Неправда, что космос пуст. И слово "пустота", оно не для вот этого замечательного зрелища. Космос живёт собственной жизнью, а если вы её не видите... банально, правда? Именно так. Любой человек, будь он магистр, адепт, чувствительный или самый обычный работяга, не наделённый никакими способностями, не замечает массу вещей. Из бесконечного множества событий он выделяет только то, что видит, слышит и может понять или пощупать руками. Или укусить. В окружающей планету пустоте не шестнадцать полос, как в полицейском регистраторе. И куда больше измерений, чем мы себе можем представить...
   Где-то так думал Дьен, разглядывая пустоту сквозь шлем самого обычного рабочего скафандра. Далеко слева висела Ойла. Традиционно голубая, с видимыми росчерками орбитального движения. За ней, ещё дальше, ярким шаром светилась звезда, которую жители Ойлы именовали Прайла. Но на эти объекты смотреть было не так интересно.
   Пустота. Она виделась Дьену, словно толща воды со дна моря. Во только движение различных слоёв энергии и мелких сущностей, её населяющих, для обычного человеческого взгляда, слишком быстрые. Или слишком медленные. Ничего сложного или необычного. Время это тоже слой, в котором собственные правила и собственная жизнь.
   На фоне пустоты любые человеческие хлопоты кажутся мизерными. Время, проведенное в Королевстве, сейчас казалось мгновением. Время до рождения новой энергетической сети - днём. Потуги противника изменить что-либо в этом величавом движении казались мелочью, не стоящей внимания.
  
   Нейросеть мигнула о вызове информационной панелью и послушно включила связь с монтажниками.
   "Командир, доставили панели на "Сайвар". Ставить не будем, у них ресурс около нуля".
   Дьен молча кивнул и спохватился. Его кивок не увидит никто.
   - Оформите отказ и теребите поставщика, чтобы быстрее заменил.
   "Принято".
   Каким бы простым не было переоборудование приобретённого эсминца, быстрым оно не получалось. Простой внутрисистемный кораблик, с которого прежний владелец снял прыжковый модуль и вооружение, сейчас переоборудовался в корабль орбитальной поддержки. Для этого не требовалось сложных операций. Не требовалось даже регистрации на Узловом Патруля.
   Слоты под атмосферные модули и помещения для экипажа, зенитные орудия и огневая поддержка. Вооружение энергетическое, все установки не выше четвёртого размера, не нуждающиеся в сложной привязке к силовому контуру. ВМ мощный, реактор с тремя четвертями ресурса, полностью исправные накопители и энерговоды. Очень стабильный силовой каркас, исправные защитные поля и вполне рабочая сенсорная система.
   Отличная коробочка. Не самая шустрая, конечно, курьер был бы быстрее, вот только в курьер наземная команда не влезет. И атмосферные модули курьер не возьмёт. И жить там просто негде.
   Дьен ещё раз окинул ласковым взглядом чёрное покрывало Пустоты и улыбнулся. В этом месте он был совершенно спокоен. Думалось великолепно, вся его планетарная нервозность послушно пряталась перед открывающейся картиной величавого движения энергий.
   "На связи капитан "Этарны". Табличка мигнула красным приоритетом.
   "Быстро вернулся, спец. Жена прогнала"?
   "Я вернулся по плану, это вы тут медленно работаете".
   "Что-о?! Какое, нахрен, медленно? Ты видел, что нам притащили"?
   Улыбка на лице Дьена образовалась самостоятельно и упорно не желала сдаваться. Какая ерунда? Куча вздувшихся панелей? Сутки простоя? И все живы и здоровы. Даже денег никто не потеряет, поставщик выполнит замену за собственный счёт. Время? Несколько суток?
   Дьен отключил связь и рассмеялся. Разные миры, разные цели, разные ценности. Очень смешно вот так, вернувшись из Королевства, привыкать к местным реалиям. Ему сейчас нет никакой необходимости воевать. Нет крови, не надо смотреть на трупы знакомых и незнакомых людей. Всего лишь холодные копеечные железки. И время.
   И всё бы хорошо, вот только завтра или через месяц... или год, он наткнётся на расстрелянную с орбиты планету и увидит, во что вот эти мизерные хлопоты выльются. Опоздают сейчас, сдвинется график, пойдут опоздания по всей цепочке событий... Трупов будут не десятки или сотни. Миллионы.
   От этих мыслей веселье испуганно сжалось и растворилось в темноте окружающей Дьена Пустоты.
   - Чёрт, надо быстрее адаптироваться. Расслабился я в Лепестках.
   Дьен покосился на яркий шар светила, затем на спиральное облако красной энергии, растворяющееся в черноте.
   - Ладно. Ты ведь подождешь меня? Немного? Вот и хорошо.
   "Корс. Пятёрку бойцов к поставщику. Задрал он туда-сюда хлам гонять. Смотрите весь груз на месте".
   "Принято".
   Та-ак, его люди отсеют мусор. А на месте сборки?
   "Капитан Коста? Бракованные детали больше не привезут. Ускорьтесь, пожалуйста. Выпадаем из графика".
   "Принято".
   Теперь график... твою мать! Узловой остановил выплаты?
   Дьен выругался и потянул страховочный трос. Кому-то надо срочно вправлять мозги.
  
   Что поменялось на Узловом Дьен понял, только добравшись до Первого Координатора. И добирался он точно так же, как в первый раз, через ругань и ожидание во всех местах, включая контрольный пункт на причале, где его моментально взяли под прицел и вежливо попросили... не делать резких движений.
   Если бы всё не было так глупо и долго, Дьен бы с удовольствием посмеялся. Смешно видеть потуги военных, пытающихся думать головой, но не представляющих себе возможностей противника. Пройти напролом ещё один раз? И что изменится? Традиционный способ решения подобных проблем - смена старших офицеров. И что, новые командиры, внезапно станут по-другому думать?
   Дьен задумчиво осмотрел кордор, ведущий к причалу.
   - Спарки НО надо бы переместить дальше по коридору. Энергетические щиты где?
   Дежурный офицер хмыкнул.
   - Щиты много жрут.
   - Защита требуется только блоку орудий. Активная. Управление - отдельным кабелем, проложить вместе с энерговодами.
   - И что это даст?
   - Даже тонкое силовое поле вокруг блока орудий помешает трансформации металла. Нейтрал в энерговодах, плюс экранирующее поле. Сложно отключить управление. Это ваше время.
   Офицер равнодушно пожал плечами.
   - Я подумаю.
   - Ага. А чтобы лучше думалось... показать как это происходит в реальной жизни?
   - Слышь, спец... - Офицер скривил лицо. - Ты ведь в любом случае пройдёшь? Нахрена вот эти заморочки? Сдвинь туда, переложи кабеля...
   Дьен отошел к стене и присел на стул для ожидающих. Получался уже другой разговор. Интересно, неужели на Узловом все так думают?
   - А если не я пройду?
   - А кому ещё мы нужны? Вот только не надо мне лепить это дерьмо про Баронства? Где они, а где мы?
   Дьен откинулся на спинку стула и вытянул ноги.
   - Да тут мы все, в Сото. Рядышком. - Дежурный хмыкнул и покачал головой. - Что не веришь? Рядышком мы... сводки читаешь?
   - Читаю. А ещё, знаешь что? Самые умные у нас служат на периферии. А знаешь, что я думаю? - Дьен чуть повернул голову и поднял бровь. - Я думаю, что именно там и место умникам, спец. Без обид. Ты много чего не знаешь...
   - Угу. А то, что знаешь... знаешь "неправильно"? Очень знакомые слова.
   - Вот видишь? И часто тебе такое говорят?
  
   *
  
   Разговор с Первым получился неправильным и... неприятным. Моск сразу сказал, что всё помнит и... ткнул в нос документом. Очень умным и осмысленным, как и все аналитические документы ВМ.
   Итак, уровень опасности существенно снизился. Это о влиянии аномалий на коммуникации и населённые планеты. Практический план реализации купленной у Дьена информации в лучшем из вариантов, занимает не один десяток лет. Ситуация на Имме, в том числе и экономическая, выправилась и предприятиям Дьена не требуется срочное вливание денег. Команда собрана, гарантийная сумма для обеспечения контракта бойцов, внесена на отдельный банковский счёт. И ещё с десяток похожих пунктов. Вывод? Приоритет выплат понижен до четвёртого класса. В текущем случае это значит, что деньги Дьену будут выплачиваться один раз в год. Исходя из суммы, погашение состоится в срок до пятнадцати лет.
   - У меня нет причин изменять порядок выплат. Всё.
   Вот так.
   - Что с Ульем?
   - Низкий приоритет разработки темы. ВМ отодвинул проект в самый низ списка. Нет свободных средств.
   Дьен с трудом удержался, чтобы не плюнуть на пол. Нехорошо получилось. Очень нехорошо.
   - Впрочем, адепт, если тебе так срочно нужны деньги, есть несколько вариантов. У меня встало два корабля. Требуется сложный ремонт и... стержень первого размера. Деньги капитаны найдут сразу. Узловой им выплатит... по договорённости.
   Дьен мрачно улыбнулся.
   - Слезай с меня, Моск.
   - Что? - Первый изобразил непонимание.
   - Говорю, забудь. Сейчас ты идёшь тем же путём, которым пошёл капитан Фрагил. У меня было время и была удобная тема. Я её проработал и дал тебе. Погоди спорить. Сейчас у меня нет времени и нет удобных вариантов. И нет причины помогать тебе, Координатор, поскольку мне ты не помогаешь. Про ремонт кораблей забудь, Улей я возьму сам. Узловой не получит ничего. Обещаю.
   Моск молча сжал челюсти. Дьен развёл руками.
   - Что, так надо отремонтировать? Консультируйся со своим ВМ. Он тебе что-нибудь придумает.
   - Понял. - Координатор коротко кивнул. - Ещё. Всвязи со снижением опасности, я понижаю уровень твоей задачи. Коста уже получила приказ. ВМ "Этарны" его подтвердил. И... адепт? Учись пользоваться служебной связью. Уровень твоей задачи это позволяет.
   Гость рассмеялся. Получается, что дурак тут именно он, поскольку понадеялся на уровень собственной задачи. И на поддержку Координатора зря понадеялся. А Моск... он только реализует бюрократический механизм управления. Пока жареный петух не клюнет, тут никто не шевельнётся. Почему? Всегда найдётся что-то более важное. В списке текущих приоритетов. Перспективные проекты офицеры не подают, а ВМ не рассматривает.
   Как с этим бороться? Никак. Имперские системы не зря считаются лучшими. И технологии. И все упорно считают, что лучший путь - восстановление утраченных мощностей. Объективно доказывать, что в новых технологиях есть смысл, долго и хлопотно. Объяснять, что без промежуточной надёжной ступеньки, вернуться к "правильным" технологиям не получится? Что для них, имперских технологий, нет ни специалистов, ни ресурсов? Если кто-то и будет это делать, то только не он.
   Дьен поднялся и молча направился к выходу. Новые системы связи, утилизация Ульев, ремонт кораблей... всё в топку. В смысле, те планы, которые были рассчитаны на взаимодействие с Узловым Сото.
   - Как всегда. Всё сам.
   Дежурный удивлённо посмотрел на бормочущего себе под нос посетителя. И удовлетворённо кивнул. Он был прав, эти умники со своим барахлом никому не нужны. Так-то.
  
   *
  
   Самое неприятное известие ожидало Дьена на орбите Ойлы. То есть, событие-то было ожидаемым, только вот произошло всё очень быстро.
   - Ты вовремя явился, специалист. - Коста была серьёзной. - Снимай своё барахло, у нас "красный" сигнал. На Кранце отработает Монир, "Этарна" должна подменить его на дежурстве. У тебя четыре дня на всё. Потом я снимаюсь.
   - Когда вернёшься?
   - Дежурство не меньше трёх недель. В районе мало кораблей, специалист.
   Дьен остановился и уткнулся лбом в холодную стенку.
   - Эй, Коста! Маршрут движения в сеть сбрось...
   Ага. Звук шагов уже затих в коридоре. Оставалось надеяться, что капитан его услышала.
  
   *
  
   Вот так и получилось, что через трое суток Дьен с кучей собственных контейнеров, командой и модулями застрял на орбите Ойлы.
   - Видишь, малыш, как у людей всё происходит?
   "Малышу" беспокоиться при переезде не пришлось. Собранный блок безопасности вмещал в себя сам "горячий" ВМ и всё, что на текущий момент к нему добавилось. Выглядел снаружи блок, как обычный не очень новый пустотный контейнер. Обшарпанные бока ящика гарантировали отсутствие интереса у посторонних зрителей. Как на орбитальном комплексе, так и в пустоте, если вдруг этот контейнер придётся сбросить.
   "Я видел распоряжения капитана. Её действия обоснованы".
   - Конечно, обоснованы. Если ты что-то очень хочешь сделать и не тупой как угол, найти обоснование не сложно. Чего нам с тобой не показали? Координатору Моску срочно понадобилось отремонтировать корабли, а капитану Косте очень хотелось воевать. Эти желания оказались совместимы. Коста внимательно меня слушала и в собственном рапорте смогла выложить главную мысль: при любом развитии событий по нормализации аномалий, я не допущу нанесения вреда обитаемым планетам. И собственную задачу буду выполнять в любом случае. И средства для этого найду обязательно. ВМ Узлового задал требуемые вопросы ВМ "Этарны" и тот ответил... что? Правильно, опасности нет и в обозримом будущем не предвидится. Вот такой набор бумаг и лежал у Моска на момент моего появления. Я ему нахамил... как он себе это представляет. Нормальный человек бы начал торговаться, правда? Когда я ушел с Узлового, Координатор решил меня научить жизни и подписал рапорт капитана Косты, а ВМ Узлового сразу же принял соответствующие меры. Вот так вот. Коста ожидала приказа с нетерпением и моментально на него отреагировала.
   "Капитан тебе показала рапорт"?
   - Нет. Он лежал на столе у Координатора. Там была тонкая папка, в которой Моск держит материалы по одной теме. Рапорты, приказы всё, что распечатано на пластик. Из этой же папки он мне достал анализ ВМ. Я просто снял с обложки совсем короткий стрим.
   "Я пробовал обрабатывать слепки информационного поля. С тем, о чём ты говоришь, работать почти невозможно. Печатный текст с новой обложки не читается никак, для качественной "пропитки" требуются годы".
   - Думай, малыш. Я прекрасно знаю о таких особенностях, а ещё я знаю, что интересен мне только текст. Как его получить? Моск не зря выложил всё на стол. От момента, когда я снял слепок, виделось всего пять линий вероятности. Максимальное время до ветвления - не более трёх минут. Ноль плюс три минуты при всего пяти основных вероятностях, детская задачка для составления прогноза на моих условиях. Тем более, меня никто не торопил. Я просмотрел все пять. Конечно, в половине прогнозов Моск мне сам зачитывал эти документы. Для того они и лежали на столе.
   Эйвер послушно ворочал своим кристаллическим мозгом.
   - Не важно когда и каким образом подобная информация всплывает, она ВСЕГДА становится известной. Что там было ещё, кроме рапорта Косты? Там был приказ о понижении статуса. Не подписанный. Его Моск хотел подарить мне, если бы я с ним согласился.
   "Почему ты не стал торговаться"?
   - Отсутствие перспектив. Это не обмен услугами или информацией. Это банальный шантаж, малыш. А у шантажиста аппетит растёт всегда. Первая мелочь, на которую можно не обращать внимание, только открывает дорогу. После первой уступки сложно отказаться от следующей. И так - до бесконечности.
   "Он теперь заявит права Узлового на твои стержни и оплату за них заморозит точно так же? Ты ведь выращиваешь их на корабле Узлового"?
   - Нет стержней, малыш. Коста ведь приказала убрать ВЕСЬ мой хлам?
   "Но.. они продолжают расти и через два месяца дойдут до товарного состояния"?
   - Да. Об этом Коста тоже доложила Моску. Но я выгрузил их за пределы собранной мощной силовой рамы линкора и в текущих условиях они вырастут только через пять лет, не раньше. А завтра? Завтра у меня не хватит места на эсминце и я разберу узлы с растущими стержнями. Точка. Всё, что будет происходить после этого, Узловой никаким краем не касается.
   "Сложно".
   - Да, тебе этой логики не понять. Слишком похоже на обман и подмену информации.
   "Не это. Почему вы, люди, так любите доставлять друг другу неприятности"?
   Дьен вяло подумал, что люди сами часто не понимают причин собственных поступков. Затем он встревожился.
   - О каких неприятностях ты сейчас говоришь?
   "Один из твоих Младших очень встревожен".
   И после короткой паузы:
   "Я мог неточно подобрать термин, Дьен. Это ведь... неприятности, да"?
   Дьен быстро прошёлся по собственным связям с Зёрнами. Волновался генерал Скар. И он не просто так волновался.
   - Да, малыш. Это - неприятности.
  
   "Этарна" отправилась караулить планету, на которую произошло нападение. Ждать пока линкор отдежурит и вернётся смысла не было.
   Старпом эсминца потёр лоб.
   - Командир, на кой хрен нам эсминец орбитальной поддержки без линкора на орбите?
   Дьен отмахнулся.
   - Так или иначе это должно было случиться. Я не успел как следует просчитаться, так что изменим маршрут. Посчитаю поправки по пути. Сколько работы осталось на эсминце?
   - В нормальном режиме дней за семь бы управились.
   - Собирайте всё, что нельзя поставить в полевых условиях. Трое суток в доке комплекса. Поторопитесь, стоянка и использование оборудования комплекса обходятся очень недёшево.
   Про себя Дьен подумал, что остановка выплат Узловым Сото изрядно подгадила его планам. А ещё... проблемы у генерала Скара.
   - Я на пару дней отойду. Эсминец по завершению работ вывести на стоянку и продолжать внутренние работы. Помещения для экипажа я оплатил... что ещё?
   - Возвращайтесь быстрее.
   Настроение у команды было явно ниже среднего. Линкор под рукой, это очень много. Если рядом нет ни линкора, ни командира... всё плохо.
  
   *
  
   Во дворе замка Дьен появился с громким хлопком и облаком пыли. Скар удивлённо поднял бровь.
   - А что так громко?
   - Моя транспортная площадка... уехала по делам. Приходится ходить как все. Ну, рассказывай.
   Скар пожал плечами и указал рукой на крыло замка, в котором обитала его небольшая армия.
  
   К собственному жилищу военные относятся не слишком внимательно. Впрочем, сейчас все силы уходили на восстановление главного корпуса и обслуживание крыла, в котором находились дети. Обшарпанные стены и осыпавшиеся ступеньки, старинная мебель в состоянии... как есть. Дряхлые гобелены, закрывающие такие же дряхлые камни стен. Мрачно и романтично, вот только волновались обитатели крыла совсем по другому поводу.
   -... вот такие дела, Дьен. Ещё одно покушение на герцогиню и мы точно выпадем из составленного тобой прогноза. Мне придётся привлекать людей, засветившихся в Коди...
   Что подумал сам Дьен? Быстро они выпадают из прогноза. Меньше недели с момента его ухода и... сразу десяток мёртвых бойцов. По одному или по два на каждое покушение.
   Двойников особо не готовили так, выбирали похожих. Это тоже проблема, потому что смертники обходились Скару очень дорого. Здесь никто никого не обманывал.
   - Вчера нам повезло. "Посылка" не дошла один этаж... - Скар устало выдохнул. - Если бы дошла, я бы уже ничего не смог сделать. Чистое везение что пришел Датер и принёс документы. Он терпеть не может молодых стажёрок и... этого в твоём прогнозе не было, Дьен.
   Адепт удивлённо поднял бровь.
   - Что именно произошло?
  
   Ничего странного или необычного... или подозрительного не происходило. У Мыши было плановое свидание с одной из близких подружек. Дьен эту девицу хорошо помнил. Весёлая и легкомысленная, не успевшая озадачиться происходящим вокруг дерьмом. Не больше года после выпуска из специальной школы Коди. Будущий клерк, будущий... перспективы у неё остались в прошлом.
   Но этим утром она легко пробежала по ступенькам и остановилась на втором этаже возле большого зеркала. Его вывесил жилец одной из соседних квартир, одинокий офицер сопровождения, имевший в Коди известную репутацию гуляки.
   - Мелита? Пёрышки чистишь?
   На пороге собственной квартиры стоял её жилец.
   - Коли, закройся. Сегодня у меня весь день занят.
   - Глупо. Мне тут Мышь отвалила десяток обалденных плодов курам. Могу поделиться.
   - А с чего это она тебе их отвалила? - Девушка вертелась перед зеркалом и особого желания менять планы не проявляла.
   - Койне родственники передали. У них урожай. Та сделала подарок герцогине. Оставили у меня, Мыши как всегда не оказалось дома. Вот и перепало. За услугу. Так что, может, передумаешь?
   - Дурак ты, Коли. Я к ней в гости иду... как ты думаешь, она меня угостит?
   Бабник приуныл. Он сейчас думал не совсем головой и даже такие простые вещи проходили мимо его внимания. В это время за спиной офицера, в квартире, мелодично звякнули часы.
   - Ой, мне надо идти...
   - Постой, а что ты делаешь завтра?
   - Коли... ты хочешь пригласить меня к Фемасу?
   - Фи. Завтра там ничего интересного не будет, а вот через два дня...
   Так просто разойтись у парочки не получилось. Пока они обсуждали планы, по лестнице поднялся Датер. Прошёл мимо оживлённо беседующей пары и остановился.
   - Мелита? Ты чего тут делаешь?
   - Я к Ти...
   - Понятно. Гуляй здесь. Если сунешься к Тиутин, пока я в квартире... накажу. Свободна.
   Адъютант продолжил свой путь, а парочка обменялась взглядами.
   - Мел, у него большая папка. Мышь сегодня точно побежит на Флексу, гадом буду. Зачем тебе портить день?
   - Нет-нет. Я буду ждать, у меня очень важный разговор.
   - Тебе не обязательно ждать тут. Я узнаю когда Датер свалит.
   На щеках девушки разгорался румянец. Гуляка смотрел на неё и терпение у него... в общем, через пару минут он уговорил знакомую. Ещё через несколько минут, уже за дверью, он её прижал к стене... и она сорвалась с нарезки. Такого бурного секса у обитателя второго этажа не было никогда.
  
   -... вот такая ерунда. Она наклеила марку с "розовой пеной" и отправилась трахаться с подружкой. А Тиутин накануне передали целую корзину плодов курам.
   - Объясняй подробнее, я в местных нюансах плаваю.
   Скар потёр щёку.
   - "Розовая пена", это специфический препарат...
   - Наркотик. Это я знаю. Так его назвали потому, что постоянно употребляющие его по утрам кашляют и выплёвывают эту... самую пену. Девка - донор, в смысле, её партнёр тоже получает дозу, но как во всех случаях с "пылью", меньше и без побочных эффектов. Так? Если она "клеит", почему её не отсекла охрана?
   - За ней такого никогда не замечали. Это первое, второе - у неё нет денег на такие развлечения.
   - Ладно. И почему ты мне говоришь, что это - покушение?
   - Плоды курам. Резкая негативная реакция на наркотик. Именно на "пену".
   - Насколько негативная?
   - Сосед сдох на месте. Кровь закипела. Он... закончил свои дела с девкой и отправился закусить. Кисленьким. Укусил два раза.
   - А что она говорит, или - тоже курам кушала?
   - Неа. У неё... в общем, слишком большая доза для первого раза. У всех офицеров сопровождения Коди сигналка стоит. Коли этот умер, прибежала тревожная группа. Голая девка на диване уже выкашляла половину... в общем - не откачали. Дьен, я не могу работать с такими угрозами, у меня нет ни информации, ни людей в Коди.
   Дьен молча кивнул. Понятно, почему в его прогнозе этого не оказалось. Всё происходило за пределами квартиры Тиутин. Но это значит, что за её пределами опасность есть. И сидеть в четырёх стенах Мышь долго не будет. Она уже сейчас воет в голос. Ей нельзя сидеть на одном месте, не та должность.
   - Кто-то догадался взять вещи этой... Мелиты?
   - Конечно. Ты оставил подробные инструкции. Браслет у нас, она его носила постоянно.
   Дьен слегка расслабился.
   - Когда всё произошло?
   - Да вчера и произошло.
   - Возьми одну пару. Идём в Коди. Стоп! Браслет где?
  
   *
  
   Следующие сутки были очень напряжёнными. Удалось определить с кем и где встречалась Мелита, но её поставщиком оказался очень молодой парень, который явно не служил в Коди. Ему на вид было не больше шестнадцати. Встреча перед визитом девушки в дом оказалась короткой, ничего лишнего никто не говорил. Парень обещал сделать подарок и сделал его. Марка с задержкой на пятнадцать минут. Этого времени Мелите должно было хватить, чтобы пройти два дома от ресторана до квартиры Тиутин и... дальше по сценарию.
   Малолетка. Пожалуй, самая большая проблема. С такими никто из серьёзных игроков работать не станет. Импульсивный и эмоциональный, непредсказуемый. И никому в Коди не известный. Установить личность не удалось.
   К исходу суток Дьен накопал ещё одну точку, где данный человек присутствовал. Через восемь часов нашел ещё одно появление знакомого до отвращения лица. И... ничего стоящего.
   Работал он в квартире Мыши... в смысле - в своей бывшей квартире. Распечатки с изображениями искомого парня развесил перед глазами, чтобы не копаться в архиве.
   К девяти часам следующего дня зацепки закончились. И... проснулась Мышь.
   - Утро, милый. - Тёплые руки обняли шею Дьена.
   - Угу. Ти, перестань меня соблазнять.
   - А я что... - К рукам добавилось бедро и стало неудобно сидеть. - А что это ты на Авела смотришь? Тебе нравятся мальчики?
   Дьен вздрогнул и аккуратно освободился.
   - Авела?
   - Ну да, это ведь он на картинках? Интересуешься родственниками, или... Только тебе с ним не светит, сразу говорю. Он, насколько мне известно, по девочкам. Да и папашу его ты прибил, а мальчики, они такие непосредственные...
   - ... На самом видном месте. - Дьен схватился за голову. - Но... почему ты?
   - Что - я? Только перестань ругаться.
   - Ничего. Поставь на место мою вазу. Прямо сейчас. Она обязана стоять напротив входной двери. Это важно.
   Мышь посмотрел вслед убегающему Дьену и со вздохом стукнула костяшкой указательного пальца в висок.
   - Двинутый. Кому нужна твоя ваза? Как по мне, ей и в кладовке неплохо. Стоится.
  
