- Вылезай, - Лонг Ву расстегнул рюкзак, убедившись что поблизости никого нет.
  - Это ужасно! Злая медуза знает мой секрет! - едва выбравшись на свободу, тут же начала жаловаться Рейчел.
  - И что у тебя за секрет? - спросил парень.
  - Мяу, это секрет! Ужасный секрет! Если мой котик узнает, он на меня даже не взглянет! - рысь вернулась к истинному размеру. - Если я не заплачу злой медузе, она раскроет секрет этой пернатой вертихвостке и та тут же воспользуется им чтобы очернить меня перед котиком!
  - Пернатой вертихвостке? - переспросил Лонг Ву.
  - Лю Мин! - как ругательство выплюнула имя Рейчел. - Эта Гром-птица давно положила глаз на моего ирбиса!
  - Лю Мин? - парень вспомнил, что так звали одну из девушек в доме Мианг Линь. Значит, она не человек. Но тогда может и прозвище злая медуза никакое не прозвище, а название вида, к которому принадлежит в действительности Ро Ю? Мианг Линь спит с...
  - Она даже ходила перед ним голой, представляешь? Превратилась в человека и притворилась, что моется в озере!
  - Кто, злая медуза? - спросил Лонг Ву, чьи мысли были заняты странным целителем.
  - Нет, вертихвостка Лю Мин, - тут Рейчел поняла, что она как-то неправильно ответила на предыдущий вопрос и спросила. - Откуда ты знаешь, что Ро Ю магический зверь?
  - А Ро Ю магический зверь?
  - Нет, я это не говорила! Мяу этого не говорила!
  Но отрицать очевидное было поздно. Более того, чем яростнее рысь пыталась это сделать, тем больше Лонг Ву уверялся в верности своей догадки.
  - Мианг Линь знает? - спросил парень.
  - Мяу, Ро Ю не магический зверь.
  - Знает или нет?
  - Мяу, - Рейчел ничего не осталось, как признать очевидное. - Знает.
  - Тогда почему у них такие близкие отношения? - Лонг Ву сформулировал вопрос более корректно, чем то, что вертелось у него в голове.
  - Что ты имеешь в виду? - спросила кошка.
  - Ну ты же застала Мианг Линь в комнате Ро Ю ночью!
  - А, это, Мяунг Линь просто медитировала, получив от злой медузы ее злую Ци. Ро Ю говорит, что таким образом можно помочь человеку достигнуть следующего уровня силы. Интересно, работает ли этот метод с магическими зверьми? - Рейчел задумалась.
  - Не хочешь проверить? - спросил Лонг Ву.
  - Мяу хватило участия в прошлом эксперименте, - рысь поежилась. - Пусть лучше вертихвостка проверяет... хотя она и так шестого уровня.
  - Значит Ро Ю - магический зверь, который может лечить и усиливать других? - парень проанализировал услышанное и пришел к выводу о способностях медузы. - Необычное сочетание, но оно не делает его сильным. Как кто-то с такими навыками смог развиться в дикой природе до пятого уровня?
  - Вообще-то основная способность злой медузы управлять водой, - ответила Рейчел. - Но ей показалось этого мало, и она стала создавать разные способности, подражая человеческим техникам. Перед тем, как приняться за мое лечение она говорила, что хочет научиться летать, и для этого ей нужно изменить структуру собственных внутренних каналов.
  - Изменить структуру внутренних каналов? Разве это возможно? - изумился Лонг Ву.
  - Не знаю. Но вчера она летала.
  Парень мысленно содрогнулся. Сильный монстр, имеющий возможность осваивать любые техники, умный и умеющий идеально притворяться человеком - что нужно этому существу? Может быть Мастер Мианг Линь вынуждена быть с ним?
  - Это ужасно, - Лонг Ву покачал головой. Если бы он был Небесным Мастером... нет, Небесным Лордом, обычный Небесный Мастер вряд ли справится с таким чудовищем.
  - Да, придется охотиться почти целый месяц, чтобы собрать Кристаллы Сердец для злой медузы, - грустно сказала Рейчел.

  
  - Как идет подготовка? - поприветствовала я Шилу, вернувшуюся после визита в городскую ратушу.
