Глава 13

  
  Когда вокруг него стали падать на землю вампиры и в муках кататься по ней, Олег сначала решил, что его разыгрывают. Тем более другая часть вампиров с таким же недоумением, как и он, наблюдали за телодвижениями своих товарищей. Лишь спустя долгую секунду до главного жандарма дошло, что так шутить никто не будет, и происходит нечто из ряда вон выходящее.
  Срочно объявленная тревога и полностью активированная защита, не дали никакого результата. Причем, со всех сторон. То есть все, кто мучился от болей, продолжили это делать, а занявшие оборону "здоровые" вампиры не видели врагов. В результате через десять минут все завершилось также внезапно как и началось.
  Связь с Гнездом и Касом, а также другими форпостами вампиров, ровным счетом ничего не дала. Там никаких происшествий не было и в муках никто по полу не катался. Неизвестное явление затронуло лишь столицу Элура, но и в ней все было не равномерно. Так, во дворце пострадали не более трети вампиров, в то время как, например, армейские подразделения были затронуты чуть ли не поголовно. Люди же и вовсе ничего странного в своем самочувствии не заметили и разве что удивились той суматохе, что подняли вокруг них красные плащи.
  - Так кто мне объяснит, что у нас произошло и когда ждать повторения? - Александр был собран и деловит, чего нельзя было сказать о подчиненных, которые выглядели растерянными, ведь быстрое расследование никаких ответов на их вопросы не дало.
  - Это была не магия, экселенц и не проклятия, хотя некоторые артефакты по определению этих самых проклятий и выдали некие слабые сигналы непонятной природы. Но именно, что непонятной, - за всех решил отдуваться главный жандарм, как вампир несущий ответственность за безопасность всей общины, - Такое может быть и от магических всплесков.
  - Ритуал?
  - Все может быть, экселенц. Основная версия такая.
  - Но это может быть и природным явлением? - уточнил Александр.
  - Может. Ученые пока разводят руками. Мои ребята тоже.
  - Когда стоит ждать повторения?
  - Шут его знает. Хоть прямо сейчас, а может быть и никогда.
  Все повторилось ровно в то же самое время, что и сутки назад. Вновь часть вампиров каталась по земле, воя от боли, а часть за всем этим наблюдала. Вновь все происходило лишь в Касии. Вновь никакая защита и никакие артефакты не помогали и ничего не обнаруживали.
  Но именно это повторение и помогло понять, как же надо защищаться. Ведь в этот раз некоторые вампиры поменялись местами. То есть те кто вчера катался по полу от боли, сегодня стояли, а те кто вчера стоял и наблюдал, сегодня "наслаждались" болью. Найти "отличия" получилось уже через пять минут.
  - Адамантин, экселенц, - довольный Олег стоял перед алукардом и не скрывал улыбки, - Все дело в адамантине. Даже самое небольшое его количество на теле способно дать защиту.
  - Необходим контакт с телом, - Александр глянул на кольцо из адамантина на собственном пальце, - Или защита сферична?
  - Это получится выяснить лишь в случае повторения инцидента. Но скорее всего адамантин создает сферу небольшого радиуса, которой более чем хватает, даже если она прикрывает тело лишь частично.
  - Строишь теории как заправский ученый, - поддел приятеля Александр, - Что по природе самого явления? Чей ритуал?
  - Пока не известно. Жандармы обыскивают столицу. Военные размещены так, чтобы можно было хотя бы примерно понять радиус действия ритуала и его центр. А как найдем, где его проводят, так и поймем все остальное.
  - Церкви проверили все?
  - Еще вчера, экселенц. Священники обиделись страшно, как и жрицы, но...
  - Да, плевать, - отмахнулся Александр.
  - Я сказал то же самое. К сожалению, обыск ничего не дал. Если ритуал проводят священники, то делают это не в храмах.
  Новое повторение инцидента дало ответы на некоторые вопросы, но зато появились новые.
  Обнаружить примерный центр ритуала получилось, вот только как бы жандармы ни искали, найти следы самого ритуала у них не выходило. Из-за этого даже вновь заговорили о природном феномене или же некоем ритуале, проводимом крайне глубоко под землей, когда пришли свежие агентурные данные из империи. Оказалось, что по приказу Наместника Инквизиция уже несколько дней проводит один и тот же ритуал направленный против вампиров.
  - Я даже не подозревал, что у них есть что-то подобное, экселенц, - оправдывался глава разведки, - В защиту подчиненных могу сказать, что ритуал рассчитывали для вурдалаков, и на них он действовал куда слабее, да и был ограничен по дальности действия. Из-за этого на ритуал никто внимания и не обратил. Небольшая дальность и слабое действие на вурдалаков означали отсутствие угроз.
  - Не оправдывайся, Сергей, - махнул рукой Александр, - Тем более тебя никто и не винит. Лучше расскажи, что выяснили.
  - Гор со своими ребятами атакует храм где проводится ритуал сегодня ночью, экселенц. Тогда и появятся хоть какие-то сведения.