   *
  
   От прежней доброжелательности тётушки Мерль не осталось и следа.
   - Если ты думаешь, что я буду вытирать твои сопли...
   Но гость явно с трудом сдерживался.
   - Молчи. Сейчас тебе надо молиться за своего родственника. Которого я не прибил только из уважения к тебе лично. Вот.
   На стол перед Мерль легли несколько листов бумаги. Тётушка надулась... и хрипло выдохнула.
   - Что он сделал?
   - Три нападения на Тиутин. На этих картинках он с людьми, участвовавшими в нападениях. В последнем случае именно он клеил девке "марку", собственными руками. Почитай, там всё написано. Закрой его в ящик и... я не могу терпеть всё, тётушка. Он меня достал. Ещё один раз и я снесу его тупую башку.
   Тётушка медленно спрятала ладони в длинные рукава нарядного халата.
   - А не надорвёшься, со мной воевать?
   - О-о... да кто с тобой воевать собирается-то? Я ведь просто и ясно говорю, прибью нахрен. Полезешь, и тебя... тоже. Ти МОЙ человек, я не могу иначе!
   Тётушка побледнела и сжала губы.
   - Разбирайся. Сообщишь, что надумала. И, ради всего святого, не тяни...те, Мерль. Пока он ещё что-то в таком же духе не выкинул.
  
   Возвращаться от родственников пришлось пешком. То есть, пешком топать к ближайшей транспортной площадке. Коди, пусть он и похож на большую деревню, но имел собственные правила. Пространственные переходы в черте города запрещены. Будь у Дьена уважительная причина, он бы с удовольствием наплевал на ограничения, как делал не раз. Но... такой причины не было.
   Адепт устал, замёрз и очень хотел спать. Сойдёт как причина? К сожалению, нет. Ставить щиты было лень, на собственную транспортную площадку родственники его не пустили... вот и топал пять длинных кварталов пешком. Проветривался.
   Итак, тётушка пообещала принять решение до вечера. Это часов пять. Что может случиться за это время? Очень хотелось верить, что ничего не произойдёт.
   - Скар.
   Если убрать в сторону всякую шелуху, вроде удобства общения и качество звука, артефактная связь Королевства была вполне сносной.
   "У нас порядок. Ничего нового".
   - Принял. - Дьен посмотрел на мокрую от дождя дорожку.
   Так и есть, ничего нового. Всё осталось на своих местах. Защита своих людей в Королевстве и планы в Империи. Ему, как и этому разноцветному тротуару нет дела до мелких побед или временных трудностей. Местные жители так и говорят: "Все пятна остались на своих местах".
  
   Тротуары в городах Третьего Лепестка традиционно выкладывались из разноцветного камня. В каждом городе дороги имели собственный, оригинальный рисунок, причём от человека тут ничего не зависело.
   Почему камень был разноцветным? Вот такая шутка природы. Самое интересное, что камень дробили и в больших ящиках ставили недалеко от места, где планировалось мостить новую дорогу. При дроблении разноцветные булыганы перемешивались и в ящики высыпали радужный щебень.
   Отстаивались такие ящики долго, не меньше года. За это время щебень выравнивался в цвете. Сгруженные в ящик разноцветные камни меняли окраску и, если разрезать ящик вдоль, цвета в нём собирались крупными пятнами.
   Насыпали щебень прямо из ящика, старательно избегая "перецвета", то есть - мелких разноцветных включений. Затем адепты проводили уплотнение слоя и камень существенно замедлял свои игры. Теперь он менял цвет в сотни раз медленнее, но по-прежнему менял.
   Поскольку всё происходило незаметно для глаз человека, появилась вот такая странная поговорка.
  
   Дежурный адепт на транспортной площадке ухватил Дьена за рукав.
   - Не торопись, барон. Куда идёшь?
   Никакого желания спорить не имелось. В Коди неспокойно, вполне могли выдать инструкции для дежурного. Такое уже было не раз.
   - Пятый круг. - Основной параметр для технического персонала - допустимая нагрузка на конструкции площадки. Таких смотрителей обычно никто всерьёз не воспринимал. Не с чего их воспринимать серьёзно.
   - Направление?
   - А.. Араста Плодородная. - Дьен с трудом удержался, чтобы механически не сказать правду. Потёр лицо и с удивлением осмотрел всё ещё лежащую на рукаве ладонь дежурного.
   - Араста в седьмом кругу, а не в пятом, барон. Куда идёшь?
   - Задрал. Пошли, сам посмотришь.
   Сильный толчок отправил зануду в переход. Дежурный даже пискнуть не успел.
   - Сутки погуляешь, познакомишься с местностью... может отпадёт желание тупые вопросы задавать?
   На плато... вот уж не известно с каким названием, дул сильный ветер. Точка входила в один из разовых аварийных наборов. Одна из пяти в наборе, используемом в случайном порядке.
   - Вот сюда я иду, офицер. Я без понятия как это место называется и где расположено. По ощущениям это именно пятый круг. Бывай...
   Быстрая серия из четырёх прыжков с выходом на контрольную точку, за которой следят люди Скара. И, уже с неё - домой. Проснувшаяся паранойя стучала в виски. С какого перепугу адепт на площадке проявил такую настойчивость?
   - Скар?
   "Нормально. Ребята доложили... твою мать. Есть выход ищейки. Жди".
   Короткий переполох в крыле Скара и половина бойцов ушла ловить адепта, устроившего слежку. Дьен сел на стул и осмотрелся. Надо бы лечь спать, но пока рано. Ему тоже интересно, кто это его пасёт?
   - А говорите - нормально. Что же тут нормального?
  
   Бойцы вернулись быстро, за Дьеном следили люди из двойки, то есть второй ветви, занимавшейся в числе прочего, внутренними разборками Коди. Разобрались моментально и конфликта не произошло. Искали чужака, Дьен им не нужен. Сюда пришли потому, что сработал сигнал тревоги у того самого адепта с транспортной площадки.
   Но помимо этой новости, вернувшиеся принесли и другую. Пока Дьен находился у тётушки, прямо в Коди убит чиновник среднего уровня. И это - один из людей Тиутин.
  
   "Дьен. У нас гости".
   Адепт помотал головой и посмотрел на работающий ярлык артефактной связи. Ага, это охрана Мыши. Очень неудобно. Он спросонья чуть не ляпнул на общеимперском своё традиционное "слушаю". Надо бы как-то отделить типы связи, чтобы сразу видеть кто и откуда. И слышать.
   - Что за гости?
   "Датер. Сказал, что без тебя его вопрос не обойдётся".
   - Ну, если Датер так сказал... скоро буду.
  
   Адъютант посмотрел на красные глаза Дьена и молча достал из кармана уже знакомые бодрящие листики.
   - Ситуация у нас не самая приятная, барон.
   Упомянутый барон в это время приходил в себя. Он всё ещё надеялся проскочить ситуацию без стимуляторов нанокомплекса и листик показался выходом.
   - Ну да, не самая. У нас? А что беспокоит генерала? В Коди ведь не он отвечает за охрану, насколько я понимаю?
   - В Коди сейчас Одна Из Трёх.
   - Это как-то меняет уровни ответственности?
   Датер фыркнул.
   - Наличие за левым плечом двинутой блондинки меняет всё, барон. (По мифологии Королевства Смерть - женского рода, с белыми волосами и... очень ей нравится торчать за левым плечом. Клиента.) Когда она там появляется, самая простая ситуация становится сложной.
   Дьен осмыслил сказанное и встрепенулся.
   - А что Тирисса забыла в Коди?
   - Ей кто-то "телегу" накатал. - Датер внимательно наблюдал за адептом.
   Тот молча пожал плечами и повернулся к находившейся на площадке охране.
   - Где?
   Старший пары молча указал пальцем за спину.
   - Пусть там и сидит. Если будет скандалить, скажи, что вариантов нет. Узнаю, что вышла, запру в замке.
   Старший страдальчески скривился.
   - Бесполезно запирать. Мозг выест, это же Мышь. - Датер следил за лицом Дьена.
   Тот, похоже, приходил в себя.
   - Мозг? Мне? Вот это - действительно бесполезно.
   Датер хмыкнул и прошелся по коридору.
   - Судя по текущим ощущениям, его там просто нет. - Дьен покачал головой... затем широко раскрыл глаза и кашлянул.
   - Во-от. Теперь можем поговорить. - Датер оживился и подошел ближе. - Появился? Мозг?
   - Это что за дрянь ты мне впарил?
   - Возвращатель мозга. Работает? - Датер довольно улыбался. - Собственный рецепт. А я пришел за нормальным человеком. С активным мозгом. Ну, готов встретиться с блондинкой?
   - Ну у тебя и шуточки, Датер.
   - У меня? Ты бы транспортника отпустил? Торчит как придурок на голом каменном столе. Переживает человек.
   Голова адепта уже вернулась к рабочему состоянию.
   - А, этот. Сутки уже прошли? Нет. Ничего не получится. Отрицательная реакция Ткани... неважно. Это не я его не отпускаю. Его Ткань Лепестка держит. Меньше суток у меня пока не получается.
   Дьен виновато потёр переносицу.
   - Подробнее.
   - Терминология разработчика не адаптируется на холту. -Адепт радостно улыбнулся. - Термины, единицы измерения... Короче - хрен ты что поймёшь.
   Датер поморщился.
   - Умник. Пойдём к генералу. Э... молчи. Я всё знаю про твой текущий статус. Ты тут? Значит - пойдёшь.
  
   В кабинете Этерлина посетителей встречала странная картина. Генерал прохаживался вдоль стола с задвинутыми под него стульями. Между ним и стеной оставалась свободная полоса пространства, по которой металась злая герцогиня Тирисса.
   - Ты зря пришла сюда, Тири. Есть отличный зал для совещаний. Он большой, с прекрасным освещением, там работает квалифицированный персонал...
   - Мне нравится тут. За мебель свою дрожишь?
   - А тебе смешно? Давай ещё посмеёмся над твоей коллекцией костяшек. Много новых предметов? Сама-то хоть одного Демона прибила?
   - Не твоё дело, старик.
   - Вот и стулья мои - не твоя забота. Расскажи мне, лучше, какого хрена ты вообще в Коди припёрлась?
   Тирисса остановилась и развернулась к генералу лицом.
   - Узнаешь. Ты - точно узнаешь.
   Именно в это время приоткрылась дверь в приёмную. На этот раз Датер не зашел в кабинет. Просто приоткрыл дверь.
   - Ага, помнит твой бобик...
   - Прекрати. - Этерлин сделал шаг к двери. - Ты привёл? Пусть заходит. Кстати, я обещал адепту, что эту мебель продам ему. То есть, она уже его... только стоит тут пока я привезу замену.
   Дьен к это время прошел через дверь и добрался до края стола. Он внимательно осмотрел марширующую Тириссу, изобразил поклон и цокнул языком.
   - Генерал, вы поступаете нехорошо. Не надо упоминать лишний раз о мебели. Коль она уже МОЯ.
   Этерлин фыркнул.
   - Мой кабинет. Как хочу так и поступаю.
   - Во-от. Я вам, случайно, не мешаю? - Тирисса остановилась и качнулась на носках. - Так может я пойду? А вы тут про мебель поговорите...
   - Запись давай?
   Генерал выдохнул и встал между герцогиней и столом.
   - Так это твой эксперт, Эйт? А его, случаем, не Дьен зовут?
   Адепт качнул головой.
   - Барон Дьенгердал. Короткое имя используется с разрешения аристократа. Я такого разрешения не давал.
   Герцогиня вдохнула и... улыбнулась.
   - Значит, у меня к тебе, барон и кроме записи есть дело. Что за разборки ты устроил с семьёй графа Руана? Мало тебе отца, ты ещё и мальчишку решил угробить?
   - Какого мальчишку? - Дьен был абсолютно уверен, что тётушка Мерль о его претензиях герцогине не сообщила. С чего бы вдруг? Претензии совершенно законные, от такого расширения круга вовлечённых в разборки, ситуация не улучшится. Да и тётушка совсем не тот человек, который выносит собственные проблемы на люди. - Почему угробить?
   Тирисса помрачнела.
   - Ты перед кем тут клоуна изображаешь?
   - Вы не на того шипеть изволите, госпожа. Если есть претензии - выкладывайте, если нет... я вас консультировать не обязан. И мне общение с вами не интересно. Убийца мебели.
   Дьен, собственно, пошутил, но шутка явно не удалась. Этерлин напрягся и застыл на месте, Тирисса рывком распрямила согнутые руки и слегка растопырила пальцы.
   - Твою жеж... Это действительно Когти Смерти? - Дьен оживился и сделал пару шагов к Тириссе. И разочарованно выдохнул. - А-а... понты. Всего три слоя Ткани перекрывают. И спектр... мог бы быть выше. Это всё, или ты парадный вариант мне решила показать? Отойдите, генерал. Я присмотрю за мебелью.
   - Ти, он красный. - Этерлин медленно пятился к двери.
   - Да хоть фиолетовый... - Голос Тириссы упал до шипения.
   - Есть предложение...
   Тириссу, похоже, никакие предложения сейчас не интересовали. Этот красный покушался на её репутацию.
   Короткий шаг навстречу получился синхронным, вот только Дьен "скользнул" и оказался слишком близко, перехватил руки герцогини за запястья... и замер.
   - Э... не надо дёргаться. Перчатки у меня шуток не понимают. Останетесь без рук. Я в два раза тяжелее и у меня хорошая система волновых усилителей.
   Этерлин тем временем, поспешно маршировал к двери, не желая становиться свидетелем поражения Тириссы.
   - Ти, не ругайся, я сейчас улажу кое-какие вопросы и вернусь. Быстро вернусь.
   Тирисса окаменела. Руки красного, в переливающихся ртутным блеском перчатках прошли сквозь щиты и их прикосновение было болезненным.
   - Я не желаю ссориться, герцогиня. И не собираюсь лизать ваши туфли. Думайте быстрее, перчатки рвут энергетику.
   - Нервничаешь?
   - Ещё нет. Мы не знакомы, а твоё здоровье... это твоё личное дело. Да и стулья жалко. Вот эти. Мебель-то причём, Тирисса?
   - Ладно. Отпускай. Будем говорить. Эйт! Возвращайся!
   Перчатки разжались и женщина отошла к стене, растирая запястья.
   - Барон... не надо про мебель. Мне неприятно.
   - Принято. Так почему - мальчик? Что именно вам в этой ситуации не понятно? Три личных встречи с участниками покушений. Четвёртая - он собственноручно "зарядил куклу" на убийство. К тому, что есть у Мерль, я могу добавить ещё.
   - Встречи происходили в месте, где всегда полно наёмников. Мальчик там встречался с полусотней разных людей. Не убедительно. Марку он отдал, как и обещал. Если шлюха не умеет пользоваться "подарком", это её проблемы.
   Дьен мотнул головой.
   - Он наклеил марку собственноручно. И сам же снял сразу обе половины защитного слоя...
  
   "Розовая пена", обыденное название сильного наркотика. В случае с "Подарком" марку с нанесённым слоем вещества, делят на две половины. Это прямо связано с физиологией действия препарата. Первая волна - принявший становится гиперактивным и именно от собственной активности получает удовольствие. Вторая половина переклеивается через определённый промежуток времени и после этого донор становится послушным исполнителем чужих желаний. В Королевстве есть масса вариантов использования "Подарка", но все они связаны с делением наклейки на порции. Целая марка сразу - смерть.
  
   -... Это в любом случае убивает "донора". И он об этом прекрасно знал. У его дяди был такой случай с неопытным "донором". Три месяца назад. Дальше? Есть другие материалы и другие случаи. Сейчас обработана только половина... возможных источников. Мне не нужен его труп. Мерль его уберёт подальше, а я избавлюсь от неприятностей.
   - Ты говоришь - Мерль? У вас такие хорошие отношения?
   Дьен хмыкнул.
   - Если вы настаиваете, я разберу его деятельность полностью и максимально подробно. Вот только... после этого он точно станет трупом.
   Тирисса качнула подбородком.
   - Понятно. Мерль со мной не общается. Но пару вопросов я задам. - И резкий переход. - Причина вашего враждебного отношения к куратору КС?
   Переход к другой теме навёл Дьена на некоторые мысли, но делиться ими смысла не было.
   - Ей требуются мои обязательства. А мне - нет. Она давит, я сопротивляюсь. Как могу. Пожалуй... всё.
   Тем временем нейросеть Дьена обрабатывала списки встреч Мыши за последний месяц. И выдала требуемый результат. Ноль. Минелей за всё время кризиса ни разу не общалась с Тиутин. До настоящего времени включительно.
   Новый поиск по обработанному материалу тоже дал результат. Неожиданный. Дьен выдвинул один из стульев и присел. Правда, сразу же поднялся. Без приглашения Тириссы "пустому" барону сидеть не положено.
   - Извините, задумался.
   - Да ладно, ты же имперец? И что такого ты нашёл в своей нейросети?
   Дьен молча улыбнулся. Хватит с него и одной вспышки начальственного гнева.
   - Вы хотели мне что-то показать?
  
   Этерлин пил чай в пустом кабинете через стену от приёмной. Датер караулил дверь в коридор. Со стороны коридора, как ни странно. Оба отвратительно изображали спокойствие. Играли они настолько плохо, что... посетители разбежались по углам здания. Через десяток минут с Датером связались некоторые из плановых посетителей и попросили перенести встречу. Остальные... с оставшимися Датер связался сам.
   Тирисса ушла из кабинета переходом через сорок минут.
  
   - Всё в порядке? - Датер заглянул в кабинет первым.
   - Здесь - да. А вообще - нет. Подожди...
   Адъютант замер возле двери и... пройдя в кабинет, закрыл за собой дверь.
   На центральном столе обнаружился проектор и подставка для кристаллов с записями. Небольшой столик, на котором всё это стояло раньше, украсился керамической бутылкой и парой бокалов. Рядом со столиком стояли стулья для сопровождающих. Самые обычные, таких вдоль стены у входа целый ряд.
   Датер подошел и понюхал бутылку. Хмыкнул.
   - Откуда ты знаешь, что Тирисса любит сухое красное?
   - Без понятия, что она любит. Просто взял и спросил.
   Датер осмотрел кабинет. Точно. Всё на месте.
   - Что сам-то хотел?
   - Почему Минелей не общается с Мышью?
   - Она теперь и с тобой не станет общаться. Только по необходимости... но такой необходимости не появится. Поспорим?
   Адепт пожал плечами и плюхнулся на один из простых стульев.
   - Что по записям Тириссы, барон?
   - Закрыто. Но поверь, для вашей ветви ничего опасного.
   - Бьют по двойке? Вот же, сука. Отжимает контроль над офицерами Коди в свою сторону...
   Дьен невозмутимо крутил в пальцах кристалл. Затем выдохнул и поднялся.
   - Пользуйтесь только своим оборудованием, Датер. - Кристалл с записью взлетел в воздух, вернулся в ладонь и из неё - в подставку. - Чужие кристаллы хранить только в экранированной коробке. Обязательно проверять помещение. Инструкции Прайну я напишу. Как оказалось, в Коди очень "глазастый" народ.
  
   Записи Тириссы действительно, к генералу Этерлину не имели отношения. Честно говоря, содержание показанных Дьену лент, имело смысл только для Тириссы. Встречи и разговоры разных офицеров. Дьен не знал этих людей, не понимал смысл бесед. Какие-то мелкие интересы, деньги, грузы, клиенты. Ничего интересного для себя он в записях не нашел.
   Что в этих записях интересовало герцогиню? Достоверность, отсутствие подделки. И да, часть записей была сделана с помощью оборудования Империи и после перенесена на стандартные кристаллы. Ещё часть писали с помощью жучков из Баронств. Всё это показывали специфические маркеры сохранности записей, полоса снимаемого изображения... исключительно техническая информация, легко определяемая нейросетью. Естественно, с имеющимися у специалиста Патруля базами данных.
   Вторая половина впечатлений оказалась неприятной. Минелей явно выпасала наследника Руана. Болтала она с ним часто, в разных местах. Сомнений в том, что онемевшая Куратор пожаловалась Тириссе, почти не осталось. Как и в том, что Минелей наверняка знала о желаниях молодого парня. Возможно, сама их подогревала. Почему? Вот с этим требовалось разобраться. Или... не требовалось. Вот тут пока никакой определённости не было. Мало информации.
  
   - Почему именно - "подарок"? - Дьен успел помыться и сидел в мягком кресле. - Редкая и специфическая дурь. Опасная и...
   - Мелина очень хотела показать, что готова на всё ради меня. - Мышь вошла в комнату неслышно. - Дурочка, она же никогда этим не пользовалась, зачем?
   - Без понятия. Но думаю, что... пользовалась. А ты, ты...
   - Конечно. Пару лет назад. С Талми и... хорошим знакомым. Он погиб. Он сопровождал нас, когда группа попала на Имму.
   Дьен потёр виски.
   - Ладно. Что было, то прошло. Почему ты ссоришься с КС?
   - Я... ты что говоришь? Какая к демонам, ссора? Они просто убивают мою ветвь, одного за другим. На том самом приёме отец должен был уладить вопрос о старшинстве в ветви. Потому с ним были дядя и брат. После Большого Приёма во дворце сутки проходят разные встречи. Там безопасно для всех.
   Дьен скривился. Безопасно?
   - Я понял, Ти. Это тоже в прошлом. Из-за чего спор сейчас?
   - Я не должна была стать главой ветви.
   - А кто - ДОЛЖЕН был им стать? И чем это нравится КС?
   Мышь села на кровать и зажала коленями сложенные вместе ладошки.
   - Граф Мейти. Но он же... никакой, я не понимаю, почему именно он так важен? Разве что, должно произойти что-то, в чём ветвь не сможет принимать активное участие из-за нерешительности Главы. Но... это может быть что угодно.
   Дьен допил чай и поднялся.
   - Я до утра остаюсь здесь. Так что... рассказывай о своём Мейти прямо сейчас.
   - Э... странная логика.
   - Ничего странного, потом у тебя не будет ни времени, ни желания говорить о делах.
   Лицо Тиутин густо покраснело.
  
   Утром Тиутин убежала в Управление, забрав с собой всю охрану и Дьен позволил себе поваляться на кровати. Из необходимого остался только разговор с тётушкой Мерль. Вчера вечером он был занят у генерала, а утром Мерль должна была связаться сама.
   Активная фаза событий прошла и сейчас делать было нечего. То есть, накопилась масса слепков, которые требовалось обработать и просмотреть. К сожалению, явных следов, указывающих на причину покушений, не обнаружилось. Как вечером сказала Мышь, причин масса и которая из них главная, совершенно не понятно.
   Что происходило сейчас? Обычное шевеление муравейника Коди. Одно Зерно висело у Тиутин, одно у Куратора, одно... следило за наследником Руана. Запись включалась на ключевые фразы или людей. Личная структура Дьена выросла достаточно, чтобы решать логические задачи. Судя по тому, что на его нейросеть никакой трансляции не велось, ничего особенного или важного пока не замечено. Вполне вероятно, что до визита к Мерль ничего не произойдёт. А может и вообще, ни сегодня, ни завтра... и он копает пустую грядку. Совсем как у местных земледельцев. Все плоды спятались на глубину в два метра после появления в окрестностях хищного растения... вот дурак?
   Итак. А если всё затихло потому, что в Коди хищник? В Коди Одна из Трёх. Этерлин стоит на ушах, Двойка... то есть местная полиция, стоит на ушах. Ну и кто же станет шевелиться в таких условиях? Хотя... телодвижения местного начальства всем понятны и предсказуемы.
   Дьен глубоко вдохнул и сел на кровати. Вот. Он сам сидит в Коди. До встречи с Мерль. Ну и... кто может знать о том, что он снова исчезнет по своим делам? А обязаны знать. С гарантией.
   Через несколько минут Дьен спускался вниз по лестнице, шлёпая тапочками по каменным ступенькам. В его руке болтался мешок с имперскими игрушками. Знакомый сосед с массой малолетних родственников по-прежнему вызывал симпатию и Дьен притащил всякую детскую чепуху специально для него.
  
   Обязательный поход по соседям завершился через два часа. Теперь о предстоящей длительной отлучке Дьена узнают все кому интересно.
   Почти сразу после возвращения, связалась Мерль и скрипя зубами сообщила, что информация протекла где-то у неё. Решение вопроса по наследнику Руана отложено на три дня прямым распоряжением Тириссы. "Закончу с делами, поговорим". Вот так заявила Одна из Трёх.
   - Спасибо, тётушка. Спорить с Тириссой вредно, так что решайте и... свяжешься со мной по второму маркеру. Я буду далеко.
  
   К сожалению, все телодвижения Дьена не принесли результатов. Да, пауза в действиях противника продолжалась и - нет, никакого представления, с чем именно это связано, Дьен не имел. К сожалению, при отсутствии мощного аналитического центра и достаточного количества источников информации, ответов на вопрос "в чём дело", найти не удавалось.
   Дьен просидел три дня в месте, изобилующем охотниками за драконами, дождался разговора с Мерль. Младшего Руана отправили куда-то на рога к демонам без шансов вернуться в ближайшее десятилетие. Тирисса оказалась на удивление покладистой.
   Утром четвёртого дня Дьен мрачно посмотрел на ставшую привычной печать Демона и... отправился в Сото, где его подчинённые закончили сборку эсминца.
   - Печать Покоя, говоришь? Ну какой тут покой? Хаос в чистом виде.
  
   *
  
   - Ну и что тебе сказал Ирвин?
   Куратор КС возмущённо вскинула к потолкку руки, затем схватила карандаш и принялась строчить на листе бумаги.
   Гость в кресло не опускался. Он даже тёплое пальто не снял. В столице Королевства стояла зима и одевались столичные жители соответственно.
   - ...
   Лист поднялся со стола и оказался в руках столичного жителя.
   - Я уже понял, что твоя болезнь помешала всем планам... ЧТО? Он требует слишком много за избавление от... Такие вопросы даже я за пару дней не решу. Готовься на следующий цикл заседаний Совета. Я пришлю тебе список вопросов, которые будут спущены в Коди... и ради всего, успокой эту мелкую дрянь, ладно?
   Минелей потянулась за листом... но гость уже уходил из комнаты. И опасную бумагу он уносил с собой. И - нет, ни одного ключевого слова не прозвучало. Минелей просто не могла говорить.
  