  Надо сказать, что ее отсутствие в течение дня заставило меня по-новому оценить роль девушки из прошлого. В силу моей и Мианг Линь занятости именно Шила обычно составляла компанию Лю Мин, развлекая и социализируя ее. Изучив современный алфавит, она читала вслух найденные в доме книги. Вдохновленная этим примером, птичка заинтересовалась повышением уровня грамотности и, разумеется, обучать ее пришлось девушке из прошлого. Конечно, роль 'няньки' была растратой потенциала представительницы космической цивилизации, но, честно говоря, я слабо представляла как ее можно использовать. Основная профессия врач-терапевт и дополнительные ксенобиолог и археолог предполагали наличия массы технических устройств, которых в настоящее время не существовало. Да, теоретически девушка могла бы провести аппендэктомию, но на практике с имеющимися в наличии инструментами я бы не рискнула доверить ей жизнь больного.
  - Они все идиоты, - Шила упала на диван с вымученными видом и откинулась на спинку. - Как можно с таким хилым бюджетом и минимальной инфраструктурой думать о приеме международных... междугородних спортивных соревнований? Тут даже есть заброшенные кварталы, представляешь, они думали разместить гостей там!
  - После такого оскорбления чиновники дружно переселились бы на кладбище, - ответила я. - А Горнград получил бы славу самого нищего города региона.
  - Тут даже нет ни одной арены вместимостью более пятисот зрителей! - продолжила жаловаться Шила.
  - Да, арена должна быть большой, чтобы ее можно было разделить на сектора. На начальном этапе Турнира обычно проводят 8-10 поединков одновременно, - Мианг Линь присоединилась к обсуждению. - Ро Ю, чем ты занимаешься на моем столе!
  - Я делаю летающий меч, - концентрируя тепло пламени свечи в одной точке, я медленно резала металл.
  - У тебя уже есть, и не один.
  - Этот будет особенным. Все те игрушки имеют неподходящую форму. Они может быть и удобны для обычного фехтования, но для летающего меча у них слишком много лишнего. Сама подумай, нужна ли мне гарда или рукоять, если я управляю клинком посредством Ци?
  - Мианг Линь, а как в других городах решают проблему размещения гостей во время Турнира? - спросила Шила.
  - В других городах намного больше постоялых дворов и гостевых домов. В обычное время их снимают торговцы или охотники. В Горнграде такого нет, численность населения еле держится на отметке пятьдесят тысяч, если бы не шахты - не было бы и этого.
  - Значит этот город в упадке? - спросила Шила. - Это из-за неудачного географического положения?
  - Причем здесь географическое положение? - удивилась Мианг Линь. - Все дело в том, что у нас слишком мало Небесных Мастеров. Люди боятся за свою безопасность и по возможности стремятся перебраться в другие города. Если бы путешествия по дикой местности не были такими опасными, у нас бы уже совсем не осталось населения.
  - Помнишь, мы разделились на две группы, покидая Мертвый город? - сказала я. - Любая группа больше пяти человек будет привлекать внимание магических зверей. И пусть это будут существа лишь первого-третьего уровня, их постоянные атаки сделают путешествие опасным. Конечно, в первую очередь страдать будут те, кто не в состоянии себя защитить. Сильный охотник без особых проблем может в одиночку (так даже безопасней) добраться из Горнграда в тот же Порт-на-Яр или Миллград, но ему будет трудно, почти невозможно перевезти свою семью. Можно, конечно, купить места в караване, но это очень дорого и тоже не гарантирует безопасности. Большое скопление людей может спровоцировать мини-волну и тогда охранники скорее всего будут думать не о том, как защитить спутников, а о том, как спастись самим.
  - Какой страшный мир! - Шила поежилась. - Странно, что монстры не нападают на города в таком случае.
  - Иногда нападают, - 'обрадовала' ее я. - Это называется Волна и это худший кошмар для разумных магических зверей.
  - Мы впадаем в бешенство, если Волна застает нас в истинном облике, - продолжила Лю Мин.
  - И почему это происходит? - продолжала задавать вопросы Шила.
  - Никто не знает, - ответила Мианг Линь.
  - Но можно с большой вероятностью утверждать, что Волну может вызвать событие, влекущее массовую миграцию магических зверей, - сказала я, откладывая первый образец летающего меча в сторону. - Например, землетрясение.
  - Кстати, о миграциях, - Небесная посмотрела на меня. - Охотники жалуются, что численность магических зверей вокруг Горнграда аномально низкая.
  - А разве так не должно быть? - удивилась я. - Во время сезона дождей многие территории были затоплены, естественно, что они должны были уйти повыше в горы.
  - Обычно к этому времени звери возвращались, - Мианг Линь с сомнением покосилась на образец. - Ро Ю, это не меч, а какой-то странный металлический ромб.
