих душах.
  - 'Что мне делать?' - спросил он себя, смотря в их мертвые глаза.
  Ругать и отчитывать их бесполезно. Им плевать на все, им только нужна возможность броситься в бой, остальное их не волнует. Пытаться им что-то силой вдолбить только встретит упрямое сопротивление. Они и так сломаны внутри, а добивать их нет никакого смысла.
  - 'Ты была права, Анья. Не все можно решить только уставом и серьезностью', - покачал он головой.
  Похоже, выбора нет.
  - Ну что же, - хлопнул он по плечам парня. - Неплохо.
  Парень чуть дернулся и удивлённо уставила на командира.
  - Да, ты хорошо постарался, Уравниловка исполнена отлично, я восхищен, - улыбнулся Себастьян. - Но в следующий раз не кидайся в бой один, а то мне никаких врагов не достанется. Нечего жадничать. Ха-ха-ха!
  Парень удивленно хлопал глазами. На лице проявились эмоции и некоторое непонимание. Остальные тоже переглядывались, не зная, как им реагировать.
  - Вас тоже это касается, бросаться в бой очертя голову может и красиво, но несколько не честно. Ладно, - махнул он рукой. - Меня зовут Себастьян, я ваш командир! Теперь и буду заботиться, чтобы вы не поубивали себя случайно. Вас как зовут? Представьтесь...
  Ребята замялись. Они явно не ожидали такого к себе отношения. Уже свыклись, что для всех они солдаты и никого не волнует все остальное, а теперь к ним обращаются как обычным людям.
  Видно, что это им непривычно, но приятно.
  - Фе... Фе... Ферокс... - сказал желтоглазый. - Меня зовут Ферокс...

  
  ***
  
  - В тот день я пообещал себе, что никогда не стану кричать и ругать этих детей, - с улыбкой говорил Себастьян, смотря на свой бокал. - Что я постараюсь каждому хоть немного помочь поверить в себя и отпустить мучающую их боль. Многих я потерял на войне, и мне было больно, что я так привязался к ним, но я все равно не отстранялся и пытался. Я старался развеселить их и приободрить, дать надежду на лучшее и заставить проявлять эмоции. Да, глупо выглядело это со стороны, но для всех я стал их Стариком, практически отцом всех Псов, который всегда поддержит, поможет и выслушает.
  Анья некоторое время молчала, а он не прерывал эту тишину, давая жене время обдумать его рассказ.
  Многое произошло с тех пор.
  Столько было потерь и трудностей, столько слез и кошмаров. Почти все из тех первых ребят не дожили до конца войны. Только Ферокс сумел хоть как-то справиться с ужасами прошлого, а остальные спились и покончили с собой. Он помнил имя каждого Пса и знал, что ему будет больно от смерти каждого, но он все равно нашел в сердце место для каждого. И, если хотя бы кто-то один найдет для себя покой и счастье, это уже будет радостью для Старика.
  И еще радует, что не он один ратует за будущее варлоков. Еще один друг тоже что-то хорошее планирует, да и другие кто из старшего поколения не сидят 'сложа руки'. Возможно, в будущем появится возможность хоть немного исправить текущую несправедливость.
  - Значит, ты сделал это не только для Эми, но и этого мальчика?
  - Да. Они во многом похожи, так что только они могут помочь друг другу обрести себя.
  - Странно слышать от тебя такие умные вещи.
  - Ну, дорогая!
  - Эх, ладно, - махнула она рукой. - Идем в кровать, Герой.
  Она ушла в спальню, а Себастьян еще некоторое время стоял на балконе. Он смотрел на загорающиеся звезды, и его мысли были далеки отсюда. Где-то там, где сейчас находились два тех, кто практически вырос на глазах Себастьяна.
  У него был свой сын, которого он не мог растить из-за войны. Но там, в аду сражений, он смотрел, как растут многие другие дети. Дети Войны. И прилагал все усилия, чтобы после войны они смогли найти в себе силы жить. Не всегда это получалось, но сердце Старика радовалось, когда хоть кто-то находил себя в этом мире.
  - Удачи вам, сыновья мои ...
  
  
  
  
  Глава 15. Тяжелый вечер.
  
  Тик-Так-Тик-Так!
  Часы на стене отчитывали время, и в полной тишине этот звук, словно удары молотка, бил по голове всех, кто был в комнате. Эта тишина давила и раздражала, она будто отчитывала последние секунды жизни, отпущенные человеку.
  Вот только Ванза это нисколько не волновало.
  Он спокойно пил чай и отдыхал, наслаждаясь комфортом после долгого пути в караване. Все же, как бы маг ни был силен в создании удобств, сделать себе дом в дороге быстро не получится. Вот он и наслаждался приятным креслом, горячим чаем и вниманием слуг.
  К тому же скоро должны принести фонограф, и время можно будет скрасить красивой музыкой, которую маг очень любил.
  Но что еще больше грело ему сердце, так это мрачный вид ходящего по залу Гюнтера, который явно волновался за выполнение операции. Сам Ванз ничего ему не говорил и спокойно ждал результатов.
  То, что люди, нанятые дворецким, преуспеют - маловероятно. Послать людей Тео он не смог бы, а за пару часов нанять кого-то крайне профессионального нереально, так что, скорее всего, обошелся тем, что есть, и послал их с Пространственным магом. Маг оказался знакомым дворецкого, потому нашелся быстро и согласился на работу тоже моментально, что несколько удручало.
  Конечно, некрасиво желать товарищу плохого, но этот надменный индюк так раздражал Ванза, что в нем взыграла ребяческая вредность.
  - 'Мне уже за полвека, а я так глупо себя веду', - с улыбкой подумал он. - 'Но порой можно немного расслабиться и побыть ребенком. Особенно это полезно взрослым людям'.
  Так что он спокойно ждал начала представления.
  И вот в зал ввалился грязный и вымотавшийся маг, которого нанял Гюнтер. Кажется, его зовут Морис Лагунский. В прошлом он был весьма подающим надежды волшебником, но увлекся азартными играми и влез в большие долги, которые и привели его на кривую дорожку.
  - Что случилось?! Все сделали?! - сразу же спросил Гюнтер.
  - Нет, - устало ответил маг, садясь в кресло. - Мы ничего не смогли сделать. На нас напали. В том рельсовике ехало слишком много сильных бойцов, и наемники быстро были разбиты.
  - И ты позорно сбежал?!
  - Ты мне даже не сказал, что делать надо! Ты это только командиру поручил, а у меня были другие задачи, которые я, между прочим, выполнил! - возмутился Морис. Вновь конспирация Гюнтера подвела его. Если бы он поставил мага в известность относительно цели, тот мог бы проявить больше инициативы, но, увы, Морис просто исполнитель, и гневаться на него бессмысленно. - Я вообще не подписывался на бой с варлоком!
  - Что?! Там был варлок?!
  - Ага. И не просто какой-то Пес, а как мне сказали те, кто выжил на крыше, это был сам Уравнитель! - зарычал Пространственный волшебник. - Нас всех победили и повязали, а командира убили. Его голову ледяной маг сосулькой продырявил, как и его людей. Я, как пришел в себя, всех выдернул, так что давай мои деньги!
  Гюнтер был взбешен, он явно хотел бы прямо сейчас этого мага придушить. Вот только пытаться угрожать магу - не лучшая идея, а пространственный маг точно быстро блинкнуть и сбежать сможет, да и Ванз не даст дворецкому так поступить.
  - Вот! - он выдал волшебнику его деньги. - Можешь идти!
  - С радостью! - фыркнул Морис, и, вежливо поклонившись Ванзу, исчез.
  Сам дворецкий упал в кресло и схватился за голову.
  - Какой позор! Господин будет недоволен! - зарычал он. - Что же делать?! Послать еще группу?!
  - Ты реально думаешь, что кто-то сможет так легко поймать самого Уравнителя? - усмехнулся Ванз.
  Гюнтер удивленно посмотрел на него.
  - Ферокс Мейтланд и есть Великий Уравнитель, так что сто наемников и один Пространственный волшебник для него явно были не врагами, а учитывая, что с ним был сын Себастьяна Неорана, враги просто были игрушками для битья.
  - ЧТО?! - подскочил этот тип. - Ты знал, кто он, но ничего не сказал?!
  - Ты сам не захотел меня слушать, - пожал плечами волшебник. - Вот и пожинай плоды своих решений. Уже второй раз.
  Дворецкий зарычал, и скрежет его зубов был четко слышен Ванзу, что было бальзамом на сердце. Вены на лбу этого полноватого мужчины вздулись, а капилляры в глазных яблоках полопались.
  В его руках будто из воздуха появилось два коротких прямых клинка, и в невероятно быстром движении он оказался почти у самого Ванза!
  - Салор Имире... - прошептал Ванз.
  И в следующий миг перед лицом Гюнтера появилось десяток энергетических мечей, которые зависли перед магом и уперлись ему в шею, голову и грудь. Энергетическое созидание во всей своей красе. Умение призвать такие конструкты - это половина дела, главная сила настоящего Созидателя в том, чтобы ими еще и управлять. Использовать один конструкт может каждый, а вот большее количество требует немалого опыта и ментальной предрасположенности, которая у Ванза была. Ментальным магом он от этого не стал, но зато способен использовать пять клинков одновременно для сложного боя и десять, когда надо просто устрашить.
  - Не так быстро, Кровопускатель Гюнтер, - улыбнулся маг, отгородившись от убийцы барьером. - Может, лет сорок назад ты и был неуловимым ассасином, но форму ты давно потерял. Смотри, я даже барьер успел поставить.
  Красные от гнева глаза дворецкого, который некогда был весьма известным мастером клинка и тени, перекосилось от гнева и злобы.
  Напряжение между ними усилилось и грозило вылиться в серьезную битву.
  Ванз не считал себя слабым, потому не боялся этого типа. Однако, пусть тот и ослабел, да и редко проявляет свою истинную сущность, но опыт его никуда не делся, и с этим придется считаться.
  Со стороны коридора послышались быстрые шаги, дворецкий тут же убрал свои клинки и отошел, а Ванз растворил свои мечи.
  В зал вошел слуга.
  - Господин Юалд, - обратился он к Ванзу. - Хозяин у себя, и он вас ждет.
  - Тео уже освободился? - удивился маг, поднимаясь.
  Гюнтер явно хотел что-то сказать, но промолчал. Он лишь мрачно сверлил глазами спину учителя истории, пока тот уходил.
  Добравшись до кабинета Тео, Ванз спокойно вошел.
  В кабинете царил мрак, темноту лишь немного разгонял свет из высокого окна за рабочим столом. Темнота была довольно густой и насыщенной, словно тьма была водой, которая концентрировалась в этом месте.
  За большим широким столом, в кресле с высокой спинкой и сидел он.
  Разглядеть его было нелегко в этой тьме, но силуэт в ней четко проглядывался.
  Он сидел, сложив руки перед собой, и о чем-то думал. С трудом можно было услышать какое-то бормотание и увидеть движения губ.
  - Тео? - заволновался Ванз.
  Владелец кабинета не отреагировал на гостя.
  Маг вошел в кабинет и закрыл дверь, подошел к столу и присел в кресло напротив него.
  Окутанный мраком Теобальдо продолжал игнорировать волшебника.
  - Тео, ты слышишь меня? - спросил он, смотря на него. - Нам нужно поговорить.
  Но реакции никакой не последовало.
  - Тео, я прибыл сюда, но никто меня не встретил. Почему ты не распорядился меня встретить? И информацию я получил слишком поздно, из-за чего упустил цель...
  Опять же никакой реакции.
  Это начало злить волшебника и тот резко вскочил с места:
  - Тео, ты меня вообще слушаешь?! - закричал он, начав терять терпение.
  Бам!
  Звук удара прозвучал в ответ, и Тео упал головой на стол.
  - Тео! - воскликнул Ванз и тут же бросился к нему.
  На ходу он зажёг свечи, и комната наполнилась мягким светом.
  - А-а-а-а! Убери свет! - закричал он, подскочив и замахав руками. - Как ярко! У меня глаза болят! Я полночи не спал от головной боли, и сейчас этот свет слишком яркий! Ох, моя голова! - он упал в свое кресло и схватился за лоб. - Тише. Тише. Прошу! Скажи этой мыши в стене, чтобы она перестала скрестись рядом со мной! Ох, как мне плохо!
  Бледный, с мешками под глазами и растрепанными серыми волосами, Тео представлял собой жалкое зрелище свежевыкопанного трупа. Такое ощущение, что его посадили в канцелярию и велели месяц перебирать архивы. Сам Ванз после такого примерно также и выглядел, но то было в далекой молодости.
  - О-ох... - простонал молодой человек, вновь упав на стол. - Холодненький стол...
  Ванз смотрел на все это с открытым ртом.
  Увидеть Тео настолько разбитым и слабым было для мага в новинку. Раньше этот человек представлял собой невероятно сильную и крепкую личность, он будто не имел слабостей. При каждой встрече уверенность в этом человеке росла, он будто представлял собой гранитный монолит, который никогда не может быть разрушен.
  А сейчас перед ним оказался весьма обычный молодой человек, который просто мучился от похмелья.
  Такие резкие перемены весьма неожиданны и вполне могут поломать картину мироздания.
  Теперь причина того, что его не встретили, была предельно ясна. В таком состоянии Тео не то, что Ванза не вспомнил, он бы и себя забыл. Да и злиться на человека, которому так плохо, уже бессмысленно, ему и без этого предельно плохо.
  - Воды...
  Маг тут же наколдовал ему кувшин с водой и стакан, но измучанный Тео на стакан даже не взглянул и стал пить прямо из кувшина. Выпил все и еще добавки попросил.
  Затем залез в стол и достал какие-то зелья, которые ему пришлось помочь принять.
  Через пять минут аристократ был более-менее в норме.
  Сидел прямо, выглядел получше, по крайней мере, теперь его с нежитью не спутать, и первый порыв позвать экзорцистов пропал. Причесался, поправил одежду, и умылся, стал больше похож на благородного наследника семьи Валфрик, кем он и является. Серебряные волосы были собраны в хвост, побриться он не успел, но щетина не очень заметна, а в серых глазах вновь читалась уверенность и спокойствие. Пусть эта уверенность и спокойствие порой перебивалось тошнотой и стонами, но в целом все было нормально.
  - Прости, Ванз, - вздохнул Тео. - Я только вчера вечером прибыл в город и был не в состоянии все проконтролировать. Я сожалею, что тебя не встретили и не помогли с прибытием сюда.
  - Что было, то было, - погладил свои усы Ванз, затем достал трубку и закурил. - Мне интересно, с чего это ты так напился?
  - А все дело в этом чертовом Старике! - зарычал он. - Себастьян уговорил меня с ним выпить и вспомнил бытность на войне. Мы же боевые товарищи, а мне было приятно встретить друга, - он вздохнул. - Но, даже став варлоком, я все равно быстро пьянел и долго от этого отходил, а Старик, как назло, повел меня в дварфийскую таверну, где мы пили спирт... - он позеленел, и его начало тошнить, но все же сдержался. - Когда я очнулся, оказалось, что мы солидно нашумели. Мне сил хватило только, чтобы тебе и Гюнтеру сообщить все, а после я отлеживался два дня, ну и всю неделю добирался сюда... Я же в Вольтсток сам приехал, вот и некому было мне помочь...
  Втянув дым, Ванз выдохнул и только покивал. Больше тут добавить просто нечего.
  - Эх, вчера мне повезло немного, - чуть улыбнулся он. - Какие-то ребята увидели меня без сознания на лавочке и помогли. Даже проводить предложили, но я отказался. Хорошие ребята, особенно тот желтоглазый показался мне неплохим.
  - Желтоглазый? - заинтересовался Юалд. - Брюнет такой, с тонким шрамом, пересекающим лицо? И с ним еще был седоволосый молодой человек.
  - А? Да. Ты с ним знаком?
  - Да. Это был Ферокс. Я с ним в город приехал....
  Наступила неловкая тишина.
  Теобальдо, не моргая, смотрел на Ванза, он даже не дышал, а просто пялился. Было слышно, как шестеренки крутятся в его мозгах и с каким жутким скрипом в его голове проходит осознание.
  Да, примерно так себя чувствовал и сам маг, когда понял, что всю неделю ехал рядом с их целью и как глупо все это случилось. Вот и Тео теперь на своей шкуре узнал, каково это, когда одна маленькая глупость сломала все...
  Стелле стоило описать внешность Ферокса, но это до последнего момента это мало кого волновало, а сейчас уже поздно как-то.
  Тео опустил взгляд.
  - М-да...
  Больше тут сказать действительно нечего....
  Тут дверь резко распахнулась, хотя точнее было бы сказать, что ее едва с петель не сорвали и внутрь завалился Уилнан!
  - Тео! - громко сказал мужчина, широко улыбаясь. - Рад, что ты вернулся! О! Ванз! Здорова!
  Сам Тео от этого крика вновь схватился за раскалывающийся череп.
  От дружеского хлопка по плечу Ванз отказался, так как не хотел потом лечить перелом.
  Уилнан Норд - крайне высокий мужчина средних лет, с ярко-красными волосами, львиной гривой спадающими на плечи, округлой короткой бородой, небольшими усами, грубыми чертами лица, обветренной кожей и горбатым носом. Мужчина был прямо самим воплощением мощи и гордости викингов Аэса. Широкие плечи, мощное тело и веселый нрав делали его душой любой компании и позволяли быстро находить общий язык со всеми окружающими. Даже Ванз, не будучи любителем таких вот варваров, признавал, что открытость и улыбчивость этого человека настраивают на позитивный лад. Если бы не его приступы кровожадности, вообще было бы хорошо.
  Одет он тоже, как всегда, своеобразно. Черные брюки, остроносые сапоги и кожаный плащ с изображением языков пламени, одетый на голый торс, на груди у него гордо висел амулет с символикой его клана, а на руках были золотые цепочки.
  Ему остаётся только взять свой двухметровый тесак, и образ настоящего воителя севера будет закончен.
  - Тео, ты чего такой кислый?! Взбодрись! - пытался он приободрить друга, но это только все усугубляло.
  - Ради Горных Богов, Уилл, не кричи, у меня голова раскалывается, - простонал Валфрик. - Ты же знаешь, как мне плохо после выпивки.
  - Знаю и я зол, что ты не позвал меня. Гулял со Стариком, а меня даже не предупредил. Это было нечестно! - по-детски обиделся северянин.
  - Если бы я позвал тебя, разрушенными тавернами Вольтсток бы не отделался, как минимум, половину города пришлось бы восстанавливать.
  Как не печально, но тут Тео был полностью прав. Если Уилл разойдется, остановить его крайне тяжело. Тот явно не был согласен с мнением друга, но ничего не сказал, лишь отвернулся.
  Да, этот взрослый человек, у которого, скорее всего, на родине и внуки есть, может реально порой быть сущим дитем.
  - Да, я ж тебе сообщить кое-что хотел! - вспомнил Уилл, зачем пришел. - Только что узнал, что Гюнтер на перехват Ферокса бойцов отправил, и те уже вернулись. Точнее, то, что от них осталось.
  - ЧТО?! - подскочил Тео. - ЧТО СЛУЧИЛОСЬ?! - схватил он Норда за грудки и притянул к себе.
  Забавно смотрится, как Тео крепко держит этого бугая Уилла, рост у них далеко не одинаков.
  - Эй-эй-эй, на меня не злись, я тут ни при чем, вообще в темнице сидел. Только сейчас узнал, вот и передал тебе.
  Гюнтер все рассказал Уиллу. Умный ход. Норда убить Тео не сможет, а когда дойдет до самого дворецкого, большая часть гнева уже пройдет. Все же он знает своего господина с рождения, потому быстро понял, как минимизировать свои проблемы.
  Вулфрик упал в кресло и стал массировать переносицу.
  Да. Такого похмелья у него точно никогда не было, одна беда за другой, и ведь вполне может что-то ещё произойти.
  - Что там стряслось? - уже чуть успокоившись, спросил он.
  - Гюнтер не стал ставить тебя в известность и отправил людей ловить Ферокса. Тот уже ехал на рельсовике, так что перехватили в пути, - рассказал маг.
  Лицо у Тео выражало будто реальную физическую боль.
  - Бога ради, скажите, что там никак не замешено имя моей семьи?
  - Ну, он наемников набрал, да и маг был знакомым его, так что, скорее всего, никто ничего и не узнает...
  Теобальдо выдохнул и чуть успокоился.
  Да, какими бы графами не были Валфрики, если на них будет висеть нападение на рельсовик, то это просто уничтожит все. Благо, Гюнтер не совсем идиот и подстраховался.
  - Ладно, надеюсь, сам Ферокс еще ничего не узнал и еще есть шанс просто договориться. Кого наняли и сколько?
  - Сотня штрафников, плюс пространственный маг. Большая часть убита, командир помер до того, как что-то успел сказать, а маг потом всех пленников вытянул.
  - Перебил столько народа. Ферокс оказывается силен, - хмыкнул Уилл, уже явно заинтересовавшись во встрече.
  - Ха! Он может и лучше! - прозвучал женский голос в дверях.
  В кабинет с гордо поднятой головой и веселой улыбкой вошла Стелла.
  Высокая девушка, на вид крепкая и сильная, с короткими белыми волосами, с острым носиком и подбородком, большими желто-зелеными глазами и пухлыми алыми губами. Идеальная фигура, которую не мог скрыть даже белый мундир, и округлые бедра, которые хорошо подчеркивали облегающие брюки.
  Вид открывался просто потрясающий.
  Будь Ванз на пару десятков лет моложе...
  - Уравнителя нельзя недооценивать, - усмехнулась Стелла Сальери. - Он может быть крайне непредсказуем и опасен, я по себе это знаю. Гюнтер допустил фатальную ошибку, недооценив его, но теперь мы хоть знаем его местонахождение.
  - А ты, видимо, отлично знаешь Уравнителя? - усмехнулся Уилл.
  - Ты бы с ним поладил, - фыркнула она. - Вы оба суицидальные психи.
  - Весело... И где он сейчас?
  - Его рельсовик уже должен был прибыть в Криор, - сказал маг.
  Услышав название города, Стелла неожиданно побледнела.
  Ее гордый и сильный вид неожиданно сменился испугом и легкой паникой, которая удивила даже Уилла. Каждый раз, когда в разговоре мелькал Криор, Стелла так реагировала, но когда точно такую же реакцию он увидел у Ферокса, стало понятно, что там все было куда более серьезное, чем казалось. Стелла не боялась, даже когда угодила в пасть в огромному троллю и выбралась из него, разорвав ему живот, а тут одно слово заставляет ее содрогаться.
  Она быстро пришла в себя и вернула себе уверенный вид.
  - Они едут в форт Грив, там можно их и встретить.
  - Дирижабль готов!
  - Отлично. Завтра утром отправляемся.
  Они были рады, что все, наконец-то, готово. Долгая подготовка и ожидание закончились, они еще ближе к цели.
  Тео резко стал серьезным и активировал артефакт, защищающий от прослушки.
  - Близняшки доложили, что в столице все идет полным ходом, - начал он. - Наши союзники уже получили сигнал и собираются в нужных местах. Они ждут слова, чтобы начать действовать.
  - Ты уверен в плане? - заволновался Ванз.
  - Полностью. Ты сам знаешь, кто его продумывал...
  Маг кивнул, соглашаясь. Если это все продумал ОН, то сомневаться нет смысла.
  Близняшки сейчас в столице, эти две тени всегда начеку и добудут любую информацию, какая только нужна. Осталось совсем немного времени, и все будет готово для начала.
  - Есть еще пара вопросов, которые нам нужно обсудить...
  