   *
  
   У герцогини Минелей были все причины гордиться. Условия, выставленные Ирвином за удаление "заглушки", как Наместник окрестил вредную конструкцию, Королевская Семья выполнила очень быстро. Куратор в Коди представлял для КС ценность.
   - Слушайте меня внимательно, Минелей. - Ирвин усадил пациентку в прочное кресло и наматывал круги вокруг, рассматривая объект воздействия. - То, что вам подсадили, выполняет только одну функцию: подавление голосовых связок. В оригинале, который мне хорошо известен, это место занимает другая функция, но это вас не должно волновать. Я сниму установленный экземпляр и поставлю защиту от подобного воздействия. Защита проработает около года, но об этом знаем только вы и я.
   Минелей сделала хватательное движение левой рукой, указывая на лежащий на столе блокнот и карандаш.
   - Думаю... что не стоит. Времени у нас мало и ваше любопытство его нам не добавит. Проснётесь, поговорим.
   Минелей попыталась мотнуть головой... но не успела. Ирвин выдвинул подголовник и аккуратно зафиксировал голову спящей пациентки в откинутом положении.
   - Ты очень быстро учишься, красный... - Наместник насмешливо покачал головой. - Но ты ведь не знаешь, откуда появилась вообще такая идея? А я - знаю... Что за ерунда?
   Левая рука магистра всё ещё держала извлечённую из горла Минелей тонкую энергетическую сетку, а в воздухе рядом с её головой уже начала формироваться другая. Та же конструкция, только в своей начальной форме.
   К моменту, когда закончилось изъятие первой "заглушки", новая уже пустила корни.
   - Не представляю себе, как ты это делаешь. Но представляю... другое.
   Защиту пришлось ставить перед извлечением зловредного плетения. И соответственно её изменять. К такому порядку Ирвин пришел только после четвёртой попытки. Минелей побледнела и дышала со свистом, операция оказалась длительной и не такой безболезненной, как бы всем хотелось.
   - Вот так. Ну и что ты теперь будешь делать?
   Появившаяся из воздуха копия бессильно дёргалась, пытаясь пройти сквозь установленную магистром защиту. Когда её ресурс закончился, конструкция растаяла в воздухе и вновь уже не появилась.
   Ожил карандаш, оставленный на столе и начал строчить на раскрытом листе блокнота. Ирвин напрягся. Скорее всего Дьен приставил какую-то сущность, чтобы контролировать собственные конструкции. Это не общеизвестный трюк. Дорогой и не очень эффективный, поскольку наблюдатели обычно слабы и напрямую человеку не противостоят. Не могут.
   "Ты не имеешь права отменять наказание".
   - Ой, какая знакомая песня... - Ирвин улыбнулся. - Спой её своему хозяину, ладно? Это моё Королевство и я, как Наместник, имею право отменять любые наказания. А вот... что ТЫ здесь забыл? Слышишь?
   "Ты сделал выбор за другого человека"?
   - Нет. Я только выполнил его просьбу. Как и ты сейчас выполняешь просьбу красного.
   Карандаш повис в воздухе и аккуратно лёг рядом с блокнотом. Ирвин утвердительно кивнул.
   - Ты оказался слишком слаб, чтобы выполнить поставленную задачу. Так своему хозяину и скажи.
   За следующие полчаса Ирвин внимательно осмотрел Минелей и почистил подозрительные места в её энергетике, чтобы удалить возможные точки привязки наблюдателя. Работы с пациенткой оказалось заметно больше, чем изначально планировалось, но это уже мелочи. Он получил ценную информацию о своём противнике. Да и защиту, установленную Куратору её адептами, изучил очень внимательно и без помех. Пришла пора будить пациентку.
   - Посидите в кресле ещё некоторое время...
   Наместник свернул разложенный на столе набор артефактов и развернулся к Минелей, опершись на стол.
   - Ну и как ваше самочувствие?
   - Отлично. Я бы хотела наказать... - Герцогиня при звуках собственного голоса радостно улыбнулась. И умерла.
   Пока Ирвин понял что именно случилось, пока собрал требуемый набор конструкций и провел восстановление сердечной деятельности, время пациентки закончилось.
   Магистр Ирвин не был профессиональным врачом. Он не был личным врачом пациентки и пришлось обходить её защиту. Затем оказалось, что лечению препятствуют мелкие фрагменты непонятно где взявшейся чужой конструкции. И, пожалуй, главное: Ирвин никак не ожидал того, что сейчас произошло.
   - Это не наблюдатель. Младшие сущности не имеют права отбирать чужую жизнь...
   Ирвин мрачно смотрел на труп. Очень крупная неприятность на ровном месте. Так бывает.
  
   *
  
   О случившемся Дьен узнал через сутки, когда эсминец завершил свой первый прыжок, вызвав оторопь на орбитальном. Корабль без прыжкового модуля, без специального навигационного оборудования, без... много чего очень нужного, разогнался по нестандартному вектору и прыгнул, презирая все известные закономерности.
   С точки зрения адепта подобный прыжок требовал выполнения нескольких важных условий. Прочный силовой каркас корабля, точное представление о точке, куда будет совершён переход, достаточная скорость разгона и подача разового энергетического импульса необходимой мощности. Легче, чем тащить на себе груз в контейнере, поскольку компенсацию внутренних и внешних условий выполняют надёжные системы корабля и его защитные экраны.
   Сложности. Главным образом, они касались точного позиционирования. Корабль пришлось тащить через более глубокий слой Ткани, поскольку длина перехода изрядно превышала обычную для кораблей Империи. В этом случае все стандартные параметры, заложенные в ВМ имперских кораблей, оказались бесполезны. Потребуется время для пересчёта коэффициентов и привязочных данных, для определения объёма требуемой энергии. Первый прыжок получился дорогим и дело было, честно говоря, даже не в перерасходе ресурса. На выходе из прыжка эсминец сопровождал фонтан энергии. Так ярко обозначать собственное появление, Дьену совсем не понравилось.
   Корабль вышел из прыжка и прошёл сквозь незаселённую систему, оставив на одной из планет молодое Зерно. Для нового способа перемещения требовались собственные маяки в Сото, или... расширение поля зрения, чем сейчас Дьен и занимался. Вторая цель: накопление изначально "своих" резервных аномалий, которые при необходимости будут изменять конфигурацию и качества связок, создаваемых противником. О его намерениях Дьен всё ещё ничего не знал. Четвёрка из Раас растворилась без следа.
  
   Итак, выйдя из прыжка, эсминец проверил систему, отработал высадку на одной из пустых планет и ушёл в пояс астероидов на отстой. Три дня на устранение обнаруженных недоделок и семидневный отстой перед следующим прыжком.
   Информацию о произошедшем с Куратором КС Дьен обнаружил, когда стал просматривать накопившийся материал из Королевства.
   - Вот же, дура? Ей тяжело было потерпеть тридцать дней? - Первой реакцией адепта был смех. Но злорадство, да ещё по поводу человеческой смерти, не входило в число нормальных реакций и Дьен подробно разобрал случившееся. И встревожился.
   Именно этого и боялись Хранители, запрещая применять к новым волновым сетям прямое копирование. Произошло применение законов другого слоя.
   В объяснениях приставленного к Минелей Зерна понятно оказалось маловато, но основной принцип был выделен. Наказание снимает тот, кто его назначил. Если преступник сам организует "побег", получает следующее наказание. Из доступных.
   Неизвестно, откуда в новую сеть пришла эта часть правил демонов. Скорее всего, от самостоятельно развивавшихся зёрен... но это не важно. Слово "наказать" Дьен теперь не станет использовать в применении к человеку, без серьёзного повода. Но и это не решение. Так или иначе, но даже сейчас аномалии контролируют часть пространства и информация о произведенных действиях прошла по всему огрызку новой сети. Прецедент создан. Что с этим можно сделать? Уточнить и закрепить официально.
   - Удвоение срока немоты как компенсация самовольных действий, у Зерна не получилось из-за присутствия Ирвина. Более того, Минелей уже в первых своих словах обозначила намерение отомстить. Что сделано неправильно? Минелей не проинформирована о том, что это наказание, что оно имеет конкретную причину и конкретный срок. И что снятие его без разрешения повлечёт последствия. Подобного не должно повториться.
   Дьен кисло улыбался, сидя в свободном ангаре. Вот и первые сложности. Его "деточка" растёт и нет причин ожидать, что вопросов станет меньше или они будут проще. А он сам не может даже просто... по-человечески порадоваться тому, что неприятная персона выбыла из игры. Не правильно.
   Любой суд обязан иметь строгую последовательность действий. При вынесении наказания, последнее должно быть чётко сформулировано и подсудимый обязан понять, что это не случайность, не злая шутка и не болезнь. Иначе наказание вызовет страх и стандартную человеческую реакцию: "сам дурак".
  
   *
  
   Ирвин в это время уже и думать забыл о неудачном исцелении. У него хватало забот на Восьмом. Когда во время совещания со своими управляющими перед ним появился лист бумаги и карандаш, он вздрогнул и автоматически поднял защиту.
   "Болтовня Минелей стала причиной гибели нескольких вассалов Королевы. Печать молчания была наложена на тридцать дней. События происходили вне зоны вашей ответственности, отменить наказание не в вашей юрисдикции. Жаль, что это не удалось объяснить своевременно. Примите извинения за некорректные действия".
   Окружающие внимательно наблюдали за происходящим. Такой формой передачи сообщений в Королевстве никто не пользовался. Слишком картинно и... незачем. Артефакты связи устраивают всех.
   - Ладно. Я увидел.
   Наместник огляделся и... убрал бумажный лист со стола. От чужих глаз. Способ общения не оставлял сомнений относительно отправителя.
   - Значит, ты не "наблюдатель"?
   Карандаш встал перпендикулярно столу и издевательски закачался на остром грифеле, затем завалился в сторону, медленно растворяясь в воздухе.
   Ирвин подумал, что погорячился в случае с Минелей. И... нет, сам Наместник никогда не извинялся.
  
   *
  
   Через три недели "Этарна" вернулась на орбиту Ойлы. Вернулась и встала на стоянку. Капитан Коста, мрачная как ночь, бегала по командному центру и ругалась. За время её дежурства произошло несколько событий, изрядно подпортивших радость первого боевого выхода на СВОЁМ линкоре.
   - Ну что, Коста, нравится тебе свобода?
   Координатор Сото выглядел на удивление приветливо.
   - Отчёт о боевом дежурстве отправлен на Узловой. Есть претензии?
   Координатор пожал плечами.
   - Где адепт, Коста?
   - Не знаю. Он закончил ремонт эсминца и ушел. Сообщения не оставил.
   - Вот так взял и ушел? На корабле со снятым прыжковым двигателем?
   - Да. - Обсуждать происходящее капитану "Этарны" явно не хотелось.
   - То есть, линкор ему уже не требуется?
   - Мне он сообщения не оставил. Не знаю.
   - Мда... а вот мне он отправил сразу четыре рапорта. И все четыре мне очень не понравились...
   Перечисление прямых и косвенных потерь Узлового заняло некоторое время.
   Коста упорно молчала. Кто виноват? Конечно она. Собственно, ничего другого и не предвиделось изначально.
   - Господин Координатор, если всё так плохо, снимите корабль со специального задания и ставьте в общий график дежурств.
   - То есть, именно такого решения ты и хотела? Ну и дура, поскольку ничего у тебя не получилось. Корабль останется на орбите Ойлы. У меня нет равноценной замены, значит, ты работаешь по ранее поставленной задаче. Когда появится адепт, пусть со мной свяжется. Я должен знать что именно он собирается делать дальше, поскольку всё ещё обязан обеспечивать выполнение его задачи. Понятно?
  
   *
  
   Что делал Дьен? Скучал. Размеры эсминца не позволяли ему заниматься чем-то, кроме главного. Текущие же действия адепта не требовали особого напряжения. Переход в плановую точку, разведка местности, следующий переход. И так до завершения длинного списка прыжковых координат.
   Никаких аварийных событий. Тишина на Имме, тишина в Коди, совершенно никакого движения в замке. У всех всё есть, никому ничего срочно не требуется.
   Деньги на восстановление замка он выдал сразу, остатки графства в конце-концов нашли своего владельца и были проданы за вполне приличную сумму, что на некоторое время сняло денежный вопрос в Королевстве.
   Поскольку на Имме всё было спокойно, то и в Сото проблем не намечалось. Всё работало, кормило строящиеся проекты и приносило небольшую прибыль. К концу года Узловой выплатит очередную часть долга и тогда, возможно, последует небольшой рывок... но до этого счастливого события ещё требуется дожить.
   Вынужденный проход эсминца по внутренней части Сото добавил приличный объём полезной информации. Помимо необходимых ему лично данных, Дьен обнаружил четыре замаскированных пустотных объекта, похожих на военные базы.
   Странная ситуация. Обнаруженные хранилища были лакомым куском из-за своего содержимого. Если бы не поведение Координатора, Дьен бы с удовольствием поделился информацией с Узловым Сото. Такое решение ему нравилось куда больше, чем банальная продажа координат на аукционе. Но в результате, одна из менее ценных точек была продана именно на аукционе. Приобрёл её капитан Патруля, этот момент Дьен оговорил специально. Скорее всего, купил вскладчину с кем-то из своих товарищей, поскольку сумма получилась внушительная. Даже со скидкой на необходимость взлома защиты.
   Оценка стоимости производилась самим Дьеном при осмотре базы. Он не проходил сквозь защитный периметр. С защитой пусть разбирается покупатель. Зёрна проникли внутрь и передали ему изображение. Маркировку складированных контейнеров, ВМ эсминца прочитал без малейших затруднений. Боеприпасы, расходники для корабельных узлов, сменные блоки противоабордажной НО. Небольшой запас самого необходимого для боевой группы Патруля, включая противокорабельные торпеды, которые в Сото были в дефиците. Что и послужило поводом для продажи координат.
   Содержимое остальных резервных хранилищ понравилось Дьену заметно больше. К сожалению, на стоянках не обнаружилось кораблей выше среднего класса. Курьеры и эсминцы, лёгкие носители. Очевидно, после окончания войны, исправные боевые корабли поставили на хранение. Крупные и средние могли снять с хранения после образования Глаз Хаоса, когда Империя собирала силы для отражения опасности. Внутренняя часть Сото, явно не пограничный район. Держать тут неиспользуемые тяжелые корабли глупо.
   Что ещё понравилось Дьену в найденных хранилищах? Полностью исправные системы жизнеобеспечения, неповреждённые оборонительные контуры, незаметное расположение. Объёмные внутренние ангары идеально подходили для организации небольшого пустотного производства. Честно говоря, пустыми они бы устроили Дьена даже больше. Продавать военное имущество в Сото, занятие не самое прибыльное. А если учесть расходы на взлом защиты, разгрузку и транспортировку, то и вообще - сомнительное. Проще собирать узлы и оружие на свалках.
   Первый круг закончился через шесть месяцев. Ещё месяц Дьен собственными ногами ходил на осмотр интересных объектов, отрабатывая координацию с вновь созданной системой Зёрен. Для работы с обнаруженными бесхозными ресурсами требовался корабль. Лучше бы два... но вариантов не было. Восстанавливать ещё один линкор Дьену категорически не хотелось. Эсминец успешно выполнял всё, что требовалось по текущей задаче. Доставлял в нужную точку, обеспечивал прикрытие с орбиты, имел достаточные жилые помещения и вмещал всю технику необходимую для сопровождения наземной команды. Сейчас он даже передвигался сквозь пространство куда быстрее линкора. Дальность прыжка уже не ограничивалась техническими параметрами корабля. Практически, имела значение только точность расчёта для точки выхода.
   Комфорт? Да, жилось на эсминце далеко не так хорошо, как на линкоре. Строгие нормы на всё, включая обитаемое пространство. Такое не может быть приятным или комфортным. Даже заметно более короткий срок автономной работы корабля пока никому не мешал.
   Последние два месяца эсминец мотался по уже исследованным точкам, проверяя и корректируя новый способ передвижения. На коротких стоянках адепт, как обычно, проводил какие-то собственные эксперименты, ползал по астероидам... мало ли что интересного может быть в пустоте для адепта? Команду частые отлучки Дьена уже не волновали. Все привыкли.
  
   Через девять месяцев эсминец проскользнул в систему Ойлы и спрятался на её внешнем крае. Адепты вывели команду на месячный отдых. Первый этап составленного Дьеном плана благополучно завершился.
  
   Торск появился на Ойле моментально, как только ему сообщили о прибытии Дьена.
   - Дьен...
   Адепт молча поднял руки вверх. Торск виновато улыбнулся.
   - Да-да, я знаю о твоих трудностях с Узловым, но... мне-то что делать? Денег надо, Дьен. Быстро и много. Иначе вся наша затея развалится.
   Адепт вздохнул и покачал головой.
   - Быстро не получится. Продашь два курьера и лёгкий носитель? С хранения. Это самый быстрый вариант.
   - Хлопотно. Надо ломать ВМ и это не так просто.
   - Патруль не купит? Им ничего ломать не надо.
   - И будет выплачивать годами? Как... тебе?
   - Нет. Ставь на аукцион. Немного потеряешь по деньгам, но выплатят сразу. Стоп. Не так. Выставь блок боеприпасов для тридцатой пушки НО. Очень специфический товар.
   Торск вопросительно поднял бровь.
   - Ну что ты смотришь? Личная встреча с покупателем. Спросишь его, во сколько оценивается... так будет быстрее.
   - Думаешь, он найдёт покупателя?
   - Да. Насколько я понял, у Патруля есть собственный внутренний рынок. Редкие боеприпасы выкупаются моментально. Думаю, капитаны собрали собственный фонд... вот даже не скажу точно, что они там придумали. Семь секций торпед "Айсон" улетели моментально, а это дорогая покупка. На мелких кораблях они могут хорошо заработать.
   - А мы? - Торск хмыкнул. - С трёх кораблей очень приятная сумма получится.
   - Если деньги требуются быстро, то... или уже не требуются? - Дьен устало выдохнул. - Извини, у меня адаптация. Можешь как-то... без меня этот вопрос решить?
   - Без тебя? Корабли как покупателю доставлять? Буксировать холодные тушки?
   Адепт потер пальцами виски. Грузовику до ближайшей точки четыре длинных серии стандартных прыжков. Это явно больше месяца по времени.
   - Похоже... никак. Демонтирую ВМ и привезу сюда. Включим в общую сеть с моими и сломаем всё что надо. И раз уж такая пьянка, готовь пустотную сортировку. Там ведь не только корабли, в хранилищах?
   Торск улыбнулся.
   - Мои люди обшарили соседние системы. По твоим параметрам нашли семь мест. Три без удобных подходов снаружи. Одно место, это вообще жесть. Огромный грот на километровой глубине, человек проползает через трещины, а вот грузы...
   - Маркеры для прямого перехода твои люди поставили?
   Торск кивнул.
   - Вот и хорошо. Сбрось мне материал, посмотрю. Пару недель потерпишь? Я всё же схожу в отпуск. Осваивать то, что я накопал, потребуется сразу всё, чтобы на освободившееся место монтировать оборудование. И парой недель мы явно не обойдёмся. А потом... потом на отпуск времени просто не будет.
  
   *
  
   - Как там твоя Империя поживает? - Мышь за время, прошедшее после покушений, успокоилась и входила в роль Главы Ветви. - Ты похудел... и этот загар... неприличный.
   Дьен уткнулся лицом в подушку и хихикнул. В Королевстве к тёмной коже относились с насмешкой. На большинстве планет Третьего загорать под открытым небом было опасно для здоровья. Да и люди, родившиеся на Лепестках, загар принимали плохо. Загорелая кожа для аристократов виделась как признак маргинальности. Дёшево ты стоишь, если вынужден работать под открытым небом. Если у тебя такой загар, значит работаешь ты круглые сутки и не один год подряд.
   - Я семь дней провёл на планетарном курорте Ойлы. Тёплое море, ласковое солнышко, натуральная пища, возможность круглые сутки ходить в чём мать родила. Обалдеть.
   - Тю. Вот уж не знала, что тебе так нравится ходить голышом.
   - Девять месяцев в пустоте, милая. Там даже в отдельной каюте приходится носить специальную одежду и спать в ней же. Низкая влажность, слабая очистка воздуха. С открытых кистей влага испаряется быстро, запах пота держится в воздухе сутки. Экономичный режим, пониженная температура в жилом блоке, маленький корабль, ограниченный ресурс систем очистки воздуха... масса причин.
   Дьен перевернулся на спину и с удовольствием вдохнул самый обычный чистый воздух. К пониманию такого простого человеческого счастья приходишь не сразу. Дышать чистым воздухом, есть нормальную, натуральную пищу, мыться горячей водой столько, сколько хочется. И да, ходить по просторной квартире голышом, наслаждаясь теплом и уютом собственного жилища.
   - Есть же какие-то специальные плетения, Дьен? Неужели так сложно всё настроить?
   - Источник энергии один, Ти. А в пустоте мало чёрного. Объём помещений маленький, людей много... возможно, я слегка всё поправлю... как-нибудь. Это как форменные сапоги у молодого офицера Службы. Он ведь не сразу приходит к пониманию, что в них тяжело ходить день за днём? Меняет их на заказные, вне службы обязательно ходит в мягких тапочках... как наш сосед справа.
   Дьен молол всякую чепуху, чтобы не рассказывать о неприятных ощущениях. Кому они интересны? Тиутин вряд ли когда-нибудь появится в пустоте, в рабочем скафе и будет таскать набитые железом контейнеры из одной точки в другую. Таскать сутками, не отрываясь на отдых и наплевав на все известные нормы. Почему? Потому, что транспортировка обычными средствами займёт больше года, а ведь требуется добытый хлам продать и доставить вместо него оборудование. Сколько времени он выиграл? Год?
   Собственными руками Дьен перебросил грузы в соседнюю с Ойлой систему и забил освободившееся место требуемыми грузами с оборудованием. Сейчас для него это просто. Не зря ведь он таскал на себе чёртов эсминец?
   Результаты? В течение трёх-четырёх месяцев будут собраны два пустотных производства, не позднее чем через год, Дьен получит первые собственные стержни. Они не будут дешёвыми, первые. Крошка для них покупалась по рыночной цене, суммы, потраченные на покупку необходимого оборудования до сих пор вызывают обморок у личной жабы Дьена. Да за такие деньги он бы Имму всю превратил в цветущий сад... но - это топливные стержни. В Цин их не производит никто. Уже с первой партии отобьётся половина вложенных денег, появятся практические данные по процессу и зону роста Дьен увеличит вдвое. И крошку он найдёт... дешевле. Но это всё - там, в Сото.
   Мышь свернулась клубочком в мягком кресле и с улыбкой наблюдала за гостем.
   - Да ты сама вот, в чём сейчас ходишь? В мягком тёплом халате? А почему не в парадном платье? Да потому, что оно у тебя как конская сбруя. Жесткое и неудобное.
   - Угу. И снимать его долго, да?
   - Именно. Если снимать быстро, то слишком дорого обходится.
   - Кстати... - Улыбка Мыши стала безбрежной.
   - Я об этом и говорю. Не волнуйся, новое платье тебе я оплачу...
   - А что в замке? Ты туда не пойдёшь?
   - Уже был. - Дьен поморщился. - Я... не могу находиться рядом и ничего не делать. Когда я беру на руки одного из мелких, окружающие падают в обморок. "Осторожно, Дьен, ничего не трогай, Дьен, ты какой-то неуклюжий, Дьен"... Дурдом, короче. У вас что, мужьям детей на руки никогда не дают?
   Мышь рассмеялась.
   - Как понимаешь, личных впечатлений у меня нет. Но говорят, что лет до пяти стараются избегать постоянных контактов. Ты мотаешься по самым разным местам, Дьен и носишь в себе массу разных болезней. Они безвредны для тебя, но могут оказаться смертельными для ребёнка...
   - Глупость. Я всегда знаю, что именно у меня есть из... - Дьен выдохнул. - Да, возможно, ты права. Я знаю, какие болезни есть у меня, но я не знаю как к ним отнесётся организм ребёнка. Правильно. Ты... поругалась с Талми?
   - С чего это вдруг? - Мышь вздрогнула и раскрыла глаза.
   - Она тебя в гости не зовёт, на мои приглашения в замок ты не реагируешь. Вы ведь "парные", между вами всё давно решено? Или я чего-то не понимаю?
   - Я стала Главой после вашей женитьбы. Теперь я не могу войти в твою семью, это... не допускается правилами. Другая ветвь.
   Дьен замер на мгновение.
   - Возьми Талми к себе. Мне без разницы, а вам будет удобнее.
   - Пять миллионов кудо и соглашение с тётушкой Ингер.
   - Соглашение с этой сукой? - Дьен перевернулся на бок. - Отказать. Придумаем другой вариант.
   - Нет других вариантов, Дьен.
   - Есть. Я схожу и... поговорю. Сам. Не отпустит без условий, грохну к демонам. Она мне должна.
   Мышь насмешливо скривила носик.
   - И много... должна?
   - Неа. - Дьен улыбнулся. - Должна она пустяки, всего одну жизнь. Собственную.
   - Нет, ничего не выйдет. Условия это святое. А свою жизнь она обменяет на чью-то другую. Обычное дело.
   Дьен кашлянул и подумал, что караулит не того, кого следует. Но... они же родственники? Как можно убивать своих?
   - Когда ты с ней разговаривала?
   - Давно.
   - Вспомни точнее, пожалуйста, это важно.
   Мышь закуталась в свой пушистый халат и некоторое время молчала.
   - Дня... за два до случая с соседом. Ну, когда девушка с "подарком"...
   - Понял. - Дьен потёр нос. - А почему мне ничего не сказала?
   - Ты помнишь что тогда творилось? Ты прибегал усталый и падал в кровать не раздеваясь. Какие уж тут разговоры о семейных делах?
   Новость была не самой приятной. Сама по себе - ерундовая новость. Но если бы он узнал о условиях сразу, то отправился бы к старой ведьме разговаривать? Конечно. Надавил бы на неё и чем ведьма бы прикрылась? Вот что бы она смогла предложить? Помощь? Ну и какая помощь ему тогда требовалась больше всего? Имя заказчика покушений. А тогда он бы точно согласился на любые условия, чтобы спасти Тиутин от смерти. С гарантией спасти.
   - Зря ты так.
   - Что - зря? - Мышь настороженно замерла.
   - Зря тётушка Ингер играет жизнью людей.
   - Да? Это эмоции, Дьен. А на практике? У неё всё в полном порядке? Значит - не зря играет.
   А вот сам Дьен уже был уверен в том, что у старой ведьмы далеко не всё в порядке. С сегодняшнего дня - точно.
  