  - Он не странный, а эффективный! Именно такими и должны быть летающие мечи, с заточкой по каждой грани. Кстати, не покажешь мне технику, которую ты обычно используешь для увеличения прочности оружия?
  Мианг Линь посмотрела на меня тяжелым взглядом и молча извлекла из Пространственного кольца клинок. Видя ее готовность к сотрудничеству, я сразу же закрыла глаза и сосредоточилась на активации энергетического зрения. Хм, а это намного проще, чем полет, задействуется всего один меридиан и циркуляция по кругу.
  - Спасибо, завтра мы наконец-то сможем приступить к настоящим тренировкам, - спокировав структуру техники в будущий артефакт, пообещала я.
  - Под настоящими тренировками ты имеешь в виду ближний бой? - спросила Мианг Линь.
  - М-м, скорее это будет способ атаки, который не позволит перевести схватку в ближний бой.
  - Значит ты придумала очередную странную технику, - Небесная покачала головой. - Ро Ю, ты слишком самоуверенна! Любой мастер боевых искусств должен иметь сильное тело и уметь сражаться в ближнем бою. Что ты будешь делать, если противник окажется на расстоянии вытянутой руки?
  - Сдамся и отравлю его ядом, как только он ослабит бдительность, - ответила я. - По пути в Мертвый город я пополнила свои запасы, так что за это можешь не беспокоиться.
  - Иногда мне кажется, что ты змея, а не медуза, - Мианг Линь отвернулась.
  - Вообще-то медузы тоже бывают ядовитыми, - заметила Шила. - Есть виды, которые способны убить человека одним прикосновением.
  - Так, мы отклонились от темы обсуждения, давайте вернемся к подготовке доклада, - я решила изменить направление разговора. - То, что численность магических зверей в окрестностях города снизилась нам как раз на руку, проще доставить рабочих на место проведения Турнира. Мианг Линь, ты уже выбрала подходящую долину?
  - Да, в пятнадцати километрах на юго-запад от города.
  - Если не ошибаюсь, это рядом с одним торговых маршрутов?
  - Да. Единственная проблема там нет источников воды. Конечно, все привыкли делать запасы, но...
  - Я могу находить места где водоносный слой близок к поверхности. Завтра я слетаю в долину и посмотрю можно ли решить эту проблему.
  - Отлично! - обрадовалась Небесная.
  - И, так как численность магических зверей снизилась, мы можем отправить всех рабочих одним караваном.
  - У вас есть карта этой долины? - спросила Шила. - Она мне нужна для составления плана размещения.
  - Нет, карты нет. Ро Ю, ты сможешь ее нарисовать? Заодно и отметишь места, где можно вырыть колодцы.
  - Хорошо, сделаю. Шила, вы уже составили предварительную смену для варианта проведения Турнира в городе?
  - Нет. Чиновники, с которыми я разговаривала, даже до конца не определились что для этого необходимо сделать. В основном они спорили по поводу места где будет строиться арена. Три клана хотят, чтобы это было на их территории, но им нужна компенсация за использование земли.
  - Это может быть еще одним аргументом в пользу нашего плана, - Мианг Линь кивнула сама себе. - Что еще вы обсуждали?
  - Один чиновник предложил снести нежилые кварталы на северо-западе и выстроить там арену и несколько сотен гостевых домов, но его идею тут же отвергли из-за затрат, которые бы это повлекло.
  - Это то, что нам нужно. Возьми его вариант как базовый для сравнения, - сказала я.
  - Но мне показалось, что к нему отнеслись слишком неуважительно, - Шила нахмурилась. - Если мы попытаемся использовать его разработку, то не станет ли это проблемой в дальнейшем.
  - Это был Тан Баофей? - спросила Мианг Линь. - Неплохой архитектор, но за его спиной нет никакой поддержки, а сам он из-за слабого тела не мог заниматься боевыми искусствами, потому никто не принимает его всерьез. Мы же с Ро Ю Небесные Мастера, если мы используем его проект городскому совету как минимум придется всерьез рассмотреть все, что мы предлагаем.
  - Ты еще должна ввести меня в городской совет, - напомнила я. - Только, пожалуйста, дайте мне какую-нибудь необременительную должность, чтобы мне не приходилось тратить слишком много времени на это.
  - А как, кстати, будет решаться вопрос о выборе места проведения Турнира? - спросила Шила.