  ***
  
  Рельсовик немного задержался в пути, так как двигатель слегка повредился после взрыва, но это быстро починили, и транспорт весело колесил к своей цели.
  Порядок внутри восстановили, а раненых уложили в купе. Против этого никто не возражал. Нет, какой-то аристократ пытался вякать, что ему неприятно находиться в одном вагоне с простолюдинами, но один вид Гаэша быстро выбил из него все претензии.
  Нашу небольшую компанию тоже никто не гнал, даже в награду выделили... скидку на покупку билетов...
  Щедро.
  Но я не уверен, что хочу еще раз ехать на этой махине. А то моя первая поездка чуть не окончилась печально, так что испытывать судьбу как-то не хочется.
  А так до вечера мы ехали вполне себе спокойно.
  Посидели, познакомились с Зефирой, да и просто поболтали с разными интересными личностями. Несколько раз заглядывал Костолом, который взялся тут порядок наводить. Видно, как мужику нравится все держать под контролем. С ним я еще в караване познакомился и узнал, что он ответственный и серьезный человек.
  Он тоже едет в форт Грив. Собирается там наниматься в охрану.
  Многим исследователям и авантюристам могут пригодиться телохранители в тех местах, и такую золотую жилу предприимчивый наемник не стал упускать. Его небольшой отряд едет рельсовиком, а основная масса народа с парой магов уже ждут его в форте.
  Предоставил нам скидку на наем, если вдруг мы решимся пойти.
  Ну, в целом поездка прошла спокойно.
  Жаль, так и не узнали, кто напал.
  То оружие, что осталось после тех людей, не было маркировано, одежда тоже ничего важного из себя не представляла, а осмотр тел ничего толком не дал.
  Кто такие и зачем налетели, не понятно.
  Грабить рельсовик смысла не было, ничего ценного там не везли, никто особо важный там не ехал. Может, имела место банальная ошибка, и они попали не туда.
  Ну, этого мы, похоже, уже не узнаем...
  - Внимание! - прозвучало из рупора в коридоре. - Наш рельсовик приближается к конечной станции - Криор!
  От этих слов у меня внутри все похолодело.
  Блинк!
  Перемещаюсь на крышу и смотрю вперед...
  Они видны даже отсюда...
  Стены Криора...
  Эти черные монолитные стены, покрытые копотью от бесчисленных атак врага...
  Сколько раз катапульты орков пытались пробить их огненными снарядами. Орки не жалели сил и горючего масла, чтобы одолеть нас, и потому чернота будто впиталась в стены. Непреодолимая крепость, горевшая множество раз, будто пропиталась тьмой...
  Огромный город, построенный на высокой скале, возвышающейся над бескрайними каменистыми мертвыми равнинами. Когда-то эти поля были усыпаны золотом пшеницы и высокие деревья цвели по весне.
  Но после орков тут ничего живого и цветущего не осталось.
  Криор - город, утонувший в крови....
  То, что сделали здесь орки, я никогда не забуду...
  После трех лет неудачных попыток захватить город, даже с помощью Центоры, орки применили иную тактику...
  О, боги... какой же это был ужас...
  Даже жертвоприношения не выглядели рядом с этим чем-то ужасным...
  То, что сделали эти твари с моим родным городом, и рядом не стояло с тем, что они учинили здесь...
  Все, кто тогда побывал здесь, потеряли всякие сомнения, жалость и сострадание к свиномордым тварям...
  И вот... я вновь тут....
  Криор...
  
  
  
  
  Глава 16. Земля, что пропиталась смертью.
  
  Криор все приближался и приближался, его стены, словно монолитная тьма, начали нависать и давить на меня. Перед глазами вновь вспыхнули картины произошедшего. Того, что здесь случилось. Того, что я пережил.
  Одно воспоминание заставило мои руки дрожать, а дыхание сбиваться от нахлынувшего страха.
  Криор... о несчастный Криор... Сколько невинных было загублено здесь.
  Сколько мужчин, женщин, стариков и детей умерло тут, как ужасна была их смерть...
  - Ферокс, ты в порядке? - на мое плечо легла рука Раширы.
  - А! - вздрогнул я от неожиданности. Не заметил, как она подошла. - Все в порядке. Я в порядке.
  - Ты увере...?
  - Я в порядке! - повысил я голос.
  Девушка замолчала.
  - Извини, - вздохнул я. - Я не должен был кричать.
  - Мы скоро приедем...
  Она вернулась в вагон, а я еще некоторое время сидел на крыше и смотрел. Затем сам перенесся в купе. Остальные меня расспросами не беспокоили и не трогали, за что я был им сейчас крайне благодарен.
  За окнами закончились поля, и мы въехали в длинный туннель, освещаемый множеством фонарей, висящих вдоль пути с обеих сторон.
  Вскоре мы вышли из туннеля и попали на мост, который проходил над домами!
  Вид отсюда открывался просто невероятный.
  Темные дома, освещаемые множеством фонарей, напоминали собой ночной небосвод, с сияющими звездами и множеством разных созвездий. Город выглядел живым и густонаселенным, отстроенным и целым.
  Вскоре мы прибыли на вокзал, который выглядел в точности, как в Рамау.
  Я помню это место...
  Тут раньше был паб.
  Хорошее заведение, куда мы все любили наведаться после тяжелого дня. Там подавали неплохую выпивку, которая облегчала военные тяготы и помогала расслабиться. На варлоков она не действовала, так как весь дварфийский спирт шел на нужды лазарета, но и без того там была уютная атмосфера.
  Мы вышли из вокзала и оказались на Улице Ягодок. Длинная широкая улица, уходящая полукругом в два конца, очень широкая дорога, по которой ходили люди и ездили экипажи. Дома вдоль улицы все одинаковые, создающие образ монолитной черной стены, защищающей внутренние районы.
  Эта улица когда-то была усажена деревьями, тут росли цветы, и вообще это некогда был парк для влюбленных. Здесь можно было пройтись до забегаловки и отдохнуть от суеты внутренних районов. Орочьи катапульты сожгли эти места одними из первых, и некогда цветущая улица Ягодок превратилась в пепелище со сгоревшими трупами.
  Вокруг так много людей...
  Одетые в довольно необычные наряды темных оттенков, на голове у каждого какая-нибудь шляпа от круглых котелков до высоких цилиндров. Мужчины носили пиджаки, а дамы надевали пышные платья.
  Странно это наблюдать. Я будто в столицу Мортимию попал, в дворянский район, где каждый старается своим нарядом подчеркнуть свою значимость и важность. Тут тоже что-то подобное, но все будто подчинено некой моде и стилю, которого придерживаются все.
  Мы в наших костюмах ярко выделялись на общем фоне.
  Вокруг столько шума... люди болтают, слышится ржание лошадей и цокот копыт по мощеной дороге.
  Люди, эльфы, дварфы вокруг.
  Их так много.
  Идут себе спокойно, беззаботно и весело...
  Будто бы ничего не было...
  Будто бы все было лишь сном...
  Будто бы тот кошмар лишь привиделся нам...
  В следующий миг все для меня окрасилось в багряные оттенки!
  Лица окружающих исказили гримасы боли и ужаса!
  Кровь, кровь вокруг!
  Тишина... ужасная тишина, прерываемая стонами, криками и чавкающими звуками.
  - Ферокс, - на мое плечо легла рука.
  Резко оборачиваюсь и вижу человека со снятым лицом!
  - Уа! - отпрыгиваю от него.
  - Ты чего?! - спросил Эмиль.
  Наваждение резко прекратилось. Передо мной стоял удивленный Эмиль. Рашира с Зефирой также недоумевали от моего поведения.
  Я осмотрелся.
  Все резко прекратилось, никаких следов крови и смерти...
  - Ты в порядке?
  - Я в норме, - постарался успокоиться я. - Мне просто нужно немного побыть одному... Увидимся в гостинице.
  Блинк!
  Я исчез и появился на соседней крыше, а затем прыгнул вперед и еще раз, желая уйти как можно дальше оттуда.
  Стоя на крыше часовой башни, я смотрел на город ...
  Я помню пожары. Как горели дома, как сгорала мебель и плоть тех, кто застрял в зданиях. Я помню, как черный дым заволок небеса, словно мрачная вуаль смерти. Едкий дым, в котором было просто невозможно дышать и в котором ничего нельзя было увидеть...
  
  - Скорее! Через огонь!
  - А-а-а-а-а-а!
  Крики вокруг, запах горелой плоти и тянущиеся из дыма обугленные руки застрявших в огне тварей...

  
  Я помню кровь, стекающую вниз по улицам. Тела, разбросанные по тротуарам, кровь невинных жертв, разорванных на части, кости которых обгладывали мерзкие твари. Твари, которые некогда были людьми...
  
  - Помогите!
  - Нет!
  - Спасите! Они едят меня! А-а-а-а-а-а!

  
  Крики вновь зашумели в ушах!
  
  - Не бросай меня, Ферокс! Не бросай! Помоги!
  
  Дернул головой, пытаясь отогнать видение!
  Закрываю глаза и вижу тянущиеся ко мне руки моего друга, тело которого разрывают на части, с его лица стекает кровь, а из глаз ручьем текут слезы. Он плачет и умоляет меня спасти его, помочь ему.
  
  - Нет! Не надо! Ферокс! Я лишь слегка ранен! Это не они! Нет! Не убивай! НЕЕЕЕЕЕЕЕТ!!!
  
  - Ребенок! Помогите! Там мой ребенок! Умоляю, не трогайте моего ребенка! - молодая женщина рыдает и пытается остановить нас. - Он не виноват! Остановитесь! А-а-а-а-а-а-а-а!!!!
  
  - Папа! Папа, пожалуйста! Очнись! Нам нужно бежать! Ско... А-а-а-а-а! Нет! Папа, что с тобой! Отпусти! Мне больно! АААААААААА!!!

  
  Они кричат! Они кричат в моей голове!
  Эти крики никак не замолкают!
  - Прекратите! Хватит! - закричал я, упал на колени, пытаясь прогнать эти воспоминания.
  Сколько невинных мне пришлось убить тогда! Какие ужасные вещи мы все совершали!
  Они до сих пор молят меня о пощаде.
  Они до сих пор кричат в моей голове. Они все еще там!
  Слезы сами потекли из моих глаз неостановимым потоком боли и горьких страданий, которые я испытал тогда.
  Открываю глаза и вижу огонь... Огонь...
  - Это я поджег город... - прошептал я. - Я сжег город и всех его жителей....
  
  ***
  
  - Ферокс! - крикнул Эмиль, но остановить друга уже было невозможно.
  Он исчез и переместился неизвестно куда.
  - Что это с ним? - нахмурилась Зефира.
  - Ферокс - один из тех, кто пережил 'Бойню Криора', - пояснила ей Рашира.
  Та не совсем поняла, что это значит, но задавать лишних слов не стала.
  - Его надо найти! - твердо решил маг.
  - Ты уверен? Он сейчас не в том состоянии, чтобы адекватно воспринимать реальность, - заметила амазонка. - Может, пусть погуляет пару часов, а потом вернется?
  - Ага, и куда именно он вернется? - фыркнул Эмиль. - Нет! Его надо найти. Иначе он может натворить дел. Идем!
  Спорить с ним, благо, никто не стал, а Рашира так сама хотела поскорее найти друга.
  Эмиль слышал о том, что произошло в этом городе. Ну, ему только рассказывали об этом, точных данных у парня не было. Говорят, тут какие-то твари завелись, и они поубивали всех жителей, но если раньше маг верил в подобное, то сейчас полностью опровергал эти утверждения.
  Ферокс не тот человек, которого могут напугать какие-то монстры, он сам порой страшнее многих из них, но сейчас он был именно напуган. А значит, то, что тут случилось, было в разы хуже и страшнее, чем может показаться. Такого страха и ужаса в глазах друга он никогда не видел.
  Этот вечно уверенный в себе, спокойный и рассудительный парень, который готов в одиночку выйти против толпы врагов, на какой-то миг действительно не узнал Эмиля. Он мог в таком состоянии сотворить непоправимое, а затем убежал.
  Именно поэтому Ферокса нужно найти и помочь ему. Он не знал, как и что нужно сделать, но чувствовал, что бросать друга сейчас ни в коем случае нельзя.
  Эмиль побежал вперед, в ту сторону, где он в воздухе увидел вспышку Блинка.
  Найти одного человека в таком большом городе непростая задача. Криор огромен. Он находится в большой скале, будто выточен в ней, и своей формой напоминает лестницу, где на каждой ступени располагается очередной район. Всего ступеней четыре, и станция рельсовика находится на втором.
  Ниже - выход к огромным городским воротам с высоченными стенами и бедные кварталы, которые сильнее всего пострадали во время войны, и их еще не успели восстановить. Так же там располагались кварталы мастеровых и несколько входов в шахты, да какие-то здания, из которых постоянно шел густой белый дым.
  Вторая ступень - торговый и жилой район, заодно и самым большой и населенный, тут находится несколько площадей и множество одинаковых зданий.
  На третьей ступени место занимают более дорогие дома, которые не по карману обычным горожанам, там же находятся и основные административные здания.
  Последняя ступень - самая маленькая и самая удаленная от возможных опасностей. Там располагаются дома знати, а также развлекательный район.
  Поговаривают, что есть и нулевой этаж, этакое подпольное место, наполненное запрещенными развлечениями и самыми опасными товарами Просторов Гигантов.
  Но это только то, что Эмиль читал о Криоре, да и то, информация частично устарела. Сейчас тут многое стало таким странным и необычным, что просто вводило в ступор.
  Сам Эмиль в своих светло-серых одеждах сильно выделялся на фоне костюмов местных в темных оттенках.
  Вот он встал перед развилкой, а куда дальше идти, не понятно.
  - Как ду... - он обернулся к девушкам, а их там не оказалось. - Оу...
  Несколько секунд он пялился в пустоту, осознавая, что поспешил и потерял остальных.
  - Незадача... - почесал он голову.
  Точнее, это он сам потерялся.
  Только прибыли в город, а все уже потерялись...
  Стоять на месте и ждать нет смысла. Надо продолжать поиски.
  Вот на крыше часовой башни он увидел вспышку и помчался в ту сторону, хотя прекрасно понимал, что вряд ли догонит. Но останавливаться не стал. Он просто не мог спокойно стоять, зная, что его друг сейчас в таком состоянии.
  - Нет! - услышал он недалеко от себя.
  Это был женский голос!
  - Не трогайте меня, - вновь послышалось из переулка.
  Эмиль спешил, но просто так пройти мимо чьих-то криков ему воспитание не позволяло. У парня был отличный слух благодаря гравюре Физическое Укрепление, потому ничего удивительного, что он один услышал чужой голос.
  Поняв, что делать нечего, он пошел в переулок, желая узнать, что там происходит.
  А происходило там то, чего Эмиль терпеть не мог.
  Пятеро крупных мужиков прижали к стене какую-то невысокую девушку. Стройная девица маленького роста, одетая в белый балахон монахини, дрожала в окружении этих уродов. Те же с предвкушающими ухмылками окружили ее и сейчас собирались надругаться над ней. Парочка уже разбиралась с застежками на поясах.
  Такого настоящий аристократ вынести не мог и потому решил спасти девушку.
  - А ну отпустите ее! - вышел вперед Эмиль. - Я не позволю вам тронуть невинную леди!
  Да, смотрится глупо, так как такие речи обычно какие-то идиоты в книжках говорят, но на то и был расчёт. Его посчитают дураком и всерьез не воспримут. То, что они испугаются и убегут, он даже не рассматривал как вариант. Слишком уж были красноречивы у них рожи.
  Насильники обернулись и явно не были рады новому гостю.
  - Вали отсюда, пацан, если жизнь дорога, - достал один из них нож.
  Остальные тоже вооружились, но аристократ даже не шелохнулся.
  - Я уже сказал все! Убирайтесь, пока целы! - нагло провоцировал их Эмиль.
  Пусть перед ним и были откровенные недоумки, которых победить никакой сложности не составит, но девушка может пострадать, потому их нужно привлечь к себе и дать девице шанс убежать.
  - Нет! Беги, скорее! Они убьют тебя! - крикнула ему эта невысокая девушка, дрожа в окружении этих уродов.
  Настоящая монахиня, которая больше думает о других, чем о себе, и потому бросить ее в беде он просто не мог.
  - А ну заткнись! - рыкнул на нее самый здоровый насильник и замахнулся рукой, а та сжалась от страха при виде опасности. Бить ее не стали, но запугали сильно.
  Терпеть подобное Неоран не собирался.
  К нему подлетел один из головорезов с ножом, но Эмиль легко выбил у него из руки оружие, а затем всадил свой нож в его спину.
  Второй тут же попытался напасть со спины, но Эмиль легко увернулся, а затем дунул в ему лицо воздухом... Который был сильно охлажден и моментально обморозил ему лицо!
  - А-а-а! - закричал этот тип.
  - Колдун! - испугались остальные.
  Эмиль надеялся, что небольшая демонстрация заставит их бежать, но все вышло гораздо хуже.
  Самый главный схватил девицу и, приставив ей к шее кинжал, закрылся ей, а остальные двое стали рядом.
  - Не двигайся, колдун, или девка испачкает переулок своей кровью! - пригрозил главный урод.
  Ситуация вышла патовая. Девушка теперь окончательно в плену, а Эмиль был не уверен, что успеет метнуть сосульку, раньше, чем девицу убьют.
  - Похоже, по-хорошему вы не хотите, - помрачнел парень и стал концентрироваться.
  Сейчас он продумывал план спасения. Например, создать ледяное копье прямо под ногами этого гада и насадить его, но дело требовало точного расчета, иначе девушка могла пострадать.
  - Сейчас ты поплатишься за то, что сделал с нашими корешами, колдун! - усмехнулся один из бандитов, стоящих рядом с главарем.
  - Хорошие ботиночки. Что затих, в штаны наложил от страха?!
  Но их треп Эмиль не слушал, так как был полностью поглощен расчётом. Точное воздействие магией - вещь весьма сложная. Даже, когда он вел 'переговоры', пусть и выглядело просто, на деле было весьма сложным расчётом. Ему тогда повезло, что враги стояли весьма удобно и не ожидали атаки, сейчас же урод вполне может успеть среагировать и поставить девицу под удар.
  Все решают секунды...
  - Вы просто жалкая кучка придурков, - послышался уже спокойный женский голос. Сказала это, как ни странно, пленница.
  В следующий миг произошло что-то невероятное.
  Эта невысокая девушка, схватив руки главаря, удерживающие ее, резко извернулась и влетела двумя ногами прямо в его рожу. Два сапога с низкими металлическими каблуками попали точно в лицо насильнику, ломая ему нос и выбивая зубы!
  Удар оказался настолько силен, что бандита просто отбросило в стену, а девица, оттолкнувшись ногами от его головы, прыгнула на следующего.
  Она пролетела над головой второго разбойника и успела накинуть ему на шею какую-то нитку или, скорее, стальную струну, а затем повисла за его спиной, моментально удушая урода.
  Третий, быстро придя в себя, попытался спасти товарища и ударить девушку, но та отпустила руки и избежала атаки, а удар пришелся на спину его друга.
  Дальше последовал мощнейший удар острым носком сапога в пах насильника, разбивая все его мечты о веселом времяпрепровождении с девушками на всю оставшуюся жизнь. После девица схватила его за голову и впечатала свое колено в его нос.
  Все трое бандитов упали почти одновременно и уже вряд ли могли оказать хоть какое-то сопротивление.
  - Фух, - вытерла она пот. - А теперь я буду бить тебя!
  - А! Погоди! Это еще почему? - офигел Эмиль,
  - Я этих болванов два дня выслеживала, заманила в ловушку и собиралась расправиться! За головы этих пятерых дают неплохую награду, а тут влез какой-то 'герой' и чуть не запорол мне все дело! - прорычала она.
  Девушка скинула с себя балахон, под которым красовалась вполне себе обычная одежда. Остроносые сапожки на низком каблуке, коричневые штаны, белая рубаха и жилетка с множеством карманов.
  Но не это удивило мага, а именно сама девушка.
  В ней явно было что-то не так.
  Начать стоит с того, что эта девушка была ростом где-то полтора метра, если не меньше, но при этом не была похожа на человека, и уж тем более на дварфа. Коренастая девица с неплохой фигурой, которую не скрывала даже мужская одежда, с небольшой грудью и широкими бедрами. Сама дамочка была короткостриженной блондинкой с острыми чертами лица. Не сказать, что она была писаной красавицей, но в ней странным образом сочетались необычные черты лица, делающие ее вполне себе симпатичной. На лице имелось несколько тонких шрамов, но те не особо бросались в глаза, да и было в ней что-то эльфийское, что делало ее привлекательной. Но больше всего выделялись уши незнакомки. Они были большими, заостренными и необычной формы. Такие обычно эльфам в книжках рисуют, чтобы подчеркнуть их особенность тела, но у нее такое имелось и смотрелось весьма органично.
  - Че уставился? - нахмурилась девица. - По роже захотел?!
  - Эм... нет! Стоп! Погоди! Ты кто?! И почему ты охотилась на них? И вообще что происходит? - запутался парень в вопросах.
  - Звать меня Лил, а тут живу, в Криоре, ну и подрабатываю, ловя всякий сброд и сдавая его страже, а ты чуть было не помешал моей операции, - сердито смотрела на него снизу эта девушка. - Если бы тут прихлопнули аристократа, да еще и мага, мне бы потом капитан стражи устроил разнос, что людей опасности подвергаю.
  - Мда... - только и мог сказать маг. - Ладно, мне пора...
  Он уже думал уйти, как эта Лил его окликнула.
  - Стоять! - повысила она голос, и тон у нее был явно не терпящий возражений. - Ты вмешался, значит поможешь мне! Бери этих двоих и потащили баракам стражи!
  - Но...
  - Не обсуждается, колдунчик! - сказала, как отрезала. - Работай!
  Спорить было бессмысленно, а поскольку он все равно потерял след, то решил не испытывать судьбу. Эта мелкая за пару секунд избила троих крупных мужиков.
  Эмиль взял за руки двоих, а Лил потянула сразу троих, причем вообще без каких-либо трудностей, будто они мешками с пухом были.
  Она уверенно повела его вперед, волоча за спиной прибитых насильников, смело шагая по главной улице, пачкая ее кровью. Какой-то мужчина думал высказать ей, что он думает о таких, но одного хмурого взгляда девицы хватило, чтобы тот не решиться испытывать судьбу.
  Их небольшая процессия быстро стала центром внимания. И местные провожали Эмиля сочувствующими взглядами, явно понимая, что он попал, но спасти его уже невозможно.
  Идти, благо, пришлось недалеко, вскоре показались бараки стражи. Несколько стражников, увидев их, только тяжело вздохнули и не стали даже внимания обращать. Видать, Лил тут постоянный гость.
  Дальше, оставив парня на улице с телами, она пошла договариваться.
  Из здания слышался отборный дварфийский мат и звуки ломающихся вещей.
  - Башёргхт - прозвучал чей-то сильный голос. - Беклопт, итч хаб видер! (Сумасшедшая! Ты опять устроила беспорядки!)
  - Алт Зейге! - не менее громкий голос был и у девушки. - Фраган за фар зир! (Старый козел! Они сами напросились!)
  И далее в таком духе.
  Эмиль уже начал жалеть, что в свое время выучил язык подгорного народа. Казалось, дварфы не умеют говорить спокойно и только ругаются порой. Книжка по дварфийским ругательствам была толще, чем их разговорник. И вот сейчас Эмиль во всей красе слушал эти монологи и словесные обороты, и уши у него просто вяли.
  Вскоре Лил вышла из здания стражи, что-то бурча себе под нос, держа в руках небольшой мешочек.
  - Старый баран, зажал половину! - рычала она. - Идем!
  Тела забрали, а Эмиль пошел следом за девицей.
  - Мда, - посмотрела она на мешочек, затем залезла в него и достала часть. - Это твоя доля.
  - Моя?
  - Ты завалил двоих, так что я отдаю тебе причитающееся, - сказала она, протягивая монеты. Видно было, что делиться ей не хочется, но гордость не позволяет взять чужое.
  - А тут точно все причитающиеся деньги? - засомневался парень.
  - Да, как ты смеешь сомневаться! - возмутилась девушка. - Воины Клана Крушащей Длани никогда не обманывают и не лгут! Я не потерплю такого отношения!
  - Ладно-ладно, успокойся, - пошел он на попятную. - Но погоди, ты не очень-то похожа на дварфа.
  Девушка закусила нижнюю губу и отвернулась.
  Эмиль почувствовал себя несколько неловко. Мало того, что он засомневался в ее честности, так еще и, похоже, наступил на больную мозоль. Она действительно на дварфа не похожа, но, похоже, в дварфийском клане состоит, и непохожесть ее сильно напрягает.
  - Прости, - сказал Эмиль. - Я не хотел тебя обидеть.
  - Ничего, - буркнула она. - Я привыкла.
  Девушка о чем-то задумалась, а парень не знал, как бы сейчас сменить тему.
  - Эмиль! Вот ты где! - послышалось рядом.
  К нему приближались Рашира и Зефира.
  Обе слегка запыхались, явно оббежали немало, но все же нашли его.
  - Ты чего улетел вперед?! Мы тебя еле нашли! - сердилась эльфийка.
  - Эм-м-м-м... ну...
  - Твой боевой гарем подоспел, колдунчик? - усмехнулась Лил, чем привлекла к себе внимание.
  Зефира посмотрела на невысокую девушку сверху-вниз и фыркнула.
  - Это что такое? - спросила амазонка.
  - Вау! - воскликнула Рашира. Она подскочила к Лиле и стала ее осматривать. - Это же двельф! Настоящий двельф! Я впервые в жизни вижу двельфа!
  - А? Двельф? Это что? - не поняла Зефира.
  - Ребенок от эльфа и дварфа, - коротко пояснила южанка.
  После этих слов Эмиль вспомнил, где слышал это раньше, и теперь по-иному посмотрел на свою новую знакомую.
  Двельфы - плод любви эльфа и дварфа, самый редкий вид полукровок в мире, даже полуорки чаще встречаются, чем двельфы.
  Теперь ему стало ясно, что его так смутило в этой девушке. По росту она походила на дварфа, разве что немного выше, но телосложение у нее эльфийское. Да и, как и все эльфы, она весьма симпатичная, ведь среди эльфов уродов просто не бывает, сама природа этой расы делает их красивыми.
  - И почему это такая редкость? - не особо понимая, спросила амазонка.
  - Ребенок от эльфа и дварфа нормальным родится не может, - мрачно сказала Лил. - Все дети от такого сочетания рождаются с физическими или умственными отклонениями, которые невозможно обратить даже магией жизни.
  Да, это так.
  Почему-то ребенок от человека и эльфа, или человека и дварфа, да даже человека и орка, вполне возможен и бывает, а вот нормальных потомков этих двух рас просто не появляется. Дети, рождающиеся от такого союза, имеют какие-то странные проблемы с телом. Они или ходить не умеют, или руки разных размеров получаются, или мозг недоразвит, и много проблем с магией. Как бы эльфы и дварфы ни пытались понять, в чем причина их несочетаемости, но пока результатов никаких нет. Дети от такого брака почти невозможны...
  - Погоди! Но ты как-то не похожа на кого-то с проблемами в теле, - засомневался Эмиль.
  - А я как раз исключение, - фыркнула Лил. - Да, отвали ты!
  Оттолкнула осматривающую ее Рашишу. Она уже лапать начала ее, уши трогала и щеки трепала. Такое реально может разозлить, а учитывая силу, которой она владеет, ее как-то боязно бесить.
  - Все ведь не так просто?
  - А вас это не касается, - фыркнула она. - Вы вообще куда-то спешили?
  - Ах да! - вспомнила южанка. - Надо найти его! Ты видел, в какую сторону он направился?
  - Нет, его след я потерял, - погрустнел маг. - Придется искать.
  - А нет ли у тебя какого заклинания или обряда, ты же шаман? - спросила Зефира.
  - Боюсь, поисковые чары не мой профиль, - развел он руками.
  - Если вы кого-то потеряли, обратитесь в стражу. Если его найдут, то вам дадут знать, - спокойно сказала двельфийка.
  - Не пойдет, он сейчас не в том состоянии, чтобы окружающих адекватно воспринимать. Нужно найти его немедленно и...
  - Он что, травы зеленой накурился или что?
  - Нет. Он просто пережил тут бойню! - чуть разозлился Эмиль.
  Ему было неприятно, что его друга считают наркоманом, пусть это и был логичный вывод, исходя из их слов, но все сейчас были несколько на нервах, и было не до шуток.
  - Тогда идите на главную площадь, - сказала Лил, указывая в сторону третьей ступени. - Всех, кто был тут, тянет туда...
  - Туда? Почему? - удивились она.
  Лил спокойно посмотрела Эмилю в глаза, и взгляд ее был красноречивее всяких слов.
  Страх, боль и ужас, читались в них. То же самое, что было и в глазах Ферокса.
  - Нас всех тянет туда... - прошептала она. - Я вас провожу...
  Переглянувшись, они пошли за ней. Девушка шла небыстро, спокойно проходя сквозь толпу, но, несмотря на невысокий рост, потерять ее из виду было сложно.
  - Что тут произошло? - решилась спросить Рашира. - Что случилось в Криоре в тот день?
  Двельфийка резко остановилась.
  Она просто встала посреди улицы, но столкнуть ее с ног оказалось невозможным для прохожих. Кто-то, не заметив, налетел на нее, но она даже не обратила внимания на то, что в нее врезались, а одного взгляда хватило человеку, чтобы он не захотел связываться с двельфийкой.
  - Живые мертвецы, - ответила она.
  - Нежить? - удивился Эмиль. Он не так давно видел нежить. Те вурдалаки были страшными и ужасными, они именно внушали жуть, но Ферокс тогда не сильно на них среагировал. Не было похоже, что он их сильно боится. - Что-то я сомневаюсь.
  - Нежить ведь разная бывает, - пожала плечами Рашира. - Могли что-то страшное подкинуть.
  - Орки - известные шаманы запретных искусств, так что точно сделали что-то гадкое, - нахмурилась амазонка. - Те девы, кто сражались с ними, рассказывали, как омерзительны и безумны эти твари. Потому мертвых они могли поднять страшных. Я слышала об оживших костях и их страшных деяниях.
  - Нет, - сказала Лил. - Те, кто бушевали тут, не были нежитью.... Они были именно живыми... но уже мертвыми...
  - Но ты же сказала...
  - Эти твари были живыми... - она повернулась, и все смогли увидеть глубину того ужаса, что эта невысокая девушка когда-то пережила. - Здесь прошла Болезнь Живой Смерти, но вы, скорее всего, слышали ее под другим названием... Чума Зомби...
  
