ПОЗВОНКИ ХАОСА (сборка 08.01.19)
  
  
   Первая часть.
  
   - Эй! - Ёчи в который раз напрягся, пытаясь освободить руки... или ноги. Небольшая комната со светлыми стенами откликнулась гулким звуком. Как большая консервная банка. - Люди-и! Я ж обделаюсь сейчас, реально, ну что за долбаные шутки?!
   За стеной что-то звякнуло, раздались гулкие шаги.
   - Да шевелись ты! - Держать в себе... продукты жизнедеятельности становилось всё тяжелее. Да и непривычно как-то. Сколько себя Ёчи помнил, такого с ним ещё не случалось.
   Наконец грюкнула железка и комната на мгновенье перестала быть замкнутым помещением. Пленник с усилием вдохнул холодный воздух и... с новой силой завертелся.
   - Госпа-ади, ну что за проблема-то? - Голос был низким и хриплым. - Ну поваляешься часик в собственном дерьме... корона с тебя не спадёт.
   - Слышь, шутник, а если в глаз?
   Шаги смолкли.
   - Так ты чего, прочухался, болезный? Ты точно уже не Принц Хаоса?
   Тело на кровати вывернулось к двери.
   - Б..., горшок неси, чучело-о... ну что за народ такой?
   - Неси? Вот ещё. Сам сходишь. В углу удобства. Обед через два часа. Будешь буянить, снова упакуем.
   На левой руке звякнула пряжка и широкая полоса, стягивающая запястье ослабела.
   - Дальше сам. Звыняй. Я на смене один. - Шкафообразная туша вздрогнула от смеха. - И в глаз не хочу. Точно.
   Пациент, срывая ногти, ещё отжимал металлические пряжки, когда дверь, брязнув металлом, закрылась.
   - О-о! - Успел в самый последний момент. Хорошо хоть пижама прямо на голое тело надета. Вот приключение? Хотя... очень похоже, что все настоящие приключения случились немного раньше. Иначе бы его так не упаковали. Ёчи осмотрел комнату. Всё правильно. Обычная банка без окон, с пластиковой дверью, как в обезьяннике. И с телекамерой. На потолке висел знакомый тёмный стакан. Это что,... психушка?
  
   Самое неприятное, что именно в психушке всё и началось. И попал туда Юрий Владимирович Монатов вовсе не по профилю.
   Три месяца головных болей привели Ёчи к врачу. Врач отправил на узи, старенький аппарат показал опухоль. Врач посмотрел на просвет бумагу с волнистыми линиями и с кислым лицом заявил, что здесь хрен чего поймёшь. Или... где-то так. Ближайший из доступных НОРМАЛЬНЫХ аппаратов оказался в психушке.
   С медициной сейчас в стране стало совсем просто. Никаких тебе направлений или очередей в поликлинике, никаких "по блату". Есть деньги? Набрал номер и через час тебя уже принимает серьёзный профильный специалист. Насколько серьёзный? А вот сколько денег есть, настолько и серьёзный.
   Из первой больницы его привезли на скорой во вторую. В приёмном отделении переодели в зелёную пижаму. Затем появился доктор и отвёл на первый этаж к двери в кабинет. Ёчи оказался вторым в очереди.
   Второй сеанс на новейшем оборудовании, обошелся очень дорого. Впрочем, опухоль в голове, это даже не геморой. Это полный абзац. Чтобы разобраться с ТАКИМ, денег не жалко.
   - А чё тебя Ёчи зовут? Нерусский? Из Крыма? Вродь голос как у людей... странно.
   Пациенты от персонала отличались разительно. Этот... деятель с перемотанной наглухо головой, явно ни вежливостью, ни интеллектом не отличался. И вот ведь засада, в тыкву ему бить... неправильно. И так отбита по самое немогу. Судя по внешнему виду и... направлению врача. Проще объяснить.
   - Да с детства так. Мелким был, плохо буквы выговаривал. Сказал пару раз вместо Юрчик - Ёчи... и понеслась. Но татарином называть? Эт ты хватил.
   - Ё. Извини, братан. Глаза замотали, совсем плохо видеть стал. Так чего тебя сюда? На дурку косишь?
   За отгородкой из прозрачного пластика раздалась знакомая мелодия мобильного. Ёчи посмотрел на Ленку, которая сидела, обняв толстый пакет с одеждой. Далековато до неё. Метров десять будет. Услышит через перегородку?
   - Лена! Телефон возьми!
   Знакомая встрепенулась и зашарила в пакете. Ёчи поднялся и похлопал по рукаву соседа.
   - Я отскочу на минутку... - и пошел к отгородке. Пусть селюки перекрикиваются за километр. Ёчи был истинно городским жителем и вообще, кричать не любил.
   - В больничной одежде не выпущу. - Дежурная уперлась рукой в грудь. - Получишь бумагу, доктор сам проводит. Мало ли, чего тебя к нам... не рвись особо, ща кнопку нажму, ребята упакуют моментом.
   Ребята Ёчи не пугали. Совсем. Но громить больницу до того, как получит всё необходимое, он не хотел. Шутка.
   К сорока годам у человека уже образуется длинный ряд пунктиков. У того, кто родился и вырос в криминальном районе, эти пунктики имеют весьма характерную направленность. Пусть с самим криминалом имеются... идейные расхождения. Так что, громить больницу он не станет. Неправильно так поступать. И всё.
   - Лена?
   - Говорит, его Геннадий зовут... - Лена вжала ладошкой мобильник в ухо и зажмурилась. - Дерьмо у тебя, а не телефон, Ёчи. О. Ещё говорит, Юлька сорвалась и два дня где-то висела. Послала мать нахрен и теперь... катит в аэропорт. С чемоданом... и каким-то чёрным мужиком. Вот прямо сейчас и катит. Чёрная бэха, номер... ага, отправит СМСкой. Уехали минут пять назад.
   Дежурная, массивная баба с толстенными ногами, умильно подпёрла ладонью двойной подбородок.
   - Скоко дежурю, а такой сказки ещё не слышала. И чего делать станешь? - Ярко-красный короткий ноготь упёрся в тревожную кнопку. - Побегаем?
   А вот самому Ёчи было совсем не до шуток.
   - Уважаемая? Юля, это моя дочь. Андрей Васильевич появится через час, но его я ждать не могу.
   - Да-да. Как скажешь, болезный. - Баба вдавила кнопку и отъехала на кресле подальше к стене. - Я тебя предупреждала?
   Затем сложила на животе руки и крикнула громче:
   - Мася! У нас тут кино намечается! Бросай свои кактусы и топай смотреть.
   - Галь, а кто на смене? - Голос из приоткрытой двери без таблички был тонким.
   - Так Жорка с Польши вернулся. Вот он и дежурит.
   - Ну это я посмотрю. Жорка - мужи-ик.
   Ёчи вздохнул и пошевелил ступнями, одетыми в больничные тапочки. Если зелёная пижама хоть как-то напоминала тренировочную одежду, то ЭТО? Пусть и выстиранные до скрипа, но совершенно неудобные куски тряпки.
   - О чём задумался, мужик? - Парочка в серых костюмах вывалила из примыкающего коридора. - Давай-ка, топай обратно. Или упакуем. Это - хуже. Просто поверь.
   - Ребята, верю. Вот только... - Из тапочек Ёчи выскользнул сразу. Босиком привычнее. Пара целеустремлённо двигалась к нему. "Поговорить", это скорее для галочки, дескать, мы пытались. Скучно им здесь?
   Картина была привычной. Два массивных тела с палками. Месяца три назад Ёчи работал именно такую ситуацию и все нужные рефлексы остались в активном состоянии.
   Подходят грамотно, но на опытного противника явно не рассчитывают. Тело Ёчи качнулось влево и сразу же сделало шаг к правому противнику, перехватив на взлёте руку со стандартной резиновой палкой. Короткий танец, дубинка второго санитара промахнулась мимо цели. Первый с вывернутой рукой уже находился под контролем. Следующий удар принял живой щит. Оставив плывущего от удара первого, Ёчи вышел вплотную к его напарнику. Серия тычковых ударов. И, напоследок, ещё один начавшему двигаться первому.
   Тётка за стойкой закрыла рот ладонями и... тяжело задышала, глядя на лежащие без движения тела.
   - Дверь?
   - Да-да. - Рука метнулась к столешнице. - Так мы это... инструкция у нас...
   Ёчи уже топал через открывшуюся дверь к выходу. Ленка с круглыми глазами прижимала к груди толстый пластиковый пакет с одеждой и документами.
   - Юра... ты что сделал?
   - Ключи от машины далеко?
   - Юра, я никуда не поеду.
   Ёчи пожал плечами. Ленка всегда была трусихой. Да и... не её это хлопоты. Спасибо, что машину перегнала сюда. Ну и вещи с документами... подержала.
  
   Через пять минут неновый, но с душой перебранный фольксваген уже двигался в сторону аэропорта. Движение в будний день, да ещё и перед обедом было вялым, от больничного комплекса до скоростной трассы совсем рядом. Вопрос только в том, действительно ли эта бэха идёт к аэропорту?
   - Костя? Здравствуйте. У меня тут проблема нарисовалась... да нет, я сам справлюсь, только...
   У человека, прожившего в большом городе сорок лет, всегда найдётся знакомый... на любой случай. Соседи, одноклассники, сокурсники, сотрудники, клиенты, собутыльники... да ещё и родственников хватает. Убивать никого не требовалось, а получить небольшую подсказку, да за живые деньги, что может быть проще?
   Да, искомая машина прошла через КП к аэропорту. На скоростной трассе Ёчи выжал из своего старичка всё, на что хватило железа. Насиловать технику он не любил, но сейчас - надо. Тем более, что отставал он всего на восемь-десять минут.
   К аэропорту машина не свернула, но на въезде в следующий по трассе городок её увидела пара "адекватных" патрульных, чей телефон по цепочке знакомых Ёчи получил уже перед развилкой.
   Сам преследователь стал беднее на две сотни зелёных, но ему пообещали отследить маршрут и, если будет сильно отставать, придержать машину прямо на трассе. Ему-то и требовалось просто поговорить. Дочка уже совсем взрослая. Если решила уехать сама, то... так и будет. Он ни ей, ни своей бывшей, не сторож. А вот если всё не так? Времена сейчас... странные. Разноцветного, извините за не толерантное выражение, дерьма сюда влилось больше, чем родной город может выдержать. Без эксцессов. Впрочем, это уже лирика.
   Но лучше бы всё было в порядке. Две сотни? Да и хрен с ними. Это уж точно не проблема. Про собственную голову Ёчи забыл думать вообще. Он сейчас думал только об одном.
   Возле въезда в небольшой дачный посёлок, закрытый шлагбаумом стояла та самая патрульная машина. Ёчи встал рядом и выскочил к сидящим на капоте молодым ребятам.
   - Ну что?
   - А... а что за форма такая? - Коренастый крепыш сдвинул на затылок форменную кепку.
   - Прямо с работы. Не успел переодеться. Это важно?
   Ребята дружно заулыбались.
   - В дурдоме работаешь? Небось, пациентом?
   Ёчи мотнул головой и зло оскалился. Шуток он сейчас не понимал категорически. Полицейские разом подобрались. Когда жилистый, похожий на краба мужик с характерно сломанным носом, да ещё в одежде из больницы начинает сердиться, развитие событий может... не понравиться никому. Это в совке закон запрещал учить разным карате, сейчас учат все и всё. Тренированного человека способен различить каждый, кто хоть каким-то боком занимался боевыми искусствами. А полицейских сейчас учат. Тех, кто хочет.
   - Тих-тихо. Вон твоя коробка стоит. Только подъехала. С охраной посёлка говори. Кто там у тебя?
   - Говорят, дочка. Надо уточнить.
   К моменту когда Ёчи добрался до стоящего возле шлагбаума охранника, ничего говорить уже не требовалось. Вышедшие из ворот охранники кантовали женское тело, аккуратно вытаскивая его из задней двери чёрного автомобиля.
   - Твою мать... - Охранник обмяк, опустив руки и лишь рефлекторно дернулся, пытаясь ухватить промелькнувшую мимо зелёную фигуру.
   Полицейские переглянулись и рванули следом. Что там и как это ещё узнать надо, а вот что будет сейчас делать этот... в зелёной пижаме? Он же явно не в себе? Как бы самим не нарваться. Если прямо у них на глазах что-то случится, проблемы начнутся глобальные.
  
   До чёрной машины Ёчи долетел быстро. Пара с телом уже зашла в ворота, но дверь у машины осталась открытой, да и ворота, похоже, никто закрывать не торопился. Ему даже повезло слегка. Кто-то из охраны потянул створку ворот, явно собираясь загнать машину во двор.
   Лицо охранника убило любые остатки благоразумия.
   - Э...
   Ничего слушать Ёчи не желал. Взмах рукой и небритая морда джигита улетела опережая тело на кучу строительного мусора. Рывок к дому. Крыльцо с главным входом расположено справа. От ворот его скрывали невысокие декоративные деревца. Пришлось по дорожке огибать угол.
   - Б... - Парадное крыльцо оказалось засыпано тем самым строительным мусором. Тут явно никто не ходил в последнюю пару дней. Ёчи оглянулся назад и ещё раз выругался. Сбитый с ног охранник уже поднимался, держа в правой руке вполне знакомый предмет.
   От пистолета лучше бежать. В смысле, если ты видишь пистолет и дотянуться до его владельца не можешь, значит вопрос бежать ли на стрелка или от него, не стоит. Фигура в зелёной пижаме метнулась к дальнему углу дома и, перепрыгнув через декоративный заборчик исчезла из виду.
   Охранник в свою очередь выругался. Соображал он неважно, да и двигался вяло. Стрелять это одно, а вот бежать за быстрым противником - совершенно другое.
   - Шайтан...
   В это время к воротам подбежали полицейские. То, что они увидели им определённо не понравилось.
   - Стоять! Брось оружие! Полиция!
   Джигит вскинулся... и сделал всё наоборот. Исключительно по национальной традиции. Или сработали приобретённые на далёкой родине рефлексы?
   С точки зрения стоящего в сотне метров сторожа картина мало походила на любимые боевики. Но очень была похожа на реальную жизнь. Раздался первый выстрел и перешедшие на трусцу полицейские вдруг рванули в разные стороны. Вверх полетела форменная кепка, один из полицейских упал на карачки и рванул к забору, оставляя за собой какие-то предметы. Второй нелепо подпрыгнул и упал на пыльную дорогу, но сразу же пополз в сторону.
   Человек с пистолетом выскочил из ворот и попытался подстрелить второго полицейского, но ему не повезло. Тот уже поднимал собственное оружие.
   - Жесть! - Сторож нашарил в кармане мобилку и путаясь в кнопках включил камеру. - Это же... просто п...ц. Такие кадры пропали... хотел ведь сразу запись включить?
   Смеяться или ругать безоружного сторожа было некому. Даже супер-шокер в чехле на поясе против пистолета не оружие.
   Полицейские, похоже, уже доложились по рации, так что и вызывать помощь - тоже не требовалось. Полицейская рация в оставленной рядом машине взорвалась криками. Ща сами приедут. Вот соберутся с мозгами и приедут. Пока в перепалке голосов по рации наличия мозгов не чувствовалось.
  
   За углом дома никаких дверей не обнаружилось. Ни открытых, ни закрытых и Ёчи припустил дальше. Открывавший ворота парень был в светлой одежде и носил короткую причёску. Среди тех, кто кантовал тело его не было, да и на водителя он не был похож. Значит, где-то в доме ещё двое охранников и хозяин. Есть шанс поймать их на выходе из дома... и тут от ворот раздались выстрелы. Один, другой, затем заговорило сразу три пистолета.
   - Очень хорошо. - Теперь охране есть кем заняться. Ёчи остановился и присев на корточки подобрал с дорожки небольшой квадратный обломок камня. - Попробуем стать пролетарием.
   Любое оружие это уже в плюс. Дистанционное - большой плюс. Если он не попадёт камнем, то заставит уклоняться. Ему-то и надо всего лишь добраться на расстояние вытянутой руки. Пусть и нет боевого опыта, но за последние пять лет занятия в спортзале стали единственным серьёзным увлечением сорокалетнего мужчины. Ёчи даже пить бросил. Вообще. Друзья говорили, что у него талант? Вот сейчас и посмотрим, чего стоят слова. На этот раз оружие не будет дешевой пластмассовой игрушкой.
   Удача Ёчи улыбнулась. Слегка. Один из рослых охранников уже заворачивал за угол, второй стоял спиной. Три быстрых шага вперёд и бросок камня. Разглядывать куда именно попадёт оружие пролетариата Ёчи не стал. На ходу выдал два удара и остановился только, когда заметил рваную рану на виске противника.
   - Это я... попал. - Удерживаемое за правую кисть тело падало нехорошо. Неправильно падало. Как мешок с дерьмом.
   Обмякшая ладонь охранника выскользнула из захвата. На камень дорожки брякнул пистолет, сразу срывая накатившее оцепенение. Ничего пока не закончилось.
   Быстрый осмотр пистолета был исключительно функциональным. Красная точка под флажком на левой щеке, оттянутый к себе затвор показал наличие патрона, магазин... ага, кнопка здесь... полон. Модель незнакома... но это уже ничего не меняет. Теперь Ёчи камень не требуется.
   - Быстро я из пролетариев вырвался... - Дверь в дом оказалась открытой и все разговоры остались на улице.
   Неизвестно, как бы сложились дальнейшие события, если бы в это время из подвала дома не донёсся до боли неприятный визг. Что надо делать с человеком, чтобы он издавал ТАКОЙ крик, Ёчи себе представить не мог. Его снова взболтнуло. В голове стало пусто.
   Поиск двери, спуск по каменной лестнице, всё это заняло меньше минуты, каждая секунда поиска сопровождалась нечеловеческим визгом. Последний пролёт лестницы Ёчи скакал, перепрыгивая через три ступени с риском сломать себе шею.
   Полутёмный подвал показался огромным. Разбираться что именно владельцы держали в этой бетонной коробке Ёчи не хотел. Первое, что он увидел, была завешенная плёнкой стена. Чтобы кровью не ляпать? Взгляд поймал кучерявую фигуру, исполняющую какой-то дебильный танец. Главное. Руки у танцора были пустыми. Ещё одна драпированная стена и ещё... на дальней трубе висело женское тело, пристёгнутое наручниками. Разглядеть кто именно там находится Ёчи не смог.
   - Я знал что ты появишься! Но ты не успел. - Кучерявый разговаривал на вполне приличном русском языке. - Портал открыт, значит Защитник уже мой!
   Ёчи вдохнул вонючий воздух и посмотрел на тлеющие на полу тряпки. Классика жанра. Пентаграмма, разноцветные пузатые свечи, какая-то трава, и тлеющие тряпки.
   - Ты... совсем дебил? Что за херню ты здесь устроил, мужик? Отпускай девчонку и... разбежались. Пока я тебя не прибил нахер.
   Но пациент, похоже, поймал волну и торжественным жестом поднял с невысокого столика две сабли. Ёчи он уже не слушал.
   - Как скажешь. - Пистолет послушно дернулся в руке. Смазал? Ёчи без малейших колебаний всаживал в кучерявого выстрел за выстрелом. Первое попадание он заметил только после пятого. Шестой угодил в лоб. Всё. Расплывающееся по стене пятно сказало, что стрелять больше не требуется.
   Кучерявый ещё падал, изображая крайнее удивление, а Ёчи уже топал к висящей на наручниках фигуре. Лицо. Ему очень надо увидеть лицо.
   - Слава тебе Господи! - Лицо оказалось совершенно незнакомым. Ёчи выдохнул и начал осматриваться в поисках ключей. Понятно, что ничего похожего рядом не оказалось. - Эй, кучерявый! Карманы покажь?
   Ёчи не мог не расслабиться. Противник мёртв, двери он за собой закрыл на засов, осталось снять с трубы эту несчастную и всё закончится. Полиция, допросы, головная боль, всё это будет потом. Сейчас человек в зелёной пижаме был совершенно счастлив. Это не она.
   Несколько шагов по бетонному полу. Смердящую кучу хлама Ёчи решил обойти... но неудачно. Поскользнулся на какой-то дряни и упал на завешенную плёнкой стену. Рефлексы сработали нормально. До стены меньше метра, стоит вытянуть руку... и рука ушла в пустоту. Вслед за рукой ушло и тело. Там, в пустоте, за похожей на обычную плёнку хренью, земля была существенно ниже и Ёчи мешком рухнул вниз, не успев ни перевернуться ни сгруппироваться. Уж слишком он... охренел от неожиданности.
   - Что за... - Больная голова пришла на твёрдый предмет и наступила благодать. Полная и беспросветная.
  
   *
  
   - Ну чё, Васильич? Сказони-ка своё мнение по поводу... этого бардака. - Плотный мужчина в полицейской форме в подвал заглянул мельком. Да и смотреть там оказалось не на что. Куча мусора на полу да труп под стеной. Женщину увезла скорая, причём врач ругался как грузчик. Говорил, что у той в крови всякой непонятной химии полно.
   Но Васильич, сухонький старичок, которого Родина изъяла с пенсии для прояснения данной ситуации, радостным или даже спокойным не выглядел.
   - Петя? Должен тебя обрадовать. Жопа полнейшая. Смотри сюда. Из подвала один выход, да? Дверь была заперта изнутри, да? Группа приехала за семь минут и сломала дверь. Фальгин, ну ты его знаешь, вскочил первым и божится, что видел мелькнувшие В СТЕНЕ кроссовки. Когда спустился вниз, охренел малость и ткнул одной из железок в стену, возле которой видел те самые кроссовки. Ты хорошо в подвале смотрел?
   Упомянутый Петя лишь тяжело вздохнул и вытер платком потный лоб.
   - Как всегда, значит? Кто бы сомневался. Так вот, половинка сабли там и лежит. Возле стены. Закрылась, похоже, дверца. НО. Она там БЫЛА. - Старичок оглянулся на входную дверь. - Но и это ещё не всё. На втором этаже жил сам этот... который внизу. Там стоит комп. На компе до сих пор идёт запись... точнее, шла запись с камеры, когда я появился. Гришка мелкий, он в этой технике лучше разбирается, прокрутил с начала. Только... это, Петя, мой тебе совет. Не спеши никому показывать, ладно?
   Полковник полиции покосился на своего бывшего начальника и тяжело вздохнул.
   - Ладно. Верю. А что там случилось-то? У меня ведь спрашивать будут. И ТЕ - Петя ехидно улыбнулся. - И ЭТИ.
   - Да ничего особенного. Дылда кучерявая открыл портал и собрался что-то делать с девкой. Похоже, сделал. Визжала она так громко, что все соседи слышали. Потом до подвала добрался этот, из психушки. Да, сторож на въезде видел как это всё было. Нормальный такой дядя, даже трезвым был. Случайно...
   Размотать всю историю полиции никакого труда не составило. Звонившего Гену поймали в аэропорту, откуда он пытался свалить на историческую родину. Повезло, что раньше не оказалось рейса. В смысле, повезло полиции.
   Через три дня, когда дело действительно забрали какие-то мутные безопасники, Васильич со своим учеником сидели в ресторане и пили. За завершение.
   - Вот дерьмо-то? - Васильич мрачно рассматривал гранёную рюмку с водкой. - Жил себе нормальный мужик. Не плохо, ни хорошо... как хотел. Потом обкурившиеся детки решили, что слишком уж он хорошо живёт... и пошутили. Как сейчас модно говорить - прикололись. Посмотрели из окна на чужую машину, на телку, похожую очень... и позвонили папе.
   Петя только хмыкнул, таких историй он и сам мог рассказать... много. А вот колдовство? Совершенно реальный переход... куда? И там - что?
   - А может, ему повезло?
   - Ну кто же теперь нам расскажет?
  
   ***
  
   Пришел в себя Ёчи днём. Он лежал боком на мелком щебне. Лицо и глаза были засыпаны пылью. Первый глубокий вдох оказался неудачным. Ёчи кашлял и старательно вытряхивал из глазниц прилипшие к влажной коже песчинки. Ничего кроме тонкой больничной пижамы на нём не было, открытые кисти и полоса между носками и короткими штанинами уже болели. Пролежал он на солнце долго, белая кожа горожанина определённо заявляла протест такому способу загорать. Хотелось пить.
   Первый осмысленный взгляд вокруг вызвал стон разочарования. Огромная пологая воронка, похожая на стадион. Ёчи угодил в самый центр. Воронка вызывала неприятные ассоциации. Очень похоже, что тут либо взорвалось что-то мощное, либо сюда упало что-то тяжелое и быстрое. Метеорит? Но собственно стон вызвало не происхождение воронки, а то, что в ней находилось. Всё пространство от центра и до краёв выгнутой линзы было засыпано мелкими каменными или бетонными осколками.
   Судя по безоблачному небу и очень жаркому солнцу, отсюда требовалось быстро сматываться. Быстро, даже если тут нет никакого излучения или вредных веществ, оставшихся после взрыва... если это взрыв. От солнца требовалось спрятаться. Это критично.
   Было ощущение, словно уснул жарким летним днём на пляже и проспал достаточно, чтобы голова стала неподъёмно тяжелой. Подобный опыт у Ёчи был и он ему очень не понравился. Как-то он сдуру провёл под жарким солнцем без шляпы и длинных рукавов целый день, торопясь добраться на байдарке до места встречи с друзьями. После того похода он валялся дома больше двух недель. Сейчас такие неприятности для него равны смерти.
   Место было явно незнакомым. Небо и яркое солнце, которое собственно Солнцем не было точно. Размер меньше, да и воспринималось как-то иначе... но это, как и состав щебня не сильно волновало. Место не только выглядело плохо, оно было пропитано диким ужасом. Насквозь. Отсюда срочно требовалось валить. И искать воду и одежду. Затем еду. Возможно - людей. Именно вот в такой последовательности.
   Про свои дорогие кроссовки Ёчи знал много. Они лёгкие, прочные, удобные... но все замечательные качества вовсе не радовали, поскольку легкая обувь для бега мало помогает при ходьбе по груде острого камня. Начиная с того, что это просто неудобно и заканчивая тем, что долго эта обувь не проживёт.
   На край каменной линзы Ёчи выбирался несколько часов. Щебень был "живым", то есть легко двигался и сверху не было видно ни мусора, ни песка. Что бы тут не произошло, случилось всё не так давно. Ни на что знакомое это место похожим не было. Да и не важно. Если отбросить всю мистическую чепуху, Ёчи срочно требовалось убраться с каменной россыпи. Хотя бы, чтобы не получить тепловой удар.
   Первая информация о местонахождении появилась после того, как обессиленный попаданец выбрался на край воронки. Он специально целился в самое высокое место и не ошибся. Открывшаяся картина заставила ускорить движение.
   Воронка находилась почти в центре большого города. Хорошего в этом было мало, поскольку окружающие дома превратились в бетонное месиво, через которое пробираться было ещё сложнее. В этом месиве бесполезно искать убежище или укрытие от яркого солнца. Судя по цвету немногих железных фрагментов, взрыв сопровождался высокой температурой, что не удивительно. На небольших ровных участках бывших дорогой явно видны застывшие волны дорожного покрытия. Единственное, что радовало, голова оказалась до упора занята преодолением препятствий. Места для лишних мыслей было совсем немного.
   Что за катастрофа вызвала появление такого места посреди города? Судя по размеру воронки, взорвавшаяся здесь бомба должна быть очень большой. Настолько большой, чтобы превратить видимые три-четыре километра города в руины. Ну и выжечь то, что раньше было за домами. Сбивало с толку отсутствие спёкшегося камня на месте взрыва, да и зона разрушений на первый взгляд, была явно меньше чем после ядерного взрыва. Понятно, что все сведения Ёчи черпал исключительно из собственных весьма поверхностных знаний. Ну не был он фанатом постапа. И выживателем не был.
   Город... точнее, бывший город, острым уступом уходил в море. Синяя гладь обнимала около трети видимого пространства. Слева горизонт был выше и серого цвета, очевидно, горы? А справа? Там Ёчи увидел зелёные полосы. Ничем другим кроме уцелевшей растительности это быть не могло. Именно к ним он и направился.
  
   Воду удалось найти только к вечеру второго дня. Никогда раньше Ёчи так не радовался самой обычной, не совсем чистой воде, даже пиву во время сильного бодуна. За два дня тело высохло и, пожалуй, ничего так сильно не хотелось, как самой обычной воды.
   Расколотый бетонный колодец. Глубокий, больше трёх метров. В метре от поверхности земли из трещины тонкой прозрачной струйкой вытекала та самая, горячо желанная жидкость. Удержаться на краю и не спрыгнуть вниз удалось с трудом. В мутной от жары голове мелькнула мысль, что воды-то он попьёт, но без подготовки выбраться наверх уже не сможет. Гладкие стенки, большой диаметр кольца. А выбраться ему очень нужно.
   Еды он так и не нашел, значит, за едой потребуется выйти на берег моря. Уж там-то точно что-то будет. Рачки, крабы, рыба... что угодно. Уже сейчас Ёчи был готов съесть всё что угодно, а чего ожидать через сутки?
   В колодец была опущена найденная неподалёку гнутая железная конструкция. Чем именно ЭТО было до катастрофы? Перилами, арматурой или частью ограды? Об этом думать не хотелось. Вообще. Достаточно длинная для того, чтобы по ней можно было выбраться из колодца. Достаточно крепкая и в то же время не запредельно тяжелая. Терпения хватило, чтобы спуститься до воды, не порвав окончательно остатки нелепой одежды. И... начался праздник.
   Вокруг этого колодца Ёчи и кружил следующие сутки, периодически ныряя в воду с головой. Жить стало немного легче.
   Ночь оказалась холодной, к утру просто не осталось никаких сил. Поспать получилось от силы пару часов, затем снова стало жечь солнце. Нормального укрытия от лучей так и не обнаружилось. В глубоких дырах было слишком холодно, мелких... просто не было.
   После успешного водопоя брожение по остаткам города стало осмысленным, что не могло не принести результаты. У путешественника появилось две целых бутылки и обрывок какой-то синтетики. Немного позже нашлась чудом уцелевшая сумка из плотной ткани, в которую бутылки помещались. Отбитая камнем полоса синтетики заменила ремень. Таким же образом остатки пластиковой... шторы(?) были приведены в некое подобие плаща с завязками. Это подобие одежды прикрыло тело от прямых лучей днём и, возможно, поможет укрыться от холодного ветра ночью.
   Оставаться в развалинах хотелось, но ничего съедобного рядом не обнаружилось. Ёчи подумал, что вблизи от эпицентра выгорело всё, что могло гореть. Странно так выгорело, без остатка. Несколько обнаруженных сверху скелетов какого-то транспорта выглядели как ажурные металлические аквариумы из которых вынесли стекло. Смысла что-либо рассматривать не было, поскольку ситуация упиралась в отсутствие самого необходимого. В том числе и времени. Только то, что поможет выжить сейчас. Всё остальное - потом.
  
   Первый раз Ёчи нормально выспался дней... наверное, через десять после своего прибытия на незнакомую планету. Время просто слилось в одну сплошную ленту. Дерьмовое место, в которое он выпал поселилось в голове и ныло, требуя убираться подальше. Без перерывов на "отдохнуть" или "подумать".
   Еды в море оказалось более чем достаточно, но возле разбитого города весь берег был усеян трупами людей и запах стоял такой, что в горло ничего не лезло. Даже голод не смог победить отвращение. Кроме того, были сомнения, что всякая мелкая водяная живность, объедавшая мертвецов, вообще съедобна.
   Что думал сам попаданец? Много всякого. Буквально ничего такого, что стоило бы подробно описывать. Катастрофические события следовали одно за другим. Он сорвался на голые камни, потерял накидку, окончательно дорвал обувь, раздавил бутылку для воды. Вот в таком масштабе всё и происходило.
   При взгляде на раздувшиеся трупы, в голове появлялись глюки. Откуда такое и что с этим делать? Углубляться в проблему Ёчи категорически не хотелось. Да свалить подальше, к нормальным людям и всё забудется. Что может чувствовать самый обычный человек, проведя десяток дней в обществе трупов? Да что угодно.
   Днём было жарко до опупения, ночью - холодно. Болели обгоревшие участки тела. Появились сильные ушибы и порезы. Одежды не было и сам попаданец в гробу видал все подобные приключения. Без одежды и обуви, без малейшего представления о том, где он находится. Без горячей пищи, безопасного ночлега и хоть какой-то уверенности в завтрашнем дне. Это ещё что за удовольствие?
   Первую свою одежду Ёчи снял с трупов. И обувь. Всё полоскалось в воде, оттиралось песком, сушилось и... продолжало вонять. Привыкнуть к запаху оказалось выше человеческих сил. Но возможность идти дальше появилась и это было хорошо.
   Как бы там ни было, он выжил. Со всеми сопутствующими приключениями добрался до чистого участка побережья, где обнаружил съедобных крабов. На вид они ничем не отличались от земных. Правда, биологом Ёчи не был и никогда подолгу не задерживался на морском берегу. Да и плевать сейчас на все отличия или сходства. Они были съедобными и от них... не было никаких неприятных последствий. Рано утром на песчаном пляже этих бронированных уродцев собиралось достаточно, чтобы сварить в мятом но чистом ведре нормальный завтрак и обед... и ужин.
   Затем Ёчи нашёл почти целый летательный аппарат, очевидно сбитый ударной волной взрыва. Почему летательный? А у него не оказалось колёс или чего-то похожего. Вообще. Не горевший, без заметных внешних повреждений. Дверь, через которую выпал единственный пассажир, оказалась снизу, сам аппарат висел, застряв между толстенными стволами какого-то дерева.
   До пустого металлического кокона Ёчи добрался с третьего раза. Багажник за задним сиденьем оказался набит нужными вещами. Помимо сидений с мягкими подушками, Ёчи вытащил набитый до упора рюкзак, кучу непонятного металлического инструмента. И наконец-то, целую сумку нормальной одежды.
   Обувь оказалась чуть великоватой, как и остальное... но всё было чистым и сухим. И тёплым. И НЕ ВОНЯЛО метрвечиной. Из выложенных в ряд сидений получилась хоть и узкая но вполне удобная кровать, толстое одеяло позволило спать всю ночь, не поднимаясь к костру согреться. Благодать.
   Проснувшись следующим утром Ёчи впервые улыбнулся. Свежий воздух, птички, зелёная листва... хорошо! Курорт, блин, солнышко тёплое, чистое море. Каждый день свежие крабы... кстати. А вон и приятель припёрся. Серый в едва заметную полоску.
   - Эй, Чек! Чудесное утречко, правда? За крабами идём?
   Объявившийся пару дней назад серый зверёк, похожий на белку, мелькнул пушистой молнией вокруг ног и взлетел на плечо. На шее у этого объедалы был тонкий ошейник с непонятной надписью. Скорее всего, потерялся. Совсем не странно при том, что творится вокруг.
   - Чек-чек!- Мягкая лапка коснулась щеки. - Чек!
   Вот... как ты ему откажешь?
   Мелкий появлялся утром, ходил с Ёчи за крабами. Смешно было смотреть, как пушистый ком мечется по берегу, сопровождая каждого брошенного в мятое ведро краба громким воплем... ЧЕК! Ничего больше он сказать не мог, наверное.
   Метание Чека достигало пика к моменту, когда человек вынимал утреннюю порцию варёных крабов. Получив расколотый камнем панцирь, зверёк потешно ворочал его до тех пор, пока угощение не остывало. Выгрызал внутренности, закусывал остатками клешней... и исчезал. До следующего утра.
   - Меркантильный засранец ты, Чек. Посидел бы часок рядом?
   - Чек-чек! - Радостно соглашался пушистый уже из кустов и... появлялся только следующим утром.
  
   - Ну как же ты так... неловко? - Ёчи наконец добрался до самого пилота. В рюкзаке и багажнике каплеобразной машины нашлась масса полезных вещей. Ещё больше было предметов, назначения которых опознать не удалось.
   Аптечка. Это определилось скорее... на нюх. Очень знакомый запах. Из массы находящихся в мягкой коробке тюбиков и склянок использовался пока только прозрачный лейкопластырь. Толстая прозрачная лента наклеивалась на чистую кожу и через пару минут отлипала, оставляя на теле нижний слой. Порезы и ссадины под прочной прозрачной плёнкой заживали моментально.
   Большой нож так и остался без применения, поскольку Ёчи никуда не ходил. Сухие ветки для костра удобнее было ломать камнем, срубить шесты? Это да. Но уже обрезАть концы палок было неудобно. Специфическая вещь. Возможно, будь под ногами мягкий грунт, этим мачете работать было бы удобнее? Как с топором, уперся в землю и руби... но тут везде камень, затупится или треснет. Жалко. Пока кривое лезвие массивного ножа удобным не казалось, но и лишним такой предмет не был по определению.
   Помимо котелков и металлической посуды, под широким задним сиденьем аппарата оказался большой пакет с плёнкой и тремя толстыми рулонами ленты, похожей на скотч. Поскольку они находились в одной упаковке с плёнкой, их назначение определилось быстро. Плёнка так же как и привычный полиэтилен плохо рвалась, но хорошо резалась ножом. С помощью найденного скотча плёнка прочно склеивалась. Когда начнётся дождь, из неё выйдет хорошее укрытие.
   Но вот, все приобретения Ёчи уже осмотрел. Отличная находка. В глубокую расщелину, куда упало тело бывшего владельца машины он полез не из благодарности. Вероятность найти там оружие была достаточно велика.
   В первый раз про оружие Ёчи подумал, когда наткнулся на местных.
  
   Бомжатник, такое вот замечательное первое впечатление. Вот тебе и первая встреча с неземной цивилизацией. Ну и в чём разница? А. Есть всё же разница. Вяло бродившие по забросанному разным мусором лагерю люди были... целыми и свежими. В смысле, не было калек или уродов, у большинства ещё не отросли сальные патлы... но это ненадолго. Насколько видел Ёчи, у всех имелись собственные целые зубы, да и лица были как у манекенов. Не идеальные, но кривых носов или неприятных лиц заметить не удалось, никто не блестел лысиной. Вот, собственно и вся разница.
   Почему Ёчи не побежал к людям? Он не понимал пока почему они... вот такие. Грязные и наверняка вонючие. Рядом есть море, есть чистая одежда... руки у них на месте, их много и наверняка кто-то из них умеет обращаться с местной техникой, инструментом, медикаментами. Что-то мешает им оставаться людьми. Что?
   Отчасти вопрос прояснился на следующий день утром. В бомжатник притопало три фигуры в военной форме. С оружием и... собакой. Всех взрослых собрали в цепь и увели вглубь суши. Детей в лагере не было видно вообще. Пара подростков? Ну разве что.
   Охрана вела себя до предела расхлябанно. Самым неприятным было присутствие у конвоиров крупной собаки. Вот тогда Ёчи пересмотрел своё отношение к мачете. И занялся поиском оружия посерьёзнее.
  
   К сожалению, на теле выпавшего водителя нашёлся только нож. Лёгкая одежда была порвана, застрявшее в глубокой расщелине тело страдальца распухло и... долго копаться Ёчи не захотел. Трупная вонь и так достала до упора.
   Добытый клинок куда меньше походил на саблю. Собственно, Ёчи он устраивал вполне. Двадцать сантиметров лезвия. Узкое, прямое, односторонней заточки, с удобной рукоятью и короткой петлёй из мягкого ремня. Ну и ножны. Функциональный чехол из пластика с двумя широкими петлями под ремень. Хочешь - на пояс за верхнюю, хочешь, за обе - на ногу или на руку. Нож сразу же поселился на левой руке, длинные рукава плотной рубахи надёжно укрыли клинок от посторонних взглядов. Жаль, пришлось срезать с рукояти петлю, слишком уж она мешалась.
   Сам лагерь Ёчи интересовал мало. Ну да, люди. Да, их поймали и заставили работать. Что необычного? Ничего. Но... ему надо уходить дальше. Чёртова дыра в голове не давала спокойно сидеть на месте. Дальше надо убираться. Дальше.
   Весь следующий день ушел на поиски нормального выхода к обнаруженному лагерю. Понизу, вдоль воды, пройти можно, но есть одна проблема. Галечный пляж. Камни под ногами скрипели и стучали. Тихо пройти по ним ночью будет невозможно.
   Вверху, то есть со стороны суши, всё было проще. Далеко от своего жилища Ёчи не отходил. Через каменный барьер, отделявший сушу от берега, пройти удалось быстро. Дальше начались проблемы. Сверху растительности меньше и бродить по открытому пространству Ёчи не хотел. Слишком опасно. Если подумать, то беспечное поведение охраны просто обязано иметь какую-то серьёзную причину. Они не сторожат выход наверх? Там кто-то другой? Или приборы наблюдения? Да и собака у... этих. Вдруг почует? И сразу его след, тут как тут. Свеженький, иди - не хочу. Найдёшь дорогу. На свою голову.
   Определившись с подступами, занялся имуществом. Основная часть ценной добычи была перенесена и спрятана под камни, рюкзак перепакован и спрятан так, чтобы до него можно было быстро добраться. На месте ночёвки осталось только то, что ни для кого ценности не представляло.
   Собака. Этот момент был самым неприятным. Никаких специй или табака Ёчи в упор не видел, значит, с собакой его найдут быстро. Рассчитывать на то, что собака всего одна, он не собирался. Город, это большая куча одинаковых людей. С одинаковыми увлечениями. Там где есть одна собака, всегда найдутся другие. Вопрос надо было решать в принципе. Пока у него есть время об этом думать. Когда начнутся бега, думать станет некогда.
   Самым лучшим выходом было просто обойти неприятное место. Или.. переплыть по воде. Если выбираться вплавь, то для вещей требовался плот или что-то похожее. Вещей теперь у Ёчи много и ненужных нет вообще.
   Оставшиеся сидения из летательного аппарата были разрезаны на небольшие куски. Прочный пористый пластик явно легче воды и воду, как оказалось, совсем не впитывал. Да и что ещё делать с громоздкими подушками? Анатомические изгибы удобны для сидения, но ни для чего больше. Два узких передних сиденья превратились в кровать, а вот две широких задних подушки... куда?
   Мешок, склеенный из плёнки, оказалось удобнее набить кусками ненужного сидения. А что? Пористый пластик очень похож на знакомый пенопласт, только мягкий. Вдруг чего, с таким поплавком можно держать на плаву не только тело, но и одежду. Да и рюкзак с собственным хозяйством. С поплавком есть шанс доплыть за ближайшие камни, которых в воде хватает. Там собака не найдёт, да и не видно с берега обратную сторону торчащих из воды булыганов. Если даже не убежать далеко, то спрятаться на время вполне реально.
   На самом деле, Ёчи уже точно знал, что отсюда придётся уходить. Уходить дальше по берегу. Вопрос только в том, когда и как. Очень уж не хотелось попасться вот этим, камуфлированным и присоединиться к дружному коллективу собирателей мусора. Варианты хуже Ёчи не рассматривал принципиально.
   Через пару дней, когда всё что можно было сделать, было сделано, Ёчи выбрался ближе к лагерю. Кто бы там ни был и какими бы плохими эти люди не казались, они разговаривали. Что-то делали, пользовались какими-то вещами. При полном отсутствии любой информации о мире, даже такая хороша.
   На своём наблюдательном пункте Ёчи проторчал три дня. Познакомился с жестикуляцией местных, увидел что они собирают и чем питаются, как общаются между собой и что требуют от них люди в военной форме.
  
   Поздно вечером груженая мешками цепочка людей возвращалась в лагерь. Возле костра, под присмотром вооруженного охранника выкладывали на какой-то ковёр блестящую мелочь. Скорее всего - украшения... да мало ли что там могло быть? Скорее всего, любые ценные вещи небольших габаритов. Пара мощных мужчин паковала часть добычи в мешки и уходила из лагеря в сопровождении охранников. Тряпки, принесенные собирателями, паковались в плёнку и складывались в большой палатке.
   Охранников, похоже, было две смены, каждая из четырёх человек. Та, которая с собакой, оставалась на ночь в лагере. Вторая уходила поздно вечером. Палатку охранники ставили свою. Еду для всех приносили те же люди, которые уносили мешки с добычей. Продолговатые ящики, в которых находилось что-то похожее на глубокие подносы, затянутые в плёнку. Издалека похоже на пайки... а что там ещё могло быть?
   Итак. Один раз в два дня уносили ценную добычу и приносили еду. Смена с собакой регулярно пользовалась... женским полом, уводя последних к берегу. Сопротивления Ёчи не увидел, впрочем, особого желания тоже. Пару раз один из мужчин в длинном сером пиджаке, подходил к старшему охраны, появлявшемуся в смене без собаки, что-то требовал. Причем - именно требовал, за что ему один раз прилетело кулаком в челюсть. Мужик отлетел, упал, поднялся... и снова пошел к охраннику. Тон его речи почти не изменился.
   Некто вроде... старосты? Нет. На следующий день Ёчи специально обращал внимание на мужчину и понял, что он беспокоится о небольшой кучке людей, которые выглядели чуть лучше остальных. Именно среди этой группы было трое подростков.
   Особой ненависти к угнетателям или жалости к угнетаемым Ёчи не испытывал давно. Человек сам выбирает себе жизнь. Да, те, кто подчиняется живут немного дольше. Другой вопрос, что это - существование скотское и оно оставляет на человеке свой отпечаток. Навсегда. Это не лечится. Ты или такой или сякой и обстоятельства здесь не имеют значения.
   Вон, мужик в сером "пальто", он ведь не ползает на коленях? Находит силы держать и себя и своих подопечных в порядке? Он что, десятижильный? Ёчи был совершенно уверен в том, что этот дядя вполне способен прибить охрану. Но, у него на шее дети и женщины. Кстати, на следующий день после скандала ему что-то принесли. Ему. Что-то мелкое. Лекарства? Очень может быть.
   Ёчи откровенно порадовался и, похоже, сглазил. В этот день дежурила смена с собакой. Любитель бесплатного секса выбрал кого-то из подопечных этого стойкого мужика. Тот встал на защиту. И без долгих разговоров получил в грудь две пули из пистолета. Стрелявший стоял и громко ржал, наблюдая как корчится у его ног подстреленный человек. Это было неправильно. Так быть не должно. Ёчи выдохнул и... спотыкаясь в сумерках побежал наверх.
   В себя он пришел до того, как выбежал на открытое место. СТОЯТЬ! Судя по всему, ему просто надоело жить? Какими бы тупыми не были эти охранники, но у них есть оружие. Судя по уровню техники, есть военная связь, мины или на крайний случай какие-то средства обнаружения. Да те же бинокли, к примеру, или приборы ночного видения. Это ведь не так сложно?
   Все причины по которым Ёчи не торопился выходить на открытую местность, остались в силе. Для техники не важно ночь здесь или день.
   - Ну и что теперь? Стоять в стороне? - Размышления были короткими. Нет. Стоять в стороне не надо. Надо просто думать. Головой.
  
   Обход по берегу занял больше времени, чем бы хотелось. Вышел Ёчи в небольшую бухточку и... никого не увидел. Чёрт, наверное, парочка пошла в следующую? Рывок вверх по едва заметной тропинке и на первой же развилке - обратно вниз.
   Ругающегося охранника Ёчи встретил почти сразу. Услышал что-то? Хотя... нет. Тогда бы этот живчик точно за оружие схватился. Не получилось с малолеткой? Или... что? Ёчи спокойно шагал навстречу возвращающемуся от воды... любовнику. Тот на появление встречной фигуры отреагировал спокойно.
   - ... - Сердитая фраза, правая ладонь держится за щёку.
   - Ну да, а что ты хотел? - Ёчи сочувственно кивнул и отработал серию ударов. Как по мешку. Занятый собственным лицом противник не сразу отреагировал. После первой двойки в голову реагировать стало поздно. Контроль... голова упавшего бандита с силой пришла на острую грань ближайшего камня. Минус один. Быстрый взгляд на лицо... ага, укусила таки за щёку "любовница". Несмотря на ствол в руке. Молодец.
   Идти дальше к воде Ёчи не стал. Проверил карманы мертвеца, забрал нож и магазины к оружию. Ну и ствол, само-собой. К костру возвращался не торопясь. За спиной чисто.
   Собака у охраны была послушной и на привязь её сажали только когда все ложились спать. На выстрелы и ругань в лагере она особо не реагировала. На дикую мелкую живность - тоже. На самом деле, признак показательный. Обычно собака либо охотится на животных, либо... на людей.
   Если обратить внимание на гуляющих по городу служебных псов, то часто заметны мелкие шрамы на морде и около. Это - охотники, которые к человеку относятся спокойно. А вот если шерсть гладкая и чистая, тогда всё хуже. Эти экземпляры вполне способны порвать человека.
   Ёчи, который спокойно поднимался по тропинке от моря, псина заметила только когда тот специально подпрыгнул и потопал ногами. Когда же он изобразил рывок от собаки, та отреагировала стандартно. Сорвалась с места и с громким лаем бросилась за убегающим человеком.
   Чем хороши местные тропки, так это тем, что изгибаются вокруг камней. Виден только небольшой кусочек, отсюда и до следующего камня. Кусочек может быть больше или меньше. Хозяину собаки не повезло. Кусочек, на котором его поймал Ёчи оказался совсем коротким, а тропинка узкой.
   Собака выскочила из-за камня и повисла на Ёчи, сжав зубами обмотанную тряпкой руку. Мачете вжикнуло от левого локтя вверх, разрезая горло. Булькающая кровью туша полетела в сторону вместе с зажатой в пасти тряпкой. Пока она падала по крутому склону, Ёчи выскочил навстречу проводнику. Тот оказался без оружия. Ну это... точно - не военные. Просто покойники.
   Достать свой пистолет проводник уже не успел. Удар правой в голову, рывок за вскинувшуюся руку, захват, два удара сзади, под рёбра и... головой об острый выступ. Тихо и с гарантией. Противник обмяк уже после первого удара да и голова далековато откинулась. Минус два и собака. Ёчи уныло подумал, что убивать у него, как оказалось, получается вполне себе. Тюк и нет человека. Бр-р. Как бы не привыкнуть.
   Пистолет за пояс, карманы покойника... отлично. В левом сразу обнаружилось два магазина к пистолету, запутавшихся в каком-то мелком мусоре. Вояки, блин. Свой автомат охранник бросил в палатку, пистолет даже не вытащил из кобуры... бардак полнейший. А вот враг-то не дремлет? Впрочем, до хорошего настроения у Ёчи было ещё два человека. Совершенно лишних здесь. Впрочем, этих он людьми считать не хотел.
   Разбираться с пистолетом в сумерках? Подсветить нечем, да и времени пока нет. Всё внимание на тропинку... успел. Второй охранник так и сидел возле костра, боком к морю. Услышав шаги он успел только обернуться на звук. Удар мачете по шее, лезвие скрипнуло и застряло. Ну и ладно, Ёчи легко отпустил застрявший клинок. Нет, к такому оружию требуется привыкать. Определённо.
   Как стреляют из находящегося сейчас в руке пистолета Ёчи уже увидел. Издалека, правда, но всё же. Ничего необычного. Предохранитель... вот этот выступ? Выступ послушно сдвинулся под большим пальцем вперёд, к стволу. Магазин из рукояти не выпал, значит - да, похоже на предохранитель. Если не угадал, будет хуже, от костра до палатки охранников с десяток шагов, может не успеть. Пистолет ткнулся в направлении палатки, где уже возился последний из охранников и... выстрелил. Судя по вскрику и рухнувшему внутри телу, попал. Фух. Быстро к палатке и добить раненого, затем, проверить этого, который возле костра.
   Возню с собакой возле костра, похоже, так и не услышали. Звуки отразил камень. Любовничек внизу мог бы и выстрелов не услышать, не будь он первым. Впрочем, с этой частью всё ясно. Что дальше?
  