  
  *****
  
  - Ваше преподобие, но это же мятеж!
  - Не ори, - скривился Вестор и потеребил свои усы, - Никакого мятежа не будет. Мы выполняем все указания Наместника и верны Светлому Престолу.
  - Думаю, Инквизиция оценит все это иначе, преподобный.
  - Вот для этого мы здесь и собрались, - кардинал оставил свой ус в покое и, достав из папки несколько листов, небрежно кинул их на стол, - Это мои наметки плана. Как я только что говорил, я так думаю, что прежде всего нам надо приложить все силы для сдерживания Светлого похода. Чем позже мы выступим, тем будет лучше. Здесь и лучшая подготовка, лучшее планирование и лучшее знание обстановки. Сейчас, в спешке, мы способны лишь ошибиться.
  - А если Наместник отдаст прямой приказ о выступлении? - поинтересовался один из присутствующих на собрании священников.
  - Это было бы слишком хорошо, чтобы быть правдой, ведь тогда вся ответственность за результат Светлого похода упадет на Наместника, - Вестор улыбнулся, - Но именно поэтому можно смело говорить о том, что подобного не произойдет. Скорее уж нас обвинят в измене.
  - Что более чем реально, преподобный. И такой результат Наместника тоже устроит.
  - Поэтому нам надо задержать фактическое начало Светлого похода и при этом иметь стальные доказательства нашей правоты. Как это сделать?
  - Деньги, подобный. Это самое простое. Можно собрать большую армию и "внезапно" выяснить, что содержать ее мы не можем.
  - Я думал о таком развитии ситуации, - признался Вестор, - Но мне кажется, что Наместник просто пришлет своих людей мне в помощь, даст денег и благословит в путь. Все равно армия быстро растает в сражениях с вампирами.
  - Тогда надо...
  - Жечь арсеналы, - тихо заявил еще один участник совещания.
  - Что? - Вестор вновь потянулся к многострадальным усам.
  - Надо жечь арсеналы, склады, амбары...
  - Самим?
  - Иных вариантов нет, преподобный. Разве что договориться с вампирами и давать им делать это за нас. И боюсь, договариваться с вампира нам придется в любом случае. Иначе не получится.
  - Но это измена!
  - Зато головы на плечах сохраним. А потом... отмолим.