  
  
  
  Глава 17. Болезнь Живой Смерти.
  
  
  Падаю на землю и пытаюсь отдышаться.
  Приземляюсь не очень удачно...
  Видения опять рядом. Они вокруг меня. Они пытаются меня поглотить!
  Они везде!
  
  - Не бросай меня!
  - Почему ты не спас меня!
  - Ты бросил нас умирать.
  - Как ты мог...
  - Убей меня, малыш. Иного выхода нет...

  
  Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть! Смерть!
  
  - Хватит... - застонал я. - Прекратите... Умоляю...
  Но крики не стихали в моей голове.
  Я бился кулаками о землю, кроша камень, разбивая кулаки в кровь, но шум никак не унимался...
  Они все еще умирают в моей голове...
  Они все еще мучают меня и продолжают звать...
  Все произошедшее навсегда отразилось в нас.
  Но то, что случилось, никто не мог предугадать...
  
  ***
  
  22 декабря 3957 год. Криор.
  
  Орки уже который год осаждали сей могучий город. Огромные стены, выточенные из гранита, делали прорыв просто нереальным, а высокое содержание магических руд в горах мешало магии шаманов.
  Город горел десятки раз, но вновь и вновь отстраивался и был восстановлен. Лишь копоть от вечных огней пропитала стены, сделав их угольно-черными, как и все внутри.
  Возможно, только потому, что Центору не волновал Криор, он так долго и держался, а орочья армия всеми силами пыталась его взять.
  Они пробовали разные подходы, разные возможности и разные планы, но ничего не помогало. Город был самодостаточным, умереть от голода его жители не могли благодаря дварфийским грибницам. Проблем с ресурсами и материалом город также не испытывал, потому как активно помогали эльфы. Поговаривают, что даже подпольные воротилы теневого мира оказывали незримую поддержку защитникам, снабжая их контрабандными товарами и редкими артефактами. Город с момента основания всегда был отличным местом для магов и целителей, потому нехватки в магической поддержке он никогда не испытывал. Благодаря дирижаблям жители города всегда могли получить поддержку и подмогу извне.
  У орков были корабли, но летать они не могли, а те редкие воздушные элементали, которых удавалось призвать, были ослаблены магической рудой.
  Так город и стоял, монолитный и нерушимый, он стал символом для всего Мортема, как непоколебимая крепость в стане врага.
  Непобедимый Криор, Гигант Мортема, как только ни называли это место, и оно заслуживало своей славы.
  Орки были в основном тупыми и дикими тварями, безумными, кровожадными и по большей части безмозглыми. И именно в те годы, когда влияние Центоры начало ослабевать, и случилось то, что стало самой страшной катастрофой за всю историю войны.
  Военный Вождь орков Мрджатк Черная Рука был известным шаманом смерти. Таких боялись и уважали все орки. Он был одним из самых коварных и зловещих предводителей Святой Армии Орков.
  И будто бы это была насмешка судьбы, у него было то, что могло повернуть ход сражения.
  Когда-то давно его далекий предшественник, будучи еще молодым, нашел странную пещеру, оставленную древними. Там в его руки попал один артефакт, который он взял себе. Орк не знал, что это, но будучи способным прорицателем, он сумел узреть смерть, что нес этот маленький стеклянный шарик, наполненный бесцветной жидкостью. Он ужаснулся страшной мощи этой вещи, но все же забрал ее с собой и из поколения в поколение среди шаманов их клана передавался этот шарик с предостережением....
  И вот, смотря на нерушимый город, Мрджатк решил использовать это.
  Несмотря на всю кажущуюся тупость, шаманы орков никогда не были идиотами. Они могли многого не знать, могли быть недалекими или просто невеждами, могли выглядеть нелепо и глупо, но они никогда не были идиотами.
  Мрджатк приказал катапультам обстреливать город трупами в течение недели.
  Со стороны это выглядело как банальная попытка начать распространение болезни в городе, но целители всегда могли распознать заразу и ликвидировать ее еще до того, как она кого-то заразит. Жизнь в Просторах Гигантов всех научила перестраховываться и действовать наверняка.
  Но Мрджатк знал, о чем думают люди, потому и позволил им думать о себе как об очередном дураке, у которого много власти.
  А пока город оставался в неведении о предстоящей угрозе, Мрджатк опрыскал несколько трупов этой бесцветной жидкостью, перед тем как отправить их в город....
  Целители всегда могли чувствовать болезни и вирусы, какие только существуют. Но основной специализацией военных лекарей были больше физические повреждения. Но даже будь все иначе, они никогда бы не смогли заметить этой болезни. Только последователи Храма Возрождения, древней школы огненных целителей, прозванных Фениксами, могли заметить этот ужасный вирус, который, казалось бы, уже многие сотни лет не подавал даже намека на то, что он еще существует. Но, к сожалению, ни одного из них не было в Криоре в тот день.
  И вот, подходя к очередным телам и осматривая их, они, сами того не осознавая, заражались самой страшной болезнью во всем мире.
  Болезнь Живой Смерти, или как ее еще называют, Чума Зомби...
  
  Вопреки суждению обычных людей, зомби - это не нежить и общего с ней почти ничего не имеют.
  Никому неизвестно, кто именно создал эту болезнь. Некоторые уверены, что ее вывел Темный Владыка Джулинор, но, по записям Храма Возрождения, вспышки этой Чумы бывали еще в античные времена. Но тогда на подобное быстро реагировали драконы и просто стирали зараженные территории, не оставляя вирусу даже шанса на выживание.
  Но предугадать подобный исход вряд ли кто-то мог.
  Хотя Оракул могла бы предсказать, что такое случится, но с начала войны предсказатели и сама Оракул лишь хранили молчание.
  Однако то, что случилось, уже нельзя было остановить....
  
  - Доктор, как она? - к врачу подскочила молодая женщина. Красные глаза и мешки под глазами четко показывали, что несчастная прорыдала всю ночь, не отходя от кроватки.
  - У нее просто жар, все в порядке, - улыбнулся доктор. Он старался выглядеть уверенным, чтобы не расстраивать несчастную. - Я не обнаружил следов чего-то опасного, так что все это временно.
  Он улыбался, но внутри доктор был сильно напряжен. По всем признакам у девочки был просто грипп, но интуиция говорила врачу, что все куда сложнее. Все это дело рук орков, но что они сотворили, понять решительно невозможно. Его медицинских и магических сил было просто недостаточно, чтобы понять, чем именно болен ребенок. Но, чтобы это ни было, оно развивается очень быстро.
  Сейчас он хотел как можно быстрее добраться до штаба и организовать карантин.
  - Ох, спасибо вам, доктор, - облегченно улыбнулась женщина. Ее единственный ребенок приболел ночью, а врач смог прийти только утром. Но благо он уже сказал, что все в порядке.
  - Будьте с ней рядом, - сказал врач и, дав пару указаний по уходу, он ушел.
  Женщина же пришла в комнату к дочери и присела рядом с ней.
  Маленькая девочка лежала в кровати, укутанная несколькими одеялами, и тяжело дышала. У нее был сильный жар, и голова постоянно болела, несмотря на лекарства. Капилляры глазных яблок полопались, окрасив их в красный цвет, а постоянный рваный кашель заставлял волноваться.
  - Мамочка... - простонала малышка.
  - Все в порядке, милая, - улыбнулась женщина. - Скоро все пройдет...
  И она была права.
  Осталось недолго...

  
  Эта чума была творением поистине гениального ученого, а то, что природа ее происхождения искусственна, и сомневаться не стоит. Быть может, эту болезнь и смогли бы обнаружить еще на ранних стадиях развития, но беда в том, что болезнь имела не только биологические, но и магические последствия. Она несла в себе частичку энергии Хаоса....
  Хаос - самая сложная и непостижимая сила в мире. Она не относится к чему-то конкретному и может быть всем сразу и ничем одновременно. Особым свойством Хаоса всегда было 'нарушение законов и искривление правил мироздания'. Магов Хаоса никогда не было среди смертных, так как эта страшная сила всегда приводила к мутациям и необратимым изменениям в теле и душе тех, кто пытался практиковать ее.
  Вирус Зомби развивается поначалу как обычный грипп. Высокая температура, кашель и слабость по всему телу. Зараженному просто становилось нехорошо, и ни у кого данный факт не вызывал опасений. Затем начинались сильные головные боли, когда энергия хаоса начинала влиять и постепенно убивать мозг зараженного.
  
  - Мама, моим пальчикам холодно, - сказала девочка.
  Женщина вытащила из-под одеяла руки и ужаснулась!
  Пальцы дочери почернели! То же самое было и на пальцах ног!
  - 'Доктор ничего не сказал про это!' - испугалась она, пытаясь успокоиться и убедить себя, что все в порядке.

  
  Вторая стадия развития болезни.
  Состав крови зараженного начал меняться, из-за чего та становилась густой. От этого в пальцах появлялись заторы в кровотоке, что приводило к гангрене. Энергия хаоса не давала полностью терять подвижность конечностей, но чувствительность начинала пропадать.
  Также из-за этого сквозь кожу становились видны вены, будто тело покрывала какая-то черная сетка.
  
  - Мне холодно, - заплакала маленькая.
  
  Следующая стадия заключалась в воздействии на нервную систему, и человек вообще терял чувствительность. Тело все еще слушалось его, но ощутить тепло, холод или даже боль было уже невозможно.
  
  Мать взяла дочку за руки и пыталась согреть их. Женщина не понимала, что происходит, но чувствовала своим сердцем, что все очень плохо. Она плакала, держа своего ребенка, и молила всех богов, чтобы ее дитя было излечено.
  - Мама... мама... мама... - шептали сухие и потрескавшиеся губы ребенка, а из красных глазок текли слезы.

  
  Мозг постепенно умирал, но его частичная функциональность поддерживалась энергией хаоса. Сердце замедляло свой стук, но все еще продолжало прогонять густую кровь по венам, как бы тяжело это ни было.
  Будь тут целители из Храма Возрождения, они бы смогли вылечить эту болезнь еще на ранней стадии, но, увы, никто не мог предугадать, что уже, казалось бы, забытый вирус вновь вернется здесь и сейчас.
  
  - Ма... - девочка не договорила и резко оборвалась...
  Ее глаза, не моргая, смотрели в потолок...
  - Не-е-е-е-ет! - закричала от горя женщина и обняла тело ее умершей дочери.
  Она ревела от неумолимой боли в душе, от потери своей семьи. Сначала не стало мужа, а теперь и того единственного, что у нее осталось. Если бы она только знала, что случится, то никогда бы не отпускала от себя ребенка. Но, помогая в лазарете, она и предположить не могла, что ее дочь придет к ней и заразится.
  В этот момент сознание ребенка окончательно умерло, но душа все еще была заперта внутри этой оболочки...
  Неожиданно девочка будто проснулась и посмотрела на маму.
  - О боги! - не веря своим глазам, улыбнулась женщина.
  Ее дочка только что ожила!
  - Боги услышали меня! - обрадовалась она...
  И тут ребенок неожиданно укусил ее за руку!
  - А-а-а-а-а-а-а! - закричала женщина, когда маленькие зубки с невероятной силой впились в ее пальцы и начали их откусывать. Челюсти ребенка перекусили кости и оторвали плоть от руки матери.
  Получив свободу, женщина отползла, держась за окровавленную руку, а в это время то, что еще недавно было ее дочерью, жевало ее откусанные пальцы.
  Красные глаза ребенка начали слабо светиться красным светом магии хаоса. Лицо будто потрескалось, как фарфоровая маска, а кровь и слюни стекали по подбородку на кровать.

  
  Чума Зомби не убивает своих жертв. Она заставляет тела мутировать, мозг частично умирает, остаются только основные двигательные функции и низменные инстинкты. Тело начинает работать на полную мощь, а потому потребление энергии становится колоссальным, из-за чего начинается невыносимый голод. Душа, что все еще удерживается внутри энергией хаоса, все еще поддерживает существование постепенно умирающей плоти.
  Но, так или иначе, тварь все еще жива!
  
  - Доченька... - простонала женщина, смотря, как эта тварь поднимается с кровати и идет на нее. - Это же я - твоя мама!
  Но, чего бы ни хотела душа, она уже ничего не могла сделать. Зомби чужды не только чувства, но даже мысли.
  Услышав крики, в комнату ворвались стражники!
  - Что тут происходит?! - спросил один из них.
  Перед ними предстала страшная картина.
  Девочка с окровавленным ртом медленно приближалась к лежащей у стены матери, которая держалась за раненую руку.
  Не нужно быть особо умным, чтобы понять, что тут что-то так.
  - Гаааа! - замычала девочка и кинулась на стражу.
  С невероятной силой и скоростью она накинулась на одного и впилась зубами в его лицо. Остальные двое, быстро выйдя из ступора, попытались отцепить ребенка, но это удалось сделать с огромным трудом. Сил у такой маленькой девочки оказалось на удивление много!
  - Яааааа! Кхааа! - кричала тварь, пытаясь вырваться и убить всех, но крупный мужчина крепко держал это создание, пока второй оттаскивал раненого друга, у которого откусили нос и верхнюю губу.
  С большим трудом и пережив несколько очень болезненных укусов, но им все же удалось скрутить тварь и сковать ее цепями.
  То, что некогда было обычным ребенком, сейчас оказалось приковано к стене, и пыталась напасть на них, но цепи держали крепко.
  В дом вошли еще люди и врач, и стал оказывать помощь раненым. Женщине перебинтовали руку и сумели остановить кровотечение, а того, чье лицо было обглодано, унесли в лазарет.
  Сама мать смотрела на то, во что превратилась ее дочь, и не могла поверить. Ее голова просто кипела от ужаса и обилия мыслей. Быть может, если бы не стресс, она бы заметила неладное в себе.
  - Вы как? - спросил молодой целитель.
  - Жива... что с ней?
  - Я не знаю, - покачал головой целитель, смотря на буйствующую тварь. - Но что-то странное творится по всему городу. Странные нападения и пропажа людей. Сейчас уже докладывают в штаб.
  Молодой целитель отвлекся, смотря на девочку, наблюдая, как та мало помалу начала меняться. В ее теле из-за влияния Хаоса стали происходить мутации, делавшие ее сильнее и еще опасней. Голод и безумие усиливались, и скоро уже даже эти цепи не смогут удерживать ее.
  Если бы он в этот момент обернулся, то увидел, что с женщиной что-то не так.

  
  Чума Зомби передается при попадании физиологических жидкостей зомби в кровь, а потому все, кто был укушен, уже заразились.
  Но основная беда в том, что когда вирус входит в силу у первого зараженного и 'просыпается', то скорость трансформации новых больных увеличивается. Если первому зараженному нужно несколько часов на обращение, то последующие меняются довольно быстро.
  
  В следующий миг женщина накинулась на целителя и впилась зубами в его горло!
  - ААААААААААААА!!! - закричал он, когда его раздирали и ели живьем, но ничего уже сделать он не мог.
  К нему тут же бросились на помощь, но маленькая тварь порвала цепи и напала со спины. Стражники даже не успели достать оружие, как были убиты.
  Затем на улице тоже послышались крики.
  Укушенные стражники набросились на тех, кто был рядом.
  В других концах города тоже началось настоящее безумие...
  Если бы кто-то мог, то он наверняка бы услышал хрюкающий хохот орочьего шамана...