   - Ну что, граждане военнопленные? Разбегаемся?
   Торчащие из-под тряпья сонные лица никакой радости не выражали. Ну да. Этим-то чего радоваться?
   - Братуха!
   Ёчи очумело пялился на вырвавшегося на свет соотечественника. Тот буквально плясал от радости.
   - Братуха, это... просто кайф! Зае..ли эти чурки до предела!...
   Цензурных слов у этого худого мужичка практически не было. Радость - была, синие разводы на кистях - были, а вот слов нормальных... это, простите.
   Как уже упоминалось, с криминалом у Ёчи имелись небольшие расхождения. Имеющийся внушительный опыт общения с подобными персонажами располагал скорее к крайней осторожности, чем к доверию. Вот эта широкая улыбка бывшего сидельца его ничуть не обманывала.
   - Не торопись, парень. Присядь-ка на бревно... вот так. Я немного нервный сегодня... но это от работы. Сам видишь что тут получается. Ты каким ветром сюда?
   Судя по враждебным взглядам окружающих, Ярик, как звался этот персонаж, любовью "общества" не пользовался. Даже те, кто явно радовался смерти надсмотрщиков внезапно потеряли улыбки. Плохой знак. Для вот этого "дружбана".
   Тем не менее он говорил на понятном языке и в отсутствии наблюдательности его нельзя обвинить.
   - Ты... это, не торопись, Ярик. Когда у этих связь должна быть?
   Говорун почесал жидкую шевелюру и послушно сменил тему, перейдя с обсуждения местных куриц на местных же бандитов. Удерживать разговор в нужном русле оказалось сложно. Но вот Ярик вошел в тему и... понеслась.
   Он здесь уже две недели. Сперва работал за городом, там, где сейчас сидят "бугры" этой банды. Они, по словам Ярика, люди совсем неправильные, без понимания... собственно, по его словам, здесь был всего один "правильный" человек, он сам. Но это уже лирика.
   Факты оказались... разными. Бойцов в этой банде было чуть больше десятка. Две точки, эта и блок на перекрёстке дорог, в паре километров вверху, откуда ведётся наблюдение за окрестностями. Свободная смена и начальство живут дальше. С противоположной стороны дороги есть какие-то богатые до неприличия дома. Вот там и есть штаб. В штабе тяжелое оружие, броневик с пулемётом, какое-то непонятное "железо", с помощью которого человека находят за километр даже в подвалах городских домов.
   Следующий сеанс связи должен быть утром. Единственная действительно приятная новость. После утренней связи из штаба выходит смена для охраны и носильщики с пайками. Зона интересов банды? За городком начинаются укрепления, где проходили бои. Вот - до тех самых укреплений. Там осталось много битой и уцелевшей техники. Она представляет серьёзную опасность. Автоматические пулемёты и мины срабатывают до сих пор.
   Вот. Именно общей картины так не хватало сейчас Ёчи. Только ради этого стоило выслушивать матерный суржик бывшего сидельца. Впрочем, время-то уходит? Знания это прекрасно, но их ещё требуется применить. Для этого и потребуется время.
   - Нет, друг, ты... посиди здесь. - Ярик кисло улыбнулся и плюхнулся обратно на бревно. - Я соберу оружие. Да ты не расстраивайся, выспишься нормально, утром подтянутся менты и разберутся, кто, что и куда...
   Ну не мог удержаться от мелкой пакости. Судя по унылому виду Ярика, менты это последнее, что его может обрадовать.
   -... а ещё лучше, топай-ка к себе в палатку? Неровён час подстрелят наши же, прикинь как неприятно получится?
   Та-ак. Этого Ёчи убрал. Что дальше? А дальше настала очередь того самого, в сером пальто. Как рассказал Ярик, его расстреливали раз в четыре дня. Вот как восстанавливался полностью, так и расстреливали. Он сам - колдун и ставит какую-то защиту, так что пули его не убивают. Оставляют синяки... если не больше трёх подряд. После очередного расстрела колдун день отлёживается, а потом начинает работать как все. Вот такая весёлая жизнь у человека.
   Колдуна Ёчи отвёл к дальнему краю поляны. Переводчика нет, то что он будет показывать "на пальцах" могут увидеть лишние глаза.
   - Я сейчас уйду. - Вопросительный взгляд на колдуна.
   Кивок. Жесты Ёчи тот понял.
   - Оружие. Оставить?
   Конечно. Ещё один кивок.
   - Вы уйдёте со мной? Вместе?
   Мужчина пожал плечами и выразительно посмотрел на свою палатку.
   - Хорошо. Иди, разговаривай.
   Выяснение намерений женской части семьи заняло неожиданно много времени. Прямо женсовет какой-то получился. С криками и руганью... наверное. Сложно судить, когда не знаешь ни языка, ни внутренних отношений в семье. Может, они просто решали что именно возьмут с собой?
   Тем временем Ёчи выпотрошил палатку охраны и собрал в один мешок оружейные принадлежности. Единственным военным оказался тот, которого Ёчи застрелил в палатке. На нём была связь и у него же была винтовка с длинным стволом, к которой имелся металлический пенал с комплектующими. Сменный ствол, глушитель, труба прицела. И четыре бутылки со спиртным, одна из которых наполовину опустела.
   Из содержимого палатки получилось два вьюка. Один - полегче, с ковриками, спальниками, одеждой и пятью упаковками пайков, второй - тяжелый. Оружие и железо. Железо, в смысле, какие-то приборы непонятного назначения, которые Ёчи никак не хотел оставлять прямо здесь. Лучше утопить, если сам не разберётся. То же самое касалось оружия.
   Но вот, собственные дела он закончил. Ёчи с удовольствием разогнулся и отволок к костру упакованные мешки. Его теоретические попутчики всё ещё спорили. Глаз поймал движение на краю площадки и Ёчи с трудом удержался от выстрела. Женская фигурка замерла на месте, разведя в стороны руки... с одеждой убитого бандита. Мда. От её собственной одежды практически ничего не осталось. Сквозь сумерки фигура отсвечивала белым телом.
   - Иди. - Рука указала в сторону палатки колдуна. - Одевай то, что в руках... да не надо бросать! Запугали ребёнка...
   Фигурка застыла на месте, опустив руки вниз. Пришлось подойти и одеть самому. Ещё и подтолкнуть в нужном направлении.
   Появление пропажи слегка подняло уровень шума. Ёчи начинал терять терпение. Оказывается даже у колдунов в семейной жизни не всё так просто... а это что?
   От кустов к костру ковылял тот самый Чек. Любитель крабов. Вот только шкура у него с одной стороны уже не топорщилась и блестела немного по-другому.
   - Юра... ты бухло всё заберёшь?
   Б... Ну и назойлив же новый знакомый? Когда подкатил Ярик, Ёчи не заметил, наблюдая за Чеком.
   - А что с этим зверем случилось?
   - С Тичем? Да ничего... хозяйку застрелили с неделю назад. Она сломала ногу и началось воспаление. Гиер, ну, старший, сам и пристрелил. Да и правильно. Хоть и красивая сучка, но тупа-ая... жесть просто.
   - Так кто его самого побил-то? Вот этого мелкого?
   - Тижел всё грозился. Тот, который с собакой. Они с его Маком игрались всё время. Из одной миски ели. Вот... Так что с бухлом-то?
   Ну да. Война войной, а бухло - в первую очередь. Ёчи прошел к палатке и достал одну из оставшихся бутылок. Из набора местного алкоголика он забрал только прозрачную жидкость, похожую на спирт. Остальное так и лежало в палатке.
   - Воды принеси, Ярик? И тряпку чистую. Вот... э! Потом возьмёшь бутылку. Я ещё не ушел, твоя помощь может понадобиться. Трезвого!
   - Да ладно, я ж чуть-чуть... - Руки у Ярика явно дрожали.
   - Быстро, воду неси! Я уйду, тогда хоть залейся своим бухлом.
   - Юра? Ты бы разобрался с чёрными? Там двое из другой семьи, всегда спорят... а Дери их ссыт по страшному. Как малолетка какой-то. - Уходить от бутылки этот персонаж ну никак не хотел.
   Ёчи кивнул.
   - Воду. Надо, Ярик. Поторопись.
   - Да счас. Этого добра тут...
   Мягкий свитер одного из охранников Ёчи разложил прямо на земле и пошел за мелким, который так и лежал на здоровом боку в паре метров от костра.
   - Пока бабы спорят, займёмся делом. Правда? Нет, Чек, удирать не надо. Эй, Дери!
   Колдун подошел сразу.
   - Дервил. Нами Дери.
   Не любит короткое имя? Неважно.
   - Дервил? Пусть будет Дервил. - Ёчи кивнул. - Приятелю моему поможешь?
   Колдун показал на завёрнутую в свитер тушку мелкого.
   - Да. Этому приятелю. Умеешь ведь лечить?
   -... - Колдун с облегчением кивнул и показал рукой на землю. Типа, положи тут.
   - Во-от, Чек. Сейчас тебя подлечат... эй, не надо бояться... - Одна из передних лап вцепилась в палец и никак не разжималась.
   Цирк прямо.
   - Вода, Юра. - Ярик едва не подпрыгивал на месте. - Так я возьму?
   - Забирай. - Великодушно разрешил Ёчи. - Только из палатки не выходи. Темно, шею сломаешь...
   Небо уже почернело полностью, но ветерок не стих. Обычно ночью здесь ветра нет совсем. Интересно, сколько прошло времени?
   С мелким колдун разобрался быстро. Выздороветь Чек не выздоровел, но успокоился. С бока исчезла присохшая кровь и прикосновение уже не вызывало жалобного писка.
   Чек попил воды, был завёрнут в мягкую ткань и... тут подошла одна из спутниц Дервила. И цирк начал постепенно превращаться в бордель. Она привела за руку ту самую малолетку, в одежде охранника и толкнув к Ёчи начала что-то вещать. Естественно, на повышенных тонах.
   Скандал удался. Насухую, без выпивки и танцев. Ёчи попробовал съехать, дескать, надо забрать? Да без проблем. Прокормим и оденем и вообще. Только... кричать не надо?
   Дервил, что характерно, молча стоял в стороне. Такое впечатление, что он вообще не мог спорить с этой... стервой. Потом? Потом к движухе присоединился поддатый Ярик и с криком "Чё тебе от моего братана надо, коза", попытался оттащить склочную... женщину.
   А вот дальше Ёчи пришлось пересмотреть своё отношение к женскому полу. Кардинально. Стерва дала Ярику по бороде. Очень профессионально и резко. Пятки мелькнули как надо. Нокаут, стопудово.
   "Подожди-ка... какая вся сильная? А чего же ты с этими не спорила? И младшую твою мужик отбивал"? Ёчи задавил желание спорить. В корне. Она ведь ничего не понимает... да если бы и понимала. На текущей стадии конфликта слова бесполезны.
   - Молчать. - Ствол винтовки оказался прямо перед носом разъярённой женщины. - ТОМО!
   Держать винтовку одной рукой было не совсем удобно и Ёчи ускорил процесс.
   - Садись на землю. Тут. Я уйду, а ты спорь вот с ним. - Ботинок пнул тело мёртвого бандита. - Сколько хочешь.
   Правда. Слова здесь ровно ничем не помогли. Винтовку отбросили в сторону и... она легко отлетела к Дервилу. Затем эта сердитая точно так же легко отлетела назад. Противник был чуть ли не вдвое тяжелее. Упала, вскочила, рванулась к Ёчи с каким-то странным ножом в руке...
   К третьему подходу жалости у Ёчи не осталось совсем. Бойца изображает? Отлично. Гимнастка, блин. Первая же серьёзная серия по корпусу выбила из гимнастки весь бойцовский дух. Захват, бросок без страховки, нож под горлом... и остановка. Ёчи осторожно отпустил тушку и сделал шаг назад. То ли отключилась, то ли притворяется. Чуть-чуть оставалось. Едва не убил.
   - Будем считать, что ты меня поняла.
   Колдун смотрел на происходящее широко раскрытыми глазами. Как и мелкая. Ярик? Этому было пофигу. Он ещё не пришел в себя.
   - Зае..ли вы со своими скандалами. Уносите свои задницы отсюда и обсуждайте отношения... сколько угодно. Ну, Дервил? Я ухожу. И плевать мне кто у вас и что хочет мне доказать.
  
   После воспитательного момента всё встало на свои места. Люди Дервила похватали свои мешки и двинулись за Ёчи. Все. В том числе и помятая стерва. Шли молча и быстро.
   Радости у предводителя не было. Чему радоваться? Шесть человек из которых два подростка. Назвать подростком третью женщину, после того, что он увидел, Ёчи не мог. Небольшой рост, щуплое телосложение. Она прятала возраст, наверняка. И стриглась коротко, под мальчика. К сожалению, её это не спасло.
   Группа оказалась слишком большой, чтобы прятаться в камнях. Быстро пройти по берегу? Ха-ха. Сам Ёчи сможет, за прошедшее время он изрядно набрался опыта. Смогут ли остальные? Это вряд ли. Переход под ярким солнцем, по тёплой, спокойной воде, только выглядит просто. Большие участки пути проходят по скользким камням. Провесить бы страховку... но её нет. Одно неверное движение и сразу появятся травмы или переломы. Слишком мало шансов у неподготовленной группы.
   Задумавшись над тем что делать дальше, Ёчи не сразу понял, что его спутники остановились. Вот приглушенный спор за спиной он услышал. Пришлось возвращаться.
   - Что?! Мало в лагере болтали?
   Колдун сразу выставил ладони, типа всё в порядке. И вернулся к прерванному занятию. Помятая "гимнастка" светила ему маленьким шариком. Прямо с пальцев, прикрывая свет второй ладонью. Дервил что-то искал в своей поясной сумочке. Остальные просто сидели рядом с тропинкой и молча наблюдали за процессом.
   Пф-ф-ф. Приключений в такой ситуации ни один нормальный человек не хочет. Хочет быстренько свалить из опасного места и хоть как-то обеспечить собственную безопасность. Поскольку себя Ёчи от остальных не отделял, значит и его спутникам лучше бы шевелить ногами... а не языком.
   -... - К нему подошли сразу оба спорщика. Колдун протягивал небольшую вытянутую пластинку, похожую на... бирку от ключей. "Гимнастка" молча кивала головой.
   - Это... зачем?
   Дервил уложил пластинку на ладонь и сделал вид, что прикладывает её ко лбу.
   - Холту. - И повторил хватательные движения пальцев, которыми сам Ёчи обозначал слово "говорить".
   Пластинка оказалась тёплой. И всё. Никаких выступов, надписей, отверстий... ничего. Кусок полированного камня.
   - ... - Дервил повторил свои движения. И показал жестом, что лучше бы Ёчи присесть. Перед употреблением.
   - Ага. Ты хочешь сказать, что эта штука меня вырубит?
   Ну да. Такую длинную фразу никто не понял. Как и ожидалось. Лица у парочки особых эмоций не выражали. Дали таблетку? Глотай быстрее и пойдём. Ёчи уселся на землю, привалив свой вьюк к камню. И "глотнул", в смысле - приложил тёплую пластинку к центру лба. Та прочно прилипла к коже. Потом Дервил коснулся её пальцем и Ёчи мгновенно отрубился.
  
   - Ну как? - Голос был женским.
   - А чего ты ожидаешь? Сейчас проснётся и увидим. До сих пор работало без проблем. Жабер делал. Это хороший мастер.
   - Долго.
   - У него может быть слишком...
   - Я вас слышу. - Ёчи с трудом открыл глаза и осмотрел слегка вращающийся мир. - Долго я?
   Голова кружилась и вставать сразу он не решился. Вот зачем ему ещё один язык? Разве что для головной боли и обязанности выслушивать всякую хрень. Ага. И делать вид, что всё понимает.
   - Чек? - Голова мелкого торчала из завязанного на груди импровизированного мешка. Он с беспокойством смотрел на нового хозяина.
   Ёчи улыбнулся и наклонил голову. Со лба вниз упала отлипшая пластинка артефакта... и была поймана маленькими лапками. Зверёк обнюхал предмет и... начал облизывать его. Как леденец.
   - Нравится? - Ёчи посмотрел на колдуна. - Дервил? Что делать с этим... предметом?
   Чужие слова послушно вылетали изо рта. Похоже, таблетка сработала.
   - Выбросить. Сработает только один раз.
   Ёчи кивнул и аккуратно забрал у мелкого игрушку. Тот возмущённо чекнул.
   - Дисо хорошо чувствуют энергию. - Это уже гимнастка.
   Дисо? Да задрали они каждый раз говорить по-разному. Пациенту вдруг стало смешно. Опять сумасшедший дом? Хрен кто поверит, если рассказать. Впрочем, сам он никому ничего рассказывать не станет. Но радостью своей, поделится.
   - Ещё один пациент? Отлично... - Голова всё ещё кружилась, ситуация казалась очень смешной, так что... пластинка улеглась на мордочку зверя, палец осторожно стукнул сверху. - Фокус-покус. Нравится?
   Пластинка послушно прилипла, Чек вздрогнул и застыл.
   - Ты что дела...ешь? - Рука Дервила не успела самую малость.
   - Ты сказал - не работает?
   - Я сказал, использовать один раз. Для человека. Зарядить я не могу, разрядится полностью - разрушится конструкция. Поэтому я сказал - можно выбросить.
   Ага. Как с этими колдунами непросто? Ёчи смотрел на морду зверька. А тот... учил чужой язык.
   - Ладно. Будет знать как попрошайничать. Ученье - свет, Чек. Будешь учиться плохо, оставлю без крабов.
   В отличие от Ёчи, у его подопечного имелась нянька, люлька... и нянька уже думала над тем, где взять соску. Учиться этот бездельник сможет не отходя от кассы, лафа. Если сама касса выживет.
   - Ты уже понимаешь слова? Надо говорить. Й`ура.
   Ёчи только зашипел, сдерживая ругательство. Опять поговорить?
   - Мы договорились, что за нас заплатят выкуп. Надо выполнять...
   - Что?! И расстреливали вон, Дервила и вашу... мелкую трахали... всё по вашему договору? Херня. НЕ НАДО НИЧЕГО МНЕ ГОВОРИТЬ. Кто умеет стрелять из автомата?
   Растерянные лица. "Автомат" не поняли? Ну и кто здесь чего не понимает? Пришлось показать сам предмет.
   - Плохое оружие. - Гимнастка скривилась. И отрицательно мотнула головой. - Не надо.
   - Тогда... вам потребуется лопата. - Удивлённые лица. - Копать себе могилу. Четыре выстрела из пистолета и ты труп.
   Это колдуну. С наглядной демонстрацией предмета. Не хочет спорить? Лицо Дервила выражало полное согласие.
   - Два... или один выстрел из автомата, один бесшумный выстрел из винтовки. Тот же самый результат.
   Снова тычки пальцем в названные предметы. Затем, в ряд легли три магазина от оружия. Разницу в размерах видно невооруженным глазом.
   - Размер, точно имеет значение, Дервил. Из винтовки тебя убьют за километр. От приборов ты не спрячешься... и не надо мне жаловаться, что энергии мало. Её ведь больше не станет?
   Когда появится больше времени, надо будет объяснить... этим, почему их колдовство сейчас никому не поможет.
   - Там, - Ёчи махнул рукой в сторону развилки. - Сейчас сидят четыре ленивых обормота. Утром, когда с ними не свяжутся вовремя охранники из лагеря, они превратятся в очень злых испуганных бойцов. Быстренько вспомнят все инструкции, включат приборы и начнут стрелять по всему, что окажется рядом...
   Итак, теорию удалось выложить. Вопрос с практикой завис в пустоте. Стрелять из трофейного оружия никто не умел. Одного ствола явно мало, каким бы хорошим он не казался. Если не положить всех бандитов сразу, от крупнокалиберного пулемёта блокпоста спрятаться не сможет никто. Там какая-то хитрая автоматика стоит. Ярик говорил, что из такого оружия убивали даже тех, кто прятался за камни и стены.
   Нет, среди собравшихся профессиональных военных не было. Таких пленников убивали сразу. Вопрос со штурмом блокпоста отпал. Встал второй: как и куда убегать.
   Обсуждение не заняло много времени. Дервил забрал с собой всех. Осталась одна гимнастка. Действительно, она нашла способ обучить холту чужака только для того, чтобы... "поговорить". По её мнению "это очень важно".
   Ёчи улыбался и кивал. Конечно, важно. Да... Потом. Потом - всё. В смысле - завтра днём, когда станет совсем понятно, что и как происходит. А пока никто ни о чём говорить не будет. Всё будут быстро-быстро разбегаться по указанным направлениям.
   Предложение "поговорить" возникало ещё два раза. Первый на берегу, когда Ёчи, упаковав рюкзаки и притянув их к поплавку, собственное оружие и одежду оставил за камнем. Объяснять для чего он хочет вернуться, Ёчи не собирался.
   Следующая попытка оказалась скорее жалобной просьбой и едва не увенчалась успехом. Но терять собственный настрой Ёчи не хотел категорически, а просто поболтать не было времени.
   - Дервил отведёт твоих людей в посёлок к вашим. Если я помогу ему дойти. Еды тебе хватит на неделю. Воды... дня на три. Ты в любом случае сидишь на камне столько, сколько хватит запасов. Потом берёшь поплавок и гребёшь вот... в ту сторону. На берег не выходишь. Слева будет город, за ним будет большая скала. На берег выйдешь только за ней. Понятно?
   - Ты вернёшься и мы поговорим. Да?
   Ёчи уверенно кивнул. Если он не вернётся... то ему будет уже безразлично. Всё. А если да, то и времени на "поговорить" останется с запасом.
   В сотне метров от берега, среди торчащих из воды валунов, нашлась достаточно большая сухая площадка, закрытая от берега. На площадке остался груз, поплавки и сердитая гимнастка. Там ей точно никто не запретит ругаться. Громко, тихо... как угодно.
  
   Смысл вернуться был простым. Сложное оборудование и электроника прицелов у местной банды? Странно? Вот уж не понятно, откуда и сколько такого железа есть у бандитов. Но о том, что такое оборудование редкость можно даже не гадать. Достаточно посмотреть вокруг. Нет транспорта, нет авиации, все военные строения определённо разрушены, раз уж за оружием бандиты снаряжают целую экспедицию в район боевых действий. Там копаются в трупах и рискуют жизнью. Показатель? Без сложных приборов оружие и люди на сутки провиснут, потеряв свои исключительные возможности. Группе Дервила чтобы оторваться, суток хватит за глаза.
   Сам блок-пост Ёчи, конечно, не видел, но кто помешает на него посмотреть сейчас? А если посмотреть, то и обстрелять издалека. Плевать что люди попрячутся, тяжелые винтовочные пули наверняка повредят оборудование. Принципиальные различия между земной техникой и местной не настолько велики, чтобы не опознать радары или аппаратуру наведения того же крупняка.
   Если основную опасность Ярик относил к городу, в котором часто встречались отдельные мародёры и организованные группы, то и внимание, и приборы у бойцов на блоке направлены к городу. К уцелевшему городу, а не к тому, в котором Ёчи появился. К тому, со стороны которого он и сейчас хочет появиться. Если правильно угадать с восходом, то солнце поднимется точно за спиной стрелка. Без приборов его вряд ли обнаружат. Наверняка подтянется броневик, что тогда? Вот, пожалуй, самая большая проблема.
   Ёчи остановился и покачал головой. Самого себя уговаривать просто. Вон сколько всякой ерунды напридумывал? А... если всё будет не так? Вдох - выдох. Ну тогда и пострадает только одна тупая башка. И будет за что. Если честно, ему куда больше хотелось расстрелять блок-пост с уродами. Если всё получится нормально то и он сам дойдёт куда хочет. Он - точно. Бардак получится тот ещё. А в бардаке убегать всегда проще.
  
   Начиналось всё вполне спокойно. За четыре часа Ёчи обошел по кругу пост и забрался на склон холма. Место было выбрано не самое удачное, но именно так и должно быть. На самом удачном могут оказаться неприятные сюрпризы.
   В небольшой сумочке Дервила обнаружилось несколько очень полезных вещей. Одной из них Ёчи сейчас и воспользуется. Крошечная пачка листов полупрозрачной бумаги. Совсем как привычная по своему миру бумага для самокруток. Нет, пожалуй, чуть меньшего размера. Как там говорил Дервил? Один лист - три часа гарантированного бодрствования. Следующий - плюс один час. Если принимать три подряд, третий может не сработать вообще. Отрубишься так, что не разбудит никто.
   Кисловатый лист медленно таял на языке. Пока спать не хотелось и без него. Коварность подобных ситуаций в том, что сейчас ты лежишь и спать не хочется, а уже через десяток секунд - видишь первый сон. Спать нельзя, скоро начнёт светлеть небо.
   Лежать на толстом коврике было удобно. Ёчи пробежался рукой по выложенным в ряд предметам. Винтовка. Тут всё что требуется уже на месте.
   Прицел. Плоские матовые стёкла с обеих сторон привычного вида трубы. Прибор явно не оптический и включался всего один раз, на берегу. Там, за тридцатиметровым каменным склоном была хоть какая-то гарантия, что его излучение не будет обнаружено следящими приборами. Включится прицел перед первым выстрелом. Что ещё? Прицел оказался вполне удобным. Чёткая яркая картинка с мелким зерном, дальномер, баллистический вычислитель, показывающий расчётную точку попадания.
   Глушитель. Как это работает Ёчи не понял. Глушитель оказался обычной... трубой из толстого лёгкого металла. Но несколько пробных выстрелов по торчащим из воды камням, оставили очень приятное впечатление. Тихо и дальность выстрела вполне приличная. С местными мерами длины пока ничего не понятно, а вот на глаз, около километра пуля летела без заметного падения по высоте. Что ещё надо... начинающему снайперу?
   Магазины с патронами. Тут тоже не без сюрпризов. Магазины к любому из имеющихся стволов, включая пистолеты, выглядели одинаково. Патронов россыпью не наблюдалось в принципе. Каждый магазин был покрыт защитной плёнкой... или лаком. При первой подаче в ствол, защитная плёнка на горловине срезалась. Пустой магазин выпадал легко, но чтобы извлечь полный пришлось потрудиться. И обратно он уже не встал. Странная система.
   Ёчи хмыкнул. Странная? А что здесь НЕ странное? Впрочем, мелкая мошка, питающаяся человечиной, самая обычная. А вот камуфлированная одежда... или форма? Форма, скорее. Так вот, форма отгоняет мошкару. Новая - точно. Небольшая кучка звенящих от бессильной злобы кровопийц кружится над головой, но даже на макушку не пикирует.
   Перечисление странных вещей затянулось надолго. Мда. Артефакты. Это вообще за пределом понимания. Дервил определённо не хотел расставаться с обучающей пластинкой. Дорогая? Или редко встречается? И эта... тьфу! Слова, которые звучали в лагере во время первой ссоры, Ёчи слышал, но тогда он их не понимал. А вот сейчас из оставшихся в памяти кусков собиралась некая картинка. И конечно, тоже странная.
   Итак, гимнастку Дервил именовал графиней. Ну... тоже ничего. Теперь у Ёчи есть законный повод гордиться. Скрутил целую графиню. И чуть не прирезал. Тьфу! Кстати, ещё с недельку таких приключений и его точно нельзя будет выпускать в нормальное общество. Рефлексы у него появились очень неприятные. Собственные методы решения спорных вопросов Ёчи выстраивал долго. Чего боялся? Именно такого лёгкого отношения к чужой жизни... впрочем, если человек уже труп, но ещё об этом не знает? Чёрт бы побрал эту головную боль.
   Время пролетело слишком быстро. Первый луч солнца коснулся соседней вершины. Ну... ещё совсем немного. Ёчи откатился вниз и сбежал осмотреться. Сюда он попал в темноте и это не очень хорошо, потому что убегать ему скорее всего придётся быстро и кто знает как будет работать голова под обстрелом?
   Обратно стрелок вернулся быстро. Вокруг холма не виделось ничего, что могло бы помешать врагам добраться до его позиции. Отвратительно. Впрочем, пейзаж вокруг разнообразием не отличался. Любое другое место на соседних склонах будет таким же доступным.
   Блокпост. То что уже сейчас было видно вселяло надежду. Остов большого автобуса? В общем, большая металлическая коробка со стёклами по бокам, с одной стороны, противоположной, засыпана кучей камня по самую крышу. На крыше выложено пулемётное гнездо, в котором шевелилась человеческая фигура в форме. Лестницы Ёчи не видел, скорее всего она внутри лежащего на земле вагона.
   С этой стороны прямо из земли торчало несколько антенн. Оружие у стрелка на крыше было неправильной формы. Кроме станины и прямоугольной банки с патронами имелись непонятные обтекаемые предметы. Скорее всего - те самые приборы обнаружения. Пока всё складывалось нормально. Сейчас первый луч опустится ниже пулемётного гнезда и... надо стрелять.
   Первая цель - пулемёт. Вторая - стрелок. Третья - непонятный вагон, в котором должно быть ещё три человека. Неплохо бы подрезать антенны... но лучше отработать по крупным целям. Доложиться с поста успеют по-любому, а дальше эти антенны уже не особо и важны.
   Никаких длительных перестрелок. В магазине винтовки десяток патронов. В наличии только четыре магазина. Пятый был потерян при попытке снять. Жалко... но не особо. Пулемёту и стрелку хватит с головой. И вообще, Ёчи нужен бардак, а не кладбище... вот, яркий свет залил видимую часть блокпоста. Вагон оказался неожиданно-желтого цвета. Ха.
   Винтовка прижалась к плечу, Ёчи чуть поёрзал на коврике. Нормально. Прицел. Картинка появилась мгновенно. Видимый крупным планом стрелок буквально подпрыгнул на месте и начал судорожно разворачивать оружие. И да, этот гад что-то орал.
   Палец аккуратно прижал курок. Поехали.
  
   Первым всё же стал стрелок. Слишком шустро он крутит свою... шарманку. Она может оказаться в лицевой части бронированной? И что тогда? Два выстрела. Человеческая фигура отлетела в сторону. Затем полетели куски от пулемёта. Как-то всё слишком просто?
   Последний магазин лёг в борт вагона, за стёклами которого что-то стояло, сквозных дыр от попадания пули видно не было. Прикрылись изнутри? Ну и ладно. Всё?
   Ёчи удивлённо посмотрел на пустые магазины. Похоже - да.
   - Ура. - Шепотом, хотя отсюда его точно никто не услышит. - Надо шевелить задницей.
   Брошенную на месте винтовку Ёчи вспоминал долго и с жалостью. Но патронов для неё больше не было и появятся ли? Не факт. Глушитель и прицел сняты. Это нести просто. До первой глубокой расщелины, которая... во-он там.
   Радость оказалась преждевременной. Где-то на половине пути Ёчи споткнулся и очень неловко упал, приложившись грудью о камень. Пока он дохромал до спуска к морю, появился зловредный броневик. Последние метры пришлось ползти под огнём и... нет, это не помогло. По желанной тропинке Ёчи катился с громким матом.
   Судя по ощущениям, его зацепило дважды. Не слушалась левая рука и горела огнём пятая точка. Последнее было очень обидно. Ранение сзади, в очень неудобном месте, что может быть хуже? Не перевязать, ни осмотреть как следует. Но мысли появились уже после того, как беглец проскочил третий поворот. Сюда броневик не добьёт. Побегут за ним? Ёчи зажал правой рукой дыру на рукаве левой и напряженно прислушивался. Если за ним побегут, это труба. Без вариантов. Пистолет? Очень слабое... утешение.
   Рычание двигателя стихло. Ёчи пополз обратно вверх. Посмотреть.
   - Ты... куда собрался?! Быстро назад! У тебя на спине кровь...
   Голос был подозрительно знакомым.
   - Да-да. Осознал. Мы ведь... так и не поговорили, да? А поговорить, это оч-чень важно...
   Именно в этот момент Ёчи отключился. Может и к лучшему. Слушать как ругается графиня? Даром не надо.
  
   Сначала было холодно. Потом? Потом стало ОЧЕНЬ холодно. В голове мелькали странные мысли и образы. Дикие мысли. В сравнении с ними любая боль уходила на второй план. Самое неприятное когда ты понимаешь, как всё плохо, но вырваться из дикой мешанины сумасшедших картинок не можешь. Казалось будто попал в котёл собранный из всего, что ты видел за свою жизнь. Большей частью - плохого. И этот котёл медленно, со скрипом варит, варит...
   - Ты меня слышишь? Й`ура?
   В сухом рту слов не оказалось. Кивнуть головой? Это не по адресу. Разве что - пошевелить пальцами. Заметит?
   - Надо потерпеть. Вечером я схожу на берег, там появился источник. Станет легче.
   Ёчи разом пришел в себя. Какой к чёрту берег? Там сейчас бандиты как ошпаренные должны метаться. Кстати, а где он сам-то находится? В приоткрытые глаза ударил яркий мерцающий свет. В паре метров перед лицом играла бликами поверхность моря. Да? И как он попал на каменную площадку в небольшом гроте?
   - Э... воды...
   Услышала. Перед лицом появилась кружка с водой. И начался... процесс поения беспомощного бойца. Лежащего на животе с оторванной попой. Ёчи неожиданно для себя рассмеялся. Не вынесла приключений его пятая точка. Болело всё тело, но там... такое ощущение, что приложили раскалённую сковородку.
   Наверное попала морская вода? Он ведь не по воздуху сюда перелетел?
   - Аптечка.
   - Лежи спокойно.
   Ага. Сейчас. Ёчи с трудом повернулся на правый бок и понял что его раздели. Совсем. Это было... нечестно.
   - Аптечка. - На этот раз пальцы правой руки указали направление. Сложенные им тюки с вещами так и лежали возле дальней стены. - В кармане. Справа. Да. Это.
   Короткий взгляд на левую руку. Б... Рваная рана от локтя до плеча. На вид чистая, с шевелящимися розовыми краями. Но это только на вид. Промыть и наложить перевязку. Срочно. В такой жаре всё что угодно может случиться. Зашить бы? Чем? Перед лицом появилась упаковка с медикаментами.
   - Там внутри инструкция. Читай. - Она ведь разговаривала с местными?
   Можно было просто заклеить рану уже знакомым пластырем, но вдруг... графиня умеет читать? Ёчи снова вяло хихикнул.
   - Что? - Глаза у соседки оказались серыми. И большими. И ещё... очень серьёзными.
   - Читай.
   - Что искать?
   Что искать? Надо очистить рану, продезинфицировать, найти что-то вроде антибиотика, то есть противовоспалительное... ага. В холту таких слов нет. А в общеимперском, на котором написана инструкция? Там они есть точно, но кто бы их знал?
  
   - Чистить? Там чисто, я проверила. Было два осколка камня. Кость цела. Что там ещё может быть? Если начнёт воспаляться я... полечу. Потом мы отсюда уйдём...
   Ёчи закатил глаза. Надо бы продолжить:"... и обратимся к врачу"? Стандартный подход в стандартной ситуации.
   - Отказать. Надо всё делать сейчас.
   Путь к взаимопониманию оказался долог и тернист. Он как мог объяснил свою точку зрения. Мелкий мусор, повреждённые ткани, микробы. Нет, врачом он никогда не был, но всяких ран видел достаточно, в том числе и собственных, так что процесс первой помощи представлял вполне внятно. Спутница тоже оказалась не новичком, но с медициной технологичного общества раньше не сталкивалась. И уж точно не была знакома с местной терминологией в области фармацевтики. Надписи на тюбиках и пакетиках так и остались загадкой.
   Тем не менее, прогресса удалось добиться. Отчасти помогла инструкция для полных дебилов, традиционно находящаяся в военных аптечках. В кипячёную воду вытрусили порошок, промыли рану получившимся компотом. Длинные раны в нескольких местах заклеили кусочками пластыря. Мелкие порезы просто склеили. Повязка из остатков чистого белья получилась так себе, зафиксировать раненую руку было нечем, но в целом всё выглядело вполне прилично. Даже болеть перестало. Что происходило с... задней частью, Ёчи не видел. Надеялся, что то же самое. Затем он ещё раз попил воды и с чувством честно выполненного долга уснул.
  
   - Из тебя получилась бы отличная сиделка. - Ёчи был серьёзен. Графиня - сиделка? Круто.
   - О, да. А у тебя появились первые боевые шрамы.
   Мда. Шутник подавился следующей фразой. Боевой шрам на руке это ещё понятно, но на попе? Очень сомнительное достижение.
   - А у тебя есть боевые шрамы?
   Судя по гладкой спине и... остальному, у соседки шрамов не было. Никаких. На задней части тела. Несмотря на сумерки, поворачиваться лицом она не хотела.
   - У меня хорошая регенерация. Не видно.
   На предмет "не видно" у Ёчи было собственное мнение. Сейчас не видно, потому, что он избегал разглядывать спутницу. Принципиально. Издевательство в чистом виде. Красивая и раздетая женщина. Рядом. И... лежишь как бревно, не в состоянии поднять руку. Проще не смотреть. Или смотреть на стены.
   Убежище оказалось хорошим. Это был не грот, а просто удобная дыра между упавшими как попало большими камнями. Главным достоинством этого места было то, что с берега его не видно.
   Недостатки? Здесь постоянно было мокро. Брызги воды долетали на камень со всех сторон и одежда не успевала сохнуть. На ночь приходилось накрываться плёнкой, сушить спальник было негде, а намокая он не держал тепло. Днём? Днём было жарко и одежда не требовалась.
   - Почему не хочешь есть?
   - Жарко. - Вот тут Ёчи врал. Есть ему хотелось, но как только он натопчется, встанет очевидная проблема с избавлением от переваренного. Завтра. Судя по скорости выздоровления, к следующему вечеру раны затянутся. Тогда он заклеит их уже знакомым пластырем. Полностью. И сможет выбраться в воду.
   - Я схожу на берег, проверю свои метки. Не ругайся. Людей отсюда увели в тот же день. И с того времени никого на берегу не было. На слабые сторожевые метки у меня энергии хватает. Их нельзя обмануть.
   Ёчи вздохнул. И решил воспользоваться моментом.
   - Ты хотела о чём-то поговорить? Время есть. Говори.
   Фигура спутницы разом осунулась.
   - Кое-что изменилось, Й`ура. Я... не готова сказать то, что собиралась.
   - Правильно. Ещё через день вообще исчезнет смысл в том, что ты хотела сказать. Расскажи лучше, как мы сюда угодили. Ты ведь понимаешь, что случилось? И почему у вас нет энергии? Раньше была, а теперь нет? И ещё. Ты не торопишься называть собственное имя. Почему? Мы ведь нормальные люди? Я не хочу обращаться к тебе "эй, ты".
   Вздох был тяжелым.
   - Завтра. А попали мы сюда случайно.
   Ёчи рассмеялся и взвыл от боли в руке. Аккуратнее надо с телодвижениями.
   - Это я заметил. Точно. Я вот всегда думал, что стенки подвала твёрдые, а всякие комики, изображающие из себя колдунов - психически нездоровы. Облокотился на стену, а её - нет. Выпал в центре разрушенного города. Фалти? Так его местные называют. А ты?
   Смена темы вызвала заметное оживление.
   - А причём тут колдуны? К стенкам в подвале?
   Угадал. Зацепила тема. Пусть спрашивает. Скрывать Ёчи нечего, зато потом и сама что-то расскажет. Тогда уже и его вопросы будут восприниматься нормально.
  
   Всё правильно Ёчи думал. На этой планете живут чёрные. Спутница называет их адептами. Но те, которых Дервил увел из лагеря, да и сам он, чужаки. И провалились сюда не только они.
   Начать наверное, следует с самой планеты Имма. Именно на ней сейчас они все и находятся. На планету напали из космоса. По крупным городам и по центрам обороны стреляли сверху каким-то энергетическим оружием. Один из выстрелов, в воронку от которого выпал Ёчи, угодил в центр мощного источника чёрной энергии. Произошел сдвиг участка чёрной сети.
   В подробности рассказчица особо не вдавалась, так что и "чёрная энергия" и "сеть" такого же цвета, остались для слушателя пустыми словами. Что он понял из рассказа? С помощью этой энергии создавались порталы. Пользующиеся порталами люди по каким-то неизвестным закономерностям вываливались вот сюда. Именно так на Имму попала группа чёрных. Чиновник Королевы, та самая невысокая женщина, её секретарь - Дервил и группа охраны. Двух подростков попросили доставить к какому-то месту их родители, знакомые с чиновницей.
   Группа вывалилась в город Вакти, тот, где мусорщики собирали уцелевший хлам. Первая встреча с бандитами прошла спокойно, поговорили и разошлись. А через час на группу напали. Двоих охранников и адепта-магистра убили, остальных захватили в плен. На момент событий имелась договорённость о выкупе за группу. Рано или поздно движение энергии стабилизируется и пропавших найдут. Без вариантов. Есть специальные маяки, на которые отправят серьёзные силы.
   В этом моменте Ёчи как-то не особо уверен. Но нельзя судить о других государствах по собственному. Его правительство собственных граждан презирает... но не все же такие? Кроме того, есть родственники. Судя по всему, совсем небедные люди. Так что, да. Должны появиться спасатели. Если бы не одно большое но.
   Сдвиг сети - событие, судя по словам рассказчицы, глобальное. Да и всё происходящее сейчас вокруг разбитого источника - явно ненормально. Сколько времени будет... успокаиваться планета? Кто сможет увидеть маяки в районе аномалии, даже если она стабилизируется? Когда? Если через год, то по маякам найдут чистые скелеты. Может даже целые.
   Все эти мысли Ёчи не озвучил. Чтобы утверждать подобное надо знать о предмете хоть что-то. Его привычка предполагать худший вариант, не всегда оптимальна. Сейчас вопросов возникало больше, чем имелось объяснений.
   С его собственным провалом тоже что-то не складывалось. Рисунок на полу? Ерунда. К перемещению он не имел никакого отношения. Страж? Слово вылетевшее у кучерявого танцора, как оказалось, лишним не было. В смысле, ритуал создания Стража существовал. Но... речь ведь о перемещениях? Если совпадение, то... что и с чем совпало?
   Адепт, открывающий портал или переход обеспечивает окно и перемещение собственной энергией. Или текущей через него энергией источника, на котором проходит перемещение сквозь пространство. Живой адепт является необходимым элементом. Живой. Он тебе и ключ и батарейка. После смерти адепта, находящейся в контуре портала энергии хватит на десяток метров перемещения груза по вектору перехода. В реальном мире - в пределах планеты. Максимум. С непредсказуемыми последствиями для переходящего. Ёчи выпал слишком далеко для всех сопутствующих условий. Выпал целым и на удобную площадку. Очень редкий случай.
   Ну... редкий или нет, можно особо не размышлять. Он попал, он вот тут и от этого уже никуда не денешься. Что дальше? С этим вопросом наметились серьёзные проблемы. Единственное, что было ясно, оставаться на этом месте нельзя. Ни с какой точки зрения.
  
   Неизвестно что больше помогло, местная медицина или специфические манипуляции спутницы, но уже следующим утром раны побледнели и перестали раскрываться. Ёчи с трудом дождался возвращения своей сиделки, чтобы она заклеила самую неприятную рану. И с удовольствием уступил ей узкую постель. Даже выдал из своих запасов новый комплект мягкого белья.
   - Что, смущает голая женщина рядом? Или мешают религиозные ограничения?
   - Не смешно. У нас женщина раздевается рядом с мужчиной только в одном случае.
   - Это тебя возмущает? - За спиной отвернувшегося Ёчи раздался невесёлый смешок.
   - Нет. Это неприлично и вызывает у меня вполне естественные желания. Предпочитаю с этим не спешить. К тому же, ранение в задницу совсем не способствует... известному процессу.
   - Так бы сразу и сказал, что не готов.
   Язва. Что ж её так корчит-то?
   - Не надо сливать своё раздражение на меня? Доберёмся до берега, отправишься к своей начальнице... графиня. Я тебя на поводок не сажаю.
   - Я не графиня. И начальницы у меня нет. Благодаря тебе.
   Ёчи удивлённо посмотрел на сердитое лицо женщины.
   - Объясни.
   - Ты мог меня убить. И не убил. У нас это значит, что...
   Ёчи возмущённо всплеснул руками и зашипел от боли.
   - Да плевать мне, что это у вас значит!..
   - Но потом ты обрезал мне волосы! - Гимнастка сдаваться не собиралась.
   - Это да. Если бы не обрезал, ты бы за каждый куст цеплялась своей гривой, а потом по часу вычёсывала мусор... знаешь что получается с длинными волосами от морской воды, которая вокруг постоянно? Тебе мало проблем и ты так торопишься сдохнуть?
   - А что мне остаётся? Я вытащила тебя и спасла от смерти. Стандартная формула подчинения уже не подходит...
   Ёчи замер. Приплыли. С какой стороны здесь какие-то стандартные формулы?
   - Делай то же, что я. Я вообще упал хрен знает куда, без одежды, колдовства, спутников... в больничной пижаме. Что делать? Жить! И оставаться человеком. Что сложного? День за днём, час за часом. Через месяц станет легче, через год ты вообще перестанешь думать о сегодняшних проблемах. Какие формулы тебе требуются для такой простой вещи?
   Мыльные пузыри надувались... и лопались весь день. Половина действий в отношении спутницы укладывалась в какие-то традиционные ситуации, о которых Ёчи не имел никакого представления. Талми, как звали гимнастку, эмоциональную активистку и бывшую графиню, ругалась, жаловалась и снова ругалась. Она всё ещё не могла принять суровую правду. Её мир, так же, как и мир Ёчи остались где-то очень далеко.
   Формула подчинения. Обязанности для двух сторон с перевесом, соответственно, в подчинение младшего партнёра. Поражение в поединке оставляет мало вариантов. Не пойдёт? равноправное сотрудничество? Он не аристократ. Нельзя. Её руководство? Издевается? И из-за чего такой эмоциональный порыв? Начальница послала на...? Мелочи жизни. Бывает.
   Ёчи стоически терпел и разглядывал собственные сбитые костяшки рук. Он, похоже, вовремя сбросил собственную злость. На четвёртый день, где-то там, возле превращённого в щебень города. Это просто, если знаешь что и для чего делается. Есть опыт. У него. Плохо то, что против желания такой опыт не принимается.
   Желание быть спокойным появляется не у всех. Не у всех есть отвращение к манипуляциям на эмоциях окружающих. В прежней жизни Ёчи эмоциональный человек оказывался чаще подлецом, чем дураком.
   Но сейчас, мешать выплеску чужих эмоций было глупо. Повод был, серьёзнее некуда. Десяток лет работать на карьеру, добиться места... и разом всё потерять? Удар сильный, ничего не скажешь.
   Лучше уж поддерживать накал, пока не выльется в крик всё, до донышка. Потом? Потом может стать лучше, если причина в ситуации. Если причина в человеке, то с таким человеком лучше разойтись подальше. Правильно или не правильно, но такой подход работал до сих пор. Сработал и сейчас.
  
   * Следующим утром.
  
   - Ты ещё не сбежал? - Сонный вопрос Талми откровенно порадовал. Ёчи аккуратно подгрёб ближе тело соседки и подул на затылок.
   - Не дождёшься. Похмеляться будешь?
   - Мы же вчера всё выпили?
   Ёчи молча улыбнулся. Ага, всё. Целый стакан разведенного спирта выпили. Из литровой бутылки. Алкоголики.
   - Ой! Там, на берегу твой дисо бегает. Я его хотела покормить ночью...
   Всё правильно. Вчера никто никуда не пошел. Ёчи выглянул из-под камня. Море было спокойным как зеркало, даже утренний туман не везде ушел. Нормально. На рыбалку он успевает.
   - Тебе нравятся варёные крабы?
   - После военных пайков? Конечно!
   - Ну... тогда я сплаваю к берегу. Есть повод.
  
   К новому месту парочка отправилась только через декаду. После взрыва эмоций обстановка стала неожиданно комфортной и уходить с обжитого места совсем не хотелось. Бандиты дважды наведывались в опустевший лагерь и не они стали главной причиной ухода. К воде патруль не выходил и по самому берегу не двигался.
   Дни становились короче. Ёчи считал, что осенью жить тут станет невозможно. Даже осенью. До зимы требовалось найти спокойное место и обеспечить хоть какие-то стабильные условия существования.
   Талми относилась к его заботам с непонятной легкомысленностью. Впрочем, её отношение не понимал только сам Ёчи. Талми была уверена, что зимовать они будут в том посёлке, куда ушел Дервил. Или в другом месте... и в любом из вариантов особых проблем не будет. О них, дескать, побеспокоятся. Надо только выйти из аномальной зоны. С точки зрения попаданца такие надежды были крайне сомнительны. Никаких предпосылок для изменения ситуации он не видел. Только собственные действия.
   Близкое знакомство с чужой цивилизацией, в лице Талми, оказались противоречивыми. Бурный секс безусловно приветствовался, а вот культура секса и культура обнажённого тела были мизерными. В Королевстве к близким отношениям разных полов предъявлялось слишком много практических требований. Это не значит, что все чёрные были пуританами. Но отношение к сексу было... как в СССР. Чем-то если не порицаемым, то неприличным точно. Хотя, к "курортному роману" Талми отнеслась с куда большим энтузиазмом чем ожидал её партнёр. Но только после того, как поняла, что никакими стандартными формулами их сотрудничество не регулируется в принципе.
  
   Разведка побережья дала приблизительный маршрут. За острым выступом и чередой мелких "зубцов", выступающих в море, находилась первая большая бухта. На её внутренней части был виден культурный пляж, точнее то, что от него осталось. Дальняя часть застроена двух-трёхэтажными домами. Застройка терялась из виду, переваливая через видимую часть холма.
   Никакой оптики у Ёчи не появилось, так что впечатление о городских домах получилось смазанным. Светлые стены и оконные проёмы без привычного деления на части. Крыши. Либо вообще односкатные, либо плоские. Людей на берегу разглядеть не удалось.
   Когда Ёчи нашел лодку, причин задерживаться на одном месте уже почти не было. Лодка была металлической, совершенно целой, даже вёсла удалось найти внутри под пластиковым трапиком. За лодкой пришлось нырять. Она утонула на небольшой глубине и оказалась очень лёгкой. Очень может быть, что её унесло с берега. Или с корабля... но для корабля лодка показалась слишком мелкой.
   Спрятать ярко-оранжевое судёнышко рядом было некуда. Утопить ближе? Опять же, рядом не обнаружилось такого пологого подъёма к берегу а изобретать специальный понтон... незачем. Так что вопрос с отбытием решился быстро. Вечером Ёчи пригнал лодку к убежищу, а уже через час два человека и нервно чекающий дисо заняли свои места в небольшом судёнышке.
   Грести пришлось всю ночь и половину следующего дня. Следующая часть города, открывшаяся дальше, оказалась разрушенной. На берегу торчали массивные обломки причалов, чуть дальше в воде лежало огромное судно. Судя по выступающим верхним палубам - прогулочное. За ночь добраться до нормального участка беглецы не успели. С рассветом пришлось уйти дальше в море. Ёчи даже закрыл оранжевый борт тряпками, чтобы с берега было не так заметно.
   Да. Центральная часть города была разрушена. Здесь уже не стреляли с орбиты. Возле причалов шли наземные бои и пейзаж показался Ёчи слишком знакомым. До боли знакомым. Закопчённые стены в дырах, на улицах груды камня и сгоревшая техника. Налетевший после обеда ветер выдул из развалин облако серой пыли. Мрак.
   Именно это место, по словам Ярика, было опасным для людей, потому и вопроса о высадке не стояло. И да, в развалинах продолжала идти война. Там что-то стреляло и взрывалось. Не часто... но достаточно и одного раза, чтобы отбить всякое желание ходить по этому месту.
   На сушу вышли только за следующим изгибом берега. Здесь домов на краю каменного обрыва почти не было, да и сам берег выглядел куда скромнее. Остаток дня отдыхали и паковали рюкзаки. Оказалось, что кроме вещей и спальников брать нечего.
   Автоматы прицепили к вьюкам сбоку. Под рукой, но не вызывают ненужных страхов. Фляги, ножи, камуфляжные куртки приторочены сверху на рюкзак. На теле яркие футболки с надписями. Камуфляжная форма была слишком удобной, а футболки должны демонстрировать всем, что это - не военные. Выходить к городу решили рано утром, в сумерках. Это немного уменьшит вероятность дальнего выстрела, а всё остальное... как получится.
   Получилось совсем не так, как планировали. Талми вышла погулять вверх по склону и вернулась спустя десять минут. Бегом.
   - Что? - Ёчи поспешно надевал ботинки. - Кого ты видела?
   - Я нашла источник.
   Ёчи автоматически завязал шнурки и затянув ремень с кобурой, шагнул к вьюкам, куда было упаковано остальное оружие. Та-ак. Источник? Это очень хорошо. Это значит, что у спутницы теперь будет достаточно энергии, она сможет лучше видеть в темноте, дальше чувствовать людей. Очень хорошо.
   Вещи собрали быстро. Собственно, всё уже было собрано раньше. Выбрались наверх, к небольшой полянке с огромным серым валуном.
   - В центр поляны иди. Я сейчас. - Талми замерла на месте, расставив руки в стороны. Чек наматывал круги возле Ёчи. Ему тоже здесь понравилось. Сам Ёчи терпеливо стоял на месте. Он толком не понимал что происходит и просто ждал.
   - Должно хватить. - Спутница встряхнулась и подошла к Ёчи. - Чека возьми на руки.
   Дисо моментально взлетел на плечо и уткнулся холодным носом в ухо хозяина.
   - Возьми меня за руку, расслабься, ни о чём не думай. По моей команде сделаешь шаг вперёд. Хорошо? Вместе со мной.
   Ёчи пожал плечами. Колдовство... штука такая, лучше всё делать как говорят. Впрочем, сам он в чудеса не верил. Ничерта хорошего у Талми не выйдет. И... да. Ничего не произошло.
   - Ты очень тяжелый. Я не могу тебя сдвинуть с места.
   Настроение у Ёчи стремительно падало. Не так следовало начинать поход в город. Там полно злых людей и вот это вялое недовольство, оно не самое подходящее для такого похода.
   - ...Ты слышишь? Я могу уйти домой.
   Фигура спутника растерянно замерла.
   - Я точно почувствовала место... куда раньше часто ходила. Одна я уйду.
   Ну? Ёчи слушал... и настроение падало. Никаких "вдвоём". Энергии мало для такого дальнего перехода, только наличие источника... всё понятно. Он останется здесь. Да, его тоже вытянут из этой дыры. Она ОБЯЗАТЕЛЬНО за ним вернётся... всё как всегда.
   Всё было бы проще, если бы Ёчи умел пользоваться маркерами или маяками. Тогда за ним бы пришли уже через час. Но свободные маркеры есть только у Дервила, она не специалист. Но она его обязательно найдёт...
   "Зуб даю". - Лениво подумал Ёчи. Чем больше говорит Талми, тем меньше верится в её слова. Вон как обрадовалась, прямо танцует от нетерпения.
   - Всё в порядке. Уходи. Сейчас.
   - Эй, ты что, думаешь?... - И опять, гладкие и красивые слова. Внезапно навалилась усталость. Часов двадцать на вёслах, это не весёлая прогулка, да и устраивать лагерь уже незачем. Одному человеку хватит брошенного на землю спальника. Действительно хотелось, пожалуй, только одного - спать.
   - Я ничего не думаю. У тебя появился выход? Очень хорошо. Хоть кому-то повезло. Главное - дойди именно туда, куда надо.
   - Я тебя найду.
   - Да-да. Топай, не тяни.
  
   * Через три часа.
  
   Четверо мужчин вышли с окраин вечером, когда солнце приблизилось к горизонту. Двое с винтовками, у двоих на специальных креплениях военных вьюков висели короткие автоматы.
   По дороге шли не скрываясь. Окраины опустевшего города и днем-то не слишком многолюдны, а уж к вечеру и подавно пустели полностью. Ничего необычного в их маршруте или времени выхода не было. К ночи, по этой дороге, они дойдут к границе зоны боёв. Там переночуют и рано утром начнут поиск товара. Подобные группы были единственным источником снабжения жителей и основным занятием для не ленивых.
   Оружие никто не прятал. Немногочисленная городская полиция с трудом удерживала порядок в центре, охраняя несколько магазинов и больницу. Чем дальше от нынешнего центра города, тем реже появлялись люди в форме. Да и вели они себя... проще. Если не будешь тупым как дерево, не нарвёшься.
   Выдающийся в море мыс город не застраивал. Берег был настолько же неудобным, насколько отвратительным ландшафт. Многочисленные овраги и крупные обломки камня. До тех пор, пока рядом хватало нормальной земли, эту часть никто не трогал. Дорого строить.
   Засыпанное мусором дорожное покрытие огибало жилой квартал и уходило внутрь территории, в сторону восточной части города, сегодня необитаемой. Когда-то там было очень красиво. Несколько высоток, в которых сосредоточилось городское управление, офисы Семей и дорогие гости, не желавшие смотреть на море. Дорогие магазины и два самых больших на побережье центра развлечений. В центре бухты когда-то находился причал прогулочных лайнеров. Во время эвакуации горожан причалы стали самой горячей точкой побережья. Рядом находилось местное командование планетарных войск и казармы полиции.
   Жители радовались, что центр дальней связи решили строить у соседей, хотя раньше думали совсем иначе. Именно связь стала первой целью рейдеров и удар с орбиты превратил соседний город в груду щебня.
  
   Четвёрка растянулась в линию и свернула к берегу за первым же обломком скалы. Через десяток метров начинались овраги и отследить из города их маршрут станет невозможно. Всё как обычно. Эти добытчики и сами не гнушались перехватом сборщиков, так что меры безопасности принимали обязательно.
   Первый короткий привал группа сделала выйдя на развилку.
   - Значит, двое там. Костёр разожгли часа три назад. Лодка там же, где и была. Скорее всего останутся на ночь. Лодка появилась с моря... вот хрен его знает откуда их принесло. Одноногий в свою трубу видел три больших вьюка с барахлом, оружие, пятнистую форму. И классную бабу.
   Старший банды, высокий сутулый крепыш с винтовкой за плечом, излагал неторопливо. Никто из бойцов не садился и не пил воду. Слишком мало прошли.
   - Я сяду слева, на "яйце", сверху и берег видно и площадка над костром хорошо простреливается. Вик прикроет правую часть, а ты с Моргом... - Палец сутулого ткнул в грудь молодого лохматого парня, - выйдете по тропинке. Мужика прибьёте по-тихому. Тёлку связать. Не шуметь. Если Морг полезет на тёлку... пристрелю нахрен.
   Худой коротко остриженный парень нервно вздрогнул но промолчал. Перебитый давно нос и поставленный совсем недавно фонарь под глазом показывали... что спорить у него получается не очень хорошо.
   Постояли, подпрыгнули пару раз, проверяя друг друга на звук и ушли по протоптанной в овраге тропинке.
  