  
  *****
  
  - "Неустрашимый", "Непобедимый", "Неуязвимый", - Роз с недоумением рассматривал рисунки необычных кораблей и подписи к ним, - Что это?
  - Ваш счастливый билет, канцлер. Или скорее счастливый билет для ваших людей.
  - Поточнее, - рыкнул архимаг.
  - Думаю, для вас не секрет, что Светлому походу будет необходимо большое количество магов. Очень больше количество магов. Также думаю, что вам бы хотелось сохранить некоторых из этих магов живыми и рядом с собой. А для этого надо, чтобы все эти маги не погибли в Элуре.
  - Вы так уверены, что в Элуре погибнут все?
  После этого вопроса Гор предвкушающе облизнул губы, а в его глазах заплясали чертенята.
  - Давайте поговорим прямо, Роз. Думаю, что не ошибусь, если предположу, что вы знаете о моей нечеловеческой природе или, как минимум, догадываетесь, - вампир привычно нарастил клыки и продемонстрировал их собеседнику, который отреагировал на них спокойной расслабленной улыбкой, подтверждая правоту вампира в том, что архимаг знал или догадывался с кем имеет дело, - Я же скажу вам, что мы знаем о том, что вы боитесь Алекса Блада и давно готовитесь сразиться с ним.
  - Сейчас, когда он стал вампиром...
  - Алекс Блад был вампиром всегда, - заметив в глазах Роза страх и удивление, Гор добавил, - Вы все верно поняли, канцлер. Все эти годы вы были знакомы с вампиром, который в одиночку разобрался с армией Ильхори, который...
  - Довольно, - властно рявкнул архимаг, взяв себя в руки, - Я осведомлен о достижениях его величества на ниве магии.
  - Тогда вы понимаете, что все кто придут в Элур с "мечом" погибнут или станут пищей для моих собратьев. И вам стоит заранее позаботиться о своих людях. Выдавать их вам обратно просто так мы не будем.
  Роз с брезгливостью посмотрел на гостя. Одно дело догадываться о природе давнего компаньона и другое дело узнать о ней вот так вот... походя, да еще и глядеть в надменную, лучащуюся превосходством морду нелюдя, который, как оказывается, откуда-то знает его секреты. И что делать? Сразиться и убить? Так гость к этому явно готов, вон как держится, будто в любую секунду готов вцепится канцлеру в горло. А значит, что? Верно! Придется сделать вид, что все идет как надо и ничего страшного не произошло. Думать же о будущем будем позже.
  - И как эти странные корабли помогут мне спасти преданных людей? Тем более, что если в Элуре погибнет много магов, то туда пошлют всех, и никто не будет разбираться кто кому служит.
  - Поэтому и нужен важный для Светлого похода проект, который будет отнимать все время магов здесь, в империи.
  - Корабли? - с сарказмом поинтересовался Роз.
  - Они самые, - Гор отошел от канцлера и по хозяйски развалился на диване, - Думаю мне не стоит объяснять, что уже скоро Ночное море будет безраздельно принадлежать Элуру? Для остальных останется лишь каботажное плавание. И то, наш флот будет периодически разорять то один, то другой порт. В профилактических, так сказать, целях. В этих условиях империи понадобятся новые и прогрессивные корабли. Эти корабли.
  Канцлер еще раз посмотрел на рисунки. Судя по ним, новые корабли должны были быть просто огромными по размеру, а уж орудия установленные на них... Туда можно было спокойно пролезть человеку.
  - В чем подвох? - прямо спросил Роз, в очередной раз отложив рисунки, - По тому, что я вижу, это реальная сила, способная противостоять вашим броненосцам.
  - Именно так. Это наши старые проекты. Полностью настоящие. Подвох же..., - Гор на секунду задумался, - Все дело в цене и времени. Строительство верфи, строительство инфраструктуры, строительство самих кораблей. Все это сожрет такую прорву ресурсов, что ее хватит на пару армий. Плюс время. Если вы обратили внимание, то корабли полностью деревянные с зачарованием каждого бревна и доски. Тысяча магов будут собирать этого монстра не менее трех лет. А что самое важное для вас - пять тысяч магов будут собирать корабль ровно те же самые три года.
  - Но ведь соберут и отправят в бой против вашей эскадры.
  - Уверены, что отправят? - развеселился Гор, - Или же побоятся потерять безумно дорогую игрушку? М-м? Как думаете, я прав?
  Канцлер понимающе кивнул. Для него было самым обычным делом, что моряки требовали себе денег на новые линкоры, потом строили их и ставили на консервацию. Эксплуатировать морские гиганты было дорого, отправлять в бой жалко. Даже сейчас, после начала войны с Элуром, никто из адмиралов еще и палец о палец не почесал, чтобы начать расконсервацию почти трех десятков линкоров, что уже давно ждали начала "большой войны". И как Роз подозревал, до весны моряки даже и не подумают доставать с хранения старые корабли. Зато новые уже заказали... А ведь на строительстве этих "неустрашимых" можно не только сохранить своих людей в столице, но и хорошо заработать. Очень хорошо заработать.
  - Что я за это буду вам должен?
  - Сразу видно делового человека, - восхитился Гор, - Мне такой подход весьма импонирует. В свою очередь, я готов обменять все чертежи и расчеты для этих кораблей на одну ночь...
  - Какую ночь? - сверкнул глазами Роз.
  - С вами, канцлер. На одну ночь с вами, - увидев лицо архимага, вампир не выдержал и рассмеялся, - Не волнуйтесь, мне нужна ваша магическая сила. Я собираюсь навестить одно милое место, по случаю являющееся одним из замком Инквизиции, и мне нужен сильный архимаг. Я, к сожалению, до этого уровня пока не дотягиваю.
  - Что я должен буду делать? - Роз хмуро глянул на чертежи - и все лишь для того, чтобы в очередной раз понять, что они ему действительно необходимы.
  - Пока я буду резать инквизиторов, вы, канцлер, подержите блокирующий щит. Нам ведь гости с подкреплением не нужны.
  - И все? - удивился Роз, - Просто заблокировать возможность вызова помощи? Мне не нужно будет сражаться?
  - Кому сражаться - я найду, - отмахнулся Гор, - Бойцов у меня хватает. А вот артефакта, способного заблокировать замок, у меня, как оказалось, нет.
  - Ясно. Когда выступаем?
  - Прямо сейчас.