  
  ***
  
  - Ну и жуть, - побледнел Эмиль.
  Он всяких кошмаров в свое время начитался, но такого ему никогда слышать еще не доводилось. Нежить, недавно увиденная им, даже в подметки не годилась этому ужасу.
  Раширу и Зефиру вообще тошнило. Лил, не стесняясь, в подробностях рассказывала, как все это началось. Она в деталях описывала, что тогда случилось, и от этого становилось особенно неприятно.
  - Чума распространилась довольно быстро, - говорила двельфийка, не оборачиваясь и идя вперед. - Орки сделали несколько эпицентров, потому изолировать зараженные зоны было невозможно.
  - А как отреагировали защитники?
  - Как могли....
  
  
  ***
  
  - Держите оборону! Не давайте тварям прорваться! - кричал командир.
  Возведенные баррикады сдерживали волны тварей, некогда бывших людьми. Стрелы и арбалетные болты стальным дождем обрушивались на врагов. Да, зомби не чувствуют боли, но они все же живые твари, потому кое-какой вред такие атаки им все же наносят. Маги пытались отталкивать тех, кто приближался слишком близко и поливали тварей огнем и льдом, но силы волшебников были не безграничны.
  Всего за несколько часов чума распространилась на весь город. Те, кого укусили, довольно быстро начали превращаться в зомби и нападать на окружающих. Кошмару, что царил вокруг, не было конца и края.
  Физические и психологические силы защищающихся стремительно таяли. Бешеная толпа, что не щадит ни врага, ни себя, бросалась на копья и штыки, но все равно тянулась к своим жертвам, попутно лишаясь кусков плоти и конечностей. Загустевшая кровь неохотно покидала тела монстров, но от количества трупов улицы просто захлестнуло реками крови. Дома, земля и все вокруг окрасилось багровым цветом.
  И это был только полдень...
  - Скорее! Грузитесь в дирижабль! - подгонял людей командир.
  Гражданские, кто уцелел, сейчас садились в дирижабли и улетали из города. Но, перед тем как пропускать людей, их следовало проверить на наличие заразы. Пусть обнаружить болезнь внутри довольно нелегко, но теперь вирус распространялся исключительно от укуса и всех, у кого были свежие раны или кто был измазан в крови зомби, сразу же убивали.
  Да, жестоко. Да, ужасно.
  Но в такой ситуации у командира оставшихся солдат просто не было выбора.
  Стальные Быки с трудом держали оборону. Даже их невероятной силы было недостаточно, да и в городе на тот момент их было не так много, а половина погибла в первые же часы. Благо, варлоки не могли заразиться из-за своего невероятного иммунитета, но это не значит, что они были неуязвимы. Они тоже могли устать, их тоже могли завалить толпой, и они так же могли сойти с ума от происходящего ужаса.
  Те Рычащие Псы, что были в городе, сейчас отвлекали внимание части врагов, носясь повсюду, заставляя зомби преследовать их.
  Единицы Ревущих Львов, кто остался в живых, потратили все силы на поддержку воинов, и уже были вывезены на одном из дирижаблей.
  Даже маги были ограничены в своих возможностях. Они делали, что могли, защищали, атаковали, лечили и поддерживали остальных.
  Пространственные маги не могли никого перенести из города. Орочьи шаманы вносили помехи в их заклинания и не давали бежать.
  Несколько государственных некромантов смогли благодаря Псам добраться до нижнего яруса. Там они принесли себя в жертву и создали Некрополь, область смерти, вокруг которой начали подниматься мертвецы. Нежить начала нападать на зараженных, и внизу началась ужасная война тварей, которая продолжалась уже несколько часов.
  Но с каждым часом ситуация становилась все хуже.
  Силы защитников таяли, а зомби, поедая и убивая, становились сильнее. Энергия Хаоса заставляла плоть мутировать. Несколько тел зомби срослись друг с другом, став Мясным Големом, и попытались прорваться, но были остановлены Быками. Еще одна бесформенная масса плоти пробовала поглотить всех, но маги сожгли заразу до того, как она хоть что-то успела сделать.
  Но ужас на этом не закончился.
  Защищающимся и так было нелегко сдерживать натиск безумных тварей, выглядящих, как люди, как эльфы, как дварфы, как женщины и маленькие дети, но разум их подвергался еще одной атаке.
  - Не надо...
  - Помо...ги...
  - Мама....
  - Не бросай...
  Зомби говорили...
  Точнее, они мычали и стонали, иногда их звуки складывались во что-то осмысленное, но вряд ли они даже понимали, что несли.
  Вот только это понимали защитники. Они слышали и не могли не слышать.
  Неизвестно, случаен ли этот эффект от Чумы или тот, кто создал болезнь, осмысленно добавил эту функцию, но психологическое давление было просто ужасным.
  Доходило до того, что некоторые солдаты, даже из варлоков, просто сходили с ума. Они кричали, ревели и молили прекратить все это. Промедление делало их легкой мишенью для тварей, потому многие и умирали так, отдавшись чудовищам на съедение. Некоторые солдаты кончали с собой или рвали собственную плоть, желая заглушить голоса.
  Нужно было поторопиться.
  Маги могли ударить заклинанием, оттолкнув врагов, что позволило бы бойцам на передовой отступить и загрузиться на дирижабли, но гражданских пока было слишком много.
  - Нет! Мой ребенок не заражен! Поверьте! - умолял солдат мужчина, держа на руках своего малолетнего сына. - Он упал, когда мы бежали! Прошу вас!
  - Брось его или умрешь вместе с ним! - приказал маг, готовя огненное заклинание. - Целителей нет, чтобы всех проверять!
  - Умоляю вас! - упал на колени человек горько плача. - Это всего лишь ребенок!
  - Тогда сдохни с ним!
  В следующий миг на отца с сыном обрушился поток огня, сжигая их обоих.
  - ААААААААААААААААААА!!! - крики ужасной боли заполонили станцию и напугали окружающих.
  Эта показательная казнь смогла унять горячие головы желавших силой прорваться на спасительный дирижабль.
  Но тут, из все еще горящего костра, на мага вылетел маленький обгоревший труп, желая разорвать его!
  Едва заметная вспышка, и обугленное тело разрубает на части точный удар двуручника!
  Появившийся варлок убил тварь до того, как та долетела до мага.
  Располовиненное тело упало на каменную кладку, окончательно умирая.
  Сильным взмахом своего оружия варлок очистил его от крови, а затем отправился работать дальше.
  Командир выдохнул.
  Не зря он велел Псам не постоянно гонять зомби, а периодически возвращаться на отдых. Нельзя сейчас тратить все силы, нужно экономить, а также быстро реагировать на ситуацию. Один Пес всегда должен быть на станции, чтобы следить за обстановкой.
  Лучше бы, чтобы это был кто-то из Воронов, но тех в городе не оказалось, они давно ушли куда-то вглубь Просторов.
  Люди боялись, они были на грани безумия, паниковали и были готовы и творить беспредел. Командир сам видел, как несколько отчаявшихся безумцев побежали к зомби, свято уверенные, что смогут с ними договориться. Что они еще не потеряны и могут думать. Но судьба тех бедолаг была весьма печальна и показательна. Вот только ничего еще не закончено и нужно только выдержать...
  Но тогда еще никто не мог понять...
  Что все напрасно...
  
  
  
  Глава 18. Мертворожденная надежда.
  
  Он молнией двигался по крышам города, ведя за собой толпы обезумевших зомби. Словно приливная волна, эти создания неслись по улицам и крышам Криора, снося все на своем пути и пытаясь поймать неуловимую жертву.
  Рычащих Псов не зря считают самыми универсальными бойцами, поймать их было просто невозможно, если, конечно, Пес не допустил фатальную ошибку. Случалось это не так часто, ведь даже самая маленькая оплошность приводила к смерти, и они всегда были максимально внимательны и осторожны.
  И именно сейчас ошибка могла стоить жизни.
  Твари неслись за ним следом. Жуткие, омерзительные, страшные и безумные создания чьей-то больной фантазии. Они мчались за ним с ожесточенной решимостью, без устали, без сомнений и не отвлекались от своей жертвы. Они пытались поймать его, чтобы разорвать, съесть, сделать частью себя.
  Иммунитет варлоков был слишком силен даже для такого вируса, потому обратить их в зомби было невозможно. Физическое укрепление не позволяла мутационной силе Магии Хаоса изменять организм, но ее избыток в теле рано или поздно приводил к смерти. К счастью для всех остальных, даже умерев, они не восставали из мертвых.
  Да, зомби можно было убить, хоть и с трудом, они истекали кровью, их можно было ранить так сильно, что они будут не способны двигаться, но удавалось это далеко не всегда, и постоянные мутации в их телах с каждым часом меняли их. Их человеческий облик еще сохранялся, но все чаще эти монстры сливались друг с другом в единый омерзительный организм, именуемый Плотью.
  Но сейчас это все было не важно.
  Задача Псов проста.
  Отвлекать внимание части врагов, заставляя их носиться за собой. Чтобы эвакуация продолжалась.
  Два дирижабля уже отчалили из порта и унеслись прочь, еще два готовятся. Один уже почти заполнен, и скоро выживших в городе не останется. Четвертый же дирижабль нужен для обороняющихся, хотя многие и понимают, что загрузиться на него будет сложно. Но эту проблему защитники будут решать уже потом.
  А сейчас нужно бежать.
  Нужно бежать как можно быстрее.
  Нельзя останавливаться. Нельзя медлить и допускать ошибок.
  Нужно лишь бежать!
  Твари окружают, они везде и пытаются поймать, но, вовремя прыгая Блинком, Псы легко уходят из ловушек, но не всегда это получается, и мертвые варлоки уже стали частью омерзительной Плоти.
  Он обернулся и увидел, как в небо поднимается дирижабль.
  Третий дирижабль уже отошел от станции и теперь взмывает в воздух, чтобы спасти выживших.
  Это радует.
  Это обнадеживает.
  Это дает надежду на счастливый исход.
  Это придает силы!
  Он помчался вперед к городской стене, чтобы отвлечь тварей подальше от станции и заодно посмотреть, как дирижабль спасается.
  - Мы выживем, - улыбнулся он. - Мы спра...
  УДАР!
  Что-то большое врезается в небесный корабль и сталкивает его!
  Удар так силен и неожидан, что судно накренилось и его оттолкнуло в сторону. Только потому, что кто-то из магов успел среагировать и поставить барьер, оно не развалилось, но это уже никого не спасло...
  Огромный камень влетает в шар, из-за чего эту огромную махину закручивает и она загорается. Пламя быстро распространяется и охватывает весь дирижабль.
  Не справившись с заносом и получив еще несколько камней в корпус, дирижабль падает прямо на город!
  Те, кто были внутри, пытались спастись. Огонь и падение пугали, и безумие охватило пассажиров. Они прыгали вниз, пытаясь спастись, но разбивались о землю. Быть может, такая смерть более милосердна, и им еще повезло погибнуть, в отличие от тех, кто выжил.
  С ужасным грохотом дирижабль рухнул на жилые дома полные зомби и возможных выживших, уничтожая все вокруг и не давая пассажирам даже шанса на спасение. Зомби словно река начали стекаться туда, добираясь до тех несчастных, кому не повезло выжить, и разрывали их на части.
  Новые камни начали дождем падать с небес, лишая спасавшихся последней надежды.
  Орки дождались лучшего момента, чтобы напасть, и теперь непрерывно стреляли из катапульт по людям. До этого твари терпели и выжидали, но, когда они поняли, что надежда у выживших еще есть, уничтожили ее окончательно.
  - НЕЕЕЕЕЕТ!!! - кричал он, когда на станцию и всех, кто был там, обрушились снаряды катапульт.
  Надежда умерла...
  
  ***
  
  - Орки атаковали только тогда?
  - Да, поскольку маги были заняты и не могли ничего сделать, орки быстро наводнили город Глазами Киллра, - ответила Лил.
  Насколько Эмиль помнил, 'Глаза Киллра' это орочье заклятье на стыке магии смерти, духа и прорицания, оно использует вырванное глазное яблоко, с помощью его шаманы могут смотреть на очень далекие расстояния. Этакие шпионы получаются, передающие хозяину все, что видят.
  Название заклятья произошло от имени одного старого шамана - Киллра Гнилоглаза, оно используется многими орочьими шаманами по сей день.
  Если город был полон Глазами, понятна точность попадания снарядов катапульт.
  А раз маги не могли поддерживать барьеры, то некому было от всей этой погани избавиться.
  От рассказа Лилы Эмилю с каждым словом становилось все хуже.
  Он слышал, что в Криоре был кошмар, но такого он даже не мог представить.
  - А что было с другими дирижаблями? - спросила Рашира.
  Девушек рассказ тоже не радовал, однако узнать, что случилось, хотелось всем.
  - Первый дирижабль сумел уйти, - сказала двельфийка, спокойно идя вперед. - А вот второй сбили, когда тот отлетал от города. Все, кто был внутри, погибли, а редкие выжившие пожалели, что не сдохли в огне.
  Только одному дирижаблю удалось уйти...
  На один помещалось несколько сотен человек и все они...
  Кошмар!
  Как же ужасно там было!
  - Как выжили те, кто остался в городе?
  Девушка остановилась.
  Она задрожала. Быстро вытерла подступившие слезы, вздохнула.
  - Те, кто все же уцелел, отошли в центр города, куда снаряды не долетали, - сказала она. - Псы же сумели добраться до схронов с горючим, добыли со склада взрывчатку и с помощью амулетов огня... подожгли город... - она подняла голову к небу. - Должно быть, красиво было со стороны... Черный Город Криор засиял на все Просторы... Огонь был таким сильным, а дыма так много, что сами небеса почернели и засияли...
  Все остальные замолчали, а девушка продолжила путь.
  Лил уверенно вела их вперед, к нужному месту, не останавливаясь и не задерживаясь. Она точно знала, куда идти, и ни на что не отвлекалась.
  Лишь один раз она остановилась у главной дороги и несколько секунд грустно смотрела на нее, не говоря ни слова.
  
  - Папа! Нет! Папа вставай, нам нужно идти! - кричала она, заливаясь слезами. Она понимала, что уже ничем ему не поможет, укус был слишком глубоким и сильным, и заражение уже распространяется по всему телу, но разум отказывался в это верить.
  Ее сильный, могучий и непобедимый папа даже тролля мог победить. Он никогда не проигрывал, он всегда побеждал и не сдавался. Он был гордостью рода Крушащих Дланей, он был героем...
  - Все хорошо, медвежонок, - улыбнулся отец, погладив дочку по голове.
  Его добрая улыбка была теплой и нежной, какой она всегда привыкла его видеть. Несмотря на то, что она всего лишь двельфийка, полукровка, он любил ее.
  - Нет... Пожалуйста... не бросай меня... - ревела девушка, держа его за руку.
  - Все будет хорошо, - смотрел он ей в глаза. - Я уже никогда не пойду, но еще могу задержать их... Ступай... Выживи... Ты гордость нашего клана.... Ты наша надежда... Ступай...
  Он достал из сумки большую связку динамита. Взрывчатки было достаточно, чтобы отправить тварей на тот свет, и он собирался доставить ее прямо в центр их строя.
  - Не оставляй меня... прошу....
  - Прости милая... - он отпустил ее руку, а затем посмотрел на того, кто стоял за ней. - Позаботься о ней, мой друг. Защити ее...
  - Защищу...
  - Прощай, мой милый медвежонок...
  Он взял ее на руки, а затем ушел, оставляя девочку одну.
  А мощный взрыв стал словно последним словом великого воина...
  Песней его угасающей судьбы....

  
  - Идем, - двинулась она дальше. - Площадь в центре стала последним оплотом обороны. Там все и держались, и отбивались, пока враги наседали с разных сторон. Пока горел город, мы выживали и отбивались... Пока за нами не прибыла подмога.
  - Подмога все же прибыла?
  - Да, один дирижабль с пассажирами спасся и быстро добрался до Рамау. После проверки выживших на вирусы сюда прибыли спасатели. Целители Храма Возрождения и два дирижабля с пиромантами, чтобы выжечь все тут.
  - И они помогли? - даже немного обрадовался Эмиль.
  Новость, что кто-то выжил и пришел на помощь, обнадеживала. Все же тут случились ужасные вещи, но хоть какой-то просвет остался.
  - Они прибыли только через три дня, - мрачно изрекла Лил. - К тому моменту нам уже было плевать...
  
  ***
  
  Я медленно брел по улочкам верхнего яруса.
  Тут народа было несколько меньше, чем ниже, да и ко мне люди старалась особо не подходить. Но мне уже давно было плевать.
  Кошмары случившегося преследовали меня.
  Они заставляли меня вспоминать. Каждый ужасный день, проведенный тут, каждую деталь пережитого. Мне хотелось спрятаться, закрыться от мира и сдохнуть, чтобы только не видеть все это, но я заставлял себя держаться.
  Видения все преследовали меня. Они постоянно вспыхивали, когда я оказывался в знакомых местах. А поскольку я был из тех, кто уводил зомби подальше, то бывал я практически везде.
  
  - Скорее, уводите гражданских! Они обходят нас! Держитесь!
  - АААААААААААААААА!!!!
  - Твари вырываются из канализации!

  
  Они были везде. Всюду. Будто внутри нас.
  Всем потом снились кошмары. Ужасы пережитого вновь и вновь пытались свести нас с ума.
  Дирижабли были уничтожены, а те, кто пытались бежать, становились легкой добычей для зомби. Немногим выжившим удалось закрепиться на самом верху и отбиваться, пока не пришла подмога. И, пока город горел, мы все молились, чтобы не было дождя.
  Но богам будто было плевать на нас, и, когда все было особенно плохо, пошел еще и дождь, который больше мешал нам, чем тварям. Зато хоть катапульты перестали стрелять, так как от влаги веревки лопнули, и оркам пришлось их заменять.
  Три дня...
  Столько нам пришлось выживать...
  Жаль, так мало смогло уцелеть...
  
  ***
  
  Они стояли насмерть!
  Несокрушимые, непобедимые воины.
  Стальные Быки всегда были гордостью любой армии, один вид их могучих фигур, закованных в тяжелые доспехи, внушал и придавал уверенности. Нерушимая стена, которая еще ни разу не была прорвана, всегда стояла на страже и приносила победу.
  Варлоки всегда были, есть и будут символом победы, символом превосходства жителей Свободных земель над безумной армией орков.
  Но сейчас даже эта непобедимая сила таяла и угасала.
  Стальные Быки были созданы для противостояния армии врага. Для устрашения, для того, чтобы сдерживать и давить, пока остальные атакуют. Но они не были предназначены для битвы с легионом безумия.
  Отвратительная армия зомби - это не армия живых и разумных врагов.
  Орков можно испугать, орки чувствуют боль, орки, несмотря на все их зверства, все же умеют чувствовать и обладают эмоциями.
  Зомби же лишены всего этого.
  Им неведома боль, их не волнуют раны и травмы, им плевать на собственные жизни, они не обладают даже мозгами.
  Все, что они могут, это забрасывать врага своими телами, давя его неустанно, без сомнений или страха, постепенно подтачивая его силы, и капля за каплей уничтожая.
  Быки держались, сколько могли. Часы их неустанной борьбы давали остальным шанс выжить, но даже они не могли стоять вечно.
  Город горел.
  Он пылал уже несколько часов, и ночное небо окрасилось алым, будто сами небеса загорелись от исполинского костра. Сияние рубинового цвета было таким сильным и ярким, что видно его было на многие километры вокруг. Горящий, сжигающий сам себя город, тлеющий, как угли, покрывающийся несмываемой копотью, пропитанный сожженной плотью, умирал на глазах выживших.
  Твари не чувствовали боли, им было плевать на жар и огонь, ведомые лишь инстинктами они горели, сгорали и умирали один за другим. Объединенные в единый организм, мутировавшие создания не в силах были остановить всепожирающий и очищающий огонь.
  Даже орки, что находились вне крепостных стен, отшатнулись, когда цель их долгой осады обратилась в исполинский костер. А дым, что на них нес ветер, заставил свиномордых бежать, спасаясь от облака пепла и смога, которому было все равно на их силу и свирепость.
  А те, кто выжил, сражались, они отбивались от волн наседающих врагов.
  Они били, рубили, жгли и умирали, они отдавали свои жизни только, чтобы унести за собой на тот свет как можно больше тварей. Вокруг них уже образовалась гора из трупов и кусков тел, которые просто разлетались в разные стороны.
  Они сражались только для того, чтобы выжить...
  
  ***
  
  Под ногами изменилась земля.
  Если раньше дороги и тротуары Криора были уложены квадратными камнями, то сейчас под ногами появилась уже знакомая мне ванийская плитка. Гладкая поверхность, по которой приятно идти и ни за что споткнуться.
  Подняв голову, я увидел, что нахожусь на площади...
  Да...
  Это то самое место.
  Тут мы держали оборону.
  Тут мы сражались и выживали.
  Тут мы держались все время, пока твари горели...
  А сейчас эта площадь такая чистая... нет крови, нет обломков оружия и кусков тел, нет ям и огромных глыб, валяющихся вокруг. Только гладкая поверхность, покрытая дорогой ванийской плиткой.
  А в центре стоял он...
  Монумент...
  Огромный черный обелиск...
  Высота его метров десять, а толщина где-то два.
  Я подошел и осмотрел его.
  Он был исписан именами. Множеством имен, которые ярко сияли на угольно-черном камне.
  
  'Хабер Косен, Джалия Нур, Вивин Тули, Аджут Макаси, Вана Лана, Кельган Элуаэта, Ларджа Рагнхилдер, Джунан Пафис, Газдор Дуранар, Исингар, Милла Йолло, Джулия Диаталь, Нагуза Бин-Бин...'
  
  И еще много, много имен...
  Имена...
  Это наши имена...
  Всех, кто умер здесь... Всех, кто защищались и оборонялись тут, все эти три дня...
  Всех те, кто пал, так и не дожив до третьего рассвета.
  Весь обелиск был исписан этими именами, сверху до низу...
  И на земле...
  Я не заметил этого раньше, но плитка под ногами у монумента прозрачная, и под ногами тоже светятся имена...
  Некоторые имена мне были знакомы, кого-то я знал лично, о ком-то слышал, а кого-то мне пришлось убить, чтобы не дать обратиться.
  
  - Сделай это, мальчик мой, - грустно улыбалась Нагуза. Эта немолодая волшебница всегда была добра к нам. Добрая дварфийка сразу поняла, что многие из нас были еще подростками, и, когда встречала, помогала нам. То угостит чем-то вкусным, то подлечит, если кто заболел, или утешит тех, кто горевал и боялся.
  Многие называли ее Матушка Бин-Бин, за ее невероятно доброе сердце и искреннюю заботу об окружающих...
  Увы, это не помогло ей избежать заражения...
  - Я не хочу... становиться, как они... - вздохнула она и поморщилась. Она целитель, она чувствовала, как мутирует и как энергия Хаоса пронизывает ее плоть. - Помоги мне остаться хотя бы в ваших воспоминаниях той, кем я была...
  - Простите... - дрогнул мой голос. Под маской не было видно, но слезы никак не могли остановиться. Слишком много тех, кто был мне дорог и близок сегодня, умерли на моих глазах.
  Так много тех, с кем я проводил время и кого мог назвать другом, никогда не вернутся.
  - Я люблю вас всех, детишки...
  Это были ее последние слова, как и теплая улыбка пожилой женщины.... Ставшей доброй мамой для всех нас...
  А затем мой меч прервал ее страдания...