   *
  
   Поспать у Ёчи так и не получилось. Только он пригрелся возле удобного камня, как прибежал Чек и начал тянуть его вверх. Туда же, куда недавно пошла Телми. Сон моментально пропал.
   - В чём дело, Чек?
   - Телми... - При желании было не сложно разобрать отдельные слова, произносимые мелким. Говорил Чек мало, так что всё, что сейчас услышал Ёчи, уже было сказано и услышано. Сказано вполне осознанно, что немало удивляло. Ну ладно, артефакт вложил какие-то слова, вот только мозг он не мог вложить? Откуда у дисо взялось понимание слов? С чего вдруг он вообще начал разговаривать?
   Ёчи подскочил с подстилки, накинул куртку и побежал за серым хвостом вверх. Без причины Чек не паниковал.
   - Да, я пришел. Что здесь такое, Чек?
   - Ушла. Телми. - Мелкий копал лапкой сухую землю. Потом сел и каркнул: - Плохо.(Крайд - плохо хол.)
   Ёчи осмотрелся и отошел в тень деревьев.
   - Ну да. Конечно плохо. Но она вернётся, Чек. Мы с тобой посидим здесь пару дней, подождём. Телми вернётся и будет хорошо.
   В собственные слова Ёчи верил слабо. Но остаться здесь на пару дней собирался точно. Отдохнуть, спрятать лодку, понаблюдать за городом. Если спутница вернётся, это будет не нужно, но до её возвращения им надо дожить.
   Сон пропал совершенно. Чек, выразив своё пушистое мнение устроился рядом с хозяином и особого желания отдыхать не выражал. Ему-то что? Половину пути в лодке, дисо преспокойно дрых на вьюках.
   - Сходим в лес, Чек? Поищем врагов?
   Шерсть у мелкого встала дыбом. Слово враги ему уже объяснили.
   Телми учила дисо охранять территорию. Как именно она это делала, Ёчи не представлял. Живых врагов им как-то не попадалось, а иначе... как это сделаешь? Максимум пользы от этого процесса виделось в длительном отсутствии дисо в лагере, когда его отправляли "охранять". Пушистый засранец не упускал случая поучаствовать в... любом активном процессе, что Ёчи совсем не нравилось. Есть ситуации, когда третий не просто лишний, а гад и... вообще.
   К голому камню, похожему на яйцо, Ёчи вышел быстро. Здесь самая высокая точка, с которой просматривалась даже ближняя часть города. Собственно, с "яйца" Ёчи и увидел четверых вооружённых бездельников, уверенно топающих из города.
   - Ну что... Чеку надо выдать первую боевую медаль. Я бы сейчас так и дрых на берегу. Точно. Расслабился. Ну, бродяги, шли бы вы... мимо? Тогда бы у нас с вами всё было просто отлично.
   Но бродяги мимо не пошли, а повернули. На мысе не было ровным счётом ничего интересного. Кроме высадившихся недавно путешественников.
   Ёчи расстроился. Это у него такое счастье, наверно. Неприятности сплошным потоком. Очень похоже, что пока Ёчи не сдохнет, его теперь постоянно будут встречать злые мужики с оружием. Смешно подумать, что когда-то он мечтал о подобной жизни.
  
   *
  
   Четвёртого бандита Ёчи загнал в воду в полной темноте. Худой, парень с поломанным носом оказался неважным бойцом, но бегал как заяц. Он бросил оружие почти сразу и найти перепуганного насмерть бандита удалось только благодаря Чеку.
   Эти четверо оказались на удивление сложным противником. Уже первый, здоровый как откормленный кабан мужик, заставил Ёчи попотеть. Он просто не желал умирать. Никак. Скорее всего, сам Ёчи оказался никудышным убийцей... что его не очень удивило.
   Два удара ножом. После второго, нож куда-то делся, да так красиво, что найти его не удалось. Ни сразу нож не обнаружился, ни после драки. Сутулый тихо пискнул и начал... лягаться. Хорошо хоть не кричал и за пистолет не хватался. С этим Ёчи сказочно повезло.
   Сутулого он добил, но извозился в грязи так, что пришлось мыть лицо и руки перед тем, как браться за оружие. Винтовка первого оказалась копией той, которую Ёчи бросил после нападения на блокпост. Только это и спасло его от смерти. Хотя. Если бы Талми не подобрала прицел и глушитель и они не лежали в рюкзаке за спиной, всё было бы не так хорошо. Но всё собралось именно так.
   Прицел встал сразу и послушно включился. Сволочь. Сколько ни пытался Ёчи заставить его работать без винтовки, тот оставался холодной железкой. Глушитель? Этот предмет тоже встал без проблем.
   Из винтовки был застрелен второй охотник, выбравшийся на возвышенность справа. Он оказался далековато и появился в прицеле боком к стрелку, но лучшего случая ожидать не стоило. Первый выстрел только ранил противника и чтобы окончательно его добить потребовался полный магазин. Бандит крутился в кустах и почти уполз за камень. Почти.
   В мешке сутулого обнаружился всё тот же стандартный пластиковый пакет с десятью магазинами, так что с патронами к винтовке проблем не было.
   Двое, отправившихся к лодке, тоже оказались пугаными. Подстрелить удалось только одного, причём сразу наглухо. Это был единственный точный выстрел за весь бой. Второй из пары моментально пропал с глаз и... началось.
  
   Худой стоял в воде по горло и таращился широко раскрытыми глазами на толстый ствол винтовки.
   - Прибежал? Выходи. - Отрицательное мотание стриженой головы.
   - Сюда. - Чек внёс свой пятачок, запрыгнув на плечо Ёчи.
   Стриженый понимал холту и это оказалось скорее проблемой. После торжествующего писка Чека он рванул дальше в воду. Как был, с мешком за спиной и в военных ботинках. И почти сразу начал пускать пузыри. Этого пришлось натуральным образом спасать, причём спасаемый лягался, кусался и, когда получалось вдохнуть воздуха, орал благим матом.
   Устал Ёчи так, что едва хватило сил упаковать последнего в пластиковые наручники, прихваченные в лагере мусорщиков.
   Этот день оказался очень длинным и никак не желал заканчиваться. Пришлось глотать таблетки из аптечки и жевать уже знакомую бумагу, заряженную колдуном, но к рассвету, когда вещи убитых были стащены к костру, появился Чек. Дисо забрался на плечо, довольно чирикнул "идут" и Ёчи, матерясь, побежал обратно к уже знакомому "яйцу". Ну какой тут отдых?
   - Дерьмовое место. Как мешок. И назад нельзя и вперёд - некуда. Какого хрена я сюда забрался?
   Через прицел было видно как от города идут двое... и под тихую ругань Ёчи, сворачивают на развилке к мысу.
  
   - Тяжелый мешок, мужик. - Виновато булькнул стриженый после очередного падения на камни. - Руки развяжи?
   - Нах... Шустрый ты сильно.
   Похоже, самым большим горем стриженого стал не плен, а то, что ему не показали Талми. Он даже решил, что её подстрелили и очень расстроился. Разубеждать пленника Ёчи не стал. Тот проникся состоянием своего пленителя и выполнял все команды чуть ли не бегом. Горе-то какое у человека?
   Стриженый рассказал и показал массу полезных вещей. Помимо всего остального, и обстановку в городе описал. Так, как её понимал.
   В городском доме банды должны были постоянно находиться четверо. Двое тяжело раненых и двое... на хозяйстве. Что за хозяйство? Доктор и две пока не пристроенных женщины. В подвале. Врача где нашли? Так он местный. Запросил много денег. Заплатят? Это... вряд ли. Да он уже и сам всё понял, если не дурак. А доктор - явно не дурак, его неделю убалтывали. Пока за шкирку не притащили в дом, отказывался.
   На холту пленник говорил плохо. Собственно, Ёчи понимал не намного лучше, но - лучше. У него была целая неделя практики с носителем языка. Мда.
   Выбор был небольшим. Местные будут приходить в долбаный каменный мешок до тех пор, пока отсюда кто-то не вернётся с добычей. Если никто не вернулся, это значит, что все вещи - там. Просто и понятно. Каждый следующий будет думать о том, что его предшественники тяжело ранены и собрать добычу сможет любой... кто успеет первым.
   Только оружия, собранного с убитых, хватило чтобы заполнить вьюк. Дорого сейчас стоит хорошее оружие. Всё, что лежало на виду, городские собиратели уже нашли и продали. Кто покупает? Из пригородных посёлков привозили свежие продукты, увозили оружие и рабочие руки. Деньги? Пластиковых денег было мало, они тоже были добычей. Лезть за оружием к причалу, там его сталось достаточно? Нет дураков. Убивают сейчас везде, но возле причала - чаще.
   Основной доход городу приносили пленники и их имущество. Пока хватало всем, и торговцам, и добытчикам. Дальше что? А кого это волнует? Есть хочется здесь и сейчас. Каждый день. Всем.
   *
  
   Мастер Гелег вышел из перехода точно на место, показанное графиней Талми.
   - Чек! Ко мне! - Пушистый ком, застывший напротив гостя, мгновенно исчез из поля зрения.
   Всё правильно. Дисо ждал хозяйку... хозяйку? Мастер хмыкнул. Если это действительно дисо графини, он бы с ней и ушел.
   - Аккуратно. Руки. Малейшее движение и я выстрелю.
   Мастер поднял раскрытые ладони и покосился влево. Да. А вот и хозяин дисо. Калибр винтовки оказался вполне серьёзным. Подавителей здесь нет, это коргова Империя, так что огнестрела на руках полно. Это уже известно от начальницы.
   - Я прибыл по поручению графини Талми. Вас приказано перевести к ней, в Коди. Вы готовы идти? У нас очень мало времени. Оптимальный отрезок уже закрывается, следующего долго ждать.
   Ёчи очень хотелось уйти с этого чёртова треугольника. Но этого дядю он видел впервые. То, что он очень хочет отсюда убраться не должно мешать ему принимать решения.
   - Я тебя не знаю. Талми сказала, что появится сама.
   Гелег смотрел на винтовку в руках клиента. Мда. "Если не поверит, хватай его и тащи сюда силой"? Как бы не так. Тут стандартная защита мастера не сработает, поставить "щит"? Его за долю секунды не собрать. Дисо внимательно следил за адептом с плеча хозяина. Даже если сам клиент не видит энергий, дисо его предупредит, короткое движение пальца... Нет, рисковать мастер не будет.
   - Хорошо. Сейчас я всё повторю под Знак. Не стреляй...
   - Не трать напрасно слова. Я не чёрный. Верю только в то, что хорошо знаю. Я не верю вашим Знакам. Мало времени?
   - Следующее окно будет не раньше, чем через сутки.
   - Не важно. - Ёчи устало выдохнул. - С тобой я не пойду. Здесь опасное место. Не способствует доверчивости.
   Короткий кивок в сторону. Мастер медленно развернулся и увидел выложенные в ряд трупы.
   - Передай Талми, что лодку заметили из города. Сюда идет ещё одна группа. Если станет совсем плохо, я уйду. Талми знает куда я пойду и где меня искать. Колдуна уже нашли?
   Гелег хмыкнул. Проверяет?
   - Дервил остался на этой планете. - Одобрительный кивок клиента. - Лучше уйти сейчас, Й`ура.
   - Не лучше. Лучше выполнять то, о чём договаривались. Я не верю заместителям, помощникам или посыльным.
   Адепт покачал головой. Он, конечно, может прочитать чужаку лекцию о служебных отношениях в Королевской Службе... но это будут "напрасно потраченные слова". Чужак. Этим всё сказано. Упёртый как меннит. Впрочем, среди жителей Королевства таких тоже с избытком хватает.
   - Хорошо. Я услышал. Место мне знакомо. Следующий выход будет, когда откроется окно. Не раньше следующих суток.
   - Если не удержусь тут... пойду к колдуну. Всё. Привет Талми.
   Гелег едва не рассмеялся. Прост как камень. Дескать привет графине, начальнице отдела Королевской Службы. Оборжаться. Привет от голоногого чужака. Ага. Это очень важно.
   - Я ухожу, не стреляй.
   Концентрация... шаг. Хлопок закрывшегося перехода.
  
   - Нихренассе! Вот так, просто? - Ёчи растерянно тёр лоб. Прямо на его глазах человек исчез. Не спрятался, а перенёсся на космические расстояния. - Не, сказок мне нарассказывали дохрена, конечно...
   - Враг... - Дисо оттаял и свалился с плеча в траву. - Идут-идут.
   - Ага. Идут, чёрт бы подрал этих тупых жадных ублюдков.
   Ёчи поднялся и перевесив винтовку за спину, отправился в сторону города.
   - Чек, вот скажи мне... - Полянка с источником осталась за спиной. - Ты ведь обычный пушной зверь? С чайной ложкой мозгов... не обижайся, но и ты понимаешь, когда перед тобой в землю попадает пуля? Понимаешь, что вперёд идти НЕ НАДО! А эти... вот как им ещё объяснить?
  
   * Через восемь часов.
  
   Капитан Венг никогда не вмешивался в разборки за пределами им же ограниченной территории. Мало бойцов, полностью отсутствует контакт с планетарной властью. Собственно, этих властей сейчас многовато, может потому и нет контакта вообще. Все хотят застолбить новые районы... но никто не хочет помогать. Нет денег, нет техники, связи, нет ничего. А вот желания руководить - хоть отбавляй. Всё, что можно сделать на местных ресурсах, уже делается и без посторонних командиров.
   Восемь человек. Даже не смешно. Что могут сделать восемь полицейских там, где раньше жило полмиллиона граждан? Держать один небольшой участок. Несколько районов. Выдерживать хоть какое-то подобие порядка, чтобы работала больница, магазины и людей не убивали на улице.
   Сейчас капитан стоял на границе своей территории. С собой взял двоих. Один боец сел в одном из крайних домов с мощным биноклем, второй стоял рядом.
   Никто бы к нему не обратился, обычно местные решали подобные проблемы самостоятельно. Но три часа назад вернулся парень из последней группы. Один, без оружия. Рассказывал уцелевший странные вещи. Венг послушал... и решил, что есть шанс разобраться с появившимся в пригороде хищником самостоятельно. Возможно, даже без крови.
   - Смотри, кеп, вот эта табличка, про которую Ворси говорил. "Дом охраняют злые животные". Это что за хрень такая? И что там нацарапано ниже?
   Венг удивлённо пожал плечами.
   - Это во-он с того дома. Там жил один прибацаный охотник, его заставили повесить на забор. Давно дело было. А вот на холту нацарапано недавно. "Злые собаки, злой хозяин, злая хозяйка, все ОЧЕНЬ злые".
   - Это... к чему? Он ведь чёрный? Я от них ничего похожего не слышал.
   - Не знаю. Но за табличку с оружием лучше не заходить.
   - Да ладно, Терил говорит, что там никого нет.
   - Ребята Ченира тоже так считали. Во-он, видишь ботинки торчат на камне? Дипен. Наверняка. Толковый стрелок был...
  
   *
  
   На этот раз Ёчи пришлось побегать. И поплавать. Парень из последней группы, которого он отпустил, наверняка засёк его позицию. Но он бросил на землю оружие и стоял с разведенными в сторону руками. В плен брать хлопотно, да и заниматься пленными оказалось некогда. А пленные без присмотра творили... удивительные штуки.
   Самый первый придурок умудрился завернуться в плёнку и задохнуться. Самостоятельно, без чьей-то помощи. Понятно, что Ёчи его связал и заткнул рот. Спрятал на берегу, за камнями, чтобы не попала случайная пуля. Даже долбаную плёнку накинул, чтобы пленник не промок от морских брызг. Но предусмотреть такую вот фигню не смог. Пленный ворочался, плёнка упала сверху. За четыре часа, пока Ёчи бегал с третьей группой, мертвец превратился в плотно смотанный свёрток. Вот такая беда с пленными.
   Парень, бросивший оружие, оказался сообразительным. Сбросил рюкзак, нож... и спокойно ушел в город. Честно говоря Ёчи за него порадовался. Происходящее здесь уже превратилось в бессмысленную бойню. Здесь ведь не Курская дуга? Нет никаких принципиальных споров? Просто не ходите, куда не надо и всё, что вам надо в этих камнях? Но вот же, ещё двое пришли. Самые жадные?
   Для себя Ёчи уже решил, что эти, которые сейчас стоят на развилке тропинок, станут последними. Если ему нельзя вперёд, нельзя остаться тут... он вернётся к причалу. Так же, как добрался вот в это место. Ближний к причалам берег обрывистый, пройти по обрезу воды ногами нельзя. Слишком глубоко. Но с уцелевшим поплавком вполне возможно переплыть сложные участки и выбраться там, где тебя никто не ожидает. Лодка на месте? Её видно хорошо. Пройти вдоль берега нельзя? А он - вот. Сидит на верхушке и ему видно берег даже лучше, чем с удобного "яйца".
   Жаль только, удобных мест больше нет. Это оказалось последним. Следующая группа будет прятаться лучше, или зайдёт с двух сторон... или бойцов станет слишком много для одного стрелка. Кто скажет точно?
   Та-ак, началось. Прицел мигнул красной точкой и Ёчи быстро сдвинулся за камень. В радиусе двух километров обнаружен активный прибор военного назначения. Замечательная техника, если правильно пользоваться. Задохнувшийся живчик изрядно помог разобраться с трофейным хламом. Если бы Ёчи знал общеимперский, у него бы и связь была уже и... впрочем, языка он не знает. Все эти замечательные менюшки, выпадающие при включении приборов, не для него. Искать наощупь? Тут потребуется масса свободного времени, которого нет.
   Того что есть уже достаточно. У его прицела отличный угол зрения. До момента выстрела Ёчи наблюдал за активным оборудованием стрелка, удерживая того на самом краешке видимого пространства. Находящуюся за камнем рабочую часть винтовки и прицела противник не видел. Всё просто, главное быстро и точно выстрелить. Первым.
   Итак, у противника появился наблюдатель. Ожидаемо. Прошлая группа высадила снайпера на первом же удобном камне за дорогой. Если бы Ёчи остался на "яйце", там бы его и прибили. Эти двое посадили стрелка в доме, за километр от развилки. Что сделает следующая группа? Двоих посадит? На разных углах мыса? Тогда у него вообще не будет возможности стрелять в противника издалека... ладно. Следующего раза просто не будет. Достали.
  
   *
  
   - Хорошо. Стоять здесь мы можем сколько угодно и ничего не изменится. - Венг поправил белую повязку на рукаве. - Надо идти.
   Первый шаг дался с трудом. Нет гарантий, что загнанный в угол чужак не начнёт отстреливать незванных гостей без предупреждения. Дальше стало проще. До начала дорожки, уходящей к мысу Венг добрался без каких либо сложностей.
   Явно видимая черта пересекала утоптанную землю. Как только Венг до неё дошел, всё стало... сложнее. Хлоп! Удар пули за чертой и фонтан земли. Капитан остановился и показал пустые руки.
   Почти сразу по связи долетели вопли наблюдателя:
   "Он лупит по стене выше меня. Два выстрела в одну точку, дыра и..." - Дальше Венг не слушал. Стреляли где-то рядом... но звука не было.
   "Терил, туши оборудование и уходи. Он тебя видит... и меня не пропускает".
   Венг покачал головой. Странно, что след из трупов не начинается прямо на городской дороге. Выстрела он сам не услышал, наблюдатель стрелка не заметил. Если он обстреливает дальний угол городской застройки... то стрелок должен быть совсем рядом с Венгом. По спине побежали мурашки.
   Заход к мысу на своих двух, возможен только через этот овраг. Вот именно тут. Ширина мыса в этом месте больше километра, проложить дорожку в другом месте? Конечно можно... вот только, кто позволит её построить? Там обрывистые склоны, две глубоких трещины. Да и до места будущего прохода придётся топать без дороги. В начале мыса уклон идёт от города и спрятаться практически негде. Очень неудобное место для штурма.
   - Ну и где ты сидишь? - Венг осмотрел вечерний пейзаж.
   Стрелок может сидеть где угодно... впрочем, он ведь пришел не за этим? Короткий шаг вперёд... и очередной фонтан земли в лицо.
   Венг аккуратно стряхнул с лица грязь и демонстративно пожав плечами постучал пальцем по белой повязке. Надо покричать. Должен услышать.
  
   *
  
   Ёчи находился в замешательстве. С приборами связи он так и не разобрался, чего кричит ему этот мужик с белой повязкой... просто не слышно. Море за спиной забивает звук. Как тут разговаривать? Проблема. Если выходить самому? С того места ничерта не будет видно. Если кто-то пойдёт от города, Ёчи не успеет... ничего он не успеет сделать.
   - Чек? Этого человека надо отвести на развилку. Туда, где табличка. Сможешь?
   Дисо показал розовый язычок. Как хочешь так и понимай.
   - Хорошо. ОТВЕДИ человека к РАЗВИЛКЕ. СКАЖИ "один час". Выполнять.
   Серый комок мелькнул по склону и пропал. Ёчи размял шею и устроился поудобнее. Не дай Бог этот, с повязкой, попробует обидеть мелкого... местный Гринпис сразу же объявит выговор. С занесением.
  
   *
  
   Венг был терпеливым человеком. Если вокруг ничего не происходит, то может быть, ему не всё видно? В него не стреляют ведь? Это уже плюс.
   Небольшой серый зверёк выскочил из травы неожиданно. Замер на мгновение, медленно подошел к капитану и... указал лапкой на него.
   - Развилка. Один час.
   Капитан хмыкнул. Вот это номер. Холту он понимал хорошо, но услышать разумные слова от мелкого зверька? Венг присел и осторожно протянул руку к посланцу. Тот издал странное шипение и раздулся в меховой шар. Зубки у посланца выглядели совсем не смешно. Руку пришлось убрать.
   - Враг. Развилка. Один час.
   - Хорошо. Я иду.
   Капитан озадаченно крутил головой. Его только что обозвали врагом? Злые животные? Злой хозяин положил здесь кучу народа... а что сделает злая хозяйка? Они там, в Королевстве, любят назначать королевами баб... нехороший знак. Счас придёт злая хозяйка и сделает дяде бо-бо? Или движением руки превратит город в развалины?
   Сразу вспомнились сетевые ролики, в которых полуодетые красотки руководили огромными армиями варваров. Венг с трудом удержался от смеха. Трындец просто. И резко погрустнел. У него двенадцать трупов тут. Кто бы и что не говорил, но это безобразие надо прекращать.
  
   Стрелок на развилку вышел через час. Вышел от центра города, его одежда до пояса была мокрой. Он добирался по берегу? По ПРАВОМУ? Венг в который раз вспотел. В городке всем известно, что на правый берег мыса нормального выхода нет. Справа, от причалов, никто не ждёт пули. Не в этом месте.
   Хуже всего, что у стрелка за плечами большой и явно тяжелый вьюк. Винтовка с коротким стволом... с таким стволом он до наблюдателя бы не достал. Значит, успел собрать вещи и сменить ствол? Что ещё он успел за час? Похоже, он спокойно перемещается по всему мысу. Как хочет.
   И... да. На плече сидел тот самый зверь. И показывал зубы. Конечно, он же злой?
  
   * Замок Коди. Третий Лепесток. Королевство
  
   В замке Коди, где размещалась Королевская Служба, всегда было шумно. Аристократы о службе в замке отзывались с зубовным скрежетом. Масса хлопот, масса самых разных политических группировок, масса обещаний от верхнего потолка привлекательности до отрицательного максимума и мизер денег. Множество начальников с самыми высокими претензиями и ещё большее количество подчинённых, каждый из которых желает вскочить на твоё место. Коди занимался проблемами королевских чиновников среднего звена. На Третьем Лепестке.
   Наверное достаточно сказать, что Третий, как его называли жители Королевства, был столичной областью с внушительным стажем. Здесь никогда не было войн, мятежей и, если не считать самого первого, стихийных бедствий. Самого первого, в смысле - образования Ткани Лепестков.
   Напряженное и трудолюбивое жужжание чиновников Третьего являлось причиной и следствием благополучия Королевства и его, благополучия, гарантом. Чем занималась Служба в Коди? По большому счёту, поддерживала у жителей Королевства веру во всю вышеупомянутую благодать.
  
   Коди делился на четыре ветви. Генерал ветви с названием "Сантом", под бдительным присмотром которого находилась четверть администраторов Третьего, недавно прошел очередной цикл омоложения. Теоретически такую возможность имел любой житель Королевства, практически? Практически, у ЛЮБОГО жителя Лепестков вряд ли найдётся пять миллионов кудо. Именно столько стоил полный курс, превративший трёхсотлетнего старика в молодого мужчину. Со всеми вытекающими последствиями.
   Герцог Этерлин уже являлся легендой и его новая молодость гарантировала появление новой столетней страницы в жизни известного генерала. Ветвь Сантом могла спать спокойно. В смысле, оставить всякое беспокойство о возможных изменениях в структуре ветви.
   Королева наверняка облегчённо выдохнула, отметив, что генерал покидать свой пост не намерен. Её сестра, курирующая трудолюбивый улей чиновников, тоже была довольна. Любые изменения в руководстве Службы, особенно такого уровня, обещали массу хлопот. В общем, верхний слой аристократии Королевства, благосклонно кивнул помолодевшему генералу.
   Средний слой офицеров отнёсся к новости гораздо менее спокойно. Дело в том, что у любой выдающейся личности есть свои задвиги. Стальные "мячики" генерала, отполированные до блеска поколениями подчинённых, наводившие ужас на его врагов и внушавшие почтение его друзьям... как бы точнее выразиться, ожили. Мало того, они заметно увеличили активность, что вполне прогнозируемо. Но последствия возросшей активности прогнозам не поддавались.
   Дело в том, что генерал Этерлин был признанным ходоком по женской части. Его новая молодость гарантировала новые приключения. Для всех, поскольку кроме известных побед героя, имелись настолько же известные поражения. К собственным поражениям генерал относился болезненно и не оставлял попыток взять реванш.
   Но попытки реванша никого не пугали. Пугало другое. Если победы на служебные отношения влияния почти не оказывали, то поражения генерала на любовном фронте обещали как минимум двух-трёхнедельный курс молодого бойца для всех, кто попал под руку. Мужчиной Этерлин был подвижным, так что Ветвь Сантом ожидало нешуточное испытание. Под его тяжелую руку мог попасть кто угодно.
  
   - Талми? Ты выбрала очень неудачное время для загула.
   Куратор от Королевской Семьи всегда была серьёзной. Человек, вправляющий мозг офицерам Службы, обязан быть серьёзным. Сейчас требовалось вправить мозг новому командиру. Срочно.
   - Мин? Что ты несёшь? Я? Выбрала? Какой, к демонам загул? Это я закинула Мышь хрен знает куда? Это я расстреляла имперскую планету?
   - Это ТЫ вытащила герцогиню из дыры и получила повышение. Теперь ТЕБЯ, всю такую цветущую и красивую, каждый день наблюдает Этерлин. Это у ТЕБЯ хватило ума не дать генералу...
   Талми сжала кулаки. Переваривать давно прошедшие события ей очень не хотелось. И выслушивать в сотый раз одни и те же упрёки.
   -... нет, ты слушай! Пока ты сидела на Вырце и сторожила задницы местного гадюшника, твой транспортник вернулся в Коди. Он пришёл пустым и доложился о причинах.
   Талми вздрогнула.
   - Пустым? Кому докладывался?
   - Погоди. Дерлин набрался вассалов и прилип к планете... но это фигня. Чужак, которого Мышь называет спасителем миссии, отказался идти с адептом. Заявил, что ты ЛИЧНО ему обещала и... всю эту байду слушал... кто?
   Куратор уставилась на Талми.
   - Демоны Ночи! Этерлин?
   - Вот. И "мячики" нашего трёхсотлетнего юноши, от этого известия заметно зашевелились. Рассказать что будет дальше?..
  
   * Безымянный полуостров. Империя
  
   Когда человек с повязкой извлёк из своего рюкзака короткую металлическую трубку, Ёчи напрягся. Похожие вещи в его добыче появились но его "консультант", к сожалению, до этого момента не дожил. Что это за предмет, Ёчи не знал и очень удивился, когда после нехитрых манипуляций трубка превратилась в лёгкий стульчик.
   - Отойдём?
   Переговорщик из города удивлённо осмотрелся и пожал плечами. И отозвался на холту.
   - Далеко?
   Пара отошла на десяток метров к мысу. Камень с останками мёртвого стрелка перекрыл бОльшую часть городских построек. Ёчи вздохнул и сел прямо на землю. Теперь его от города не достать.
   - Меня зовут Венг. Я командир полицейского отделения. Зря боишься. До утра сюда никто не пойдёт.
   - С чем пришёл, командир? - Обсуждать правильность собственных действий Ёчи не собирался. Не сейчас.
   Собеседник отставил в сторону стул и опустился на землю напротив.
   - Зря не пользуешься, стул это удобно.
   Конечно, знал бы Ёчи что это и как работает, с удовольствием бы воспользовался.
   - Я в вашем чудном месте скоро не только отвыкну от стульев, а вообще перестану чувствовать себя человеком. Или ползаю или бегаю, разве что не лаю. Ближе к делу.
   - К делу? Хорошо. Завтра утром сюда выйдет объединённая команда двух серьёзных группировок и для тебя всё закончится.
   Ёчи пришлось изображать испуг, затем каменную решимость. Если разговор ни о чём, пусть думают что он останется.
   - Да, будут потери, но всё будет именно так. - Капитан выдержал паузу. - Первыми сюда шли отбросы, которым хотелось подняться. Возможно, ты наказывал их за свою спутницу... не знаю. Но завтра... сюда отправятся наказывать. Тебя. Что скажешь?
   Сказать Ёчи пока было нечего. Ничего нового он не услышал.
   - Ты можешь вернуться в общину у причалов. Там не самое приятное место, но там можно жить. Или... я могу провести тебя через город.
   И... зачем это Ёчи? Есть то, что ему ДЕЙСТВИТЕЛЬНО необходимо.
   - Мы можем сделать по-другому, командир. Через сутки я уйду сам. И никому ничего не придётся делать.
   На этот раз скривился гость.
   - Никто тебе суток не даст. И я с этим ничего не сделаю.
   - То есть, ты не договариваться со мной пришел? Зачем тогда я тебя слушаю?
   - Я пришел предложить свой вариант. Он приемлем для тебя, выгоден для меня и безопасен для моего города...
  
   Почему Ёчи согласился с Венгом? Раз уж он не дождётся спасателей здесь, то ему так или иначе надо будет попасть в поселок к чёрным. Там сейчас Дервил и там должна появиться Талми. Должна. Если что-то пойдёт не так, даже Дервила уже достаточно как опорной точки. Единственный человек на этой планете, которому Ёчи верит.
   Ладно, до посёлка он может добраться сам, но... трофеи? Два здоровых вьюка с железом, плюс возможность расспросить тех же покупателей о способах использования, обстановке, приобрести карты, связь. Даже в этом убогом городке из четырёх кварталов есть то, что ему очень пригодится. В любом из вариантов его будущего.
   Бывший капитан явно умеет рисковать и получать то, что ему необходимо. И рискует он явно не для себя. Безусловно, репутационный плюс для полицейского это много. Но оружие для полицейского отряда, за свои деньги, это... как? А как расценить попытку избежать конфликта? Две группировки... да ВСЕ сильные группы в городе враждуют между собой и эти не исключение. Наверняка во время штурма мыса попытаются свести счёты и здесь, и в самом городе. На огонёк подтянутся банды послабее.
   Достанется и полиции, их не любит никто, но у самого Ёчи, в прежней жизни были знакомые полицейские, которые бы обязательно рискнули проредить в суматохе "вражескую рать". Их бы даже случайные потери среди мирного населения не смутили. Так что - да, кроме как заботой о городе действия Венга объяснить пока не получается.
   Оружие. Полицейский предложил забрать половину стволов по закупочной цене. То, что Ёчи в курсе городских цен, он не ожидал. Компромисс нашли быстро. Половину забирает Венг по средней цене и сопровождает клиента к выбранному магазину, где тот и сбывается остальное. В присутствии бывшего капитана. Скорее всего тот пожелает прижать владельца своими условиями продажи, но это уже проблемы местных.
   Завтра утром из города отправится небольшой конвой, в котором Венг обещает место для спутника. Без денег. Здесь уже местные условия начинаются. Чужака в конвой никто без поручительства не возьмёт. Ёчи возьмут, но не на весь маршрут, потому и денег ему платить не надо. Если ведущий возьмёт деньги, значит, до конечного пункта пассажир находится под охраной группы и раньше его никто не отпустит...
   Половину дороги к магазину Венг рассказывал о жизни в городе. И ещё. Он обещал защиту полиции для Ёчи. Тот не постеснялся уточнить как будет выглядеть защита трёх человек при встрече скажем, с десятком рыл? Ответ был простым, отбиваться будем вместе. Мда. Но лучшей гарантии здесь никто не даст.
   За спиной Ёчи пыхтело два носильщика. По сотке пластика каждому, несут... до упора. Здесь тоже пришлось добиваться компромисса. Заработать сотку спутники Венга... очень хотели. Сам полицейский отказывался грузить бойцов. До первых кварталов города вьюки с трофейным железом вояки Венга донесут, дальше они же найдут замену и сами с этой заменой рассчитаются.
   Так всё и произошло. На границе охраняемой территории группа остановилась, чтобы убрать лишнее оружие. Автоматы закрепили на рюкзаках, Ёчи пришлось разобрать винтовку и спрятать в чехол. В городе разрешались только пистолеты.
   К заметной радости всех участников переход к магазину прошёл без эксцессов. В самом магазине Ёчи разделил трофеи и продал почти всё. Пока Венг выяснял отношения с торговцем, Ёчи отобрал для себя одежду и аптечки, даже магазины для винтовки нашел.
   С биноклем оказалось плохо. Чистой оптики здесь не водилось, к военному биноклю требовался браслет... но браслет Ёчи брать отказался. Его быстро не сбросишь и не выключишь, а если выключишь, то задолбёшься заново настраивать. Кроме того любой комплект с браслетом, будь то бинокль или короткая связь, прицелом винтовки однозначно определялся как военное оборудование. Читай - постоянно работающий маяк.
   Для связи удалось найти замену. Автономный набор обеспечивал уверенную связь на три километра и быстро отключался обычной кнопкой. Его настроили на общую волну и... всё. Использовать его в городе не требовалось. Коробочка передатчика и два наушника легли в специальный бокс и отправились в карман.
   Нашлась паршивенькая туристическая карта, продававшаяся когда-то как сувенир. И - о, радость, Ёчи нашел самого обычного вида топор. Не слишком лёгкий, но с лезвием из хорошей стали. Нужная вещь.
   Единственное, с чем возникла неожиданная проблема, так это с ночёвкой. Венг договорился с конвоем, но его командир заметно нервничал и потребовал чтобы клиент сразу отправился в кузов грузовика. До самого отъезда опасного пассажира продержали в кунге. Нормально вымыться горячей водой не удалось, да и спать на жёсткой лежанке было не очень приятно. Даже в туалет пассажиров вывели уже за городом. Всех сразу, девочки - налево, мальчики направо. В лучших традициях.
   Ёчи очень не понравилось как бойцы обращались с пассажирами. Двенадцать человек оказались рабами, ещё трое - сопровождали покупку и только один Ёчи ехал по собственному желанию. Да уж. Капитан Венг совсем не стремился вернуть свой мир к прежнему состоянию. Хотя, в этом случае у него бы совсем ничего не вышло. Так хоть удавалось поддерживать какие-то правила и какой-то, устраивающий всех, порядок.
   Пассажиром Ёчи пробыл недолго. Его высадили километров за десять от города.
   - Дальше останавливаться нельзя. Здесь? Во-он там, где расколотая верхушка дерева, есть пещера. Ей пользуются местные охотники. Там вода, большой котёл и лежанки с матрасами. Мыться и отдыхать, лучше места не придумаешь.
   - Связь проверим?
   - Тебе есть с кем болтать? - Командир конвоя криво улыбнулся. - Если нет, то и связь включать... не советую. Сорок километров до следующей территории с правилами. Говорят, что в десяти километрах... во-он там, за хребтом, есть большой посёлок. Понял? Топай!
   Ёчи молча кивнул. Командир совсем недавно пользовался связью. Получается, что ему было с кем поговорить? И с кем же? Что здесь за охотники, Венг объяснил предельно ясно. Охотятся с этой стороны хребта только на двуногих. Лучше бы ему к указанной пещере не ходить вообще... но первый же взгляд в прицел собранной винтовки показал, что сходить придётся.
   По высокой траве к дороге бежал человек. Размахивал руками, что-то кричал, падал и вновь поднимался. С машины его не могли не видеть, стрелок на крыше бронированного кунга развернул пулемёт именно в ту сторону. Не стрелял только потому, что у бежавшего никаких вещей не было, не то что оружия.
   - Чек? - Умница дисо всю дорогу сидел под клапаном рюкзака а голос подал вообще первый раз после выхода из магазина.
   - Вот тебе и "чек". - Передразнил мелкого Ёчи. И на всякий случай навёлся на уходящую по дороге машину. Как бы не стрельнули. На прощанье. Компания в кузове ему очень не понравилась.
  
   *
  
   "Охотники" действительно пришли к такой удобной пещере. Пришли перед рассветом, не особенно скрываясь. Ёчи успел днём поспать, потому и задержался на этом месте. Предчувствие было слишком ярким, чтобы оставить событие без реакции. Уже выходя из кунга он ЗНАЛ, что конвой его сдал охотникам. В его жизни такие предчувствия случались нечасто и пока ни разу не были ошибочными. И - да. Этот раз не стал исключением.
   Знал бы, когда машина пойдёт обратно, он бы и тем засранцам привет передал, но после недолгих раздумий, от этой мысли отказался. Всех не переделаешь по своему подобию. Карма, по его убеждению, совсем не пустое слово. Доездятся.
   Из пещеры Ёчи забрал пластиковую ёмкость с водой. Больше там ничего интересного не оказалось. Да, на треноге над костром стоял огромный металлический чан, в котором очень удобно греть воду для мытья. Но этот замечательный предмет был нетранспортабельным от рождения, а вот пластиковая бутыль литров на десять, вполне себе мобильная вещь. Поскольку от тяжёлых трофеев он успешно избавился в городе, для бутыли нашлось место в рюкзаке. Да и запас воды оказался очень кстати.
   В пещере обитало трое. Супружеская пара среднего возраста или успешно делала вид, или действительно совсем не понимала холту, поговорить с ними толком не получилось. Третьей оказалась высокая женщина. Именно она бежала к машине. В процессе бега её внешность настолько испачкалась, что возраст удалось определить только к вечеру, когда троица чуть обжилась на новом месте, а сам Ёчи под охраной Чека нормально выспался.
   Летом здесь просто найти место для стоянки. Природа вокруг была нетронутой, то есть, никакого мусора и вырубок, нет наезженных грунтовых автомобильных дорог и всех до боли знакомых признаков близости к городу. Да и климат гораздо доброжелательнее. По словам новых знакомых, летом короткий дождь тут бывает ближе к вечеру. Осень начнётся недели через три, так что опасаться холодных дождей не стоит.
   Отмытая одиночка заметно отличалась от женатой пары. В первую очередь собственным оптимизмом в отношении людей. Она, судя по короткому рассказу, выбралась из города. Из упомянутого Венгом посёлка у пристани. Там оружия не было вообще.
   Шесть автоматических орудий в бетонных колпаках, на оружие реагировали однозначно. На ЛЮБОЕ оружие. Больше того, эти точки были собраны в одну сеть с мощным вычислителем и обмануть их отключенными приборами пока никто не смог.
   Как она вышла? Да просто. Днём. Без оружия и каких либо металлических предметов. По центральной дороге города. Одна. Почему? Тут и улыбка женщины и её словарный запас резко заканчивались. Потомучто.
   Ёчи аж мурашками покрылся от такого набора критически недопустимых вещей. Женщине везло просто сказочно. В голове не укладывалось, как может одиночка без вещей и оружия дойти от причалов... вот сюда. Как?
   Похоже, семейная пара оценила спутницу так же. Они сторонились женщины и старались не общаться с ней. Вообще. Эти, судя по оборванной одежде и затравленным взглядам, сполна вкусили радости окружающего мира.
   Предложенные им пайки были вежливо отодвинуты. Нечем платить. Ёчи слегка охренел... но разбираться было некогда. Если он намеревался дежурить, то троица устраивалась на ночлег. Устраивать долгие разговоры никто не хотел. Пайки вернулись в рюкзак. Молча.
   Троицу беглецов Ёчи устроил за невысоким холмом так, чтобы со стороны пещеры его прицел их не видел. Костёр не жгли, тряпок на кусты сушиться не вешали, следов оставили мало. Чтобы найти новый лагерь ночью... по мнению Ёчи, требовалась собака.
   У охотников собака была. Но они подошли с другой стороны пещеры только ранним утром.
  
   * Королевство.
   Предыдущий день.
  
   Результаты разговора с куратором Минелей были удручающими. Радовало только то, что Этерлин, при всех своих задвигах, служака. Если бы он не приставал к подчинённым, его можно было бы назвать идеальным генералом. А что? Исключительно компетентен в своей области, это раз. Пользуется всеобщим уважением среди офицеров вплоть до собственного уровня, это два. Относится к собственной должности на удивление добросовестно, не лезет выше, хотя ему бы это труда не составило... что ещё надо?
   Талми вздохнула. Надо бы, чтобы её забыли. Но это уже мечты. Советы куратора она отмела сразу. Мин ей не подруга, не родственница и не начальник. Всего лишь аристократка из Королевской Семьи, следящая за соблюдением приличий, моральным климатом и... подобной лабуденью.
   Но ничего не делать нельзя. Сам собой генерал Этерлин не рассосётся. Кроме того, через четыре часа откроется окно для перехода. Талми уже нашла своего транспортника и узнала все подробности. И сейчас испытывала очень странное чувство.
   Как там сказала Мин? Если не прочитала под Знак формулу, забей на обещания. Захочется увидеть, найдёшь. Не лезь на рожон. Талми зло оскалилась. Как бы не так, Мин. Как бы не так.
   Боевая группа Службы это не кучка перепуганных администраторов. Это пятнадцать прекрасно обученных бойцов, прошедших огонь, воду, пустоту и побывавших в самых невозможных местах.
   Используется огнестрельное оружие? Отлично. Сменим снаряжение, захватим парочку полезных вещей, оговорим тактику... какие проблемы? Там ведь не дивизия с полным вооружением? К тому же, тяжелого оружия нет, территория ограничена... ничего особенного. Такие условия на каждой второй планете из Серой Зоны.
   На момент открытия портального окна, вся группа была спокойной и сосредоточенной. Включая саму Талми. "Поводок" имелся только у неё и без неё вся операция теряла смысл.
  
   * Безымянный мыс
  
   Когда на источнике открылся портал, здесь была вторая половина дня. Первая пятёрка моментально рассосалась по ближайшим зарослям, вторая замерла в ожидании на краю свободного пространства. Следующими вышли трое. Транспортник, Талми и старший боевой группы, над ними моментально надулся пузырь защитного поля. Затем вышла замыкающая пятёрка и установила прямо на луче стационарный подавитель.
   Адептам Службы пришлось покопаться в собственных запасах, чтобы найти конструкцию, которая бы действовала на пистолет, прихваченный Талми из этого места. Оказалось, что это совсем не так просто.
   - Ты его чувствуешь?
   Талми с улыбкой смотрела на камень.
   - Эй! Командир...
   - Его тут нет. Ушел вчера. Надо оставить Дервилу... впрочем, связь у него есть, сам сообщит.
   - Талми, это всё ты с метки прочитала?
   - Неа. - Палец Талми ткнул в сторону.
   На камне было криво нацарапано "ушла к колдуну 14 3/4". Четырнадцатый день с момента знакомства был вчера. Вторая половина дня. "Ушла"... скорее шутка чем ошибка перевода. Причём именно так он путал слова в самом начале. Значит, ошибка намеренная. Писал именно тот, кого они ищут.
   - Ну и почерк у твоего... где он учился писать? - Адепт покачал головой.
   Командир боевой группы был более выдержанным.
   - В пределах работающего подавителя около тридцати чужих меток. Наши действия? Уходим?
   Отрицательное мотание головы.
   - Всех давить. Сволочи.
   Вот в чём преимущества нынешней должности. Боевики группы выполняют приказ сразу. И только потом спрашивают...
   - Ну и... что это было, Талми?
   - Лай? Я тут две недели мусор собирала. Ждала выкуп за Мышь. Твари.
   Командир группы молча кивнул. Личный долг это святое.
   - Приятно, Лай, когда служебные интересы совпадают с личными... скажи своим, чтобы собрали оружие и снаряжение. Потом. А. И деньги.
   - Ну и зачем тебе имперские деньги? - Приданный группе адепт не пытался изображать сурового вояку. Он был тем, кем он был.
   - Мне тут интересную мысль подсказали. Деньги нужны.
  
   Капитан Венг пришёл на знакомую развилку ранним утром следующего дня. Вчера ему верить не захотели... вот и зря. Впрочем, скорее всего, договаривающиеся группировки решили не упускать шанс на совместные действия. Слаживание команд может оказаться очень полезным.
   Бойцы вышли к мысу не рано утром, а во второй половине дня. Хотели собрать тела и заминировать внутреннюю часть мыса. Или проложить больше тропинок?
   - Что это было, Венг?
   Капитан посмотрел на приколоченную ножами к сплошному камню табличку. Ту самую табличку с корявыми надписями на холту. Два ножа. В сплошной камень. Без адептов тут явно не обошлось.
   - Венг!
   Капитан вздрогнул и виновато пожал плечами.
   - А я что? Меня просили сутки сюда не приходить? Хозяйка тут была. Хозяин, тот тела аккуратнее складывал... и вообще, добрый человек... Я-то думал, что это он здесь самый злой.
   - Да ты двинулся, капитан? Двадцать восемь злобных псов, вооружены под завязку, половина последние пару лет воевала... какая нахрен хозяйка? Их резали живьём, и никто не отстреливался...
   Капитан пожал плечами и повернулся к городу. Ему здесь делать нечего.
  
   * Имма. Пятнадцать километров от города.
  
   Когда-то Ёчи любил природу. Это было в те давние времена, когда... у него ещё не было компьютера. Вот и сейчас, лёжа на влажной от росы траве Ёчи любил природу. Просто потому, что ему было больше и делать-то нечего. Впрочем, сейчас охотники спустятся ниже, к такой заманчиво удобной пещере, и у него появится работа.
  
   Стрелять по незнакомым людям? Странно. А вдруг они не злые? Пришли пригласить, предположим, в гости? Покормить, обогреть уставших беженцев, рассказать куда лучше идти... угу. А чтобы хватило времени на всё это, доброжелательные хозяева припёрлись в пять утра? Ну... пять не пять, но ещё темно. Кстати, быть такого не может, чтобы на этой шикарной планете не нашлось самых обычных механических часов. Задолбался определять время по солнцу.
   Впрочем, он сам-то, когда в последний раз покупал наручные часы только для того, чтобы следить за временем? Двадцать лет назад? Или больше? Кстати. Именно это и есть текущая проблема. Не часы, конечно, а любые приборы. Любой самый маленький местный девайс наверняка рвётся выйти в сеть. Сетей здесь сколько угодно, от разнообразного назначения местных до общих планетарных. То есть, их именно в этом месте была масса, часть уничтожена во время нападения на Имму, но настроек железа это не отменяет.
   Если отключить стандартный пользовательский доступ, приборы всё равно получают технический. Если им режут технический, у них возникает ступор из-за слишком малого объёма данных и они начинают искать счастливых соседей, которым злой владелец доступ не обрезал. Исключительно заботливые приборы.
   Кроме военных... кроме? Да ничего не кроме, у военных всё то же самое. Свои каналы связи, собственные сети, защита, разве что. Но защита у них от военных приборов такого же класса. А от более продвинутых, защита сработает? Ерунда полнейшая. Ёчи был уверен, что даже находящийся в режиме ожидания передатчик любого прибора обнаружить возможно. Он ведь что-то ожидает? Какую-то сервисную команду или технический запрос, это определить просто. Не сложнее и собрать в пакет набор таких команд. Отправить и получить какой-то стандартный ответ, а вместе с ним и точные координаты всех активных приборов. К чему всё это? Да к тому, что.... механические часы в такой ситуации лучше чем любой сложный прибор.
   Винтовка замотана в кусок пятнистой накидки. Такая ткань хорошо прячет от прицела неактивное железо, в этом Ёчи убедился на собственном опыте. Что с активным? Вот тут уже подсказал "консультант" из магазина. Не очень. Требуется полный комплект с поясом и накопителями энергии. Этого счастья ни у кого из местных торговцев не бывает.
   Пора. Небольшой камешек улетел за холм. Сейчас посмотрим. насколько Трим, как звали мужчину, намерен ему помогать. Да и женщинам надо уходить дальше вдоль низины. Маршрут вчера показан. Стрелять по ним не будут, это точно. К тому времени как начнётся стрельба, женщины уйдут в сторону, а если повезёт, то и вообще перевалят за склон.
   Короткий шорох за спиной. Трим не заставил себя ждать.
   - Ну, ты готов?
   - Угу.
   - Сейчас отходишь влево. Охотники выйдут вниз к пещере и я начну их отстреливать. Всё внимание у них будет направлено в мою сторону. Ты выходишь левой же стороной вверх. На склоне над пещерой будет сидеть наблюдатель. Я по нему, конечно, отстреляюсь, но могу не убить. Доберёшься до него... и будет тебе оружие. Осторожно, на склоне может быть ещё кто-то.
   - Это ты уже говорил.
   Ёчи пожал плечами, мало ли что? Он бы ещё раз десять повторил. Если бы времени было достаточно. Но времени нет, только что чекнул его личный разведчик. Началось движение.
   Надо бы с мелким позаниматься, черти его знают, что он выкинет в следующую минуту. Может вернуться сюда, а может свалить за бугор... так воевать нельзя. И свисток надо сделать.
   Ультразвуковой свисток - не самая сложная вещь. Даже в детстве, когда с приборами для определения частоты звука была большая проблема, Ёчи приспособился делать такие свистки для себя и для знакомых. До сих пор загадка какую диаграмму они свистели по частотам. Вряд ли что-то путнее, но и требовалось от них не много. Дуешь в тонкую трубочку и на выходе получаешь сипящий звук. Тихий. А вот овчарка, натасканная на такой свисток, слышит его метров за сто, как минимум. Говорят, что больше, но лично проверить как-то не получалось. Да, очень удобно. С подвижной собакой, если не держать её постоянно на поводке, за час - два прогулки накричаться можно... до полного удовлетворения. Правда есть одна деталь: ВСЕ собаки в радиусе сотни метров воспринимают такой свисток. И что получается? Небольшая собачья истерика. Для города это скорее проблема, чем удобство... ну? Чего ждём?
   Перед входом до сих пор никого нет. Гости не торопятся выходить на открытое место. В серых рассветных сумерках тёмный зев пещеры видно хорошо. Трава уже подгорела на солнце и пятно возле пещеры светло-желтого цвета. Светлое пятно, почти как снег.
   Ёчи вздохнул и размял плечи. Пора включать прицел. Если он кого-то пропустил, получится совсем не хорошо. Чек молчит, но... хрен его пушистую натуру знает.
   Первая фигура вынырнула из-за камня и остановилась перед входом. Всего один? Не может быть. Изображение, сперва тёмное, быстро посветлело и по фону побежали цифры. Чужие, к сожалению. И побежали... тоже к сожалению. Дальномер-то явно активный? Ну и куда ты смотришь, болезный? Ага, следующим вышел мужик с собакой и сразу за ним ещё один.
   Первый "охотник" пялился... прямо на стрелка. Твою мать! Этого просто не должно быть! Под всеми этими военными тряпками человеческое тело не должно быть видно! Никак не видно. Стоп. Он что, заметил уходящих женщин? Отлично.
   Всё получилось именно так, как и было задумано. Заметили уходящие фигуры, посмотрели, что в пещере никого не осталось. Котёл должен был уже остыть полностью. Охотники особо не беспокоились, спокойно уходящая по тропинке дичь, даже если и оглядывается, то без приборов их не увидит.
   Двое охотников, переговариваясь, топали прямо на Ёчи, ещё один зашел в пещеру. Должен быть кто-то сверху... и да. Уже на первом верхнем проходе обнаружился наблюдатель с каким-то прибором. Ждать нечего. Тут меньше ста метров до пещеры, сейчас собака почует Ёчи и начнётся... беготня.
   Тук. Тук... Выстрелов почти не слышно. Наблюдатель в минус, остывающую руку, торчащую над камнем видно хорошо. Ниже, короткая дуга описана прицелом за несколько секунд... пусто, ниже... нет, ниже... один за деревом... нога есть. Тук. Следующий уровень... видно верхушку входного отверстия пещеры... собака. Тук...
   Мелкая фигурка собаки металась и зацепить её удалось только один раз. Ух. Это не скулёж и не вой. Дикий вопль какой-то. Собака в минус. Ниже... Вот и пришло время для двоих перед пещерой. Им до стрелка рукой подать. Они уже упали на землю, но тут негде прятаться а расстояние до стрелка меньше ста метров. Остаток магазина выливался быстро. Готово.
   Ёчи сменил магазин и повёл стволом. Нет, его пока не засекли. Стрелок возле пещеры цел, но спрятался явно не от него... тук!
   Вот теперь можно отдохнуть. Ёчи терпеливо дождался, пока его неожиданный помощник добежит до подъёма на холм и ещё раз прошел прицелом вокруг выхода из пещеры. Похоже, что охотников всего пять человек. Было.
   Тем временем заметно посветлело. Вот-вот появится солнце... появилось знакомое чувство, что занимается Ёчи не тем. Когда-то оно относилось к работе, но сейчас всё повторялось. Вот смотри как вокруг хорошо? Одежда, еда, даже потрепаться есть с кем. Лежать бы где-то на пляже и пить пиво. Так нет, дурная голова нашла очередное занятие. Ну не обидно?
   Где-то над пещерой грохнул пистолетный выстрел, за ним ещё один. Помощник добрался? Точно. Стоит над верхним трупом с поднятой рукой. Радуется найденному пистолету?
  