  - Все важные вопросы решаются Небесными Мастерами. Городской совет выполняет совещательную функцию, чиновники выдвигают различные идеи, проекты, докладывают о проблемах и предлагают пути их решения. Если вопрос не идет вразрез с интересами кланов, представители которых разумеется присутствуют на заседаниях, он может быть решен напрямую. Если же поднятая тема слишком значительна, как например Турнир, то она должна быть изучена со всех сторон в ходе общего обсуждения.
  - Я не понимаю, - Шила покачала головой. - Если все решают Небесные Мастера, то зачем вся эта лишняя болтовня?
  - Она не лишняя. В городском совете есть фракции торговцев, гильдий и кланы. Каждая группа связана с определенным Небесным Мастером и, пользуясь его покровительством, может отстаивать свои интересы.
  - Это похоже на узаконенную систему взяток и кумовства! - возмутилась Шила.
  - Такая структура власти сложилась сотни лет назад, и она очень стабильна, - сказала я. - Мианг Линь, ты сказала, что этот Тан Баофей неплохой архитектор, почему бы нам не привлечь его к нашему проекту?
  - Можно попробовать, - Небесная кивнула. - Шила, ты поговоришь с ним, но ни в коем случае не дави на него и сделай вид, что ищешь его помощи по своей личной инициативе, тогда скорее всего он согласится.
  - Хорошо, - девушка из прошлого кивнула.
  - Кстати, Ро Ю, что ты имеешь ввиду под необременительной должностью? Роль советника по медицине тебя устроит?
  - Если мне не придется никого лечить бесплатно, то да, наверное, - ответила я.
  - Надеюсь, старейшину Ли Шэна не хватит удар, когда он узнает кто станет его начальником, - пробормотала Мианг Линь.

  
  Следующий день начался с визита в городскую ратушу. Процедура подтверждения моего статуса была предельно простой. Несколько важных чиновников засвидетельствовали как я прикасаюсь и Камню Оценки и принялись наперебой восхвалять меня и удивляться моей молодости. Кто-то даже попытался пригласить новоявленного Небесного Мастера в гости, обещая познакомить с красивейшими девушками клана, но присутствовавшая тут же Мианг Линь заставила его замолчать, проявив свое смертельное намерение.
  Дождавшись, когда все успокоятся, я заявила, что хорошо являюсь целителем и поэтому желаю стать верховным советником по медицине. На лицах чиновников можно было заметить радость и облегчение, поскольку эта должность может и звучала внушительно, но особой власти не давала. Конечно, гильдия целителей могла быть против, ведь у них был 'старый' покровитель, связи с которым теперь сильно ослабятся, но оспорить это решение шансов у них практически не было.
  Завершив подтверждение статуса и знакомство с чиновниками, я заглянула в гильдию целителей. Здесь мне были не очень рады, но приободрились, когда узнали, что заведенный порядок останется прежним. По окончании процесса знакомства со руководством меня повели на верхний этаж больницы, где к тому времени местные работники успели подготовить просторный кабинет. Я по-хозяйски обошла помещение и попросила добавить книжный шкаф и внести изменения в конструкцию окна, чтобы было удобно использовать его в качестве входа.
  - Мастер Ро Ю, примите наш скромный подарок, - один из старейшин гильдии держал в руках роскошный нефритовый флакон с пилюлями.
  - Это довольно хорошее лекарство, - из-за того, что мой организм плохо принимал местные таблетки мое обучение целительству было сосредоточено на использовании трав, потому я не могла определить что это было за снадобье. - Передайте его в отдел снабжения больницы.
  - Но... - старейшина должно быть почувствовал себя оскорбленным.
  - Уважаемый мастер-целитель, не поймите меня неправильно, мои методы лечения предполагают использование трав и целительских техник, а не пилюль. Пусть лучше они принесут пользу пациентам больницы, а не лежат в моем Пространственном кольце бесполезным грузом, - я открыла окно. - Любые другие дары того же рода передавайте аптекарям.

  
  - Странный парень, - Лин Му перевел взгляд с пилюль Укрепления Духа на уменьшающуюся точку в небе. - Неужели деньги и ресурсы его совсем не интересуют?
  - Ха-ха-ха, - присутствовавший тут же Ли Шэн не смог удержаться от смеха. - На самом деле этот Ро Ю очень жадный молодой человек. За один осмотр он просит 50 Кристаллов Сердец, а с пациентки, которой требовалось минутное вмешательство - 500!
  - И она заплатила? - Лин Му чуть не уронил драгоценный флакон. - Это же просто мошенничество!