  
  *****
  
  - Все замки южной дороги разрушены, госпожа. Мы проехали только благодаря охране наемников. Я лично наблюдал стычку магов Борга и Грегори, и как минимум два места, где такие схватки произошли чуть ранее. Если это продолжится, то поставки продовольствия в столицу окажутся под угрозой, - толстый купец в свободных простых штанах, но богато украшенном сюртуке, неловко поклонился и тяжело вздохнул, - Если это произойдет, я буду вынужден искать нового покровителя.
  Ламия с неприязнью посмотрела на одного из тех, кто, вроде как, являлся ее союзником, и кинула в него "проклятие боли".
  Крысы зашевелились и даже стали показывать зубы. Пусть теперь через страдания вспоминают, кто именно является их хозяином.
  Обойдя воющего от боли мужчину, советница подошла к окну и задумалась.
  Как всегда, все началось внезапно. Еще буквально вчера Борг и Грегори неспешно подтягивали войска и маневрировали, а уже сегодня на улицах столицы идут бои. Окрестности же и вовсе превратились в зону сплошного хаоса.
  И ведь ничего же не предвещало!
  По всем раскладам, раньше февраля активных действий быть не могло. Так... Мелкие стычки. И вот оказывается даже мелкие стычки могут стать кошмаром.
  Несколько городских кварталов уже разрушены. Руины дворцов Грегори и Борга тихо догорают. Предместья стали ареной нескончаемых мелких сражений. И что самое неприятное, случайно погибла королевская семья. К счастью, сам король остался жив. Жаль только до сих пор неизвестно, кто же это так отличился, Борг или Грегори. А ведь может и аристократы под шумок счеты сводят.
  Работа Магического Совета пока была не парализована. Большая часть его членов все так же держит нейтралитет и планирует поживиться за счет как проигравшего, так и победителя. Но еще несколько таких дней - и кто-то может попытаться достать козыри из рукава. Тот же Борг наверняка попросит помощи ушедших в отставку советников, с некоторыми из которых он дружен. Да и у Грегори есть за душой пара неприятных сюрпризов. И вот тогда нейтралам придется выбирать. И останутся ли они после этого нейтралами - это очень большой вопрос.
  - Ваше высокопревосходительство! - в кабинет советницы ворвался помощник, немного замешкался, увидев лежащего на полу купца, что тихо подрагивал от мучающей его тело боли, но быстро взял себя в руки, - Сражение на Складах! Большое.
  Район Складов традиционно был зоной нейтральной для всех. Даже рядом с местом хранения запасов целой столицы никто не рисковал сражаться. Ибо все помнили, как однажды, несколько веков назад, пара магистров в пылу драки случайно сожгла весь район, и славный город Фрез чуть было не вымер от голода. Тогда ситуацию спасло только чудо и новый урожай, ждать который было недолго.
  Когда Ламия подоспела к месту событий, там уже были еще трое советников из числа нейтралов. Но сделать они ничего не могли. Разве что потушили немногочисленные пожары. В остальном: Склады были превращены в сплошное поле порушенных зданий.
  Вернувшаяся к себе Ламия была спокойна, вот только те, кто знал советницу, всеми силами старались не попасться ей на пути. Оказавшись же у себя, женщина вызвала помощника и коротко приказала ему убить Борга и Грегори, как только такая возможность появиться. При необходимости Ламия разрешила вызывать себя.