   У сидящего возле камня раненого поводыря собаки артерия на шее была разодрана когтями. След от нескольких параллельных порезов ни с чем не спутать. Чек поработал. Он... что, умеет убивать людей? Ёчи замер возле входа в пещеру и цокнул языком. Старая, намертво въевшаяся ещё со службы привычка. Собаки это цоканье слышат замечательно. А дисо? Чек выкатился навстречу и моментально оказался на плече. Дисо тоже слышат. В пещере было тихо.
   - Молодец, Чек. И даже больше, герой! Но... больше так не делай. Не лезь туда, где я стреляю.
   - Враг.
   Мордочка дисо была в крови. В пещере ещё кто-то есть?
   - Да, враг. Но мы воюем ВДВОЁМ. Ты и я... - Точно. Ещё один человек в пещере. Пулевых отметин не видно, но всё остальное... У него точно так же вспорота шея, лицо исполосовано ранами и превратилось в страшную маску. Ёчи почувствовал некоторое оторопение. Вот тебе и дисо. Комнатный зверёк.
   - Утро. Завтрак.
   - Конечно, мелкий. Сейчас соберём мусор...
   За спиной раздались шаги.
   - Эй, я захожу! У тебя всё в порядке?
   - Заходи.
   Ёчи оглянулся и... расслабился. Помощник с автоматом на одном плече и двумя мешками на другом, держал свой пистолет за ствол. Специально, чтобы не было подозрений.
   - Я этих знаю. Ну... - Мужчина сбросил вещи на землю, отложил пистолет и устало потёр ладонями лицо. - Не всех, конечно... Они хуже диких зверей.
   Хуже, лучше, уже не важно. Но если желает выговориться, то... ради кашалота.
   - Ладно. Разберёмся.
   Трим пожал плечами и отложил принесенное оружие в общую кучу.
   - Завтрак... - Дисо ткнулся носом в щёку.
   - И с этим разберёмся. Паёк будешь, или на охоту сходишь? У нас тоже завтрак, Трим.
   Дисо пришлось довольствоваться пайком. Ничего лучше в запасах пока не было. И не появилось, поскольку охотники шли налегке и ничего лишнего с собой не несли.
   Доктор особых эмоций не проявлял, но на торчащие из пещеры ботинки смотрел часто.
   - Кто-то знакомый?
   - Я кого угодно ожидал тут увидеть, но чтобы именно этих? Это Масс. Мы вместе учились в школе. Я принимал роды у его жены... давно. Он уговорил меня лечить двоих... таких же. Я согласился под его гарантии и застрял у Эйми на неделю. В это время Тунит... это тот, который возле стены, бил мою жену, чтобы она отдала все деньги. Если бы Венг не подоспел, забил бы насмерть.
   Ёчи слушал молча. Сказать, что его всё это сильно удивляло? Нет, конечно. Даже аппетит особо не портило. После берега усеянного вздувшимися трупами Ёчи теперь сложно испортить аппетит.
   Из рассказа доктора картина получалась крайне некрасивая. Мало того, что самого отдали в пользование, так ещё и дом обчистили? Должны же существовать какие-то берега? Этот доктор ведь... кого лечил? Вот этих же "охотников" лечил. Именно они постоянно стреляют сами и получают чужие пули. Или собственная "крыша" продала доктора соседям?
   - И далеко у них дом?
   Трим удивлённо посмотрел на жующего соседа.
   - Отсюда? Не знаю. Знаю как идти от города.
   - Говоришь, там двое осталось?
   Доктор покачал головой и задумался.
   - Нет, конечно. Там ещё женщины, дети, наверняка остался кто-то из пленных. Домина большой, работы много. Сколько? Без понятия. Видел троих. И ещё двое... вот таких. Одного я зашивал недавно, наверное лежит ещё. Всего у них было восемь бойцов. Значит, двое осталось. Как только соседние банды узнают, что мы сложили Масса и его пятёрку, там уже никого не будет.
   История не новая. Что в ней интересного? С этим сложнее. На базе этой группы есть оружие и деньги. Охраняют дом сейчас только двое. На помощь, если что, будут звать только своих... а свои - вот они все. Доктор заходил в дом, знает что там и где. Не знает где деньги? Есть те, кто знает.
   - Трим, а у полицейских в городе есть своя волна?
   Доктор смял упаковку от пайка и удивлённо кивнул. Затем покосился на кучу оружия.
   - Из вот этого железа ты соберёшь мне связь с Венгом? - Ещё один кивок. Уверенный. - Не прямо сейчас... но и не затягивай.
   - Я очень долго считал, что уже никогда не буду стрелять в людей. - На удивление чистые руки доктора сжались в кулаки. - Половину жизни.
   Ёчи вытряхнул крошки из своей упаковки и налил в кружку воды.
   Несмотря на близкое знакомство с оружием, Трим кроме пистолета ничего не хотел брать.
   - Думаешь, одного пистолета тебе хватит?
   - Нет. Но есть проблема. Второго такого как у тебя автомата, в трофеях нет. У меня вся практика нарабатывалась на имперском оружии...
   Честно говоря, на трофейное оружие Ёчи особого внимания не обращал. Целое и исправное? В торбу. Он не торговец и не фанат стреляющего железа. Да, у него была коллекция макетов. Дома. Как живое прикосновение к истории. Наган шестнадцатого года, браунинг двадцать второго, люгер тридцать восьмого. Пусть из них выстрелить нельзя, но... железо всё реальное, из того самого времени? Сколько рук его держало, скольких людей из него убили? Сложно представить. Завораживают такие вещи.
   А вот сейчас копаться в разных типах автоматов желание отсутствовало. Напрочь. Его холту не содержит технических терминов, которые в этом помогут разобраться. Радовало, что Трим холту знал великолепно и не стеснялся объяснять непонятные слова. Но оружие Империи? Его надо обсуждать на общем и это чёртова куча совершенно непонятных слов, терминов и понятий.
  
   В чём заключалась проблема Трима? Он учился работать с пятым имперским классом вооружения. Его нейросеть, при использовании автомата этого класса, включала собственный прицельный комплекс, ориентируясь на встроенные контуры оружия. Странно представить? Взвёл автомат и у тебя перед глазами появился прицельный маркер. Стрелять можно хоть от пуза, хоть от левой задней ноги. Маркер в любом случае показывает место, куда попадёт пуля. То есть - должна попасть. Никто не отменяет рывков тела и отдачи самого оружия.
   Зачем тогда громоздкий прицел на винтовку? Класс точности выше и рабочая дальность до двух километров. При использовании родного прицела у бойца с нейросетью и обзор, и дальность эффективной стрельбы существенно увеличиваются. Намного больше объём текущей информации, доступен режим тактической группы, когда видны цели своих бойцов. Это тоже в общих чертах, чтобы не рассказывать долго.
   Откуда у Трима все эти знания? Образование планетарного врача стоит дорого. Он отслужил пять лет по военному контракту и уже там получил базовую специальность медика. Военного медика. Затем, заработанными деньгами, оплатил полный курс обучения.
   Что ещё рассказал доктор? Три типа оружия отличаются принципиально. Два из них производились в Империи.
   Класс пять плюс производства Империи. Что сразу бросается в глаза? Обтекаемая форма без движущихся частей. При стрельбе не вылетают гильзы. Боеприпас упакован для пустоты. Это та самая плёнка на магазинах. Многие из используемых сейчас боеприпасов пролежали в безвоздушном пространстве столетия. Консервация исключает старение боеприпаса и повреждение его в активной среде. Взрыватель и сама горючая смесь отличается от обычных тем, что на неё не действует стандартный военный подавитель.
   Да, здесь есть устройства, в рабочей зоне которых огнестрельное оружие ниже пятого класса не работает. Не воспламеняется взрыватель или капсюль, не горит смесь в патроне. Очевидно, поле рассчитано на определённые типы смесей... но это уже слишком сложно для обычного обзора.
   Отдельно пакуются патроны только для калибров свыше двенадцати миллиметров. Они снаряжаются в магазин вручную или специальными механизмами.
   В механизме оружия пятого класса используются силовые поля, сложные системы наведения, узлы для прямого управления с нейросети. Это оружие не выходит из строя, попадая во всевозможные силовые поля или их вторичные зоны... тоже малопонятно. Проще сказать, что космические войска, или Патруль, используют энергетическое оружие и силовые экраны, в зоне действия которых такие активные смеси как порох часто меняют свои свойства. Очень грубо, но понятно.
   Нейросети. Что это такое? Очередной затык. Трим постучал пальцем по собственной голове и скривился. Это - потом. Слишком долго рассказывать.
   Шестой класс, производства Империи. Это оружие куда больше похоже на обычное земное. Его производили на планетах для собственных планетарных сил. Обычные цинки с патронами, разве что, пластиковые. Соответственно и механизм оружия очень похож на привычный земной. Минимум силовых полей, сложные вычислительные узлы только в ограниченном числе комплектующих. С пятым поколением без переделки не совмещаются. При стрельбе, в отличие от пятого поколения, выбрасывается металлическая гильза. Сравнительная мощность боеприпаса немного выше чем у пятого поколения, но разница не принципиальна.
   Отдельно идёт трофейное оружие, оставшееся на планете после нападения "зверей". Всё оно производится в Баронствах. Там свои специфические комплекты оборудования и боеприпасы для пятого поколения, железо для разных поколений, в большей части, одинаковое. Здесь такое оружие попадается редко, крупный десант высаживался на другом континенте, но иногда попадается.
   Раскладка по калибрам оружия мало отличается. Пистолеты в подавляющем большинстве - девять миллиметров, автоматы - семь и девять, винтовки - от девяти до двенадцати.
  
   Удобнее выбираться из ямы вдвоём? Безусловно. Как минимум в два раза удобнее. Стоит за это платить потерей личного комфорта? Ведь придётся заботиться и о жене партнёра, и о нём самом. Это сложнее, чем выбираться в одиночку. А куда денешься?
   Что будет дальше, никто пока не представлял. Да и не важно. Надо бы посетить дом, в котором обитали... вот эти. Без каких либо гарантий, потому что никто точно не знает как и с кем связывались охотники, когда и для чего. Может быть в доме уже пакуют вещи? Или сматываются, ухватив то, что заранее собрано? Или наоборот, сидят спокойно и ждут возвращения... кормильцев?
   Трим сказал, что маршрут до дома он сможет снять с браслета главаря. Пешком туда не больше трёх часов. Глянуть издалека и всё станет ясно.
   Зачем Ёчи этот дом? Там, на мысе, стриженный консультант в красках описал кто и сколько берёт за проход через ленточку. Так называли линию военных постов, ограничивающих области, где высаживались команды с рейдера. Область в которой сейчас был Ёчи, не самая большая, крупных городов нет, уцелевших производств нет... ничего нет. Восстанавливать это место будут очень нескоро. Чтобы внутрь континента не просачивались вооруженные банды, выставили эту самую "ленточку".
   Итак, беженцев, конечно же принимали. Не могли не принимать. Вот только, беженцы были разные. Бесплатно граждане попадали только в "мусорную яму". Лагерь беженцев, где условия хуже, чем сейчас вот в этой пещере. Почему? Потому что даже пайков на всех обычно не хватает. Очереди за питьевой водой, за медикаментами и одеждой. И всё это отвратительного качества, потому что на этом зарабатывают военные. И никуда ты не уйдёшь, опять таки, на тебе будут зарабатывать столько, столько потребуется тем, кто всё это организовал.
   Да, есть ещё вариант, посёлок чёрных. Там собственная власть и собственная "армия". Но чёрных мало, им требуется работать и где-то сбывать излишки того, что они делают, требуется оружие... и дальше по списку. Местных жителей в посёлок не торопятся принимать, а те точно так же не торопятся туда приходить. Другие традиции и законы. Это пугает имперцев даже сейчас.
   Маловероятно, что в местных условиях получится построить стабильную коммуну, или как тут они называют автономное хозяйство? Нет смысла оседать там, где нет перспектив. Значит, в посёлке Ёчи надолго не задержится. Что дальше? Да та самая "ленточка", что же ещё?
   Оружие и деньги в доме бандитов, это его спокойная жизнь там, за "ленточкой". Для Трима? А для него что, есть другой путь? Если он доктор, то ему для работы потребуются приборы, инструмент, медикаменты. Где взять? Они что из воздуха появятся?
  
   Собрали вещи, упаковали трофейное оружие... и планы прояснились. Началось с того, что груза получилось много. Нет, нести вьюки по тропе можно было без особого труда, а вот пробежаться по пересечённой местности... уже не очень. Здесь пришлось признаться, что здоровья для такого подвига у Ёчи маловато. Да и доктор, выслушав объяснение спутника растерянно сбросил мешок на землю.
   - Бегать сутки с этим мешком? Я не смогу. Оставим груз в камнях?
   Ёчи печально смотрел на мешки. Рисковать добычей? Или унести немного, но с гарантией? Горячка боя прошла, на её месте появилось ноющее беспокойство.
   - Трим? Доставай свою связь. Слушай общую волну и полицейскую. Отойдём к женщинам и поднимемся повыше на гору. Как-то мне беспокойно. Здесь у нас только оружия на десятку пластика по городским ценам. Отойдём от пещеры, посидим часик, послушаем полицейских.
   Трим мотнул головой.
   - Нет. Всё что здесь подобрали стоит в два раза больше, как минимум. Оружие в хорошем состоянии? Продавать его мы будем не в городе? Однозначно больше. Две-две с половиной тысячи за комплект. Их шесть. Плюс браслеты и аптечки, плюс... точно больше, Ёчи. Бросать или прятать? От местных охотников мы и пустыми не убежим. Если что. Я - точно не убегу. Слушаем общий канал, полицейских мало и к ним никто не обращается.
   Мужчины подняли груз и двинулись от пещеры. Уже минут через двадцать стало понятно, что так всё и есть, вьюки давили на плечи, идти было тяжело. Ещё через час, когда нагнали уходящих от дороги женщин, Трим остановился и поднял руку.
   - Есть разговор на общем канале. Кидел. Это разведка Айца... потом скажу. Они на "тройке" подъехали к пещере от дороги и смотрят трупы. Венг тоже на общей. Спрашивают у Венга... что-то про злых животных. Что делаем?
   А что здесь сделаешь? Ноги надо уносить. До ближайшего места, где есть смысл защищаться такой компанией, судя по паршивенькой карте, топать половину дня. Воевать на склонах, поросших взрослым лесом? Нужны мины, опыт и... здоровые длинные ноги. И что из этого у них есть?
   - Уходим. А ты слушай что говорят на общем канале.
  
   * Замок Коди. Королевство.
  
   Вызов к генералу ветви был вполне объясним. Талми сидела в приёмной и... не могла понять, как именно объясняется сегодняшний вызов. Либо проснулись "мячики" Этерлина и он решил сделать ещё один подход, либо генералу настучали про кучу имперского оружия, которое Талми притащила с выхода. А там было не только оружие.
   Вопрос об имперских деньгах планировалось двинуть через Мин... и это было бы хорошо. Никто не скрывал, что при полном отсутствии официальных дипломатических контактов, у многих магистров и верхнего слоя аристократов есть интересы в Империи. Чаще всего это закупка высокотехнологичных изделий, специфических материалов и кристаллов, сложное медицинское оборудование и расходники. За всё это платились деньги и любой источник имперских кредитов привлекал внимание.
   У Королевкой Семьи наверняка есть интерес в подобном источнике. Отдел Талми вполне мог заняться "освоением" собственной точки выхода в Империю и получил бы определённую независимость от непосредственного руководства.
   Официальная причина? Да ради всех демонов Изнанки! На Имме сейчас около сотни подданных Короны и это те, о которых известно. Аномалия продержится около года и всё это время люди будут выпадать на Имму. Хороший повод? Замечательный.
   Есть ещё одна важная деталь. Делать всё надо прямо сейчас. Как показала практика, власти Иммы ещё не навели порядок и при выходе в один из разбитых городов есть возможность заполучить ценности даром.
   Сейчас. Пройдёт два-три месяца и такая возможность будет потеряна. Правда, к тому времени у Талми наверняка появятся устойчивые контакты на планете и от пластиковых планетарных кредитов сектора Цин можно будет перейти к безналичным картам на предъявителя, имеющим хождение на всех планетах Империи. Это... очень жирный кусок. И для самой Талми и для тех, кто возьмёт её отдел под крыло. При удачном развитии темы, следующий шаг в карьерном росте у графини уже будет вне структуры Коди. Либо Дипломатическая Служба, либо прямое подчинение Королевской Семье.
   На текущий момент это всё даже не планы, а так, наброски. Надо поговорить с Мышью, чтобы получить дополнительное задание. У неё на Имме остался секретарь и она определённо заинтересована в его скором возвращении. Дервил тащит на себе часть подданных Королевы, которых не вытащили быстро, как саму герцогиню. И есть уверенность, что круг его временных вассалов постоянно увеличивается. Необходимо организовать ему достойную замену.
   Завтра появится Мин и надо уговорить её добиться отделения Талми с людьми в специальную группу. Здесь отчасти проще. Мин из кожи вылезет, чтобы поднять собственный статус. Работать на её статус придётся конечно, Талми... но она и так пашет на дядю. Перспективы есть, но пока всё очень зыбко.
   Подошла очередь и суровый седой секретарь генерала кивнул графине, приглашая её к своему начальнику. Небось лыбится, зараза, но под густой бородой и усами его улыбку не разглядеть.
   За массивной, обитой металлом дверью находился официальный кабинет Генерала Крыла. Помещение настолько же старое, как и сам Этерлин... в смысле, глобальных перестановок, как говорят, в кабинете не проводилось с момента вселения Этерлина на должность.
   Монументально и мрачно. Огромный вытянутый в длину кабинет со столом для совещаний. Вся мебель изготовлена в позапрошлом веке. Говорят, что она старше, что её генерал вывез когда-то из замка короля Фамиат. Был такой персонаж ещё до объединения Королевства под властью Уно Первого.
   Звук шагов не слышен, на полу и на стенах ковры из тех же времён, что и мебель. Тёмные цвета, сложный рисунок орнамента. На стенах оружие... оружие и оружие. Такое же древнее и мрачное.
   Сидящий на своём кресле генерал создавал неприятный диссонанс. Да, его омоложение было заметным. В торце стола сидел мужчина, которому при всём желании больше тридцати стандартных лет не дашь. Одежда была новой, яркая рубашка, чистое лицо, короткие тёмные волосы. Сейчас он выглядел мальчишкой, который добрался до дедовского кресла и усиленно изображает из себя генерала.
   Прежний Этерлин был монументальным богатырём, живым воплощением воинов, рубившихся с трансформами старых времён без артефактов и помощников. Мощными "хваталками" старика вполне возможно было задушить противника в боевой трансформации. Без всякого оружия.
   Нынешний генерал был похож на обычного "мягкого". Бр-р-р.
  
   Сегодня генерал был в ипостаси грозного начальника. Первое, что он сделал, это затребовал полный доклад о последнем выходе боевой группы. Подробно, с уточнением деталей. После такого доклада собственные планы Талми отправились в утилизатор. Она рассказала даже то, что рассказывать очень не хотелось. Докладывая своему командиру, офицер Службы не может скрывать данные. Физически.
   - То есть, ты видишь здесь только подданных Королевства и денежный канал? - Этерлин улыбнулся как добрый дедушка. - А вот магистр Прайн увидел нечто большее. Он устроил мне лекцию на три часа. Ты ведь знакома с магистром?
   Конечно Талми знакома с магистром. Именно он её обучал уже здесь, в Коди. Вечно занятый до бровей умник, самая длинная фраза у которого состояла максимум из пяти слов. Обычно всё сводилось к списку литературы и упражнений. Если тема трудная, к этому добавлялось имя одного из помощников. И срок сдачи отработанного материала. Судя по проведенному у генерала времени, магистр был явно выбит из колеи.
   - И, насколько всё плохо?
   Этерлин рассмеялся. Молодое тело явно мешало генералу выдерживать строгий образ.
   - Как всегда с такими темами. При наличии всех обязательных условий - капец. Но всех условий не видать в упор, так что мир будет жить дальше. Реальные последствия варьируются от просто плохо, до очень плохо. Конкретно, нам грозит провисание части портальных переходов Королевства. Насколько велика будет эта часть? Вот тут и начинается наша работа. Помешать сборке такого конструкта. На чужой территории и желательно, чужими руками. Конкретно ты, найдёшь мне выход на Патруль Цин.
   Прайн уверен, что Баронства пытаются собрать "позвонки Хаоса". Выстрел орудия, накачиваемого нейтралом по мощному чёрному источнику активирует аномалию. При удачном расположении и достаточном количестве активных аномалий, аналогичных той, в которую ты вывалилась на Имме, эффект станет глобальным. Использовать для пространственных переходов чёрную сеть станет на порядок сложнее. Ну, ты прониклась?
   Талми неуверенно покивала. Конечно, угроза кошмарная. Чиновник, позавтракав в собственной городской квартире, переходит в офис... и пропадает. Уже сейчас многие откровенно нервничают, стараются использовать наземные пути, лошадей... при внушительном числе управленческого аппарата Третьего, суммарный эффект уже вызывает недовольство Королевы. Время теряется бездарно и безвозвратно.
   Что касается самой конструкции? Подобные теоретические построения весьма спорны. Спорны именно из-за множества необходимых факторов, которые требуется совместить. Спорны из-за количества и расположения действующих точек. Впрочем, результат уже сейчас есть и он негативный. При "малой" сборке, в которой активированы ключевые точки любой подобной сборки, эффект нелинейно увеличивается. При "полной"... Службу ожидает суровая задница демона во всей её отвратительной красоте.
   - Ладно. Теорию ты услышала, материалы по Позвонкам тебе даст магистр Прайн. Перейдём к практике. Оружие из Империи остаётся в Службе. Конкретно - в твоём отделе. Распределение в другие отделы по моему личному распоряжению.
   - Принято.
   - Деньги. Находишь герцогиню Тиутин и решаешь этот вопрос с ней. Она сама не выкупит, не по месту ей... пока. Но она с тобой будет работать. Это - точно. И оптимальный вариант обмена найдёт именно она. Это моё условие и мой интерес.
   Талми скривилась.
   - Позвольте не согласиться, генерал. В нашу последнюю встречу герцогиня едва не вцепилась мне в горло.
   Этерлин мотнул головой.
   - Её впервые за пятьдесят лет собирались насильно трахнуть. Я даже не скажу, что её больше разозлило, попытка изнасилования или... спасение от этой угрозы. Но, поверь, к собственной жизни Тиу относится очень серьёзно. И наградную цепь твоему... чужаку именно она продавила. Ты ведь не будешь сама бегать по имперским планетам и искать Патруль? И общаться с администраторами Империи тебя никто не пустит. Если ты пошевелишь задницей, к наградной цепи у твоего любовника добавится небольшой орден из рук Одной из Трёх. Объяснять выгоду?
   Талми зашипела. Личные отношения... и тут же успокоилась. Вряд ли Этерлин забудет свои неудачные попытки её закадрить. Но сейчас... да и в ближайшие пару лет он не станет делать ничего. Раз уж включает её и Йурия в работу парой. Это отличная новость.
   - Извини за личный вопрос, а что там не так с его именем?
   В этом месте Талми покраснела, но... промолчать не могла.
   - Он называет себя Ёчи.
   Генерал смеялся долго.
   - Он знает, кто такой демон Ёчи? Ему известно, что в Королевстве брать себе имя одного из Демонов Ночи... неприлично?
   - Нет. - Обсуждение скользкого вопроса Талми удовольствия не доставляло. - Откуда ему знать наши легенды?
   - Ну и... не рассказывай. Говорят, имя способно изменить человека.
   - Он себя так называет почти с рождения.
   - Отлично. - Генерал кивнул. - Сейчас его действия полностью укладываются в это правило. Дальше... хуже не будет. Точно.
  
   Из кабинета Этерлина Талми вышла загруженной до предела. Слишком много неизвестных факторов. Где и как искать этот коргов Патруль? И как им объяснить всю серьёзность ситуации? И... что скажет Мышь? Этерлин называл герцогиню по имени, но буквально все называли её Мышь. Слишком уж плотно прилипло прозвище.
   Говорят, что при первой встрече с королевой, будущая герцогиня запнулась на собственном имени и получилось точь в точь, как у мыши "Пиу-пиу". Этот факт был немедленно отмечен Королевой и с её лёгкой руки миниатюрная герцогиня стала Мышью. Поскольку излишне подвижная сестра Неш с гордостью носила полученное таким же образом имя Белка... выбора у пострадавшей не было. За глаза её иначе как Мышью уже никто и не называл.
   Кстати, именно с ней требовалось поговорить. Прямо сейчас, пока Мышь в Коди. Часть непонятных моментов прояснится наверняка.
  
   * Имма. Один дневной переход от посёлка Эйсин.
  
   Переход в сотню километров до ближайшего независимого поселения. Три дня. Теоретически. Практически? Убегалось по незнакомой местности тяжело. Маршрут приходилось менять каждые полдня. Двое женщин и Трим топали по тропе, а Ёчи, как горный баран скакал по окрестным холмам, высматривая загонщиков. Обнаруживал или нет. В зависимости от этого, группа меняла направление, чтобы уйти от места, где их смогут накрыть огнём из оружия. Под обстрелом вперёд никто не пойдёт. Добежит ведущая тройка... и уже никто никуда не пойдёт.
   Преследователей было пять человек, трое шли не скрываясь и очень быстро, от них приходилось убегать. Сначала Ёчи думал, что кроме тройки загонщиков вообще никого нет, но... решил проверить. На краю видимости шло ещё двое. Рассмотреть их удалось только однажды, но смазанные тени Ёчи видел постоянно. Один нёс футляр с длинной винтовкой, у второго был прямоугольный кейс на спине, вместо обычного мешка-однодневки. Снайпер и наблюдатель? Очень похоже.
   Настроение у Ёчи было отвратительным. Убегать с невыгодных маршрутов удавалось с огромным трудом, но их до сих пор не обстреляли. Ни издалека, ни вблизи. К исходу третьего дня, когда посёлок уже было видно невооруженным глазом, Ёчи устал так, что едва волочил ноги. Что делать дальше? Очень неприятный вопрос.
   Из всех беглецов удовольствие от перехода получал только Чек. Дисо постоянно наворачивал круги вокруг группы или Ёчи, когда тот уходил наблюдать за противником. Очень похоже, что питался он самостоятельно, требуя пищу только вечером. К сожалению, сейчас от мелкого пользы было мало. Не мешал? И ладно.
   Маршрут заканчивался в небольшом посёлке, где сейчас содержали мясное стадо. На снимках со спутника посёлок выглядел вполне целым. К выстроенным в два ряда двухэтажным домам добавился прочный забор из сетки и бетонные блоки на дороге. Венг называл этот посёлок независимым.
   Итак, независимый или нейтральный посёлок, ну и что это означает для беглецов? Кто бы помог Ёчи разобраться в местной терминологии? Если притащить на хвосте собственные большие проблемы, как договариваться с местными? И возможно ли это вообще? Их могут сдать с потрохами, поскольку они де-факто чья-то "законная" добыча. Их могут сдать без вещей, забрав имущество как плату, могут... да что угодно может произойти. В лучшем варианте, когда их безвозмездно защитят от преследователей, Ёчи сильно сомневался. Кто рискнёт связываться с сильной группировкой ради четверых незнакомцев? Если да, то что потребуют от них? А ведь потребуют, это точно. Веру в альтруизм человеческих намерений он потерял очень давно.
   - Снимай мешок.
   Ёчи дёрнулся и обмяк. Это подошла та самая странная женщина. Трим её упорно именовал "куклой" и разобраться, что именно он имеет ввиду, как-то не хватало времени. Важным это не казалось.
   - Тебя... как зовут-то?
   - Сини.
   - Очень приятно, Сини. Если я сниму мешок, мне потом придётся его одевать снова. Это... грустное занятие.
   Женщина присела рядом и Ёчи напрягся. Слишком близко. Обычно она старалась избегать любых физических контактов с мужчинами. Она не несла вещей, не брала предложенную одежду, с трудом удалось уговорить её идти вместе с Моули, женой Трима, а не носиться сломя голову... где попало.
   - Я сделаю массаж. В аптечке есть мышечные релаксант и стимуляторы, я покажу. Через час сможешь бегать.
   Брови усталого носильщика полезли от удивления на лоб.
   - С чего это ты вдруг нормально заговорила? И помощь предложила? Не верю.
   - Ты... не такой как эти.
   Ёчи вяло отмахнулся.
   - Наверняка не такой. И они все друг от друга отличаются. Каждый. Вопрос в том, как ты относишься...
   - Нет, ты не понял. Ты не смотришь на меня как на вещь, ты помогаешь всем и не требуешь за это плату...
   Ёчи устало хмыкнул.
   - Мой пофигизм легко объяснить. Я устал до писка, Сини. Устал настолько, что мне лень ругаться с людьми.
   - Что я могу для тебя сделать?
   На этот раз Ёчи уже не улыбался, он откровенно ржал, вспоминая бородатый анекдот.
   - Дарагая, вэрблюда подержи, да? - Поскольку русского языка Сини явно не понимала, перевёл близко к тексту: - Мой мешок понесёшь?
   Ну да. Сразу, понятное дело, юмор ситуации до Сини не дошел, пришлось рассказывать, точнее, переводить анекдот полностью.
   - Да ты что? Только представь картинку: поздний вечер, звезды загораются, на лоне дикой природы сидит здоровый нормальный мужик, а рядом - красивая полуодетая женщина... банальная ситуация? Она спрашивает, что мне для тебя сделать? А он ей - мешок понесёшь. Ну? Неужели не смешно?
   С чувством юмора у Сини был полный абзац. Она даже не улыбнулась.
   - Ну да, он ведь устал? Что смешного?
   - И когда это усталость была помехой... нормальному общению мужчины и женщины?
   - То есть... он обязательно должен её хотеть? Всегда? Так не бывает.
   Рассказчик потёр переносицу и вздохнул. Нет, с ней явно что-то не так.
   - Что у тебя за проблема, Сини?
   - Я потеряла хозяина.
   Очередная пляска удивлённых бровей. Не понял.
   - Осталось сорок три дня. Мне надо двадцать две тысячи и человек, который их за меня заплатит. Ты поможешь?
   Ёчи откинулся на вьюк и посмотрел в небо. Странная женщина. Странная проблема.
   - Извини, Сини, я чужак. Объясни мне, что значит "потеряла хозяина"? Почему именно двадцать две тысячи, а не тридцать, скажем? Почему ты не можешь эти деньги заплатить сама и тебе нужен человек? Человек?
   Ёчи уставился на соседку.
   - А ты тогда, кто? - И тут до него дошло. - Что значит "кукла"?
  
   Сини провела пальцами по шершавой коже на коленке и вздохнула.
   - Мне запрещено брать чужие вещи. Запрещено брать в долг деньги. Запрещено использовать огнестрельное оружие, я обязана выдерживать профиль поведения, установленный владельцем... я бион, Ёчи. Не человек. Обязательное восстановление в капсуле каждые полгода. Если не пройти процедуру, я отключусь. Навсегда.
   - Биологический робот? Наверное так?
   Сини молча кивнула.
   - Значит, твоё поведение обусловлено действующей программой?
   - Так нельзя говорить. Программ или моделей и профилей существует множество. Как они используются и какие именно, в какой части, определяется базовым или текущим профилем...
   Ёчи кивнул. В первом приближении понятно. Вопрос в том, как с этим бороться? Изменить программу просто так, от имени чужого человека, нельзя. Точнее - наоборот. Изменить программу может ТОЛЬКО официальный владелец имущества. И пользоваться имуществом, то есть, отдавать приказы может только официальный владелец. Потому, собственно, Сини и бродит бесхозной. Её даже трахнуть, извините, нельзя. Не получится. Хозяин запретил.
   - Эй, а ты меня не... обманываешь?
   - Я не могу обманывать. Это базовый запрет.
   - Ну и дела-а...
   Вот ходит это чистенькое чудо в рваной одежде и... ничего не может. Ей не ограничили подвижность, никто ничем не угрожает. Сини говорит, что у бионов, или "кукол", мышцы куда сильнее человеческих, но все действия как и допустимый порог прилагаемого усилия, регулируются заданным профилем. Сейчас она отыгрывает томную тупую блондинку. Точка. Ей нельзя использовать мышцы в полную силу. Нельзя использовать в полную силу мозг... она ведь "тупая"? Нельзя использовать огнестрельное оружие... небось ещё и причинять вред человеку нельзя? Нельзя, нельзя... масса запретов.
   Мда. Вот это проблема у человека. Ёчи хмыкнул. На вид совершенно обычная женщина. И разговаривает, по крайней мере сейчас, как человек.
   - Надо подумать. Но, погоди, ты ведь предложила мне помощь?
   - Ты сейчас спасаешь ценное имущество моего хозяина. - Улыбка была невесёлой. - Это необходимо поощрять.
   - Ага. - Ёчи спохватился. Время-то уходит? - Согласен. Массаж и набор лекарств из моей аптечки. Оценим это как консультацию.
   Спина на массаж отреагировала великолепно. Настроение у Ёчи медленно поднималось вверх. На медикаменты организм отреагировал тоже хорошо... но это временно. Ближайшие несколько часов у Ёчи с передвижением проблем не будет и это главное. Ещё бы сбросить чёртов мешок, было бы вообще отлично.
   Так что происходит с Сини? Если самостоятельные решения бион принимать не может, ей что, требуется обоснование для изменения используемых программ? И сама она его искать не может? Ну обоснование он придумает запросто.
   - Сини? А ты сама, что делаешь для спасения... ценного имущества? Ситуация у нас очень сложная. Если у тебя организм человека, то выстрел из огнестрельного оружия тебя может испортить... совсем. Ранение потребуется лечить, это - тоже деньги. Активнее надо... имущество беречь, так ведь и потерять недолго? Одежда - это сохранение твоей внешности... она ведь тоже важна? Царапины и ссадины, постоянный яркий солнечный свет, ветер, ночной холод... внешний вид однако, портится? Бесплатно ничего брать не надо. Надо нормально разговаривать с людьми. И договариваться. Вот как сейчас. Ты подробно объяснишь чего тебе делать нельзя и мы найдём то, что ты можешь делать в качестве оплаты за одежду, еду и... почему именно двадцать две тысячи?
   Разговор получился очень длинным. Насколько понял Ёчи, помимо запрещённых действий, существовали темы, которые Сини не могла обсуждать. Она никак не описывала момент расставания с владельцем, не давала оценки того, что могло с ним произойти, где он сейчас может находиться... ничего. Он ПРОПАЛ и его нигде нет. У неё что есть механизм отключения или... обязательные действия в случае гибели хозяина? И что, она как может, избегает активации таких приказов? Приняла версию: ПРОПАЛ?
   Вопросов оставалось куда больше, чем удавалось найти ответов. Но так или иначе, ситуация сдвинулась с места.
   - Ты можешь попросить Трима взять из сети свежую карту нашего района? О. И сама показать её с помощью браслета? Я пока посижу здесь, посмотрю на наших загонщиков.
   - У Трима плохие карты.
   Ёчи пожал плечами. Доктор брал снимки местности из гражданской сети. Общедоступные, самые свежие. Отрыв от реального времени составлял всего пару часов. На некоторых Ёчи удалось найти их самих и загонщиков. Жаль, что отставание было таким большим.
   -... извини, я прослушал, что ты можешь?
   - Я могу взять тебе свежую карту. И показать её могу... если есть коммуникатор. Но. Мне нужен контракт. С тобой. На пять лет.
   Ёчи закашлялся. На ПЯТЬ лет? Это же долбаная куча хлопот? Где он сам будет через пять лет? Да хрен с ним, через три дня? Тем временем Сини продолжала объяснять.
   - Двадцать две тысячи стоит стандартный талон на обслуживание в сервисном центре. Мой старый талон я не могу восстановить, он привязан к владельцу. На себя я никакого имущества оформить не могу. Меня даже через границу не пропустят. Ближайший пункт обслуживания в Бентере, это двести тридцать километров на запад от этого места. Он работает, я проверяла по сети.
   Очередной сюрприз. Она использует работающие планетарные сети?
   - Использовать чужой коммуникатор ты можешь?
   - Если будет приказ человека-владельца. Я не несу ответственности за его действия.
   - Принято. - Ёчи мотал головой. Она что, может делать ВСЁ? Главное, чтобы её хозяин взял на себя ответственность? - Поищи себе профиль... телохранителя или спасателя. Может... проводника? Посмотрим, что лучше подойдёт, для твоей же безопасности. Бегать по горам вот таким... чучелом нельзя, это точно. И, мне срочно требуется техник по вычислительным устройствам. У тебя есть доступ к базе гражданских специальностей?
   - Конечно есть.
   - Хорошо. Я не знаю, что будет через неделю, но сделаю всё, чтобы мы с тобой уцелели. И ты мне в этом поможешь. Так ведь?
   - Контракт.
   Вообще-то, Ёчи требовался учитель по общеимперскому, консультант по местным традициям и законам... но это всегда можно добавить. Наверняка. Двадцать две тысячи? У него есть такие деньги. Получить за бесполезный пластик помощь квалифицированного специалиста по любому требуемому направлению? ДА.
   - Составь формулу и я её подпишу. Или произнесу под запись... ты ведь можешь записывать то, что видишь?
   Нейросеть Трима такое могла делать, почему не может Сини?
   - Конечно. У меня есть стандартный полицейский регистратор.
   - Тогда... составляй формулу. Немедленно. Браслет и свежая карта нам потребуются в ближайший час. - Ёчи вздохнул. - И носильщик. Извини, без этого никак не обойтись.
   Пока бион шевелила губами, составляя документ, Ёчи сидел на камне и... вытирал слёзы, с трудом сдерживая смех. Не, ну нормальный он человек? Придумал КАК, а теперь пытается представить ДЛЯ ЧЕГО ему на самом деле нужен бион? И что он скажет Талми, когда они наконец встретятся снова? Милая, ты гуляла слишком долго. Целых ПЯТЬ дней! Предательская слеза выскочила из глаза и побежала по щеке. Смешно? Ещё как.
  
   *
  
   Старшему пятёрки преследователей смешно не было. Его люди прекрасно вооружены и готовились к серьёзному бою. К чему они оказались не готовы, так это бежать за "зайцами". Перехватить возле пещеры чужих бойцов с добычей и доставить пленников в свой лагерь, это одно. Но бежать, высунув язык, три дня? Они не загонщики.
   - Вейс, что видишь?
   Тройка преследователей вышла в верхнюю точку тропы. Убегающая добыча, вполне ожидаемо, уже зажгла костёр на следующем подъёме. Смеркается, ночью никто никого догонять не будет.
   - Та же байда, что и вчера была. - Разведчик группы выругался. - Чуть больше километра до стоянки, мы их со своим коротким оружием не накроем. Если двинемся дальше или попробуем обстрелять, они сорвутся и уйдут за склон. А вот куда они побегут ЗА склоном, мы отсюда не увидим. Хон идёт левее, он выйдет на точку часа... через три, не раньше. Но будет темно. Хон со своим дрыном их увидит, а вот мы - нет. Расползутся по щелям. Надо ждать до утра, а они наверняка уйдут к Спайси. До рассвета.
   - Да корга лысого. - Старший устало отмахнулся. - Хон затемно перекроет им выход к посёлку. Думаешь он просто так прётся на гору?
   - Да? А если Спайси в позу встанет? Та ещё законница.
   Лицо бойца говорило... несколько больше. Но то, что он думал останется при нём.
   - Албен свяжется с посёлком и объяснит политику. Мы придавим отсюда. Спайси давно пора ставить на место. Живёт красиво и ни с кем не делится.
   - Угу. А жрать завтра ты что будешь? Пайки? Или сам станешь возиться со стадом тевлак?
   Командир выдохнул.
   - Не наша забота. Всё, закрыл пасть и смотри. В оба.
   - Принял.
   Движение возле костра беглецов началось до того, как снайпер добрался до позиции.
   - Собираются. Быстро. Как... они поняли, что Хон уже почти на месте? Он же шёл отдельно, нигде не светился?
   - Кто уходит?
   - Трое. Нет голой бабы. Ногу сломала?
   В это время проснулся третий боец.
   - Командир? Связь с посёлком. Коргова тёлка вылезла на гору и треплется со Спайси.
   - Что говорят?
   - Четыре человека с грузом. Обсуждают условия прохода на запад...
   Командир группы недовольно скривился. Похоже, их часть работы закончилась. Теперь с посёлком будет говорить глава отряда.
   - Вейс? Ноги в руки и мотай на гору. Пакуй тёлку и глуши её связь. Мори? Как только Хон выйдет на позицию, дашь мне связь с Албеном.
  
   *
  
   Ёчи был глобально занят. Раз уж попало в руки такое... ценное имущество, так его надо использовать на полную катушку. Бион, освободившись от старого профиля поведения, оказалась отменным бегуном. Пока остальные беглецы изображали возню возле костра, она забросила на соседнюю вершину один из трофейных коммуникаторов и вернулась. Полный набор камуфляжной одежды был принят молча. Она же уносила мешок Ёчи, общаясь с посёлком через недавно установленный на горе ретранслятор. Сигнал её нейросети слабый, его оборудование загонщиков не увидит, а вот комм орёт так, что мимо не пройдёшь.
   Любое хорошее решение работает только один раз. То есть, даёт максимальный результат. Чтобы его получить, сам Ёчи буквально вывернулся мехом внутрь. Бежать по тропе быстро и тихо? После трёх суток тяжёлого пути? Но... надо ведь? Значит, он сможет.
   Странно. Ещё до армии он бегал марафон. Не один раз бегал, но ни разу у него не появлялось понимания того, что человек, даже после того, как голова говорит "финиш", способен бежать, стрелять и... ещё много чего делать. Вот это и есть по его мнению, главный результат армейской службы.
   Соревнования по стрельбе, в которых он регулярно участвовал? Фуфло. Там куда больше внимания уделяли тому, как команда марширует. Боевая подготовка? То же самое.
   Служил срочную Ёчи в части, откуда половина штатного состава была уволена и отправлена дослуживать во всякие недавно образовавшиеся национальные армии. Полтора года из двух нехватка личного состава была главным бичём. Какая тут может быть боевая подготовка? Всё, что он умеет, получено так или иначе уже после службы... но это всё лирика.
   План был простым. Есть связь с горы, её обнаружат обязательно. Нет одного человека из четвёрки беженцев. Сини товарищ приметный, она ни разу не одевала что-то кроме собственных лохмотьев. Ёчи никогда не отдавал кому-то свой мешок. Фигура в камуфляже, с мешком и с винтовкой? Однозначно стрелок, значит, на связь пошла тёлка. Так? А... как иначе?
   Метущийся за лёгкой добычей первый, поймал головой камень. С двух метров не промахнёшься. Шлемов местные не носят, так что - всмятку. Поговорить бы с ним... но это уже мечты.
   Картинка, полученная бионом из собственной сети, оказалась куда как свежее прежних. Пятнадцать минут отставания. И качество изображения было заметно выше. В режиме "спасатель" оказалось множество очень удобных возможностей. Любят производители бионов свою клиентуру... ну, очень любят.
   Итак. Двое остались на тропе. Им никуда двигаться не надо. Ещё двое поднимаются на дальний склон, чтобы занять точку над посёлком, расположенным в долине. На связь снайпер выйдет уже после того, как встанет на позицию. Один из недостатков удобных точек обстрела в том, что выбираться в другое место без... скажем, вертолёта, долго. Значит и связываться раньше нет смысла. Встанут, осмотрятся, вот тогда и запросят командира.
   По оставшимся на тропе Ёчи отстрелялся, как только дошел до удобного места. Выстрелов с этой стороны никто не ожидал. Добыча все три дня убегала, собственную винтовку Ёчи прятал во вьюке, снаружи болталась одна из трофейных. Самая обычная, без сложного прицела и глушителя. Что именно им рассказали из города? Да кто знает? Но вот они все. Один вверху на тропе и двое внизу. Остывают, значит, плохо слушали Венга.
   Самое сложное, взять снайпера. Взять до того, как пара займёт позицию. Добежать до удобного места, разложиться, получить баллистику. Кстати, в посёлке оказался почти полный полевой КП. Ещё один плюс к теории самого Ёчи о незамкнутых системах. Сини настроила доступ для снайпера, включив его в состав звена, обслуживаемого КП. Это просто капец как удобно. Даже без нейросети. Был бы ещё собственный комм, Ёчи смог бы получать картинку со всей территории, контролируемой КП.
   "Эй, засранец, ты что забыл в моей тактической сети со своей бандурой"?
   Сглазил. Кто-то в посёлке следит за тактической сетью. Ёчи выругался и замер, ловя в прицел поднимающуюся по тропе пару.
   "Мою картинку видишь"?
   "Ну".
   "Эти двое хотят взглянуть на ваш чудный посёлок сверху. Пусть смотрят"?
   "Нахрен. Достали".
   "Вот и я так подумал. К вам мои люди подходят. Женщину с вьюком зовут Сини. Она расскажет подробнее".
   "Принято".
   "Работаю".
   Успел. Пара со снайпером ещё не добралась до гребня и ползла по крутому склону. Как на ладони.
  
   * Имма. Посёлок Эйсин. Спустя сутки.
  
  
   Утро было... замечательным. Сквозь огромное панорамное окно светило ласковое солнышко, его первые лучи осторожно ощупывали лицо спящего мужчины. Пора просыпаться, бездельник!
   - Нафиг. - Ёчи перевернулся на живот и натянул одеяло на голову. - В кои веки сплю на чистой постели, вымытый до скрипа, постриженный, побритый... такой как надо. Тот самый человек в том самом месте. Спать.
   Но... спать уже не хотелось. Да и сколько можно спать? Судя по утренним лучам, он продрых почти сутки. Понятно, что хорошему нет предела. Но... подниматься надо.
   Говорят, здесь есть свежее натуральное мясо? Желудок Ёчи издал тонкий жалобный писк. Словно подпевая предателю, из-под огромной кровати выкатился Чек и жалобно напомнил человеку:
   - Завтрак?
   Ну да. Счастливое охотничье время для мелкого закончилось с приходом в посёлок. Если отбросить в сторону сетчатый забор и пятёрку вооруженных бойцов на въезде, посёлок вполне цивильный. Горячая вода, чистое бельё, новая гражданская одежда... и интересная хозяйка всего этого великолепия. Сказал бы - молодая... но нет. У молоденьких девочек таких глаз не бывает. И на вопрос "что делать с трупами" они отвечают по-другому.
   Ёчи вздохнул. Пора вставать. Со Спайси он так и не поговорил толком. Пока устроил свою немногочисленную команду, пока собрал трофеи и приволок сюда трупы... в горячий душ Ёчи буквально заполз. На фоне последних дней бессонные сутки стали заключительной каплей. Спасибо биону. Откантовала, помыла, постригла... кстати, одежду тоже она выбирала?
   Ощущения были непривычными. У Ёчи никогда не было служанки. В пору своего семейного счастья, за ним никто так не ухаживал. Тогда он был здоров как бык и беспомощным становился только после ударной дозы алкоголя. Ухаживать за мертвецки пьяными? В его семье этого не было. Вот отпинать... запросто.
   - Завтрак? Утро.
   - Да-да, мелкий. Я уже поднимаюсь.
   И это. Давненько его утром не будили шершавым языком. Лет пожалуй, пятнадцать назад у Ёчи был доберман. Отличный пёс, но со своей спецификой. Холерик. Если не отбегаешь его три часа в день, жизнь в городской квартире становится кошмаром...
   - Сини! Кого надо убить, чтобы нам приготовили мясо?
   Ага. Два раза Сини. Не слышит? Или уже куда-то умотала? Интересно, сколько комнат в "скромном гостевом домике"?
  
   Гостевой дом оказался действительно роскошным. Только на первом этаже обнаружилось пять больших комнат, включая кухню. Даже холодильник, вполне обычный на вид, не был пуст. Чеку из продуктов ничего не понравилось и это стало единственной проблемой. Сам гость удовольствовался бы парой бутербродов из того, что нашлось. Их вполне хватит, чтобы прожить до настоящего завтрака, где бы он ни обнаружился. Человек ест для того, чтобы жить. Больше или меньше - не важно. Если еда становится целью, а не средством, человек очень рискует превратиться в больное животное... нет, такие мысли с утра явно не к добру.
   Ёчи со вздохом сменил мягкую и комфортную гражданку на выстиранные камуфляжные штаны. Это не его дом. Сам он, в этом мире - никто. Рано расслабился. Пора торговаться с Сайти. Что-то подсказывает ему, что этот процесс простым не будет. Два полных мешка от пещеры и ещё столько же трофеев от преследователей. Есть за что торговаться с хозяйкой этого посёлка.
   - Завтра-ак!
   - Идём, жалобный ты мой. Идём.
  
   Первым шоком стало осознание трагического факта: в поселке НЕТ мангалов. Есть кухонные плиты всех разновидностей, есть микроволновки, есть паровые кастрюли. Мангалов нет. Дрова отсутствуют как вид. Цивилизация?
   Вторым шоком стало отсутствие понимания у окружающих. Холту знали далеко не все, мало того, многие недовольно кривились услышав чужой язык. Только общий. Пожалуйста.
   Дальнейшее резало весь комфорт ситуации. Множество мелочей, вплоть до неудобных, точнее, непривычных выключателей для освещения. Они не нажимались, а сдвигались вправо для включения. Непонятные жесты, непонятные шутки... Проще сказать, что мирные люди были другими. Бледными, испуганными, нелюбопытными и необщительными. Впрочем, сюда собирался разный народ. В большинстве это жители крупных городов. Как только Ёчи установил для себя такой... фильтр, всё стало проще. Он "понаехал" в этот удобный кусочек беспечного и безоблачного существования и притащил сюда собственную кучку весьма мрачных облаков.
   Ладно. Ищем камуфляж. Верный признак военных. В это месте, похоже, кто-то старается удержать прежние законы и правила. А раньше на этой планете военную форму не любили.
   Искомая форма нашлась быстро. Прямо возле дома с вполне узнаваемым антенным комплексом. На красивом и мягком газоне.
   - Привет. Народ, где тут костёр развести?
   Одна из пятнистых тушек лениво перевернулась на бок и ткнула рукой.
   - Там. За домом. Дров осталось мало... упс. Ты кто?
   Второй лежащий рядом поворачиваться не стал.
   - Вчерашний. Который в нашу сетку врезался.
   Первый неторопливо сел и потянулся за обувью.
   - А-а. Зачёт. Быстро отстрелялся. Где мясо взять, знаешь?
   - Откуда бы он знал? В гостевом спал? И как тебе?
   Ёчи рассмеялся. Хоть здесь всё просто и понятно.
   - Замечательно. Первый раз за три недели спал в нормальной кровати. А горячий душ... вообще, без комментариев.
   Тут зашевелился третий пятнистый.
   - Я бы с такой тёлкой спал где угодно.
   Ёчи хмыкнул.
   - Раскрой глаза, мужик. Тут половина посёлка требует твоего внимания. Нечего на чужое смотреть.
   Первый странно задрожал и прикрыл нос ладонью.
   - МОКС! Не ржать! - Рука третьего нащупала ботинок и метнула массивный предмет. К удивлению Ёчи, ботинок попал куда надо. Впрочем... это же военные? Нейросети у всех. Трим и с закрытыми глазами видел много.
   Ладно. Эти-то уже позавтракали наверняка. Невысокий Мокс наконец натянул ботинки и поднялся.
   - Сходим за дровами?
   - Я Ёчи. Ты - Мокс? - Кивок. - Мяса кусок, зверю?
   Мокс покосился на торчащую рядом с головой Ёчи серую тушку. Чек злобно ощерился.
   - Мяса? Запросто. Это кто у тебя?
   - Дисо. Звать Чек. Но лучше... не звать. У него моральная травма.
   - Что ещё такое? - Мокс ткнул рукой, указывая путь.
   - Люди оказывается, невкусные.
   Чек внимательно следил за разговором.
   - Да. Правда. - Чек не замедлил подтвердить. - Завтрак. Утро.
   Мокс замер на месте. Помотал головой и вновь посмотрел на зверя.
   - Он что, разговаривает?
   - Угу.
   - Капец. Тебе что, мало тёлки? Ещё и зверь поболтать приходит. Скучно жить?
   - Привык. Вот сейчас мяса кусок выдам и - свободен. В смысле... я свободен. А он на службе. От врагов охраняет.
   Чек довольно крякнул и ткнул носом в щёку.
   - И как охраняет? - Мокс довёл гостя к штабелю брёвен.
   - Отлично. Двое холодных. Самостоятельно. Чик и готово.
   - Враг. - Дисо активно участвовал в обсуждении его личных качеств.
   Слушатель только головой покачал и скривился, дескать - заливаешь.
   - Топор есть?
   - Зачем? - В этом месте проводник натурально удивился.
   Ёчи покраснел. Зачем топор? Дурацкий вопрос. С его точки зрения.
   - А. Так ты действительно с восьмёрки родом?
   - Не понял. - Вздох вырвался непроизвольно. Ну вот, начинается.
   И - да. Началось. С дровами Мокс управлялся сам. Местный инструмент не требовал особого умения или силы. Металлический прут с рукояткой, одна кнопка. Поставил на бревно - тук! И ровный разрез, без разницы, вдоль или поперёк.
   Ну и короткая лекция в процессе. О классах планет в Империи.
   Единица. Судя по описанию, это рай. У всех всё есть, никаких проблем с энергией, работающие телепорты, бесплатный доступ в вычислительную сеть... как есть - рай. Соответственно это именно тот зверь, о котором все знают, но которого никто живьём не видел. Где-то там, короче. Но - есть такое.
   Двойка. Благ чуть меньше, обязанностей чуть больше. Но на самую малость. И это... тоже, где-то там, в Центре Империи. Что здесь?
   Здесь, традиционно - задница мира. Сектор Цин. Область Сото. Район Аргаз. Граждане Империи здесь должны работать, соблюдать, придерживаться и стремиться. И работать. И... дальше по шаблону.
   Административный центр района - Омерай. Планета четвёртого класса. Традиционно, максимум комфорта именно там. Что такое четвёртый класс? Три реактора первого размера, чистая промышленность на планете и грязная на пустотных станциях. Орбитальный комплекс, обеспечивающий доставку по планете всего... что надо. Подземная транспортная сеть. Поездка вокруг планеты в комфортном вагоне занимает около суток. Уровень социального обеспечения... тяжелый вздох рассказчика. Понятно? Жаба просто в шоке от всех плюшек, достающихся в теории, обычному гражданину.
   ...Восемь. Это место, где живут вот такие. Обычные люди, которые в жизни не видели медблока, мечтают о космосе и чаще всего считают себя единственными разумными во вселенной. Дыра... это шесть. Восемь... рассказчик помялся, подбирая эпитеты на холту.
   - Хватит. Я понял, что такое восьмой планетарный класс. Это место, где за дровами ходят пешком и рубят их обычным топором.
   Слава Богу, что Мокс не спросил что такое топор. Может не успел просто?
   Итак, сама Имма - планета пятого класса по имперской классификации. Орбитальная сеть без наворотов, орбитальный же комплекс в минимальной комплектации и без лифта на планету. С планетарными реакторами, после обстрела с орбиты, возникла большая проблема. Э... диверсификацией электроснабжения назвать ситуацию ещё никто не додумался, но это, похоже, оно и есть. Странно, но местные упорно думают, что главная проблема их планеты - отсутствие достаточного количества энергии. Вот Ёчи, посмотрев на развалины городов, имеет несколько другое мнение. У него ещё из прошлой жизни сложилось устойчивое впечатление, что энергия будет всегда, главный вопрос - в её стоимости.
   Лично для Ёчи куда важнее практические моменты. Грузовик, на котором Ёчи подвезли из города, работал на каком-то синтетическом топливе. Вонючем, но дешевом и практичном. Правда, его дешевизна всегда обусловлена доступностью. Но вот же странность? На въезде и выезде из этого посёлка почти нет следов транспорта. Если здесь крупные стада мясных животных, значит, их чем-то должны кормить? Если есть покупатели на мясо, его требуется возить? И вообще, какой бы совершенной ни была местная цивилизация, география и здесь оказывает существенное влияние на жизнь человека. То есть - расстояния, коммуникации, наличие транспорта и связи.
  
   - Открытый огонь?
   Новое лицо появилось, когда Чек благополучно доедал обильный завтрак, нарезанный от куска свежего мяса. Оставшаяся часть была порезана на порции и жарилась на импровизированном мангале, собранном из остатков каких-то приборов. Ритуал сопровождался голодными взглядами всех свободных от службы пятнистых обитателей посёлка.
   - У нас собрание. По интересам. - Ёчи перевернул закладку и сглотнул слюну. Запах был... замечательным. И - да, все собравшиеся вокруг огня выражали самый непосредственный интерес. Гастрономический.
   - А, новенький? Понятно.
   В этом месте шеф-повар напрягся. Когда это он стал одним из жителей посёлка?
   - Гость. Ты ошиблась, Сайти. Очень доброжелательный и воспитанный гость.
   Хозяйка посёлка поморщилась, но выяснять подробности при бойцах не стала.
   Первые порции готового мяса уже разошлись по металлическим тарелкам, ножи нашлись у всех. Хлеб, точнее - его местный аналог и зелень, овощи и бутылки с обычной водой... стол организовали самый простой. Без церемоний и без спиртного, что понравилось гостю. Через некоторое время народ сыто отвалился, оставив на блюде два больших куска. Порции были героическими, так что хватило всем.
   - Ну и чем тебе здесь не нравится?
   Ёчи успел напиться и помыть руки. Сейчас он сидел прямо на земле и щурился на солнце.
   Хозяйка участвовала в завтраке с видимым удовольствием. На открытом огне мясо готовить просто. Всего два часа личного времени. Приготовить и убрать за собой. Далеко не каждый любитель согласен тратить столько времени на вкусное блюдо. К тому же, испортить мясо очень просто, так что требуется достаточный опыт и умение.
   Ёчи подумал, что продолжать разговор о его вселении сюда на общем собрании будет... неразумно. Собрал вещи и двинулся в сторону дома Сайти.
  