   *
  
   Ингер сидела возле камина и смотрела на огонь. Ей всегда нравилось думать в этом зале. Нравился сложенный из грубого камня большой камин, нравился характерный дымный аромат горящего дерева. Нравилось именно это старое кресло и толстый плед, укрывавший ноги.
   В этом зале она продумывала собственные действия. Именно здесь ей думалось легко и свободно, словно и не было корговой кучи лет за плечами, множества потерянных и приобретённых друзей и... врагов. Только знакомые до боли грубые стены и этот волшебный аромат горящего дерева.
   С коротким шорохом в зале появился посторонний. Так сюда приходил только один человек.
   - Ирвин? Ты обдумал моё предложение?
   - Пока нет. Но я вспомнил одну очень старую историю и мне захотелось её рассказать. Тебе.
   Ингер подняла бровь, изображая удивление. Ирвин не уделял внимания вещам, не относящимся к конкретному разговору. И редко рассказывал притчи или сказки из старых времён. Одно Ингер знала точно, просто так Наместник ни слова не произнесёт. Если уж он заговорил загадками, значит, что-то случилось и рассказать прямо он по собственным причинам не может. Умничка. Будто бы решил ей вот такой специфический подарок сделать. Она о-очень любит сложные загадки.
   - Вот смотрю я на это пламя, Ингер и вспоминаю один очень старый случай. Помнишь, был такой граф... Нуймир, если я правильно запомнил имя. У него был неприступный замок на Ахене, да и сам он был адептом не из последних. Так вот, я тогда ходил в учениках у магистра Мариты и вместе с ней осматривал развалины замка. Очень интересный случай был...
   Ингер смотрела на огонь камина и перебирала в памяти события. Нет, такого она не помнит. Надо будет посмотреть в хрониках.
   -... ты представляешь? Ни одной посторонней души в замке не было! - Ирвин поднялся с длинной лавочки для гостей и прошелся по залу. - И знаешь, что сказала Марита? Мне сказала, не людям графа. Она сказала, что граф, скорее всего, собирался убить принцесс. Но убил графа не человек, точно. Очень странно всё получилось, правда?
   - А-а... ты об этом случае? Так про него не только твоя любовница говорила и не только тебе.
   Ирвин скривился. Вот же ведьма старая?
   - Замечательная женщина была магистр, красивая и умная. Очень мало таких, Ингер. Разве что ты... но ты же не хочешь в медблок лечь? Что мешает? Ты не адепт, тебе не надо дрожать за свои каналы?
   Ингер устало качнула головой.
   - Человек обязан становиться старым. Я очень много поняла с того дня, как отказалась быть всегда молодой. Знаешь, у меня такое ощущение, что ещё чуть-чуть и я пойму главное.
   Гость насмешливо кивнул.
   - Глупо, Ингер. Конечно, ты поймёшь, но произойдёт это в момент твоей смерти. СтОит ли такое знание твоей жизни? Но я ведь не закончил историю?
   Хозяйка молча кивнула.
   - В то время Уно ещё не стал Королём. Это всё произошло за несколько лет до коронации. И за десяток лет до того, как Уно Первый представил подданным свой Королевский Знак и нового Хранителя Чёрной Сети.
   - Уно убили через год после появления Хранителя. Его жену - раньше...
   - Нет. Это не важно. Ты помнишь каким тогда был Уно? Именно тогда, в последние годы перед коронацией? Он знал всё про всех, его враги умирали сами, не помогала никакая охрана или защитные плетения. Магистры с трёхсотлетним опытом складывались как новобранцы. Барон Клерис сдох прямо в центре своего многотысячного войска... а ведь тогда ещё не было ни Королевского Знака, ни клятвы на нём.
   - Клерис? Тот, который возглавил неудачный путч?
   - Именно. Ты... тогда встречалась с Уно?
   Ингер раскрыла глаза и утвердительно кивнула.
   - И он тебе... никого не напоминает?
   - Хватит. Дальше я сама. - Хозяйка недовольно поморщилась. Последняя фраза Наместника уже явный перебор. Зная предмет предполагаемой договорённости и входящие данные, решить ребус возможно. Подсказки, это уже лишнее.
   Ирвин вытер платком лоб и покосился на пылающие поленья.
   - Думай быстро. А я, пожалуй, пойду домой. Жарко тут.
   Уже знакомый тихий шорох и... полная тишина, нарушаемая только треском горящих поленьев.
  
   Ирвин выскочил на дежурный пустырь и выругался.
   - Дура старая. Всё ей в загадки поиграть.
   Оглянулся на пустой промежуток между городскими постройками и... пожал плечами.
   - Ты ведь наверняка слушаешь? Вот и слушай. Шанс должен быть у всех. Шанс на исправление ошибки. Смерть делает это невозможным. Я уверен, что это неправильно. Не убивай Ингер, пожалуйста? Она, конечно, дура, но... она человек, не Кристалл и на Слеза Хаоса. Люди ошибаются всегда и все...
  
   Зерно активировалось сразу, как только Наместник появился рядом с Ингер, не дожидаясь слов или действий. Дьен слушал разговор возле камина с немалым интересом. Монолог Ирвина - с удивлением. Догадался? Вот так, с одного случая? И... что это меняет? Ничего.
   Ирвин высказался и пошел домой. Дьен свернул канал и выдохнул. Похоже, пора.
   - Ну что... Айвет, над последними словами магистра Ирвина стоит подумать. Это моё личное мнение. И поздравляю, у тебя появилось имя. Теперь его знаем ты и я. Нравится?
   Лист бумаги появился на одеяле, острый карандаш пробил дырку в листе и смущённо качнулся. Дьен с интересом наблюдал за приключениями карандаша.
   - На стене пиши. Это не важно, где, важно - что.
   Лист послушно переполз на стену.
   "Да. Нет. Не знаю".
   И после долгой паузы:
   "Да. Нравится. Спасибо, Дьен".
   Адепт глубоко вдохнул и покосился на дверь. Мышь, похоже, на сегодня с пробега сошла. Ну и пусть спит. Сегодня.
   - Вот и хорошо. Спокойной ночи.
   Карандаш уходить не торопился.
   - Э... у тебя есть вопросы?
   "Очень много".
   Дьен откинул одеяло и сел на кровати.
   - Ну... наливай. Хотя, стоп. Давай-ка пойдём в кабинет, ты не против? И не мандражируй так... я ведь чувствую? Твои вопросы важнее моего сна, точно. Ну что, идём?
  
   Следующий день прошёл незаметно. Тиутин, вернувшись домой из Управления обнаружила в импровизированном рабочем кабинете унылого Дьена, по уши заваленного исписанными бумажными листами.
   - Привет. Это у тебя... что такое?
   - Сложная задача. Без бумаги никак не решается. - Дьен осмотрел гору листов и помотал головой. - Пока занят. Сегодня - без меня.
   Мышь кивнула и... "совещание" продолжилось. Переписка прекратилась только глубокой ночью, когда обнаружилось, что вопросы стали повторяться.
   - Так, парень...- Карандаш отреагировал моментально.
   "Именно - парень"?
   - Эй, тебе нравятся голые мужики?
   "А что в них интересного"?
   - А женщины?
   "Вот это - красиво".
   - Вот потому я и говорю - парень. - Дьен зашелся в беззвучном смехе. - Если передумаешь - скажешь. Меня устроит любой вариант твоего осознания. Можешь сравнить области интересов, поведение... хотя. Ты ведь...
   Как объяснить разумному существу, что когда копируется нормальный мужчина, то женщина не получится никак? Это ведь самостоятельное существо? Разумное и вполне адекватное. Прямо указывать на то, что в основе лежит копия другого разумного? Так нельзя, хотя происходит подобное очень часто. Развитие ребёнка всегда связано с копированием поведения взрослого человека.
   - Ладно, на сегодня достаточно. Посмотри, подумай, попробуй составить прогнозы, используя собственные впечатления. Мелкие, короткие, не поднимая длинных вероятностей. Только не лезь в инфослой.
   "Какая польза от такого прогноза"?
   - Ты проверишь правильность собственной точки зрения. Думаю, что это важно. - Дьен потянулся.
   "Мышь легла спать. Можешь не торопиться".
   - Засранец. А я что? Мне спать не надо? Я что, не человек?
   "Извини. Не подумал".
   - И - да. Не оставляй бумажных следов.
   "Почему"?
   Дьен вздохнул.
   - Потому, что любой материальный предмет может быть использован против тебя. Об этом ты должен помнить всегда. Написанные тобой слова кто-то чужой может использовать в другой ситуации. Использовать так, как выгодно ему лично... стоп. Конкретно эту ситуацию мы обсудим в следующий раз. Я устал и мои рассуждения могут быть поверхностными.
   Дьен отошел к шкафу и извлёк из него пузатую бутылку. Для него лично появление на столе алкоголя означало завершение любых серьёзных разговоров.
   Через пол бокала бумажные листы на столе стали сворачиваться и исчезать, словно сгорали в огне, не оставляя после себя ничего. Дьен даже протянул руку чтобы пощупать столешницу. Холодная.
   - Правильно. Не забывай убирать за собой. Всегда и везде.
  
   Ирвин, исследовавший в это время бумажное послание незнакомой сущности, скрипнул зубами. Бумажный лист вырвался из зажимов, просочился сквозь прикрывающее его толстое стекло и исчез, оставив на прозрачной поверхности медленно испаряющийся рисунок. Пятерня, сложенная характерным образом.
   - Шутник... недоделанный.
   Но настроение магистра упало. Лаборатория была укрыта всеми мыслимыми способами и её защита была максимально возможной. И нет. Не помогло.
  
   *
  
   На Ойле команда эсминца спокойно догуливала свой законный разгрузочный отпуск. Они разбирали хранилища вместе с командиром, а вот его личные хлопоты наёмную команду не касались. По контракту им после работы в пустоте положен разгрузочный отпуск? Дай. И командир его дал. Сам Дьен хорошо понимал, что невнимательное отношение к биологическим ритмам человеческого организма и его насущным потребностям выльется как минимум в перерасход ресурса медблока. Но это не самое важное. Человек обязан чувствовать себя человеком, иметь время и силы заниматься обычными человеческими делами.
   На двух пустотных точках обосновались группы специалистов Торска. Их доставляли адепты, они же занимались снабжением и доставкой мелких узлов и необходимых для работы материалов. Выход на наружную поверхность строящихся комплексов был строго ограничен. Местоположение объектов старательно скрывали все, ничего удивительного не происходило.
   Специалисты работали с Торском не первый раз. Правильнее сказать, что с какого-то времени они работали только на Торска. Текущий объект был гораздо сложнее прежних... но это только радовало. Для рабочих перспективы работодателя имеют значение. Если у предприятия есть развитие, значит и их собственные контракты будут продлеваться столько, сколько возможно. И для Иммы и для Ойлы постоянная высокооплачиваемая работа по специальности была необходима как воздух. При всех положительных сдвигах, до имперского уровня жизни на этих планетах было ещё далеко.
  
   Отпуск у Дьена получился на удивление качественным и на радость спокойным. Королевство он покидал с сожалением, но ясное небо Ойлы быстро исправило настроение. Невозможно оставаться равнодушным наблюдая праздник жизни.
   Макрер для перехода на Ойлу находился там, откуда Дьен отправился в Королевство. Небольшая пустая площадка недалеко от курортного посёлка на берегу мелкой тёплой лужи, которую местные гордо именовали "море".
   Почему именно сюда? До официальной даты остались сутки и Дьену очень хотелось ещё раз вдохнуть морского воздуха, поглазеть на загорающих красавиц, пообедать и просто поваляться на солнце, запасаясь впечатлениями на следующий год.
   Расслабился? Да. И это оказалось очень приятно.
   Самого Торска на планете не было, Дьена ожидал один из его младших родственников. Ожидал не совсем там, где требовалось и за два часа, пока проводник добирался, Дьен успел пообедать и даже напоследок поплескаться в тёплой морской воде. Как и планировалось.
   Команда эсминца уже собиралась на орбитальном комплексе. Ещё сутки и эсминец сможет отправляться на следующий круг. Если, конечно, не появится что-то срочное в материалах, поступающих в собранный адептом вычислительный комплекс. Но Малыш молчал, да и программы анализа ничего неожиданного пока не накопали.
   В верхней части Сото происходило обычное шевеление редких грузовых кораблей, рейдеры программами Дьена пока определялись редко. Мало информации, нет собственной эффективной системы. Зёрна только учились узнавать и различать корабли, снующие в верхней части области.
   Да, учились. Данные поступали хаотично, точный список требуемых характеристик ещё не определился, переводить информацию в формат имперских вычислительных сетей Зёрна пока не умели. Соответственно, имперский формат они просто не понимали.
   Торопиться Дьен не хотел. Сейчас никто, кроме него самого не мог уверенно работать с данными Зёрен и слово "торопиться" для него лично означало, что до момента, когда система начнёт уверенно работать, именно ему лично потребуется торчать в ВЦ и корректировать взаимодействие разных структур. Когда бы он не начал это мероприятие. Сейчас или через год.
   Совмещение имеющихся данных и сбор активной карты Дьен хотел начать после следующего захода, когда его маяки подсветят половину Сото, а первый сектор соберёт собственную базу данных, на которой Малыш сможет отрабатывать свои теории. Кроме того, есть шанс, что всё же получится организовать доступ к информации Патруля. Тогда всё выйдет на совершенно другой уровень.
   А пока - необходимая рутина. Торск скоро закончит монтаж оборудования, затем Дьен проплетёт необходимые конструкции и запустит процесс. При необходимости это можно делать и на ходу, трех-четырёх суток отстоя эсминца Дьену вполне хватит для того, чтобы собирать отдельные фрагменты. Следующий отстой - сборка, следующий - запуск... и в таком ритме до полной готовности, после которой для наблюдения за процессом достаточно пары специалистов.
   Хорошо бы, после завершения следующего круга, сразу получить расклад по маршрутам и графику движения рейдеров, хотя бы для верхней части Сото... Дьен прикрыл глаза и вытянулся на жёсткой лежанке пляжа, впитывая солнечные лучи. Благодать.
   - Господин Эрсин? - Дьен вздрогнул и открыл один глаз. Затем широко открыл оба и тут же прикрыл их ладонью от яркого солнца, изобразив вперёдсмотрящего.
   - Класс.
   - Э...
   - Я говорю, костюмчик у тебя классный. Я тоже такой хочу.
   Младший Торск покраснел и изобразил спешку.
   - Господин Эрсин, шаттл стартует через два часа... нам бы поторопиться?
   Дьен перевёл взгляд на спокойную воду пляжа, затем на его полуголых обитателей... затем, на собственные плавки. И снова - на одетого в дорогой тёмный костюм молодого парня. И заметил маленькие капельки пота на его висках. Бедняжко, ему ведь жарко.
   - Да-да. Конечно. - И тут до него дошёл смысл сказанного. - Шаттл? Два часа?
   - Места оплачены, к утру мы будем на орбитальном.
   Дьен поднялся с лежанки и отряхнул прилипший к колену песок. Ну да. Рейсовый шаттл. На Ойле нет орбитального лифта.
   - К утру? А что, дежурного адепта...?
   Встречающий виновато улыбнулся.
   - Все заняты с грузами. Но вы не волнуйтесь, у нас комфортные шаттлы.
   - Почему бы нет? - Дьен осмотрелся вокруг и подцепил лежащую рядом потёртую сумку. - Очень хочу полетать на комфортном гражданском шаттле.
   Последняя фраза ему понравилась. Комфортном. Гражданском.
   - Хочу на комфортный шаттл. Как гражданский человек. Куда идти?
  
   За два часа будущие пассажиры шаттла успели добраться до терминала, пройти стартовый контроль и даже рассмотреть сквозь стекло зала ожидания приземистый корпус транспортного средства. Нет, костюм, такой же как у сопровождающего, Дьен купить не смог. Их, оказывается, шили на заказ и очередь была в пару месяцев. Попутно он пришел к неприятному выводу. На фоне своего атлетически сложенного сопровождающего он выглядел уныло. Этот момент никакой костюм не исправит.
   Да, гражданские люди Империи вовсю пользовались достижениями медицины и те, кому хотелось этого по-настоящему, выглядели очень красиво. Младшему Торску было едва двадцать и... ему даже усилий не требовалось прилагать. Выглядел парень отлично.
   Стоя в толпе разодетых пассажиров, Дьен, со своим средним ростом, выглядел явно слабенько. Ещё и тонкий полотняный костюмчик с пляжа, мятый и невзрачный, капец. Он ещё раз прокрутил в голове печальную мысль и... удивился. С чего это у него в голове стали появляться этот хлам? Он уже лет тридцать как перестал задумываться о том, что хочется выглядеть как... кто-нибудь другой. Чисто и аккуратно. Всегда. Удобно - обязательно. Оригинально... часто получалось само по себе. Но - красиво?
   - Нам пора на посадку, господин Эрсин.
   Дьен скривился и... послушно побрёл к контрольному пункту. Чёртова социализация. Вот так насмотришься на столичных балбесов и в голове появляются глупые мысли.
  
   Да, орбитального лифта на Ойле не было. Собственно, не было и необходимости в таком дорогостоящем предмете. Классность планет, она не с потолка взята. Население, объём производимой планетой продукции, торговый оборот с другими планетами, всё это прямо влияет на класс. Ойла пока до орбитального лифта не доросла, а по нынешним временам, и не дорастёт. Хотелось бы сказать скоро... но приходится говорить "в обозримом будущем". Четыре рейса шаттлов в сутки. Около трёхсот человек в одну сторону за один раз. Минус двести человек в сутки - сменный гражданский и военный персонал орбитального. Для шаттлов вполне нормальная нагрузка, а вот для лифта? Мизер, не окупающий ничего.
   - Сумку на контроль...
   Дьен спохватился и поставил сумку на длинный стол с движущейся поверхностью. Прямо как дома. И сразу же удивился. Тут что, и террористы есть? Откуда?
   - ... Запрещённые медицинские препараты везёте?
   Дьен улыбнулся. Не террористы. Всё проще и банальнее.
   - Ничего нарушающего Закон нет.
   - Медикаменты? Артефакты Королевства?
   - А... это что такое? - Вот теперь ему стало интересно.
   К сожалению, никто ничего объяснять не собирался. Дьен только сделал себе пометку, чтобы проверить список ограничений через планетарную сеть. Висящие на Цепи маркеры... они как считаются? И с чего это вдруг такие заявочки? Это ведь не Бастард и не Синти? Сразу вспомнилась популярная местная фраза: "Сото, друг, это такая дыра, которой никто кроме насекомых не интересуется".
   - А вот не полетел бы на шаттле, так бы и думал, что у вас всё как у людей.
   Офицер на контроле равнодушно мотнул подбородком - проходи. Похоже, шутки по поводу контроля его уже не возбуждали.
  
   - Ты сказал - комфортный гражданский шаттл?
   Дьен рассматривал мрачную потрёпанную бандуру, которую среди военных иначе как "навозным жуком" не называют. Средний десантный транспорт. Глядя на пузо этого старика снизу, можно даже латки от боевых попаданий разглядеть. Если, конечно, знаешь где искать.
   - Ну да. Внутренности серьёзно переделаны, господин Эрсин. У нас сейчас два таких на сборке стоят. Комфортный салон, сдвоенные системы регенерации, повышенная защита от шума. Есть бар и пятиметровый экран проектора, комфортные санузлы на каждом уровне. Шесть часов лететь, всё-таки?
   - Да? Я смотрю, силовые эффекторы и наборы компенсаторов оставили старые?
   Спутник восхищённо глазел на специалиста. Рассмотреть под внешним корпусом набор компенсаторов? Это совсем не простой трюк.
   - Заказчик говорит - дорого. Оставляем родные.
   - Ага. А сам... летал на оригинальном варианте?
   - Неа. Только в виртуальном тренажёре.
   - Ну... - Дьен покачал головой. - Попроси Старшего покатать. Масса ощущений. И о-очень далеко от слова комфорт.
   - Так салон же поменяли? Удобные кресла от гражданских моделей, да... сами посмотрите. Не надо болтаться в лямках на металлической сидушке...
   - Ребята, давайте-ка внутрь? Шляться по стартовой площадке не разрешено. - Сбоку подошёл человек в лётном комбезе и вежливо... подтолкнул зевак к раскрытому пандусу.
   - Мы работаем на переделке "жуков" в гражданский вариант. Ну как тут не посмотреть на работающую технику? Пандус сильно дёргается?
   Младший даже рта не успел открыть, а Дьен уже трепался с одним из пилотов. Впрочем, оживлённое общение продлилось недолго.
   - Извини, мужик, но на военного ты мало похож. Что тебе с того, что пандус дёргается? Сел-встал и ты на орбитальном. А проблемы с трещинами в корпусе? Пускай они волнуют ремонтную бригаду. Ладно, проходите внутрь. Там явно интереснее будет. Вам. И мне спокойнее.
   Младший отправился к лестнице, а Дьен влетел на пандус сбоку. Два толчка об выступающие замки и он наверху.
   - Ага. Теперь верю. В тренажёрах такому не научат. - Пилот кивнул и отправился в хвост небольшой колонны пассажиров.
   Дьен тем временем, прошелся по первому, грузовому ярусу и с интересом рассматривал разделённую невысокими перегородками площадку. В ячейках с номерами лежали вещи пассажиров.
   - Убиться как просто. И сверху всё открыто и обычная "липучка" вещи зафиксирует без проблем...
   - Эй, я всех уже завёл. Топай в салон. Только аккуратно, там... ага, попался.
   Пилот с улыбкой смотрел на ошарашенно размахивающего руками пассажира. На пологом трапе не было стандартных лееров. Руки механически искали привычную точку опоры и не находили.
   Дьен быстро восстановил равновесие и укоризненно посмотрел на пилота.
   - Что тут ещё убрали?
   Тот дрожал от смеха.
   - Не, друг. Так совсем не интересно. Сам увидишь.
  
   К сожалению, в полёте на шаттле интересного ничего не обнаружилось. Дерьмовый военный набор гравитационных компенсаторов испортил всё впечатление от шикарно сделанного пассажирского салона.
   В чём разница? Гражданские корабли отличаются от военных именно вот этим. Комфортом. Плотность набора компенсаторов на гражданских кораблях выше. Мощнее силовые эффекторы, создающие вертикальную тягу. Результат пассажир чувствует собственным телом.
   Плотность гравитационного поля внутри корабля бывает разной. От максимальной, приближающейся к планетарной, для гражданских моделей, до минимальной для грузовиков.
   Человеческий организм обмануть сложно. Да, всегда точно понятно где верх, а где низ и нет ни перегрузок, ни невесомости. Но для комфорта этого мало.
   Разница между необходимым минимумом и комфортным средним уровнем компенсаторного набора выражается в ощущениях тела. Разница между повышенной мощностью эффекторов и военным стандартом чувствуется сразу же после старта. Рывки, дрожь корпуса, болтанка в потоках воздуха, тошнота при переходе на атмосферную тягу, пустота в желудке при выходе на орбиту. И всё время - странная дрожь внутри. И - нет, это не страх. Это "всего лишь" недостаточная плотность поля компенсаторов.
   К моменту когда шаттл плавно входил в ангар орбитального комплекса, пассажирам уже не хотелось ничего. Даже в роскошных санузлах было пусто. Шесть часов в таких условиях выматывают самый крепкий организм.
   - Ну как впечатления? - Дьен, проспавший весь полёт, протирал глаза.
   Младший старался выглядеть героем. Ему положено стараться.
   - Это с непривычки, господин Эрсин. Сейчас выйдем на орбитальный...
   - Тихо-тихо. До того как закроются причальные замки, никаких планов, никаких шуток. Плохая примета.
   У Дьена слова вылетели механически. После десятка высадок на необитаемые планеты, даже без активного противодействия или чего-то подобного, военные традиции намертво врастают в память. Некоторые из высадок получились более сложными чем десантные операции на обитаемых планетах. С природой воевать никак не проще, чем с человеком. Сильна она, мать.
   - А что может случиться? - Младший Торск едва не подпрыгнул от беспокойства.
   - Да ничего особенного. Не волнуйся.
   Дьен подумал и улыбнулся. Шаттл уже встал на площадку, можно пошутить. Стандартный рейс, гражданский корабль.
   - Так или иначе... мы все умрём. - Последние слова сопровождались инфразвуковыми обертонами. Работа с проблемами Сирены добавила в арсенал Дьена некоторые интересные конструкции.
   - Вау! - Окружающая публика вскакивала с мест и испуганно озиралась. Младший, находившийся в зоне основного удара, вцепился в подлокотники и побледнел.
   - Всё в порядке, парень... - Дьен уже собирался признаться, что пошутил и возможно... не совсем удачно. Но не успел.
   - СТОЯТЬ! Это ты сказал? - К Дьену подскочила высокая женщина и крепко ухватила его за рукав. - У тебя давно такое с голосом происходит? Ты где был на Ойле? В Жевел не ездил?
   Дьен попытался оторвать от рукава руку женщины. Не получилось.
   - Не дёргайся, я сотрудник планетарной медслужбы. У нас уже пятый случай. Скорее всего, это эпидемия.
   Дьен удивлённо разглядывал попутчицу. Короткие волосы с натуральным цветом, обветренное лицо, бледные губы. Отсутствие косметики, не слишком рельефная фигура. Как это называется в Сото? Натуралка? То есть полное отрицание косметических, хирургических и любых изменений, связанных с человеческим организмом. И конечно, она - доктор.
   - Пятый случай?
   - Мы год назад приняли группу спасённых с пиратского корабля. Инфекция завезена ими. Мегел? Оповести военных. У нас человек в карантин.
   - Эй, меня проверяли при посадке, всё в порядке.
   - Этот вирус наше оборудование не видит.
   - Какой, нахрен, вирус, уважаемая? Не торопитесь с выводами, пожалуйста...
   Но тётка на слова не реагировала никак. Она была уверена в собственной правоте и никаких аргументов просто не слушала.
   Дьен устало выдохнул. Угу. И что теперь? Орать на весь салон, что он адепт и так... шутит? Глупость. Придётся ждать, пока пассажиры рассосутся. В салоне Дьен заметил двух своих бойцов, возвращающихся из отпуска, один из них - старший абордажной группы. Счас увидит захват местными командира и начнётся.
   - Как тебя зовут?
   Тётка покосилась на упрямого пациента.
   - Элат. Доктор Элат, руководитель регионального госпиталя в Жевел.
   - Доктор Элат, не надо военных? Сейчас люди разойдутся и вы получите все объяснения. Кроме того, в салоне мои бойцы... дайте пообщаться?
   - Ты... кто такой? Какие бойцы?
   - Я из экипажа "Этарны". У меня есть информация по вашему случаю. Больше, чем вы можете найти в информационной сети Сото. И, ради Сола, успокойтесь, это не вирус.
   - Ты медик? С "Этарны"? Лжец. - На бледном лице образовалась злая ухмылка. - На "Этарне" только один человек. И ты - не она.
   - А у капитана Косты ты спросила? Набери и спроси... прежде чем диагнозы свои ставить. Ну что за люди...
   Но натуралы не пользуются нейросетью, а браслеты гражданских коммов сданы в багаж. Так что доктор предложение проигнорировала.
   - А как же. Сейчас - в карантин, и только потом будем разбираться. Шустрый ты очень. У нас пока нет данных о том, как этот вирус распространяется...
   - Не вирус. И не тебе этим заниматься.
   Дьен начал терять терпение. Вот правду говорят, пока не звякнул о площадку пандус, ничего не делай, не подумав дважды. У этой дуры точно нет ни нейросети, ни нанокомплекса и возможности Дьена она представляет только по описанию. Даже без учёта главного.
   Предупредить своих Дьен... не успел. Старший абордажной группы уже вызвал дежурный наряд с эсминца. Судя по скорости, с которой пассажиры покидали салон шаттла, наряд появится раньше, чем шаттл разгрузится полностью. Хвост очереди едва двигался.
   Младший Торск растерялся и всё это время топтался в стороне, наблюдая за происходящим.
   - Парень! Есть чем заняться на орбитальном?
   - Э... Старший просил вас принять меня стажером на эсминец.
   - А чего не сказал сразу?
   - Ну я же не знал... - Лицо парня покраснело.- ... что всё так получится?
   - Лейтенант! - Замерший возле стенки абордажник моментально оказался рядом. - Забирай стажёра и топай домой. Пусть по пути себе купит сменку... в общем, объясни, что потребуется. Кто дежурит, Виген? Попроси его, чтобы без резких движений, ладно?
   - Командир, а я ведь говорил, что форма, она не для красоты носится? - Подбородок абордажника вызывающе поднялся. - А чё? Я в отпуске. Вежливо напоминаю.
   - Завтра поговорим. Когда из отпуска вернёшься.
   Загорелое лицо абордажника изобразило притворный ужас.
   Дьен мотнул головой и повернулся к натуралке.
   - Элат? Вам не надоело изображать цербера?
   - Нет. Когда исчезли пять моих пациентов, у меня были крупные неприятности. Карантин. - Тётка сдаваться не собиралась.
   - Ну и дура. А чего? Я тоже ещё в отпуске. Могу ругаться... сразу на пяти разных языках. Интересно? В трагге вот, есть несколько подходящих к случаю выражений...
   - Прекратите изображать клоуна, офицер. - Сквозь поток выходящих пассажиров протиснулась ещё одна фигура. Женская. - Эл, ты не можешь добраться до орбитального без происшествий?
   - Кини, у меня точно такой же пациент...
   Дьен с трудом удержался от комментариев. Впрочем, нет. Без труда. Он был поглощён замечательным зрелищем. Женщина, которую бдительная тётка назвала Кини, была её полной противоположностью.
   Аккуратная короткая стрижка, красивое личико с явными признаками косметики, нейросеть... да, скорее всего, это начальница тётки. К-4,2,1. Индекс показывает, что это одна из советников четвёрки - координатора, отвечающего за медицину на Ойле.
   Необычно тёмные волосы, высокая, с очень приятной на вид фигурой. Тут без ударной работы над собственным внешним видом явно не обошлось.
   - Чего смотришь?
   - Красиво. Ну не зря же ты так старалась. Вот, восхищаюсь.
   Губы красавицы беззвучно шевельнулись. Она даже ругаться умеет? Идеально. Что сказала? Что-то типа - козёл. Ничего, они все так говорят. Сначала. Дьен довольно улыбнулся.
   - Не торопись радоваться, вояка. Сейчас ты МНЕ объяснишь что за шутки с голосом. А ты, Элатин, оставишь в покое человека и отправишься на третий уровень. Там тебя уже заждались.
   В движении новая знакомая выглядела отлично... но как-то вяло. Дьену казалось, что могло бы быть лучше. Советник Координатора? Тут вряд ли ограничиваются полумерами, должно быть по-другому, чтобы получался цельный образ. Устала?
   Дьен посмотрел на энергетику и присвистнул от неожиданности. Мощные каналы для обычного человека. И почти пустые. На орбитальном отсутствует естественный фон. Есть нейтрал, но даже для слабого адепта он "несъедобен".
   - Уважаемая? Вам не говорили, что нельзя долго находиться на орбитальном? Именно вам - нельзя. Точно.
   - Да? Скажите это тому придурку, который уже месяц не может дотащить сюда мой груз.
   - И что, ваше личное присутствие ускорит доставку?
   - Нет, но заявка на моё имя, а корабль может появиться в любой момент. Я совершенно не рада такой ситуации. Нет выхода. Впрочем, вернёмся к вашей проблеме.
   Дьен подошел к пандусу и предложил даме локоть. Та механически зацепилась и... замерла на месте.
   - Что... ты делаешь? - Она подозрительно прищурилась.
   - Ничего. - Дьен удивлённо осмотрелся и хмыкнул. Ну да, у него достаточно высокий потенциал и по руке спутницы потёк тонкий ручеёк энергии, откачиваемой опустевшим организмом. Вполне закономерно. - Не беспокойся. Это не я, а ты. Я всё объясню, только... не на пандусе же читать тебе лекции? Топай вперёд, медицина.
   Старший дежурного наряда с эсминца смотрел на спускающуюся по пандусу парочку и откровенно балдел. Знай наших. Вот только...
   - Командир, куда форму доставить?
   Дьен с трудом оторвался от соседки и мотнул головой.
   - Потом, Виген. Всё - потом.
   - Молоток. - Диагноз отходящего офицера был едва слышен.
  