  
  *****
  
  В Лесу пока все было относительно тихо. Бойцы и верные им отряды заняли одни поселения, Жрецы и верные им отряды заняли другие. Нападать первым никто не спешил.
  И лишь в огромном подземном зале Великий Князь, чьи глаза сверкали безумием, фанатично рисовал магическую печать, какой этот мир еще никогда не видел.
  За всеми же его действиями с тревогой наблюдали охранники и охранницы, что иногда молча переглядывались между собой, но что-то предпринимать не спешили.
  - Сестра...
  - Помолчи.
  - Но, сестра.
  - Закрой рот.
  - Он же нас всех...
  - Что в приказе "закрыть рот" тебе не понятно?
  Старшая эльфийка между тем пристально наблюдала за правителем Леса и каждый раз с достоинством склоняла голову, когда Великий князь смотрел в сторону своей охраны. Когда в нанесении рисунка был сделал перерыв на обед и князь направился к выходу из подземелья, эльфийка активировала в своем кармане разрушающий артефакт и всадила кинжал прямо в горло князя.
  Встрепенувшиеся телохранители были тут же нейтрализованы паладинами, с полными ужаса глазами наблюдающими, как их командир осматривает труп.
  - Сестра...
  - Язык отрежу.
  - Но сестра...
  - О, Матерь Леса! Что тебе?
  - Мы же теперь... это же теперь... жрецы же...
  - Даже двух слов связать не можешь, зато рот не затыкается, - эльфийка неодобрительно покачала головой, - И теперь ничего страшного не случится. Все будет как прежде.
  - Но ведь он мертв!
  - Говорить о смерти Великого Князя мы пока никому не будем.

  
  *****
  
  Хмурый Роз наблюдал за действиями вампиров и завидовал.
  Молча. Быстро. Без лишних движений.
  Сели в кареты, приехали на место - и вот уже один из замков Инквизиции практически обречен. Сам Роз еще даже не думал колдовать, но и так все было понятно.
  Четыре боевых голема неизвестной конструкции, два осадных артефакта и десяток бойцов, что сейчас надевали на себя легкие латы. Добавить к этому саму внезапность атаки и полное отсутствие помощи извне - и вот вам результат.
  Если у Алекса Блада хотя бы треть исполнителей имеет такую же подготовку, то Светлый поход обречен. Элиту выбьют такие вот бойцы, а остальных завалят недавно обращенными в вампиров людьми - и дело будет сделано. Даже Светлая Церковь будет вынуждена пойти на переговоры и признать королевство вампиров Элур. А потом подтянется и Чергория. И дела людей станут совсем плохи.
  - О чем задумались, канцлер? - видимо, тяжелые раздумья Роза не ускользнули от внимания вампира.
  - Думаю, что мне стоит убить вас всех и самому возглавить Светлый поход. Иначе людей ждет...
  - Сытая жизнь? - рассмеялся Гор.
  - При чем здесь сытая жизнь? Вы же нас просто сожрете!
  - За столько веков не съели, а теперь вдруг съедим? Нет, мой дорогой Роз, люди нужны нам. Очень сильно нужны. И дело не только в крови, которую нам необходимо пить.
  - А в чем? - заинтересовался архимаг.
  - О, нет, канцлер. На этот вопрос вы будете искать ответ самостоятельно, - рассмеялся вампир, - А за свою расу не волнуйтесь. Накормим, напоим, перед сном поиграем.
  - Я ваших загадок...
  - Ха-ха-ха, канцлер, видели бы вы свое лицо! Но так и быть. Раскрою секрет. Вампиры не способны размножаться. Наши женщины не могут выносить и родить ребенка. Зато это могут сделать человеческие женщины. Так что людей не ждет ничего плохого. Даже, скорее, наоборот.
  - А Чергория?
  - С Чергорией разбирайтесь сами. Там живут другие вампиры.
  Прервав беседу, Гор махнул рукой своим подчиненным, и те устремились к стенам замка или же к артефактам.
  Роз не стал ждать команды и, уйдя в транс, поставил вокруг обители Инквизиторов непроницаемый для любой магии купол. Теперь священники могли рассчитывать только на себя.
  Штурм начался.