   - Что именно мне не нравится? - Ёчи чуть повернул голову и кивнул на одну из окружающих посёлок невысоких вершин. - Вон та горка мне не нравится. От неё так и тянет смертью. Это прямо сейчас. Там кто-то есть?
   Вопрос повис в тишине. Сайти лучезарно улыбнулась.
   - У нас договор со всеми крупными отрядами. Тут нечего бояться. Мы можем накрыть любой базовый лагерь в радиусе трёхсот километров. Прямо отсюда. Если будет повод. Никто не рискнёт, Ёчи.
   - Ещё один-два месяца. Согласен. Но... если бы я сейчас сидел во-он там... - Рука указала вершину. - То минимум половина свободной смены и ты в том числе, получили по пуле в течение пары секунд. Ваши действия?
   Он с грустью подумал, что этот вопрос уже задавался. И явно не один раз.
   - Думаю... что вы не выстрелите, Сайти. Потому, что как минимум, не узнаете кто на вас напал. Или уже и стрелять-то станет некому? Через пятнадцать минут... наверное, по дороге подкатят пара машин с пулемётами, на склонах... с любой стороны, появится сотня стрелков... что будешь делать, офицер? Ах да, тебе уже будет всё равно.
   Ёчи вздохнул и кивнул.
   - А именно так и закончится ваша безопасность. Потому я тут гость. И... да, я очень хотел бы ошибаться. Но пару дней назад три группы объединились ради мелочи. Сколько соберётся, чтобы выпотрошить ваш посёлок?
   Ещё одна лучезарная улыбочка.
   - Что думаю я, мы пока пропустим. Что бы сделал ты, Ёчи? Отсюда?
   Вопрос был... интересный. Почему-то вспомнился недавний разговор с Сини и он улыбнулся. Ну, требовать за услуги пятилетний контракт он не станет.
   - Сайти? Давай-ка мы договоримся по вещам, которые ты хочешь купить... есть ведь такие вещи в моём багаже? А потом обсудим оплату консультации. И я честно и добросовестно подумаю над этим вопросом. Мне здесь нравится. И Чеку, вон, тоже нравится. Правда, мелкий?
   - Вкусно. - Дисо важно кивнул. Или лениво? Судя по объёму съеденного мяса, всё же лениво.
  
   Ёчи ошибся. Торговаться ему практически не пришлось. Но и сам он заплатил Сайти больше половины того, что ему причиталось с трофеев. И совсем не жалел.
   Пока они шли к дому хозяйки, выяснилась причина отсутствия биона. И этот же фактор стал причиной больших расходов Ёчи. Медблок. "Самый обычный" волшебный ящик медицинского назначения.
   Бион появилась из дверей дома, как раз перед Ёчи о тот... откровенно порадовался её внешнему виду.
   - Не удивляйся, я организовала твоей... девочке внеплановую реабилитацию.
   Это так называется? Мда. Напридумывали красивых слов? Но Сини сияла счастливой мордочкой и вслух Ёчи ничего не сказал. Даже не спросил сколько ему платить.
   - Ты интересовался у доктора стоимостью сеанса в медблоке? Не надувайся, Трим ничего толком не сказал. Я узнала от его жены.
   Гость устало выдохнул и посмотрел на сияющую Сини. Обсуждать собственные медицинские проблемы при ней не хотелось.
   - Сини? Топай в дом, хорошо? Я, похоже, немного задержусь у нашей гостеприимной хозяйки.
  
   С момента последнего обследования случилось слишком много всего. Нет, Ёчи не забыл о проблеме. Самое отвратительное, что его проблема не забыла о нём.
   -... я думал, что это всё ошибка. Но вот я попал на место орбитального удара. Знаешь где это?
   Сайти молча кивнула.
   - Там в центре такая хрень живёт... это кошмар, Сайти. Как в страшной детской сказке. Серый с бликами бублик, из которого такие тонкие нити постоянно вылетают... как живой. Руки холодеют и сердце останавливается, так страшно было. Я бежал с того места и ничего не соображал. Вообще. Почти неделю в шоке был. И сейчас эту дрянь чувствую. Слишком близко, надо уходить дальше. Крыша съедет, точно. Подожди, это ещё не всё.
   Ёчи глотнул воды и проморгался.
   - Только... никому не говори, хорошо? Так вот. Я начал чувствовать смерть. Чужую. Не веришь? Вот реально. Вижу место, где недавно кто-то умер... это очень странно. Стреляю и уже перед выстрелом точно знаю, умер противник или нет. Вчера ночью бросил камень даже не задумываясь. Как в мешок с мусором. Стоящий передо мной человек уже был трупом.
   Сайти слушала с каким-то нездоровым интересом.
   - Это... болезнь?
   - Да. Я не знаю, что у меня в голове сидит, но там МОЯ смерть. И она как-то реагирует на окружающее. Знаешь, в каком направлении находится центр воронки? Раскрути меня с закрытыми глазами и я покажу. Точно. Я её чувствую даже отсюда. Вон там эта тварь сидит. - Рукой ткнул не глядя. Там она. Никуда не делась. - Проверь.
   - Не надо. Я как-то уже встречала такого человека.
   Гость напрягся.
   - И что он?
   - Но. У меня не было под рукой медблока. А сейчас есть.
   Ёчи уныло выдохнул:
   - Сколько?
   Афигенный из него торговец. Сейчас он все заначки отдаст, лишь бы избавиться от этой дряни. Никаких сил нет терпеть ЭТО в голове.
   - Пять. Меньше не бывает.
   - Пять... чего?
   - Тысяч. В пластике... очень деньги нужны.
   Гость замер с раскрытым ртом. Кто из них двоих двинутый?
   - Сейчас, минутку. - Сайти прошла к шкафу и достала металлический предмет, похожий на сплюснутую в детстве дыню, которая вот так, сплюснутой и выросла. - Сколько здесь?
   - Двадцать шесть трупов. Где-то через... минут тридцать.
   - ОБАЛДЕТЬ! Я этих сук всех накрою!
  
   *
  
   С Албеном Сайти разговаривала на рассвете того самого дня. Как только увидела морды убитых бандитов, так сразу и связалась. Тот особо не скрывался. Заявил, что посёлок у него на мушке и что... надо договариваться. Дескать, они впятером собрались и решили, что оставлять всё как есть нельзя. Пайков добывают всё меньше, на носу осень. Реактором посёлка они запитают один из уцелевших городских районов, энергии хватит года на три. Что хотят от самой Сайти? Пусть уходит за ленточку. Вещи, своих людей... и в путь.
   У неё едва хватило терпения выслушать речь полностью. Если ответ будет отрицательным, пять немаленьких банд объединятся, чтобы забрать всё силой. Сколько её людей уцелеет? А кого это волнует?
   Мда. Потом что? Потом по сети отправился снимок трупов. И многоэтажные пожелания всем участникам нападения.
   К моменту, когда она взяла из шкафа предпоследний тяжелый снаряд, вся компания уже должна была собраться в одном месте. Радиоперехват при развёрнутом КП работал отлично. И координаты места, куда собрались источники сигнала, выдал без проблем.
   Жалко, что не проверишь слова... этого. Но Сайти почему-то уверена в том, что там будет именно двадцать шесть трупов.
   Обалдеть. О подобных случаях в Патруле ходили легенды. И не врали ведь? Жаль, что никому не расскажешь правды. Но... сказочку она придумает зачётную. По мотивам.
  
   ***
  
   Первые сутки после медблока Ёчи никто не трогал. Состояние было шоковым и делать что либо осмысленное он не мог. О чем говорить, если проходя мимо зеркала, Ёчи регулярно зависал, привыкая к своему новому лицу. Дважды качественно сломанный нос, это... очень неприятная вещь. Помимо ставших привычными проблем с дыханием, это ещё и косые взгляды окружающих, к которым нормальный человек привыкнуть не может в принципе. Говорить на эту тему Ёчи категорически не желал, но если бы вдруг заговорил, то мог бы рассказать очень много историй связанных с собственным носом. По большей части неприятных.
   Уже к сорока у человека из нашего мира собирается коллекция любимых болезней. Они есть у всех. Кто-то о них говорит, кто-то не говорит, но каждый взрослый, просыпаясь утром... считает свои артефакты. Спина, разбитые костяшки рук, порванные связки... есть что считать.
   Но вот ты проснулся утром и у тебя ничего не болит. Ёчи рассмеялся, вспоминая широко известную фразу. Нет, он не умер. И нет, у него не болит голова! Привычное ноющее ощущение присутствия от ртутного бублика в городских развалинах, ослабло почти до ноля. На фоне того, что было раньше это даже не праздник. Это рай.
   Что ещё? Ёчи почувствовал себя очень... добрым. Если бы не жизненный опыт, он бы постарался забыть все обиды и без колебания простил обидчиков.
   Легко сейчас плюнуть на всё и влиться в коллектив этого счастливого островка ушедшей реальности. Красивые и удобные дома, аккуратные чистые улицы, горячая вода. Но... нет, не легко. Почему нет? Потому, что он не сможет стоять в стороне и смотреть как вся эта красота разваливается. Судя по тому как спокойно их недавние преследователи выходили к посёлку, красота здесь очень хрупкая. К сожалению, это только одна из проблем. Правда, проблема самая насущная.
   Что ещё? Ёчи покосился на свой мешок. Ещё... вот он. Мешок этот. Много ли толку от его денег, если за них он не купит даже самых обычных вещей? Кстати, вот и первый вопрос. Есть ли здесь магазины и что он может в них купить? Откуда берутся продукты и как за них рассчитываться? Если охрана посёлка может просто зайти в разделочный цех и взять мясо, это... не очень хорошо. Или с них высчитывают стоимость? Полное отсутствие понимания самых обычных механизмов. Может, здесь не всё так плохо, как он себе представляет?
   В общем, уже второй день начался с хлопот.
   - Утро. Завтрак.
   Откуда появился Чек, Ёчи, как обычно не заметил. Чрезвычайно шустрый и регулярно голодный питомец у него. И... разговорчивый.
   - Доброе утро, боец. Сини где?
   - Сини тупая. Бежит.
   Ёчи замер в ступоре, пытаясь... адаптировать услышанное. С чего вдруг Чек называет биона "тупой"?
   - Тупая - плохое слово.
   Чек замер, уставившись на учителя широко раскрытыми глазами.
   - Плохое?
   - Не правильное.
   Учитель ожесточённо чесал макушку. Вот как ты ему объяснишь? Маленькому ребёнку объяснять просто, он всё же человек и гораздо сообразительнее мелкого дисо.
   Вопрос где именно дисо подобрал новое слово, не самый актуальный. К огромному сожалению. Люди в посёлке есть и люди разные. Слова будут добавляться регулярно и с этим ничего не поделать.
   - Новые слова?
   Чек, как и следовало, воспринял вопрос по своему.
   - Учиться? Кра-абы!
   - Ладно. Учиться. Крабов нет. Мясо?
   - Есть. Крабы!
   Та-ак. Мелкий нашел то, что в его словарике обзывается словом "крабы". Похоже, в посёлок привозят рыбу с моря? Откуда ещё здесь могут появиться те самые крабы?
   - Показывай где.
   Подумалось, что пробежаться и ему лично не помешает. Мышцы требуется нагружать. Если камуфляжная компания так и валяется без дела, то есть шанс уговорить их на что-то интереснее. Например, провести тренировку? Бойцу явно опытные и... их чему-то учили? Чему?
   План мероприятий более-менее определился. Дисо? С дисо он поговорит по дороге.
  
   - Добрый день, Сайти. - День оказался не то что бы добрым. Небо затянуло облаками и холодный воздух нагревался медленно. Осень?
   - Добрый. И как тебе ощущения?
   Ёчи с улыбкой схватился за голову.
   - Ужас. Куда я попал? Во мне всё такое... исправное, аж страшно.
   Сайти тоже улыбалась.
   - Да брось, что страшного-то?
   - Вот проснусь завтра... и всё вернётся.
   Улыбка перешла в добродушный смех.
   - Не вернётся. Проверено. Поздравляю, первое восстановление самое впечатляющее.
   Ёчи изобразил поклон и решил, что реверансов достаточно.
   - Как у тебя со временем?
   - Для тебя найдётся. Ты... точно не хочешь остаться в посёлке? Мне говорят, ты уже занялся наведением порядка?
   - Вот. Об этом и поговорим. И о порядке, и о бесплатных продуктах. И о том, почему к тебе не идут на службу военные.
   Улыбка Сайти медленно потухла.
   - Вот же... ты сразу за... живое ухватился? Да, пластика у меня нет, а на карточки никто не хочет работать. Не волнуйся, тысяч двадцать за твоё оружие я найду.
   Ёчи вздохнул. Двадцать шесть за первую часть трофеев, эти - пополам с Тримом. Тридцать две за вторую. Со второй он отдаст доктору четверть, тот тащил груз в посёлок... но сам не воевал. Многовато остаётся. Впрочем, это уже не главное.
   - Сайти? Ты говорила, что жила не здесь?
   - Да. У меня большой дом в Лами. Это... на другой стороне Иммы.
   - И у тебя есть... безналичные счета?
   - Счета? - Сайти отмахнулась. - Есть, конечно. Но кому здесь нужны мои безналичные кредиты? Я даже своим за работу не могу заплатить. Не берут.
   - Вот. Видишь, как всё хорошо?
   - Ну и чего здесь хорошего? - Хозяйка явно напряглась.
   - И терминал для работы с безналичными картами есть?
   - Тебе-то какая разница? Открыть счёт в банке для тебя я не смогу. Ты никто.
   - Не надо. Я заберу кое-что из мешка и подойду... терминал у тебя в доме? - Кивок. - Вот туда и подойду. Сини возьму, она сильна в юридических тонкостях.
   Хозяйка посёлка удивлённо раскрыла глаза.
   - Юридических?
  
   Возможно, не будь у планеты специфической собственной истории, всё развивалось бы иначе. Точнее, действия Ёчи не заходили бы настолько далеко... но условия имелись именно такие и не использовать их было просто глупо.
   Итак, Имма. Первый конвой переселенцев и старт строительства орбитального комплекса начался более четырёхсот лет назад. Третья ступень заселения закончилась сто сорок лет назад. Четвёртая не продвигалась, заселение не закончено и это обусловило специфику планетарных законов. Они соответствовали этапу заселения планеты. До тех пор, пока не будет освоен установленный процент территории, планета не считается заселённой согласно имперским нормам.
   К этой информации Ёчи пришел от простого вопроса: каков юридический статус территории, отделённой от континента той самой "ленточкой"? Её ведь почему-то отгородили?
   В официальном статусе территории заложено очень много информации. Права и обязанности граждан, соответственно права и обязанности администрации планеты, граничные показатели для изменения того самого статуса... одно за другим. Если учесть, что в управлении планетой с самого начала участвует мощный вычислительный модуль, через который проходит согласование статистики и юридических норм, вся реальная информация о законах при желании, может быть получена прямо из планетарной сети. Не просто сухие параграфы Закона. Вся связка норм, определяющая юридическое положение по указанным в запросе данным.
   Исходные данные по запросу тоже не принимаются на веру ВМ. Географические координаты района используются как базовые. Соответствующая стартовая информация собирается из реально действующих на текущий момент условий, отраженных в официальных документах.
   Понятно, что сам Ёчи ничего подобного узнать не мог. Но Сини составила стандартный запрос от имени владельца и механизм управления планеты выдал развёрнутый ответ.
   Посёлок Эйсин. Расположен на территории находящейся вне действия законов Империи. Официально зарегистрированных жителей - аж три человека, включая заявителя. Рабочих мест - тоже три. Население, энергоснабжение, медицина... официальных данных нет. Согласно текущему состоянию планеты "в процессе заселения", территория приравнивается к незаселённой.
   Что ещё интересно? Нападение на планету "частных лиц" в статусе планеты следа не оставило. Никаких обязательных действий по территории, правительство планеты выполнять не должно, поскольку саму территорию своевременно вывели за рамки действия законов. Это уже постарались местные власти. Решение применяли готовое, с соответствующей ссылкой на прецедент, значит... такие случаи не единичные.
   Находящиеся на территории жители на экономику континента никак не влияют... очевидно, благодаря той самой "ленточке", отделившей разрушенные города от остальной части планеты. Приведение местности в нормальный, пригодный для жизни вид? Этот участок в списке занимает пятую позицию, после ещё четырёх, имеющих более важное значение для планетарной экономики. Вот приблизительное описание официального положения посёлка.
   Что требуется для изменения статуса? При достижении комплексных показателей включающих: количество жителей, занятость и денежный оборот, обеспечение энергией, соблюдение законов, наличие устойчивых экономических связей с другими регионами, статус посёлка может быть пересмотрен. Вот. В этом месте Ёчи сделал стойку. Что именно изменится?
   Первое. Центральное правительство планеты будет обязано оказывать военную поддержку нового посёлка. Именно - центральное, поскольку решение о регистрации нового поселения в ведение местных властей не передали, очевидно, чтобы избежать возможного конфликта интересов. Местным выгоднее включить новый посёлок как расширение собственной заселённой территории. Но если и инициатива, и исполнение принадлежит самому посёлку, занимаются вопросом именно центральные власти планеты.
   На начальном этапе армию сюда не пришлют, но созданные в поселении полицейские силы получат официальный статус, официальное снабжение и обучение новобранцев, которые будут наниматься во всех вербовочных пунктах полиции. То есть - на всей "освоенной" территории Иммы.
   При наличии официального статуса посёлок сможет нанимать работников в любом уголке планеты, закупать оборудование и товары... короче, "ленточка" для жителей посёлка попросту перестанет существовать.
   Второе. Район, контролируемый посёлком получит официальный статус и его действительные размеры определит ВМ по географической конфигурации.
   Приблизительная географическая конфигурация? Ёчи смотрел на полученную из сети карту и от души смеялся. В район, нарисованный ВМ вошли оба крупных города, частично разрушенных при нападении. Что это значит? "Ленточка" превратится в фикцию, поскольку на полицию посёлка повесят поддержание порядка на всей обозначенной территории. Обеспечат возможность найма полицейских и продадут вооружение по государственным ценам. Точка.
   При нормальном руководстве, в посёлке поселится новая администрация района. А состоять в администрации кучи бесхозного добра... что может быть интереснее? Как бы ни оформила планетарная власть сбор уцелевшего добра, свою долю посёлок урвёт, и долю немалую.
   Первый этап? Набрать свыше четырёхсот жителей и обеспечить их занятость с официальной оплатой труда. Создать полицейское подразделение с... такой же официальной оплатой и официальными обязанностями.
   В этом месте Ёчи от души посмеялся, представив себе лица "перевозчиков", которых на дороге останавливает... полицейский патруль на броневике.
   В целом картинка выглядела далеко не безоблачно. Даже до первого этапа посёлку... а конкретно - Сайти, требовалось серьёзно пошевелить задницей. Но, согласитесь, перспективы-то вполне серьёзные?
   Да, что ещё оказалось приятно, ничего бесплатного Империя не давала. Но и не отнимала. Это означало, что всё, добытое собственным трудом, останется у владельца и именно Сайти будет определять что и как требуется делать военным на её территории. Ясно, что полной власти не будет. С течением времени сюда набежит достаточно денежных тузов и всё смешается... но это ещё когда будет?
  
   - То есть, ты нашёл МНЕ работу? - Сайти... ржала.
   - Нет. Я нашел тебе и себе нормальный, взрослый геморрой. С отличной потенциальной прибылью.
   - А тебе-то что с этого места?
   - Высокий гражданский статус и легализация всех моих денег.
   Очередной прилив веселья.
   - Ну ты и комик? Я со своими четырьмя лямами просто теряюсь на фоне твоих... пусть пятидесяти тысяч.
   Ёчи мотнул головой и поставил на стол свой рюкзак. Открыл его и выложил три запаянных в пластик блока. Рядом высыпал небольшую горку банковских карт. Всё это добро он добросовестно тащил от той самой, застрявшей на дереве, летающей машины. Её владелец был ну очень предусмотрительным товарищем. Ещё в одну стопочку лёг оставшийся пластик планетарных кредитов, собранных по дороге к посёлку.
   - Это... откуда?
   - Трофеи. Могу описать под Знак их приобретение... и там вопросов не будет. Я ведь не пройду с ними через "ленточку"?
   Сайти провернула упаковки, считав браслетом радужные полоски штрихкода.
   - Неа. Точно не пройдёшь. Военные у нас, ребята жадные. У тебя тут где-то два ляма наличкой, плюс... отработает половина карт. Там есть личные карты, я их ломать не стану.
   - С карт на предъявителя снимешь всё на мой счёт. Сколько их? Десятка два, есть? Выдашь пустышки своим работникам и будешь перечислять на них деньги. И введёшь номера карт в свою базу, чтобы по ним в магазине снимали оплату за продукты и одежду. Сразу получишь официальную занятость населения. Думаю, такой вариант пройдёт?
   - Нет. За продукты и вещи я плачу наличкой. Продавать их за деньги с карточек?
   - Вот. Есть идея. Я видел у тебя мощный погрузчик?
   Удивлённый кивок.
   - На транспортную платформу поместится два армейских грузовика. Так? Твой погрузчик расчистит подъезды, поставит грузовики на платформу и отбуксирует её в посёлок. Здесь есть три механика, у которых нет работы. От разбитой военной колонны до посёлка час пути погрузчику. В колонне кроме собственно автомобилей есть... много чего, в том числе мобильный комплекс по переработке органического сырья. Это ваш... "синтетик". Рембокс и ёмкости под топливо закопаешь поглубже, чтобы не разрушили "случайным" снарядом. К тому же у военного оборудования плохие показатели по экологии, так что подземелье с замкнутым циклом вентиляции и фильтры потребуются обязательно.
   Автомобили отремонтируешь и продашь. Купят ведь? Причём быстро купят. Именно за наличку. И в твоих магазинах приедут закупаться. Тоже - за наличку. У местных бандосов пластика накопилось достаточно.
   Сайти вцепилась в столешницу.
   - А тебе что с этого? Лично тебе?
   - Деньги. Я выйду за кордон военных и организую поставки техники и вещей. Когда у меня появятся официальные документы, перечислишь на моё имя всё, что соберётся. Если договоримся, то ты меня не обманешь. Это я знаю.
   - Машинами ты сам будешь заниматься?
   - Ну да. Пока не найду специалиста на официальный контракт.
   - Сколько тебе надо бойцов?
   Ёчи выдохнул и отодвинул в сторону кучу пластика.
   - Нисколько. Нужен старший твоей охраны. Сначала растянем твой полевой КП так, чтобы хорошо видеть район. Проставим стационарные датчики, они раздвинут контролируемую территорию. У Сини есть доступ к спутниковым снимкам и очень толковой программе анализа изображений. Если всё это собрать в кучку, ближе десяти километров ни одна тварь незамеченной не подберётся. Я хочу спокойно спать по ночам.
   Ёчи поднялся и подошел к окну.
   - Ты ещё раз поговоришь с Дейтом. Он хотел к тебе наняться? Теперь у тебя есть что ему сказать и чем заплатить. У него десяток ребят именно нашего формата. Мы с ними прогуляемся... в одно место, притащим боеприпасы к твоему тяжелому вооружению. Может ещё чего толкового подберём... по дороге.
   "По дороге" Ёчи хотел прикрыть пару мелких банд, базирующихся слишком близко к посёлку и вымогающих деньги у поставщиков рыбы. Но это так... мелочи. Толковым он считал исправный броневик, но до него ещё требовалось добраться.
   - Ты говорил с моими бойцами?
   - Конечно. И с жителями говорил, и с работниками возле стада. И карту окрестностей смотрел, и справочку по тебе лично запросил. Иначе бы просто ничего не было.
   - Но оставаться в посёлке ты всё ещё не желаешь?
   Ёчи рассмеялся.
   - Тебе что, лично моя рожа по утрам нужна? Как мотивация? - Он запнулся, вспомнив, что его высокохудожественный нос остался в прошлом. Но суть-то от этого не менялась? - Или нужна помощь?
   - Тебя моё личное дело не смущает?
   О чём говорит Сайти, Ёчи не понял, но он и не читал полностью личный раздел справки. Написать туда можно что угодно. Официального перечисления военных должностей и источников дохода пока хватило с головой. С этим у хозяйки посёлка всё в порядке.
   - Ты офицер Патруля в отставке. Лично я вижу в этом один серьёзный плюс. Мы договариваемся и закрепляем договор твоим Знаком. Личные качества или... задвиги? Наплевать. В прошлой жизни я работал с такими уродами, что любые твои приключения на их фоне - детский сад. Будут мешать работе... обсудим. Не думаю, что ты будешь нарушать принятые под Знак условия. Этого мне лично уже более чем достаточно.
   - Хорошо. Когда приступим?
   - Да прямо сейчас. Скоро сменится Бирен, мы с ним закинем пару датчиков на восточную сторону хребта. И пробежимся к морю, там сейчас должен быть Дейт. Рассказывают про него хорошо... но самому посмотреть не мешает. Если всё нормально, притащу его сюда. Будешь уговаривать. Пока бегаю, вы с Сини составите документы. Где-то так.
   - Что требуется от меня? - Сайти явно нервничала.
   - А. Сейчас? Один снаряд от тяжелого. Тот, в котором "глаза". Они после соответствующей настройки работают лучше любого стационарного датчика. Леталку им отключить, сразу энергопотребление упадёт. Вывесим на деревьях. Сини говорит, что в таком варианте они до тридцати дней работать будут. В снаряде двадцать пять "глаз". Подсветим все проходы и удобные позиции вокруг посёлка. На месяц хватит, дальше подгребём военное имущество, там просто обязаны найтись аналогичные датчики.
   - Дейт.
   - Что?
   - Я с ним могу не договориться. Он ко мне подкатывал.
   Ёчи кивнул. В курсе. Такое от местных жителей не утаишь.
   - Хорошо. Если я скажу, что ты трахаешься со мной... поможет? Говорят, что он на чужое не падок?
   Хозяйка хмыкнула.
   - До этого вопроса ты дойдёшь обязательно. Сайти? Нельзя быть ничейной конфеткой в суровом мужском коллективе. Или... тёлку себе заведи, или мужика... всяко лучше будет.
   - Конфеткой?
   Она что, на комплименты нарывается? Ёчи демонстративно осмотрел фигуру будущей компаньонки. Невысокая, спортивная фигура, короткие светлые волосы. Грудь и бёдра под военной формой не слишком хорошо видны. Есть подозрение, что она специально в "мешок" одевается, чтобы не возбуждать местное население. Пожалуй, слегка мелковата, но судя по сетевым роликам, это писк местной моды. Мелкие и тощие. Он улыбнулся.
   - Зашибись. Точно - конфетка. Был бы помоложе, с удовольствием бы поприставал.
   Угадал? Ага. Щёки чуть покраснели.
   - А что скажет твоя невеста? Что-то ты про неё не сильно много рассказываешь?
   - Это личное. Но, если ты знаешь, в Королевстве нет ограничений на количество женщин в аристократической семье. Есть строгая структура статусных званий. Тебя это интересует? Меня, лично, нет. Ты офицер Патруля, она... тоже офицер. Стоп. О чём это мы сейчас говорим?
   - Ты сказал, что трахаешь меня.
   Пф-ф-ф. Ёчи сел. Когда это он успел такое сказать? Сайти уверенно кивнула.
   - Думаешь тут всё так просто? Скажешь, а они посмотрят, где ты ночуешь и откуда утром выходишь... и что увидят? Что ты трепло? Так нельзя.
   - Эй! Это был только один из вариантов...
   - Но тебя он устраивает?
   Без долгосрочных обязательств? Да запросто, после медблока Ёчи был готов трахать всё что движется. Он сейчас даже на биона смотрел... с определённым интересом. Чёртов медицинский ящик поднимал уровень гормонов до потолка и подобное состояние считалось нормальным. Недели на две после процедуры.
   Сайти довольно кивнула.
   - Думаю... что и меня устроит. Но. Я бы сначала попробовала?
   Ёчи с трудом удержался от вздоха. Всё это понятно, но теперь реально пришлось задумываться над тем, что говорить Талми? К сожалению, вся озвученная ранее лабуда уже не выглядела так убедительно.
  
   * Имма. Пятьдесят километров западнее посёлка Эйсин.
   Следующие сутки.
  
   Прозрачная фигура человека медленно ползла вдоль стены здания.
   - Я его вижу. - Ёчи смотрел в прицел своей винтовки и вслух описывал движения.
   - Да это фокус какой-то! Марк? - Дейт наклонился к связисту. - Попроси Никела показать что-то на пальцах. Любой рукой. Чтобы я не слышал.
   Фигура замерла и помотала головой. Затем показала три пальца на правой руке и... интернациональный жест левой ладонью.
   - Сам такой. Доберёшься сюда... поговорим предметно.
   - Что показывает?
   - Правая рука - три пальца. Левая - "ты козёл". У чёрных называют так, как у вас... хрен его знает.
   Дейт прижал пальцем наушник короткой связи и кивнул.
   - Разреши-ка глянуть на твою малышку?.. Ну что я вижу? - Старший команды уверенно подвигал настройки прицела и присвистнул. - Стандартная Джи-норма второй модели, установлена на "ленивую" девятку. Регистрации с приборами сети нет. Только сам прицел работает. Я вот смотрю. И нихрена тебя не вижу, Никел. Что за ерунда? Я ведь точно знаю куда смотреть?
   Разговор с Дейтом не задался с самого начала. Он не верил ни одному слову. Как подозревал Ёчи, главным образом из-за того, что договариваться пришла не Сайти, а какой-то левый мужик. Причём переговорщик был гражданским и не понимал общего языка. Это оказалось даже не проблемой. Полный финиш. Этот момент Ёчи как-то пропустил в собственных планах. Общий надо было учить. Срочно.
   Там вообще много было пропущено, в его планах. Собственно, так и должно быть. У него была только очень горячая идея. Идея, которую требовалось очень быстро реализовать. Но кроме идеи, у него была скрупулёзная Сини, мимо которой ничего не проходило и была опытная Сайти, которая точно знала кто и чем дышит рядом с посёлком. Да и в самом посёлке тоже. И - да, всем очень хотелось жить как минимум нормально. Упускать шанс никто не желал.
   Почти сразу трое бойцов получили задания, под Знак и отправились к тем, кто готов был переселиться в посёлок. Ещё двое местных жителей отправились готовить технику, один - место под ангар. Зашевелились вялые беженцы возле дома, который станет магазином.
   Общего объявления по посёлку не было и это... внушало некоторый оптимизм. Разорённое место на планете кормит многих там - за ленточкой. У них наверняка достаточно мозгов, чтобы заметить любое неправильное шевеление и принять меры.
   Пока собственные действия объясняли войной с городскими группировками. Это был очень серьёзный повод шевелиться. Трупы, которые Ёчи притащил, видели все. О том, что Сайти долбанула тяжелым снарядом по собранию главарей, не знал никто. По крайней мере, не от неё самой.
   Дома Ёчи никогда бы не решился на подобную авантюру. Но здесь... всё было иначе. И чёртов медблок. Организм кипел энергией. Даже сейчас сидеть на месте было сложно.
   Тем временем Дейт продолжал... сомневаться.
   - Ты сказал - не адепт? Ивил? Глянь-ка на нашего чёрного друга через диагност? Я... очень сильно сомневаюсь.
   Ёчи пожал плечами. В конце концов, ему тоже было интересно. Как так, он видит человека с маскировочным полем, а другие нет? Так бывает? Нет, это могло быть раньше. Но его ведь вылечили?
   Медик группы ничего не обнаружил. Ни нейросети, ни модернизации организма, ни имплантов, ни... ничего, короче. Список в его изложении оказался длинным, половину Ёчи просто не понял.
   -... Энергетика стандартная. Модов нет, нанокомплекса нет. Руки... чисто. Точно не адепт. Ну и как ты можешь видеть человека под "сеткой"? Да ещё не собственными глазами, а через прицел?
   Гость пожал плечами и принялся упаковывать своё оружие.
   - Хрен его знает, Дейт. Именно так я тебе сразу и сказал. Так что, пойдём к Сайти?
   - Я не телок, чтобы меня куда-то водили. В семье всегда старший мужик? То есть - ты, раз у вас с Сайти образовалась семья. Вот с тобой мы и будем договариваться. Именно ты тянешь всю тему и именно ты побежал за нами в эту дыру. Тебе ведь надо? И ты делаешь. А ей... давно ничего не надо. Вот и хрена ли с ней договариваться?
   Мда. И ещё один сюрприз. Очень крепкие рога у этого парня. Будет бодаться до тех пор, пока они есть. Но играть надо с тем, что упало. Другого варианта не будет.
   - Гут. В смысле - хорошо. Зачем я вас пытаюсь затащить в посёлок? Через месяц там откроется полицейский участок.
   - Хренассе? И кого набрали в штат?
   - Вас. - Ёчи рассмеялся, глядя на оторопелые лица. - Вы этого не знали... так я обрадую. А что, откажешься, капитан? В тебе же без всяких приборов видно полицейского, неужто не хочешь поработать как следует? Прямо здесь, с поддержкой планетарного Ка-Два?
   - Врёшь!
   Гость заржал. Это слово звучало с завидной регулярностью.
   - Начнём сначала?
   - Нет. Почему поддержка именно от планетарного?
   - Потому, что эта территория находится в статусе незаселённой. Появление здесь нового посёлка... я не верю, что ты всего этого не знаешь сам.
   Дейт мотал головой.
   - Да все уже давно забыли про заселение. Кому в голову пришла такая хрень?
   - Мне. И я провёл предварительную консультацию с юристом. Взял справку из отдела в планетарном центре Координации. Всё точно. Если соберёмся быстро и подадим официальный запрос, всё будет именно так. Только собираться надо... очень быстро. Четыреста рыл с официальным трудоустройством, торговля с другими посёлками. После этого - официальная регистрация заявки... и станет немного легче. За месяц обязаны осилить. Но чем раньше вылупимся, тем лучше.
   Бывший полицейский с сомнением рассматривал собственные ладони.
   - Людей-то соберём без проблем. Вот только... треть из них окажутся чёрными. То есть - с нулевым статусом или вообще без планетарных документов. Ещё парочка - стукачами военных. И что тогда?
   - А ничего. В документах прямо указано, что гражданский статус оформляется после регистрации поселения. Не имеющим официальных документов Иммы, таковые выдаёт местный администратор. Следующее пополнение уже будет проходить стандартную процедуру. Но не в лагере для беженцев, а прямо здесь, в посёлке. У начальника местной полиции. А стукачи... у тебя голова есть, капитан. Думай.
   Ёчи забросил упакованный мешок на спину. И подумал про себя, что если Дейт станет начальником полиции... он новым гражданам совершенно не завидует.
   - Ладно. Если к Сайти нам не надо, пробежимся? Тут местных рыбаков доят, надо бы посмотреть, кто и почему.
   Дейт вяло отмахнулся.
   - А чего смотреть? Участок возле северного торца посёлка - наш. Побережье у Тораса. Пошлину берём и мы, и Торас. Ну... с нами всё ясно. Торас? Пусть пока сидит. Если всё так, как ты рассказываешь, я сам с удовольствием сбегаю. И посмотрю сам. Достали. А чего вдруг в посёлке про рыбаков вспомнили?
   - Так... рыба же? За неё будут платить не меньше чем за мясо. Продавим дорогу от посёлка, поставим пару домов на берегу. На машине - десять минут по нормальной дороге. После регистрации кораблик небольшой купим. Просто? - Ёчи пошевелил плечами, удобнее устраивая мешок. - Если с рыбаками всё ясно... значит есть ещё вопрос. На западной окраине Окно стоит рабочая техника. Военная. Осилим? На нос получится... тысячи по три. К зарплате.
   Дейт обречённо выдохнул.
   - Возле западного блока Окно стоят автоматы.
   - Отстреляем аппаратуру наводки. Я смотрел место на очень подробной карте. Есть точные инструкции. Жаль у меня калибр мелковат. Придётся выкинуть пару "глаз" и работать с километра. Да, опасно. Если не хочешь, посидишь в сторонке. Не поверишь, хочу броневик... до ужаса.
   - Нет, ну ты глянь на него? Посидишь в сторонке? Ты... точно не служил? И куда ты всё время торопишься?
   - Есть чем заняться, Дейт. Постоянно. Аж самому надоело.
   - Уговорил. Надоело ему... есть у нас калибр побольше. Вот "глаз" нет. И сетку сами не поставим.
   Ёчи подбросил мешок и подумал, что после медблока надо брать паузу. Слишком уж... давят гормоны. Кстати.
   - Это. Собирайтесь. У меня пяток "глаз" в мешке лежит. Я вчера из медблока вышел, терпения - ноль. Двигайте... конечностями, господа полицейские.
   Дейт хлопнул ладонями по коленям и рассмеялся.
   - Вот оно! А я-то мучаюсь, ну что ж ты сам на себя не похож? Говоришь внятно, но выглядишь так, словно дурью закинулся. Дёрганый какой-то... торопишься постоянно. А ты только из ящика вылез. Чего сразу не сказал?
   - А это важно?
   - Ну да. Уже не важно. Так что, будем работать вместе?
   Дейт обвёл взглядом своих бойцов. Никто не возражал.
  
   * Через сутки.
  
   Ёчи осваивал броневик. Операция в процессе вышла не такой гладкой и осваивать технику приходилось... очень тихо. Из трёх точек удалось задавить только одну. Но стены зданий оказались менее устойчивы к повреждениям, так что хватило только одной бреши в обороне. Пробили взрывами мешающие стены и выползли во тесный дворик, где собственно и стояла техника.
   Чужая техника. Ёчи от души радовался добыче и... ровным счётом ничего во внутренностях этого великолепного предмета не понимал. Единственное, что он понял - пулемёт, установленный на броне был не таким как тот, которым его гоняли.
   - Ну и как тебе? - Дейт с любопытством наблюдал за действиями нового компаньона.
   - Отлично. Одна фигня только. Пулемёт хреновый.
   - Пулемёт... что? - Дейт осмотрелся и удивлённо вытаращился на осторожно трогающего приборы Ёчи. - Какой пулемёт? Здесь нет пулемёта. Это транспорт поддержки, здесь только направляющие для пуска тяжелых снарядов.
   Дейт повернулся и ласково провел ладонью по ряду закрытых крышками ячеек.
   - А ещё, друг мой, здесь полная укладка снарядов.
   - А... пулемёт?
   Дейт начал хихикать.
   - Чего ржешь?
   - Ты как мартышка в кабине подземки. Всё такое красивое, блестящее и... нифига не понятное. Какой тебе пулемёт, деревня? Этот малыш кашлянет два раза с сотни километров и уже никому никаких пулемётов не потребуется.
   - Да? Ну хорошо. - Ёчи вздохнул. - Покажешь как управлять?
   - Запросто. Да ты сиди, я и отсюда могу.
   Броневик вздрогнул и заурчал двигателем. Зажглись индикаторы, затем клацнули и втянулись щитки боекомплекта, отошли в сторону толстые плиты брони, закрывающие овальный участок на крыше, оставив металлическую диафрагму.
   - Ну что, куда стрелять будем?
   - Это... ты?
   - Это моя нейросеть, парень. И мои старые военные коды доступа. Я тебя не научу никак. И в эту железку не пропишу. Нейросети у тебя нет? Всё.
   Ёчи разом остыл. Чёрт, совсем плохо с головой стало. Как мальчишка радуется всякой ерунде. Ему ведь Сини прочитала лекцию? Всё так. И нейросеть, и личный код офицера. Кстати.
   - Слушай, отсюда можно отключить оставшиеся автоматы?
   - Мейк уже занимается.
   Ёчи подпрыгнул на месте.
   - Связывайся с посёлком. Пусть готовят платформу и погрузчик. Я, блин, отсюда всё вытащу. До последней железки. И автоматы целиком заберём, вместе с колпаками. Тут ещё должен быть вычислительный узел? И его увезём.
   - Ты сюда за броневиком пришел? - Дейт с улыбкой наблюдал за лицом компаньона.
   - Нет, у меня там люди с голой задницей. Надо прикрывать срочно. Ну... и броневик возьмём... куда ж денешься.
   Вскоре азарт схлынул. Платформа из посёлка уже ушла за автомобилями. И погрузчик там же. Ждать сутки, пока разгребут металлолом и закинут пару машин на платформу? К сожалению, рядом ничего похожего на кран или погрузчик не нашлось. Огневую точку на въезде они расстреляли качественно, в этом месте теперь явная дыра, кто хочешь зайдёт.
   - Дейт? Надо ждать. Может, отправить броневик и один из грузовиков в посёлок? А мы с тобой здесь поищем. Есть ведь что-то кроме этого "блока" рядом?
   - Мы ещё не посчитали деньги. Куда торопишься?
   - Деньги у нас считает бион. Пока нет собственного ВМ, включенного в планетарную сеть, Сини оптимальный вариант. Ни я, ни ты лучше с этим делом не справимся. Вот и пусть считает. Зарплата у вас со вчерашнего дня? Плюс процент от добычи. Со стрельбой тридцать, без стрельбы - десять. Нормально?
   Капитан особой радости не демонстрировал.
   - Нормально, это на твоих словах. А как оно в пластике будет? Вот получим первую зарплату, тогда и скажу как. Нормально или... не очень.
   Подход вполне понятный. Ёчи пожал плечами. Как бы всё красиво ни задумывалось, в процессе так или иначе будут появляться... вопросы. Но всё решаемо. Сайти жадной не выглядит, сам он, давно избавился от этого порока. Есть договор? Жалко или нет, плати. Другой вопрос возникнет, когда люди пойдут с зарплатой в магазин. Но этот радостный момент ещё требуется организовать. Самим.
   Но вся делёжка медведя разом закончилась, когда взвыли сигналы аппаратуры броневика.
   Дейт напрягся и выставил раскрытую ладонь. Ёчи ничего не понимал и сидел, как дурак, наблюдая за каменной маской бывшего полицейского.
  
   * Имма. Командный пункт планетарных войск. Сектор генерала Маммена.
  
   - У нас неплановая активация блок-поста Окно-два-два-пять-семь!
   - Готовим посылку. Если мародёры добрались до военного оборудования, дело плохо.
   - Сеть показывает личный код по Маяти-два. Кэп, не боишься, что получишь ответ? С... орбиты, скажем? Патруль имеет доступ...
   Старший офицер смены зло сощурился на дежурного.
   - Какого хрена Патруль забыл в нашей песочнице? Сломали код, вот что происходит. Приказываю...
   - Упс. - Дежурный мотнул головой в сторону второго места за пультом. - Связь.
   Лицо младшего офицера не выражало ровным счётом никаких эмоций. Старший смены проглотил следующую реплику и сел на кресло.
   - Капитан Ратен, дежурный поста...
   - Эй, капитан, здесь Дейт кап-два, Патруль, личный код ..... Сворачивай свои игрушки нахрен! У меня под контролем полный полевой узел, долбану так, что тапочки полетят от вашего поста ТВ(тяжелого вооружения). Если будет мало и орбиту подключу.
   Капитан сжал зубы.
   - Выполняю инструкцию командира сектора. В случае...
   - Ещё раз. Медленно. Для тупых. Я, кап-два Дейт, Патруль. Активация техники штатная, использование - под мою ответственность. У меня есть такое право и ты это знаешь. И ответить по вашей липовой планетарной армии я имею право. Ответить всем, до чего руки дотянутся. Должностные инструкции читай.
   Связь прервалась, старший смены хмыкнул и снова застыл, докладывая о происшествии выше. Пусть разбираются. Если смотреть те самые инструкции... да ну нафиг, до чего можно додуматься.
  
   * Имма. Блокпост Окно
  
   Дейт закрыл связь и покрутил головой.
   - Охренели совсем. Ты где был, капитан... скажем, четыре месяца назад?
   Ёчи молча смотрел на происходящее.
   - Военные следят за неактивным вооружением. - Дейт выдохнул и наконец пришел в нормальное состояние. - Активация тяжелой техники засекается с орбиты. По нам только что чуть не вжарили тяжелым. Вот было бы приключение?
   - Та-ак. Мне становится очень интересно. Точно такая же машинка гоняла меня по плато... далеко на востоке. В ней сидели местные бандиты... и никто по ним не отстрелялся.
   Дейт скривился.
   - Планетарники. От этих что угодно можно ожидать. Там нормальных офицеров, со Знаками, уже и нет почти.
   - То есть, как нет? У вас ведь всё управление на Знаках построено?
   - У вас? Хрен там. У нас, уважаемый. И не построено, а БЫЛО построено. Разницу понимаешь? Коргова задница. Учи общий, задолбался я тебе на холту всё переводить.
   Ёчи кивнул. Мало что понятно. Но главное он уловил. Систему разваливают? Человек под Знаком от Закона ни на шаг не отступит. Не сможет физически. А если нет над головой топора? Тогда полная свобода. Клятвы на местной Библии? Так Боженька добрый, всё простит.
   - Хорошо. Ты можешь увидеть активную технику?
   - Нет. - Дейт мотнул головой. - От орбитальной сети, в смысле, её военной части, остались крохи. Я имею ввиду старую оборонительную сеть, в которую у меня остался допуск. Я уже под сотню лет, как со службы ушел.
   Мда. Такими категориями землянину мыслить ещё не приходилось. Здоровый, молодо выглядевший Дейт уже сотню лет на пенсии? Или как это у них называется?
   - Ты чего задумался?
   - Долго. Мне полтинник стукнет. Через пару лет.
   - Фигня, мужик. Зато ты чего-то ОЧЕНЬ хочешь? А я вот, только тянуть лямку и способен. Самому противно. Не поверишь, ничего нового в голове уже давно не появляется.
   - Ну и хрен с ним, с новым, Дейт. Ты очень нужный человек. Ты вот знаешь столько, сколько мне и представить тяжело. И умеешь, наверняка, тоже много. А нового? Я тебе придумаю, нового.
   Капитан рассмеялся.
   - Да я понял уже. Что делаем с узлом?
   В этом месте Ёчи завис. Вокруг автоматических пулемётов, около километра полоса нетронутых домов.
   - Посёлку потребуется очень много денег, капитан. Вещи, приборы, транспорт. Часть всего этого мы можем взять вот здесь. Бесплатно. Через пару недель тут всё выгребут. До крошки. А когда в посёлок соберётся четыреста рыл... станет очень грустно.
   - Ясно. Тяжелое и то, что сверху, тащим сами. Потом с половины нанимаем местных мусорщиков. Всяко быстрее, да и ты познакомишься с контингентом. Здесь далеко не все ходят с оружием, Ёчи. Человек с оружием часто становится трупом.
   - Угу. Без оружия человек здесь часто становится рабом. Или нищим попрошайкой. Такое я уже видел.
   Дейт с ухмылкой наблюдал за соседом.
   - А знаешь? Я бы тебя вербанул к себе. На корабль.
   Ёчи вытаращился.
   - Э-э, нет! Вся жизнь в погонах? Нафиг! Я дома от этого всю жизнь уворачивался, а здесь и подавно не горю желанием служить.
   - А... сейчас ты что делаешь? - Дейт продолжал улыбаться.
   - Сейчас? Сейчас я делаю то, что хочу. А завтра займусь чем-то другим.
   Смех капитана был крайне невежливым.
   - Враньё. Сейчас ты прибиваешь себя во-от такими гвоздями к этому месту. Сложное время? Да оно всегда будет сложным для того, кто грузит на себя толпу из тысячи бездельников. Четыреста рыл? Сразу тебе говорю, не мечтай. Как только ты поставишь магазин, пару заводов и полицейский участок, в посёлок хлынет толпа такая, что замахаемся расселять.
   - Вот и хорошо, быстрее оформимся.
   - Хорошо? Согласен. Когда ты сможешь всё бросить? После оформления? Нет. На тебя повесят ряд обязанностей. Ты получишь результат? Ещё добавят. Даже если выкрутишься с официалом, останусь я и мои ребята, останется Сайти, останутся рыбаки и все, кому ты что-то успел пообещать. Сможешь всё бросить? Думаю, нет. Ну и чем это отличается от службы? Отсутствием всякого графика или чётких планов?
   Ёчи просто промолчал. Объяснять чем именно ему не нравилась ТА армия? Бесполезно. Чем не нравится ЭТА? Тут он пока не уверен ни в чём. Значит и говорить ничего не станет. И вообще, какие могут быть долговременные планы? Какая для него может быть армия, если он уже загрузился по уши?
   - Не о том говорим. Техника, вещи, люди. Регистрация.
   Капитан лениво пожал плечами. Текучка? Да ради Бога.
   - Хорошо. Погрузчик и платформа. Освободятся через восемь часов, через десять будут у нас.
   - Люди. Пройтись по домам, отобрать исправную технику, собрать оружие.
   - Митч говорит, что два десятка они соберут. Но еды для них нет, значит, все должны вернуться с платформой.
   - На ещё одну смену людей наберётся?
   - Ещё одну... да. Только ты вернёшься в посёлок с первой партией груза. Твоя... Сини нашла связь с чёрными. Тебя там кто-то очень хочет видеть.
   - Мать моя... - Ёчи обвис на сиденье. - Меня... точно должны искать.
   - Привыкай. Похоже, тот, кто тебя искал, уже нашел. Радуйся, что пока ищет только один человек.
  
   * Имма. Посёлок Эйсин.
  
   - Ты ведь Али? Так вот, Али, скажи ребятам, что надо будет ещё один рывок сделать. Машины выгрузить на площадку, а вещи из машин...
   - Так есть бригада на месте. - Мрачный крепыш мотнул головой. - У меня половина людей после расчистки военной колонны сразу к вам рванула. Нужно хорошо покормить и пусть отдыхают. В следующую смену кто пойдёт? Вот они же и пойдут. И работают они на совесть, шеф. Пусть отдохнут.
   Аргументов для возражения у Ёчи просто не нашлось.
   Броневик встал на въезде в посёлок. Для него уже откопали неглубокий капонир и обложили бетонными плитами. В этом мире всё делалось как-то... слишком быстро. Достаточно дать людям цель и вложить средства. Как только они с Сайти определили задачи и выстроили порядок действий, сразу выяснилось, что есть и специалисты и техника. И сразу же подошли люди, которые достаточно точно указали места, где есть необходимые им материалы и строительные механизмы.
   Ёчи оказался в несколько неудобном положении. Он привык к тому, что "переезд - это два пожара", то есть, при любом перемещении материальных ценностей надо очень внимательно следить за их движением по всему маршруту. Иначе есть риск недосчитаться. Но вот он смотрел... и смотрел. И всё, то есть - всё происходило мимо него. Бегала какая-то женщина и в двух-трёх словах, без ругани и мата отправляла огромные кучи трофейного имущества в только ей понятные места. Ёчи не поленился проследить... и был ещё раз поражен. В одном месте сортировали вещи и сразу же паковали и раскладывали на стеллажи. Кстати, в этом ангаре ещё перед отъездом никаких перегородок или стеллажей не было в помине.
   В другом месте то же самое происходило с оружием и боеприпасами. Здесь обнаружился сухой бетонный погреб с мощной дверью. Но внутри точно такие же стеллажи и точно такой же механизм-подъёмник. Стандартные поддоны одного размера, радужные полоски на торцах и изваяние кладовщика на высоком стуле сбоку. Лицо его напомнило каменную маску Дейта во время разговора через нейросеть.
   Оказалось, что в этом мире процесс разгрузки и сортировки участия посторонних не требует вовсе. Главное, чтобы было что складировать.
   Ёчи облегчённо выдохнул и вернулся к броневику. Тот уже закопался в капонир и накрылся странной отблёскивающей металлом сеткой.
   - Это... что?
   - Что именно? А... сетка? Комплекс активных помех. Нехрен на нас с орбиты смотреть. То есть, где малыш, конечно известно, а вот куда собирается плюнуть... и собирается ли вообще, уже не увидишь. Иногда лишний десяток минут очень кстати. - Дейт торопился. - Ты здесь... аккуратнее. Начали подходить люди. Люди у нас, как ты понимаешь, разные. В эту смену я позову мусорщиков. Потребуется пара тысяч пластика, оплатить работу. Кое-кто за долю работать не станет. Но деньги возьмут все... не уходи со связи. Могут появиться вопросы и... предложения. Всё.
   Дейт отошел от капонира и с улыбкой "сделал ручкой" броневику.
   - Ух, красавец. Стой спокойно, папочка скоро вернётся.
   Ёчи бы посмеялся. Если бы ему не показали по пути воронку от выстрела из вот этого "малыша".
   - С автоматическими пулемётами определились? Де-ейт, ау?
   Капитан периодически "залипал" общаясь со своим резко увеличившимся личным составом.
   - А? Сайти поставит. Там ничего сложного, стандартная схема для наземного КП. Митч загрузит боекомплект, твоя... Сини подключит в тактическую сеть. Толковая... девочка у тебя образовалась. Посторонним не показывай.
   - Это ещё почему? Она на официальном контракте...
   - Ты что, тупой? Упс. Этот вопрос я уже задавал?
   На этот раз смеялись вдвоём.
   - Ну тупой я, тупой. В общих чертах, Дейт?
   - У неё сбой. Нечастый... но спецы любят такие случаи. Сопрут и разберут на запчасти. И глазом моргнуть не успеешь. Она явно вышла на самостоятельное определение основных задач. Классно. Ни разу таких не встречал. Совсем как живая. Всё, конвой пошёл. Разберись с гостями... начальник.
   Ёчи разом помрачнел. Ну да, гости. И осмотрелся вокруг, может... ещё чем-то заняться? Но заняться было нечем и он двинулся к центру посёлка, отметив мелькнувшую возле капонира пятнистую фигуру. Дейт озаботился охраной? Точно. Боец был знакомым.
  