   Дьен подорвался с кровати в шесть по пустотному времени и споткнувшись о мягкое тело соседки влетел в санузел.
   - Эй, ты чего пинаешься?
   - Извини. Мне пора собираться.
   Горячий душ прочистил голову и спустя несколько минут Дьен уже вышел в комнату с двумя чашками горячего тоника.
   Очаровательная медицина оказалась на уровне. Она при желании могла быть очень энергичной, правда докопаться до её желания было очень непросто. Но - возможно.
   - Ого. Чего злая такая?
   Любовница оказалась упакована в бюстгальтер типа "Форт Нокс" и совершенно несексуальные трусики. Более того, она смотрела враждебно. Именно враждебно, лицом человек может управлять, а вот аурой?
   - Кобель.
   - Ну... это понятно. Ты ждала чего-то другого?
   - Да. Что с твоим голосом? Подробно.
   Дьен поставил обе чашки на небольшой столик и присел на стул.
   - Итак... все пятеро пациентов исчезли? Так говорит твоя подружка?
   - Не подружка. Подчинённая. Да, они пропали из закрытого отделения её госпиталя. Следов не нашли.
   - Отлично. - Кини молча ожидала продолжения. С удивлением Дьен понял, что всё волшебство, точнее, очарование её внешности разом пропало. Ну да, очень красивая девочка. Возможно - умная. Будущий адепт. Красного. - Не найдёте. Они из общины чёрных.
   - Найдём. В любом случае.
   Дьен потёр переносицу.
   - Я говорил, что эта проблема не в вашей компетенции?
   - А в чьей?
   Глоток горячего тоника и... пауза. Вот зараза, изображает ледяную королеву?
   - Непосредственно в моей. Адепт то Эрсин. Запроси планетарный ВМ, код...
   - Уже запросила. Но так и не поняла, почему.
   Если не поняла, значит запросила без дополнительного кода. Впрочем.
   - В Королевстве это называется Сирена. Наследственная трансформация голосовых связок. Слабо управляема. Рождение с таким... довеском на Ойле или появление симптомов у другого человека, у которого нет подобной трансформации среди родственников по прямой линии, невозможно. Я оставлю номер на Имме. Адепта зовут Дервил. Обязательно свяжись, он поможет разобраться с подобными проблемами.
   Женщина насмешливо фыркнула.
   - И ты таки сделай запрос с тем кодом, который я продиктовал. - Дьен с трудом сдерживался. - Ну что за отношение к обязательным процедурам?
   - Я увижу что-то новое?
   - Ты увидишь, что мои указания относительно адептов необходимо выполнять. Особенно таким как ты начальницам, у которых собственных мозгов недостаточно для определения волновых проблем. - Лицо сидящей в позе лотоса женщины опять превратилось в холодную маску. - Выполнять обязательно, потому, что за адептов я не только штрафовать имею право. Башку глупую отверну нахрен. Ты меня слышишь, красавица?
   - И за меня?
   - Не понял. - Дьен опешил настолько, что чуть не перевернул на себя остатки тоника. - Что - за тебя?
   - Это ведь была инициация, да?
   - Ну ты... дура. - Дьен поднялся и помотал головой. Что за фантазии? - И что, ты трахалась только из-за этого?
   - Я не... не кричи на меня.
   Дьен глянул на таймер нейросети и скривился. За десять минут он никому ничего не расскажет. Обидно, что проблема-то настоящая, вот только... ребята на эсминце будут весь рейс ржать над причиной опоздания.
   - Хорошо. Ты действительно хочешь стать адептом?
   Спокойный и уверенный кивок. Точно - дура.
   - Первое. Ты не узнала, какой цвет тебе... светит?
   - Я врач. Это будет зелёный.
   Дьен откинулся на спинку стула и рассмеялся. Откуда только они такие берутся?
   - Рядом со мной тяжёлые пациенты выздоравливают очень быстро, а ещё...
   - Милая, давай-ка спросим специалиста, ладно?
   На этот раз кивок был менее уверенным.
   - Ты куда ездишь в отпуск?
   - А какое...
   Дьен отмахнулся.
   - Хочешь, Я СКАЖУ? В Херпель, на горячие источники. Точно? Почему именно туда? Только в Херпеле сейчас есть небольшой куст красного. Есть ещё пара мест, но туда ты точно не попрёшься. Там пусто и холодно. Да, я прекрасно знаю волновую карту Ойлы. И на тебя я смотрел достаточно, чтобы сделать соответствующие выводы. При любой вторичной инициации, красная база у тебя будет доминировать. Ты никуда не денешься от этого цвета.
   - Та-ак. Магистр Орен рассказывал мне несколько другую историю.
   - Орен?
   - Он из монастыря на Брегге.
   - Даже так? Встретишь ещё раз, передай, что за вербовку адептов в моём районе, я ему лично ноги вырву.
   - А сможешь? - Лицо женщины на мгновение покинула маска.
   Дьен покачал головой. Сейчас его серьёзно беспокоил другой вопрос.
   - Ты почитай, что тебе планетарная ВМ напишет, а я отправлю писулю своему дежурному. Ржать будут, гады... вот какого чёрта твоя подружка подтянула к шаттлу военных? Пришлось наряд с эсминца вызывать. Теперь все и всё знают... бардак.
   - Я думала - ты зелёный. Очень похожие ощущения были, когда Орен...
   - Что, тоже "инициацию" проводил?
   - Нет. Он старый и... скользкий. И врёт постоянно. Я подумала, что ты - не самый худший вариант.
   - Вот спасибо. Я буду вспоминать твои слова на дежурстве. А лучше... напишу на пластике и повешу в каюте.
   Дьен отправил сообщение дежурному и улыбнулся. Нет, он сделает по-другому.
   - Автограф оставишь? Счас...
   Красивая картинка с Кини нашлась в записях регистратора. Полностью одетой, и пока... не осознавшей необходимость "инициации". Красиво.
   Вжик, из пустоты выскочил лист плотной бумаги с тиснением.
   "Спасибо. Этот - не убирать".
   Дьен улыбнулся ещё раз и хлопнул себя по лбу.
   "Ручку. Такую как на стойке в гостинице, помнишь"?
   Тук, ручка выпала на стол и остановилась, сделав пару оборотов.
   - Вот, пиши пока не передумала.
   - Что писать-то? - Кини понемногу теряла суровость.
   - Что сказала, то и пиши. "Ты - не худший вариант".
   - Ой, как мы себя любим...
   Женщина плавным движением соскользнула с кровати и ткнула пальцем в картинку.
   - А почему в одежде?
   - Красиво. Мне нравится. - Дьен отодвинулся от стола. - И я - точно знаю что под одеждой. А вот другие пусть гадают.
   Кини подумала и написала несколько слов. Затем прикрыла картинку рукой и быстро перевернула её изображением вниз.
   - Прочитаешь, когда на стену приклеишь. Обещай.
   - Обещаю. Надеюсь только, что это не ругательства. Вот смеху будет? Ладно. Пей тоник. К сожалению, здесь ничего лучше нет.
   Дьен поднялся и прошел к шкафу. Достал толстый халат и принёс его Кини. Та отмахнулась.
   - Тут не холодно.
   - Ты меня отвлекаешь. Одевай. Вот так. Ну начнём с общих вопросов?
   Кини развернула стул и замоталась в махровый халат.
   - То, что я тебе расскажу, важно. Не для меня, а для тебя. И ошибка твоя, если она будет, обойдётся максимально дорого.
   Дьен механически похлопал себя по карманам. Вот же стойкая привычка? Ему для лекции бумага не требуется. Есть наручный комм с вменяемым проектором.
   - Так, минуту, я подготовлю наглядный материал... вот так, наверное?
   В воздухе появилась фигура человека, сплетённая из разноцветных линий.
   - Это... я? - Глаза будущего адепта стали круглыми.
   - Конечно. Таким адепт видит седьмой и восьмой слой регистратора нейросети. Вот так я вижу твою энергетическую структуру. Вот этот контур - красный. Видишь разницу по объёму нитей? Теперь следующее, при инициации убирается три узла. Вот тут, это твоё зрение и вот здесь, справа и слева. Операторы прорастут не сразу, но при наличии плотного кистевого узла, они не прорастут вообще. Как ты понимаешь, процесс инициации имеет мало общего с тем... что ты себе придумала. Теперь, что тебе надо делать, чтобы через пару лет получить полноценную инициацию...
   Дьен прошёлся по комнате и выдохнул. Первичная информация есть. Вопрос в том, что её, информации, явно мало. Без внятной и систематизированной базы он ничего толком не объяснит. Кини его просто не поймёт. А базовая информация... это есть первая проблема. Учебники из Королевства не подойдут. Учебники из Улота, славящие Великую Зелёную маму... тоже надо переделывать.
   - Ничего толкового из литературы у меня сейчас нет. Надо собирать и переделывать под себя.
   - Ты ведь сам учился? И что, забыл какие учебники читал?
   Дьен сел на стул и механически потянулся к пустой чашке.
   - Меня не человек учил, Кини. Для большинства известных мне терминов нет перевода на общеимперский. И правила, по которым учился я, здесь не работают. Вот такая петрушка получается. Совмещать всё с существующими классическими школами? Долго.
   - Да? Очень интересно. Но необходимость-то есть?
   Дьен молча смотрел на сидящую напротив необходимость. Конечно есть. Вот она, кутается в толстый халат. И - нет, желания этим заниматься так и не обнаружилось.
   - Несколько не ко времени это всё случилось. Свяжись с Дервилом. У него есть преподаватели и его база ближе всего к реальной ситуации. Договорись, пройди курс у его специалиста. Я пока просмотрю, что есть у меня и постараюсь собрать максимум для начинающего адепта красного. Через месяцев десять я вернусь на Ойлу. Продолжим разговор.
   Кини заметно расстроилась. Почти год ждать чего-то непонятного?
   "Я могу дать ей молодое Зерно".
   - И что? - Дьен поднял со стола записку и повернулся к женщине боком, чтобы та не читала с листа. - Что получится?
   "Некоторые ответы у меня есть. Зерно на начальном этапе вполне справится с защитой. В смысле, я помогу, если что. Ты всегда сможешь связаться. Мало"?
   Дьен вернулся на стул и глядя на расстроенную женщину пожал плечами. Вслух он сейчас не скажет ничего. Вслух.
   "Я не выбираю адептов для своей сети. Они, как стало понятно, появляются сами. Мне не нужны смертники или мазохисты. Этот путь связан с опасностью, в первые годы адепта будет постоянно сопровождать боль. Вот как сегодня утром. Эта красотка плотно заправилась энергией, растянула каналы и они начали болеть. Понимаешь? Она разозлилась на меня и напридумывала себе всякой ерунды. Но так ведь будет постоянно? До тех пор, пока не замедлится рост личной структуры"...
   Будущее потенциальному адепту было описано максимально мрачно. Первые несколько лет - ноль перспектив. Никаких фокусов с плетениями, никаких пространственных перемещений, ни-че-го.
   - Извини. У тебя будет время очень хорошо подумать.
   "Нет. Чужому человеку сырых возможностей не предлагаем. Подождёт, постарается узнать что-то сама, получит приз".
   Кини потянулась и соскользнула со стула и сбросила на ещё тёплое сидение халат.
   - Надо закрепить наше соглашение...
   Дьен скрипнул зубами. У неё же всё тело болит, что за...
   - Нет. Не тот случай.
   - А что не так?
   Она действительно не понимала что происходит.
   - Я похож на садиста? Сейчас тебе хочется чего угодно, только не этого. Встретимся в следующий раз... продолжим разговор.
   Кини разозлилась.
   - Топай давай.
   Но аура её заметно просветлела и Дьен улыбнулся.
   - Я оплатил номер до завтрашнего утра. И обед, который ты сюда закажешь. К вечеру тебе станет хуже. Не торопись уходить, сюда никто не заходит, тут тихо и спокойно. И ещё. Прежде чем кому-то что-то рассказать о сегодняшней встрече, два раза подумай.
   На эсминец он прошёл за десять минут до назначенного времени. Отпуск закончился.
  
   Подготовка к следующему циклу планировалась на первые две недели. Под впечатлением от морской свежести и сравнительного уюта орбитального комплекса Дьен попробовал составить план модернизации жилых помещений и сразу же натолкнулся на цепочку ограничений.
   Материалы, узлы, коммуникации эсминца выпадали из комфортного для человека диапазона условий. Точнее - наоборот, они изначально приводились к стандарту. Тому самому стандарту, который вызывал столько нареканий. Нетрудно понять, что стандартные условия обитания не были прихотью конструктора. Огромная цепь устройств и материалов привязывалась к конкретным условиям явно не из желания насолить экипажу.
   Комплексная замена жилого блока? Вариант был просчитан и отодвинут в сторону. Не для размеров эсминца такая роскошь. При сборке на стандартных деталях блок увеличивался в полтора раза при том же практическом объёме жилого пространства. Поскольку резать на маленьком корабле было нечего, то и действий никаких не последовало.
   Дополнительные фильтры, увеличение запаса воды, незначительное повышение большинства показателей. Из возможностей установленных на эсминец модулей Дьен выжал всё. И успокоился.
   План модернизации появился в корабельной сети, старпом составил график работ и подготовка началась. С момента возвращения команды на корабль прошло два дня.
   За это время были приняты прошедшие профилактику оперативные модули, частично заменили пустотное снаряжение, пополнили запасы. Обслуживание жилого блока оказалось заключительным этапом подготовки. Картинка с надписью была благополучно забыта.
   Дьен покинул установленный в док корабль и отправился в собственный номер. Торчать на эсминце ему ещё надоест. А вот возможности поспать в нормальной кровати уже не представится.
   "Я нашел груз".
   Небольшой листок бумаги выпал из воздуха и спланировал в подставленную руку. Дьен дошел до ближайшего кафе и уселся за столик.
   - Это не могло подождать?
   "Я ждал сутки. Груз могут продать".
   Дьен ожесточённо почесал макушку. Хотелось быстрее добраться до номера и нормально помыться.
   - Что за груз? Он тебе так срочно нужен?
   "Медикаменты, которые ждёт Кини".
   Глаза адепта удивлённо раскрылись. Айвет показал карту района и точку, где обнаружил корабль.
   - Э... ты с ней общался?
   Пауза затянулась. Дьен покосился на стоящего рядом официанта. Ну да, сам же говорил о посторонних?
   - Большой тоник и дежурное блюдо. Быстро.
   Листок выпал из воздуха, как только официант отошел.
   "Ты не запрещал мне общение со своими адептами".
   - Пф-ф-ф. Я стараюсь вообще ничего не запрещать. Ты уверен, что она - ТВОЙ адепт?
   "Уверен".
   Дьен прокрутил в голове собственные мысли по этому поводу и кивнул. Всё правильно. Если бы у него лично было свободное время, Кини бы просто так не ушла. Э... в смысле, предварительное расплетение он бы провёл, точно. И даже подсказал кое-что из собственной практики, чтобы будущий адепт не болтался по орбитальному бледной тенью.
   - Ладно. Что с грузом?
   "Я груз не вижу. Только корабль. И он - цел".
   Дьен ругнулся и запросил связь с Малышом.
   - Привет, Эйвер. Мне срочно требуются данные с торговой площадки на орбитальном вот... этой планеты. Интересуют грузы из списка госпожи Кини.
   Эйвер вполне освоился с местной сетью и ответ появился быстро.
   "Половина списка с грузовика выставлена на торг".
   - Пираты, или...
   "Или. Все выставленные грузы не имеют гарантийного счёта".
   Корабль цел, капитан там, если груз выставлен официально. Значит, перевозчик скорее всего, просто украл груз. Дьен присвистнул. Гарантийный счёт, это деньги перевозчика. Сумма, которую банк замораживает на время доставки груза. В случае исчезновения корабля или умышленной порчи, владелец груза получает эти деньги как компенсацию.
   Система удобная для тех, кто серьёзно занимается перевозками. Те самые деньги, которые выплатили Дьену за ремонт "Этарны", лежали именно на таких счетах. Чем больше гарантийный счёт перевозчика, тем дороже грузы, которые ему доверяют. Соответственно - выше оплата за доставку. Всё просто. Единственная легальная возможность заработка для большинства капитанов Патруля.
   - Список владельцев груза есть?
   "Есть. Мелкие коммерсанты без надёжной собственной службы безопасности. Этих грузов даже нет в стоп-листах торговых площадок".
   - Правильно. Кини всё ещё ждёт доставку? Вот и они ждут.
   Дьен смотрел как официант сгружает принесенные тарелки и пытался раздвинуть собственный график. Пустая затея, сам он явно никуда и никак не успеет. Кого отправить?
   - Где физически находится груз?
   "Априна. Прямо на орбите".
   Название едва не заставило Дьена выплюнуть на тарелку откушенный кусок. Безымянная точка на карте получила имя. Плохое имя с отвратительной репутацией. Словами или запросами там никто ничего не решит. Требуется сильный кулак.
   - Всё, спасибо. - И после короткой паузы: - Айвет?
   "Я всё понял. Организую маркер для перехода".
   - Ожидай, я найду человека... - Но на столике уже появился новый листок.
   "Кини".
   - Что?
   "У неё не проходит боль от растяжки".
   - Я предупреждал. До трёх суток нормализация... ну что не так? - Листок остался на месте. - Ладно. Пусть приходит. Посмотрим, что там такое.
   Листок бумаги подпрыгнул и со звонким щелчком исчез.
   - Ну да. А как я рад... страшно подумать.
   Переключиться на ужин так и не удалось. Спустя пять минут Дьен даже не смог сразу вспомнить что именно он съел.
  
   Кини обнаружилась возле двери в номер. Выглядела она действительно плохо. Пожалуй, даже хуже, чем раньше.
   - Эй, ты что, не нашла возможности отлежаться?
   - "Разговаривала" с Элатин. Упёртая старая кошёлка. - Женщина облокотилась на стену. - Медблок орбитального выдаёт ошибку. Что ты сделал?
   - Повторяю. Я не сделал ничего. Ты взяла столько, сколько захотела. Нормальная реакция на растяжку. Боль означает, что у тебя есть небольшой прогресс. Радоваться надо. Заходи.
   Кини прошла в номер и осторожно опустилась в кресло.
   - Нет-нет. - Дьен мотнул головой. - Горячий душ, халат и в койку. Сразу второе одеяло бери. Мой рабочий день ещё не закончился, и у меня нет никакого желания двигать тебя ночью.
   Дьен покосился на всё ещё сидящую в кресле гостью и приостановил вызов по артефактному маркеру.
   - Адепт, я не собираюсь повторять десять раз. Раньше встанешь, раньше... уснёшь. Шевели своей красивой попой.
   - Мог бы и повежливее...
   Но Дьен уже поставил защиту и ничего не слышал.
   - Скар? Ты общался с Иммой? Да? И как он тебе? Вот и хорошо, что вы нашли общий язык. Обеспечишь адептами. Человека четыре надо будет... нет, боевая группа пойдёт с Иммы. Да. Сами разберётесь. Через минут двадцать он свяжется с тобой и обсудите детали. Товар? Какой товар? А, отсюда? Ну спроси у женщин, что им надо... ну и вообще. Да, на твоё усмотрение, деньги на закупку тебе дадут здесь. Отбой.
   Дьен привычно разгладил ладонями и без того ровную столешницу.
   - Та-ак. Транспорт у нас есть. Первым отправится... Натас. Он у нас спец по коммуникациям с чиновниками. И отлично работает с маркерами перехода. Значит, проставится маркерами по месту и зайдёт на торговую площадку. Поддержат его люди из Планетарного Иммы. Тут у нас чистый официал, груз украден, всё по Закону. Если будут задержки, отработает команда Яссы. Ну а если всё будет плохо, то подтянем... эсминец. Мда. А ещё лучше будет, если эсминец появится сразу. Но сразу... это часов через тридцать? Плюс, грузы надо срочно поставить в стоп-лист. И придержать чёртов грузовик, чтобы не свалил со всем хламом.
   Общение с командирами заняло около десяти минут. План несколько подкорректировали и запустили в дело. Когда из санузла появилась замотанная в халат фигура будущего адепта, Дьен уже освободился.
   - Снимай всё. Это называется ускоренная нормализация. Специалисты пока есть только... на Имме. У Дервила. Договаривайся с ним на регулярные сеансы и... будет тебе счастье.
   - А ты... долго будешь здесь?
   - Нет.
   Дьен уже превратился в медика. Первая растяжка... да кто её помнит-то? Этого добра у самого Дьена было столько, что считать бесполезно. И - нет, он не помнит особенностей первой растяжки. Впрочем, достаточно того, что он видит глазами.
   Кини шипела как змея, но не дёргалась, что существенно облегчило работу массажисту.
   - Если до утра не станет лучше, повторим. Но... поверь, лучше - станет. Ух... красота-то какая?
   Дьен не удержался и хлопнул пациентку по голой попе.
   - Мням. Одеяло... - Та уже засыпала и на шлепок реагировать отказалась.
   - Нормальный, здоровый ребёнок. Сразу спать? А где моё спасибо?
   Оставив Кини дрыхнуть, Дьен вернулся к столу. Когда стало понятно, что процесс движется без его личного участия, отправился в душ. Затем снова сел за стол, но так и не нашёл чем заняться.
   Через час Натас вышел на орбитальном Априны. Через два грузы поставили в стоп-лист. Как именно Натас уговаривал администрацию известного в районе притона пиратов, Дьен так и не смог себе представить. Специалист, однако. Через четыре часа Дьена вежливо спросили, что делать с капитаном транспорта и попросили собрать команду для доставки грузовика на Ойлу.
   Список резерва на Ойле оказался вполне приличным и пятёрку команды на грузовик удалось собрать быстро. Через шесть часов грузовик вместе с ворованным товаром отправился к Ойле. А Дьен отправился спать. Четыре часа сна это не много, но всё же... стоп. Есть ещё одна важная деталь, о которой никто не подумал.
   - Айвет? Ты следишь за движением корабля?
   "Обязательно".
   - Маршрут корректируем. Грузовик пойдёт через все возможные точки регистрации. Данные с ретрансляторов возьмёт Малыш... в смысле - Эйвер. Сравните, синхронизируете. И отработайте прямую связь. Писать ты научился быстро, что мешает тебе общаться с Эйвером? Вам необходимо хорошо понимать друг друга.
   "Кто ещё"?
   Дьен хмыкнул.
   - Скар, Мышь, Талми. Остальные - на твоё усмотрение. Только... будь добр, аккуратнее.
   В семь утра он ушел на эсминец, оставив в номере сладко спящую... будущего адепта.
  