  - Мошенничество или нет, но он может восстанавливать внутренние каналы, - многозначительно сказал Ли Шэн. - Подозреваю, что одна из его техник позволяет их видеть напрямую.
  - Если мы смогли бы убедить его поделиться техниками...
  - Они запрещенные, кто станет их учить? - вздохнул Ли Шэн. - Те, у кого есть талант к развитию, становятся охотниками и мастерами боевых искусств, для них использование подобных техник сродни потере крови, это не только поставит крест на их будущем, но и может повредить основание.

  
  Как же хорошо уметь летать! И даже то, что мне приходится для этого тратить в три раза больше Кристаллов Сердец, чем обычно, ни капли не умоляет ценности этого навыка.

  После общения со старейшинами гильдии целителей я полетела в долину, которая по мнению Мианг Линь подходила для проведения Турнира. Зависнув на высоте около километра над землей, я нарисовала подробную карту местности, а затем спустилась вниз и с помощью своих способностей убедилась, что здесь есть подземные воды.

  - Хм, а магических зверей и правда как-то маловато, - Мой внутренний радар показывал всего лишь несколько слабых отметок возле пещер в восточной части долины.
  Убрав карту в Пространственное кольцо, я отправилась в обратный путь. На этот раз я решила не подниматься слишком высоко в небо чтобы попытаться понять с чем связана миграция магических зверей. Вскоре мое внимание привлекли две отметки на внутреннем радаре. Одна из них соответствовала магическому зверю пятого уровня, а вторая не очень сильному мастеру боевых искусств. Они находились рядом и, как ни странно, похоже не сражались друг с другом.
  - А, это вы, - подлетев поближе, я обнаружила Рейчел и Лонг Ву. - Как идет добыча Кристаллов Сердец?
  - Плохо, мяу, - недовольным тоном ответила рысь.

  - Добрый день, Мастер Ро Ю, - учтиво поздоровался парень. В его взгляде мне почудился страх.
  - За целое утро мы поймали только двух крыс, - кошка дернула лапой, словно стряхивая что-то отвратительное. - Если так пойдет и дальше, тебе придется ждать полгода.
  - Ты охотишься только на зверей первого уровня? - спросила я.
  - Конечно, а как еще? - спросила Рейчел. - Ты ведь нужно их целых пятьсот.
  - Ну, вы можете убить зверя третьего уровня и обменять его Кристалл Сердца на сотню камней первого уровня в городе. Также вы можете продать шкуру и мясо.

  - Мяу так можно? - рысь посмотрела на своего спутника.
  - Думаю да.
  - Таким образом, ты сможешь расплатиться со мной, убив всего трех или четырех зверей, - сказала я.
  - Мяу, тогда это не займет так много времени, - обрадовалась Рейчел.
  Внезапно в воздухе произошло странное изменение. Это было похоже на очень мощную и вместе с тем внешне никак не проявившуюся волну. Она не сдвинула ни одной пылинки, однако окружающая меня Ци затрепетала словно ткань от сильного ветра.
  - Ро Ю, у меня к тебе выгодное предложение! - неожиданно заговорила кошка. - Я знаю место, где появилось очень ценное сокровище. Если ты простишь мне долг, мы разделим его между собой.
  - Ты думаешь, мне нужна твоя помощь в поиске сокровищ? - я догадалась, что речь идет о том, что стало причиной странных возмущений Ци.
  - Конечно, нужна! Как без меня ты узнаешь где его искать?
  - Очень просто, оно находится там, - я указала пальцем на восток.
  - Мяу, ну и что что тебе известно примерное направление? - спросила Рейчел. - В той стороне много чего находится. И потом, ты ведь даже не знаешь, что искать, ты можешь пройти мимо и не заметить...
  - По-твоему это можно не заметить? - я смотрела на яркий столб света, поднимавшийся до самых облаков.
  - Мяу? - рысь озадаченно почесала голову.
  - Мастер Ро Ю, о чем вы говорите? - Лонг Ву пытался понять, что мы такого обнаружили на востоке, и было похоже, что он не замечал ничего необычного.
  - Вначале слетаю туда и посмотрю что там, и если ничего не найду, подумаю над твоим предложением, - решила я и начала набирать высоту.
  - Стой, злая медуза!
  Окрик Рейчел заставил меня замереть на месте. Эта блохастая идиотка только что раскрыла мое прикрытие магического зверя перед человеком! Нет, наверное, это случилось еще раньше, вот почему Лонг Ву был напуган! - Как ты меня назвала?