   А вот встретивший Ёчи по дороге мужчина знакомым не был.
   - Эй, парень? Тебя Ёчи зовут?
   Невзрачный такой дядя в бесцветной потёртой одежде. Но одежда казалась обтрёпанной только на первый взгляд. Не военная, но по расцветке мало уступает камуфляжу. Целая и даже не заметно, чтобы на ней зашивали дыры. Скорее всего именно так и пошита. Самое обычное лицо и глаза... Ёчи вздрогнул. В груди что-то шевельнулось и в голове отозвался злополучный бублик.
   - Чек, чужой! - Пушистый комок мигом вылетел из-за забора и застыл, приготовившись к прыжку.
   Гость поспешно выставил руки с пустыми ладонями.
   - Эй... не надо шуметь. Я с миром.
   Чек застыл на ближайшем к чужаку камне и ждал сигнала к атаке. Боевые действия отрабатывались в свободное время и теперь дисо уже не бросится на человека как раньше, по собственному желанию. Только вдвоём по команде Ёчи или при самостоятельной охране имущества.
   Зрение в очередной раз преподнесло сюрприз. Под одеждой гостя явно виделись металлические предметы. Оружие. Причём оружие из которого уже убивали.
   - Мужик, свои железки не лапай, лады? У нас три снайпера на дежурстве. Я делаю вот так... - Ёчи поднял левую руку и показал три пальца. -... и они сейчас смотрят на тебя.
   - Не надо танцев, парень. Если бы я пришел за тобой, ты бы меня не увидел. И да, я здесь один.
   - Что надо?
   - Меня один хороший человек попросил с тобой поговорить. Ты представляешь? Просто - поговорить. Я добрался сюда, а тут... куча интересного народу собирается, все ускоренно окапываются... с кем воюем?
   Ёчи подумал и мотнул головой.
   - Не верю. Ещё раз. С начала.
   Общение с Дейтом на него плохо повлияло. Определённо.
   - Ладно. Запрос номер... в справочный отдел Планетарного. Твой запрос?
   - Неправильное начало. Ты кто? Знак, имя... и по стандартной программе.
   - Имя тебе? Может ещё что-то? - Гость развеселился.
   - Да. Что-то, чему я поверю. Сейчас. - Ёчи опустил палец к земле. Один. Вокруг гостя взметнулась земля, выбитая пулями снайперов. - У нас тут тёрки с городскими группировками. Имеем ультиматум и... все сопутствующие радости. Никто ни с кем не шутит. Мне будет катастрофически жаль, мужик, если мы не поговорим. Вообще. Ну?
   - Капитан Фолан, Служба информации Ка-два. - Знак у гостя был мелкий и блеклый, но это был Знак. Ощущения такие, что ни с чем не перепутаешь. - То, что ты делаешь сейчас, приведёт к серьёзному конфликту в управлении. Ты ведь на "заселение" идёшь, да?
   Гость не испугался ничуть. Но сменил стиль общения.
   Ёчи едва сдерживал дыхание. Очень быстро отреагировали. Слишком быстро.
   - Услышал. Хочу услышать ещё одну вещь. Формула.
   - Уже научили? Хорошо. - Знак вновь появился над ладонью гостя. - Я пришёл только говорить. Никаких враждебных действий против тебя или твоих людей не планирую.
   Собственно, стандартная формула была другой, но пока хватит и этой.
   - Отойдём в сторонку. Думается, что ты здесь не один такой любопытный. Конфликт, говоришь? Какому-то генералу не хватит на новую дачу? Как это с твоим Законом совмещается?
   - А тебе-то что с этого? Ты явно с чужой планеты сюда попал...
   - Точно так же, как и все, кто живёт здесь. Для текущей ситуации место, где я родился, не имеет никакого юридического значения. Сейчас у нас уже около сотни официально оформленных работников и двадцать человек полицейских. Если городские двинутся к нам, вооружить можем ещё сотню. Есть тяжелое оружие и есть кому с ним работать. Насколько мне объяснили, в посёлке развёрнут полевой КП, есть информация с орбиты.
   Гость удивлённо кашлянул.
   - Вот. Я к чему всё это говорю? - Ёчи почти успокоился. - Думаешь, я один здесь такой умный? Оказалось, что достаточно только сдвинуть неудобно лежащий камень, чтобы ваша же система начала восстанавливать повреждения. Камень уже сдвинут. Насколько я понимаю, законы вы не измените. Не за две недели. Посёлок уже оформился и люди официально получают контракты на работу. Всё регистрируется официально, если ты не услышал. Заявление в сети лежит, с точным описанием ситуации. И постоянно дополняется. Завтра вот, появится фрагмент, описывающий как планетарные войска контролируют банду рабовладельцев. У тех имеется собственный броневик, который расстреливает кого ни попадя. И, насколько я понимаю, планетарные войска этот броневик замечательно наблюдают с орбиты. И... ничего не делают. Конфликт, говоришь? Нет, я тебя не уговариваю. Пытаюсь объяснить, что положение самых обычных граждан здесь не устраивает многих.
   Гость тоже успел обдумать ситуацию.
   - Ну что, выдохнул? Готов поговорить серьёзно?
   - В рамках... намеченного процесса. Я не смогу всё остановить. - Ёчи действительно выдохнул и уже не боялся... почти ничего. - Более того, неподалёку есть ещё два подобных места. У них шансы похуже, но если нас задавят, они станут искать собственный вариант. И наверняка найдут. Тогда вопрос встанет несколько иначе. Координаторам предъявят полноценное обвинение, поскольку о положении здесь все и всё уже знают.
   Лицо гостя замерло. Он чуть кивнул.
   - Происходящее не нравится никому, Ёчи. Нападение на планету, как ты понимаешь, никто не планировал и не желал. Есть несколько вариантов решения вашей проблемы. Выбранный тобой вариант никто не просчитывал... до самого последнего времени. Вопрос в том, что твои официальные действия станут прецедентом. Мой шеф хочет чтобы прецедент создавался осмысленно. С расчётом на дальнейшее применение. Здесь в наших условиях. На НАШЕЙ планете.
   Теперь Ёчи пришлось следить за лицом. Понятно, что "осмысленность" официальных телодвижений обойдётся дорого. Если представить, что под этим понимается поддержка одного из Координаторов. Наверху совершенно другой порядок аппетитов. Даже если, о чудо! Если Координатор не работает в собственный карман. Даже в этом случае большой начальник обязательно привяжет к удачному решению одну из серьёзных служебных проблем. Но теории выстраивать рано. Что надо? Надо говорить.
   Ёчи устало поднял раскрытую ладонь.
   - Чек! Свободен.
   - Домой?
   - Да. Скажи Сайти, что у меня всё в порядке.
   Гость не спеша развернулся и... опять развёл в стороны пустые ладони. Пятёрка камуфляжных фигур рассыпалась вокруг, перекрывая чужаку пути побега. Этих бойцов Ёчи не знал... но очень хорошо знал их командира.
   - Эй, я ведь сказал, что никаких враждебных действий не планирую? - На слова парламентёра никто особого внимания не обратил.
   - ТАЛМИ! - Вопль дисо наверняка услышала половина посёлка.
   Ёчи сделал несколько шагов и прикрыл собой гостя. Чёртова работа всегда в первую очередь.
   - Здравствуй милая, этот человек пришёл говорить. Скажи своим, что его не надо сразу убивать? Да, я знаю, что у него оружие и нет, он сейчас ничего не станет делать.
   - Талми! - Дисо продолжал танцевать за границей площадки, умоляюще глядя на хозяина. Дисо не мог пройти ближе без разрешения. Несмотря на всё горячее желание. Не мог, пока рядом с Ёчи "чужой".
   - Умничка, Чек. Можно. - Дисо моментально оказался на груди Талми, облизывая лицо. - Мда. А вот мне пока нельзя. Но... очень хочется. Ты всё же пришла?
   Гостья аккуратно сняла с шеи мелкого и поставила на землю.
   - Ты не верил?
   Ёчи мотнул головой. Нет. Но... очень хотелось верить.
   - Ладно, потом поговорим. Познакомишь?
   Ёчи поднял брови.
   - Это человек из местного управления. Тебе-то он зачем?
   Талми кивнула.
   - От вашей аномалии проблемы не только у вас.
   - Какой ещё аномалии? - Гость сделал шаг вправо, чтобы видеть лицо Талми. - Вы кто?
   - Графиня Талми, офицер Королевской Службы.
   - Службы... какой?
   Ёчи вопрос не понял, но Талми поняла прекрасно.
   - Замок Коди.
   - Поня-атно. И много ваших подопечных сюда занесло? - В голосе местного явно слышалось облегчение. Очевидно Королевская Служба не только охраной администраторов занимается.
   - Это уже не важно. Аномалия развивается. Мне поручили связаться с вашим руководством.
   Тут Ёчи решил вмешаться.
   - Господа, вы не хотите продолжить разговор где-то в удобном месте? Я сутки на ногах и не отказался бы чего-то поесть. Не думаю, что коргов бублик куда-то денется за следующий час.
   - Бублик? - Талми уставилась на жениха. - Какой ещё бублик?
   - Серый... - Ёчи мучительно искал слова на холту. - Цвет как у жидкого металла, висит над воронкой от выстрела... там.
   Уже привычно указал рукой на восток.
   - Ты видишь только один такой?
   Ёчи покосился на местного переговорщика. Тот напряженно прислушивался к разговору. Пришлось закрывать глаза и тянуться к старому знакомому.
   - О. Да он подрос за последнюю неделю? Две толстых нити, с десяток тонких. Это всё здесь... в смысле - там. Ещё?
   Раньше Ёчи такого не делал. Не было необходимости. Сейчас он попытался увидеть похожие предметы дальше... и чуть не упал.
   - Два. Близко. Там... и там. - Палец ткнул в сторону соседних сгустков. - Дёргаются одинаково. Ещё один. Далеко, плохо видно. Смазанные полосы...
   Хлоп. Картинка свернулась как в старом телевизоре. Тело обмякло и упало на землю.
   К стоящим посреди улицы фигурам начал собираться народ.
   - Что происходит? - Переговорщик администрации явно не понимал ситуацию.
   Талми в свою очередь удивлялась. Но молча. Один из её бойцов подхватил вялую тушку Ёчи и после некоторых манипуляций пожал плечами.
   - Потеря энергии. Скоро очнётся. Но... он ведь точно не адепт? Что происходит?
   Талми выдохнула.
   - Три точки уже собраны. Малый узел... или "позвонок". Прогноз подтверждается. Уважаемый?
   Переговорщик почесал правую бровь и поднял ладонь.
   - Сразу предупреждаю, я ничего не понимаю в аномалиях и у меня нет ровным счётом никаких инструкций по этому вопросу. Всё, что я могу - передать своему начальнику максимум общей информации по данному вопросу. Всё. Стоп. Не всё. Есть обязательный разговор с... господином Ёчи.
   Спутники Талми дружно заулыбались. Выражение "господин Ёчи" на холту звучало именно так, как в детских сказках именовали того самого демона. А уж "обязательный разговор" с упомянутым господином, это вообще... оборжаться можно.
   - Возможно, я не достаточно точно выразился? Мой холту не слишком хорош... - Переговорщик ничего не понял. Ну конечно, ему ведь в детстве не читали на холту сказок про Демонов Ночи?
   Талми с ужасом представила как половина Коди тыкает в неё пальцами и называет... невестой "господина Ёчи". Кошмар. Надо будет перед возвращением закрыть бойцам информацию. Личным Знаком. Только так.
   - Это имя имеет отражение в наших... легендах. - Талми покосилась на бойцов. Ага. Лыбятся, сволочи. - Ассоциации с этим именем... разные. В официальных документах его лучше не упоминать. Во избежание казусов. Тем более, что это не имя, а... позывной.
   "На связи Ёчи"... звучало не менее красиво, но не так смешно.
   - Ладно. Меня эта сторона не касается. Позывной так позывной. Он скоро очнётся?
   - А? Что случилось? - Ёчи осторожно озирался вокруг.
   - Аномалия тянет энергию из всего, что находится вокруг. Когда наберёт достаточно, установится связь с одной или несколькими соседними. "Позвонок" вырастет до полноценного звена цепи.
   - Хорошо, это я услышал. - Капитан Фолан подошел ближе. - Аномалии, узлы, звенья... чем конкретно грозит НАШЕЙ планете эта ерунда?
   Эмоций в ответе Талми не просматривалось. Адепты, которые бурно реагируют на сложные конструкции... долго не живут. Точность и осторожность, хороший контроль собственных эмоций.
   - Пустыня. Ни растений, ни животных. На многие километры вокруг ключевой точки останется только мёртвый камень. Эффект усиливается за счёт образования дополнительных аномалий. Возникают они после выстрела с орбиты по источнику чёрной энергии. Если рядом нет подобных, аномалии со временем "высыхают". Если есть такие, усиливаются. Есть пороговые условия для увеличения эффекта. Географические. Первый порог - создание "малого узла" минимум из трёх аномалий, расположенных соответствующим образом. Расположение учитывается на момент открытия, всвязи с этим полная сборка "Цепи Хаоса" может растянуться на десятилетия. Пока единственный известный способ борьбы с подобной угрозой - избежать открытия новых аномалий.
   Фолан побледнел. К начальнику со всей этой заумной лабудой он пока идти не готов. Но сам? Да, он поверил.
   Тем временем Ёчи уже полностью пришел в себя и немного добавил красок.
   - Чёрная полоса вокруг воронки от взрыва. Я там... появился. В центре. Может быть потому я этот бублик и вижу? Очень плохо было уже тогда, месяц назад. И растительность вокруг воронки почернела. Я тогда думал, что обгорела после взрыва. Жуткое место там, капитан. Честно. Весь берег забит трупами... ужас.
   - Я понял. Но... нашего разговора это не отменяет.
   - Конечно. Вы не хотите отдохнуть несколько часов в гостевом доме? Я действительно не готов сейчас обсуждать серьёзные вещи.
   Переговорщик отдыхать не хотел. Но выбора ему не оставили. Ёчи наконец дорвался до гостьи. Посторонний зритель бы сказал, что его действия... мало отличались от радостного танца дисо.
  
   На следующий день переговорщик ушел, оставив канал для прямой связи и массу неоднозначных впечатлений от такой оперативной реакции правительства. Обещанная поддержка пока не приобрела никаких видимых границ, но уже появились вполне материальные требования.
   Основатели новой Семьи не представляли себе что именно изменят конкретные пункты, которые следовало включить в заявление. Даже Сини толком не разобралась в хитросплетениях, образующихся благодаря изменённому тексту. Что было очевидно? Территория. Посёлку нарежут столько, сколько захочет Координатор. Никакого "географического расположения". Правда, этот вопрос ещё не закрыт и торговаться Ёчи собирался до последнего. Второе? Община чёрных. Она полностью ляжет на плечи новой Семьи.
   С этим вопросом сейчас и разбирался свеженазначенный Глава Семьи.
   В первую очередь следовало точно понять в чём актуальная сейчас практическая разница "семейного" бизнеса перед обычным. Вначале обращали внимание на то, что вся территория и любые создаваемые предприятия могли принадлежать только члену Семьи. Для посёлка это означало, что местные законы, которые можно назвать антимонопольными, на территории Семьи не работали. Как это выглядело на практике?
   По Закону весь комплекс предприятий, обеспечивающих существование посёлка или городского района, не должен принадлежать одному владельцу. Ни прямо, ни через "прокладки". Закон, конечно, спорной эффективности, но против свежеобразованных обществ работает без сбоев. Благодаря ему сильные игроки всегда имеют возможность войти на любую территорию. У них заведомо больше возможностей и больше денег, чем у молодых поселений.
   Для текущей ситуации это равноценно полному сливу позиций. Зацепившись в одном месте, крупный бизнес не остановится, пока не скушает всё. И долго ждать никто не станет, потому что приданная посёлку территория уже сейчас быстрыми темпами освобождается от бесхозного имущества в пользу созданной Семьи. Как только кто-то зацепится внутри, начнутся крики о честной конкуренции и экономически обоснованных ценах. Демпинга мелкий бизнес не выдержит. При поставках с основной части территорий здесь... никакой бизнес не выдержит.
   У основателей в скором времени не останется ни собственных предприятий, ни возможностей в этом месте. Денег станет существенно больше, чем вначале... но. Только денег. Вся делёжка вкусного пирога пройдёт мимо них. Их работники быстро сядут на абсолютный минимум зарплаты, социальные условия перейдут под контроль липовых профсоюзов... или что здесь вместо них? Без разницы.
   Образование Семейного дела. Любой доступ постороннего бизнеса на территорию Семьи возможен только с согласия Главы. Тоже не решение всех проблем, но от ударов по мелким сегментам посёлка он уже предохраняет. Отчуждение собственности в случае нарушения Законов Империи? То же самое, как и смена владельца при смерти предыдущего, только в границах определённого состава Семьи. Мелкие части имущества не пострадают, отнять их и передать постороннему владельцу не разрешено Законом.
   В общем, вот такая разница. В развитом обществе любая мелочь, идущая в плюс бизнесу, должна использоваться. Иначе никак. Да и защита эта, совсем на мелочь не похожа.
   Теперь - чёрные. Это отдельная печальная песня из имперского репертуара. У них очень устойчивые собственные традиции. Если хотите - менталитет. Они полностью доверяют своё благосостояние только одному человеку. Своему. Чем это плохо для имперской практики? На любой официальный закон или его нарушение реагирует вся община. Как один человек, что, собственно, так и есть, потому что все внешние дела решает только один человек. Даже самые мелкие судебные иски предъявить отдельному гражданину невозможно в принципе. Налоги за всех собственных вассалов платит глава общины. Кошмар? Ещё какой. Для властей района. Община держится монолитом и пытаться её "разбавить" обычными гражданами ещё не удавалось никому. Чужой магазин игнорируется напрочь, какими бы заманчивыми там ни были цены, на чужое предприятие никто не пойдёт работать, штрейкбрехеров из местных поставят в невыносимые условия. Почему речь именно о предприятиях? Слабые адепты чёрного. Вот основной практический плюс любой подобной общины. Пусть их возможности не дотягивают до технологий А1, весь средний спектр сложных изделий они способны изготовить. Сами? Нет, конечно, но при использовании уже имеющегося имперского оборудования? Достаточно просто. Надо только грамотно поставить задачу и... материальное обеспечение. Сырьё, оборудование, внятные описания требуемого изделия. Даже при том, что собственные способности адептов мизерны, они ВИДЯТ и ПОНИМАЮТ взаимодействие полей. Это существенно больше, чем может любой из обычных граждан. Заполучить такого специалиста рад любой из местных производителей. Но... не рад обеспечивать нанятого работника соответственно запросам общины. Те торговаться умеют и на общину просто так не надавишь.
   Сейчас по соседству с посёлком образовалась подобная община. И возглавил её тот самый "колдун" - Дервил. Опытный администратор Королевства, аристократ. Вокруг него и небольшой кучки попаданцев с Лепестков моментально образовалась община, быстро втянувшая в себя всех окрестных чёрных. И конечно, место они выбрали самое удобное для себя, но очень неудобное для грядущего административного раздела. Местные работать с устоявшейся общиной отказывались категорически. Местные Законы? Чёрные сказали "ура" и взялись всё выполнять. Буквально. Они не допускали никаких отклонений. Ни для своих, ни для чужих. Только этого хватало с головой.
   Подобная проблема не была новой или исключительной. Существовали специальные разделы Законов, прямо касающиеся подобных образований. Собственно проблема состояла только в том, что чёрные заняли уцелевшую часть небольшого города.
   Община уже есть и убрать её с насиженного места очень сложно. Для этого, как минимум, требуется договориться с её главой. При всех существующих условиях это обойдётся слишком дорого. На "чужую" землю община не пойдёт. Купить новую территорию? Переселить и обеспечить жильём, работой, продуктами... понятно, что ожидать энтузиазма не стоило. От местных - точно. В отличие от посёлка, чёрным до процесса официальной регистрации ещё очень далеко. Просто потому, что у них другие правила существования. И компенсацию за место им сейчас официально никто не даст. После изменения статуса территории? Тогда появится столько юридических узлов, что перемещение может занять не одно поколение.
   Сейчас Ёчи искал выход. С Дервилом он ещё не встречался. Не с чем идти на встречу. На текущий момент он не нашёл ничего, что могло бы заинтересовать адепта. Давить на него через Талми? Такие самолёты даже в Королевстве не летают. Личное имущество, вассалы. Никакого вмешательства со стороны власти в решение личных проблем.
  
   Три дня промелькнули моментально. Первая половина дня проходила в "офисе". Люди прибывали постоянно, кто с чем. Намылось некоторое количество опытных управляющих. Понятно, что их послужной список мало что решал, все они пока сидели за столами и сортировали прибывающих, собирая собственные группы по направлениям деятельности. Это у них получалось замечательно и без чьего-то вмешательства.
   Что делал Ёчи? В основном, просто смотрел. Понятно, что люди шептались, глядя на тупо втыкающего "начальника", который к обеду с трудом выползал из-за своего стола и скрывался в доме. Но уже двенадцать человек томились в бункере Дейта и рассказывали капитану разные... полезные вещи. Из трёх десятков тех, кто не сообщил об умении владеть оружием, но имел чётко видимые отметки об убийствах. Хоть какая-то внятная польза для посёлка.
   Из этой же компании добавился десяток бойцов в ополчение. Убивать или воевать не нравится никому, но жить хочется всем. Некоторые из граждан, приходя в посёлок, совсем не желали брать в руки оружие. Но Дейт умудрялся и из этих собирать группы.
   Сам Дейт перестал выходить из посёлка. Собственно, с его возвращением, костяк полицейского участка вплотную занялся окрестностями. Добавилась ещё одна сработанная группа из бывших военных. В целом всё выглядело красиво... но на общем фоне спокойствия не внушало. "Отпал" кусок сенсоров расположенный вблизи враждебного города, обстреляли группу мусорщиков, буквально сразу после ухода Дейта в посёлок. Какие-то мутные ребята попытались отобрать грузовик прямо на стоянке, где начали продавать технику. Ребят вывели из посёлка и... положили в канаве. Практически сразу поднялся шум... с претензиями в криминальном стиле, дескать, вы говорите - Закон? ГДЕ?! Наказывать? Конечно, как положено, с лишением гражданского статуса, принудительной отработкой... но не трупом в канаву же? Ответ Дейта был непечатным. Но вполне понятным и логичным. С чем пришел... с тем и - в канаву. Придёшь с Законом? Будет другой разговор.
   Когда погас ещё один участок сенсорной сети, уже с другой стороны посёлка, пришлось поспешно копать убежища для гражданских и разделять посёлок блоками. Сенсорная сеть гасла целым сектором, это не выбивание отдельных "глаз", а работа серьёзного военного оборудования. Конфликтная часть планетарников явно забеспокоилась. Чего ожидать от подкармливаемых военными бандитов пока никто не знал и ожидали худшего.
   Наконец определился список для Дервила и Ёчи попытался сходить к чёрным. Пока ещё есть время.
   К соседям бойцы Талми регулярно ходили сами и водили людей с грузами. Пространственный переход уже никого не удивлял.
   Собранный из расписанных иероглифами плит каменный портальный диск возле дома произвёл на Ёчи сильное впечатление. Его... было видно. Не так, как ртутные бублики или пятна от убитых над головой убийцы, но - видно. При желании Ёчи мог его увидеть за несколько километров, что было установлено опытным путём.
   Когда материал набрался и Ёчи уже представлял себе порядок переселения, он пришел к транспортной площадке с портальным диском и, дождавшись специалиста, попытался перейти к Дервилу.
   Адепт-транспортник совершенно спокойно взял Ёчи за руку и сделал шаг с диска... и моментально вернулся.
   - Ты... куда меня тащишь?!
   Ёчи растеряно замер, стараясь не шевелиться.
   - Я... никуда. Я ничего не делаю!
   - Хорошо. Расслабься и думай только о месте, куда мы идём, хорошо? - Адепт явно нервничал.
   - Конечно. Мне надо к Дервилу... пока не началась свистопляска здесь. Пойдём.
   Всё повторилось.
   - Стоп! Что видишь? - Адепт стоял вплотную и внимательно осматривал фигуру своего "груза".
   - Ну... круг этот вижу. Вижу плёнку портала.
   Транспортник вскинулся.
   - Какого портала? Я всё закрыл!
   - Ну как же, закрыл... вот он, висит. Прямоугольник с сильно скруглёнными углами. Прозрачная плёнка. Отблеск у неё странный... но... а какого цвета он должен быть?
   Адепт выдохнул.
   - Выходи из кольца. Ничего не думай и не делай. Я отведу тебя за руку... вот сюда. Садись на лавку и жди. Портальное окно ещё висит?
   - Да. А... ты его не видишь? Как такое может быть?
   Талми прибежала быстро. К сожалению, она тоже ничего внятного сказать не смогла. Ёчи задолбался повторять, что он никуда не хотел и ничего себе не воображал. В смысле - хотел чтобы его отвели к Дервилу. Нет, никаких порталов он не открывал, нет, он вообще ничерта не понимает и... уже не хочет ничего. Совсем ничего. А. Поговорить с колдуном всё же надо. Так что, бросайте нафиг всё эту бесполезную исследовательскую ерунду и тащите его сюда. Надо.
   Необычное портальное окно удалось отключить только "перезагрузкой" самого диска. Ёчи категорически запретили переходить куда либо, и вообще, закрыли доступ на портальную площадку. От греха.
   - Ну вот. Все - ходят, а мне, как самому ленивому, нельзя? Нечестно.
   Адепт-транспортник вяло хихикнул.
   - Неверно. Ходить ты можешь, но никто не понимает куда. А самый ленивый здесь - я, и бегать потом, искать пропавшего Главу Семьи... нафиг не надо. Не волнуйся, утихнет здесь беготня, приведём тебе хорошего специалиста, разберёмся что это за порталы ты здесь строишь. Научим тебя делать всё по правилам, и будешь себе ходить. Потом. Кстати, надо бы тебе маркер внятный поставить. Иначе... сложно искать будет. Ты у нас быстрый как хвост демона. Угу. Или как сам демон?
   Лицо адепта расплылось в улыбке. Ёчи улыбаться совсем не хотелось.
   - Ну ладно, ленивый. Таскать не хочешь, расскажи, что там у вас с демоном имени меня связано? Люблю сказки.
   - У нас? - Улыбка адепта стала необъятно большой.
   - Обойдёшься. - Появление Талми выключило и улыбку, и желание адепта что либо рассказывать. - Потом.
   Когда у человека отнимают даже такую маленькую утешительную конфетку он что делает? Ёчи злился.
   - Я фигею, народ. Кто Глава Семьи? Я? И именно мне всё самое интересное - потом? Вот огорчусь сильно...
   - Не злись. Всему своё время. Значит я не просто так не смогла тебя в Коди забрать... Лакти? Топай за Дервилом. Площадка уже работает.
   Транспортник что-то пробурчал и исчез с хлопком. Прямо с места.
   - Засранец. Сказано же - в пределах аномалии ходить только с портальной плиты? - Талми сжала кулачок.
   - Вот. И этот человек МНЕ рассказывал как надо всё делать по правилам?
   - Лакти таскает бойцов лет эдак с двадцать. Может себе позволить и про правила поговорить, и сам же на эти правила наплевать. Опыт, однако.
   - Мне вот прямо полегчало. - Ёчи мотнул головой.- Опыт у него... вернётся, в ухо дам. Надо воспитывать последовательность в людях.
   - Ты, в ухо? - Теперь и Талми улыбалась. - Да ты его поймай для начала. В ухо он даст... любой транспортник при малейшей опасности начинает "скользить", в него ничем не попадёшь и не схватишь в таком состоянии.
   Неудавшийся путешественник оживился.
   - Скользить? Это как?
   - Он постоянно переходит. Небольшие прыжки, метр, два, но почти непрерывно. Большую часть времени он вне пространства. Очень сложная техника.
   Слушатель замер, представляя себе все возможности такого способа движения. Жесть. Обязательно научится. И этому тоже. В новом мире оказалось столько всего вкусного... как бы рожа не треснула. Или жаба? Или обе.
  
   Как ни странно, разговаривать с Талми всё ещё было интересно. И всё ещё находилось о чём говорить. Следующие полчаса до возвращения транспортника просто выпали из времени.
   - О, вернулся. - Ёчи поднялся... и снова сел. Чёртова транспортная площадка. Без резких движений. - Лакти? Говорят тебя тяжело поймать?
   Адепт насторожился.
   - Зачем меня ловить?
   - Чтобы дать в ухо.
   Талми вздохнула и укоризненно посмотрела на жениха. Адепт по-прежнему ничего не понимал.
   - Мне? В ухо?
   - Ну да. Ты мне говоришь про правила, и тут же сам их нарушаешь? Неприятно, однако. Я бы попробовал прямо здесь... но мне здесь нельзя. Завтра утром выходи на тренировку? Пабэгаем? Привет, Дервил, очень рад тебя видеть.
   Колдун ничуть не изменился со времени последней встречи. Он как-то виновато улыбнулся и подойдя протянул руку.
   - Здравствуй. Я тебе обязан, Й`урий. Я помню.
   - Ерунда. Я никогда и никого не заставлял и таких долгов требовать не стану. Все живы? Вот и замечательно. Жизнь штука длинная, как-нибудь сочтёмся. И радоваться будем потом. Тут ко мне интересный человек пришел. И рассказал кучу всякой ерунды, о которой обязательно надо поговорить. Но не здесь. Говорят, что отсюда я могу куда-то перейти... и никто не понимает как и куда. Так что, пойдём в дом. Времени не так уж много...
   Парочка вышла с площадки и направилась к дому Главы, вокруг которого всё ещё бурлили новоприбывшие.
   - Командир, что за фигня? - Лакти удивлённо посмотрел на улыбающуюся начальницу.
   - А ты сходи. Утром. Я вот думаю, что... поймает.
   - Неа. Но... в ухо-то за что?
   - Всё правильно. Ты сам ему рассказывал про правила? Он к словам относится несколько иначе чем я. Я - добрая, пропускаю мимо ушей некоторые обещания...
   Адепт пожал плечами. Воспитательный момент? Ладно, начальник здесь она. А сходить? Тоже надо. И тренировку устроит и этого... поучит. Чтобы не лез куда не надо. В ухо он даст. Ага.
  
   Дервил воспринял новость очень серьёзно. Но сказал он Ёчи совсем не то, что ожидалось.
   - Я соглашусь на любой Ваш выбор.
   - Сто-оп! Нихрена не будет! Какие вы все быстрые? - Ёчи аж подпрыгнул. - Смотри варианты, Дервил. Я очень слабо представляю, что именно вам требуется, я даже не знаю толком, что с вас можно будет взять. И тут, и на новом месте. В смысле, чем для вас лучше заниматься.
   - Так я же пришел? - Дервил... улыбался. - Ты пока просто не привык к своей новой жизни, Й`ура. Практические вопросы решаются быстро. У меня есть много местных жителей, которые всё это хорошо представляют. Они скажут где и что будет лучше получаться. Но Координатор будет спрашивать лично у тебя? Вот потому я и говорю, что полностью согласен с таким положением.
   - Это... как?
   - Ты меня не станешь обманывать.
   Ёчи разом сдулся. Правда. Он своих не обманывает. Никогда.
   - Я могу... не потащить такой кусок. Меня никто не учил...
   - Да ладно! - Дервил отмахнулся. - Там, перед домом, у тебя кто сидит? Специально обученные руководители. Что делают? Собирают тех, кого потом определят на работу. Это их специальность. У нас всё точно так же. Тебе покажут варианты, ты выберешь. Найдёшь толкового советника, он нарисует перспективу. Главное что? У местных есть несколько основных требований. Размер зарплаты, стоимость жилья, безопасность. Остальное они сделают самостоятельно. У нас в Королевстве всё так же. Меньше личной свободы? Когда появится время, свожу тебя на экскурсию. На половине территории человек сам по себе не выживет. У посёлков меньше ста человек часто вообще нет шансов на здоровое потомство. У многих аристократов выживает один ребёнок из трёх. При самых благоприятных условиях. Про обычных людей вообще разговора нет.
   - Но мы не в Королевстве.
   - Конечно. Так и проблема уже даже не в Ткани. За прошедшие сотни лет человек к Ткани приспособился. Все проблемы связаны с тем, что каждый приспосабливается иначе. И ребёнок начинает приспосабливаться с момента зачатия. По-своему. Ты думаешь, что эти люди, которые покинули Королевство сотню лет назад, избавились от всего этого наследия? Нет, конечно. И когда в Королевстве говорят нулевой или первый профиль устойчивости к мутациям... это очень много значит. К сожалению, здесь у меня никого выше четвёрки нет. Это очень сложная община, Й`ура.
   Ёчи слушал широко раскрыв глаза. Ну да, практически все - колдуны. Счастье? Как бы не так. Счастье человека в здоровых детях, внуках, правнуках. Ведь делается всё, по большому счёту, только ради них? Самое большое горе и самая большая радость, которую видел в своей жизни Ёчи, касалась именно детей. Кто бы и что по этому поводу ни говорил.
   - Ладно. У нас тут война на носу, не стоит загружаться глобальными проблемами. Делаем так. Варианты прорабатываешь сам. Я вижу, ты знаешь как? - Ёчи ехидно улыбнулся. - Выбираешь оптимальный и показываешь мне со всеми выкладками. Потом, когда я подам заявление на регистрацию посёлка. Если... здесь, знаешь ли будут стрелять, в общем, если что, именно ты будешь заниматься всей общиной. То есть, Сайти спрашивает, ты объясняешь что и как надо делать. Хорошо?
   - Принял. Есть проблема. У нас под боком поселились местные. Их много и они... не вписываются в нашу систему. Я всех проверил. Обычные жители. Не бандиты, не убийцы.
   - Много, это сколько? - Картинка получалась не слишком удобной. Места в посёлке оставалось... да ничерта уже не оставалось. Но расширяться потребуется так или иначе.
   - Больше сотни.
   - Бывшие военные есть? Полиция... те, кто не боится браться за оружие?
   - Я могу выделить тебе группу своих.
   Мозг Ёчи лихорадочно защёлкал. Очень хорошо расположен сегодняшний лагерь чёрных. Если до них доберутся те придурки, с броневиком, Дервил, точнее, его люди вполне могут пнуть нападающих в мягкое место. С тыла.
   - Старшего твоих военных - сюда. Если что транспортник Талми его отведёт домой. Пусть посмотрит наши карты и пообщается с Дейтом. Он у нас военными делами руководит. Договорятся о сотрудничестве. Если надо - нам поможете, ну и мы подтянемся, если вас станут обижать.
   - Талми сказала, что может поднять ещё одну группу.
   - Нет. Они на службе у Королевы. Будет очень плохой инцидент, если кто узнает. К сожалению, даже не сомневаюсь, что узнают. Нельзя. Только её личная охрана. Кстати, не задерживайся с отправкой вояки своего. Поделимся оружием. С продуктами у вас нормально? Короче. Прямо сейчас его зови. Сам дойдёт?
   Дервил молча кивнул.
   - Смотри пока варианты... Сини! Помоги Дервилу разобраться с тем, что мы накопали.
   Ёчи направился к двери и пройдя половину пути встал.
   - Вот я дурак? Дервил... у тебя нет случайно артефакта для изучения общего? Я куплю.
  
   Артефакт нашелся. Дервил за ним специально ходил в Королевство. Специально для Ёчи покупал. Это оказалось неожиданно приятно. Хоть кто-то побеспокоился о его насущных проблемах. Но когда Дервил просмотрел материал по местам для переселения и Сини подготовила ему копию для использования на гражданском коммуникаторе, Ёчи повел колдуна на склад посёлка. Как там и до чего договорятся военные его не слишком беспокоило, а вот гражданским явно что-то надо. Место, в котором обосновалась община было вычищено до блеска ещё до их поселения. И да, он не ошибся. Дервил смотрел на ряды упакованной одежды, обуви, белья и непроизвольно делал... хватательные движения.
   С деньгами у чёрных оказалось не очень. Первую партию одежды и других необходимых мелочей Ёчи записал лично на свой счёт. Как и что будет оплачиваться они договорятся потом. Цифры записаны у него и записаны у Дервила. Этот не зажмёт и затягивать с возвратом не станет. Опять же, у него толковые строители. Зачтутся по оплате работы.
   В конце концов Ёчи оставил колдуна на отгрузке вещей и побежал учить общий. Очень хотелось.
  
   Но вот над посёлком опустилась ночь и всякое движение стало стихать. Движение в посёлке. Что ещё успел сделать Ёчи, так это пробежаться с ребятами Дейта по куче прибывших. Тех, кто ещё не успел пройти регистрацию. Там обнаружилось ещё пятнадцать рыл "пятнистых", то есть, отмеченных серыми пятнами чужой смерти. Причём несмотря на все проверки у них при себе оказалось оружие. Стрельбы избежать не удалось. К сожалению, раненые и убитые были главным образом среди гражданских.
   Сейчас Дейт стоял возле выхода и смотрел как его люди выволакивают скрученных бандитов.
   - Ты... очень вовремя меня выдернул сюда. Из города. Почему? Из-за... этих?
   - Мне очень тревожно, Дейт. Думаю, уже ночью будем воевать.
   Дейт раскрыл рот что-то возразить... и закрыл. Ему тоже было не по себе.
   - Ёчи? А знаешь что? Садись-ка ты на связь. Стрелять из своей "девятки" будешь только если сильно припечёт. Надо уводить людей в укрытия. Тебя это не касается, топай к пульту. Пусть Сини смотрит спутники. В твоём присутствии у неё все получается лучше. Да и глаза у тебя что надо.
   - Врёшь. Но резон в твоих словах есть. - Появившаяся мысль заставила Ёчи вздрогнуть. - Слу-ушай, а если мы увидим скопление вооруженных людей, скажем, в полусотне километров от посёлка? И ударим из "малыша". Что сделают военные? Как в прошлый раз, влупят по нам, чем есть? Или всё же свяжутся?
   Дейт побледнел.
   - Могут влупить. Вполне. Я ускорю эвакуацию.
   - Конечно. А я тем временем... что?
   Ёчи замер на месте, ловя ускользающую мысль. Чёрт, да всё же очень просто? Или... выглядит просто. Уже сейчас в посёлке за триста официально зарегистрированных жителей, это он знает точно. Ещё пятьдесят или больше - в ангаре ожидает регистрации, так? У Дервила больше сотни? Об их переезде они уже договорились? По факту у них гораздо больше обязательных четырёх сотен жителей и полностью сформированный полицейский участок. Чего ждать? Заявление от посёлка пусть рассматривают хоть неделю, а вот полицейских оформят сразу. Там всё расписано до последней пары ботинок. Всю документацию составлял сам Дейт, а он с этим знаком не по наслышке.
   Узел связи находился тут же, возле дома. Теперь-то Ёчи понял что за бетонные колпаки он видел раньше. Они были практически во всех городах на этой части континента. Убежища. За трое суток их поставили больше двадцати, не считая укрытий для имущества и техники. Эту часть строительства местные жители освоили очень хорошо и вполне представляли себе ценность вот таких бетонных коробок, зарытых в землю. Пусть в них не высидеть больше суток, зато сутки - запросто. И никакая шальная пуля или снаряд внутрь не попадёт.
   Канал связи, оставленный переговорщиком, отозвался сразу. Ёчи не стал ничего спрашивать. Быстро описал ситуацию и предупредил, что все документы он отправляет... вот прямо сейчас и отправил. Решение по посёлку пусть ждёт, но полицию необходимо зарегистрировать уже сейчас.
   Ругани было... много. Почему не сообщил... что за самодеятельность... с военными бы решили вопрос по-другому... вся куча традиционных упрёков. Решили бы, конечно. С опозданием? Как пить дать. Два выстрела по посёлку из чего-то похожего на их собственный броневик и... вопрос с расширением жилой площади отпадёт. Полностью. Посёлок надо будет строить заново. А если долбанут по реактору? Тогда... можно не строить ничего. Вообще. На реакторе держится всё в посёлке, от освещения до кормёжки чёртового стада, сколько бы его ни оставалось. Военные компенсируют ущерб? Ха-ха. И заявление уже даже рассматривать не придётся. Изменится вся ситуация. Полностью. Не на это ли рассчитывали военные? Или они собрались приехать в посёлок и "спасти" мирное население, попутно избавив его от ценностей, а себя от хлопот?
   Позицию Ёчи услышали. Через считанные минуты Дейт радостно улыбнулся. Он получил планетарные коды для своего участка и прямо сейчас прописывал в военной сети тяжелое вооружение. Человек координатора сказал, что уведомление о образовании новой штатной единицы отправлено с грифом "срочно" всем командирам района. Полномочия у них, конечно не совсем военные, ударить с орбиты им никто не позволит, но посмотреть... никто не запретит.
   Ещё через час КП посёлка вздрогнул и влился в военную сеть планеты. На самых законных основаниях. Разница в картинке оказалась колоссальной. На карте больше не было тёмных пятен. Что было? Четыре группы нападающих с одной стороны и приличная колонна военной техники сразу за "ленточкой". Вот тут и началась война. Сначала отстрелялся "малыш" и тяжелое вооружение Сайти.
   Затем военные убрали свою технику с рубежа. Дейт орал так, что Ёчи пришлось затыкать уши. Мелькнула мысль, что обычные переговоры Дейт ведет через нейросеть, а ругается всегда голосом. Вот и почему бы не наоборот?
   Ещё через час до посёлка добрались первые группы пешеходов и началась стрельба. Неизвестно почему, в сам посёлок никто не лез. Или боялись, или... выполняли заранее составленный план? Ожидали стрельбы изнутри? Или просто не было связи?
   Окрестности посёлка были напичканы всеми доступными системами противодействия. Собственные сенсоры и связь прописаны в полевом КП и врезаться в закрытую систему противник не мог. Связи где-то на десяток километров вокруг не должно быть вообще. Никакой, кроме собственных тактических линий. По любому обнаруженному военному оборудованию тут же отрабатывал мобильный комплекс Сайти. Нападавшие теряли силы постоянно, даже не дойдя до посёлка.
   Самое приятное, военные не стреляли. Вообще. Первые же стандартные отчёты с КП в военную сеть показали, что свежесозданный полицейский участок со своей задачей справляется успешно. Помощи не требуется.
   Талми в посёлке не было. Судя по намёкам, она ушла туда, где никто не станет искать следов Королевской Службы. Ёчи не знал где это место и... знать пока не хотел. Его ведь точно спросят, а где это были его гости из Королевства? Недавний переговорщик точно знает кто именно был и сколько всего было народу с Талми. А Ёчи... ничего не знает. И выдумывать ничего не требуется. Ушли из посёлка после первого выстрела. Куда? Ха-ха. Сам бы хотел знать.
   Затем на какое-то время радость осаждённых померкла. Противник рассыпался по окрестным склонам и долбил по посёлку, разрушая дома. А они? Использовать тяжелые снаряды по единичным целям? Не смешно. Автоматические пулемёты? Противник старательно обходил сектора обстрела. Снизу стрелять по холмам было очень неудобно, уж это Ёчи оценил в первую очередь.
   - Дейт? Ты смеялся надо мной?
   - Что такое? - Капитан не сразу понял о чём речь.
   - А я говорил, что пулемёт на броне - милое дело. Жаль, что автоматические точки не двигаются.
   - Почему не двигаются? Зачем им двигаться? Они держат собственный сектор. Очень неплохо держат.
   - Та-ак. Мне надо в ангар. Там ещё остался тягач от бочки для изготовления синтетика? Ага. Он ведь утащит на себе колпак с автоматическим пулемётом? И кабина там хорошо закрыта. И гусеницы широкие.
   Дейт потёр лоб.
   - Так никто не делает, Ёчи.
   - Замечательно. Но вот, я сделаю. Тяжело будет управлять таким уродцем?
   Оказалось, что тяжело было под обстрелом собрать все нужные части в ангар. Тяжело закрепить бронированный колпак на тягаче, не нарушив его устойчивости. Пришлось укорачивать начинку огневой точки и сам колпак, чтобы он не торчал как... баллистическая ракета перед запуском. Тяжело оказалось приварить бронированный купол к металлу рамы, не имея специального оборудования. А управлять? Управление готовой конструкцией сложности не представляло. В данные системы прицеливания ввели корректоры и пулемёт послушно гавкал в любого противника, оказавшегося в зоне прицельного огня. По маршруту движения тягача склоны пустели с завидной скоростью.
   Попутно обнаружился ещё один недостаток получившейся системы. Лишенный подземного бункера и элеватора с механизмом перезарядки, автоматический пулемёт слишком быстро поглощал боеприпасы. В смысле, отстреливался-то он как ему и полагалось, но патроны приходилось загружать вручную. Тягачу, соответственно, требовалось вернуться в ангар для перезарядки.
   Дураков на этой планете, как выяснилось, не было. После второго прохода импровизированного броневика противник отошел за холмы... и остановился. Да, по домам уже никто не стрелял. И нет, война не закончилась. Сейчас бандиты отдохнут, подумают, и начнут обстрел небольшими группами, выходя одновременно с двух-трёх сторон. Те, к кому поедет пулемёт, отойдут, остальные продолжат огонь. Или как-то иначе? Не важно. Ёчи уже придумал, значит и противник придумает.
   Дейт вздохнул и принялся натягивать на себя бронежилет. Здесь это сооружение выглядело серьёзнее и называлось штурмовой бронёй.
   - Самая неприятная часть. - Капитан прошелся по застёжкам. - Ножками и ручками. По уши в грязи. Ты не дёргайся. Без нейросети и стандартного комплекта просто не успеешь за нами. Можешь посидеть на вышке... но думается, что к посёлку уже никто не сунется. Лучше пообщайся с Ка-два. Вон, видишь индикатор мигает? Это... тебя.
  
   - Как ситуация? - Ёчи с завистью смотрел на командный планшет. Вот это телевизор! Его дорогущая плазма тоскливо торчит... понятно где. Трёхмерное изображение с очень убедительной плотностью. Человек на экране был почти как живой. Впрочем, военный на экране был больше похож... на макет живого человека. Слишком чистый, слишком аккуратная причёска, спокойное лицо без всяких привычных следов жизнедеятельности высокого руководителя. То есть - без красных глаз и мешков с... добром под ними. Выглядит молодо, фигура спортивная. Небось ещё и отжимается от пола раз сто? Если у него есть модификаторы, то это вообще не проблема, отжиматься с утра до вечера...
   - Эй парень, ты... в порядке?
   Ёчи вздрогнул. В порядке? Скорее нет. Но это уже его личные проблемы.
   - Противник рассеялся по склонам. Обстреливает дома. Ой, чует моё сердце, придётся сантехнику менять. Полностью.
   - Какая... сантехника? - Лицо ожило. - Ты говоришь на общем? Мне сказали...
   - Говорю. Знакомый из вашего приданного сбегал за обучающим артефактом.
   - Приданного?
   - Община чёрных.
   - Это не мой интерес. - Разом отодвинул тему военный. - Мне требуются один или два живых координатора от военных. Чтобы твои фантазии по поводу сговора не выглядели совсем бледно.
   - Разбитая техника в трёх местах. Она однозначно опознаётся с орбиты. Есть номера и коды активировавших её офицеров.
   - Мало.
   Ёчи пожал плечами. У Дейта сейчас самая мясорубка... впрочем.
   - Есть один вариант. Но вам он может не понравиться. Я попрошу... знакомых, чтобы притащили. Они разберутся кого брать. Но для этого их надо будет вернуть сюда. Мои ЗНАКОМЫЕ ушли после первых выстрелов, чтобы не создавать проблем.
   - Знакомые? - Особой догадливости никто не ожидал, но... было неприятно. В представлении Ёчи человек, командующий планетой мог бы быть догадливее. Или информированнее.
   - Телохранители невесты. Моей.
   - А. - Лицо повернулось влево. Координатору явно кто-то что-то говорил. Ни слова слышно не было. Ни звука лишнего. Губы были сухими, прическа при повороте даже не шевельнулась.
   - Картинка. Точно.
   - Что?
   - То что я вижу, это ведь не живое изображение?
   - Конечно. Я разговариваю с тобой через канал нейросети. Узел рисует изображение сам.
   Зритель шмыгнул носом. Совершенно недипломатично. Сразу мозг начал искать оправдания. Кондиционера в бункере не имелось и пыль вызывала знакомую аллергию. Ещё часик и сопли будут течь ручьём.
   - Извините, у нас тут много пыли.
   - Ладно. Я понял про знакомых. Только пусть работают очень осторожно. Мне нужны те, кто сможет рассказать всё. Публично.
   Ёчи очень хотелось выругаться. Вот такое вот барское желание. Он что им, спецназ? Тут между прочим, гражданских убивают. И у него воюют в большинстве обычные полицейские. Где искать этих самых координаторов? Дейт уже в поле, он сам? Да чёрта с два он разберётся в этих обозначениях на карте КП. "Знакомые"? Им ведь требуется дать хоть какие-то координаты, которые, соответственно... требовалось где-то взять. В подвале складированы псевдобеженцы. Эта часть работы будет очень неприятной.
   Военный, конечно, сам всё понимает. Но он высоко сидит и думает по-другому. Его понимание заметно отличается от понимания самого Ёчи. Ничего с этим не сделать, тем более словами.
   - Я попрошу, но, как вы понимаете, ничего обещать не могу.
   - Вот и попроси. У меня всё.
  
   - Эй, народ! Кому Талми оставила артефакт связи? Сразу говорю, в то, что здесь такого прибора нет, я НЕ ВЕРЮ!
   - А не надо никакого артефакта. - Один из офицеров оторвался от своего пульта. - Есть самый обычный канал связи. Наш, закрытый как положено. Будете говорить?
   - Нет. Передашь сам. Ка-два попросил найти ему пару человек, которые смогут давать показания в суде. На предмет связей с военными. Аккуратно и чисто. - Ёчи вздохнул. - Я схожу... поспрашиваю пленных. Может есть кто, сознательный. Узнаю уде надо искать, сразу свяжусь.
   Чуть не ляпнул, как военный с экрана "у меня всё", но вовремя сдержался. Это плохая привычка - повторять чужие слова.
   - Очень надо. - Так гораздо человечнее.
  
   * Окраина города.
  
   - Вы, мужики, до безобразия предсказуемы. - Талми отключила связь и прошлась вдоль ряда беспокойно ворочающихся тушек. - Ну? Кто из вас напрямую общался с планетарниками? Есть такие?
   Боец с командным планшетом застыл рядом. Его оценки Талми интересовали очень мало. Предсказуемы или нет, но именно мужчины сейчас потрошат базу бандитов. А... сильные женщины изображают охрану на парадных приёмах. Лицо бойца на секунду потеряло бесстрастность. Но... красивые, стервы? Этого не отнять.
   - О чём думаешь, Мок? О своей крошке?
   Боец вернул на лицо безразличную маску и... лениво пожал плечами. Он на службе. А о чём думает? Кому какое дело?
  
   * Имма. Посёлок Эйсин.
  
   Для Главы Семьи бой закончился утром, когда остатки бандитов кинулись на отчаянный штурм, поняв что ни изнутри, ни снаружи им никто ничем не поможет.
   Произошло всё просто и быстро. Красные точки разом сбежались в одно место, мигом заткнули одну из автоматических огневых точек и сыпанули в посёлок. Все, сколько их осталось. С двух сторон в одну узкую полосу, прикрытую десятком ополченцев.
   Дальний край, выходящий к морю был заперт оставшимся пулемётом, в центр быстро перегнали перезаряженный тягач. И это всё что успели сделать. Десятка три бандитов мигом окопались между двумя рядами домов и выходить на простреливаемое из пулемётов место категорически не желали.
   В самом посёлке оставалось только ополчение и... группа возле пульта. Ёчи выскочил на вышку и сменил обвисшего мешком штатного стрелка. Того, похоже, убили раньше.
   Затем было минут двадцать верчения на раскалённой сковороде. Занятые противником дома были как на ладони, но и вышку из домов видели не хуже. Металлическая рама звенела от попаданий, но на склонах чужих не осталось, а снизу. с улиц посёлка, в Ёчи попасть было сложно. Чем он и пользовался, торопливо выбивая бойцов противника из уцелевшей чужой винтовки крупного калибра. Некоторое, весьма недолгое время. Потом кому-то надоел живой пулемёт на вышке и её снесли нафиг с помощью какого-то оружия похожего на земную базуку. На этом боевые действия Главы Семьи закончились.
   Когда груда металла, оставшаяся от вышки перестала шевелиться, к ней добежала Сини. Затем прямо возле обломков хлопнул портал и образовалась встревоженная Талми. Очередь в медблок раздвинули, но ещё целых пятнадцать минут, пока ящик завершал лечение текущего пациента, жизнь в пробитом металлическими балками теле поддерживали вручную. И удержали. Когда над Ёчи закрылась крышка медблока, он отсутствовал в этом мире всего три минуты. Для медблока это время находилось в оптимальной зоне и спасатели облегчённо выдохнули.
  
   Три минуты. Для Ёчи в это время вместилась ещё одна жизнь. Никакого белого света, никаких ангелов. Первое, что увидел умирающий была перекрученная серая лента. Очень далеко, на пределе видимости. Но ощущения, которые вызвало это зрелище оказались избыточно насыщенными. Страх, боль, жажда... всё смешано в один плотный комок ужаса...
   - Стоять! Куда собрался?
   Ёчи вздрогнул и оторвал взгляд от ленты.
   - Тащит туда. Собрался? А кто меня спрашивал? - Смех получился каркающим.
   - Не смотри. Откуда у тебя моя печать?
   Фигура была размытой. Оказалось, что в этом пространстве хорошо видно только один предмет. Вот... это.
   Ёчи развернуло спиной к ленте, но она продолжала звать и зов её чувствовался затылком ничуть не хуже.
   - Ага. Понял. Почему меня?
   Ёчи... ничего не понял. Но в этот момент до его тела добралась Сини и зов ленты стал слабее.
   - Говорить можешь? Где взял Печать Хаоса?
   Ёчи достаточно размышлял о собственных похождениях, чтобы понять о чём речь. Талми установила ему какое-то лечащее плетение. Мощное и сложное, но к Хаосу никакого отношения не имеющее. Ещё раз он имел шанс "подцепить" что-то от бублика в воронке, но там никакого порядка не наблюдалось в принципе, а слово "печать" подразумевает какую-то устойчивую форму.
   - Я прервал ритуал. Оператор говорил что-то о "Страже". Я не знаю, был ли ритуал настоящим... но это единственное, что могу вспомнить.
   - Какое Имя называл адепт?
   - Никакого. Ругался и собирался меня убить. Ты кто?
   - Мда. В вашем Слое меня звали Ёчитерландар.
   - Демон? - Теперь смеяться получалось немного проще.
   - Да. Что смешного?
   - Я уже лет тридцать зовусь Ёчи. Случайно получилось. Я о тебе узнал совсем недавно.
   Теперь смеялся собеседник. Звуки он издавал сродни троящему двигателю мощного трактора... но он - именно смеялся.
   - Значит, не зря мне эта печать пищала. Шустрые у вас детки. Мои, конечно, тоже не подарок, но возле Серой Дороги я ещё никого из них не ловил.
   - Какие, нафиг, детки?
   - Забудь. Когда-нибудь вспомнишь, когда проживёшь чуть больше.
   - Неправильно.
   Мутный ком взболтнулся и явил Ёчи странное лицо. Будто из старых церковных книг. Лицо с рогами и клыками, только кожа иссиня-чёрного цвета. Ну да, он же Демон Ночи?
   - Неправильно - что?
   - Если не ставишь в угол, то потрудись хоть что-то объяснить. Или научить. Или... хотя бы на вопросы ответить. У нас с детьми поступают именно так.
   - То, о чём ты можешь спросить, мне не интересно.
   - Зачем тогда спасать того, чьи вопросы тебе безразличны? В чём смысл?
   Демон фыркнул.
   - Твои вопросы должны быть правильными. Спрашивай.
   - Позвонки Хаоса. Что с ними делать?
   Лицо демона вытянулось.
   - Это где такие игрушки выдают? Куда смотрит Хранитель?
   - Э... уважаемый, кто тут у кого спрашивает?
  
   Время в этом мире определял тот, что лучше умел это делать. Демон явно умел. Ёчи торчал в пустоте, по его личным впечатлениям, несколько лет. Сначала были вопросы и ответы. Когда умные вопросы закончились, демон выдохнул и показал подопечному кино. Очень странное кино, похожее на настоящую жизнь. Называлось это "детальное прогнозирование на базе информационного слепка".
   Да, Ёчи увидел собственное будущее. Он пробыл в собственном же сознании достаточно, чтобы узнать массу неизвестных ему, сегодняшнему, вещей. Но заниматься ему пришлось тем, чем он заниматься никогда бы не хотел. Хоронить разобранную на куски Сини, отдавать собственную долю в посёлке за жизнь дочки Сайти, которую поймали где-то на планете... полный набор самого неприятного, что только можно себе представить. На момент "съёмок" этого фильма посёлок просуществовал три года. Сам Ёчи за это время успел побывать возле всех известных "позвонков", повоевать с насекомыми, приобрести нейросеть, нанокомплекс и...
   - Ты понял почему вопросы и ответы, это не лучший вариант обучения?
   Сказать было нечего. Вновь появившиеся воспоминания о непрожитой жизни были настолько вещественными, что ученик реально испугался.
   Вот так и чередовалось его пребывание в "загробном мире". Кусочек знаний и сильнейший испуг от того, что узнал. Точнее, испуг от того, что могло бы случиться, не узнай он вовремя.
  