   События на орбите Априны произошли очень быстро. Но не бесследно для области. Скандал вокруг "захвата частного корабля" старательно раздувался. В сети Ойлы появились ленты, показывающие помещения орбитального комплекса после визита боевой группы с Иммы.
   Что интересного может быть в таких кадрах? Трупы. Для обычного гражданина это лакомое блюдо. Возможность возмущаться действиями власти, плакать над безвинно погибшими администраторами. Смешно... точнее, ситуация была бы смешной, если бы не праздник вокруг убитых.
   Вот представьте, официальная съёмка с регистратора бойца, на звучащую формулу "Представитель Закона", из бойницы(!) в стене совершенно мирного торгового центра появляется ствол автомата и начинает стрелять. Реакция обычного гражданина? Ну конечно же - нарисовали! Это же тираны? Они же такие-сякие перетакие? Ну как они могут говорить правду?
   А теперь другая съёмка. Качественная картинка без рывков, с хорошим цветом. То же место, но десятью часами позднее. Оплавленная дыра на месте входной двери. Торчащий из-под обломков ботинок. Тёмная лужа застывшей крови. Там находилась бойница и автоматчик? Враньё. Военные дуроломы штурмовали гражданское учреждение. Дорисовано? Какая глупость, ну КАК можно такое дорисовать? Ты что, защищаешь преступников?
   И конечно, перечисление похищенных грузов и нанесённого ущерба. Заявление в суд, которое никогда не дойдёт до открытия дела, потому что самая простая проверка покажет, что все грузы перечисляемые как "похищенные", давно находятся в стоп-листах торговой сети. Конфискованные на Априне корабли, которых вдруг оказалось четыре, числятся как захваченные пиратами. Но. Кто из обывателей станет что-то проверять? Это попросту неинтересно.
   Дьен всего этого не видел. Эсминец убрался с Ойлы на следующий день после событий и начало громкого скандала встретил в пути. Собственно, скандал зацепил не все планеты района. Он громко звучал только в тех местах, где требовалось его организаторам.
   За размещение такой информации в сети, платят. Всегда и дорого. Первый вброс обязан быть массовым и одновременным. Это потом появляются те, кто греется на уже имеющейся информации и громко кричит "мне никто не платит".
   Ничего необычного не происходило. Криминал крепко ударили по карману, появилась ответная реакция. Всё как всегда.
   Затем стали появляться результаты "расследования". Понятно, что никакой достоверной информации ни у кого не могло быть. Натаса нельзя назвать глупым мальчиком, значит, банки данных и все сервера орбитального комплекса Априны были "помыты" на предмет текущей информации. Остались базовые программы и обязательные суточные архивы, восстановленные в тот же день. Естественно, никаких текущих записей с сенсоров орбитального не осталось. Но об этом тоже известно только специалистам.
   Имена и личные данные "штурмовиков" всего лишь выглядели достоверно, чего и добивались организаторы. Самое неприятное в том, что никакой ответной реакции Патруля не появилось. Некому спорить. Вялые заказные "отрицания", только подогревающие скандал, официальной реакцией не назовёшь.
   Что по этому поводу думал капитан Натас? Он радовался. Специалисты нового Узла собрали обильный урожай имён и банковских счетов. Организаторы особо не скрывались. Да нет, они-то избегали явных следов, но просто не умели правильно работать. А скандал? Что в нём... такого, особенного? Это нормальное состояние политики.
   Показательной была реакция опытных капитанов Патруля. Эти раздраженно кривились. Незачем рисковать людьми и оставлять след. Вышел, объявил стандартную формулу, долбанул по орбитальному третьим калибром. И висит над планетой обгорелое напоминание всем, что... нехорошо, дескать, так делать. Спорить уже некому, да и незачем. Теперь можно вывешивать в сеть картинки с выгоревшими до металла обломками. До полного удовлетворения. Такое зрелище уже давно никого не возбуждает. А вот трупы... это другое дело.
   Если бы кто-то поинтересовался мнением Дьена, то услышал бы, что в невозвратные потери боевая группа записала одого бойца. В сумме стоимости реквизированных грузов и кораблей хватит, чтобы оплатить три года полноценной деятельности Узлового Иммы. Это не считая впечатляющего объёма свежей информации о пиратских группировках района. А попутная информация? А карты и схемы движения рейдеров? Нет уж, в налёте на пиратскую базу БЫЛ смысл. И пусть каждый думает или говорит всё, что угодно. Дела покажут и пользу и смысл. Покажут тем, кто хочет увидеть. Тем, кому такой смысл нужен.
  
   *Офис планетарного координатора. Орбитальный комплекс. Ойла.
  
   В кабинете находилось четыре человека. За столом Четвёртый Координатор Ойлы, возле стены Кини и два судебных пристава, доставивших женщину в этот кабинет, для короткого разговора.
   - Ты что, думаешь, что за моей спиной можешь делать что захочется? Или, что на орбитальном комплексе никто тебя не увидит?
   Четвёртый координатор изволили гневаться. Причина была очень серьёзной. Ранним утром с ним общался один из... хороших знакомых. Смеялся гад. Намёки разные отпускал, дескать четвёртому пора в медблок, если от него любовницы убегают. Очень неприятная ситуация. Прямо скажем, катастрофическая.
   На уровне власти, где так удобно расположился четвёртый, есть собственные фишки и тараканы. Молоденькая красотка в постоянных любовницах, это - норма. Если она умна, это плюс ему. Да и сама Кини получала больше, чем заслуживала и... да к демонам всё. Четвёртый с трудом сдержался чтобы не выругаться.
   - Теперь... это. Какого демона ты полезла со своим заявлением в Патруль? Тебе мало меня? Что тебе лично в этом грузе? Не довезут этот, купим другой. У тебя совсем мозги засохли, если ты себе позволяешь такие глупости? Ну да ладно. Приставы посадят тебя в клетку. До суда подержат. Через годик... пойдёшь искать другую работу.
   Четвёртый хмыкнул. И доктором эта шлюха уже никогда не станет. Он лично позаботится.
   Кини молчала. Она, конечно, представляла себе проблемы при уходе от своего официального папика. Ну не дура же, в самом деле? Чего она никак не ожидала, так это того, что всё произойдёт вот так быстро и грязно. Самым обидным оказалось, что и помочь-то ей некому. Здесь, на орбитальном у неё не оказалось никого. Обидно до слёз.
   Конечно, никакого заявления она никуда не подавала. Только её саму никто и не слушал. Очень красивый и громкий скандал получился. Использовать такой случай захотят многие и будут они, как стало понятно, совсем не на стороне Патруля. Её осудят и лишат возможности работать врачом. И вся Ойла будет тыкать на неё пальцами и громко скандировать "шлюха". Пятнадцать лет каторжного труда... и такой результат?
   - Ты ничего сказать не хочешь?
   Кини хмыкнула и... показала интернациональный жест.
   - Ты... уводите! И в самую вонючую дыру...
   На стол перед координатором упал лист бумаги с парой слов:
   "Хорошо подумал"?
   Четвёртый вышел из берегов.
   - Нахрен твои фокусы. Выполнять.
   Но фокусы начались потом. Вокруг Кини появился силовой стакан. Приставы беспомощно кружили вокруг прозрачной стены и ничего не могли сделать. А потом появился злой как демон человек.
   - Что тут происходит?! Кини, ты не можешь прожить без приключений один день?
   Дьена вырвали во время очередной высадки и он появился как был, в измазанном грязью полевом костюме.
   - Это что такое, Айвет? - Гость ткнул пальцем в силовой стакан. - Я что, когда-нибудь делал такую хрень? Он фонит на всех частотах, жрёт уйму энергии... и вот.
   Палец гостя спокойно прошел сквозь прозрачную защиту.
   - Исправляй. - Только потом Дьен повернулся к приставам. - Вы, оба, за дверь. БЫСТРО! Мне реклама ни к чему.
   Голос Сирены в этот раз сработал именно так, как требовалось. Пара взрослых мужиков вылетела в коридор с мокрыми штанами. Физиология, однако. Четвёртый прилип к своему креслу, ухватившись руками за подлокотники.
   - Ты кто? Э... говори, не молчи, у меня очень мало времени. Мне надо вернуться...
   "Дьен. Я сам всё сделаю на Фирце. Останься. Она мой адепт".
   Рука в грязной перчатке покрутила выпавший лист бумаги.
   - Ладно. Я проверю. И с защитой поработай, эту хрень чтоб я больше не видел, ясно? Ну... - Гость повернулся к четвёртому. - кто?
   - Это четвёртый планетарный координатор Ойлы.
   На голос Кини Дьен отреагировал коротким кивком.
   - А ты его... переводчик или адвокат? Сам он ничего не хочет сказать?
   Четвёртый скрипнул креслом.
   - Ты вмешиваешься в чужие дела, Патруль. К тебе самому будет много вопросов у судьи.
   - Вот так? Спешу огорчить. Когда судья получит копию моего рапорта, вопросов станет на порядок меньше. Ты это что, серьёзно сейчас? Ты... постой.
   Дьен на секунду застыл и на его лице появилась кривая ухмылка. Информация о задержании советника уже появилась в сети.
   - Я понял о чём ты говоришь. Значит так. Ты, четвёртый, прямо сейчас лезешь в архив Управления. Мой официальный рапорт там зарегистрирован под номером... Читаешь всё и мы продолжаем разговор. Быстро.
   Координатор нехотя выполнил требование.
   Пока чиновник читал рапорт, Дьен снял перчатки и как мог, почистил рабочий скафандр. На шикарном ковре кабинета появилась кучка вонючей грязи. Фирца - планета условно пригодная для жизни. Со всеми вытекающими последствиями.
   - Ну, прочитал шапку? Время регистрации, вслух?
   - Двадцать пять тридцать по пустотному, восемнадцатое, десятое.
   - Когда началась операция на Априне? Почти через сутки! Что в обосновании применения вооруженной команды? Да ладно, не напрягайся. Я ведь сам писал, так что помню. Никаких заявлений от пострадавших там нет. Что есть? Семьдесят два случая за прошедший год. На твоей Априне. Это судебные дела, находящиеся в открытом доступе, значит, они завершены. Значит? Продажи ворованных грузов доказаны, поскольку суд не изменил формулировку обвинения. В приложениях есть номера контейнеров с указанием сорванных транспортных контрактов. Ты же не сетевой трепач, а чиновник высокого уровня? Я тут посмотрел выставленные тобой обвинения и уже начал сомневаться в твоей компетентности. Какая, нахрен, жалоба Советника? Обоснование где? Только твои слова? Итак. Обвинение сотрудника без веских оснований на тебе уже есть. По контракту ты выплатишь Кини деньги. Для чего я всё это говорю? Чтобы ты хорошо подумал прежде чем ляпать языком. Второе? Она адепт и у неё проблемы по профилю. Решением которых я лично занимаюсь. Это моя работа. Так что, по поводу измены ты малость... того, поспешил. Но это мы исправим. Без тебя.
   - Она? Адепт? - Глаза четвёртого округлились. Наверняка он вспомнил все странности в поведении бывшей подружки и что-то понял. Что именно? Это уже никого кроме самого Координатора не интересовало.
   - Осознал? - Дьен повернулся к женщине. - Тебя уже уволили?
   Печальный кивок.
   - Отлично, адепт. Адвокаты Торска разберутся с твоим контрактом. У меня всё. Пошли отсюда.
   Когда "оттаяла" дверь кабинета и штурмовики из СБ орбитального её таки вскрыли, никого кроме Координатора внутри не оказалось. Он сам от комментариев или заявлений отказался. О подобных случаях лучше молчать. Меньше проблем.
  
   *
  
   В посёлке Эрсин было жарко. Дьен моментально взмок в своём костюме и бегом потащил гостью через каменную транспортную площадку в дом.
   - Сайти! Я знаю, ты дома.
   Хозяйка выскочила на крыльцо и всплеснула руками.
   - Мог бы предупредить.
   - Я тоже, очень рад тебя видеть. Это - Кини. Бывший советник Ка четыре с Ойлы. Найдёшь работу?
   - Меня зовут Сайти. Муж как всегда шутит. Не обращай внимания. Так ты врач? И судя по всему очень неплохой, если в Советники выбилась. Если требуется работа, только мигни. У нас на Третьем континенте строится новый госпиталь... а вот с опытными медиками большие проблемы. Так что. А где твои вещи? Син! Иди сюда. У нас гости.
   Дьен, убедившись, что Кини попала в цепкие руки супруги, метнулся переодеваться. Жарко. На лестнице столкнулся с Син и на ходу осторожно чмокнул её в щёку. Одежда всё ещё оставалась грязной, да и запах от него никуда не делся.
   - Фу. Из какого болота ты вырвался? - Сини сморщила носик... но шаги Дьена уже раздавались в коридоре второго этажа.
  
   Обустройство нового жильца и знакомство с Дервилом растянулось на пару часов. Дьен ёрзал от нетерпения. Айвет, конечно, может высадить Зерно сам. Но очень интересовало, как это у него получится? Большой вопрос. Он видит место не так, вряд ли может разобраться, где лучше, а где хуже. Тут человеческие глаза нужны.
   Что по этому поводу думал Айвет? Неизвестно. Новое Зерно появилось в намеченном месте и, судя по реакции сети, устроилось вполне нормально. По большому счёту, для аномалии нет никакой разницы, насколько удобно само место. Её не волнует ни сила тяжести, ни состав атмосферы. Источник энергии есть? Есть, связь с сетью есть? Обязательно. Вот, собственно и всё, что требуется. Если внешние условия слишком жестоки, аномалия нырнёт на слой глубже в Ткань и будет чувствовать себя там вполне комфортно. Молодому Зерну плевать на внешние условия, точнее, оно очень быстро приспосабливается. И никакого защитного скафандра ему для этого не надо.
   На эсминец Дьен отправился поздним вечером, убедившись, что Кини благополучно устроилась на новом месте. Внушительный контейнер с местными продуктами, который он притащил с Иммы, вызвал у команды восторг. Дьену даже предложили... почаще отлучаться. И каждый раз приносить с собой вот такую роскошь. А всё остальное они сделают сами.
  
   Следующие сутки эсминец проводил осмотр системы и снятие прыжковых характеристик. Свободного времени у Дьена оказалось достаточно, чтобы осмыслить ситуацию.
   "Всё остальное мы сделаем сами". Эта фраза крутилась в голове не давая покоя. Похоже, его задача серьёзно упростилась. Упростилась до банального снятия характеристик системы обитания новых Зёрен. Тут ему замены пока нет. В процессе осмотра именно он передавал новому жильцу, что и как в системе расположено, как соотносится ощущение Зерна с реальной картиной происходящего.
   Дьен вздохнул и помотал головой. Мы себя, конечно, любим, но и это условие обходится. Есть опытные Зёрна, прожившие на своих местах достаточно, чтобы картину системы составить без чьих-то подсказок. Перемещение Зёрен с одной узловой точки на другую ничего сложного для Айвета не представляет.
   - Ты понимаешь о чём я думаю?
   "Конечно. Всё просто, ты прав".
   Дьен прижал ладонью лист и улыбнулся.
   - Самостоятельно. Аккуратно. Не торопись. А я пройду по новым точкам и сниму стандартные данные для прыжков.
   Дьен посмотрел под ладонь на написанный карандашом текст и улыбка стала шире.
   - Ну как я мог забыть?
  
   Через час Дьена на мостике сменил дежурный. Ещё через час, вышел старпом и уселся в кресло навигатора.
   - Ну что, он повесил картинку?
   - Неа. - Старпом потёр щёку. - сказал, что... облезем. И неровно обрастём. И убрал девку обратно в стол. Это он про что вообще?
  
   К сожалению, несмотря на все изменения в планах, спокойного рейса не получилось. Сначала эсминец нарвался на стоянку пары рейдеров и пришлось поспешно сваливать. Слишком уж неравные силы. Демонстрировать собственное присутствие Дьен категорически не желал, потому и ожидаемой всеми бойцами стрельбы "из пальца" не произошло. Пара явно успела связаться с базой и описать корабль.
   Уходили, имитируя обычные прыжки и в месте столкновения кораблю пришлось совсем не сладко. Уже второй прыжок Дьен сделал по собственной методике и на десять дней дал отдых экипажу.
   Затем... начала скандалить Сайти. Новая обитательница дома подружилась с Сини. Слишком тесно подружилась. И вообще, "о чём он думал", приводя в дом такую красотку? Сайти отругалась, но этим дело не закончилось. Упрямая женщина демонстративно пошла налево. Событие переросло в громкий скандал, собственное СБ впало в транс. Пришлось уточнять инструкции и точно определять своё отношение к подобным... движениям супруги. Брачный контракт с Сайти не изменялся с момента его подписания. Никаких ограничений или условий к личной жизни супругов в контракте не оговаривалось. Финансы, доли в имуществе созданной Семьи.
   Впрочем, скандалы в доме, вещь конечно неприятная, но житейская. Почти сразу после этого с Дьеном связался Моск. Этот товарищ тоже закатил скандал, иначе и не скажешь. При полном отсутствии объективных причин затребовал информацию по текущим коммерческим проектам. Дьен, видите ли, стал перекупать слишком крупный объём крошки. Конечно, для запуска двух комплексов по выращиванию стержней, крошки требуется очень много. Правда, Координатору об этом знать не надо. Проданные Узловому технологии, на взгляд Дьена, были лучше. Длиннее цикл, больше выход готовой продукции и существенно меньшая себестоимость. Главное, Узловому не требовалось привлекать к работе адептов. Всё собиралось на стандартных узлах и настраивалось по находящимся в документации таблицам.
   Вот уж не понятно, что именно хотел услышать Первый Координатор Патруля, но то, что Дьен сказал, ему явно не понравилось. Ещё бы, кому понравится посыл по адресу? Даже если всё сказано предельно культурно и обтекаемо. Время долгих дружеских разговоров ушло безвозвратно.
   Радовало, что ВМ эсминца был полностью перепрограммирован и не имел регистрации в Служебной Сети. Иначе приказы с Узлового Сото превратили бы жизнь адепта в ад. Пришлось даже отключать гражданский канал. Кто знает точно, какие возможности использует Первый, чтобы добраться до неуправляемого адепта?
   Следующим связался Натас. Этот ничего не требовал и не скандалил. Капитан спокойно и внятно сообщил, что в ходе нескольких операций его группа собрала массу предметов... которые пора бы обработать. Информация имеет собственный срок годности и надо бы поторопиться, если Дьен хочет видеть эффективную работу его группы. Да, это было важно. Дьен сделал очередную паузу и потратил десять дней на работу с предметами.
   Безусловно вещи с рейдеров и пиратских грузовиков, предметы из кабинетов орбитального Априны, личные вещи офицеров, попавших под раздачу Натаса в самых разных местах, оказались чрезвычайно интересными. Но их было очень много. Пришлось оставлять анализ и систематизацию данных новому ВЦ. Собственного специалиста-следователя Дьен пока не нашёл, а доверять чужому человеку практически полный слепок своих интересов? Начиная от мест сбора предметов и заканчивая интересующими его вопросами? Вот уж нет.
   Пришлось крепко подумать над тем, что объём информации растёт, а вот специалистов больше не становится. Натасу было предложено разделять информацию и предметы по нескольким направлениям. Движение рейдеров и связанные с ним вопросы вполне можно отдать специалистам Патруля, договорившись о получении полноценных копий со слепков. И он сам и Натас были уверены, что такой вариант пройдёт. Остальное Дьен пока будет обрабатывать самостоятельно. Когда закончится сортировка к направлению, занимающемуся внутренними планетарными проблемами можно будет подключить кого-то из условно надёжных.
   Плохо, что с набором спецов для снятия слепков и их обработки, существовала проблема. Специальность жестко привязывалась к Служебному Знаку Патруля. Таких счастливчиков как сам Дьен, обошедших процедуру получения Знака, пока не нашлось.
   Затем в очередной раз всплыл скандал на Ойле и Дьену пришлось писать объяснения в суд. Затем... все четыре месяца, каждую неделю, обнаруживалось что-то, требующее личного вмешательства.
   Несмотря на то, что каждый раз Дьен получал плюс к существующим процессам или ресурсам, к концу рейса он вымотался полностью. Самым горячим желанием было бросить всё к Бениной маме и спрятаться на необитаемом острове.
   Финишная система сюрпризов не принесла и Дьен собрался... просто выспаться. Но и тут ему подгадили.
   "У нас есть синхронизация".
   - Замечательно, Айвет. Собирайте базы, скажите Натасу, чтобы выделил вам...
   "Я не Айвет".
   Дьен раскрыл глаза и сел на жесткой койке. Ну да. Айвет обычно пишет на бумаге.
   "Вот так"?
   Знакомый лист скользнул на небольшой столик.
   - Молодцы... давайте я высплюсь и мы поговорим?
   "Мы уже обработали часть данных. Сорок шесть часов до начала сборки сложной пустотной схемы. Второго такого случая может и не быть вообще. Так что, ждем пока ты выспишься"?
   Для пустотных операций сорок часов - не время. И если времени станет меньше на восемь часов, всё может измениться. Глобально.
   - Нет. Через пять минут я буду у Эйвера.
  
   *
  
   Дьен появился на самом линкоре. Вышел в ангаре, где когда-то находилась его транспортная площадка, прошел через цепочку постепенно зарастающих пылью помещений и вышел в коридор, ведущий к Командному Центру.
   Двигался он не торопясь, чтобы капитан успела подготовиться с встрече. Конечно же, Коста добавила сенсоров и оборонительных систем во всех узловых точках линкора. Появление адепта не могло остаться незамеченным.
   - Доброго времени, капитан.
   - Чего явился?
   Дьен покосился на Косту... и не смог удержаться.
   - Да ты это... выдыхай, капитан. Ничего страшного мне от тебя не требуется. Мне нужен защищённый канал связи "Этарны". Ты даже сможешь присутствовать при разговоре.
   Коста покраснела... но в перепалку ввязываться не захотела.
   - Координатор просил связаться с ним сразу, как появишься.
   - И это тоже. Но сначала - канал связи. "Риеваль", Дорск, после него "Виар", капитан Луни. Срочно, код три, сорок два, двенадцать. По готовности канала связи.
   "Принято. Рад видеть вас на "Этарне", специалист".
   - Вот за что я люблю этот линкор. - Дьен погладил консоль. - Тут очень вежливый ВМ.
   "Спасибо. С вами приятно работать... канал с "Виаром" есть, "Риеваль" в движении, связь будет через сорок минут".
   Дьен замер. "Риеваль" идёт через систему без ретрансляторов? Это где он такого крюка даёт? И зачем?
   Впрочем, сейчас подробности ему не требуются. Связь будет? Вот и замечательно.
   - Луни в канале. Привет Коста, всё ещё сторожишь Ойлу? О. А ты у нас тот самый вредный специалист?
   - Ага. Вот, набор тормозов продаю, Луни. Тебе не надо... случаем?
   Капитан второго ранга Луни широко улыбнулся. О том, что у него нет тормозов, говорили все.
   - Неа, спец. Гражданская версия слабовата будет. Чего звала, Коста?
   Коста молча кивнула на стоящего в паре метров адепта.
   - Даже так? - Лицо Луни улыбка покинула быстро. - Ты не балуйся с кодами, спец. Вредно для здоровья.
   - Не вредно. Но... к делу. Сколько тебе топать до системы семьсот три, двести... Часов за семьдесят успеешь? Да, нет?
   Луни поднял брови.
   - Да.
   - Просмотри пакет данных. Ушёл.
   - Вижу. Это... счас, спец. У меня нейросеть такие объёмы двигает медленно... вижу. Уверен? Собственно, что это я? Козёл ты редкий и хамишь капитанам будь здоров... это известно. Но вся твоя инфа предельно точна. Факт. Десять?
   Дьен мотнул головой.
   - Я возьму не процент груза, а один вид товара. Натурой.
   Луни хмыкнул:
   - Сколько крошки там будет? Не надо делать круглые глаза, о твоём скандале с Моском, только ленивый не знает.
   - Прогноз пишет - две секции. Дробить груз или таскать не надо. Приткнёшь секции в тихое место и сбросишь мне координаты.
   - Ничё себе? В двух секциях получится... не меньше двадцати тонн? Нахрена тебе столько? - Ответа Луни не получил и пожал плечами. У каждого свои тараканы. - Принято. Подробности по конвою есть?
   - Нет. Он идёт с нижнего края Сото. Я там ничего не вижу. Количество и тип кораблей я указал. Груз просчитан точно.
   Собеседник покачал головой.
   - Там ты не видишь, это я понял. А здесь? Я ведь не успею точку смены сопровождения просчитать, а там у нас может быть... крупная неприятность. И неприятность эта может очень быстро до нас добраться.
   Дьен выдохнул.
   - Смена тоже тащит транспорт. Его возьмёт "Риеваль". Если договоримся. Если нет... успокойся, они от транспорта никуда не денутся.
   Лицо Луни стало мрачным.
   - "Крит" ушёл на "красный". "Риеваль", соответственно, сместился...- Рука капитана изобразила замысловатую фигуру. -... ну ты понял. На Дорска можешь не рассчитывать.
   Дьен кивнул и медленно повернулся к Косте. Та моментально вскинулась.
   - А я что? Нам туда минимум семь суток пилить. Это район Кеерт, я правильно поняла?
   - Капитан, дойдём как надо, вопрос другой. Ты... справишься?
   - Эй, спец. - Луни с экрана связи чуть ли не ржал. - Береги голову. Коста у нас первое место по насекомым держала... лет десять подряд. С тройкой рейдеров уж как-то справится. Если что... ты ей, из пальца постреляешь. Постреляешь ведь?
   Дьен фыркнул.
   - Долбаная деревня тут, а не Патруль. Пострелять-то постреляю, а потрошить кто будет? Груз идёт от базы в Раас, груз сборный. Понимаешь? Там "живого товара" восемь дисков будет. Навскидку. Кто его домой потащит?
   (Диск собирается вокруг центрального корпуса транспорта. В зависимости от размеров, четыре - восемь секций.)
   Коста побледнела и беспомощно развела ладони. Нет команды на линкоре, это как приговор. Для данного случая - точно.
   - Ну хорошо. Предположим, я не стану потрошить грузовики. Тормозну свой конвой и сразу же рвану к вам. А... если твой конвой "вильнёт" в сторону? Связь-то никто не отменяет? Где его ловить?
   Дьен облизнулся и поднял палец.
   - Я... попробую достать команду. На "Этарну". Для этого случая.
   Луни снова зашелся смехом.
   - Ты? Команду? Сомневаюсь.
   Дьен согласно кивнул.
   - Я - тоже сомневаюсь. Но надо попробовать. Оба груза мы возьмём в любом случае. Но. Людей я не отдам.
   Луни успокоился и на пару секунд вышел из поля зрения. Вернулся почти сразу.
   - Я стартую к точке. Держи меня в курсе. Если команду не найдёшь, переиграем.
  
   - Где ты собрался взять команду?
   Дьен сидел в кресле за консолью оружейника и что-то считал. На вопросы Косты он не реагировал. Всё продолжалось около получаса. Затем адепт распрямился и пожал плечами.
   - Ну... всё у нас есть. Кроме людей. А люди? Говоришь, Координатор просил связаться? Давай, свяжемся. Только... Коста? По "Этарне" мы ещё ничего не решили, помнишь? Поскольку наши с тобой желания в данном случае совпадают, давай работать вместе?
   - Принято. - Особой радости в голосе капитана не обнаружилось.
  