  
  Имена...
  Я вспоминал их, тех, кого мог узнать, тех, кого только видел и лишь раз говорил...
  Джунан Пафис...
  Он был всего лишь командиром небольшой группы солдат, но когда генерал Хафиль погиб, он взял командование на себя. Джунан умер от полученных ран за пять минут до прилета подмоги. Мучался несколько дней и умер прямо перед самым спасением...
  А вот Декстер Дазиль, он был вредным и крайне надменным типом. Постоянно приставал ко всем и нарывался на хороший удар в зубы. Он был аристократом и терпеть не мог простолюдинов... Но именно он защищал дом, в котором прятались дети... Обычные простолюдины, как бы он их назвал... Но только благодаря его жертве мы успели добраться до здания и вывести выживших.
  Часть потом сумели спрятать в подвалах. Несколько из них потом выжили.
  Дина Барор...
  Несчастная Дина...
  На войне лишилась отца, матери, сестер и братьев, а затем и любимого. Она была хорошей девушкой, но потери и страх свели ее с ума. Она, обезумев от происходящего, сломала часть баррикад и впустила тварей к раненым, она погубила многих...
  Стелле пришлось убить ее, чтобы она не натворила еще больше бед.
  Бедняга Стелла. Пережила так много, потеряла так много, в тот день она впервые на моей памяти заплакала...
  Через час прибыла подмога...
  Всего час нужно было продержаться нам...
  Сколько выжило нас тут?
  Пара десятков...
  Вроде еще несколько человек сумели спрятаться. Паре эльфов удалось скрыться где-то среди деревьев, а нескольким дварфам - закопаться под землю.
  Из сорокатысячного города выжило всего пара сотен жителей...
  Из тех, кто защищал и сражался, даже трети не продержалось все это время...
  Когда подмога пришла, они увидели пепелище, руины и горы обугленных трупов.
  И лишь мы, те немногие выжившие, сидели на площади в окружении трупов врагов и друзей и просто смотрели в пустоту... Так как не было уже ни физических, ни психологических сил, даже чтобы ходить.
  Половина выживших вскоре погибла.
  Кто на войне, решив идти в бой, лишь бы не спать. Кто покончил с собой, не выдержав пережитого.
  А остальные почти все сошли с ума или навсегда остались с психологическими травмами...
  И вот я тут...
  'Ферокс Мейтланд'...
  Я нашел тут свое имя...
  Имена тех, кто выжил, тоже выбили здесь.
  Чтобы мы были тут вместе со всеми остальными.
  Из тех, кого я знал, мало, кто выжил.
  Хевил, может, живой еще, он покинул Криор за неделю до этого, его отправили на передовую. Стелла, возможно жива, по крайней мере, я ее несколько раз потом видел. Насчет Белки не уверен, тот из Воронов, и потому я его вообще редко видел. Уж слишком хорошо Белка прятался. Но если он жив, то точно где-то рядом с Хевилом, они хорошо ладили.
  А остальных не стало уже тут...
  Вот так все и закончилось...
  Не знаю, сколько я просидел тут, просто смотря на эти имена. Видел имя кого-то знакомого, и в голове сразу всплывали воспоминания о них. Хорошие и плохие. Некоторые из этих людей были достойными, а кто-то был откровенным мерзавцем недостойным поклонения. Но все они сейчас тут...
  Я помню как сразу после войны мне хотелось пройти процедуру Омоложения. Забыть все, удалить из своей памяти войну, все случившееся и всех их. Я хотел просто забыться и спрятаться от мира, чтобы всего этого не было...
  Себастьян отговорил меня от этого решения.
  И, пожалуй, он был прав.
  Пусть есть многое, чего я не хочу помнить, но ведь есть и то, что я помнить хочу и должен.
  Есть те, у кого не было родных и друзей, те, кто, умерев, навсегда бы канули в забвение. Те, кого знал только я, и если бы я тоже их забыл, то случилось бы так, будто бы этих безымянных героев никогда не существовало.
  У меня есть еще где-то в этом мире те, кого я могу назвать другом, и я тоже бы их забыл.
  А вырастая заново, я бы уже стал совершенно иным человеком.
  Тот Ферокс бы умер, а кто появился бы, неизвестно...
  Может, оно и к лучшему...
  - Ферокс! - услышал я позади крик.
  Обернувшись, я увидел, как ко мне бегут мои друзья.
  Впереди несся Эмиль, а за ним приближались Рашира и Зефира, позади еще кто-то.
  - Мы с трудом нашли тебя, - вытер он пот со лба.
  - Ты как? - ко мне подлетела Рашира и стала осматривать меня. - Ты бледный весь.
  - Да, в норме он, только от вашего нытья ему хуже, - фыркнула Зефира.
  - Эм... да... простите... - замялся я. - Я не хотел вас заставлять волноваться...
  - Да ладно уж, для того мы и друзья, - улыбнулся Эмиль.
  Да уж...
  Друзья...
  Давно у меня их не было...
  А сейчас...
  Они волновались за меня. Искали по всему городу, когда я убежал.
  Мне стыдно, что я заставил их переживать. Даже Зефира, пусть не показывает это, но явно за меня волновалась. Что уж говорить про Эмиля и Раширу.
  Рядом с ними мне как-то полегче даже стало.
  - Здравствуй, Ферокс, давно тебя не видела, - прозвучал до боли знакомый голос.
  Повернувшись, я увидел ее...
  - Давно не виделись, Лилджа...
  Мы молча смотрели друг на друга...
  Она почти не изменилась за те годы, что я ее не видел. Все те же волосы, то же лицо и те же глаза, смотрящие на меня со смесью грусти и обиды. Надула губы и тихо рычит, явно недовольная мной. Все же после окончания войны мы так и не встретились, а я и не стремился кого-то найти.
  - Вы знакомы? - спросил Эмиль, почувствовав напряжение между нами.
  - Я его невеста!
  - Ох... Опять...
  
  
  
  
  Глава 19. Варлок и двельф.
  
  Лилджа Рагнхилдер...
  Как давно я не видел ее...
  После произошедшего в Криоре меня отправили на фронт вглубь Просторов, и там я провел все время до конца войны. Мы рубили орков на их территории, уничтожали поселения и мстили за все, что они сотворили с нашей родиной. Тогда все, особенно те, кто пережил Криор, давали волю своей ярости, истребляя свиномордых уродов.
  Когда же все закончилось, я был не в том состоянии, чтобы с кем-то завязывать отношения...
  Разбитый, потерянный и отчаявшийся, я хотел только забыться и спрятаться. Мне нужно было время, чтобы прийти в себя и отдохнуть. Дать мозгу переварить всю жизнь и найти новые ориентиры.
  А когда пришел в себя, уже и не знал, где ее искать...
  Мир огромен, а где искать одну двельфийку, я даже не представлял...
  И вот она сама находится в том месте, где я ее никак не ожидал увидеть...
  Ирония мироздания...
  - НЕВЕСТА?! - хором крикнули остальные.
  Похоже, для них эта новость получилась несколько неожиданной. Да и Лилджа слишком уж неожиданно это сказала, такие вещи просто так говорить не стоит.
  - Типа того, - вздохнул я. - Точнее, она так решила.
  - Не ври тут! - зарычала двельфийка. - Ты мне сам предложение сделал!
  - Это когда я его делал? - офигел я. - Что-то я не припомню такого!
  - После той ночи! Когда мы отмечали победу при Бандельхате.
  - Черт меня дернул попробовать этот дварфийский спирт, - застонал я. - Это все твой отец виноват! Он меня споил!
  - Папа просто заботился о моем будущем, а ты, тормоз, постоянно тупишь! И вообще тебе понравилось.
  - Этого мне никогда не забыть, - хмыкнул я.
  Мне-то с моей силой вообще к людям прикасаться опасно было. Я мог наплечник смять, просто хлопнув по плечу солдата, а тут девушка, которая легко может сама меня переломать. А уж что она тогда вытворяла... Точно ее эльфы научили. Дварфы не настолько развращенные.
  Посмотрел на остальных.
  Зефира и Эмиль смотрели на нас большими круглыми глазами и с отпавшими челюстями. Неужели у них такой сильный разрыв шаблона? Не знал. Ладно Зефира, она еще меня толком не знает, но Эмиль-то чего так удивился? Странные они.
  Мда....
  Посмотрел на Раширу.
  Та с легкой улыбкой на губах и с пугающим огнем глазах смотрела на Лилджу. Этот взгляд был мне знаком, ничего хорошего он обычно не предвещает. Странная смесь радости, хищного азарта и предвкушения. Такое у кошек бывает, когда они получают новую игрушку. По-моему, именно так она смотрела на меня, когда решила сделать своим объектом для издевательства.
  Что-то мне стало как-то неуютно.
  Лучше держаться от нее подальше.
  Лилджа несколько секунд сверлила меня суровым взглядом своих красивых глаз. Она молчала и промораживала меня насквозь.
  - Идем, - сказала она, развернулась и пошла обратно.
  Встал и пошел за ней, остальные двинулись следом.
  Да уж.
  Сначала кошмары этого места, а затем она.
  Криор вновь сумел меня поразить.
  Ну, хотя бы кошмары хоть ненадолго отступили. Нет, они еще тут, я до сих пор порой чую запах крови, а шепот прошедших кошмаров касается слуха, но все не так остро, как пару минут назад. Кое-как мне все же удалось собраться и успокоиться. Спасибо друзьям, отвлекли.
  - Эй, Ферокс, - подошел Эмиль. - А ты откуда ее знаешь?
  Рядом с ним с таким же немым вопросом на лице стояла Зефира. Видать, ее тоже интересуют подробности моей личной жизни. Мордашка у нее при этом довольно забавная, будто бы сейчас что-то постыдное услышать может и ей хочется это хочется.
  - Когда нас только выпустили и отправили на войну, мы разбили основную орочью волну, - начал я рассказ. - И пока оркам подходило подкрепление, наши войска перегруппировались и занимали более удобные позиции. В это время был небольшой период, как там сказал Хевил?... 'Партизанской войны'? Кажется, так. Тогда враги скрывались в лесах и нападали из засад и всячески портили нам жизнь. В это время многие наемники добровольно и бесплатно занимались устранением орочьих банд и охотой на троллей. Как, например, Гаэш. Он и его люди прославились охотой на троллей.
  - А что, можно убить тролля простыми способами? - удивилась Зефира. - Я думала, только маги способны одолеть этих громадин.
  - Это если тролли особенно большие, метров под двадцать, таких убить мог только маг, но такие не могут скрываться. А вот троллей поменьше, ростом в пять или шесть метров, обычные солдаты при грамотной тактике вполне могли завалить сами без помощи магов, ну или без боевых волшебников.
  - Да! Папа рассказывал мне об этом! - оживился Эмиль. - Используя арбалеты с веревками, багры и цепи, они сковывали движения тролля, подрубали ему ноги, а после забивали тяжелыми цепами или топорами. Такая тактика против одиночек хорошо работала, но вот если троллей несколько...
  - Именно, - кивнул я. - Так что нас, Псов, прикомандировали к таким вот взводам, которых называли Троллебои, чтобы мы опыта набирались и врага узнавали. Так я и попал к наемникам Крушащей Длани.
  - Они были хороши?
  - Естественно! - гордо заявила Лилджа, явно во всю слушая наш разговор. - Род дварфов Крушащей Длани собрал под свое крыло людей и эльфов, и совместно они были лучшим взводом троллебоев!
  - Почти самым лучшим, - шепнул я.
  - Заткнись! Чёрные Кирки жульничали! У них в команде маг был! - надулась двельфийка.
  - Ты про того дохляка, который постоянно трясся и прятался от любого шороха? Да, могучая подмога.
  - Гр-р-р-р-р! - рычала она, но спорить не стала.
  Она очень импульсивна, что всегда меня в ней умиляло.
  - Меня назначили работать с Крушащими Дланями, и лидером их был Ларджа Рагнхилдер, - улыбнулся я, вспоминая этого дварфа. - Он был вредным, грубым и наглым типом, а о его любви к крепким ругательствам можно вообще книгу написать. Но он всегда берег своих людей и никогда не бросал их на смерть. Пожалуй, причина того, что они не были лучшим взводом троллебоев, потому что Ларджа не заставлял своих людей бросаться в самоубийственные атаки и всячески запрещал им подобную самодеятельность...
  
  - Ферокс, коня тебе в жены! - кричал Ларджа. - Я же запретил тебе кидаться в бой раньше остальных! Если бы ты сдох, меня бы Себастьян придушил!
  - Пф! Давно пора, - отвернулся я.
  - Не игнорируй меня, паршивый гуселюб! - закипал дварф. - Я тебе сейчас сам кости пересчитаю, кротосвин ты недожаренный! Я тебя натяну....
  Блинк!
  - НЕ СМЕЙ УБЕГАТЬ, КОГДА ТЕБЯ ОТЧИТЫВАЮТ!!!
  Его тут же кинулись удерживать, так как он был готов рвать и метать всех на своем пути.

  
  Сейчас, вспоминая его, я понимаю, что его больше волновала моя безопасность и жизнь, чем выполнение работы. Себастьяна он вообще не боялся, но ему не хотелось, чтобы я умер. А уж когда он узнал, что я всего лишь подросток, сам был готов бежать в столицу и бить магов, которые детей на фронт отправляют.
  Очень шумный и энергичный дварф с очень добрым сердцем.
  - И у этого великого воина была одна слабость, - усмехнулся я.
  
  - Папа! Успокойся и не трогай Ферокса! - прозвучал рядом милый голос Лилджи.
  - Да, деточка! - тут успокоился и глупо заулыбался Ларджа. - Все для моего медвежонка!
  - Ну, папа! Не называй меня так!

  
  - Хи-хи-хи, забавно было смотреть, как Ларджа тут же менялся, стоило появиться Лилдже, - рассмеялся я, вспоминая. - Девушка, с ног до головы облаченная в дварфийский доспех, идеально подогнанный под ее тело, вся залитая кровью только убитого тролля, мало подходила под описание 'милый медвежонок'.
  - Пф! - фыркнула Лилджа и ускорила шаг.
  Она двигалась вперед уверенно, расталкивая всех, кто имел неосторожность не заметить ее и помешать продвижению. О такой вещи, как такт и скромность, эта девушка даже не слышала, а потому любой, кто попадался на пути, быстро жалел об этом. А если находился идиот, что еще и претензии выставлял, такого несчастного можно было только пожалеть.
  Как обычно, у нее грация дракона...
  Она все такая же...
  
  - Вау! Настоящий варлок! - послышалось рядом со мной.
  Быстро обернувшись, я никого рядом не увидел.
  Странно. Я могу поклясться, что тут кто-то есть.
  - Круто! - вновь этот голосок.
  Откуда-то снизу.
  Опускаю голову и вижу это...
  Светловолосая невысокая девушка, одетая в легкий доспех, с топором в руках. Она смотрит на меня сияющими глазами и широко улыбается. Не сказать, что она прямо писаная красавица, но в ней есть что-то притягательное и яркое. Светлая, как солнышко.
  - Ты правда варлок? - спрашивает она.
  Отворачиваюсь от нее и иду по своим делам.
  Но ее тихие шаги преследуют меня. Несмотря на тяжелые на вид сапоги, она ходит тихо. Несмотря на громкое сопение и возбужденное состояние, ее очень сложно почувствовать. Она есть, но в то же время ее будто нет рядом.
  Не понимаю.
  Иду быстрее. Она не отстает.
  - Погоди!
  Ускоряюсь!
  - Не уйдешь, засранец! - кричит она мне вслед и ускоряется, почти не уступая мне в скорости.
  - 'Какого черта?' - проносится у меня в голове.
  - Стоять!
  Блинк!
  Исчезаю и перемещаюсь подальше от нее. Сумел спрятаться в листве, так что тут она меня...
  - Нашла! - крикнула она и, злобно улыбнувшись, рванула в мою сторону!
  - Мрак!

  
  Спустя три часа...
  
  Какого черта?!
  Она целых три часа носится за мной!
  Стоит мне исчезнуть и спрятаться, как она находит меня и преследует!
  Как у нее выходит постоянно находить меня?
  Я может и силен, но даже я не могу три часа подряд бегать по всему лесу от этой сумасшедшей.
  - Хи-хи-хи! Я тут лучший следопыт! - усмехается девчонка. - От меня не уйдешь!
  - Что тебе надо от меня? - нахмурился я. Маска скрывала мое лицо и искажала голос.
  Она молча подошла ко мне и протянула руку:
  - Меня зовут Лилджа!
  - А?
  - Тебя как зовут?! - смотрела она на меня своим чистыми красивыми глазами и широко улыбалась.
  Она ведь примерно моя ровесница. И тоже тут?
  Не понимаю.
  Почему-то мне не хотелось грубить ей.
  - Ферокс...
  - Очень приятно, - ударила она меня по руке. - Пошли похаваем!
  Развернулась и пошла обратно.
  Я как-то застопорился и просто не знал, что делать...
  - Ты, кстати, дорогу обратно не помнишь? - чуть покраснела она.
  - О, мрак...

  
  Да, знакомство у нас было эпичным.
  Мне тогда показалось, что она просто изнасиловала мой мозг. Думаю, после такого, как приличная девушка, она и решила выйти за меня.
  Кошмар.
  Мы вышли из очередного переулка и оказались на знакомой дороге. Если я правильно помню, она вела к нижнему уровню Криора.
  Опять начали мелькать неприятные картины. Идя по городу, я то и дело натыкался на знакомые места, залитые кровью и трупами. На обломки дирижаблей и насаженные на крыши домов тела тех, кто попытался спрыгнуть с горящего летательного аппарата. На этой улице, где мы сейчас идем, можно было увидеть много тех, кто насмерть разбился. Некоторых потом доедали зомби...
  Лучше не думать об этом, а то точно мозг сварится в черепе.
  Вернемся к реальности.
  - Мило, - хмыкнул Эмиль. - Так значит, она твоя бывшая, и вы давно не виделись.
  - Типа того.
  - Тогда удачи тебе, - похлопал он меня по плечу, а затем стремительно отступил и спрятался за Зефиру. Та, судя по лицу, сама была бы не против за кого-то спрятаться, но маг успел раньше.
  - А? - не понял я.
  А затем к моему плечу прижалось знакомое соблазнительное тело.
  - Милый, а почему ты мне о ней не рассказывал? - приторно сладким голосом произнесла Рашира.
  Я, наконец, въехал в то, что она делает, и осознал всю тщетность бытия.
  - 'Мне хана...'
  - Милый? - послышалось от Лилджи. - А ну убери от него свои клешни, он мой!
  - Твой? - посмотрела южанка на двельфийку сверху вниз максимально презрительным взглядом, каким всегда легко давила оппонентов. Одного взгляда порой хватало, чтобы морально уничтожить любого преподавателя Академии. При этом она встала так, чтобы максимально подчеркнуть все свои достоинства, а с этим у нее никаких проблем не было. - А шансы-то есть?
  - Хех, побольше, чем у тебя, - самоуверенно усмехнулась Лилджа. На нее взгляд не подействовал.
  Учитывая, какое у нее эго, уверен, к таким приемам двельфийка просто невосприимчива. Пусть она не обладает настолько шикарными формами, но совершенно не комплексует по поводу своей внешности, даже гордится ей. Так что прием эльфийки не сработал, а еще сильнее раззадорил ее.
  Только это не гнев - это азарт.
  Лилджа взяла меня за вторую руку.
  - Кто эта портовая девка и почему она цепляется к тебе? - не менее милым голосом спросила дева рода Рагнхилдер.
  В этот момент я почувствовал себя зажатым между двумя драконами. Даже тот Мифриловый Император сейчас не казался мне особо страшным по сравнению с этими двумя девушками.
  - Думаю, старая любовь должна остаться в прошлом, навсегда...
  - Ой, старушка говорит о старости. Который век разменяла?
  Рашира вновь смерила Лилджу насмешливым взглядом, проигнорировав ее вопрос, и плотнее прижалась ко мне.
  - Ох, признание на сеновале, я думала, ты выше этого, Ферокс? - сладким голосом произнесла она.
  Вот это уже был удар ниже пояса, которого двельфийка не ожидала. Она практически только что поставила ее в позицию, 'одна из девок, с которыми он кувыркался', тем самым намекая, что у меня якобы их дофига было, и просто приравнивая ее к остальным.
  Одной этой фразы мне было достаточно, чтобы понять.
  - 'Мрак, да она просто издевается надо мной, - застонал я. - Я дурак и не подумал. Она же давно записала меня в свои личные игрушки для издевательств. А Лилджа для нее - это не соперник, а дополнительная забава'.
  От двельфийки полыхнуло нешуточным гневом, направленным уже и на меня.
  - Ах, ты кобелина, - прорычала она, пылая яростью. - И скольким ты там успел признаться?!
  Дело плохо. Меня сейчас будут бить, возможно, не только ногами. Оправдываться бесполезно, никакие слова не сработают.
  Если я быстро что-то не предприму, меня просто разорвут на части. А учитывая то, как плотно и сильно они ко мне прижимаются, особенно Рашира с ее формами, мозг с каждой секундой работает все хуже, а значит, исчезнуть у меня не получится. Нужен какой-то план.
  Мне срочно нужна помощь!
  Я один не справлюсь!
  Эмиль!
  - О, Матери Небесные, примите душу Ферокса к себе, - молился он.
  Предатель! Он бросил меня в тот момент, когда я в нем больше всего нуждаюсь!
  Зефира! Ну, хоть ты помоги!
  Девушка, увидев мое лицо, заволновалась и замялась. Она явно не знала, что ей делать. Помогать мне боязно, а бросать не хочется. Вокруг меня сейчас такая зона опасности, что даже птицы облетают место потенциальной мясорубки. Я будто на пороховой бочке стою, которая может в любой момент взорваться. Или рядом с двумя драконами.
  - Девчонки... - попыталась вмешаться Зефира.
  - Чего тебе?! - посмотрели они на нее, и амазонка тут же сдулась и отошла, не выдержав давления.
  О, мрак, с какими же трусами и слабаками я работаю. Хотя на ее месте я бы сам бежал отсюда на максимальной скорости. Зефира, вон, уже готова новую веру принять и молится за упокой моей души. Эмиль подбивает ее на поминки скинуться.
  Предатели! Я им отомщу!
  - И какие у тебя вообще за отношения с Фероксом? - прищурилась Лилджа.
  - Какие? Он моя игрушка! - нагло заявила эльфийка.
  Что и следовало ожидать. И, что самое печальное, Лилджа, походу, тоже уже вошла в категорию 'клоунов' для этой коварной женщины.
  Надо что-то делать.
  О, боги! Мне срочно нужно как-то спастись!
  - О, единорог! - посмотрел я вперед.
  - Это дешевая отмазка, - фыркнула Лилджа.
  - Я ожидала от тебя чего-то умнее, - покачала головой Рашира. - Где оригинальность?
  - Да нет, вон, реально единорог.
  Они все же повернулись и увидели обычную лошадь, ко лбу которой был приделан декоративный рог. Ну, явно хозяин хотел так свой статус подчеркнуть, вот и украсил коняшку.
  - Хм-м-м-м.... - задумчиво уставились они на животину.
  - Банально, дешево, глупо, но ведь сработало, - усмехнулся я.
  Чуть оттолкнул девиц!
  Блинк!
  - ГАД!
  - Сбежал!
  Фух!
  Ну и кошмар.
  Еле выжил.
  Но им всем я точно отомщу.
  Теперь я начинаю понимать, что имел в виду Том, говоря: 'Женщина должна быть как хомячок: белая, пушистая и не разговаривать'. Сейчас я был бы не против именно такого 'хомячка'. Все же лучше, чем две фурии, готовые разорвать меня. Только одна будет лупить физически, а вторая - психологически. Хотя Том еще упоминал, что женщина еще и живой быть должна, но понять, где начинается и где заканчивается черный юмор некроманта, довольно сложно.
  - Ферокс! А ну живо спускайся! - кричит на меня Лилджа. - Я оторву тебе все причинно-следственные места, кротосвин ты недожаренный!
  - Мне и тут хорошо! - отвечаю ей. - Да и не было у меня никого. Она все только что придумала!
  - Слезь и скажи мне это в лицо, а не прячься там!
  - Да, милый, спускайся ко мне, - раскинула руки южанка. - Мне скучно что-то стало.
  - Не, я к вам не подойду, мне еще жить хочется! - отвечаю им с крыши.
  Хоть они и могут быстро до меня добраться, но, думаю, смотрюсь я забавно. Вооруженный парень прячется на крыше от двух девушек.
  - Хватит этих игр! Нам нужно идти! - продолжает она. - Обещаю не убивать тебя!
  - И куда это ты нас ведешь? Я слишком молод, чтобы меня съели!
  - Тебя хочет видеть глава нашего клана, - спокойно ответила она. - Мой дядя Рурджа Рагнхилдер желает, чтобы ты пришел к нему. Это важно!
  - Это твой план организовать помолвку?
  - Нет! Да! Нет! - зарычала она. - Просто заткнись и пошли! Дядя Рур - серьезный дварф и просто так никого искать не станет. Так что идем!
  - Ладно, но держитесь от меня подальше, а то вы меня по частям донесете.
  Эльфийка и двельфийка явно были не против продолжить выяснять отношения, но моя трусливая позиция явно мешала им разойтись по полной. Да, я сам знал, что мои действия выглядят жалко, но иного выхода из сложившейся ситуации я просто не видел.
  Ладно. Про семью она бы врать не стала.
  Блинк!
  - Ну, идем тогда...
  