   Ёчи вышел, точнее, выполз из волшебного ящика белым как мел и сидел на обломках лавочки без малейшего движения. Сидел достаточно долго, чтобы окружающие начали беспокоиться.
   Медбок отработал в экономном режиме. Раненых было больше чем доступного ресурса и полностью исправлялись только крупные внутренние повреждения. Тело Ёчи болело и совершенно не желало слушаться. И... оно было не таким как он сейчас помнил. Впрочем, с памятью всё было в порядке. Свои ошибки он знал точно, все до одной.
   Он и сидел-то вот на этом хламе не просто так. Мучительно пытался представить себе всю цепь изменяемых событий. Затем, поняв, что это невозможно, пытался представить себе хотя бы основные моменты. Что требуется изменить обязательно, а чего трогать нельзя. И снова сдался. Множество неизвестных факторов. Что-то может произойти, а может и не произойти, ведь своё будущее он обязательно начнёт менять прямо сейчас? Его голова не умела строить прогнозы, не было нейросети с огромным банком данных, не было внедрённых при обучении навыков, всё обучение его - будущего проводилось после установки нейросети и сейчас от полученных квалификаций остались только смутные контуры, которые требовалось заполнять.
   Что осталось? Осталось отработать первый шаг. Полностью, по всем известным моментам. Уже через сутки ситуация изменится глобально. Что ему останется? Ёчи впервые улыбнулся. Знания. И понимание того КАК всё может быть плохо и ПОЧЕМУ. Новый мир слишком сложен и быстр. На произвол судьбы не надо оставлять ничего. И не пытаться всё делать самому.
   А "позвонки"? Да фигня это всё. Они крепко сидят только на мощном источнике энергии. Сдвинь источник, и этот чёртов "бублик" укатится туда, куда его толкнут. И сразу потеряет все связи. Сорванный с источника позвонок схлопнется в точку через пару лет. Без следа. Дырка в энергетике планеты, конечно, останется... но это совсем другой уровень проблемы.
  
   * Королевство. Замок Коди.
  
   Генерал Этерлин и выбранный им консультант стояли отдельно от группы встречающих. Первыми неожиданный подарок Сола встретят люди Тиутин. Хочет вручить цепь? Пусть вручает.
   Внешне они выглядели как пара закадычных приятелей, пришедших поглазеть на выступление базарного шута. Два молодых аристократа с трудом сдерживались, чтобы не смеяться во весь голос. Не по статусу им тыкать пальцами и громко ржать. Но... очень хочется.
   - Вот теперь - верю. - Гость ожесточённо почесал макушку. - Я вот, к примеру, сорвать с места и утащить с собой портальный камень сходу и не смогу.
   - А что это такое мелкое они с собой притащили?
   - Отсюда не вижу. Но мне тоже интересно, на красное далеко не всякая мелочь липнет.
   - Так он же ещё не адепт?
   - С... этими никогда нельзя быть уверенным. А что там Прайн делает?
   Магистр действительно стоял в группе встречающих.
   - У вас тут адепт красного это глобальное событие.
   - А у вас? - Генерал покачал головой.- Ты вот, прибежал с Верхнего Края, что, просто так?
  
   Верхний край. Одна из самых больших проблем Королевства. У всех государств, чьё географическое расположение примыкает к Глазам Хаоса, имеются в этом месте серьёзные проблемы. Для того, чтобы понять суть этой проблемы надо описать само явление, которое большинство именовало Глаза Хаоса.
   Прорыв через ткань слоя нового типа энергии, точнее, энергии, которой в слое были малые крохи, всегда катастрофа. Так это было давным-давно с синим цветом, не очень давно - с чёрным и совсем недавно произошло с красным.
   Основной удар пришелся на Империю. Отличие прорыва красного было в том, что энергия пришла не из могучей магистральной артерии, питающей Пирамиду. Открылся проход в обитаемый слой, населённый разумными существами. Существа оказались шустрыми и рванули в дыру. Возможно, их там было слишком много? К сожалению этого никто не скажет. Как всегда, Империя отреагировала быстро. Огромный флот отправился к месту вторжения.
   С победами у Империи в этот раз не срослось. Весь огромный флот, оставшийся после прошедшей войны с Баронствами был частью разбит, частью - застрял возле Глаз Хаоса, сдерживая вторжение. Был собран второй и с ним произошло то же самое. С тех пор давление ослабло, но о победе никто не говорил. Говорили о сдерживании.
   Верхний Край Королевства соседствовал с Глазами Хаоса с другой стороны. Здесь никто активно не наступал, так что, проблем было меньше. Но их вполне хватало, чтобы загрузить Королевство по уши.
  
   - Ну да. Мы вот смотрим сейчас на проделки этого парня и смеёмся. А представь как с таким воевать? У него нет нашего Красного Списка, нет наших правил и соглашений. У Хаоса вообще никаких правил нет... как у вот этого.
   Консультант мрачно кивнул на гостя, отряхивающего пыль с одежды. Смеяться ему уже не хотелось.
   - Ладно, пойдём отсюда. И вообще, Эйт, ты что здесь забыл? Хочется зарасти плесенью по самые уши? Давай к нам на Восьмой? Получишь армию, повоюешь... как в старые добрые времена? У нас есть чем заняться, поверь. Не захочешь возиться с Хаосом, так у нас долбаные Кочевники раз в два года устраивают цирк...
   - Мы же договаривались, Ирвин, только консультация. - Генерал скривился. - Все вы такие умные... иди туда, иди сюда... а дочку Уно кто выпасать будет? Сол? Отхватили себе по куску и заныкались в свои норы. Думаешь, Баронства так просто остановятся? Или... ты вообще не думаешь ничего? Был Тралон, было проще.
   - Ладно, Эйт. Не ко времени этот разговор. Говоришь, консультация? Устроим твоему новобранцу консультацию.
   - Да? Как откусить от чужого, так всегда ко времени? А как своим поделиться, так нет? - Странно выглядел молодой Этерлин, ворчавший как старик. - Вспоминайте, хоть иногда, что вы все Уно обещали. Красавцы.
   Ирвин упрямо мотнул головой.
   - Ты многого не знаешь, Эйт. И вообще, хватит ныть.
  
   Тем временем прибывшая группа уже пришла в себя и выбралась из разбросанных по транспортной площадке каменных блоков. Почистились, выстроились в колонну по два и направились к сияющей как новая копейка мелкой герцогине.
   - Добрый день, господа. Мы рады видеть в Королевстве человека, который не побоялся...
   Ёчи вдохнул и честно попытался придать своему лицу героическое выражение. Спустя короткий миг он вдруг с ужасом признался себе, что... не представляет каким должно быть это самое... героическое выражение лица. Надо будет потренироваться перед зеркалом. Обязательно. А то, стоит он тут, как осёл и... хрен знает как выглядит. А бедняжка-то старается?
   Впрочем, со стороны его застывшее лицо именно так и выглядело для принимающей стороны. В меру тупо и... вполне героически.
   -... от имени Королевы я вручаю вам баронскую цепь. Теперь вы имеете право пользоваться всеми привилегиями аристократического титула Королевства. И... лично от меня, огромная благодарность за спасение моих вассалов, так нелепо угодивших на вашу варварскую планету.
   В этом месте Ёчи пришлось удвоить усилия. Ну просто оборжаться. Называть варварской планету Империи? Хотя, ему нет дела до того, кто тут и как называет Имму. Скорее бы уже всё закончилось.
   С чего бы вдруг? Ёчи смотрел на счастливых людей, которые вырвались из чужого мира домой. И... да, ему захотелось бросить всё к чертям собачьим и вернуться к себе. Так или не так живут люди у него дома? Неважно. Это его дом. Не на Имме. Там, на Земле... стоп! В эту сторону ему думать нельзя. Как он попадёт на Землю? Он пока самостоятельно ходит через пространство как калека, даже в пределах одной планеты. Так что, сперва возможности и только потом связанные с ними желания.
  
   Официальная часть и последовавшее выяснение медицинских подробностей процедуры, заняли несколько часов. Цепь с баронством была символической. То есть, даровался сам факт, причём этот подарок исходил не от герцогини Тиутин, а был ею выпрошен у Королевы. Дарованное Королевой баронство ценилось гораздо выше, поскольку давало дополнительные привилегии. Впрочем, все эти тонкости Ёчи вряд ли оценит по достоинству. Пока в его планах покупки земли в Королевстве... не стояло вообще.
   Название его баронства было очень... интересным. Дьенгердал. Дело в том, что у Ёчи назрела проблема с именем. Слишком уж неправильно реагировали окружающие на его собственное, родное и привычное. Ладно, правильно или нет, но - реагировали. Светиться как новогодняя ёлка Ёчи не любил. Вопрос с именем он всё же решит. При регистрации в Империи возьмёт что-то незаметное и бледное. Чёртово баронство с неприятным названием перекрасит или... забудет про него вообще.
   - Говорят, вы устраиваетесь в Королевскую службу? Я обязательно переговорю с генералом Этерлином. - Маленькая герцогиня старательно отыгрывала роль "мамочки".
   - Спасибо, герцогиня, но вам совсем не обязательно для меня что-то делать.
   - Это вам было совсем не обязательно что-то делать. Вы ведь не из Королевства? Вам наши правила ни о чём не говорят. И не из Империи? Точно так же вам были безразличны все красивые имперские Законы. И никакие имперские Законы не могут заставить вас тянуть на себе общину Дервила, так ведь?
   Ёчи задумался.
   - Спасибо, графиня. Но моих планов вы не знаете. Я не намерен устраиваться в Службу, но работать на Хранительницу я буду так или иначе. Вы могли бы подсказать мне, как проще поднять уровень цепи? Мне необходим большой набор маркеров разных типов и желательно, возможность управления с помощью нейросети. Говорят, такие цепи у вас можно купить и с моей они совмещаются без проблем.
   Губы Тиутин сложились в трубочку.
   - Это... несколько меняет ситуацию, барон. Сколько денег вы можете потратить?
   Теперь задумался Ёчи.
   - Дервил хотел бы перевести в Империю часть своих средств. Я готов обменять их на кредиты, если вы согласитесь выступить посредником. К сожалению, только безличные карточки, с пластиком у нас сложная ситуация. Около пятисот тысяч.
   Услышав цифру и слово "карточки", собеседница улыбнулась.
   - А вы не хотели бы подробнее поговорить о... своих планах, барон? У меня тоже есть некоторое количество имперского "пластика", который я бы с удовольствием обменяла на безличные карты. И есть кудо, предназначенные для той же цели.
   Ёчи довольно потёр ладони. Решить проблему денег оказалось проще, чем он ожидал. Да ещё и с хорошим плюсом. Пластик посёлку в следующий год потребуется в приличном объёме, да и чёрным он будет не лишним.
   Цепь быстро нашлась. Да, не новая, но тщательно очищенная от всех прежних "украшений". Внешний вид изрядно пострадал. Эти цепи собирали, точнее - интегрировали в себя все повешенные на них награды. Обратная процедура была возможна, но иногда получалось вот такое безобразие, как... это. Правда и цепь ему не продали, а подарили в знак расположения.
   Новый владелец надел цепь поверх первой и... уже через пару минут взирал на то, что получилось. Странно выглядела его цепь. Ртутный блеск круглого плетения и как огромная влажная слеза в центре - баронский камень... в котором кружилось три искры. Похоже, его спутницам новая цепь понравилась больше чем владельцу и они её несколько приспособили под своё видение мира.
   - Я не знаю что с ней. - Сразу открестился от происходящего специалист Тиутин. - Без малейшего понятия...
   - Всё в порядке. Демократия и равноправие. Народ решил, что так будет... наряднее? Или удобнее? - Ёчи попытался разобраться в потоке эмоций исходящих от Зёрен. - Да. Удобнее. Только не надо изменять геометрию... пожалуйста. Это я не вам.
   Специалист хмыкнул и отвёл в сторону глаза. О Зёрнах и сопутствующих обстоятельствах ему никто не говорил.
   - Поставите нейросеть, подключите интерфейсы. Появится дополнительное меню настройки...
   - Да-да, я уже читал инструкции. Есть особенности... именно у этой цепи?
   - Да. На ней уже установлены оборонительные и наступательные конструкции. Работать они не будут, поскольку достаточно ёмкого накопителя энергии на цепи пока нет. После подключения вам следует обязательно разобраться с установками.
   Владелец кивнул. Это ему... кто-то в прошлой жизни уже рассказывал. Кто именно, он даже не помнит точно. Он даже знает как добавить хороший накопитель для чёрной энергии. Как раз понадобятся вот эти монеты с розовыми ободками, которые обменяла ему Тиутин.
   - Огромная благодарность вам. - Мышь радостно улыбалась. Она одним махом решила часть проблем со своими карточками и грудой пластика, так что радоваться было чему. Даже договорилась о том, что будет передавать через Талми следующие партии на обмен. Пластик - на безличные карточки.
   Если бы Ёчи знал каким образом эти вещи попадали к герцогине, он бы наверняка удивился. Удивился, почему Талми не обратилась к нему напрямую. Талми же выполняла инструкции Службы и физически не могла вмешивать никого кроме названных генералом лиц.
   Таким образом время, выделенное на принятие титула и общение с герцогиней, было исчерпано до упора. Ёчи с восхищением уставился на видимую носителям титульный цепей, коллекцию Талми. Внушительное скопление камней и странных завитков на её цепи впечатляло. Но и... она сама, в парадном мундире Службы была хороша. О чём сразу и была проинформирована.
   - Напомнишь мне вечером. С полным перечнем.
   Ёчи торжественно кивнул. День, похоже, удался. Даже утренние ляпы и вопли дисо после перехода в Королевство "Мусор", "Бардак", уже не так... грели душу.
  
   Талми довела свежеиспечённого барона до кабинета начальника и сняла с него ошарашенного дисо. Мелкий послушно пересел на её плечо.
   - Ты там приглядывай за Талми, хорошо?
   - Хорошо. Охранять.
   Сопровождающие дружно заулыбались.
   - Эй, не лыбьтесь. Чек самостоятельно отправил на серую дорогу двоих вооруженных бойцов. Аккуратнее. Убивать не любит, но если что... это у него быстро получается.
   Талми погладила взъерошенного зверька по голове.
   - Мы воевать не будем? Мы просто погуляем, пока Ёчи... - Глаза женщины испуганно округлились. Вырвалось. -... Пока нашему другу читают правила.
   Находящиеся в приёмной офицеры дружно пырснули. Ну надо же, убийца размером с белку и друг - Ёчи. Класс. Совсем как демон. Сам... друг одарил смеющихся пристальным взглядом и кивнул. Имя требовалось менять. Всем рожу не поправишь, да и глупо это, воевать с человеческими сказками. Но смеющиеся лица вызывали уже знакомую головную боль, которая совсем не желала успокаиваться.
   - Секундочку. - Два быстрых шага к выбранному крайним персонажу. - Не уходи далеко. Посмеёмся вместе. Понял?
   Лицо офицера слегка вытянулось. Затем мелькнула злая ухмылка.
   - В восемь вечера. На площадке. Найдёшь?
   - Обязательно. Смотри не передумай.
   - Эй, господа! - Секретарь вымелся из-за своего стола и на удивление быстро возник между спорщиками. - Щас обоих постригу нахер! Что за ссоры в моей приёмной?!
   Лица всех присутствующих моментально приняли виноватый вид. Вид у ветерана был более чем серьёзным.
   - Извините, уважаемый. - Ёчи в лице не поменялся, но ему стало неудобно перед этим человеком.
   Как бы то ни было, продолжения не последовало. Именно в этот момент распахнулась дверь и на пороге появился хозяин кабинета. Он молча обозрел лица присутствующих и мотнул головой, определив гостя.
   - Ты, в кабинет. Остальным ждать здесь. Датер? - Секретарь скрипнул зубами. - Потом поговорим.
   Ёчи клял себя за свою резкость последними словами. Ну вот какого чёрта он вскинулся? Кто он здесь такой? И... вдруг понял, что иначе он не мог. Ёчи ему не хозяин и даже не друг, но он действительно толковый и... судя по тому, что заметил такую мелочь как он и пришел на помощь, разумный... правильный. Нехорошо смеяться над именем хорошего... демона. В кабинет генерала он зашел улыбаясь.
   - Чему радуешься? Любой из этих ребят тебя на клочья порвёт.
   - Неа. Там не так всё плохо. Сабли у меня нет, я не адепт. Что делать, генерал? - Улыбка Ёчи никуда не делась. - Отбуцаем друг-друга и разойдёмся. Просто так не получится разойтись. Вы видели того, над чьим именем смеётесь? Наверняка нет. А я ему жизнью обязан.
   - Ну и как нынче поживает господин Ёчитерландер?
   Ёчи посмотрел через плечо генерала на человека, сидящего боком к двери за длинным столом для совещаний. Посмотрел и вздрогнул. Очень сильный адепт. Привычные точки, показывающие количество убитых, у этого господина слились в фигуру, похожую на... аномальный бублик.
   - Неплохо поживает. Вы в курсе, что у вас... хреново с кармой?
   Сидящий развернулся полностью.
   - А ты, знаешь что с этим делать?
   - Пока только в теории. На вашем экземпляре экспериментировать не возьмусь.
   - Ну да. Это ведь не я к тебе на консультацию пришел?
   Ёчи покраснел.
   - Некрасивая вещь. И очень неполезная.
   - И сходить бы к доктору... - В тон гостю продолжил Ирвин и рассмеялся. - Знаю. Пока специалиста не нашлось. Учись быстрее.
   Гость уже раскаялся.
   - Стараюсь. Потому и попросил о встрече с опытным человеком. Что это такое и как от него избавиться?
   На ладонь выкатился серебряный шар. Ирвин клацнул челюстью.
   - Ты знаешь... о чем это я? Серебряный Ключ. Откуда он у тебя?
   - Я случайно поймал в него Зерно Хаоса. Маленькое. И... скоро мне потребуется встретиться с человеком, у которого большую часть жизни находился этот Ключ.
   Ирвин мотнул головой.
   - Хватит Хаоса. Генерал? Решайте ваши вопросы. Я подожду. И мы разберём всё не торопясь и по порядку появления. И по степени важности. Ты ведь не против?
   Этерлин, с интересом наблюдавший происходящее, вздохнул.
   - Конечно. Итак. Мне передали, что ты уже разобрал одну из аномалий?
   Ёчи подумал, что Демоны такого красного цвета наверняка потому, что во время обучения часто краснели из-за собственных ошибок. Вошло в привычку.
   - Отчасти правильно. Я снял с аномалии накопленную энергию и убрал ядро. Она растёт, я не оговорился, растёт слишком быстро. Скоро узел превратится в звено и сомкнётся с соседним узлом. Это проблема. От двух полноценных звеньев избавиться сложно. Ядро возникло на прежнем месте уже через час. Зерна постоянно в поиске и их множество, а хороших мест мало.
   Генерал покосился на консультанта. Тот согласно кивнул.
   - Есть мнение, что высылкой большого количества Слёз Хаоса, или Зёрен, как вы говорите, красная энергия готовит узлы для возникновения в нашем слое энергетической сети соответствующего цвета.
   Ёчи подпрыгнул. Вот оно. Новый дом. Именно то, о чем он думал там, возле аномалии.
   - Вы знаете, где для этой сети выбрали место? Это очень важно. При наличии такого места мы разберём Цепь без особых проблем.
   Ирвин кашлянул.
   - Как это - выбрали?
   - Ну... есть же Хранители? Им-то должно быть видно, где лучше всего разместить красную сеть?
   - Та-ак. Устами младенца... - Понятно, что на холту эта поговорка звучала совсем не так, но именно так её понял Ёчи. - Там, где лучше всего, условия не подходят. Там война идёт. Империя никогда не пойдёт на подобную операцию возле Глаз Хаоса.
   - Почему?
   - Противник использует именно красную энергию. Мы? В смысле, те, кто препятствует расширению Глаз Хаоса, её использовать пока не можем. Если в том месте развернуть энергетическую сеть... мы окажемся в крайне невыгодном положении.
   Гость поднял брови и тяжело вздохнул.
   - Плохо. У меня вот что получается. В одном месте сказали - НЕТ? Во втором сказали - нет. Эта Цепь, первая. Сколько ещё должно появиться, чтобы где-то сказали - ДА? Сейчас Зёрна выходят по чьей-то подсказке, но лет через пять они начнут выпадать в любом удобном месте. Не ТАМ, возле прорыва, а ЗДЕСЬ. Похоже, проблема куда больше одиночной Цепи? Не пора ли обратиться к Хранителям?
   В кабинете повисло молчание.
   - Ладно. К вам, генерал, у меня тот же самый вопрос. Ситуацию без... отключения отдельных участков энергетической сети, не решить. Это очевидно из моих сегодняшних экспериментов. Вы сами объясните ситуацию Хранителю Неш? Или это сделаете вы, Ирвин? Сдвинуть с энергетического луча я смогу только слабые Зёрна. Уже через три года это станет проблемой.
   - Почему через три? - Лицо генерала было мрачным.
   - Пф-ф-ф. Господин Ёчитерландер показал мне участок детального прогнозирования моей собственной жизни. Длиной в три года. То есть, сам участок был короче, но воспоминания охватывают весь период. Не спрашивайте как он это сделал.
   - Почему ты пришел к нам?
   Ёчи устало опустил руки.
   - Мои... три года были очень сложными. Я слишком мало знаю и умею. Нет, - Он мотнул головой, - я уже понимаю, что убирая одни проблемы, я тут же получаю другие. Но... уметь-то больше от своего понимания я не стал? И это пока главная из тех проблем, которые необходимо решить. Первичная инициация по чёрному, чтобы я мог видеть энергетические потоки чёрного. Специфические маркеры для использования мной лично. Маркеры для связи с консультантами. Через полгода мне потребуется начальный курс адепта чёрного.
   Ирвин покосился на генерала. Тот кивнул.
   - Почему через полгода? Для развития твоих каналов этого времени не хватит.
   - Через шесть месяцев я закончу обучение в Империи. У меня будет около трёх недель до появления нужного мне корабля Патруля. Вот это время я и хотел бы потратить с толком.
   - То есть, на Службу ты оформляться не будешь?
   - Это существенно снизит мои возможности. Я бы лучше оформил прямой контракт с Хранителем чёрного. Этот контракт не режет имперское обучение и сам не режется Служебными Знаками. Кроме того. - Ёчи хмыкнул. - Мне не хочется изображать из себя китайского мигранта, но у меня чертовски большое хозяйство. Его надо кормить. Того, что заплатит Патруль, мне мало.
   - И... сколько, если не секрет? - Ирвин поднял бровь.
   - Около двенадцати миллионов кредитов. Волновая экстра по условиям. Только в посёлке Эрсин уже шестьсот человек. Плюс около двухсот в общине Дервила. Всё пока на пустом месте. Сам-то я бы обязательно что-то придумал, но. Не для того я создавал Семью, чтобы всё, извините, профукать. Какие бы глобальные проблемы перед миром не стояли. К сожалению, прогнозирование показало именно этот печальный результат. Все причины, благодаря которым я потерял всех, включая Талми, ещё существуют. Я просто не могу спокойно заниматься Зёрнами. С такими-то перспективами?
   - Я понял. - Ирвин выдохнул. И посмотрел на хозяина кабинета.
   - А сам не желаешь? - Отрицательное мотание головой. - Понял. Процедуру инициации проведёт Прайн. Сейчас вы с Наместником отправитесь к нему и там разберёте ситуацию по волновым вопросам. К вечеру у меня должен быть детальный анализ для Хранителя. Неш что-то передать?
   Ирвин в очередной раз мотнул головой.
   - Как знаешь.
  
   Консультация со специалистами впечатлила гостя в плане его нынешних знаний. Они оказались существенно меньше ноля. Отсутствовала даже база для каких либо знаний о волновых сетях. Про возможности... вообще и говорить стыдно. Десяток-другой лет на освоение в приемлемой степени чёрного цвета? Это уже сейчас виделось катастрофой.
   Использовать красный цвет? А... что может сам Ёчи? Что он знает? Маленький кусочек уже изменившегося будущего. Собственного. Всё что он сейчас умеет, связано с печатью Демона. Печать определили как взрослое, отчасти разумное Зерно Хаоса. Ура? Да ни разу не ура. Ёчи часа полтора пытался поговорить с Печатью. Как с трактором Мицубиси поговорил, честное слово. Новый, красивый, мощный. Ничего, кроме "залейте бензина", от него не услышишь. Нет инженерного доступа. Да и инженер расскажет вам, что срочно необходимо заменить блоки 122.013.095 и... далее по списку. Это совсем не тот интеллектуальный уровень, с которым душа жаждет общаться. Никакой теоретической информации, ни-че-го. Разве что внешний вид. Инженер-конструктор, конечно, рассказал бы больше... но где его взять?
   Практическая часть, в разборе двух опытных мастеров, тоже показала дно очень быстро. Да, аномалий в районе Иммы уже двенадцать. И ещё... около сорока, в остальной части Цин. Не может не радовать, что в других местах они куда менее кучно расположены. Где конкретно расположены эти двенадцать? Ответ "там и там" не принимается, с картографией Ёчи не знаком в принципе. Точное расположение знает только для одной. Да и то, не имперские координаты, а только название планеты. Что и как с такими данными посчитаешь?
   Надежды на то, что соберутся Хранители и ткнут пальцем - красное будет жить ТАМ, мало. Хранители тоже... почти люди. Никому такой беспокойный сосед, да ещё без надёжного присмотра не нужен. Присмотр из одного недоучки? Ха-ха.
   В перспективах оказалось долгое и нудное пробивание дороги и для себя лично и для своих Зёрен. И его личное беспокойство, достаточно справедливо отнесли только к желанию мелких Слёз Хаоса обрести постоянный дом.
   А вот на выходе из апартаментов местного магистра оказалось, что времени уже - почти восемь. Ёчи кинулся искать упомянутую в приёмной генерала площадку для тренировок... и проторчал на ней час бестолку. Затем появился офицер и сказал, что его ищут и надо идти к генералу.
   В знакомой приёмной на этот раз был бардак. Точнее - явные следы драки, но осмотреться как следует гостю никто не позволил. Он только успел заметить на обивке стен знакомые росчерки разрезанного когтями Чека полотна, чем немало озаботился. И в таком растрёпанном состоянии появился перед Хранителем, где растерял остатки радужных надежд.
   Контракт он получил. Красивый и практически бесполезный лист на удивление прочного пергамента. Почему бесполезный? Там ничего кроме дедлайнов для него лично не обнаружилось. Шесть месяцев. Проверка квалификации. Полтора года, координаты ВСЕХ аномалий из группы в двенадцать единиц из района Иммы. Устойчивый контакт с Патрулём области Сото на уровне Узлового Области. Три года, существенные подвижки в свёртывании непланового образования. Сумма вознаграждения будет обсуждена через шесть месяцев. Явка в каждый установленный срок обязательна. Силовая поддержка от генерала Этерлина, финансовая - герцогиня Тиутин. Теоретическая - магистр Прайн.
   Подъёмные деньги? Чуть больше того, что он сам обменял у Мыши. Разбогател Ёчи... сказочно. Больше хлопот приобрёл, чем прибыли.
   - Вы понимаете, что мне придётся искать сторонние источники финансирования?
   Убойный вопрос? Да как бы не так. Всё, что сочтёшь необходимым. За исключением. И немалый список криминальных действий.
   Этот список поразил контрактника до глубины души.
   - Что значит :"Никаких контактов с зелёными Улота"? Они ведь одно из заинтересованных лиц? Как... такое возможно? Почему "запрещён выход на высших должностных лиц Империи"? Они же руководят территорией, на которой всё происходит? Откуда в Сото "координаторы Баронств и их владельцы"? И почему с ними нельзя общаться? Добавьте ещё один пункт. Обязательное подтверждение ВСЕХ условий через шесть месяцев. Посмотрим, чего вы там написали.
   Последней каплей стал перевод Талми в прямое подчинение Королевы. Ну здесь хоть имелось внятное объяснение. Чтобы уменьшить возможность силового давления со стороны заинтересованных лиц. Ёчи мрачно подумал, что в своём виртуальном будущем он до подобной формулировки не додумался. И очень зря.
   Королеву Неш он наблюдал от двери кабинета. Полутёмный зал, толпа охранников, спешка. Даже рассмотреть толком не получилось. Да. Знак Хранителя он рассмотрел. ВЕЩЬ. Один раз увидишь и не забудешь никогда. Мелкие Зёрна в цепи аж взболтнулись от восторга. А охрана тут же сомкнулась. От греха. Ёчи уныло подумал, что с таким отношением к красному ему ой как долго придётся пробиваться в Королевстве. И... успокоился. Ну и хрен с ней, с Королевой. Справлялся ведь как-то без неё раньше? За шесть месяцев вызубрит Законы Королевства и просмотрит внимательно эту... бомагу, на которой ему выписали столько приятного. Через шесть подтвердит контракт. Или... пошлёт всех лесом. Там будет видно.
   Осталось проверить собственное имущество и готовиться к инициации. Очень уж ему разрезанная в приёмной обивка не понравилась.
   - Дисо.
   - Ваш зверь уже находится под опекой Королевы.
   Генерал... врал. Откуда Ёчи это почувствовал, он бы не смог точно сказать.
   - Отлично. Поднимаем Знак и говорим мне, что с Талми и дисо по имени Чек всё в порядке, они живы, здоровы и я могу встретиться с ними перед началом инициации. Сейчас говорим. Или... извините, но я здесь всё к херам собачьим разнесу. Ну?
   Ёчи надувался, как пылесос втягивая окружающую энергию.
   - Куклу себе нашли? - Ярость заполняла сознание, думать стало очень сложно. - На тебе три копейки, сверни нам гору? Твоих близких мы припрячем... что там про силовое давление?
   - Не совершай необдуманных...
   Вышедший вперёд охранник рассыпался пеплом.
   - Знак, генерал. Сейчас. Больше ничего говорить не стану. НУ!
   Королева, в отличие от охраны беспокойства не проявляла.
   - Не спеши, красный. Демон тебя этому не учил?
   Заткнуть рот женщине... у Ёчи не получалось никогда.
   - Слушаю. Быстро. Что случилось с Талми?
   - Я искренне завидую твоей невесте...
   Вот на этот раз муть в глазах была явно красной.
   - Ещё короче. ПОЖАЛУЙСТА.
   - В приёмной была драка. Сразу после твоего ухода. Графиня и твой зверь пострадали. И у меня на руках четыре трупа офицеров. Секретарь ранен. - Этерлин был бледным как смерть, но стоял, заслоняя собой Неш.
   - Ещё раз, со Знаком. Разучился верить на слово. Прямо сейчас.
   Генерал поднял Личный Знак и повторил. Слово в слово.
   - Понял. Пожалуйста, давайте будем избегать вранья в нашем... общении. Видите, что получается?
   Ёчи успокаивался медленно. Очень медленно. Он боялся сдвинуться с места, всё тело звенело от собранной энергии.
   - Я бы просил Королеву удалиться. Опасно, я могу не справиться. - Голос звучал как в бочке.
   - Сливай в Печать. Она всё проглотит. Придёшь в себя, поговорим. Эй, только... открой пространство для перехода?
   Королева повернулась к Этерлину.
   - Эйт? Он на сутки выпадет, точно. Очнётся, сообщи.
   И... ушла со всем своим сопровождением, как только Ёчи сосредоточился на решении отпустить всех. Остался один генерал.
   - Хренассе, работничек?
   За свою жизнь Этерлин явно не боялся. Он выдохнул и прошел к шкафу, не обращая никакого внимания на терзания Ёчи. Тот на последних крохах терпения уговаривал Печать... покушать. Благо, какой-то контакт был установлен в мастерской Прайна.
   - Тебе наливать?
   - Щас. Сдуюсь. И выпью. Если успею.
   - А. Первый раз такое? - Генерал булькнул из толстой бутылки в два бокала. - Одну пятую, пауза, одну пятую, пауза... понял принцип?
   Принцип-то Ёчи понял, но как-то не хватало у него сил на одну пятую. Он сбрасывал в Печать небольшую часть энергии и сразу же появлялась боль. Только после четвёртой порции он смог самостоятельно двигаться.
   - Мда. Дури в тебе хватает.
   - Ненавижу эти... дипломатические игры. - Ёчи дохромал до стола и плюхнулся на стул. Сделал глоточек из своего бокала. - Очень вкусная... штука. Завидую. Мне отключаться обязательно?
   Этерлин затрясся в беззвучном смехе. Отсмеялся и пожал плечами.
   - А я-то что, приказываю тебе? Хочешь, оста...
   Продолжение Ёчи уже не слышал. С предпоследней порцией энергии ушло сознание. Последней внятной мыслью было: "задолбало всё, хочу домой".
   Генерал допил из собственного бокала и со вздохом поднялся.
   - А я говорил, что надо сообщить сразу? Только... все такие умные, жуть. Вот и... где его теперь искать? И каким он вернётся?
   Стул, на котором сидел Ёчи был пуст.
  
  
   Часть вторая.
  
   ...Пациент, срывая ногти, ещё отжимал металлические пряжки, когда дверь, брязнув металлом, закрылась.
   - О-о! - Успел в самый последний момент. Хорошо хоть пижама прямо на голое тело надета. Вот приключение? Хотя... очень похоже, что все настоящие приключения случились немного раньше. Иначе бы его так не упаковали. Ёчи осмотрел комнату. Всё правильно. Обычная банка без окон, с пластиковой дверью, как в обезьяннике. И с телекамерой. На потолке висел знакомый тёмный стакан. Это что,... психушка?
  
   * Земля. Неизвестно где.
  
   Кровать была достаточно жесткой, высокой и никак не хотела опускаться. Залезать на неё пришлось с некоторыми приключениями, поскольку в механике этой конструкции Ёчи так и не разобрался. И да, слишком высоко. Одеяла не было. Хотелось есть.
   Вот. Первый... точнее второй факт, который дал пленнику понимание, что времени прошло около суток. В этом месте его ничем требующим пережевывания не кормили, значит и с отходами проблем было бы меньше. Последний раз он обедал за несколько часов до памятной сцены в кабинете генерала Этерлина. Итак, прошло не более суток. Где он? Ясно, что на Земле. На родном языке говорил санитар. И совсем родными выражениями. Дверь, видеокамера, все своё, родное. И это - большая проблема.
   - Эй, добрый рыцарь?!
   - Шо такое, болезный? Вода в кране, я тебя развязал. Что надо-то?
   Как-то быстро вскинулся санитар? Многовато энтузиазма для родной больницы.
   - Когда меня нашли?
   - Хрен тебя знает. Привезли вчера. Голого. Почему именно к нам? Не у меня спрашивай.
   Санитар переставил дешевый металлический стул к двери камеры... то есть - палаты. Скучно человеку?
   - Слу-ушай, а как здесь с едой? - Говорить на родном языке оказалось сложно.
   - Ну, с едой, оно везде хорошо. А без неё - плохо, мужик. Есть предложения? Денег ты явно не заначил, так что... или заначил?
   Ёчи улыбнулся. Смешно. Если говорят про голого человека. Но и в таком случае всегда есть варианты.
   - Дам номер. Позвонишь, подъедет человек, привезёт еду... или денег. Телефон и... одеяло? Дело к зиме, с отоплением у вас как? Так же как и с едой? И... с одеждой? Холодно здесь. Простужусь, кому хорошо будет? Не мальчик ведь, гормон уже не греет.
   - Да-да. Ясное дело. - Санитар почесал бок. - А что у тебя с той тёлкой было? Она, как тебя привезли, уже четвёртую порцию транквилизаторов переваривает. Здоровая, сука, как Шварц. Обычной дозы ей часа на два хватает.
   - Та-ак. Значит, мы в Тремоле? Или в столицу привезли?
   Санитар аж икнул от удивления.
   - Ты ж как камень был, откуда знаешь?
   Ёчи чуть не хлопнул себя по лбу. Вот же дурень? Он же чувствует место, с которого в аномалию выпал? Просто обязан чувствовать.
   - Мужик, север где?
   - Чего-о? - Санитар заржал. - Ты того, не геолог часом? Был у меня сосед, геолог. Вот у кого надо поучиться водку жрать... шок и трепет.
   Ёчи слушал санитара и мрачнел. Слишком уж тот прост. И разговорчив. Если упомянутая женщина, это та, из подвала, значит? Его сразу к ней, сюда определили? Нехорошо получается. Вроде бы и совпадение, а совсем не красиво.
   Собственное состояние понемногу приходило в норму. То есть, ничего не болело. Хотелось есть, а это очень хороший признак. Либо он здоров, либо выздоравливает. Та-ак, а что у него с... личными возможностями? Имперская терминология прочно прицепилась. Именно так классифицируются в Империи волновые способности.
   Цепь. Есть такой предмет. Жаль в комнате нет зеркала, состояние собственным взглядом проверить сложно, а камера там, в уголке, наверняка записывает все движения.
   - Ладно, хорош комедию ломать. Зови доктора.
   - Какого тебе доктора, ночь на дворе.
   - Врёшь. - Ёчи поднялся и подошел к видеокамере. Помахал рукой, типа - привет и сделал приглашающее движение. - Даже если не врёшь, в чём я не уверен, дежурный у вас точно есть. Скажи, если не появится, договариваться станет на порядок сложнее.
   - Это с кем ты собрался договариваться, болезный?
   - Командира зови, тупица. И пушку в дежурку отнеси, вон, на поясе торчит. Где вас таких штампуют?
   Возможности быстро возвращались. Небольшой хоровод серых точек над головой "санитара" уже был виден. И пистолет под плотным халатом.
   - Ой как интересно? Ну какой же у меня пистолет? Тебе и кулаков хватит. С гарантией. А уж если палку взять...
   Ёчи демонстративно зевнул и взгромоздился на лежанку.
   - На тебе с десяток трупов, урод. Командира зови.
   - Как сказал? Урод? Может повторишь?
   Санитар поднялся со стула и скрипнул подошвами ботинок.
   - Отставить. В дежурку. Быстро.
   Владельца командного голоса видно пока не было. Но акцент Ёчи уловил. Был у него один клиент с таким акцентом. Вполне взрослый импортный крокодил с красивым паспортом. Крокодил, в смысле, что не спрятано как следует, откусывал моментом. Никакой совести у человека, а красивый паспорт, по нынешним временам, это индульгенция на всё. В родном городе - точно.
   Впрочем, какой национальности и с каким паспортом человек с автоматом не важно, если он готов стрелять в тебя. Интересно, а этот, готов? Печать на груди сжалась и расслабилась. Не готов, значит. Что не отменяет штатных стрелков, так что расслабляться надо в меру.
   Очень хотелось договориться и свалить отсюда к бениной маме. Отвратительное место.
   - Проснулся? Готов рассказать всё как есть?
   Ёчи сидел на высокой лежанке и болтал ногами.
   - А что рассказывать? В полиции есть и свидетели и записи с видеокамер. На них всё видно. Да и Геннадия думаю уже нашли. Все кому интересно. С меня-то что вам требуется? Ощущения? Ну этого сколько угодно. Дерьмовое там место, должен сказать. Битый камень, какая-то дрянь в центре огромной воронки. Пара месяцев пешедралом по дикой природе... вам лично интересно?
   Стоящий за дверью мужчина кивнул.
   - Особо интересен мне твой целый нос. И остальной совершенно здоровый организм, который наши приборы не могут просветить. И кожа твоя, об которую иглы гнутся.
   - Правильно. А ещё ваши приборы не могут вам сказать, чего от меня ждать. Так? Собственно, не обольщайтесь, ваши приборы не могут ничего. Мы можем поговорить. Если я захочу.
   Ёчи спрыгнул с лежанки и пошаркал босой ногой по холодному полу.
   - Как вам кажется, местные условия стимулируют мою разговорчивость?
   - Ты ещё не знаком со всеми местными условиями, Юрий. Так что и тебе рановато задирать нос. Поживёшь у нас с месяц, тогда и поговорим. Может быть. Я лично никуда не тороплюсь.
   Невзрачный человек был совершенно спокоен. Собственно... при таком подходе, о спокойной жизни дома можно забыть. Будут смотреть за ним и за его родственниками. Если уже не смотрят.
   - Ну что, посмотрим местные условия? Для начала?
   "Врач" холодно улыбнулся и покачал головой.
   - К сожалению, ты не понимаешь той сложной ситуации в которую попал. Надо время, Юрий, чтобы из твоей умной головы улетучились все глупые надежды.
   Ёчи пожал плечами.
   - Значит... и кормить меня тоже не будут? И одеяло просить бесполезно... и позвонить другу я не смогу?
   - Какому именно другу? Вацлаву или Грязному? И что ты им скажешь, ты ведь двинулся? Двинулся и, извини, повесился в камере. То есть - в палате. Совершенно официально, со всеми извещениями и документами. Труп опознали и кремировали. Тебя здесь уже нет.
   Ёчи прислушивался к внутреннему голосу. Врёт? Или говорит правду? К сожалению, сейчас его помощник упрямо молчал. Может быть потому, что незнакомец говорил как автомат, без эмоций? Пять шагов до двери и восемь от неё до стены. Ну и где тут север?
   Пленник задумался и улыбнулся. А какая ему разница? Видит ли он тот самый подвал? Да, видит. Значит и перейти туда может прямо сейчас... вот только есть один момент.
   - А что с женщиной? Она долго на препаратах не выдержит.
   - Откуда ты знаешь?
   У Стража осталось принуждающее плетение и силовой набор. Защита и лечение должны были встать вместе с печатью Хаоса. Но не встали. Так что, обычный организм плюс силовой набор. Кого она должна защищать? Или... что? Вот это не понятно. Рановато кучерявый копыта откинул. Интересно, а её Ёчи увидеть может?
   "Эй, служба, где та часть, которую твой младший вариант должен был закрепить"?
   Формулировка была правильной, но Печать никакой реакции не проявила. Демон смыл все прежние настройки? Очень похоже.
   - Мне требуется пара часов на "подумать". Если бы меня покормили, я был бы благодарен. И... даже успокоил бы вашу буйную. Бесплатно. Она случайный человек, жалко.
   Насчёт "успокоил", это Ёчи соврал. Но она и сама успокоится наверняка. Если... не пойдёт вразнос. По крайней мере, вытащить бы её отсюда? Вот, пожалуй, единственное, что ещё держало его в этом месте.
   - А санитара, значит, тебе не жалко? Что так?
   - И тебя не жалко. С твоей кармой только на Серую Дорогу, мужик. Поверь на слово, дерьмовейшее место. Ты бы... помолился, что ли?
   - Ну да. - Стоящий перед дверью мужик хмыкнул. - Думаешь, поможет?
   - Я просто не знаю, что ещё можно сделать. Честно.
   "Врач" оказался очень терпеливым. Он даже стул не взял. Стоял перед стеклом двери и внимательно смотрел на пленника.
   - Нет. Ни одеяла, ни еды. Много думаешь. Ты с этим... завязывай, парень. Витал? Трое суток в темноте. - Снаружи что-то клацнуло и стекло двери стало непрозрачным. - Узнаю, что ты с ним болтал - прибью.
   Тон у "врача" был спокойным, скорее скучным. Мышку лабораторную решил поучить жизни. И да, что они там сделали не ясно, но в комнате стало холодать.
   Ёчи некоторое время себя пинал... но безрезультатно. Затем он испугался. Испугался по-настоящему. Он не понимал что именно с ним хотят сделать и совершенно не желал выяснять это экспериментальным путём.
   Похожая ситуация в его опыте была, но тогда у него был нанокомплекс и нейросеть, этим комплексом управляющая. И тогда было совсем не просто выбираться, но хотя бы от газа он был защищён. А сейчас? Он ничего не видит, ничего не понимает. Лёгкое успокоительное его защита пропустит. Затем более тяжелый вариант, затем - холод. Личный резерв мигом вылетит на согревание этого унылого ящика. Он не умеет пользоваться собственной энергией. А без энергии он труп. И не выберется отсюда никогда.
   Ну его лесом. Место это он отметит и вернётся обязательно. Побузить.
   "Эй, ребята"?
   Зёрна лениво шевельнулись в тёмном кристалле с энергией. Вот она главная беда Хаоса. Полное спокойствие и безразличие. В таком состоянии Зёрна бесполезны.
   "У нас забирают энергию".
   "Ага"... И никакой активной реакции. Ёчи выдохнул. Кина не будет и танцы уехали доить коров.
   - Нам пора домой.
   Теперь троица оживилась. И почти сразу снова успокоилась. Дом? Это где? Не видно ничего похожего.
   "Нам закрывают глаза". - Теперь его всё больше захватывал настоящий ужас. - "Через несколько часов мы станем холодными и мёртвыми".
   Быстро! Серия ударов в дверь. Кулаками, со всей дури. Больно? Именно то, чего не хватало. Успокаивать его Зерна ещё не научились.
   Подвал! Сейчас.
   Портальная плёнка вышла кривой и двигалась рывками, перекручиваясь вокруг оси. Какое-то подавляющее поле? Тогда он приплыл. Совсем.
   "Ищем любую энергию в радиусе... сколько видно. Быстро"!
   Ёчи бы поседел в эти минуты, точно. Вот только Дорога покрасила его так, что и медблок не смог вернуть волосам нормальный цвет.
   Резкий толчок и тёплый поток энергии. Тонкой струйкой. Твою мать! Как же здесь... бедно живут? Ещё вчера в Королевстве хватило одного "вдоха", чтобы заполниться до... пробки. А тут хрен надышишься.
   "Забирайте всё, что можно, кроме жизни. Резко и быстро".
   Электричество, такая капризная штука... а оно тут везде. С хлопком перегрузилась проводка в коридоре, затем что-то хрустнуло в инфразвуке и внутренности Ёчи отозвались судорожным подёргиванием. Что это могло быть он не думал. Поток энергии чуть подрос и сразу же усох до тоненькой ниточки.
   Подвал!
   Теперь вышло куда лучше. Но после отключения электричества Ёчи увидел рядом знакомую серую конструкцию. Совсем рядом.
   Он очень хотел её забрать с собой... но энергии оказалось слишком мало.
   "Я вернусь за тобой. Жди".
   И... в ответ пришло что-то типа "жду".
   Удивиться Ёчи не успел. Мелькнула разогнавшаяся до привычной скорости плёнка и он с хрустом рухнул в какие-то кусты. Побег удался. Недалеко и на пределе сил, но - он ушел. Первое, что почувствовал беглец, пропал внутренний холод и стало легко пить энергию. Суки. Точно какой-то фокус с излучением.
   "Берём столько энергии, чтобы хватило на два перехода до дома".
   Но сразу уходить он не будет. Какими бы ловкими не были его пленители, но он прожил в этом месте долгую жизнь. Тут есть что взять и есть у кого спрятаться... Ёчи цокнул языком. Решил попартизанить? Дурак. И не учится. Сейчас у него здесь есть только неприятности, от которых он вовремя свалил. Да и вопрос ещё, свалил ли?
   Одежда. Наверняка есть какие-то изотопные метки. Сейчас это модно, просто и быстро. Та-ак. Он прошел на открытую полянку и замер осматриваясь. Вот совершенно незнакомое место. Цепь. Цепь отозвалась неожиданно быстро. Пустые ряды квадратных слотов для маркеров. Два длинных ряда вверху и два внизу. Управление защитой по умолчанию на правой ладони, атака на левой. Почему так? Совершенно непонятно. Ладони... неактивно. Всё правильно, энергии у цепи нет.
   Настройки. Перед глазами неторопливо развернулась внушительного размера панель. Чтобы прочитать надписи на многочисленных табличках приходилось увеличивать всю стену и просматривать секциями. Криворукие уроды! Кто так строит?
   Оборонительные конструкции. Вот. "Кокон", "стена", "подушка". Ничего знакомого нет. Вот для чего ему требуется базовый курс чёрного. Он смотрит на иероглифы холту и... ровным счётом ничего не понимает.
   Помимо активности Зёрен, есть ещё одно обязательное условие. Он должен понимать КАК это должно сработать. В таком случае всё просто. Он говорит мелким: "Делаем вот такое. Сейчас". Как и получилось в своё время с порталом. Тогда он не понимал принципов, но Зёрна видели созданный адептом портал и точно его копировали. Пардон. Копировали функциональную часть. Так как им нравилось.
   Требуется собственная библиотека плетений. И её придётся постоянно дорабатывать. Но для этого уже требуется нейросеть. Очень удобный девайс. Уникальное хранилище ЛЮБЫХ данных. В ЛЮБОМ формате, с последующей обработкой.
   С обработкой есть нюансы. Нет, никаких дорогих программ покупать не надо, но вычислительные мощности и дополнительные модули растут долго. Есть вариант с использованием специального железа. От браслетов-коммуникаторов до стационарных вычислительных блоков. Стационарный ВМ это неудобно, браслет - слишком... скромно. Потребуется мощный военный планшет... Ёчи стоял босыми ногами на холодной земле и облизывался, вспоминая... сколько всего вкусного есть в Империи. Комик, блин.
   - Так. Подвал у нас... где-е-е? Вот и ничего ж себе, меня завезли? Если я уже выскочил на полтыщи кэмэ, а осталось раза в три больше... где мы? То-то я смотрю, местность странная? Это хорошо ещё, что не самолётом, на другую сторону Земли... хотя. Откуда мне знать как далеко меня забросили? И что вижу я именно ТОТ подвал? И что вышел я, соответственно, к ТОМУ подвалу? Так... говоришь, знакомое место, "попартизанить"? Здесь, случаем, не на фарси говорят? Вот прикол будет. Хотя. Даже если на польском, то уже полная задница.
   Было холодно и тело с трудом удерживало остатки тепла. Красиво его купили. Посадили в коридоре сельскую морду с характерным говорком и, ап! А ведь он точно знает, что соотечественников сейчас разве что в Зимбабве нет. Хотя. Там-то точно есть. Или... нет? Впрочем, у этих - точно есть. И в Зимбабве, тоже.
   Энергия помалу накапала, можно бежать дальше. И именно бежать. Сейчас главное для него - время. Куда бежать? А где тут больше энергии? Вот туда и бежать. Там и люди, и еда, и одежда.
   Очередное открытие было шоковым. Спустя час бега он выскочил на высокий, покрытый жесткой травой берег. Море. Холодное. Высокий обрывистый берег. Топать вдоль берега? Ну уж нет. Это он уже проходил. Но на Имме было лето и были бесхозные вещи. Здесь такой радости наверняка нет.
   Значит, что? Найти источник любого размера и - на Имму. И... чёртову одежду - долой. Одежда полетела с обрыва, печально размахивая на ветру рукавами и штанинами. Жаль. Но вернуть при всём желании уже не выйдет. Так всё и задумано.
   Он здесь как на полигоне. Вколоть ему ничего не могли. Этот вариант проверен. Печать не позволит. Он пока ничего не ел и не пил. Значит, источник опасности только одежда. И хорошо бы прикрыться от инфракрасных сканеров? Но... тут пока такой же ноль, как и в большинстве ячеек цепи. Он сам туда ещё ничего не положил. Бегом! Чем раньше он найдёт убежище... или источник, тем быстрее свалит отсюда.
  
   * Королевство. Замок Коди.
  
   Генерал Этерлин через сутки с Королевой не связался. И через двое. И тогда к нему в Коди пожаловал один из помощников Неш.
   - В чём дело, генерал? Наш человек всё ещё болеет?
   - Нет. Он ушел по-красному. Как только сбросил в Печать энергию. На Имме его нет.
   - Так свяжитесь с ним, даром что ли ему цепь давали?
   Помощник Королевы был молодым и резким.
   - Ему дали базовую цепь. До второго класса он её поднимал самостоятельно. Насколько мне сказали, своих маркеров у него нет, Служба ему ничего не выдавала. Его одежда и багаж у нас. От одежды после... известных событий, осталась труха. У нас нет келон, чтобы находить человека по слепку.
   - Но раньше вы его находили?
   - Офицер, у которого с ним связь, ранена и находится в тяжелом состоянии. До сих пор. И сможет активно работать не раньше чем через... пару недель.
   Помощник раздраженно подпрыгнул.
   - Это графиня Талми? Подготовьте к перевозке. Королева, думаю, разрешит использование медблока. И даст надёжного оператора. Сегодня, генерал. Меня уже два раза спрашивали. Это... много. Мне нужен результат. После третьего официального запроса я улечу с попутным ветром.
   Этерлин выдохнул и помотал головой.
   - Что такое, генерал?
   - Зверь. Как только дисо пришел в себя, вырвался и теперь сидит возле графини. Он никого не подпустит. Проверено.
   Помощник побледнел.
   - Найдите специалиста. Нейтрализуйте зверя.
   - Я похож на дурака? - Этерлин вскипел. - У дисо необычно высокий резист к слабым плетениям. Могу только убить. Даже если покалечу, а он пожалуется хозяину... будет катастрофа. Тогда о любом сотрудничестве со своим красным, просто забудьте. И... я честно говорю, есть все предпосылки, что Коди придётся серьёзно ремонтировать. Вы были на встрече? Нет? Этот красный высосал трёх магистров. Моментально. У меня крыло, в котором кабинет, потеряло все защитные плетения. За несколько секунд. Даже старая мебель посыпалась. Я не желаю превращать его во врага. И над его именем... даже вспоминать не желаю. Ребята посмеялись над именем... и кто-то услышал. Я не уверен, что все эти трупы появились случайно.
   Помощник на несколько минут замер. И снова посмотрел на генерала.
   - Круг знакомых вашего красного. Там есть адепт... Дервил? Пусть лечит вашего офицера или уговаривает зверя. Они точно знакомы с графиней. Только всё делайте очень быстро. Обеспечьте адепту подкачку энергией или лечащие артефакты. Что угодно. Королева не в духе. Достанется всем.
   Этерлин пожал плечами. А что? Может сработать. Дервил не его человек. Собственно, он уже человек того самого красного. Но сам-то генерал о группе гражданских даже и не вспомнил? Молодец парень. Помощником стал явно не зря.
   - Принято. Та-ак. Датер! Мышь мне найди, быстро!
   Помощник чуть приподнял бровь. Генерал улыбнулся.
   - Может и Дервила искать не потребуется. Тиутин у нас сама как ходячий артефакт.
   - А вы... точно с ней договоритесь?
   - А что, есть большой выбор?
  
   * Земля. Неизвестно где.
  
   Темнота была полной. Подземный комплекс построили в специально выбранном месте. Один из специалистов Фирмы убедительно доказал, что это место лучше всего подходит для содержания всяких... уникумов. Подземные пещеры расширили и завезли необходимое оборудование.
   Начальник охраны ожесточённо почесал коротко стриженную макушку. Стоимость того, что за одну минуту превратилось в бесполезный хлам, была колоссальной. Это помимо систем жизнеобеспечения и специальных подавляющих систем, которые сейчас молчали. Электричество сдохло. Полностью.
   Сейчас аварийная группа пешком, точнее, ползком по шахте выберется наверх и запустит резервное питание. Впрочем, надежда очень слабая. Если бы генераторы наверху работали, питание бы уже было. Но есть резервный пост, где-то на половине пути. Там генераторы были заглушены штатно, во время проходки дополнительных полостей...
   Непривычно вот так сидеть под километровой толщей камня и ждать.
   - Шеф, Клайса свихнулась. Порвала насмерть Монка и его помощника и теперь никого в блок не впускает.
   Ну вот, первая. Клайса - собака, которую ломали около года. Вполне послушная и спокойная тварь. Была.
   - Воздух в блоке перекрыли?
   - Ага. Нам всем тут воздух перекрыли. Ничего не работает. Даже газ пустить не можем. Задвижки как открывать, вручную? А газ... что потом, ладонями наверх откачивать? Весь комплекс зальёт.
   Начальник поднялся со стула. Фонарь на динамо давал слабое пятно света.
   - Дыхательные приборы. Одеть всем и лить сонник. Тут у нас куча... придурков без защитного поля сидит. Вник? Лучше пусть спят. Дадут электричество, всё восстановим.
   Он прошел к шкафчику и достал пару масок с кислородными баллонами. Специфика профессии, чтоб её. Нет, но такого с ним ещё не было.
   - Герб? - Следующая тёмная фигура тоже получила маску. - Ты же знаешь, как я не люблю резину на роже?
   - Потерпишь. Сейчас сонник пойдёт.
   - А. Тогда потерплю.
   - Что у нас с генераторами?
   - Глухо. Даже если сами генераторы целые, большинство узлов выгорело. Аккумуляторы порвало, батарейки - в ноль. Всё пустое. Я взял из сейфа резерв. Данные вроде уцелели, сливаю в накопители.
   - Что это было?
   - Когда подняли подавитель до шестидесяти, новенький поёжился...
   - Да слышал. Он Фоксу жаловался, что холодно.
   - Да. Потом в его номере появилась аномалия. Добавили ещё двадцать. Потом легло железо в номере. Затем посыпалось всё в блоке. Потом отрубился генератор подавляющего поля. Вытащим диски наверх, яйцеголовые будут объяснять. Ну, скоро Мак до генераторов доберётся?
   Труба вентиляции донесла громкий металлический лязг. Два и три раза подряд. Начальник расправил ладонями резину маски.
   - Маску надень. Фил добрался до баллонов с сонником. Кто не в маске, я не виноват...
   - Угу. Спокойной ночи, уроды.
  