   Договориться с Координатором, к сожалению, не удалось. Моск отказался составить протекцию для Дьена и предложил свой вариант. Да, служебная необходимость, но. Только один выход, вот такой.
   У капитана, который был предложен, имелось несколько существенных, на взгляд Дьена, минусов. За всё время службы он ни разу не привёл к планете "живой груз", репутация у его команды была никакой, приказы Узлового этот офицер выполнял все и всегда.
   Работать с таким человеком в нестандартной ситуации Дьену категорически не хотелось. Поскольку ничего конкретного Моску сказано не было, разговор так и окончился. Ничем. В смысле, Координатор в очередной раз ничего не добился.
  
   - Тебе нужен был корабль с пустотной командой, в чём дело? Личные возражения против капитана Фелли? Ты же его не знаешь?
   - Сколько раз ты перехватывала "живой груз", Коста?
   - Я? - Лицо капитана застыло. - Два раза, у меня была... другая специализация. На внешнем крае Сото нет маршрутов доставки... этого.
   Адепт кивнул.
   - Твой Фелли постоянно торчит на границе с Бастардом. Регулярно тормозит грузовые связки Баронств, идущие к нам. И у него нет ни одной доставки? Он просто не желает связываться с таким грузом. Я что, буду его заставлять? Каким образом? Даже если получится, то что? На точке приёма груза у меня будут полные секции трупов? Нет.
   - Зачем тебе люди Гройва? И почему именно они?
   Дьен пожал плечами.
   - Я их знаю... и у меня есть что предложить самому капитану Гройву.
   - А почему тогда - Моск?
   Дьен на секунду замер и молча мотнул головой. Долго обяснять. Гройва Координатор явно недолюбливает. Попытка улучшить положение не удалась. Корабль Гройва разбит, если он увидит помощь Узлового, а Моск эту помощь изобразит... всё могло бы стать лучше. Но, не стало. Моск явно не желает смягчать ситуацию. Жаль.
   - ВМ? Семь, тридцать два,.. Личный разговор с капитаном Гройвом.
   Коста сделала круглые глаза.
   - Это гражданский узел, откуда у тебя номер?
   Ответ задерживался. У любопытной блондинки всегда есть вопросы, но очень часто нет ответов. Может потому они так любят загадки?
  
   Консоль связи у вызываемого абонента находилась в каком-то большом ангаре. Экран показывал кучу хлама и шевеление людей, копавшихся в разложенных на разных уровнях корабельных узлах.
   - Чего хотел? Я ведь сказал, что с поставкой... стоп. Ты кто?
   Рыжий мужик с заметной россыпью веснушек покосился на данные канала связи.
   - "Этарна"? Там баба, и ты - не она. Объясняй.
   - Меня зовут Дьен.
   - А-а... - Веснушки на лице Гройва слегка побледнели. - Ты отказался от ремонта? Так... о чём нам говорить? Больше, чем посчитает ВМ, я не заплачу. Это точно.
   - Не торопись. Есть сложности у тебя и сложности у меня. Можем поговорить? Без лишних ушей и глаз?
   Картинка на экране вздрогнула и сменилась стандартной заставкой, Гройв переключился на нейросеть. Дьен сделал то же самое.
   Коста засопела и поёрзала на своём кресле. Личные разговоры экипажа ВМ не контролирует по определению. Ничего послушать ей ни в каком случае не обломится.
   Разговор был коротким. Человек Дьена добрался до планеты, возле которой стоял разбитый корабль Гройва. Соответственно, маркер перехода уже был на месте. Осталось только совместить самого капитана с точкой, в которую Дьен мог свободно перейти.
  
   - Почему нельзя было договориться по связи? - Коста нервничала.
   - А смотреть на корабль кто будет?
   - То есть, ты собрался ремонтировать Гройва? А как же твоё драгоценное время?
   Дьен хмыкнул и изобразил улыбку. Вот, все уже всё знают.
   - МОЁ время, Коста. Хватит болтать. Будет результат, порадуемся, нет... найдём другой вариант.
   - Адепт? Я хочу знать что именно происходит на моём корабле.
   - Успокойся. Пока не происходит ничего. Отдыхай.
   Статус интересующих его помещений, Дьен взял. Пусто, исправно, готово к использованию. На Ойле наберётся достаточное количество исправных пустотных модулей, чтобы укомплектовать команду Гройва. Боеприпасами он запасся надолго. Жилые помещения в наличии. Дело за согласием самого Рыжего. Его людей адепты быстро доставят куда потребуется.
  
   Когда подготовка выполнена качественно, последующие события катятся лавиной. Сейчас Дьен уже понимал, что все попытки подготовиться к начинающемуся движению оказались недостаточно эффективными. Наверное, он плохо представлял себе кусок, на который раскрыл пасть?
   Дьен улыбнулся. Вот и посмотрим, насколько он готов. Итак, следующей частью его плана было обеспечение безопасности для района Раас? Это нормально. Как идея. Но, как оказалось, безопасность для одного района не существует в принципе. С чего он взял, что между отдельными базами Баронств, как бы их не называли и какими бы законами они не прикрывались, отсутствует координация? Уже по собранным группой Натаса данным такой вывод напрашивался. Теперь, после того как он чётко "увидел" верхнюю треть Сото и совместил собственные данные с информацией из имперских сетей, другого варианта не существовало.
   Два раза в год из Баронств в Сото идёт очень большой и дорогой караван с узлами, оружием, крошкой для боевых кораблей. Поскольку за своим районом он наблюдает уже достаточно долго, можно с уверенностью сказать, что выбор точки или базы, где груз, прибывающий в Сото дробится, случаен. Случаен уже потому, что в его районе сложная ситуация и сам бы он никогда не рискнул проводить разгрузку там, где есть опасность всё потерять.
   С другой стороны, координация может быть не настолько плотной как у Империи. Разные структуры занимаются разными направлениями. Очень вероятно, что пропавшая четвёрка не поделилась собственной информацией с владельцем базы. Тот, в свою очередь, не смог отказаться, когда груз направили к нему. Всё-таки это очень большие деньги?
   Как бы то ни было, Эйвер был прав. Подобная ситуация, когда случайный выбор выпал именно на базу Баронств в Раас, в обозримом будущем не повторится. Просто потому, что эта база - следующая цель Дьена и ликвидирует он это гнездо в любом случае. Лучше, конечно, сейчас. В окрестностях базы собралось шестнадцать кораблей из разных частей Сото. Шестнадцать! Восемь баз снабжения отправили сюда конвои. Не пустые, огромный транспорт, топающий из Баронств требуется чем-то загрузить? Что и как они рассчитывали не совсем ясно. Возможно, живой груз отправили сразу, чтобы избежать потерь, а может, это стандартная практика? Сейчас уже не важно.
   Ситуация очень непростая. Сам огромный корабль с ресурсами для рейдеров, Дьен "пристроил". Системы, в которых расположились гости, он видит, а значит, без особого труда выйдет в любом удобном для себя месте. Шесть рейдеров возле базы, там же целая связка грузовиков. Остальные десять попарно находятся в соседних системах. Участок незаселённый, без пустотных объектов или транспортных "веток". Очень удобно для всех, включая самого адепта.
   Есть несколько неприятных моментов. Он не представляет себе, куда побегут от базы корабли, когда пройдёт сигнал о захвате конвоев. Даже уверенности в том, что они побегут, нет.
   Дьен прошелся по зелёной аллее, ожидая появления капитана Гройва. Его люди помогут решить главную проблему.
   Главная она потому, что требует личного присутствия Дьена. Никак по-другому решить вопрос с быстрым перехватом управления грузовиком с людьми и доставкой их к ближайшей нормальной планете он не может. У него нет вариантов.
   Чем это плохо? Захват двух караванов, точнее - конвоев, будет громким. Что станут делать те, кто собрался возле базы? Да... чёрт его знает. Тут хорошо бы составить прогноз, вот только у Дьена нет готовых предметов из системы с базой. Да, это его ошибка и - нет, сейчас уже ничего не исправишь. Предмет мало взять, его требуется вернуть на точно выбранное место. Только тогда построенный на этом предмете прогноз окажется полезным.
   Итак, что делать, если рейдеры подхватят свои транспорты и разбегутся по Сото? Ловить их в пути? Очень печальная перспектива. Особенно если они рванут сразу после перехвата основного груза. В это время Дьен будет проводить захват второго каравана, с людьми. Нет никаких гарантий, что у него появится время делать что-то ещё. Его команда будет с ним, значит и эсминец он передвинуть ближе к чужой базе не сможет. На это уже нет времени...
   - Привет, красный.
   Дьеен выдохнул и помял пальцами зелёный листик.
   - Всё не так, Гройв. Всё получается не так. Не знаешь, почему?
   - Без понятия, красный. Я так и буду смотреть на твою спину?
   Дьен повернулся. Никакой ошибки не было. Рядом с Гройвом улыбался своей фирменной бледной улыбочкой капитан Сайс. Тот самый Сайс, которому, как понял Дьен, кто-то предлагал место начальника СБ Узлового Сото. Такие места предлагают только хорошо знакомым офицерам. И тех, кто может предложить такое место - единицы.
   - А что, Гройв, капитан Сайс разругался с Моском? - Улыбка СБшника заметно побледнела. - Я как-то пропустил этот момент. Не просветите меня, господа?
   Сайс не стал ввязываться в объяснения.
   - Я всё же лишний, Гро. Понял, ухожу.
   Гройв если и удивился, то по нему этого заметно не было. Он подождал пока отойдет изгнанный спутник и поднял подбородок.
   - Так что ты хотел сказать, красный?
   Дьен отбросил в сторону измятый лист.
   - Теперь? Даже и не знаю что именно тебе сказать. Свистит твой Сайс Моску, капитан. И люди его в твоей команде есть.
   - Что это меняет? Ты воюешь с Узловым?
   - Я Моску не верю.
   - Бедняжка. Будем здесь торчать, или пройдём к лавочкам? Хочешь я открою тебе страшную тайну? Моску никто не верит. И Сайсу никто не верит. Даже тебе, извини, никто не верит. И... что теперь? Ты ведь не для личного интереса решил у меня команду просить? И что, всё бросишь? Не-ет. Вот и я не брошу. Самое смешное, что и Сайс не отбросит в сторону службу. Даже ради своего приятеля Моска. Понимаешь?
   Дьен хмыкнул и двинулся к лавочкам. Что-то в словах Гройва его зацепило. Крепко так зацепило. Ведь и в самом деле, что изменится от того, что Моск обо всём узнает? Пострадает его личное эго? Мда.
   - Смотри, вот всё ты правильно сказал, да? А у нас хватит времени сделать то, то нужно, пока не вмешаются... эти?
   Дьен мотнул подбородком вслед уходящей фигуре. И не ожидая ответа достал из воздуха... обычную газету. Расстелил её на лавочке и цокнул языком. Почти как дома. Дома, конечно и лавочки другие и газеты... но сам принцип? И пить они будут не водку, а выдержанный коньяк. Из гранёных стаканов, которые Дьен специально заказал в Королевстве.
   - Это... что будет? - Гройв механически облизнул губы.
   - То самое. Традиция моей Родины. У нас, знаешь ли, строгие жены...
   - Жесть. У нас - тоже, но... бумажная газета? Долго искал?
   - Ага. Лавочки грязные. Стаканы - точная копия.
   Капитан аккуратно присел рядом с газетой, на которую выкладывалась закуска. За происходящим он наблюдал с явным любопытством.
   - Откуда ты знаешь, красный, что я собираю традиции, связанные с алкоголем?
   - Сек. Счас продезинфицируем пространство. Как ты уже сказал, Сайсу даже я не верю.
   Дьен осмотрел спутника и кивнул. Затем сделал картинный пасс руками и вся автономная связь в радиусе пяти метров умерла.
   - Что, много повесил?
   - Я увидел три передатчика. Наверняка есть... точнее, были записывающие устройства. Ты наручный комм ведь не носишь?
   Гройв показал пустые запястья.
   - Вот и отлично, а то бы сдох. Ну что, за знакомство?
   - Наливай.
  
   - Хочешь верь, Гро, а хочешь - нет. Вот так я с тобой познакомился. Именно так всё и было бы, если бы...
   - Охренеть. Наливай, не тормози. Я так понимаю, в бутылке должно быть что-то другое? Уж коллекционный "Сьюр" я ни с чем не перепутаю.
   Дьен покрутил в пальцах стакан.
   - Конечно. Обычно это был портвейн. Реже - водка. Поскольку мы встретились не ради удовольствия, я... поправил картинку.
   - Тогда, за встречу ради удовольствия?
   Стаканы цокнули. На короткий миг показалось, что действительно, на дворе восемьдесят забытый год. И самая страшная проблема - опоздать на первую смену. Дьен тогда работал на режимном предприятии... к демонам! Того времени уже никогда не вернуть. Да и не надо, честно говоря. У каждого времени достаточно хороших событий.
   - Что же я хотел тебе сказать? А вот что, Гро. Я не буду ремонтировать твой корабль.
   Лицо капитана покраснело.
   - Нахрена тогда ты, сукин сын, устроил весь этот концерт? Я тебе счас уши обрежу...
   Дьен с удовольствием наблюдал за реакцией нового-старого знакомого.
   - Па-жар, однако. Стой. Давай ещё по одной и я тебе кое-что покажу. А потом будешь меня... рэзать? Гут? Только не сильно, времени у нас мало.
  
   Гройв топал по пустому командному центру, оставляя следы на тонкой плёнке пыли, покрывавшей все горизонтальные поверхности. Дьен так и остался на месте перехода, с любопытством наблюдая за действиями спутника.
   Капитан прошел до главного пульта управления и, наклонившись к нему, чем-то отчётливо клацнул. Распрямился и потряс в воздухе массивной металлической плиткой.
   - Знаешь, что это такое? - Гройв улыбался. - Ну конечно ты знаешь. Сволочь ты Дьен. Маленькая красная сволочь.
   - Ой, хорош свистеть, ты сейчас держишь в руках свою самую любимую игрушку. И говоришь, что я - сволочь?
   - Не держи меня за идиота. Я верю, что это целый почти новый линкор "Эрсен". Но где он стоит, я не знаю. И не представляю себе, как его отсюда забрать. И очень жалею, что сюда попал сейчас, а не месяц назад. Тогда у нас с тобой бы вообще никаких проблем не было.
   Дьен мотнул головой.
   - Ошибка. Шестнадцать рейдеров даже для одного почти нового линкора - проблема.
   У Гройва цокнули зубы.
   - Не волнуйся, твои люди займутся доставкой живого груза. "Этарна" тормознёт конвой, я заглушу транспорт. Вправим систему управления, твоя команда займётся внутренними вопросами. Доставит корабль к ближайшей планете и... всё.
   - Почему шестнадцать? - Гройв, услышав про рейдеры, на другие вопросы уже не реагировал. - Ты нашёл точку делёжки ресурсов?
   Дьен провёл пальцем по пыли и вздохнул. Надо было забрать газету с лавочки. Тогда бы он присел на консоль.
   - Если да, значит, твой груз это... какой транспорт везёт? Он точно - один? Данные есть?
   - Большая разница - какой?
   - Ты что, дурак? А-а-а... ты у нас гражданский спец, понял. Это почти одно и то же. Умник, моих людей тебе НЕ ХВАТИТ! Если транспорт восьмисотой серии, людей потребуется в два раза больше!
   - Счас. Айвет, внешний вид транспорта дашь?
   На этот раз лист с картинкой был большим. Дьен поднял его и развернул к Гройву.
   - Вот. Этого хватит? Только... Гро, всё, что тут происходит ты закроешь под собственный Знак. Очень хорошо закроешь.
   - Не дрожи, спец. Ахренеть. Вот этого урода, слева, я уже видел. Завидую твоей Косте.
   Дьен замотал головой.
   - Потом будешь завидовать. Что с транспортом?
   - Сколько есть времени? Я тебе соберу сто пятьдесят человек с ядром из своих. Но потребуются медики и снаряжение. Медиков десятка два. Там дерьмовые условия внутри. Знаешь, сколько живых привозят к точке разгрузки?
   Дьен отрицательно мотнул головой.
   - Вот и не знай дальше. Спокойнее будешь спать. Что... с этим малышом? - Гройв постучал плиткой орудийного ключа по капитанской консоли.
   - Твой. Но. Ты соберёшь всё старое барахло и утащишь туда, куда я скажу. Только потом займёшься вот этим.
   - Понял. Сайс всё быстро узнает. От кого прячем?
   - Тут... - Дьен улыбнулся. -... ещё один стоит. Рядышком.
   Гройв поднял руки.
   - Сто пятьдесят за второй получишь сразу. У меня есть человек с командой. Он тебе будет таскать крошку всю оставшуюся жизнь...
   - Стоп. Гро, какая нахрен, крошка? Требуемый объём я уже почти собрал. Больше не надо. И вообще, я... что, прошу у тебя денег?
   - Нет. Но есть примета. Дармовой кусок всегда выходит боком. И я тебе заплачу, а ты возьмёшь. Если хочешь, чтобы у меня всё было в порядке. Понял?
   Спорить Дьен не хотел. Совсем не потому, что - деньги или он так верил в приметы. Странно, но ему действительно хотелось, чтобы у Гройва всё было в порядке.
   - Вот и хорошо, Гро. Как скажешь, так и сделаем. Что с моим вопросом?
   - Пойдём... я ЭТО прихвачу?
   - А не потеряешь по пути?
   - Неа. - Ключ нырнул в один из карманов формы Гройва. - Даже если потеряю, тут ещё не меньше трёх резервных по разным углам лежит. Но этот - ОСОБЕННЫЙ. Кстати, сразу и со вторым клиентом познакомишься. Часть его людей пойдёт на твой транспорт. Сколько у тебя модулей есть?... Слушай, а зачем тебе самому туда лезть? Сбросишь команду и можешь заниматься... есть ведь чем? Только ты мне про эти шестнадцать, подробнее...
   Процесс пошёл.
  
   Команда собралась очень быстро. С опозданием появились адепты Торска, светить собственных транспортников, взятых у Скара, Дьен пока не хотел. Да и нельзя им, пусть отдохнут перед боем. Именно люди Скара буду работать по транспорту. Они ведь... хотели воевать с Баронствами? Вот и будет им маленькая плюшка.
   К удивлению адепта, никто из стоящих в строю людей не выражал недовольства. Старпом Гройва сделал шаг вперёд.
   - Слушать меня внимательно. Задача уже есть. С капитаном "Этарны" мы контактируем через специалиста, так что никаких прямых команд не появится. Восьмисотый транспорт, сборный груз. Брать аккуратно и чисто. Ченг? Твои люди поведут грузовик. Навигация - Колосс. Определишь ближайший пункт сброса и дашь спецу расклад по необходимым ресурсам на месте приёма. Спеца... гнать с транспорта сраной метлой. Толпа полуживых людей цепляет, по себе знаю... но мы справимся сами. Не первый раз.
   Один из офицеров поднял палец.
   - Медики?
   Дьен кивнул.
   - Пятнадцать человек. Два медблока... но их потребуется установить. Организуете место, выброшу контейнер с мобильным ВЦ. Поможет с управлением грузовиком. ВМ полностью перешит, внутрь не лезть. Медикаменты и продукты... по запросу. Много не обещаю. Модули все в норме, снаряжение уже собрали... что ещё?
   - Да ты выдыхай, спец...
   Кто именно выдал стандартную реплику, естественно, определить не удалось. Смеются, гады? Вот и хорошо, что смеются.
   - Я выдохну потом. Слушаем адептов, выполняем всё в точности. Холодные на старте нам ни к чему. Ясно?
   Люди Торска направились к строю и уже через пару минут "швейная машинка" заработала, переправляя людей на "Этарну".
   Дьен посмотрел на Гройва и виновато улыбнулся.
   - Айвет? Координаты корабля для капитана Гроува. Маленький лист, конверт.
   Из воздуха выпал упакованный в конверт лист.
   - Это на всякий пожарный случай. Откроешь, если. Деньги... отдашь Торску. Только ты особо не надейся.
   Гройв фыркнул. Но конверт аккуратно спрятал в карман к ключу.
   - Брось страдать ерундой, спец. Как ты говорил? Водка? Стаканы у меня, газету... я найду. С тебя литр этой самой. Понял?
   - Принято. Убирайся тут.
  
   Сайс добрался до конверта не быстро. Орудийный ключ он увидел раньше, этот предмет пропустить при всём желании невозможно.
   - Глупые люди... - Вскрыть обычный бумажный конверт? Детские игрушки. Сайс аккуратно подцепил пинцетом приклеенный язычок... тадам!
   На небольшом листке бумаги - ровные строчки цифр. Странно знакомых цифр, между прочим.
   - Ну-ка, где у нас эта точка?
   Гройв мылся в душе, команда загружала на разбитый корабль обломки и снятые узлы. Сайс копался в чужих вещах. Все занимались своим делом.
  
   К моменту выхода "Этарны" в рейс, Дьен был спокоен как слон. Или как... Эйвер, которого он половину часа назад спрашивал, какой из его контейнеров забросить на захваченный транспорт.
   - Уверен, что пятый?
   - Уверен.
   - В пятом же...
   - Отцепись. Занимайся своей работой.
   Дьен тогда подумал и сам успокоился. Вышел в командный зал линкора, где Коста экзаменовала бледного от недосыпа навигатора с эсминца, сел в уголке на пол и... уснул.
   Самое смешное, что Коста честно пыталась его разбудить. Но вокруг "наглого типа" появился силовой стакан и добраться до его тушки так и не удалось.
   Молодой лейтенант - навигатор держался мужественно и улыбнулся только один раз.
   - Чё скалишься, неуч?
   - А он всегда так. Зря стараетесь, капитан.
   - Всегда? У нас боевая операция, на носу сложный прыжок...
   Навигатор не удержался и зевнул.
   - Ну что тут сложного? Главное, место ему освободи...те. Я всё что надо уже посчитал. Тушка у вас тяжеловата, так что постараться придётся. Пусть спит. Целых два часа ещё до точки. Я бы - тоже поспал, если будет стрелять, понадобится вагон данных. А это лучше с чистой головой делать.
   - Кто - стрелять?
   Так и не получив ответа, Коста вернулась за свой пульт.
   - Стадо гражданских баранов. Эй! Лейтенант!
   - Я не сплю. - Моментально отреагировал навигатор.
   - Да пофиг мне, спишь ты или нет... - Спросить Коста хотела совсем о другом, но вдумавшись в механически произнесённую фразу... покраснела. - Маршрут проверь.
   Боевой выход начинался совсем не так, как хотелось бравому капитану.
  
   "Этарна" снялась со стоянки и плавно набрала скорость. Разгонный отрезок был нестандартным, навигатор выдавал странные цифры, специалист... вообще мирно дрых в уголке зала. Коста с трудом держалась на грани истерики. Бардак! Нарушение всех мыслимых традиций! Ещё и это...
   В зале управления уже почти час торчала полупрозрачная фигура, имитирующая присутствие ещё одного человека... тьфу! Не человека. ВМ "Этарны" воображал себя худощавым седым мужиком со шрамом на лице. Вот так. И звали его - Микел. То есть, капитан второго ранга Микел. Хоть стой, хоть падай.
   - Микел? А почему ты решил появиться только сейчас?
   Изображение дрогнуло и повернулось к капитану.
   - Когда-то надо? Сейчас самый удобный момент.
   Навигатор, оживший на половине разгонного отрезка, подал голос.
   - Капитан, вы не волнуйтесь. Дьен говорит, что Мик ещё не перешёл... в новое качество. Рядышком уже. Осталось совсем немного, лет пятьдесят.
   У Косты зашевелились волосы от ужаса.
   - Ну просто... праздник какой-то. А что будет, через пятьдесят лет?
   - На "Этарне" появится Старший Кристалл. Жесть, правда?
   Навигатор глупо лыбился. Именно - глупо.
   - Ну и что хорошего, офицер, вы увидели в этом событии?
   - Э... капитан, вы, просто, с Малышом поговорите? Он же... любой обычный ВМ как ребёнка делает. На любых типах вычислений. Любые сети ломает на раз. У нас собственная база навигации только благодаря ему ворочается. На половину области...
   - Лейтенант? - Микел был серьёзен. - Много болтаешь. Буди адепта, пора.
   Дьен проснулся моментально. Молча поднялся, вышел в центр зала и закрыл глаза. Затем чуть расставил руки и сжал кулаки, словно... нёс две полные авоськи с пивом.
   Коста стояла возле своего пульта и внимательно наблюдала за действиями специалиста.
   - Тяжелая тушка, однако... - Дьен хмыкнул и напряг мышцы. - Ну ничего, я тоже... не маленький.
   - Капитан, вы бы сели в кресло?
   Коста на реплику навигатора не отреагировала. Сейчас произойдёт самый странный прыжок в её жизни, а она что? С кресла она ничего не увидит толком... И тут ЭТО произошло.
   Пол под ногами вздрогнул и из воздуха навстречу стоящему на ногах капитану рванулись странные рваные лоскуты красного цвета, похожие на морды фантастических животных.
   Коста вздрогнула и сделала шаг назад. Зацепилась ногой за консоль, развернулась и упала плашмя, сильно ударившись головой об угол консоли. В обстановке нестандартного перехода этого никто не заметил.
   - Глубоковато зашел. Ещё бы чуть и пришлось ставить силовые поля... ты видел эти морды? - Дьен побледнел и тяжело дышал. - Сколько времени до контакта?
   Навигатор улыбался.
   - Малыш пишет четыре часа. Да видели мы эти морды, они ведь ничего сделать-то не могут? Только скалятся...
   - Четыре часа, это хорошо. Аккуратненько обойдём камень и... всё у нас выйдет как и задумывалось. Коста!
   Вслед за обращением к капитану, Дьен механически попробовал её почувствовать... и подпрыгнул.
   - Винк! Быстро носилки! Твою жеж мать! Коста, как же ты умудрилась...
   Микел пока не привык появляться на люди и его изображение "забыло" повернуться лицом к залу. Впрочем, он спохватился и изображение вывернулось как перчатка.
   - Отреагировала на появление фантомов. Зацепилась за консоль... сильный удар головой.
   Дьен покрутил головой.
   - Мать... сплошные приключения с нашей Костой. Спасибо, Мик. Медблок готовь?
   - Нанокомплекс показывает... специалист? Для нормального функционирования капитану Косте достаточно местного регенератора. Прогноз медблока - не меньше шести часов. До контакта четыре. Она пропустит всё... самое интересное.
   Дьен схватился за голову.
   - И ты туда же?
   - Она мой капитан. Это факт.
   - Сообщи Винку, пусть тащит "костыль". Так что, может... и ты в блондинку перекрасишься?
   - Не понял? А. Это шутка. Не смешно.
   Дьен аккуратно переместил капитана на свободный участок пола и повернулся к креслу возле консоли.
   - И как она будет тут... командовать?
   Изображение ВМ моргнуло.
   - По месту подходит кресло от тренажерного комплекса. Заменим. Там достаточно ступеней трансформации, есть фиксаторы, есть собственный привод. Она сможет поворачиваться самостоятельно.
   Дьен закончил осмотр пострадавшей и покосился на кресло у пульта.
   - Говоришь - заменим? А я ведь мог часа три отдохнуть? Злая ты женщина, Коста.
   Спец поднялся, и выкатил на ладонь крошечный красный шарик. Зачем-то подул на него и забросил в рот.
   - Естественное восстановление, конечно, приятнее. Но и так... - Дьен кашлянул дымом и скривился. - ... и так сойдёт.
   В это время появился навигатор с кейсом.
   - Быстро, молодец. Ставь регенератор, а я займусь креслом.
   Лейтенант присел возле Косты и... покраснел.
   - Командир... - Голос навигатора был жалобным. - Она ведь... это.
   Дьен, стоящий на четвереньках возле кресла, повернул голову.
   - Режь комбез от воротника до пояса сзади и ставь комплект с фиксацией, если волосы будут мешать, в комплекте есть... - Лейтенант замер на месте и мотал головой. - Ну что за молодёжь пошла? Что, голой бабы не видел никогда?
   Молодой скривился.
   - Она же меня прибьёт, когда очухается?
   - Эта? - Микел изобразил злобную улыбку. - Эта может.
   Дьен сел на пол и выдохнул.
   - Слышь, герой, а кресло из тренажерной ты снять сможешь?
   - Запросто. - Радость навигатора была очевидной.
   - Мик? Покажи ему что и как снимать. Лейтенант? Два захода на медпрактику. Темы занятий... я выберу сам.
   - Принял.
   - Не слышу радости в голосе?
   Ботинки навигатора уже грохотали по коридору.
  