  ***
  
  Лилджа шла вперед по улочкам Криора и старалась не оборачиваться.
  Один вид Ферокса вызывал в ней просто бурю противоречивых чувств. Ей одновременно хотелось обнять его и придушить. Она так долго ждала его, пыталась отыскать и быть с ним, а он просто пропадал черт его знает где. Если бы она не натолкнулась на этого колдунишку, могла вообще Ферокса не встретить.
  Нет, она понимала, что Фер очень много пережил, и ему очень нужно было прийти в себя и все обдумать. Она понимала, что найти ее у него вряд ли бы просто так получилось, ведь она сама говорила ему, что в Аэс ее клан никогда не вернется. А раз их нет в Подгорье, то где искать ее, непонятно.
  Но все равно. Она была обижена на него.
  А тут он еще и появляется в компании какой-то нахальной женщины, которая явно нацелена на него не из чувств, а просто из прихоти.
  - 'Как же она меня бесит, - помрачнела девушка. - Мало того, что она приставала к нему, так еще и раньше меня заметила его состояние и вообще весь этот цирк устроила, чтобы отвлечь его от тяжелых мыслей. Из-за своей обиды я не обратила внимание, как ему плохо!'
  Это бесило, очень сильно бесило ее. Она думала, что хорошо знает Ферокса, но проглядела такую очевидную вещь.
  А эта вот все заметила, еще и так все устроила, будто бы ей вообще на него плевать и только позлить ее хотелось.
  - 'Хотя, - подумала Лилджа, искоса глянув на южанку. - Она не выглядит она особо взрослой... Погодите-ка... Оу'...
  Мысль, пришедшая ей в голову, весьма развеселила.
  Будучи дочерью настоящей эльфийки, она много знала о них, в особенности об их физиологии и некоторых вещах, которые эльфы не любят говорить. Страшной тайной это не является, но особо и не распространяются о подобном.
  - 'Теперь у меня есть козырь в рукаве', - мысленно улыбнулась двельфийка.
  Только что она была вынуждена признать свое поражение этой южанке. Она сумела подколоть и выставить все так, чтобы вывести ее из себя, но сейчас, разобравшись в ситуации, Лилджа уже наметила один момент, который в следующий раз можно будет использовать.
  Но об этом потом.
  Сначала дядя Рур, он давно хотел встретиться и поговорить с Фероксом.
  Тема и причина ей давно были известны, но она никому ничего не скажет. Пусть понервничает и накрутит себя. Заслужил.
  Все же долго злиться на Ферокса она не могла.
  Он не тот человек, кто обманывает и предает, это не в его характере.
  Есть в нем что-то такое, что всегда ее успокаивало.
  К тому же, она была первой, кто увидел его без маски. Псы редко снимали экипировку и вообще со сторонними людьми редко контактировали. Даже в их взводе Ферокс общался только с папой и с ней, и то не сразу.
  - Предатели, вы чего там мямлите? - зарычал варлок на колдунишку и дылду.
  - Прости...
  - Я вам это припомню!
  - Нытик!
  - Слабак...
  - Гррр! Вы еще пожалеете...
  Смотреть, как Ферокс злится и рычит на них, было забавно.
  Она редко когда видела его таким жизнерадостным и веселым. Он вообще в те времена редко проявлял яркие эмоции, а сейчас прямо кипит энергией и жизнью. Хотя, по большей части, это все напускное. Криор сильно потрепал его, и он маскирует это за кривляниями.
  Сама Лилджа, вернувшись сюда, долго не могла прийти в себя. Кошмары мучили ее каждый день, видения и галлюцинации сопровождали каждую прогулку и горечь утраты напоминала о себе...
  - 'Папу укусили, когда мы отбивали склад с порохом, - вздохнула она. - Он остался там со связкой огненной соли и сумел отвлечь на себя внимание'.
  Она порой могла часами стоять на том самом месте и молча смотреть на ту улицу....
  Так что ничего удивительного, что Ферокс с трудом перенес эти несколько часов. Он и ходит с трудом, но старается это не показывать.
  - 'Южанка это заметила, - мрачно поняла она, посмотрев на эльфийку. Она тоже за него волнуется. - Она меня бесит!'
  Но все же нынешний Ферокс сильно отличается от того, каким она его помнит, ...
  - 'Он улыбается... Раньше он улыбался только мне'...
  С одной стороны, это было грустно, ведь она будто теряла что-то, что принадлежало только ей одной, а с другой стороны, она была рада, что этот варлок успокоился...
  А остальные...
  Ну, эта южанка точно не слабая.
  Когда она ходит, ее вообще не слышно, даже несмотря на каблуки. А ходить так тихо по мощеной дороге на каблуках, пусть и коротких - это надо быть очень хорошим скрытником. Сама Лилджа умела так и тоже двигалась тихо, но уровень этой женщины был намного выше.
  - 'Видать, это ее специализация, шпион или наемный убийца. Судя по тому, что оружия при ней не видно, а оно точно есть, она, скорее всего, именно убийца. Их такому учат'.
  Далее идет колдунишка, которого тут Эмилем назвали.
  На вид классический слащавый аристократик, каких вокруг полным-полно. Но за Ферокса он чуть ли не больше всех волновался. Вроде хороший парень, только бы мозгов ему побольше.
  Последняя у них какая-то дылда-амазонка. Такая же высокая, как Стелла, но той воительнице она и в подметки не годится. Хотя вряд ли кто-то сможет превзойти Стеллу, разве что кто-то другой из Стальных Кулаков.
  Откуда они достали это недоразумение, неясно, но может для чего-то она и нужна. Пока ее будут есть, остальные смогут убежать. От нее ведь так и пахнет сомнениями и страхом. Такая может быть только обузой для группы. Если она боится собственных товарищей, точно подставит их под удар своими действиями.
  - 'Я видела подобных на войне...'
  В их взводе был один такой. Корчил из себя невесть что, кичился своей силой и держался от всех обособленно, а когда их загнали в ловушку, струхнул и пропустил удар. Из-за этого он сам чуть не погиб, и Ферокс пострадал. Тогда Ферокс и заработал свой тонкий шрам на лице.
  - 'Если бы он не закрыл меня собой, мне бы просто отрезало полголовы', - вздохнула она.
  Его Щит тогда пробили, но его лишь чиркнуло по лицу. После лечения и эльфийских мазей от шрама осталась тонкая, плохо видимая полоска, но он навсегда останется напоминанием...
  И тогда Лил и узнала, кто там, под маской...
  Они упали в реку. Тогда несколько дней подряд шли сильные дожди, и их затянуло в бурный поток. Только потому, что она потеряла нагрудник и шлем, она не утонула там и даже смогла вытащить Ферокса в небольшую пещеру под водопадом. Там они и провели два дня, и там же она и узнала, что под маской варлока скрывается не опытный воитель, прошедший сотни сражений, как многие думали, а подросток, который мало чем от нее отличается.
  Именно в тот момент они как-то и стали ближе.
  Ну, а сейчас эта...
  - 'Надеюсь, он знает, что делает'...
  И вот такая вот странная компания собралась вместе.
  - 'Они покойники, - логично изрекла она. - Я бы таким свою спину не доверила. Вредная убийца, неопытный маг, дерганная амазонка и слегка неадекватный варлок. Первый серьезный враг их легко раздавит'.
  Хотя, если вспомнить Стальных Кулаков, компания из строгой дамочки, адекватного парня и маньяка-психопата неплохо держалась. Хевил так вообще всех постоянно из передряг вытаскивал.
  - 'Конечно, сначала он их в эти передряги втягивал'.
  Да, Хевил был именно тем, кто первым рвался в бой, влипая в проблемы, его спешили спасти, попадали тоже, а в итоге, он всех вытаскивал. Зачем тогда было бежать его спасать, было неясно. Не удивительно, что этого психа даже Ферокс боялся. По сравнению с Хевилом, его постоянные уравниловки были верхом осторожности и благоразумия.
  
  - Джа-ша-ша-ша! - смеялся острозубый варлок, которого только что вытащили из пасти тролля, куда он по своей глупости и угодил. - Жизнь слишком скучна, чтобы волноваться о подобной фигне!
  
  Нереальная логика.
  И где он теперь?
  Пропал куда-то зубастик. Сразу после войны исчез. Даже звание рыцаря и жалованье не получил, просто испарился. Белку тоже не видать. Либо с ним ушел, либо отправился его искать.
  Ну да ладно, сейчас важно то, что эти куда-то вместе намылились.
  - Вы, кстати, зачем вообще в Криор приперлись? - спросила она, не оборачиваясь.
  Осталось пройти пару кварталов, и они будут на месте.
  - Мы в форт Грив едем, - ответил Эмиль.
  - А, к руинам, - поняла она. - Без вас там уже и так все разобрали. Думаете, вам повезет найти что-то ценное?
  - Посмотрим, - пожал плечами Фер. - Все равно нам идти некуда.
  - Пф, я могу назвать под сотню мест, куда вам можно пойти, но, боюсь, половина будет нецензурной.
  - Что-то мне подсказывает, что больше половины, - хмыкнул варлок. Уж он-то знает, что в роду Рагнхилдеров всегда были те еще любители крепких словечек. А живя с таким отцом, как у нее, не набраться всякого было решительно невозможно.
  Да, слишком они какие-то несерьезные.
  Но это не ее дело.
  - Мы почти пришли...
  
  
  
  
  Глава 20. Язык Шторма.
  
  Рурджа Рагнхилдер... Я с ним никогда не встречался...
  Ларджа иногда рассказывал о своем старшем брате, но редко тепло о нем отзывался. Говорил, что его брат весьма вредный и напыщенный, так как он глава клана Нерушимых Дланей. После того как самый старший брат Вурджа погиб в битве у Злобных Врат, главой клана стал второй сын. Хотя сам по себе клан Нерушимых Дланей довольно мал и базируется исключительно на поверхности, да и особыми финансами похвастаться никогда не мог, но это не умаляет его истории и важности в Подгорье.
  И сейчас мне нужно встретиться с ним, с Рурджей.
  Забавно у дварфов имена построены.
  Каждый клан старается делать имена своих членов похожими. У Нерушимых Дланей всегда в имени есть 'джа'. Вот, например, эльфийское имя двельфийки - Лила, но как стала жить с отцом, ее все именуют исключительно Лилджей. Я слышал про какой-то клан Винодымов, у которых на конце имени всегда ставиться 'джи', но этот клан считается преступниками, и особо их никто не видит.
  Ну, так или иначе, Рурджа желает меня видеть.
  Зачем?
  Не ясно.
  Может, это как-то связано с нашими с Лил отношениями?
  Не уверен.
  Вряд ли его волнуют личные дела его племянницы. Что этому дварфу от меня нужно, мне решительно не понятно.
  Ну-с, поговорим.
  Хотя мне бы не особо хотелось сейчас общаться.
  Пусть я не подаю виду, но мне все еще неприятно находиться тут. Видения пока отступили, но ощущения не из приятных. Перепалка Лилджи и Раширы несколько отвлекла меня, за что я им благодарен, но мне желательно поскорее покинуть Криор.
  Насколько я знаю, Кланы дварфов - это объединение нескольких семей, которые соединены кровными или договорными узами, которые присягают на верность какой-то одной семье. Рангхилдер являются главной семьей в клане, а несколько других у них в подчинении. Но отношения в кланах у каждого свои. В Нерушимых Дланях никакого унижения младших ветвей клана нет, и все более-менее равны, даже главы семей совместно все дела решают. А есть такие, где лишь один лидер, а остальные в подчинении.
  Ларджа Рагнхилдер был младшим сыном в семье, как он мне рассказывал:
  
  - Я не великий воин, как мой старший брат Варджа, не мастер кузнечного дела как Рурджа, да и в политике я уступаю сестре своей Нирдже, потому я и пошел в наемники, чтобы сам себе славу добыть в битвах... А получилось, что я единственный эльфийским чарам поддался, - со вздохом и улыбкой вспоминал он.
  
  Так он отзывался о себе.
  Но, несмотря на то, что на своих братьев и сестру он часто матерился и ругался, все же он признавался, что безмерно любит их и скорбит по смерти брата Варджи. А сейчас и он сам отправился в Долину Предков, где сидит за столом вместе со своим братом и великим основателем их семьи.
  Здание клана представляло собой таверну...
  Да, обычную дварфийскую таверну.
  Каменный квадратный дом в два этажа, который может моментально стать укрепленной базой, откуда можно вести оборону, как и все дварфийские здания. Большая вывеска, на которой изображена стальная кружка, которую держит дварф с ирокезом на голове и подпись 'Генерал Банбоу'.
  Внутри слышалась музыка, громкий смех и звуки начинающейся драки, которая перемежалась с матами и отборной подгорной руганью, которую я только частично понимал. Судя по лицу Эмиля, он понимал ее полностью.
  Уверенным шагом Лил вошла внутрь и позвала нас с собой.
  Внутри заведение было таким же, как и многие другие. Множество крепких дубовых столов разного размера, четко показывающее, что дварфам тут рады, но и другие расы вполне себе могут тут выпить. Вообще люди и эльфы стараются в дварфийские таверны не ходить. Эльфам не нравится интерьер, и сами коротышки их не жалуют, а выпившие люди лезут в драку, вот только рожу тут набивают только им. Но все равно дварфы продолжают делать такие столы. Все же к ним иногда захаживают, особенно те, кто любят выпить. Дварфы никогда дешевое и противное пойло не подают и мочу вместо пива не ставят, им гордость не позволит.
  Народа тут много, выпивают, едят и веселятся. Фигуристые официантки разносят заказы, уворачиваясь от подвыпивших клиентов и сноровито доставляют заказы.
  За некоторыми из столов играют в карты, кто-то режется в домино, а некоторые устроили состязание, кто больше выпьет. Короче, веселое местечко.
  - Лилджа! Ты где пропадала?! - крикнул рыжий дварф у барной стойки, наливая очередную кружку пива из большого бочонка. У стойки напевали несколько бородачей, явно что-то отмечая.
  - Отвали, Барджа, - фыркнула двельфийка. - Я по делу. Где дядя Рур?
  - Занят он, у себя, - махнул рукой бармен. - Ты кого к нам привела?
  - Это Ферокс...
  Стоило ей это сказать, как шум в таверне моментально прекратился. Бармен застыл и не выключил вентиль на бочке, пролив пиво. Народ замолк и отвлекся от своих дел, повернувшись к нам. Те, кто дрались, замерли так, как вообще невозможно стоять по всем законам физики.
  Все они смотрели на меня, от чего появилось желание бежать отсюда как можно скорее.
  Пауза затягивалась, и ничего не происходило...
  Неожиданно послышался скрип со второго этажа, за которым последовал звук удара двери о стену. Затем громкие и тяжелые шаги по деревянным ступенькам.
  Вскоре со второго этажа вниз спустился весьма пожилой дварф. Ну, пожилой - это будет не совсем верно. Многие бы назвали его стариком, вот только старость у него была лишь внешняя. Морщины на лице, будто высеченном из камня, большой нос и несколько шрамов, густые серые брови, под которыми находились чистые карие глаза, мрачно смотрящие на меня. Длинная аккуратная борода. Одет в темную мантию, которая подчеркивала его широкие плечи, мощный торс и большие руки.
  Дварф покуривал трубку и смотрел на меня, не моргая, будто бы пытался углядеть мою душу.
  От такого взгляда захотелось спрятаться и убежать.
  Суровый мужик, ничего не скажешь.
  Он чуть прищурился и выдохнул дым, который на несколько секунд окутал его лицо.
  - Эти глаза я узнаю везде... - хриплый, но довольно мощный голос прозвучал в полной тишине таверны. - Ярко-желтые... сразу заметны... и порой светятся в бою... - говорил он. - Я встречал многих имораланцев, но ни у одного не было столь жуткого взгляда вестника погибели... Глаза того, для кого страх - часть его самого....
  Он сделал шаг вперед.
  - Взгляд порой очень грустный и пустой, будто у того, кто жаждет умереть, - продолжал он говорить, приближаясь. - Лицо юнца, что только недавно вступил на путь воина, но уже успевшего побывать в самых омерзительных побоищах...
  Он подошел совсем близко...
  - Таким я увидел тебя тогда, Уравнитель, - говорил он. - И вижу, бесконечная гроза все еще бушует в сердце твоем...
  Он встал передо мной и посмотрел мне в глаза.
  Он смотрел долго, смотрел, не моргая и не отводя взгляда, от чего мне стало крайне не по себе.
  - Мы впервые встретились с тобой здесь, в Криоре. В той самой мясорубке...
  Он вздохнул.
  - И все эти годы я хотел сказать тебе лишь одно...
  Он закрыл глаза...
  - Благодарю...
  Он поклонился...
  Поклонился...
  Он не гнул спину, он не складывал руки, а просто поклонился, опустив корпус и голову...
  Могучий старый дварф, полный гордости и силы, просто поклонился мне...
  Дварфы редко когда кланяются. Для них кивок и ровный поклон - самый максимум...
  Но склониться вот так, это для дварфа знак величайшего уважения.
  - Дядя Рур... - в шоке прошептала Лилджа. И не она одна была поражена, но другие так и не смогли вымолвить и слова. - Ты что делаешь?... А как же твоя гордость?!
  Она, да и все вокруг явно не понимали, как их лидер мог так поступить. Так поклонится не дварфу, не опытному ветерану или великому мастеру, а человеку, юнцу, который по их традициям сам должен чтить старших...
  - Я не боюсь выглядеть дураком, - ровным голосом ответил Рурджа. - Я не боюсь склонить свою гордость перед тем человеком, который спас наш род от величайшего позора!
  Все переглянулись, не понимая, что происходит.
  Дварф некоторое время сохранял полное молчание, заставляя всех перестать дышать от напряжения.
  - В той битве.... - говорил дварф, не поднимая головы. - Мы остались одни.... Я, мой сын, дочь, племянники и внуки. Мы отбивались от зомби, и с каждой секундой семья моя таяла и умирала... - он за секунду прервался. - Я испугался и замедлился, я поддался страху и был надломлен горем и ужасом. Я был готов запаниковать и сломаться. Моя гордость чуть было не была растоптана! Поддавшись страху и панике, я навлек бы на весь клан и свою семью несмываемый позор!
  Все вокруг перестали дышать и с шоком смотрели на своего лидера...
  - Но в следующий миг появился ты... - произнес он. - Ты явился нам на помощь... Тогда, когда ты нужен был в другом месте, когда всем велели отступать и оставить нас на растерзание тварям, ты все равно пришел к нам...
  Он улыбнулся... я почувствовал, что он улыбается...
  - Твое появление вселило надежду в мое сердце, смогло отогнать страх и не позволило мне пасть! - повысил он голос. - И все эти годы я искал тебя лишь для одного... чтобы сказать тебе... Благодарю тебя за наше спасение! Спасибо! Я безумно рад... тому, что ЖИВ!
  В следующий миг вслед за своим лидером остальные члены клана поклонились.
  Все, кто был в таверне, кто находился тут и пришел, услышав шум, склонили головы...
  Все они. Те, кто намного старше меня, те, кто мудрее и сильнее меня.
  Все они поклонились мне...
  Я просто не знал, что и сказать.
  Я растерялся, в недоумении смотря на все это.
  Вскоре Рурджа поднялся и вытер выступившие слезы. Его мрачное и суровое лицо сейчас выглядело таким счастливым и расслабленным, будто он много лет держал внутри себя что-то тяжелое и ужасное, и вот оно, наконец, отпустило его.
  Для дварфов гордость и честь превыше всего. И нет большего позора для рода, чем запятнать ее.
  Тем, что я нарушил приказ и все же бросился спасать ту группу дварфов, я, сам того не ведая, спас их... Я был уверен, что у меня не получилось им помочь. Твари оттеснили меня, а дварфы сумели уйти, и до сего дня я был уверен, что никто из них не спасся...
  Все они улыбаются мне...
  Те... кого я спас...
  - Я... я... - пытался подобрать слова. - Я рад... что вы... живы...
  Это все, что я, пораженный случившимся, мог произнести ...
  Невидимая рука ужаса, что держала меня все время моего пребывания в Криоре, сейчас будто отпустила меня... Не могу точно объяснить это словами...
  Все они улыбаются мне... благодарят... Благодарят меня за то, что мои старания не были напрасны... Что я все сделал правильно...
  Что у всего был смысл...
  Мне пришлось присесть, чтобы переварить все это...
  - Похоже, тебе нужно прийти в себя, - заявил Рурджа. - Знай же, Уравнитель, ты теперь друг Нерушимых Дланей, и мы всегда поможем, по твоему первому зову!
  Что на это ответить, я просто не знал.
  Мне никогда ничего такого в жизни не говорили. Я старался особо не мелькать на людях и хотел меньше времени проводить в обществе.
  Мне вспомнился тот кузнец, Мангуст, который тоже благодарил меня. Пусть в помощи его городу была не моя заслуга, но слышать простое 'Благодарю', было очень приятно. Приятно, что все сделанное когда-то, та жертва была не бессмысленна
  - Все это было не напрасно, - прошептал я.
  Впервые за долгие годы после моего становления варлоком... впервые я... был счастлив, что стал им... Что я сделал хоть что-то правильно...
  - А теперь давайте отпразднуем это дело! - со смехом произнес Рурджа.
  За тем, что происходило дальше, я уже не особо следил.
  Дварфы затеяли праздник в мою честь, что тут же поддержали все вокруг и тут же, сдвинув столы, накрыли их кучей еды и выпивки. Я же сидел молча и лишь мог улыбаться, растерянный и выбитый из колеи...
  Народ веселился и шумел, заиграла музыка.
  Меня посадили рядом со всеми и часто пытались увлечь разговором, но я только молчал, улыбаясь. Некоторое время мне понадобилось, чтобы успокоиться и прийти в себя, переварить все услышанное и вздохнуть с облегчением.
  - Никогда не видела дядю Рура таким веселым, - произнесла Лилджа, держа кружку пива в руке. - Он всегда был таким мрачным и серьезным, а сейчас...
  Сейчас же этот мужчина, который и мне показался очень суровым, громко смеялся и рассказывал какой-то анекдот на дварфийском своим друзьям. Много дварфов сидели за столом, и все они легко принимали гостей. Никто не косился на Раширу, та вообще приняла участие в состязании "Кто больше выпьет и раньше отрубится", и, кажется, побеждала, Эмиль вступил в спор с каким-то дварфийским террамантом по поводу законов неких чар, а Зефира сражалась в армрестлинге с неким крепышом, который вроде как сын Рурджи.
  - И это Криор... - произнес я, смотря на все это.
  - Ты помнишь это? - улыбнулась двельфийка. - Когда-то мы все собирались также, в такой же веселой атмосфере и веселились... Хевил и Моргус устраивали драку, а Стелла пыталась их успокоить, затем Хевил пытался спровоцировать на мордобой тебя, но ты постоянно от него убегал. Зато он получал по заднице от меня, - хихикнула Лилджа.
  - После чего пытался тебя догнать, но ты убегала к Стелле, и уже та тебя защищала от него, - вспомнил я. - Алекс и Джоу, как обычно, сидели чуть в стороне и с кислыми рожами смотрели на все это безобразие.
  - Да, я помню эту парочку. Эти колдунишки всегда работали в паре и постоянно соперничали. Я их с конца войны не видела.
  - Да, забавные были ребята, - поднял я голову к потолку. Там были обычные поддерживающие балки. - Белка обычно сидел где-то там. Он всегда старался забиться в самое темное и укромное место...
  - Пока его оттуда не выковыривал Хевил. Они были странными друзьями, - хмыкнула она. - Белка был молчалив и нелюдим, он избегал окружающих и сторонился всех, но Хевил относился к нему, как к младшему брату. Я сначала думала, что Хевил заставлял Белку быть рядом с собой, просто приставал к нему, но потом сама же видела, как этот тощий парнишка крутился вокруг бугая и сам никуда не уходил...
  - Белка вроде была девочкой, - нахмурился я.
  - Да, Стелла как-то обмолвилась, но я точно не помню. Белка никогда маску при нас не снимал. Только Хевил и Стелла видели его лицо. Я же видела только белую маску с тонкими прорезями.
  - Ну, учитывая, каким невысоким и стройным он был, такой вывод напрашивался сам.
  - Не факт, парни разными бывают. Да и черт его знает, что он под пернатым плащом прятал.
  - Да уж... Как давно все это было...
  - И мы тогда были вместе, - подвинулась она ближе и уперлась лбом в мое плечо. - Ты нуждался во мне...
  - Я и сейчас не отталкиваю тебя, - приобнял я девушку.
  Она посмотрела мне в глаза...
  Какие у нее все же красивые глаза... Такие чистые и светлые, такие теплые и нежные...
  Как же давно я ее не видел...
  - ОЙ! Вспомнила! - тут же подскочила она. - Дядя Рур! Дядя Рур! - Встала она на лавку и замахала руками.
  - А? Что такое, Лилджа? Я как раз рассказывал, как хирд Варджи минировал крепость Адунаг с помощью порворо...
  - Ты ту штуку забыл?! Ту, которую ты сделал?!
  Несколько секунд дварф думал, явно пытаясь вспомнить что-то, а затем его лицо зажглось озарением.
  - Ох, Подгорные духи! Совсем забыл! - подскочил он. - Всем тихо! Лилджа, быстро неси!
  Девушка кивнула и арбалетным болтом полетела на второй этаж. Там некоторое время что-то падало и передвигалось, а затем она вернулась с каким-то длинным свертком в руках и передала его дяде.
  Все вокруг замолкли и стали смотреть на своего лидера.
  - Уравнитель, подойди, - сказал уже слегка подвыпивший Рурджа, резко ставший серьезным.
  Встав, подхожу к нему.
  - Ферокс, - начал дварф. - Когда война закончилась, я много думал о тебе и о том, что ты сделал. Я видел, как ты сражался, и заметил мастерство, которым ты владел. Лилджа, благодаря нашему ментальному магу, показала мне, как ты боролся с троллями и многое другое, и тогда я заметил кое-что, - сделал он паузу, чтобы заинтриговать окружающих. - В твоем стиле битвы чего-то не хватало... Какой-то детали, которая ограничивала тебя. Детали, которая не давала реализовать весь твой потенциал... И тогда... - он улыбнулся. - На меня снизошло 'вдохновение'!
  С этими словами он раскрыл сверток, открывая вид на двуручный меч. Длинный меч, с тонким лезвием, сокрытым в черных ножнах. Крестообразная гарда и длинная рукоять, обтянутая черной кожей.
  Мне протянули его.
  Взявшись, я... застыл...
  Рука мягко легла на кожу. Сжав рукоять, я удивился тому, как приятно и мягко лежит она в ладоне... Так, будто я держу его не в первый раз, будто это давно привычное оружие.
  А еще я почувствовал силу...
  Легкое дуновение ветерка пришло с этим мечом, будто он позвал меня и принял... Словно у него есть душа...
  Медленно я начал вытаскивать оружие из ножен...
  Показалось волнистое лезвие...
  Достав его полностью, я с шоком уставился на волнистый клинок, сияющий и переливающийся серебристым цветом.
  - Ох! - удивились пирующие и, как и я, смотрели на оружие...
  Фламберг....
  Это же фламберг!
  Я только пару раз видел его. Такое оружие редко куют, и только дварфы могут сделать его идеальным.
  Обычно фламберги очень дорого стоят, потому варлокам закупали обычные цвайхандеры. Только у Псов из богатых семей я мог видеть такое оружие.
  Фламберги запрещены на дуэлях. Из-за волнообразного клинка раны, нанесенные им, особенно опасны, и не каждый целитель может такую рану вылечить. На войне против орков я имел возможность их видеть, пусть сам получить такой не мог.
  Но этот клинок...
  - Это Оружие Мастера, - произнес Рурджа. - Сотворенный мной из мифрила, этот меч - настоящее произведение искусства.
  Точно...
  Тот артефактор в Рамау говорил о таком.
  Что Кудесники могут создавать магические предметы без рун и украшений, которые сами по себе являются настоящим воплощением магии...
  - Его имя - Штормшпрах! И он создан мной для тебя, Ферокс! - гордо заявил Рурджа. - Владей им, и он никогда не подведет тебя! (Штормшпрах - Язык Шторма).
  - Мифрил, - произнес я. - Вспоминается Асура...
  - Так это и есть он, - хихикнула Лилджа.
  Я недоуменно посмотрел на нее.
  - Мифрил, Орихалк и Адамантий - это не металлы, это чешуя драконов, - ответила девушка. - Во времена Драконопоклонничества драконы дарили своим подданным свои опавшие чешуйки. Весь мифрил идет от Асуры, а остальные металлы от других Императоров. У тебя в руках чешуйки того, кто тебя когда-то чуть не убил.
  - Ха?! Это как? - удивился я. - Император драконов ведь размером с целый город! Его чешуйка должна быть с этот зал размером!
  Дварфы вокруг почему-то заулыбались и начали хихикать.
  - Юный Ферокс не мог знать о силе драконов и об их любви быть в центре внимания, - улыбался Рурджа. - Асура известен тем, что всегда старался произвести впечатление на окружающих и старался выглядеть больше, чем он был.
  - То есть Асура банальный выпендрежник, который накинул на себя иллюзию и стал для всех огромным, - смеялась двельфийка. - После тысячи лет сна, когда его разбудила ваша битва, он решил покрасоваться перед вами. Такое уже бывало. Императоры драконов не особо большие, где-то с пять наших домов ростом, но сила их нисколько не меньше, чем ты думаешь. Тот кратер, что он создал своим дыханием, вполне себе соответствует тем размерам, которые он себе наколдовал.
  - Лилджа! Не смей так говорить об Мифриловом Императоре Драконов! - повысил голос ее дядя и продолжил ругать ее уже на дварфийском, что вскоре переросло в обоюдные маты друга на друга.
  Народ уже откровенно смеялся, а я чувствовал себя как-то глупо.
  Дракон-выпендрежник?
  Сложно в такое поверить.
  Тот гад чуть было не убил нас всех и напугал многих до мокрых штанов, а оказывается он просто притворялся... Теперь ясно, почему дыра, оставшаяся после того, как он выбрался, была такой маленькой.
  - М-да, - только и сказал я. Но сам по себе меч просто потрясающий. По сравнению с ним, мой цвайхандер - просто дешевая конвейерная поделка. Удобно лежит в руках, отбалансирован, и вообще, создается впечатление, что я им пользуюсь уже много лет. Он совсем не кажется непривычным.
  Оружие Мастера создается с частичкой души владельца, и он никогда бы для меня такое не сделал, если бы не посчитал достойным...
  - Благодарю вас за столь ценный дар, - поклонился я дварфу.
  - Он создавался специально для тебя, Ферокс, - кивнул Рурджа. - Он никогда не затупится и не сломается. Только позови его, и он всегда придет в твои руки. И он не пропустит силу врага твоего, не даст противнику навредить тебе через него. Носи его с гордостью, и он никогда не подведет тебя!
  - Штормшпрах! Штормшпрах! Штормшпрах! Штормшпрах! - кричали дварфы.
  Это самый странный день из всех, какие у меня только были...
  
  ***
  
  Рашира сидела за столом и потягивала пиво из большой кружки.
  Рядом валялись ее соперники в этом конкурсе, которые ей в сухую проиграли. Пить она умела, а некоторые секреты помогали ей не пьянеть. Так что вокруг быстро образовалась зона с кучей валяющихся дварфов и пустых сосудов. И в центре она, молча и с легкой улыбкой, смотрела на молодого парня в окружении дварфов, который сжимал в руках Оружие Мастера...
  Невероятный дар, который не каждый может заслужить.
  Кудесники не делают подобное просто так, и они должны сами страстно желать создать его. И на них должно снизойти настоящее вдохновение.
  Будучи ребенком, в своем родном поместье в Шевралис она видела когда-то такого Кудесника за работой.
  Он несколько дней не покидал кузню, и будто бы в трансе работал. Огонь и искры растекались по всей кузне, но не поджигали ничего. Металл в руках кузнеца, словно податливая глина, менялся и становился именно таким, каким ему хотелось. Частичка жизни вплеталась в такое оружие, становясь его сердцем и источником сил.
  Создание подобного оружия - крайне сложный и долгий процесс, в который никто не должен вмешиваться, иначе посторонний просто все испортит. А испортить подобное для кузнецов считается страшным грехом.
  Как-то один кузнец, увидев, как его подмастерье вошел в транс и стал работать, попытался ученика остановить, но был тут же отброшен проходившим мимо дварфом. Ученик, сам того не понимая, имел дар Кудесника и, будучи подхваченным магией, стал работать, а глупый кузнец попытался помешать ему. Но дварфу, узревшему это, удалось остановить глупца от такого греха. Потом, когда мальчик закончил работу и пришел в себя, оказалось, что он сотворил прекрасный кузнечный молот, каких еще не видел никто. После этого молодого подмастерья забрали в Подгорье, где его обучали лучшие мастера кузнечного дела, ведь Кудесники - настоящее сокровище для дварфов.
  Сотворение такого Оружия сильно истощает создателя и лишает частички души, которую он вкладывает в творение. Со временем эта частичка восстанавливается, но частое создание подобного оружия может убить кузнеца. Потому за всю жизнь Кудесники делают крайне мало подобного, даже десятка никто не сделал, так как напряжение слишком сильное.
  Фероксу невероятно повезло получить столь великолепное оружие...
  - 'Чем-то это напоминает мне папу, - вспомнила она былые дни, когда ее отец, вооруженный своими парными саблями, тренировался в саду. Он был прекрасен и смертоносен в эти мгновения. Именно желание быть такой же и побудило ее научиться владеть клинками. - Ферокс чем-то похож на него'
  Когда Ферокс сражается, то моментально меняется и очень сильно напоминает ей отца. В тот день, когда она узнала, кто такой Ферокс на самом деле, она тоже заметила это. Он стоял посреди поверженных врагов, испачканный в крови, и с легкой, едва заметной улыбкой на губах...
  Как папа тогда...
  - 'Интересно, как он там? - задумалась она. - Простил ли он меня?'
  От этой мысли стало грустно.
  Папа был против того, чтобы она становилась ассасином. Он велел ей остаться, но, будучи тогда слишком импульсивной и обиженной на него, она рассорилась с ним и убежала из дома.
  - 'Злится ли он на меня?'
  Мысли так и крутились вокруг всего этого.
  - Чего ты улыбаешься? - прозвучал рядом голос двельфийки.
  - Не твое дело, - буркнула она, выпив еще.
  Коротышка присела рядом и тоже посмотрела на Ферокса. Тот как раз рассматривал свой меч. Он сиял как ребенок, получивший желанную игрушку.
  - Дядя Рур сотворил этот меч специально для Ферокса, - произнесла она. - Мне немного завидно, конечно, но все же я рада, что у него будет такое оружие.
  - А у тебя что, нету?
  - Я бы хотела взять папин молот и сражаться им, но не уверена, достойна ли я его, - погрустнела девица.
  - Печально....
  У Раширы было желание велеть этой девчонке отстать и пойти куда подальше, но затевать ссору в такой момент не хотелось, да и пока эта мелкая ей ничего плохого не сказала.
  - Спасибо, что отвлекла его от кошмаров, - сказала Лилджа. - Слова никогда не смогут передать то, что мы все тогда пережили... И если такие, как я, были быстро выведены из боя и долгое время сидели за спинами защитников, то он носился по всему городу и видел все. Он знал многих и потерял многих... Мне даже страшно представить, как тяжело ему было все это вынести.
  - Я часто видела его в академии, - пожала плечами эльфийка. - Я думала, что хорошо его знала, но он все же смог меня удивить... И это я, чья профессия быть наблюдательной и внимательной...
  - Каким он был там? Вне войны и битв?
  - Очень одиноким... У него там не нашлось друзей, и он быстро стал изгоем для всех. Пусть он и сам отдалился от окружающих. Только сейчас я начала узнавать его настоящего.
  - Он такой... Всегда молча принимает свою сущность и редко кому открывается...
  - Да уж...
  Они обе замолкли и смотрели на парня.
  Что говорить друг другу, обе не представляли, потому просто молчали.
  Они не нравились друг другу, сама Рашира толком не могла объяснить, что ее так взбесило в тот момент. Укол ревности, когда он так тепло ей улыбнулся. Ей должно быть все равно, но почему-то это задевало.
  - 'Она тоже так думает, я уверена, - бросила она на двельфийку косой взгляд. - Терпеть не могу исконников'.
  - Ладно, - поднялась Лилджа. - Я пойду.
  - Вали...
  Невысокая девушка пошла к столу, но на полпути остановилась.
  - Я знаю, о чем ты подумала. Но вынуждена тебя огорчить: я не исконник, - она усмехнулась. - Я еще хуже...
  И с этими словами нахалка ушла, оставив южанку мрачно смотреть в спину этой лесной полукровке...
  
  
  
  
  Глава 21. Ссора.
  