   Коста очнулась и... не смогла пошевелиться. Прямо перед её лицом висела злобно улыбающаяся грязная рожа специалиста.
   - Што... ты делаешь? Я капитан коабля... - Железки явно мешали Косте нормально разговаривать.
   Дьен решил, что на сегодня впечатлений для Косты достаточно, сделал шаг назад и уселся на капитанский пульт.
   - Молчи. Слушай. Ты неудачно упала, повредила позвонок, сломала лицевые кости. Посмотришь запись, я ничего не выдумываю. В медблок тебя не положили, это шесть часов, а нам уже через два потребуется грамотный капитан на мостике. Ясно?
   - Мня? Зеркало дай.
   - Да счас. Сенсорами зала пользуйся. Капитан.
   Коста на секунду замерла и дернулась в фиксаторах кресла.
   - Ууки отпусти. Что вы сделали с комбезом?
   Тут Дьен не выдержал.
   - Что, не так застегнули комбез? Да вот, молодой устанавливал "костыль", а он в женской одежде разбирается плохо. Сначала пришлось резать комбез со спины, иначе бы регенератор не поместился. Хорошо, что ты под комбезом ничего не носишь. Потом оказалось, что захваты "костыля" закрываются спереди... вот такая петрушка, капитан. Хотели проверить, всё ли в порядке... с брюками. Знаешь, при травмах головы...
   Дьен разошелся не на шутку.
   ВМ порывался что-то сказать, но демонстративно сжатый за спиной специалиста кулак не оставлял сомнений в его намерениях. Могут и перепрошить. С этого станется. Но спец быстро закруглился. Чересчур беспокоить пациента тоже нельзя.
   Коста покраснела... и облегчённо выдохнула. Теперь Дьен сделал удивлённое лицо:
   - Неужели ты так стесняешься лейтенанта? Тебе нравятся молоденькие мальчики? Так ты только свистни...
   - Дурак.
   Дьен молча кивнул и развернувшись на пятой точке, спрыгнул на пол с другой стороны капитанского пульта.
   - Состояние удовлетворительное, реакции в норме. Капитан в зале!
   "Специалист? Капитан смотрит записи". - Микел докладывал по короткой связи.
   "Небось ты и подсунул? Вы уже спелись? Вот и замечательно".
   "Ничего хорошего, она сердится".
   "Так... это, может её в медблок засунуть, добрый ты наш"?
   "Не надо".
   "Именно что - не надо вмешиваться в отношения людей. Отбой".
  
   Первой в систему вышла пара рейдеров и рванула вперёд по разгонному отрезку, сканируя систему. Точку выхода "Этарны" они видеть не могли, движущийся на гравитационной тяге линкор - тоже. Вторая планета системы имела активное ядро и мало того, что своей тушей перекрыла часть видимого пространства, так ещё и слепила сенсоры рейдеров, не позволяя засечь след линкора.
   Вторым вышел транспорт. Грузовик восьмисотой серии, толстый сборный цилиндр, состоящий из множества грузовых отсеков, собранных на центральный стержень корабля. Этот транспорт был медлительным и неповоротливым. Несмотря на внушительный пакет мощных маневровых двигателей, поворачивался он удручающе долго.
   Что плохо для противника - хорошо для "Этарны". По поводу медлительности транспорта у Дьена уже был вполне реальный план. Остановить чужой корабль требовалось без повреждений. Этот. Остальные... как получится. Максимум что от них требовалось, это предметы из зала управления. А такое добро люди Натаса и из обломков вытащат. Не в первый раз.
  
   - Твой - замыкающий.
   Дьен удивлённо поднял бровь.
   - Чего смотришь? Все знают, что ты хороший стрелок? А я вот, не знаю. Работай. График движения на планшет. Итак, выходим на левого, снизу. Микел? Главный ангар. Затем делаем "встречную тёрку", затем поворот, время на поворот - сто двадцать секунд и сразу отрабатываем следующего. Второй калибр, семьдесят процентов накачки, точка фокусировки плюс сто. Сразу толчок основным и "тёрка" второму. Следи за оружием, "тёрку" работаем в один оборот, не лажать!.. Спец! Не жуй сопли, ты уже должен работать по замыкающему!
   Прав был Гро, Коста действительно умела и любила воевать.
   - Капитан, напоминаю, фиксаторы кресла...
   - Принято. Замыкающий?
   Дьен повернулся к точке выхода и пожал плечами. Ну и что тут... стрелять?
   Тук! Пятисантиметровый шар подпрыгнул не ладони и исчез.
   - Замыкающий готов. Что дальше?
   - Транспорт.
   Вот так этот бой и прошел. Короткие реплики Косты, резкие повороты, дрожь корпуса "Этарны" при выполнении "тёрки".
  
   "Тёркой" в Патруле называли манёвр при котором корабли двигаются навстречу друг-другу или в одном направлении, параллельными курсами, стреляя по противнику младшим калибром. Старший калибр в таком случае отдыхает, поскольку длинна связки орудие-накопитель-реактор не позволяет располагать старший калибр иначе, как параллельно центральной оси корабля.
  
   Замыкающий рейдер ещё разваливался на куски от попадания, а "Этарна" уже ускорилась, выходя к левому рейдеру ведущей пары. Торможение, первый залп. Орудия линкора пробили защиту главного ангара и сразу же сделали внушительную дыру в корпусе рейдера, без труда пробив внешние и внутренние стенки ангара и повредив реакторный отсек. Противник не успел "накачать" щиты... впрочем, в зоне главного ангара рейдера щиты были слишком слабыми. Именно потому первый залп был направлен в эту точку. Противник не успел ни ускориться, ни отвернуть и после удачного попадания "Этарны" потерял старшие калибры и главный двигатель. Корпус рейдера чуть закрутило по часовой стрелке.
   ВМ линкора отреагировал моментально, закручивая свой корабль в противоположную сторону. При вращении корпуса заметно уплотнялся огонь из младших калибров, время перезарядки или "накачки" которых компенсировалось вращением корпуса. Как в шестиствольном пулемёте, за время оборота успевали перезарядиться все отстрелявшиеся орудия и восстановиться бортовые силовые поля.
   Линкор за время движения вдоль корпуса рейдера сделал полный оборот и своими орудиями помог противнику провернуться полностью.
   Дьен цокнул языком. Красиво и быстро. За кормой линкора остался разбитый в хлам дырявый металлический барабан, который при всём желании, назвать кораблём уже не получалось.
   Поворот "Этарны" вызвал очередной шквал ощущений у адепта. Компенсаторы и силовой каркас сгладили последствия для людей, но металл корпуса возмущённо скрипел, перенося немыслимые перегрузки.
   Ровно через сто двадцать секунд глухо бамкнул второй калибр. Набирающий ход рейдер словно споткнулся о что-то невидимое и из раскрывшихся на корпусе люков ударили фонтаны выходящего воздуха.
   - Странный эффект. - Дьен повернулся к капитану. - Как я понял, точка фокусировки находится ЗА кораблём, с чего вдруг такой фонтан?
   - Теории у меня нет. Это стандартный приём. С Ульем получается ещё красивее, он просто разваливается на части. Надо только подойти близко. Ещё вопросы? Тормози транспорт. Он - твой.
   За рамкой регенератора лицо капитана не было видно, но в голосе явно читалась гордость, мол "Знай наших".
  
   Транспорт? Он всё это время продолжал прыжковый разгон, явно рассчитывая на то, что по нему стрелять никто не станет. Сенсоры "Этарны" чётко подсветили содержимое трюмов грузовика. По живому грузу Патруль не стрелял. По двигателям? А куда потом девать вот этих, пока ещё живых "переселенцев"?
   Вдруг транспорт выключил двигатель и начал поспешно отворачивать с курса. Затем всё ещё двигающаяся по-инерции боком туша включила ход и натужно полыхая перегруженным маршевым двигателем стала отползать в сторону. Гонка закончилась.
   На планшете Микел вывел объект, заставивший грузовик так резко отвернуть. Сенсоры линкора, да и грузовика "видели" физический объект, обладающий достаточной массой, чтобы разбить нос транспорта. Дьен радостно удыбался глядя на массивный круглый диск. На белом фоне толстый красный минус и красная же кайма по краям.
   - И... что это за хрень? - Коста пыталась выглянуть за пределы пластин регенератора, чтобы посмотреть на странного адепта собственными глазами.
   - Это? "Кирпич". Правда смешно?
   - Какой, нахрен, кирпич? Откуда в пустоте - кирпич, да ещё такой странной формы?
   Дьен оглянулся. Лицо навигатора тоже особой радости не выражало. Не поняли. Вот досада?
   - Ладно, проехали. Он должен был остановиться? Вот оно. Микел?
   - Модули абордажной группы стартовали. Через десять минут старт шаттлов. Дополнения?
   - Высадкой руководит капитан Еног. По готовности координируй доставку грузов людьми Скара. А.
   Дьен ещё раз посмотрел на огромный планшет... и убрал препятствие. Мда.
  
   *
  
   - Сайс? А чё такой хмурый?
   Гройв следил за погрузкой запчастей на разбитый корабль и ему было грустно. Но лёгкая грусть капитана не была похожа на суровую морду СБшника. У того явно что-то было не так.
   Сайса понять было просто. Координаты, которые он прочитал на бумажном листе, указывали на Узловой Патруля Сото.
   - Прикалываешься?
   - О. Ты уже давно так не говорил. Что случилось?
   - Самое неприятное в моей работе, это когда происходят непонятные вещи. И это совсем не смешно, Гро.
   - Ты про конверт?
   Сайс выдавил улыбку.
   - Ага.
   Гройв пригладил ладонью короткие волосы и кивнув дежурному офицеру, направился к своей каюте. Сделал пару шагов и обернулся к Сайсу.
   - Ну, не тормози, пошли. Не здесь же с тобой болтать?
  
   - Хорошо, Сайс, ты хотел посмотреть кто слетится сюда отслеживать ремонт корабля? Я согласился. Что у тебя есть... мне пока не интересно. Скорее всего и вообще интересно не будет. Это твой суп и как ты его варишь, меня не волнует. Вопрос. Почему ты мешаешь мне?
   Сайс крутил в ладонях какие-то мелкие детали и на речь капитана особого внимания не обращал.
   - Ладно. Не хочешь говорить? Молчи. Только будь так добр, перестань мешать погрузке? Что бы ты себе ни думал, я обещал здесь убраться и мне это сделать придётся. Надеюсь, ты получил то, что хотел?
   - Моя проблема немного больше, Гро.
   Капитан тем временем дошел до стола и остановился.
   - Я не лезу в твои проблемы Сайс. Сейчас мои люди работают на захвате транспорта. Там много деталей, о которых ты очень скоро узнаешь. Но я вот, обратил внимание на одну. Чтобы остановить транспорт, красный извлёк из ничего огромный булыган, размером с половину орбитального. Причём, раскрасил его, придал конкретную форму и цвет. И через десяток минут убрал, как будто его и не было. Вот так, запросто. Пошутил он так. Прикинь сколько энергии вбухал?
   - Тем хуже. Если ему не понравится Узловой Сото, то кто его остановит?
   Гройв раскрыл глаза.
   - Не знаю, что тебе сказать, Сайс. А. Береги себя. Не открывай все двери подряд. За одной из них - твоя смерть.
   Сайс присвистнул.
   - Давненько я от тебя ничего такого не слышал.
   - И ещё долго не услышишь. Но сейчас у меня другой вопрос. Есть шестнадцать кораблей. На них требуется полный комплект обвинений. Всех, какие собраны Узловым. Если... они есть, конечно.
   СБшник встрепенулся.
   - Шестнадцать? Восемь пар? Это... то, что я думаю? Кто запросил материал?
   Гройв рассмеялся и сел за стол.
   - Ты сказал, что изображения рейдеров я получу сразу, как только скажу. Я готов, давай свои картинки.
   Сайс удивлённо оглянулся. В комнате кроме них с Гройвом никого не было.
   Тем временем на стол перед Гройвом из пустоты выпадали листы с изображениями рейдеров. Шестнадцать штук. Капитан удовлетворённо кивнул.
   - Как видишь, для того, чтобы расстрелять рейдер, нашему красному другу одной личной уверенности мало, требуется "Жерит" от Узлового. Так что Сайс, запросишь материал ты, или... мне искать другие варианты?
   Сайс мрачно смотрел на стопку картинок. Вот так. По одному слову. Из пустого места. Причём, сам красный сейчас точно занят. И очень далеко от этого места. Вот... как тут не волноваться?
   - Я запрошу. Надо проверить изображения. Могут потребоваться дополнительные снимки.
   Лист с сообщением спланировал на стопку картинок. "Смотри прямо сейчас".
   Практически сразу выскочил карандаш и дописал сбоку:
   "На твои вопросы, Сайс, я не отвечу. Не трать зря времени".
   СБшник хотел забрать листок себе, но тот моментально разлезся на ниточки и исчез. Карандаш изобразил насмешливый танец и отправился туда, откуда пришел.
  
   *
  
   Сайс был прав. Дьен прочно "залип" на транспорте. Началось всё с того, что после своей остановки грузовик начал травить воздух из грузовых отсеков. Абордажные группы с трудом пробивались к узлам управления и явно не успевали. Нет, они спешили как только могли. И чистили грузовик действительно быстро. Вот только... воздух уходил в пустоту. И без полного контроля над кораблём остановить процесс не удавалось.
   - Эй, ты куда собрался? - Коста повернулась на своём постаменте. Управление новым креслом не требовало особых усилий.
   - В зал управления. Говорят, именно оттуда управляются клапаны сброса.
   - Ты что, совсем тупой вот так переться к главному узлу управления? Броню одень...
   Дьен пожал плечами и осмотрел свой рабочий комбинезон.
   - Жалко. Расползётся штурмовая броня, а она денег стоит... и вообще, ты топай в медблок, Коста. Чувствует моё сердце, что с этим грузовиком нам явно больше шести часов возиться. Успеешь ещё посмотреть.
   Тихий хлопок перехода. И почти сразу ожил канал оперативной связи, показывая канал регистратора Дьена.
   - На пол всем, живо! - Трагг никому переводить не требовалось.
   - Не, ну дурак он, точно. В обычном комбезе, без оружия. Никто и слушать его не станет...
   Коста бессильно дёрнула руками.
   - Видеть этой порнографии не желаю. Микел? Отпусти меня, я - в медблок.
   ВМ в очередной раз удивился. Коста... боялась смотреть на планшет. Она дёрнулась ещё и ещё, пытаясь освободить руки из зажимов кресла.
   - Спокойно капитан. Я опускаю кресло на пол, вы становитесь на ноги...
   Из Командного Зала капитан вышла своими ногами, стараясь не смотреть на происходящее на планшете. Может и правильно, потому что в это время фигура спеца полыхнула красным и превратилась в демона. Рванувшаяся к незваному гостю вооруженная охрана взорвалась кровавыми фонтанами. Микел такое видел впервые и зрелище, даже для холодных мозгов ВМ, оказалось неприятным. Людей выворачивало наизнанку, превращая в парящие кучи мяса.
  
   *
  
   Внутри зала управления грузового корабля всё обстояло ещё хуже. К изображению добавлялся мерзкий запах свежих внутренностей, крики, низкий, на границе инфразвука смех Демона.
   - Прекрасно. Кто ещё желает меня убить?
   Желающие закончились очень быстро. Кровавые остатки людей до сих пор жили, у них билось сердце, выбрасывая в воздух тонкие струйки крови.
   Пять офицеров во главе с капитаном, застыли на месте, скованные ужасом.
   - Ты капитан? Сброс воздуха - отключить! Или решил тоже, вывернуться? Даже не думай, ты так быстро не умрёшь...
   Картина получилась... на любителя. Дьен сам с трудом сдерживался, чтобы не нарушить сценарий. Это уже не сетевая лента, где всё красиво нарисовано, это - настоящее. Всё настоящее, и запах, и звуки... и - да, впервые Дьен принял боевой коктейль без реальных медицинских показаний. Начал? Должен довести всё до финиша. Каким бы дерьмовым он тебе лично не показался.
   Офицеров Дьен отключил. Один из них спятил, остальные... короче, пользы от них не было. Капитану пришлось отдуваться за всех, выключая запущенные по инструкции системы уничтожения груза. Этот двигался словно робот, механически выполняя приказы адепта. Капитана тоже пришлось выключить, чтобы не сдох раньше времени. От него ещё потребуется вводить коды безопасности и помогать при запуске систем.
   Затем оказалось, что абордажники застряли в переходе между секцией управления и отсеком экипажа. Дьену пришлось топать на помощь, выворачивая по пути бронированные двери шлюзов, затем... за два часа он побывал практически во всех уголках транспорта, ускоряя процесс захвата.
   Вдруг оказалось, что у него нет адекватного оружия для работы внутри корабля. Самый слабый "плевок" прожигал стену вместе с силовой бронёй противника, "плеть" резала метровые броневые листы, обычный пинок или удар кулаком превращал человека в мясной набор, перемешанный с остатками металлических пластин. Напрягаться ему пришлось совсем не для того, чтобы пробить броню противника или защититься от выстрелов. Главная проблема состояла в том, чтобы не развалить неожиданно хрупкий корабль.
   Затем Дьен попал в один из грузовых трюмов и вообще впал в транс. Людей было слишком много. Они орали, ходили по головам слабых, пытались вырваться из-под более сильных... и с этим он совершенно ничего не мог сделать. Просто не знал как. У него не было инструментов, чтобы работать с толпой без трупов. И самое плохое, он совершенно не представлял себе, что именно надо делать.
   Только потом, когда прошёл первый шок, адепт убрался из трюма и лично таскал медикаменты и еду из пустотных хранилищ, вызывая испуг гражданского персонала. Когда всё было доставлено, отправился ремонтировать повреждённые при абордаже коммуникации... вобщем, занимался по мнению старпома Гро, ерундой.
  
   С захваченного транспорта Дьен ушел только через двенадцать часов, когда Айвет сообщил, что корабли возле узловой базы начали шевелиться.
   Дьен вышел в зале "Этарны" и раздраженно огляделся. За новой одеждой ему придётся топать как есть. Можно надеть что-то из резерва, вот только липкие клочья расползающегося комбинезона надо смыть, иначе... о. И эта тут как тут.
   - Коста? Э... нравится смотреть на голых мужиков? Кстати, как сама-то?
   И только сейчас понял, что не снял... "боевую раскраску". Коста замерла возле своего пульта, раскрыв рот.
   - Да ладно, можно подумать, что никогда живого Демона не видела...
   Дьен подумал и принял картинную позу.
   - Много живых людишек... как я голоден...
   - Хватит придуриваться, спец. У тебя часа два, пока на эсминец вернутся группы с предметами. - Коста прокашлялась и говорила почти нормальным голосом. - Снимай свою шкуру. Мик тут вопит, что ты ему оборудование угробишь. Сам-то цел? Я тут такие картины по твоему каналу смотрела, жесть...
   - Ага. Стреляли от души из всего чего было. Но. Я непробиваемый.
   - Хорош трындеть спец. Я тебе не верю. Убирай эту... хрень. Это приказ.
   Коста решительно направилась к адепту, желая лично убедиться в том, что он цел. И - да, убедилась. Вот только отмываться от липкой грязи, в которую превратился комбез, пришлось уже вдвоём. И нет, участвовать в уборке зала Коста наотрез отказалась, так что к отходняку от боевого коктейля добавилась тщательная очистка Командного Зала "Этарны".
  
   Когда уставший адепт доплёлся до собственной гостевой каюты, кровать оказалась занята. Нет, это понятно, что Коста не хотела тащить грязь в собственную каюту и мылась здесь, но... кровать? Дьен с трудом задавил раздражение и попытался подумать. Как выяснилось, после нескольких часов непрерывной работы красным цветом, думалось отвратительно. Смывались привычные нормы и... само человеческое отношение к происходящему.
   Что он почувствовал, когда увидел беспомощную кучу людей? Раздражение. Это, к сожалению, печальный факт. Затем - опять раздражение, но уже по другому поводу. Затем? Желание исправить собственную беспомощность, ведь так? Отстраниться от личного восприятия ситуации оказалось очень тяжело.
   - Эй, чего задумался?
   Дьен вздохнул и выдавил виноватую улыбку. Всё правильно. По всем существующим традициям Экипажа, он уже сказал ДА, когда мылся с Костой в душе. Теперь его отказ просто не поймут.
  
   Традиции в Патруле устанавливались и укреплялись веками. Эта пришла с пустотных комплексов и прочно поселилась в наземных командах, причём начиналось всё уже в центрах обучения. Поскольку переток бойцов в абордажные группы, а частенько и в пилоты, происходил регулярно, да и обитала команда в одном блоке, традиции пустоты плавно захватывали всех.
   С Экипажем было сложнее. Корабельные специалисты всегда держались особняком и к ним перешла только часть традиций. Они очень редко жили в группе и обычный для наземной команды или пилотов вариант, когда после боя бойцы обоих полов мылись в одном огромном помещении, разделённом перегородками на узкие одиночные секции, Экипажу не грозил. Но традиция прижилась.
   Если к мужику в душевую секцию приходит женщина и он разрешает ей пользоваться собственной водой, это как короткий брачный контракт. Иногда - наоборот, мужик напрашивается на общий душ и ему разрешают... или отказывают, тут как получится, но отказ воспринимался без уговоров. Это тоже традиция.
  
   Дьен дошлёпал до койки и расстегнул куртку.
   - Сразу предупреждаю, после боевого коктейля ничего не гарантирую.
   - Всё будет хорошо...
   Как оказалось, Косте катастрофически требовалось с кем-то поговорить. Так что, слово "хорошо", к сексу никакого отношения не имело.
   Капитан болтала без перерыва, выговаривая всё, что накопилось за год вынужденного торчания линкора на одном месте. Дьен слушал и... подавал признаки жизни, демонстрируя внимание. Собственно, только это сейчас от него и требовалось.
   Да, пятнадцать лет жизни на планете многое изменили для Косты. Её прошлое? Оно оставалось светлым и красивым всё время, пока капитан привыкала жить среди людей. И даже уходя на внезапно открывшуюся вакансию, Коста действительно радовалась, вспоминая лучшие годы службы.
   А теперь? Теперь всё было... сложно. Корабль был чужим, никого из прежнего экипажа не было. На корабле не было вообще никого, кроме программной оболочки ВМ. И работы, способной перекрыть негативные впечатления, не нашлось. И вот этот долбаный специалист совершенно не подумал о том, что она - человек и ей тяжело привыкать к бардаку, в который превратилась служба.
   Что думал специалист? Он думал о том, что удачных возвращений в мечту не бывает. Даже за небольшой промежуток времени меняются многие мелкие детали, которые составляют комфортную атмосферу для человека. Меняются люди, с ними происходят события, о которых вернувшийся ничего не знает. Рассказывать об этом Косте? Она сама всё прекрасно понимает.
   Женщина, кто бы и что не говорил, отличается от мужчины. Главное здесь вовсе не физические параметры. Другое восприятие мира. Чаще всего, более эмоциональное. А какие эмоции у капитана-одиночки? Даже если они и есть, то для их передачи или оценки требуется ещё один человек. Тогда они приобретают вес и вообще - смысл. Вот как сейчас.
   За пятнадцать лет женщина привыкла к людям. Обычным гражданским разгильдяям, не скованным никакими уставами. Привыкла вкусно кушать и посещать людные места. Что там? Да те же эмоции. Влияние толпы на человека сложно переоценить. Любое массовое мероприятие захлёстывает человека эмоциями, заставляя изменять собственное мнение или настроение. Часто - и то и другое.
   У Косты появился ребёнок. Появился рано. Когда она поняла, что не работает контрактная блокировка нанокомплекса. было уже поздно что-то делать. А потом... начался кошмар. Отец девочки изначально был никем, источников дохода не обнаружилось, планета, на которую сошла Коста была красивой внешне, но внутри оказалась дерьмом.
   Как всегда, чужие проблемы вызывают размышления о собственных. Проблемы Дьена, к сожалению, были из тех, о которых не расскажешь никому. Смешно говорить о проблемах, когда все окружающие считают тебя чуть ли не всемогущим.
   Никто из них не думает о том, что человек живёт для чего-то. И удовольствие в жизни получает от совершенно конкретных, обыденных вещей.
   Дьен сегодня вдруг понял, что ещё чуть-чуть и он перестанет быть человеком. Он перестанет относиться к окружающему по-человечески. Вслед за этим он перестанет понимать людей. Вслед за этим... и так до момента, когда на месте адепта вдруг появится Демон. Это ведь так просто? Р-раз и любая проблема решена. Нужны специалисты? Перебросил из любой точки, где они есть. Семьи, дети, родители? Кого это волнует, ЕМУ НАДО.
   Вот прямо сейчас, он... что подумал-то? Подумал - глупая баба. Нужна тебе встреча с дочкой, счас схожу и притащу, что за проблемы-то? Вот только... что из такой встречи получится? Кому она пользу принесёт? Какие проблемы решит? Об этом он совсем не подумал. Это не важно. Я - МОГУ.
   Я могу зайти на набитый вооруженными людьми рейдер чуть ли не голышом и превратить людей в кучи мяса. Я могу уничтожить любой корабль, пустотный комплекс, планету, звезду, в конце концов. Приятно чувствовать себя сильным?
   Айвет, к примеру, этого не понимает. Вот он - действительно холодный и сильный. Очень сильный. И умеет уже достаточно, чтобы... Дьен вдруг вспотел. Похоже - всё.
   - Эй, что случилось?
   - Мне осталось меньше шести месяцев. Жить. И я очень хочу жить как человек.