  Мне снился огонь...
  Бушующий пожар, пожирающий людей. Крики и стоны сгорающих заживо оглушали и будто разрывали землю. Кровь загорелась и стала распространяться, погружая все в бесконечный жар пламени.
  Мир полыхал, небеса пылали...
  Поднялся ветер, и началась ужасная буря. Воздух будто слился с огнем и обратил весь мир в единый костер...
  И я был посреди этого хаоса...
  Мертвые горели вокруг меня, и таяли те, кого я некогда знал...
  Они кричали, они молили и стонали, испытывая небывалые муки, но вскоре замолкали навсегда...
  Но, несмотря на все ужасы, происходящие во сне, я все равно не боялся этого.
  Все то, что пугало меня так много времени, теперь казалось таким далеким и неважным. Все это вмиг стало каким-то чужим, что уже не причиняет мне вреда.
  Я проснулся сам.
  Не вскочил от страха и не пропотел до мокрой одежды, а просто проснулся. Будто бы мне снился не кошмар, а обычный, почти не запоминающийся сон. Я открыл глаза и еще некоторое время смотрел в потолок.
  Обычный деревянный потолок, который не помешало бы почистить от паутины и пыли. Да и, судя по следам гари, тут кто-то что-то жарил, но благо хоть запаха нет. Да, мы остановились в таверне дварфов на ночь, мы все равно до глубокой ночи отмечали, а потом нас расселили по комнатам.
  Я вот тут один, а где остальные, не ясно...
  - Хм? - опустил я голову. Только сейчас осознал, что все это время на мне что-то лежало.
  Вижу рукоять меча...
  Да... Это же тот самый меч, который мне вчера подарили дварфы...
  Штормшпрах.
  Он лежит на мне, хотя, когда ложился, я точно положил меч на кресло рядом с кроватью. Такие вещи, как положение меча, я никогда не путаю, это для меня невозможно. Но сейчас мое новое оружие лежит у меня на груди, и я сжимаю его своими руками.
  Как так получилось?
  Если мне не изменяет память, то Рурджа говорил, что меч может прийти ко мне в руки по первому моему зову. Видать, во сне я его позвал. Надо бы с этим разобраться, а то еще позову его не в самый лучший момент и напортачу.
  Сев на кровати, я извлек свое новое оружие из ножен...
  Один вид этого меча завораживал и заставлял мое сердце трепетать. Я жаждал немедленно опробовать его в бою, но битвы что-то вокруг не видать. Меч будто живой, он словно хищный опасный зверь, который признал меня своим хозяином. Я словно нахожусь рядом с огромным львом. Он не потерпит к себе отношения как к котенку, он требует силы и уважения от своего владельца, но в его руках вернее его никого не будет.
  Фламберг...
  О, как же он прекрасен... Никогда не видел более потрясающего клинка.
  Пусть видеть Оружие Мастера мне как-то приходилось, но ни одно из них никогда не было моим. И вот сейчас этот клинок принадлежит исключительно мне.
  Помню, на войне оружие всегда было тем единственным, на что можно положиться. Клинки дварфийской ковки были прекрасным дополнением к нашему стилю боя, а потому мы заботились о них с особым старанием. Но всегда создавалось впечатление, что этот пришедший к нам меч могут в любой момент отнять, что он пусть и хорош, но чего-то в нем не хватает.
  А сейчас я держал в руках тот самый ключик, которого всегда не доставало большинству Псов. Будь у меня такой меч, может, я бы и сравнялся в славе с такими личностями, как Гроза Ханта или Пожиратель троллей, хотя последний как раз всю свою славу и слил, после Криора сойдя с ума и начав резать своих же товарищей. Я с ним толком никогда знаком не был и видел всего раз, когда выживали тут, но о его печальной судьбе слышал каждый варлок. К несчастью, такие случаи на войне не редкость, но этот был самым громким.
  Ну, по крайней мере, это были просто обезумевшие люди, сошедшие с ума от ужасов войны, а не шадакра... Гррр... об этих мразях лучше не вспоминать... Большего позора варлокам, чем существование этих отбросов, просто не сыскать.
  Ладно, лучше не думать об этом.
  Встав, я убрал меч обратно в ножны и начал одеваться.
  Вчера я практически не пил, да и если бы и пил, то спирт никто на стол не ставил, потому никакой проблемы с похмельем у меня и в помине не было. Есть свои плюсы в том, чтобы быть варлоком. Хотя маг может примерно то же самое.
  Оделся, а затем спустился вниз. Меч сначала брать не стал, но потом, чуть подумав, проверил, действительно ли он придет ко мне по первому зову.
  Стоило об этом подумать, как клинок сам появился в руке.
  Здорово.
  Может это и не горящий клинок, который искрит молниями и прорубает адамантий, но меч, который сам возвращается в руку хозяину, не может быть плохим. Напоминает легенду о молоте, что всегда возвращался в руку владельцу, не помню только, о чем там было точно, да и название у молота сложное. Мне эту легенду как-то Хевил рассказывал. Он вообще много чего у костра по вечерам говорил. Послушать его рассказы всем было интересно, а зубастый варлок умел заинтриговать и красиво подать историю.
  Вернул меч в комнату и спустился вниз, в общий зал.
  Там же народ пребывал в весьма удрученном состоянии. Надрались все вчера неслабо, потому похмелье срубило обороноспособность дварфов Нерушимых Дланей. Вот верно говорят, что самыми беззащитными дварфы бывают только после большой гулянки, в особенности, когда отпраздновали победу над кем-то. Пусть подгорные жители быстро восстанавливаются, но лучшего момента для нападения просто не найти.
  Мои друзья обнаружились весьма быстро.
  Не найти их вообще было бы затруднительно, так как стол, за которым они сидели, был будто бы отделен от остальной таверны. Все вокруг старались держаться от них подальше, и причина была довольно веская.
  За накрытым столом напротив друг друга сидели Рашира и Лилджа. Обе весьма мрачно смотрели друг на друга, воздух между ними потяжелел, и я бы не удивился, если бы узнал, что вся еда меж ними покрылась коркой льда.
  Эмиль и Зефира тоже сидели с ними, но на максимальном удалении, насколько это позволяет стол, так как уйти они явно боялись.
  Смотрелось все это достаточно забавно, но искры молний, метаемые из глаз двух девушек, вызывали опаску.
  Когда я вошел, народ вокруг обратил ко мне свой взор с немой мольбой прекратить весь этот беспредел, так как аура смерти, издаваемая двумя девицами, весьма сильно давила на окружающих, убила все комнатные растения и была готова открыть портал в пылающие земли демонов.
  Делать нечего, надо вмешаться. Пусть мне и самому что-то страшновато лезть, но буду такую дистанцию, чтобы на меня не напали.
  - Привет всем, - поздоровался я, подойдя к столу.
  Эмиль и Зефира только скромно махнули руками, а вот Лилджа и Рашира не отреагировали, продолжив сверлить друг друга взглядами. Что-то напряжение между ними сильновато, как бы они в драку не вступили. Я, разумеется, знаю, как хороша Рашира, но и Лилджа ей точно не уступит. У нее, конечно, не десятки лет практики, но физические параметры многое решают, а Лилджа имеет не только ловкость эльфов, но и силу дварфов.
  - Нет, ты не права! - вскочила Лилджа на скамейку, чтобы смотреть на Раширу сверху.
  - Я-то не права? Я всегда права! - фыркнула эльфийка, вставая. Теперь их глаза были на одном уровне.
  - Исключено! В этом вопросе ты вообще не разбираешься, но все равно лезешь, куда не надо!
  - Да я обучена этому с детства! У меня дома были лучшие учителя!
  - Вот и вали к себе домой и не лезь со своими советами к знающим.
  - И кто тут знающий? - усмехнулась южанка.
  Видно, и в этом вопросе она собирается победить.
  Я, конечно, знаю, как хороша Лилджа, и в свое время переспорить ее никто не мог, но, похоже, у нее появился противник, которого она победить не может. Не понимаю, в чем причина спора, но явно что-то более-менее серьезное.
  Не будут же они спорить по какой-то глупости...
  - Жареная картошечка лучше с грибами! - возмутилась двельфийка.
  - Нет, со специями! - возражала эльфийка.
  Я ошибался...
  - Специи Шевралиса дают тонкий привкус картофелю, обжаренного в эльфийском масле, а затем приправленного куриными яйцами, - улыбалась Рашира. - Добавить туда еще зелени и лука, и получится прекрасное блюдо.
  - Пф, это есть невозможно! Ваши специи слишком острые и обжигают язык, - не согласилась Лилджа. - Лучше добавить подземных грибочков, жарить с томатной пастой да кусочки баранины добавить. Насчет масла так и быть, соглашусь, исконники хорошо его делают.
  - Тфу! Слишком жирная пища получится, она вредит фигуре, - покачала южанка головой. - По тебе и видно, что ты только как варвар и питаешься.
  - У активных таких проблем никогда не бывает, - вздернула носик соперница. - А по твоим бедрам сразу заметно, что отъедаешь ты их себе так, что в штаны не влезаешь.
  - Ах, ты, - прищурилась Рашира.
  Похоже, слова о ее бедрах задели ее, но с бедрами у нее все в порядке, очень даже...
  Так, спокойно.
  Надо уйти, пока меня не заметили...
  - Ферокс!
  Поздно.
  - Скажи, что я права! - посмотрела на меня Лилджа.
  - Нет, подтверди, что мой вариант лучше! - нахмурилась Рашира.
  Обе уставились на меня.
  Если выберу кого-то одного, вторая сильно обидится.
  Надо, что-то сделать и быстро.
  - А совместить нельзя? - робко предложил я.
  - НЕТ!
  - Печально, - тяжело вздыхаю. - Может, найдете компромисс? Есть же и не такие острые специи, а грибы разные бывают.
  - Шевралийские специи - самые лучшие, - надулась эльфийка. - Иных особо и нет.
  - А я в специях вообще не разбираюсь, - махнула рукой двельфийка.
  - Спросите Эмиля, - предложил я.
  - ПФфф! - парень подавился чаем и выплюнул его.
  - Его семья занимается виноградниками, но и специи его мать выращивает. Мне Себастьян рассказывал. Так что, как наследник дома Неоран, он точно должен во всем этом разбираться, - рассказывал я, наблюдая, как расширяются глаза мага. Он с ужасом уставился на меня и немой мольбой не карать его так жестоко.
  Это месть, Эмиль. Ты кинул меня вчера, так что лови ответку.
  - Плюс, помнишь, что нам рассказывала Стелла об амазонках? - сказал я Лилдже. - Они тоже неплохо разбираются в грибах. И если дварфы лучше в подземных смыслят, то лесные давно изучены амазонками.
  Зефира побледнела и задрожала, поняв, что теперь и ей придется пасть от тяжелых дланей двух спорщиц.
  Оба дракона, получив такие сведения, повернулись к несчастным с вопросом: 'Чего раньше молчали?'
  Так что пока происходила экзекуция, я успел спокойно поесть и не быть разорванным на части. Красота. Да и остальные в зале вздохнули с облегчением, когда гнев двух фурий был конструктивно направлен в иное русло.
  Так что, пока две драконши мучили предателей, я наслаждался спокойным утром.
  Странно немного.
  Никогда бы не подумал, что утро в Криоре может быть столь спокойным. Относительно.
  Руки больше не дрожат, а видения не посещают меня.
  Давно я такого не испытывал...
  Вскоре народ более-менее успокоился. Рашира и Лилджа молча вернулись к еде, а Эмилю с Зефирой пришлось некоторое время приходить в себя. Им неслабо так нервы потрепали. Ну так они это заслужили.
  Ладно.
  С ситуацией Раширы и Лилджи нужно что-то делать, но я просто не представляю, что именно.
  Рашира точно мне спокойно вздохнуть не даст. Ей нравиться надо мной издеваться, а бесить при этом окружающих для нее только в радость. Потому она не даст конфликту успокоиться и будет и дальше провоцировать Лилджу. Она понимает, что приставания ко мне злят двельфийку, а потому только усилит напор, плюс я давно был ей записан в 'игрушки', так что меня она не отпустит. Я бы мог подумать, что она просто ревнует, и я на самом деле ей нравлюсь, но наивности во мне нет ни грамма, я не такой дурак, чтобы поверить, что эльфийка с возрастом где-то в полторы сотни лет может испытывать к человеку что-то кроме дружбы. Это только в сказках такое бывает, ну или очень редко, как в случае с Лилджой, но там оба родителя долгое время были вместе и испытывали друг к другу очень сильные чувства, которые и вылились в рождение ребенка. Так что тут даже надеяться нет смысла.
  Лилджа же тоже просто так все не оставит. Она, скорее всего, понимает, что ее провоцируют, но эльфийка подло бьет по слабым местам ради своего развлечения. Увы, у Лилджи взрывной характер, она как порох, который может взорваться от любой искры, а Рашира как раз словно факел, который жжёт по полной.
  На спокойный исход рассчитывать не стоит.
  Лучше в Криоре не задерживаться. Думаю, завтра можно уже будет отлетать. Отсюда ходят дирижабли, потому купим билеты на завтра и можем лететь. Задерживаться тут мне как-то не хочется. Пусть видения и страх отступили, но неприятные воспоминания, связанные с этим городом, никуда не делись, и оставаться тут надолго я не хочу.
  - Рашира, - обратилась к эльфийке амазонка. Та явно почувствовала некое напряжение за столом, потому решила о чем-нибудь поговорить. - Интересно мне, а, как и почему ты стала ассасином?
  Эльфийка лишь добро улыбнулась.
  - Это очень долгая и неинтересная история, - ответила она, уклоняясь от ответа. - Может, как-нибудь ее и расскажу.
  Опять она не хочет об этом рассказывать, Эмилю она также отказала, но если тогда была причина умалчивать, то сейчас как бы обстановка располагает. Хотя, может, там что-то темное, а тут много посторонних вокруг. Может, если останемся одни, она и расскажет. В дороге у костра народ порой любил рассказывать о прошлом.
  - Очень жаль, - расстроилась Зефира. - У столь опасной личности, как ты, наверняка есть особая причина быть такой.
  - Ну да, - пожала она плечами. - Лучше расскажи...
  - Переходный возраст, - прозвучал голос Лилджи.
  Рашира неожиданно замолчала...
  Мы все повернулись к двельфийке.
  Та спокойно жевала свою картошку с грибами и с легкой улыбкой смотрела на эльфийку. Переведя взгляд на Раширу, я замер, увидев, какими огромными глазами она сама смотрит на Лилджу.
  - Причина, по которой она стала наемным убийцей, заключается в том...
  - Не смей! - глаза Раширы расширились.
  - Что она стала такой по собственной глупости!
  Мы удивленно и недоумевающе переводили взгляды с одной девушки на другую и решительно не понимали сути происходящего. Первый раз на моей памяти южанка выглядела растерянной. Рашира побледнела и, не отводя глаз, смотрела на Лилджу.
  - Чего? - только и смог сказать я.
  Эмиль и Зефира тоже ничего не понимали. Оба недоумевая, хлопали глазами.
  - Видишь ли, Ферокс, - с наглой и злобной ухмылкой на лице начала Лилджа. - В этом нет особой тайны, но эльфы очень не любят об этом говорить... У всех рас есть такая вещь, как 'переходный возраст', когда мы из детей становимся подростками и постепенно вырастаем. Ну, это все знают...
  Она сделала паузу. Говорила она специально неспешно и медленно, чтобы растянуть удовольствие от шока эльфийки. Сам вид шокированной девушки несколько обескураживал.
  - Беда эльфов в том, что их переходный возраст идет примерно.... Пятьдесят-шестьдесят лет.
  Ничего себе.
  Полвека быть подростком. Это немало. Хотя для эльфов с их четырьмя сотнями лет жизни такое не должно быть проблемой.
  Ведь не должно быть?
  - И беда еще в том, что в этот период своей жизни молодые эльфы максимально гиперактивны, неадекватны и жаждут приключений. Гормоны бьют ключом, потому все глупости, ошибки и горячие решения, принимаемые ими, в 90% случаев происходят именно в этот период.
  Вот это да-а-а-а...
  Даже люди в это время особо не всегда адекватны. Я вот, будучи подростком и потеряв все, принял очень поспешное решение стать варлоком и пойти на войну. Не скажу, что у меня не было причин так поступать, но сейчас я полностью отдаю себе отчет в том, что несколько поспешил с решением.
  Что же тогда с эльфами случается, если у них все настолько сложно и долго?
  - Около 50% всех пиратов в южном океане как раз Ванийские подростки, многие из эльфов в армии или среди авантюристов тоже такие же. Вот и эта южанка, будучи молодой и глупой, решила пойти в наемные убийцы, потому что... это было круто... Все...
  Я застыл, тупо не зная, что сказать...
  Эмиль в этот момент пил, потому не заметил, как вылил на себя содержимое чашки, а Зефира перестала жевать свою еду. Да и вообще, в таверне стало довольно тихо. Слышно даже, как на улице ходят, что для таверны обычно нереальная вещь.
  - Да не... - попытался улыбнуться я. - Не может такого быть... Не мо...
  Но одного взгляда на Раширу было достаточно, чтобы потерять дар речи...
  Раскрасневшееся до кончиков ушей лицо, опущенный смущенный взгляд и поджатые губы. Она скромно сидела, сведя коленки, сжимала кулаки, и создавалось впечатление, что она вот-вот расплачется...
  - И еще кое-что, - решила добить ее Лилджа. - Ей сейчас примерно 110-120 лет, что в переводе на человеческие мерки, чуть больше 20-ти...
  - Че?
  - Чего?!
  - ЧТООООО?!!!
  Народ заорал от удивления.
  Я упал со скамейки, так как попытался встать, но запутался в ногах и грохнулся. Эмиль выронил чашку себе на ногу и, попытавшись вытащить ногу из-под стола, тоже упал. Зефира подавилась своей едой и сейчас задыхалась.
  Остальные, кому не посчастливилось в этот момент оказаться в зале, тоже не остались сидеть. Те, кто стояли, выронили, что несли, некоторые навернулись, а где-то уже куча-мала образовалась.
  Нет, я всякого ожидал от ее истории, но не такого.
  Если раньше она казалась мне этакой роковой женщиной, к ногам которой падали все мужчины, опасной и смертоносной леди с огромным опытом и знаниями, то сейчас передо мной сидела просто обычная девушка, натворившая кучу глупых ошибок и стесняющаяся о них говорить. Нет, у меня тоже в прошлом были глупости, но теперь ясно, почему она желала это скрыть. А оказывается, она просто девушка, причем не особо от меня и отличающаяся...
  Честно признаюсь, в этот момент Рашира показалась мне очень беззащитной и миленькой.
  - Замолчите, - подала робкий голос эльфийка. - Я была юна, не очень понимала, что творю, а папа отказался брать меня с собой в плаванье.... Вот я и пошла в убийцы назло ему...
  Этот тон меня окончательно добил.
  Такой милой я ее никогда не видел. И ведь это не наигранно, не притворяется она, говорит совершенно искренне. Такого мой мозг просто не мог выдержать.
  Надо выпить...
  Лилджа же с самой довольной мордочкой пила чай и наслаждалась зрелищем поверженной эльфийки. Если вчера двельфийка полностью проиграла ей, то сейчас она отлично отыгралась.
  Окружающие начали приходить в себя.
  Эмиль вылез из-под стола, а Зефира проглотила комок в горле и сейчас запивала водой. Думаю, и для них это стало шоком. У окружающих появилась неплохая причина напиться чем покрепче, да и я был бы не против выпить, особенно после такого.
  Теперь, вспоминая все те случаи в академии между нами, я вижу все под другим углом. И это меня напрягает. Не знаю, что и думать теперь о ней, но смотреть в глаза ей точно будет нелегко.
  - А как вообще эльфы переживают этот период? - спросил Эмиль. Он первым из нас пришел в себя и явно загорелся любопытством.
  - По-разному. Исконные стараются своих подростков за пределы Энед-Альдарана не выпускать, пытаясь находить им занятие, типа службы в армии или охраны границ с Имораланом и Мортемом. У Горных с этим проблем нет, все их общество построено на сражениях и мужестве, потому гладиаторские арены и войны между кланами там дело обычное, а в них молодые всегда рады поучаствовать. Лесные тоже находят, чем занять подростков, в лесу всегда есть дела, требующие рук. А вот Южане обычно мало уделяют этому внимания, позволяя молодняку творить все, что они хотят. Так что подростки становятся приключенцами, пиратами или, как в ее случае, наемными убийцами.
  Сама южанка вскоре пришла в себя и мотнула головой.
  На красивом личике стали проступать гнев и злость, но краски с лица никуда не делись. Смущение и ярость исходили от нее сильными волнами. Она заскрежетала зубами и крепко сжала кулаки.
  - Поздравляю... - прорычала она. - Ты меня взбесила...
  - Очень этому рада, - насмехаясь, ответила двельфийка.
  - Пошли, выйдем.
  - Пошли....
  Вот и случилось.
  Значит, надо действовать быстро.
  - Судьей буду я, - тут же сказал я, чтобы они меня секундантом не назначили. - Никакого смертельного поединка, и я его остановлю, если посчитаю нужным.
  Обе девицы явно были недовольны моей позицией, но спорить не стали.
  - Тогда моим секундантом будет колдунчик, - указала Лилджа на Эмиля.
  - Ну, а я беру Зефиру.
  Указанные секунданты явно были против своего назначения, но спорить с двумя драконшами не решились.
  Обе девушки разошлись, чтобы подготовиться, а мы остались думать, что делать дальше...
  
  ***
  
  Рашира была в ярости.
  Давно ее так сильно не злили. Она уже и забыла, что может быть настолько раздраженной и взбешенной. Кто бы мог подумать, что какая-то полукровка сможет вывести ее из себя.
  А ведь день так хорошо начинался.
  Удалось начать спор с этой коротышкой и неплохо повеселиться, действуя окружающим на нервы. Да и тема была забавной, давно она о еде ни с кем не спорила, обычно легко побеждая в таких вопросах, а тут знаток нашелся. Да и кислые мордочки Эмиля и Зефиры веселили.
  После спустился Ферокс, который попытался разрулить ситуацию, да и перенаправил 'огонь' на двух несчастных. Ну, он был в своем праве, маленькая месть - дело святое.
  Но затем, как он сел с ними, с двельфийкой начало происходить что-то странное. Она необычно улыбалась и будто бы чего-то ждала. Видать, она ожидала, когда придет Ферокс, а уж потом начала действовать.
  Скорее всего, такой вопрос Зефире подсказала именно эта мелкая.
  Отвечать на вопрос о прошлом ей не хотелось. Причина вступления в Гильдию Проходимцев была довольно постыдная, и вспоминать об этом было больно, но затем....
  - 'Полный провал, - застонала она. Двельфийка все разболтала, абсолютно все. Она как-то и не подумала, что эта полукровка могла знать о 'эльфийской проблеме', а ведь стоило догадаться, что эльфы ее растили хотя бы некоторое время. Но уже ничего не исправишь. Она все выдала, заставив Раширу сгорать от невыносимого стыда. - Кошмар!'
  Она действительно, будучи подростком, сильно поссорилась с отцом, когда он отказался брать ее с собой в плавание. Даже сестер старших с собой взял, а ее нет, вот она и убежала из дома и назло ему стала ассасином.
  Потом уже, когда она подросла и осознала, куда влипла и что натворила, она сильно стыдилась своего решения. Отношения с семьей охладели, и она сама уже не решилась возвращаться. Мать, разумеется, была бы не против, но сама Рашира такой судьбы себе не желала. Кем может стать девушка из благородной семьи с навыками профессионального убийцы? Разумеется, или придется играть роль послушной девочки, или стать ассасином ради политических амбиций матери. А учитывая, что у нее есть шансы получить полную власть над Шевралис, то роль у дочери будет весьма однозначной.
  Это еще ладно, у нее отношения с матерью всегда были не очень теплыми, так как она особых чувств к своим детям не испытывала. Но всего один разочарованный взгляд отца просто угнетал ее.
  Она хотела бы вернуться домой, но там ей места нет, и спокойно жить она не сможет, потому и прячется по миру от своих преследователей.
  И вот это все это ей пришлось пережить вновь.
  Как только двельфийка все рассказала, воспоминания нахлынули на нее, и она потеряла контроль над своими чувствами. Вновь разочарованный взгляд отца промелькнул перед глазами, спина матери, которая отвернулась от нее, и презрение в глазах сестер и братьев.
  Ферокс так посмотрел на нее...
  - 'Как стыдно... Он увидел меня такой слабой!'
  Так что сейчас Рашира была просто в бешенстве и была готова голыми руками разорвать эту девку.
  Вот только Ферокс сразу же дал понять, что ничью сторону он занимать не намерен и стал судьей. Так что им пришлось выбирать секундантов. Да и условия поставлены как тренировочный поединок.
  Но все это не важно.
  Ее чувства требовали выхода, и если моральное удовлетворение можно получить, таская коротышку по земле, она сделает это столько раз, сколько нужно.
  - Ну, держись...
  
  ***
  
  - Ха-ха-ха! Получилось! - смеялась Лилджа.
  Она два часа терпела спор про картошку и насмешки над собой, чтобы дождаться Ферокса, а затем разоблачить южанку. Да, знания, полученные еще во время проживания среди лесных эльфов, ей очень пригодились, не зря мама так строго воспитывала ее.
  Вчера южанка сильно задела ее, и тогда двельфика ничего не могла сделать, но сегодня она взяла реванш. Было бы неплохо еще вчера вызвать ее на дуэль, но эльфийка точно бы отказалась или нагло избежала дуэли, а значит, нужно было, чтобы она сама вызвала ее.
  Так все и случилось.
  Теперь этой девке из Шевралис никуда не деться.
  - Скоро она поплатится за все, - облизнула губы двельфика, вооружаясь тренировочным оружием и надевая кожаный нагрудник.
  Давно у нее не было достойного противника, но эта эльфийка - профессиональный убийца, потому скучно точно не будет. Да, будет непросто, но у нее есть парочка 'козырей в рукаве', потому она не волновалась об исходе боя.
  - Жаль, только Ферокса на свою сторону перетянуть не удалось, - вздохнула она.
  Варлок быстро смекнул, что к чему и ушел в нейтрал, ничего тут сделать уже нельзя. Зато он сможет увидеть, какой сильной она стала и как она опустит эту южную развратницу.
  - Она пожалеет, что посмела играть со мной и пытаться отнять у меня Ферокса, - со зловещей улыбкой прошептала она. - Ну, держись...
  
  
  
  
  Глава 22. Солнце и Луна.
  
  Мы стояли на заднем дворе таверны и ждали появления 'воительниц'.
  Обе девушки серьезно решили подраться, и останавливать их никто не стал. Да, им давно надо было выпустить пар, так что, пока они делают все в рамках тренировочного боя, ничего плохого не случится. Но, если что, я тут нахожусь в роли судьи. Я судьей являюсь просто потому, что только я и успею среагировать, у остальных мало шансов их утихомирить.
  - Волнуешься за них? - спросил я Эмиля.
  Тот хмурился и качал головой, понимая, во что он ввязался. Зефира тоже смотрела недоброжелательно. Думаю, в ее понимании бой - не лучший показатель сдержанности.
  - Я видел, как дерется Лилджа, но есть ли у нее шансы против Раширы? - спросил он.
  - Маленькая двельфийка горяча и агрессивна, но не думаю, что она победит, - предположила Зефира. - Южанка очень сильна, и в бою она показала себя настоящим мастером.
  - Пожалуй, - не стал я спорить. - Лилджа сильна, она хорошо обучена и прошла войну, но для нее Рашира - крайне неудобный враг. Эльфийка быстрая, ловкая, и за ее плечами многолетний опыт убийств, так что шансов у Лилджи мало.
  - Тогда какой смысл в этом бое? - посмотрел на меня Эмиль. - Если у нее нет шансов, то это будет просто избиение.
  - Возможно, - кивнул я. - Вот только есть одно но.
  - Но? - удивились они.
  - Лилджа для Раширы тоже очень неудобный враг.
  - А?
  Но ответить мне не дало появление соперниц.
  Поскольку у нас тренировочный бой, то и проводить его будут по всем правилам тренировочных дуэлей. Кожаная броня, деревянное оружие и запрет на летальные и самоубийственные удары, а также нельзя метить в глаза и так далее. И, чтобы они эту черту, отделяющую баловство от убийства не перешли, тут и есть я.
  Лилджа нацепила на себя полный комплект кожаной брони, с шлемом, закрывающим лицо, подкладками на шее и сгибах, нагрудником, поножами с рукавицами, наплечниками и набедренниками. Все, как полагается. Вооружена она была маленьким деревянным топориком и дагой с вытянутой гардой, чтобы зацеплять вражеское оружие. Лилджа хорошо сражается с любым оружием, ее учили не полагаться на что-то одно, а менять в зависимости от ситуации.
  Этим она напоминает мне Стальных Быков, которые в строю использовали меч с щитом, а когда расходились или разделялись, то пользовались тяжелым оружием или вообще каким-то индивидуальным, если такое есть. Хевил, например, всегда носил с собой алебарду и несколько других видов оружия. Пространственный карман он себе тоже каким-то образом добыл. А вот когда дело доходило до троллей, то секира или боевой молот были его основным выбором. Безумный маньяк всегда умел подбирать нужное оборудование для определенных целей.
  Будь Лилджа человеком и обладай она более выраженными магическими талантами, то в Быки ее бы взяли без вопросов.
  Рашира же, напротив, явно решила выпендриться. Эльфы это дело любят. Броню она одевать не стала вообще, а только ограничилась двумя деревянными серпообразными кинжалами. Не скажу, что это умное решение, но в нем есть смысл. Она очень быстрая, ловкая и гиб