   Поиск беглеца начался только через шесть часов, когда аварийная группа вышла на связь с центром координации. Ещё через восемь беспилотник обнаружил остатки помеченной маркерами одежды на прибрежных камнях. Через десять на побережье вышли первые группы прочёсывания, в ближайший городок передали ориентировку на сбежавшего опасного преступника. Машина поиска набирала обороты.
   Через сутки восстановили систему подачи воздуха и выживших пленников надёжно упаковали и разместили в одном блоке. С поверхности стали спускать оборудование для ремонта систем.
   Результат происшествия оказался весьма неприятным. Минус три пленника. Одного застрелила охрана, один задохнулся, ещё один просто не проснулся после применения газа. Чёртова собака порвала ещё одного сотрудника насмерть и одного покалечила так, что доктора только руками развели. Из шахты начали вынимать трупы. При всех тренировках и режиме работы, погибших сотрудников оказалось слишком много. Впрочем, это не первый и не последний подобный случай. Наука требует жертв.
   В конце третьих суток... всё повторилось. Всё оборудование, с таким трудом восстановленное после авральных работ, снова сгорело. Хуже того, во внутренние помещения ворвалась группа чужого спецназа и вырезала всех, кто находился внизу.
   На поверхности к тому времени уже было достаточно людей, чтобы сразу же принять меры, но ни первая ни вторая аварийные группы не вернулись. Руководство решало вопрос о полной блокировке помещений. Затем земля подпрыгнула и... спутник показал резкое увеличение подземной полости. Ещё через сутки земля над комплексом просела. Вопрос с подземной лабораторией был закрыт окончательно.
  
   * Ёчи.
  
   Пещеру он нашел случайно. Скорее всего, Зёрна купились на аккумуляторы, которых тут стояла целая батарея. Кто устроил этот схрон? Никаких признаков. Рыбьей чешуи рядом беглец не видел, причала - тоже. Контрабандисты? Что лежит в деревянных ящиках, составленных возле стены, он даже не смотрел. Не до того было. Вот одежду Ёчи нашел быстро и так же быстро надел. Затем нашел что-то типа камина и разжег огонь. Потом обнаружился чайник и полка со всякими, знакомыми по прошлой жизни пакетами. Большая кружка крепкого кофе сделала жизнь чуть приятнее.
   Быстрый осмотр помещения показал, что им не пользовались уже очень давно. Толстый слой пыли, отсутствие каких либо следов человеческого пребывания. Продукты были сплошь консервы или сухие концентраты и упаковано большинство вещей в плотно завязанные полиэтиленовые пакеты для мусора. Точно так же упакованная сменная одежда, не новая но чистая, была найдена в одной из ниш. Затем закипела вода в котле, Ёчи вымылся, ещё раз переоделся в сухую, тёплую одежду и... уснул. Бегать голяком по осеннему ветру - выматывающее занятие. В пещере было тепло, нашлась вполне приличная лежанка и одеяло. Какая разница, ждать сидя или лёжа?
   Похоже, собственную энергию во время бега он расходовал быстрее, чем та прибывала и воспользоваться пространственным переходом получится очень нескоро. Именно так говорили ощущения. Портал до Иммы... далеко. Не видно. Ёчи уже понял, что вот это "не видно" у Зёрен на все случаи жизни. Нет маркера, нет энергии, мешают обстоятельства... "не видно" и всё.
   - Ну, раз "не видно", значит, будем ждать. - Вот какого чёрта он торчал в Коди на тренировочной площадке столько времени? Вполне успел бы купить для цепи пару накопителей. А так... кроме как спать и делать больше нечего. Впрочем, в ящиках может оказаться что-то полезное.
   Что было в военных ящиках? В военных ящиках оказалось военное имущество. Взрывчатка. Во всех восьми деревянных коробках лежали продолговатые брикеты в бумажной упаковке. Такого Ёчи не ел и не... курил, так что всё осталось на своих местах.
  
   Талми отремонтировали быстро. Никаких проблем ни с лечением, ни с артефактами и докторами, в Коди не существовало. Имелись две основных проблемы, на которые помощник Королевы внимания сразу не обратил. Одна из них была в том, что официально Талми вывели из Королевской Службы Коди. При наличии некоторых претензий у Этерлина, побег Талми стал для генерала неприятностью.
   Собственных лечащих плетений у Талми хватало и выздоровление было делом времени. Срочных задач от Службы Коди перед ней уже не ставилось. Торопиться было некуда. Пока не появился представитель Неш.
   Вторая проблема - дисо. Ему был отдан приказ: охранять. Мелкий зверь выложился на полную катушку. Ещё в приёмной один из офицеров зацепил Талми, дисо его моментально порезал. Остальные бросились на зверя, Талми, естественно, начала его защищать. Меньше минуты продолжалась свалка. Результат? Четыре офицера мертвы, двое тяжело ранены. Этерлин орал как раненый Демон. Кому приятны такие происшествия?
   Сразу после этого - конфликт с начальником охраны Королевы и скользкая формулировка, которая привела в бешенство Ёчи. Этерлин с трудом удерживался в рамках приличий.
   Хорошо хоть нашли способ решить всё тихо. Мышь вникла в ситуацию и быстренько доставила в Коди своего бывшего секретаря. Тот договорился с дисо, Прайн наложил несколько мощных конструкций и уже через два часа Талми встала в строй.
  
   Выглядела графиня не очень хорошо, но все раны зажили и она могла выполнять задание.
   - Мне нужна МОЯ группа, генерал.
   Этерлин покосился на помощника Неш и тяжело вздохнул. Тот отреагировал быстро.
   - Имена? Перевод я оформлю в течение часа. Генерал?
   Тот молча кивнул и выдавил из себя:
   - Два миллиона. Компенсация за снаряжение группы.
   Талми тут же вскинулась.
   - Да у нас всё добыто собственными силами, какие два?
   - Пока вы "собственными силами" всё добывали, Коди вам платил жалование. Два и точка. И радуйся, что я такой добрый.
   - Хорошо. - Поставил точку помощник. - Вас переведут в личную группу охраны Королевы. Там... разберётесь.
   Талми была... несколько шокирована. Охрана Королевы, это не только телохранители. Подразделение по размерам, конечно, поменьше чем Служба Коди, но личный состав в нём исчисляется тысячами. Очень хотелось спросить к кому именно их переведут, но сейчас и при генерале этого делать явно не стоило.
   Генерал едва не посвистывал как кипящий чайник. С него станется всё разом отменить. Старая гвардия Уно. Имеет право на демарш. Не пользовался раньше? Так всё когда-то происходит впервые.
  
   К сожалению, все вопросы, связанные с переводом пришлось отложить. Самая срочная задача - поиск пропавшего человека. Адептом Ёчи никто не хотел называть. Он ведь, по существу, адептом ещё не был. Был удобным наёмником, который не боится работать с аномалиями и главное, у него это получается.
   Благодаря чему? На текущем этапе это не важно. Очень удобное начало для нового отдела. Практически бесплатная возможность получить очень редкую по качеству информацию о работе красной энергии и возникновении аномалий. На базе этой информации появится возможность собрать действительно серьёзный отдел, который и займётся красным цветом. Судя по вялым успехам Империи в этой области, Неш получит хороший шанс вырваться вперёд.
   Никто из серьёзных личностей не верил в смерть Императора Виктора. Да, для такого вывода была масса предпосылок. Империя всегда была детищем Виктора и стояла для него на первом месте. Будь он цел, такого бардака как сейчас, он бы не допустил. Но убить его? Слишком уж он был силён. И не просто силён, у Виктора были личные связи с несколькими соседними слоями, где приобретались или воровались, или просто подсматривались большинство технологий. Уж лично для себя он бы точно использовал лучшее из добытого. Пропал? Угодил в одну из аномалий и потерял время? Что именно происходит никто не знал.
   Большинство экспертов сходились на том, что возвращение Императора - вопрос времени. Империя уже заметно просела по потенциалу и возможностям, но это мелочи. В развал этого государства никто не верил. А значит, у соседей появилось время, чтобы усилить собственные позиции.
  
   * Земля.
  
   - Тебе тут нравится больше, чем в Коди? Странно.
   Талми брезгливо рассматривала пещеру. Ёчи проснулся и потёр глаза.
   - Мне? Не нравится. И появился я не здесь. Рад тебя видеть милая.
   - Тут кто-то ещё есть?
   - Пока нет. - Ёчи отметил приток энергии и одёрнул своих питомцев. - Это свои. Своих не грабить.
   Ручеёк энергии послушно уменьшился.
   Талми покосилась на пропажу и пожала плечами. Мало ли что он бормочет?
   - Ну что, уходим домой?
   Ёчи скривился.
   - Надо бы посетить одно место...
   - Рассказывай.
   Рассказ был не слишком длинный. Выпал, очнулся, сбежал, бежал, бежал... и вот.
   - Ты думаешь, что тот сгусток энергии в тюрьме тебе действительно необходим? Или просто хочешь отомстить?
   Ёчи с силой растёр лицо.
   - Я думаю, что там не один пленник. Или пленница. Сейчас там жуткий бардак... наверное. Надо бы подавитель и что-то для защиты от газов. На всякий случай - с механической защитой. Они использовали какое-то излучение, от которого моя цепь вырубилась. Открыть подачу газа можно руками и это вполне реальная опасность. Ну... мне лично, защита наверняка потребуется. Не верю, что там изменили обеспечение энергией за трое суток. Выбросите меня, я отключу электричество. Затем вывести подавитель. Потом... там герметичные помещения, много железных и пластиковых дверей, темно. Если оружие работать не будет, особых проблем для твоих бойцов не предвидится. На этой планете оружия "пять плюс" не водится, волновых технологий нет. Броня есть... но против вашего оружия она не слишком эффективна. Выбить охрану, собрать пленников. Если не подойдут нам, просто высадить на Имме. Всё лучше, чем в каменном мешке.
   - Что там, кроме людей?
   Ёчи виновато потупился.
   - Боюсь, что вам там брать нечего. Вычислители, механизмы, всё где-то восьмого класса. Я... оплачу расходы.
   Талми ехидно улыбнулась.
   - Будешь должен.
   И сразу получила ответ.
   - Тебе лично. Без проблем.
  
   Операция прошла без особых сюрпризов. Кроме одного. Спасённый оказался не адептом и вообще не человеком.
   - Гончая Хаоса. - Бойцы, рассмотрев вынесенную Ёчи тушу, разошлись к стенкам пещеры.
   - Тихо! Это моё. Просто не трогайте руками и... всё будет тихо и мирно. Правда?
   Тушка у спасенного пса была немаленькая. Но его настроение Ёчи чувствовал хорошо. Да, это не враги. Трогать нельзя. Ощущение от пса было сродни Печати. Но у печати не было столько эмоций.
   Большинство людей, выведенных в пещеру, вяло шевелились, приходя в себя. Только один мужчина, увидев ящики возле стены, поднялся и вопросительно указал на них рукой.
   - Умеешь пользоваться?
   Уверенный кивок. Русский язык он понимал. Точно.
   - Где лучше взорвать?
   А вот говорил на русском он весьма плохо.
   - Тамбур. Лифт. Там. Я знать.
   - Тут есть всё что нужно?
   - Смотреть.
   Талми внимательно следила за руками бывшего пленника. Подавитель они вернули в пещеру и он работал, так что взорвать тут что-то не получится.
   - Я отберу образцы для своих? Это ведь взрывчатка? В нашей коллекции я такого не видела.
   Ёчи молча кивнул.
   - Всё есть. - Мужчина вопросительно посмотрел на Ёчи.
   - Сколько времени задержка?
   - Мало. Если надо, я останусь там.
   - Минута есть?
   - Три.
   Ёчи пожал плечами и повернулся к уже знакомому транспортнику.
   - Он включит, ты его выведешь сюда. У вас будет около минуты в запасе. Успеете?
   - Да.
   Талми уже упаковала в свой мешок пару брусков и свёрток с взрывателями. В этом месте больше ничего интересного не было.
   - Людей - на Имму, ящики - в тамбур возле подъёмника. Доброволец устанавливает на взрыв. Затем я жду здесь транспортника и помощника. Уходим вместе. Всё ясно? Выполнять.
   Расслабленные фигуры бойцов разом пришли в движение.
  
   В посёлке обнаружилась небольшая проблема. Талми не имела точных инструкций для перемещаемых её отрядом людей. Их решили пока поселить у Дервила. Там адепты, там же есть возможность быстро обучить языку, ну и население к беглецам отнесётся более гуманно.
   С этим Ёчи спорил... но неудачно. Его теория о том, что в посёлке больше возможностей для активного человека, была в клочья разнесена одним единственным словом: инструкции. В Службе Коди на этот счёт инструкции были достаточно жесткими. Если уж спасаешь, то заботься. Скорее всего и у Королевы есть что-то подобное. Решение поселить спасённых у Дервила стало компромиссом.
   - Так никакой одежды не напасёшься... - Ёчи уныло обозревал остатки собственного гардероба. - Надо всё же выбраться...
   Концовку фразы он договорил по пути на улицу.
   -... в магазин. ДЕРВИЛ! Стоять!
   Удивлённый адепт замер возле портального диска.
   - Что? Мы вроде, всё обсудили?
   - Кристаллы. Есть? Мне на цепь требуются накопители.
   - От двух до пяти тысяч кудо. В Коди есть такой человек... Бонг зовут. Вот к нему подойдёшь, он покажет. У меня - точно ничего стоящего нет... стой.
   Теперь Ёчи удивлённо смотрел на адепта.
   - Дисо. Его лучше оставить здесь. Там скандал вышел. Из-за него... в общем. Героический парнишка... но лучше его в Королевство не пускать. По крайней мере, без тебя.
   Ёчи едва сдержал ругательство. Дисо в посёлке? Жесть. Кстати.
   - Хорошо. Возьмёшь на постой? Я боюсь его оставлять тут. Резковат народец. И ещё. Нашего нового друга зовут Клайс. Если к себе не захочешь взять, я пойму. Посоветуй, где их можно оставить так, чтобы и им вреда не было и окружающие не страдали?
   Дервил хмыкнул. И извлёк из пустоты пластинку маркера.
   - Думаю, такая есть всего одна. Насколько я лично видел, место необитаемое. Чуть холоднее, чем здесь, обычные животные... обычная растительность. Будешь выходить к ним, когда потребуется.
   Пластинка портального маркера была тёплой. Ёчи покрутил её в пальцах и кивнул.
   - Спасибо. Как её на цепь повесить? И этот, разговорный маркер. Твой. Тоже покажи что надо делать.
   Вот так и появились на цепи Ёчи первые занятые кубики. Один вверху, с маркером связи и надписью "Дервил" и один внизу. Названия для него пока не появилось.
   После этого пришлось всё же одеваться и пристраивать зверей у Сини. Хозяйка посёлка домашнюю живность не любила, а больше желающих не нашлось.
   - Ну что? - Все приготовления выполнены. Группа собралась возле вернувшегося на законное место портального камня. - Идём к Королеве?
   Талми помрачнела.
   - Первый выход - в Коди. Твои вещи надо забрать. Там есть человек, который и устроит встречу. К Королеве так просто не ходят.
   Внутри у Ёчи взболтнулось привычное... а я - МОГУ! Но он тут же наступил на горло этой песне Зёрен. Не сейчас. Возможно, что и никогда. Правила. И нет. На этот раз портальный камень с собой не забираем. Талми будет ругаться. Неизвестно почему, но этот, последний, аргумент подействовал лучше чем такое нудное слово "правила".
   На транспортную площадку замка Коди группа перешла без приключений.
  
   Замок Коди промелькнул невнятной картинкой. Уже на транспортной площадке Ёчи вручили его мешок со всеми вещами, включая выпавшие из разрушенной Печатью одежды. Вежливый седой секретарь генерала убедительно попросил Ёчи без уважительной причины в замке Коди не появляться. И добавил, что это личная просьба генерала Этерлина.
   Ёчи уже хотел посмеяться, что ему почему-то нигде не рады, хотя он такой весь белый и пушистый... но сдержался. И удивился, что сдерживаться стало легче. И сразу же всплыл кусочек лекции Демона, заставивший серьёзно задуматься. Дальше он шёл автоматом. Открывшиеся знания не слишком обрадовали.
   - Эй, ты что, заснул? - Тычок локтем в бок был болезненным. Талми сердито шептала, почти не разжимая губ.
   Ёчи поднял голову. И сразу же сдержал ругательство. Точно та же свита, с такими же бледными испуганными лицами. Охрана Королевы, твою мать. Толпа перепуганных беспомощных кукол. С большими ушами.
   - Добрый вечер, господа. - Голос гостя скрипел как колесо старой телеги. - Вы все... что тут забыли? Демонстрируете свою преданность Королеве? Так я не к ней пришел. А при моём разговоре с Хранителем, лишние уши вредны.
   Талми обречённо прикрыла глаза. Ну что за... мужик ей достался? Ведёт себя как последний, извините, говновоз.
   Щёки Королевы слегка порозовели.
   - Не волнуйся, красный, они все давали клятву. Под мой Знак.
   Гость поклонился Хранителю. Но уважения к свите у него не прибавилось.
   - Мне тут недавно прочитали лекцию, очень занимательную, честно. Там один... известный вам персонаж объяснял разницу между знаками Королевы, Личными Знаками и Служебными Знаками Империи. Как Хранитель, вы не можете внести в свой Личный Знак множества необходимых ограничений для тех кто его принимает. Виктор смог. Тем не менее, даже его Служебные Знаки не перекрывают всех путей утечки информации.
   Я назову вам своё имя и расположение моих... имущественных интересов, назову массу имён, оглашу информацию, о которой ваши специалисты ещё не знают. Вы... можете гарантировать, что эти люди никому ничего не расскажут? А ведь сбором подобной информации заняты совсем не дети, так ведь? И Королевский Знак не перекрывает уровни...
   Неш подняла палец. Ёчи послушно замолчал.
   - Все уходят. Билер? Ты остаёшься. Так или иначе, нам потребуется доверенное лицо.
   Тот самый молодой помощник поклонился и отошел в сторону. Ёчи посмотрел на помощника.
   - Вы Билер? Очень приятно. Называйте меня Дьен. Так проще.
   Помимо лекции о сдерживающих нитях, уровнях волновых Знаков и ещё кое-чего весьма полезного, Ёчи вспомнил о том, что цепь, которую ему вручили, является "универсальным документом" для большинства государств, включая Империю. Так что, имя ему уже выбирать не потребуется. Он может выбрать начальную часть титульного имени, узнаваемую и удобную в произношении. После регистрации Семьи сможет использовать часть второго имени - Эйсин, когда у него появится официальный позывной, зарегистрированный ВМ Узлового Сото, добавится и он. Так что... Дьен. Не шикарно, но куда лучше чем Ёчи. Для Королевства - точно.
   - И мне приятно, Дьен. Вы... что-то хотели спросить?
   Гость покосился на расходящихся людей и кивнул.
   - Личный Знак покажи? - Заметив выражение лица помощника, поспешил добавить: - Просто посмотрю. Я обязан тебе доверять.
   Тот пожал плечами и поднял левую руку. Над ладонью возник Знак. Дьен осмотрел всю конструкцию сверху до низу и кивнул.
   - Хоп. В смысле - сойдёт. Ты всё равно услышишь эту часть... Второй уровень Знака у тебя чистый. Хранитель умеет выбирать помощников.
   - Ты читаешь Знаки? - Королева подошла неслышно.
   Ёчи оглянулся выдавил слабую улыбку. Рано ещё.
   - Итак, Билер, поднимай личный Знак и обещай, что всё, что ты услышишь сейчас останется в тайне. То есть обсуждать, упоминать в любом контексте, ссылаться на услышанное и вслух повторять любые части нашего разговора ты сможешь только в присутствии одного из нас с Хранителем, с прямым недвусмысленным разрешением одного из нас, высказанным лично...
   Формула была достаточно нудной и длинной. Но она обеспечивала максимум безопасности в данном случае.
   Помощник был знаком с подобными процедурами. Он повторил всё как полагалось и отпустил Знак.
   - Э... погоди, да? У меня Знака нет, у Хранителя Знак слишком объёмный. Я использую твой, чтобы объяснить что и как я вижу. Без физического воздействия на Ключ.
   Последняя фраза вырвалась сама. Неш смотрела с заметным интересом.
   - Итак. Базовая ветвь Ключа... вот и здесь узел. - Палец Ёчи прошел вдоль одной из линий. - Первый ярус... вот так и узел у него... тут. Второй. Вот отсюда и... а вот и первая крупная засечка. Повернись.
   Помощник только успел оторвать удивлённый взгляд от собственного Знака, как тот... послушно повернулся.
   - После появлении третьего и других уровней есть возможность воздействия на засечки второго. Сразу говорю, мне знакома только ЧАСТЬ теории, непосредственно касающаяся личной безопасности. С практикой в работе с Ключами я не сталкивался.
   Неш кивнула, принимая объяснения.
   - Ты изменился, Дьен, знаешь?
   - Да. Есть такая сложная штука, нити стабилизации. Сразу предупреждаю, некоторая информация у меня появляется только при совпадении определённых условий. Как контекстный поиск... когда я узнаю требуемый термин, появляется знание. Связано это с отсутствием у меня нейросети, как хранилища информации и стабилизирующего фактора.
   Ёчи, теперь уже точно - Дьен, выдохнул и оглянулся.
   - Говорить придётся много... мне бы воды?
  
   Почему зашла речь о нитях стабилизации? Собственно, это и есть основа стабильности красной сети. Прочная связь между Зернами, закрепившимися в узловых точках. При количестве от... двадцати единиц появляется стабильная Малая Сеть. При неправильной сборке, то есть, если эти двадцать узлов не замыкаются первый с последним, появляется Цепь Хаоса. Если расстояние между Звеньями меньше допустимого, Цепь приобретает характеристики, угрожающие району возникновения.
   И общая оценка. При наличии даже Малой Сети, свободные Зерна устремляются к ней. Если сеть распланирована, они занимают указанное место в незанятом узле сети и стабилизируются самой сетью. В этом случае никаких аномалий не возникнет.
   Нет. Как уже видно, желание создать сеть у Дьена появилось не случайно и не под влиянием эмоционально нестабильных Малых Зёрен.
   Затем оратор глотнул воды и плотно прижал ладони к столу. Выдерживать без нейросети порядок рассказа было сложно.
  
   - Сложности. Я не могу написать вам координаты аномалий. Блоки цифровых данных извлекались из нейросети. Её у меня сейчас нет. Следующее. Есть четыре офицера в Патруле Сото, с которыми... по данным прогнозирования, у меня получилось сотрудничество. Эффективность резко возросла после прихода в группу капитана Ями. Именно с ним первым я и постараюсь встретиться. Очень сложный человек. Первая встреча закончилась медблоком. Для обоих. Он чертовски упрям и драчлив. Как получится сейчас? Без понятия. Надеюсь никто никого не убьёт. Как вы понимаете, оставшиеся имена могут измениться, потому я их не называю.
   Обучение. Через шесть месяцев у меня будет базовый уровень индивидуальной нейросети. После её активации я бы хотел прочитать или просмотреть как можно больше информации по волновым сетям, чтобы изучить её во время дальнейшей работы. То же касается базового обучения адепта чёрного. Всю сеть я увидеть смогу очень нескоро, но определять источники смогу сразу.
   Использование конструкций. Вы спрашивали как я закрыл перемещение для ваших людей? Не знаю. Этим занимались Зёрна Хаоса. Я им прямо указал, что все люди обязаны оставаться тут. Похожим образом работало плетение, убившее вашего охранника. Первым на моей цепи установлен... "ледяной куо... коу..."
   Неш улыбнулась.
   - У нас говорят просто - "холодок".
   Дьен благодарно кивнул.
   - Спасибо. Сама конструкция взята из этого плетения и запитана... чем было. Если бы я видел как работает ваш "холодок", то Зёрна бы постарались скопировать результат. То есть, мне требуются примеры действия и корректные наименования с раскладкой сборки силовых линий. Время опробовать и подправить результат, у меня будет.
   Ну и последнее. Изменился ли я? - Дьен плотнее прижал ладони к столешнице. - У меня появился собственный Геррад. Его неправильно называть Гончей Хаоса. Именно этот пёс в Гончую уже не превратится никогда. Он встал на связь со мной. Положение - подчинённое и это не изменится, пока мы оба живы. Нить, которая нас соединяет пока слаба, но она уже дала и мне и ему точку опоры. Стабилизацию. Я пытался получить похожую связь с дисо, но он слишком глуп. Его мозг не примет Малую Печать, без неё не будет связи.
   Да, о дисо. Сам зверь модифицирован в Империи и обучен как охранник для слабой женщины. В ситуации с графиней Талми... всё попало в цвет.
   И главное. Сеть я БУДУ строить. В любом из вариантов будущего. В наших общих интересах сделать так, чтобы Малая Сеть красного никому не мешала... точнее, не вредила. Мешать... слишком уж эмоциональный термин.
  
  
   С момента встречи с Хранителем чёрной сети шёл уже пятый день. Как и ожидалось изменения, внесенные в заявку, несколько усложнили ситуацию. Впрочем, что уж там говорить, серьёзно осложнили. В виртуальном мире всё оформление заняло около трёх недель и никакого явного противодействия не встретило. Теперь всё было иначе. Заявка всё ещё рассматривалась и вместо помощи новообразованная Семья получила ряд ограничений.
   На момент возвращения в посёлок, доступ к спутниковой сети для полицейского участка оказался серьёзно урезан. По словам Сини, доступ остался прежним, но планетарники ввели дополнительные условия со своей стороны и теперь часть их данных на общей картинке не появлялась. Сини как смогла компенсировала недостачу... но сам факт оставался очень неприятным. Никто ведь не станет просто так скрывать собственные действия? Разве что... военные.
   Следующим враждебным шагом стало усложнение процедуры прохода граждан из посёлка через контрольные пункты. Военные добавили дополнительных условий так, что процедура вернулась практически в исходное состояние. Обоснование, до которого Сини докопалась с немалым трудом, никаких практических моментов не содержало, но прямо указывало на сотрудничество посёлка с общиной чёрных и... текущую международную обстановку. То есть, для проверки благонадёжности новых граждан военные отрезали себе максимум прав. Ну и выбранная линия определила дальнейшие шаги планетарников, которые в большинстве были весьма неприятны для отгороженного населения планеты. Типа - вторжение враждебно настроенного государства на территорию Империи.
   В принципе, уже имеющиеся регистрационные документы позволяли обойтись без отметок о прохождении военного контроля. Так далеко ситуация зайти не успела и выйти к одному из ранее отправленных за "ленточку" представителей, Дьен смог бы без особого труда. А там уже оформиться в ближайшем участке полиции и доехать до учебного центра.
   К огромному сожалению Главы Семьи, простое решение только его проблем здесь применять нельзя. Ситуацию требовалось срочно ломать. Два-три месяца направленной пропаганды вполне хватит, чтобы превратить всех чёрных на планете во врагов Империи. Ну и тех, кто с чёрными сотрудничает, за компанию.
   В этом случае имеющиеся, благодаря путешествию в "будущее", знания тоже оказались полезными. Да, без полных блоков информации содержавшихся в отсутствующей нейросети, эти знания выглядели пустыми ярлыками, ссылающимися на отсутствующие объекты. Но они были. А нужную информацию, в большинстве случаев, Сини вытаскивала из планетарной сети. Именно потому подготовка к переходу через "ленточку" и заняла столько времени.
   С самого начала стали обнаруживаться отличия. Первый же сеанс прямой связи с аналитическим блоком планетарной ВМ открыл изменения в статусе нового гражданина. Да, заявленный им контракт "экстра" остался актуальным и обучение по составленному им самим списку проблемы не представляло. Изменился порядок прохождения обучения и условия. Вполне вероятно, что какое-то влияние оказали действия Второго Координатора.
   Наличие наградной цепи Королевства и актуальной инициации по чёрному сразу же изменило входящие условия. ВМ выдал вердикт: бесплатного обучения и приёма на службу не будет до полного прояснения всех обстоятельств. Полного прояснения обстоятельств не будет до подтверждения Узлового Патруля о наличии и расположении аномалий. Подтверждение контракта и частичная оплата состоится только после того, как созданная Узловым Сото оперативная группа подтвердит негативное влияние комплекса аномалий на обитаемые планеты района.
   После такой новости потребовалось пости двадцать часов напряженной работы с планетарной сетью, чтобы выработать приемлемый план и согласовать его с ВМ. Почему в этом процессе не участвовали Координаторы? У них не оказалось допуска к информации такого уровня. У планетарной власти отсутствовали собственные военные корабли и весь спектр пустотных задач выпал из списка вместе с допусками. Кроме того, власть планетарных Координаторов не распространялась на другие планеты... собственно, достаточно было и первой причины.
   Как и ожидалось, обвинения Дьена... это имя было официально подтверждено ВМ, точнее ВСЕ его обвинения в адрес Второго Планетарного Координатора, не были приняты. Правда, наличие у посёлка ещё двух свидетелей, ситуацию отчасти спасло. От Дьена потребовали дополнительных данных.
   Цепь происходящих переговоров оказалась длинной. Как бы ни расхваливали планетарную ВМ, это была машина, со всеми присущими ей недостатками. Единственное, что оказалось действительно полезно, ВМ выносила резюме используя только реально действующие планетарные Законы. В случаях, когда ситуация выходила за их границы - использовались Законы Империи, всё ещё действующие в Сото.
   Итого, три дня ушло на визит к Хранителю, ещё двое суток - на поиск решения для всех проблем, возникших в общении с планетарным ВМ(Вычислительным Модулем).
   Затем Глава Семьи переоделся и со вздохом выдал Сини пачку банковских карт и номер счёта Центра Обучения. Покупка предприятий в глубине континента обошлась существенно дешевле из-за инсайдерской информации, но все заначенные деньги пришлось отдать за обучение. Их вернут после первого этапа подтверждения. Тогда же появится приблизительная цифра вознаграждения за "экстру".
   Когда прояснилась вся последовательность дальнейших шагов, Дьен бросился улаживать свои дела в посёлке. Рассчитался с доктором, который уже достраивал помещение для СВОЕЙ клиники. Помимо медблоков, из городских развалин было доставлено достаточно медицинского оборудования, а из прибывающих в посёлок людей подобрался персонал.
   Визит к Неш открыл для начинающего адепта массу мелких возможностей. Одной из них он с удовольствием воспользовался, отведя своих беспокойных питомцев на необитаемую планету, маркер для которой ему вручил Дервил. Место всем понравилось. Конечно, было бы лучше, если бы и сам Дьен остался там... но это уже из области невозможного.
   Что ещё было сделано? В составе первых десяти человек проходивших через "ленточку", было два адепта. На карте Иммы появилось шесть точек, для которых имелись маркеры. Три из них Дьен... протоптал, убедившись, что может ходить по чужим маркерам без неприятных последствий. Зёрнам была дана команда запомнить место каждой из точек. Даже если маркеры будут зачищены, перейти на знакомое место Дьен сможет. И сможет воспользоваться небольшим НЗ, спрятанным недалеко от точек выхода. Кто может точно сказать когда в следующий раз он останется без одежды, с острой необходимостью срочно свалить из опасного места?
   Как всегда, всего необходимого сделать не удалось, но в первом приближении... да, на следующие шесть месяцев Дьен мог оставить посёлок.
  
   Автомобиль, конечно, удобное средство передвижения, но к нейтральной полосе Дьен топал пешком. На всех удобных направлениях появились небольшие группы вооруженных людей, которые КП посёлка не опознавал. Желание выйти к ранее примеченному участку пришлось задавить. Долбанут из винтовки и привет. А стрелка? Либо не опознают вообще, либо скажут, что он действовал по обстоятельствам. Это же военные? С них станется.
  
   *
  
   При всей кажущейся строгости военной линии в Империи, существовали, так сказать, веяния времени. Когда всё начало изменяться? Очевидно, после того, как пересох источник ресурсов, питающий Патруль. В один прекрасный день связь с Центром Империи прервалась. Сейчас уже никто точно и не вспомнит как это происходило, офицеры сменили места службы и в каждом новом месте ситуацию описывали чуть иначе.
   Итак, исчезло центральное руководство. Помимо ресурсов, центр, согласно Уставу, решал многие глобальные вопросы. Согласно того же Устава, руководство переключилось на Узловой Командный Центр Сектора Цин. Секторалы расправили крылья, разослали массу ценных указаний и очень быстро сдулись. Ресурсов-то нет?
   Причём тут это? Существовал порядок, при котором корабль Патруля, исчерпавший половину ресурса, становился на капремонт и его экипаж переходил на новый или отремонтированный корабль того же класса. Соответственно, новый корабль был укомплектован под завязку.
   Ресурс оборудования, созданного с помощью А-технологий, был избыточно высок и Империя отказалась от текущего ремонта техники. В условиях мирного времени содержать ремонтную базу оказалось слишком дорого. Мелкие модули, то есть шаттлы, планетарная техника и пустотные штурмовики и прочий подвижный состав заменялись на исправные в одном из соответствующих хранилищ. Неисправная техника отправлялась на предприятия, исправная поступала на склад. Ремонт производился там же, где эта техника изготавливалась - в Центральных областях Империи.
   Очевидно, что Центр Империи был куда более старым чем сектор Цин. С его огромными производствами и с пустотными комплексами, которые превышали по размеру планету, Центр обеспечивал оружием и всем необходимым огромную армию, воевавшую в своё время с Баронствами. Стоимость изготовления и ремонта на таких предприятиях гораздо дешевле. Кроме прочего, многие из комплексов для работы использовали существовавшие ранее или созданные специально географические условия. Мощные магистральные энергетические лучи зелёного цвета. Именно на таких лучах создавалась технология А-1 и именно с помощью них производился ремонт сложной техники. Мощный зелёный луч был необходим и для самого оборудования и для выполняемого им процесса. Поскольку центр зелёной сети находился в области Улот, то самые мощные наземные и магистральные лучи сосредоточились вокруг этой области, входившей в сектор Центр.
   Как поступили военные, обнаружив, что поставки исправной техники прекратились? Они поступили по инструкциям. Увеличили, точнее - уменьшили цифру критического ресурса, увеличив срок службы техники. И так происходило, пока срок службы не дошел до полного износа, который вскоре и посетил многие активно работавшие корабли.
   К нашей истории непосредственно относится то, что произошло дальше. Патруль Цин "ужался". От Узловых отделили планетарные подразделения, повесив их обеспечение на местных. Местные, не имея ни денег, ни производств, не смогли поддерживать высокие стандарты Патруля и свернули планетарные управления до размеров одного офиса, который обязан был координировать действия местных с Узловым Области. Поскольку во многих случаях планетарные войска всё же требовались, их создали заново. С низкими стандартами, которые не так дорого поддерживать.
   Сейчас в большинстве планетарных армий служили офицеры не прошедшие обучения в Имперских Центрах, не имеющие высокой квалификации и Служебных Знаков. Отсутствие жесткого ограничителя сказалось на планетарниках соответствующим образом. Армии постепенно утратили уровень и боеспособность. Понятно, что происходило всё не за один день. Во многих случаях у планетарников образовался... собственный "Закон", отличный от Имперского.
  
   Имма Детам. Район Раас. Область Сото. Сектор Цин. Империя
   Вот таким образом выглядит полное наименование планеты, на которую выпал землянин. Стандартная линейка управления планетой представляет собой группу Координаторов планетарного уровня и Планетарный ВМ(Вычислительный Модуль) Иммы. В отличие от знакомых нам вычислительных и аналитических центров, ВМ в управлении Империи занимает собственную нишу и уполномочен накладывать вето или привлекать к ответственности, если собранные им факты указывают на явное нарушшение Закона. ВМ не принимает эмоциональных аргументов, не поддаётся уговорам или давлению, у него нет ни детей, ни родственников, ни материальных интересов. Его анализ ситуации совершенно беспристрастен и полностью соответствует текущему законодательству.
   Казалось бы, такой подход слишком часто отрезает возможности для компромиссов? Для устранения этой проблемы и предоставляется возможность любому из Координаторов убедить ВМ в эффективности собственного решения. Если у Координатора достаточно серьёзный послужной список, он может принять решение под личную ответственность. Цена ошибки - смерть. С такими условиями не особо... поошибаешься.
   Группа Координаторов. Главой правительства становится Один из них, в зависимости от личного опыта, возможностей и, конечно же, текущего направления развития планеты.
   Обычно и номинальным и фактическим главой правительства является Первый Координатор. У него нет отдельной специализации.
   Второй Координатор. Военное направление и полиция. Очевидно, что в случае глобальных военных проблем, Второй(Координатор) или Ка-два, принимает на себя общее руководство. Это стандартная нумерация. Далее цифры для направлений деятельности планетарныхКоординаторов могут меняться в зависимости от ситуации. Обычно Три - транспорт и связь, Четыре - медицина и экология... и далее.
  

  
   *
  
   Нейтральная полоса, точнее - полоса повышенного внимания, это совершенно спокойное место. Конкретно для Дьена и сейчас. Перед уходом он убедился, что его не подстрелят и принял меры к тому, чтобы его не арестовали на первом же контрольном пункте. Жить по закону и в этом мире оказалось дорого. Если бы не его гиперактивность в разрушенных городах, то не известно как бы сейчас всё происходило. И для посёлка и для него лично.
   Юридическая практика в Империи не особо процветала. Дыры в Законах появлялись на сутки-двое и при активном участии населения заделывались ВМ. Главная ценность опытного советника была в том, что он мог прогнозировать шаги оппонентов. Блокировать некоторые нелегальные возможности, связанные с существующими прецедентами. Для Дьена советник составил перечень вопросов, которые зададут на контрольном пункте и ответов... которых быть не должно.
   Выглядело всё глупо. Он пытался дуть на воду, даже не дойдя до неё. Но этот мир очень быстр. Не успеешь сказать что-то ненужное, как тебя оформят с очень неприятным обвинением. Никаких адвокатов, никаких советников, никаких прав. Суд? В военной полосе? Фикция. Скорее всего - пуля в голову без всякого суда. И доказывай потом, что ты прав.
  
   - Та-ак. Ну и кто тут у нас образовался? - Молодой офицер-планетарник выскочил на нейтралку, чтобы лично осмотреть гостя.
   - По заявке планетарного ВМ номер.... Следую в Коненни. Все данные на меня получите после запроса из КП. Есть биометрия, есть законная регистрация. Если я не попаду на КП в ближайшие тридцать минут, получите запрос о моём местонахождении. Мой путь отслеживается с помощью полицейского оборудования Эйсина.
   Гость спокойно стоял перед военным, чуть разведя в стороны руки. Оружия у него нет, ничего незаконного нет, ценностей нет.
   - Ты чёрный?
   - Нет.
   - Из Эйсина? Значит - чёрный.
   - Парень... время идёт. Я не шпион. Точно тебе говорю.
   Офицер конечно же "не поверил". Инструкции, пусть и неформальные, он выполнял старательно.
   На КП Дьен попал только после упомянутого запроса планетарной ВМ. Собеседовался только после того, как был установлен прямой канал связи с той самой ВМ. Документы потребовал на руки и немедленно. Имел право. Дожидаться попутного транспорта не стал, ушел своими ногами. Проход через ленточку занял больше четырёх часов. Своего рода рекорд.
   Задержка на КП просто так не прошла. На дороге к городу образовалась группа непонятных людей с оружием. Их пришлось оббегать по дуге. Собственно, побег только изображался. Дьен заскочил в ближайшее разрушенное здание и ушел переходом на один из ближних маркеров. Пусть сами разбираются, как упустили, почему упустили. На новом месте почти сразу сел в проходящий транспорт и ровно к следующему утру вошел на КПП Центра Обучения. Грязная обтёртая фигура нового клиента демонстрировала всем желающим, что его путь к месту обучения был нелёгким и опасным.
  
   *
  
   Оперативная группа контрразведки вернулась с пустыми руками. Они "вражеского агента" не задержали. Слишком уж шустрым оказался. Даже в прицел ни разу не попал. Очень хорошо укрылся от приборов. Явно адепт.
   Старший офицер сектора доложил генералу. Тот отправил курьера к Координатору. На этом этапе любой связью пользоваться запрещалось. К моменту, когда Второй Планетарный Координатор получил сообщение, искомый человек уже прошел регистрацию в Центре и сразу, без собеседования и тестирования способностей, ушел на первый сеанс.
   Первый сеанс в Центре, это официальная специальность. Для государственных служащих - специальность и Знак. При официальной процедуре принятия контракта, ВМ заглядывала в каждый уголок мозга кандидату, всё фиксировалось и ложилось в личное дело. С этого момента простых путей для поимки курсанта уже не существовало. Он вышел из-под юрисдикции планетарных войск.
  
   *
  
  
   В практике Империи планетарные войска были образованием новым. Многие считали, что все беды, связанные с ними, исходят именно из этого факта.
   Уже на старте планетарные войска выпадали из стройной системы Имперских военных формирований. Недостаточно высокий класс обеспечения оружием и техникой резал условия обучения в Центрах. Отсутствие обучения и Знаков сразу же резало доступ к серьёзной военной технике и планетарным оборонительным комплексам. Заколдованный круг проблем был задан изначально. Устоявшееся в Империи отношение к военным, на первых порах спасало ситуацию, но вскоре отношение изменилось.
   На момент создания подобных формирований, их основную часть составляли отставники Патруля с огромным боевым опытом и знанием законов. Но техника была не та, взаимоотношения между офицерами без Знаков не выдерживали никакой критики, гражданские возможности и оплата служащих планетарных войск оказались существенно ниже. После ряда разочарований большинство опытных офицеров из войск уходили. Ситуация после ухода опытных командиров стремительно ухудшалась.
   Если добавить, что поддержка Патруля упала до минимума, то к текущему времени планетарники уже полностью сформировались как отдельный вид. С далеко не лучшей репутацией.
  

  
   * Центр Обучения. Коненни
  
   Вторая неделя обучения ознаменовалась... самоволкой. Самой неожиданной и странной, которую видели дежурные смены КПП Центра. Один из серьёзных курсантов с самой мозгодробительной программой изучения за последние несколько лет, ночью оставил Центр и вернулся к обеду следующего дня. Пешком, на КПП. С огромным, странно звякающим мешком за плечами.
   Строгого режима для курсантов не было, но ВМ составляла очень подробные планы обучения, которые вот таких... прогулок не предусматривали. Штраф за нарушение графика обучения был совсем не смешным.
   Дежурный подошел к потрёпанному гуляке и с надеждой втянул носом воздух.
   - Неа. Я не пил. - Курсант осторожно опустил свой мешок на землю.
   - А... нахрена тогда сбежал? - Весь вид офицера выражал недоумение.
   Дьен понурился.
   - Проблемы с имуществом. Личным.
   - Это... как?
  
   Спустя десяток минут прогульщика доставили к начальнику Центра. Оставлять мешок в приёмной он не согласился. Дескать, без него не поверят.
   - Что это было, курсант?
   Дьен в очередной раз вздохнул.
   - Проблемы с личным... имуществом адепта. То есть, моим.
   - А что в мешке?
   - Э... давайте я сначала расскажу? Только... это. Знак, пожалуйста. Подобные истории в массы выпускать я бы не стал.
  
   Начиналось всё вполне прилично. Дьен завершил вечернюю тренировку и, плотно поужинав, завалился в свою комнату. До планового отбоя оставалась пара часов и за это время можно было кое-чего почитать.
   Где-то через час его подбросило.
   - Хозяин? У нас проблемы.
   Таким образом ощущалось только одно существо. Геррад.
   - Чек... в порядке?
   - Да. Другое... имущество.
   - Откуда у вас "другое имущество"?
   - Хозяин, они нападают, а ты сказал никого не убивать.
   - Твою мать! У меня же долбаный график, Клайса?
   Дьен осмотрелся. Из полезных вещей в комнате был только влажный после стирки тренировочный костюм. Ни оружия, ни запасов еды. Ничего.
   - Жди. Я иду.
  
   Перед тем как появилось время на осмысление ситуации выскочившему к геррад Дьену пришлось бегать от мужиков в железных костюмах. Самые натуральные рыцари, чтоб их. Целых три штуки. С лошадьми, собаками, слава богу без крестьян-загонщиков. И очень повезло, что не было лучников. Сам-то Дьен ускорился, в него и из пистолета не особо попадёшь, а вот развалившаяся на травке геррад... зараза, вполне могла пострадать.
   - Слышь, Клайса? Ты бы присмотрела за лошадьми этих гавриков? Я их потом ловить по всему лесу не буду.
   В голове мелькнула картинка. Самая обычная... телега. Этот транспорт сам никуда не убежит. И угнать его весьма проблематично.
   "Это мясо, которое тащит повозку, меня очень боится. Лучше я... тут побуду".
   Да, конечно, с усердно машущими своими металлическими орудиями рыцарями можно было бы поговорить. Если бы они понимали хотя бы один из известных Дьену языков. Но реагировали нападающие только на матерный.
   Беготня продолжалась ровно до того момента, когда Дьен отнял у рыцаря вполне приличный меч. Затем в голове всплыли уроки абордажного комплекса. К тому времени Дьен уже жалел и о плотном ужине и о... собственной глупости. Оружие требуется держать рядом. Всегда.
   Гости оказались очень злыми. Или патриотичными? Может они были... религиозными фанатиками? Короче. Три трупа в металлической скорлупе. Капец тренировочному костюму, несколько глубоких порезов и весьма болезненных ссадин. Очень непривычный формат... одежды у этих товарищей. С голыми руками не слишком-то и повоюешь.
   - Вода тут есть рядом? - Дьен осторожно трогал пальцем края порезов. - Помыться бы?
   Геррад подошла к одному из рыцарей и возмущённо рыкнула.
   - Не надо их есть. Говорят... короче, не надо.
   Клайса осталась на месте.
   - Ну да. А ты что хотела? В овраг сбросить? А. Раздену. Только сперва надо раны обработать. Где вода?
   Вода нашлась в доме. Дом? Дом нашелся в полукилометре от поляны. В доме? В доме Чек сторожил то самое имущество.
   - Б...дь!
   На лавке возле дома испуганно сидело чумазое существо женского пола. Похоже... блондинка.
   - Откуда?
   Тут из кустов выскочил Чек и радостно закружился возле хозяина. Допрос пришлось отложить.
   - Чужих нет. Охраняю.
   Тут Дьен не удержался и поймав мелкого слегка потискал его тушку. Соскучился.
   "И меня. Я старалась".
   Имущество замерло на лавке испуганно наблюдая за приехавшим в эту глухомань цирком.
   Как оказалось, Клайса походила на собаку не только внешне. Почесать за ухом, под челюстью, повалять на земле... все давно забытые трюки исправно работали. Геррад откровенно балдела.
   - Ладно. Так... откуда имущество?
  
   Дьен слушал мысленное описание геррад и с трудом сдерживал смех. Пришли грибники. Были посланы... подальше. Наша территория. За грибниками припёрся охотник. Еле унёс ноги. Затем пришел старый седой человек без оружия и... просто смотрел. А потом? Потом он притащил сюда... вот это.
   "Это" по-человечески не разговаривало. Что именно пытались рассказать притащившие подарок мужики, Клайса не поняла. Они чужие и их мысли геррад читать не может. Но то, что "Это" они принесли ей, она поняла. Вспомнила, что у хозяина есть похожее имущество и... вот. Ест мало, помыла в заброшенном доме пол, опять же, Чеку есть чем заняться. Всё в порядке...
  
   Начальник Центра слушал, подперев ладонями голову.
   - И как она?
   - Кто, Клайса? Так она же геррад, ей-то что сделается? Энергии там завались, дичи полно, растолстела, зараза...
   - Нет, принцесса?
   Дьен уныло кивнул. Вот так. К человеку со всей душой, а он?
   - Я не знаю кто это. Судя по лохмотьям, никакая она не принцесса. И с тряпкой управляется ловко. Где вы видели принцессу, которая моет пол?
   - Тьфу... - Начальник мотнул головой. - Да я не про это спрашиваю. Красивая девочка? А кто папа? И ещё, её ведь не просто так туда привели? Должен быть красивый повод, курсант. Иначе твоя сказка нихрена не срастается.
   Пришлось вытряхивать на пол мешок. Как ни странно, начальника Центра больше впечатлил именно мешок.
   - Это... кто, тигр?
   - Я не разбираюсь, офицер. Мне требовался мешок? Вот он. У чёрных есть очень хорошие... инструменты для обработки кожи. Ну и Клайсу попросил чтобы она его не сильно драла. Мешок, в смысле. Будущий.
   - И как она его?
   - Голову откусила. Жесть.
   Начальник довольно заржал. И посмотрел на высыпанные из мешка железки. Его радость заметно уменьшилась.
   - А чего они... такие?
   - Там неудобно мыть. Я сейчас отдам Ивелу, он их в сухой чистке быстро в порядок приведёт. Да вы не стесняйтесь. Можете снять стрим. Я не вру.
   Офицер начал закипать. Снятие информационного слепка с предметов, специальность сложная и требует массы времени для выведения на более или менее приличный уровень. Он этим предметом не занимался.
   - И что, думаешь если я не сниму слепок, значит, всё так и останется? Геман! Лютци ко мне! Счас, будет тебе слепок, курсант. И не такие фантазёры на губу залетали. У тебя военные специальности, как можно быть таким... безответственным?
  
   Слепок сняли быстро. Минут двадцать ушло на расшифровку последних пиков активности. Затем двое офицеров Центра и провинившийся сели смотреть запись.
   - Это... что за хрень такая?
   На человека, со шлема которого был снят слепок, дышало огнём шипастое чудовище. Вполне себе кошмарной наружности.
   - Ну я же объяснял? Геррад в боевом трансе проецируют вполне правдоподобные иллюзии. Она хотела испугать. Я ей ЗАПРЕТИЛ убивать людей.
   Второй зритель, тот самый Лютци, осторожно отодвинул стул к стене и с трудом сдерживал смех.
   - Она такая добрая? За ушком почесать? Ты кто такой, .... твою дивизию, курсант?
   - А? Информация закрыта по указанию Планетарной ВМ. В общем - адепт. - Дьен поёжился внутри своей потрёпанной одежды. - И даже вполне человек. И эти уроды пытались нанизать меня на вот эти страшные железки.
   Начальник досмотрел кусок записи и потёр щёку.
   - Мда. Удаляй. Всё. Никто ничего не видел. За коррекцию курса обучения заплатишь. В следующий раз, если возникнет подобная ситуация, сразу связывайся со мной днём или с Лютци вечером. Он оповестит дежурного и мы... попробуем избежать ненужных вопросов. - Лицо начальника скривилось и последнее слово он выплюнул с явным неудовольствием. - Адепт.
  
  
   Да, ситуация получилась очень глупой. Дьен сидел за столиком в столовой и механически жевал стандартный обед. Все приказы своим питомцам он отдавал в посёлке. Там были свои люди и... да, к чертям собачьим. Просто всё вокруг в который раз изменилось.
   Что делать теперь? Если пришли борцы с драконами... то что, они теперь туда дорожку протопчут? Героизм, штука заразная. Ну и как объяснить геррад, что именно надо делать в таких случаях?
   Дьен поскрёб ложкой по уже пустой тарелке и удивился как быстро закончился обед. В смысле - физически. Похоже, энергию на пространственные переходы тратят не только Зёрна. Но это потом.
   Геррад. Что за странное отношение к "имуществу"? Откуда у такой... приличной на вид животины масса страшных записей в личном деле? Она тебе и Гончая Хаоса, теперь - ещё и страшный дракон, кто бы объяснил в чём здесь дело? Всё что узнал Дьен от собственного наставника ограничивалось буквально одной фразой: очень полезный спутник. И ещё - отличная нить стабилизации. Мда.
   Есть по-прежнему хотелось. Курсант поднялся и потопал к раздаче. Его сегодняшнее обучение отменилось. Сдвиг временной фазы, смена планеты с обязательным периодом на адаптацию. Так что, дополнительная порция никак не повредит.
   - Вот, Майл, бери пример с дикаря. Ты тут стонешь, что продукты сегодня четвёртого класса и это очень вредно, а он трескает так, что только успевает пустые тарелки в утилизатор выбрасывать...
   Кучка курсантов за сдвинутыми вместе столиками дружно заржала. Дьен покосился на ржущих мужиков и не останавливаясь прошел за новой порцией. Какая ему разница какой класс продуктов, если его нанокомплекс показывает "зелёное"? Дикарь? Может для местных это и оскорбление, но ему сейчас мало дела до этих... недоделаных вояк. Свежее пополнение для планетарников проходит свой изрядно укороченный курс обучения.
   - Не иначе как - прынц. - Один из сидящих мотнул головой.
   - Ага. Оне такие. Важные и величественные. На простолюдинов им плевать. - Охотно подключился второй.
   Скучно ребятам? Ищут развлечений? Дьен хмыкнул. Не понятно какому умнику пришло в голову собрать всех курсантов в одну кучу? Ему, предположим - фиолетово, а вот гражданская часть курсантов страдает. Наверняка.
   Изначально высокий уровень обучения и для гражданской части был снижен. Теперь крупные предприятия оплачивали базовое обучение по специальностям для тех, кто соглашался на кабальные условия частных контрактов. Иногда базовый курс покупали те, кто хотел быстрее обучиться сложным профессиям. После Центра в любом местном ВУЗе учиться на порядок легче. Залитая в голову имперская база специальности перекрывала множество необходимых для изучения предметов.
   Поднос со своей следующей порцией Дьен до стола не донёс. Путь ему преградила выставленная в проход нога.
   - Говорят ты в самоход сходил?
   - Нет. - Дьен выдохнул. - Тебя этот вопрос интересовать не должен. Ногу убери.
   Компания за столиком замолчала, все уставились на чужака.
   - Ну и почему? Я тоже по девочкам хочу сходить.
   - Мой метод тебе не подойдёт. Ногу.
   - Резкость убери, парень. Тебе тут ещё полгода учиться. Не стоит портить с нами отношения.
   Стоять с подносом в руках было неудобно. Дьен с трудом сдерживался. Наглая улыбка большого парня, развязный тон. Хозяин жизни, б... Зёрна застыли, готовые в любой момент вырваться. И спусковым крючком для них будет его гнев.
   - У меня сложный профиль обучения. Мы не пересекаемся. Нигде. Третий раз, вежливо прошу: ногу убери.
   - Какую ногу? - Мужик был большим. В закрытом пространстве Центра он наверняка успел приобрести какую-то репутацию. Гнобить бледную немощь гражданских спецов - одно удовольствие.
   - Ладно. Один раз. Сам. - Зерна недовольно закружились. Им очень хотелось поучаствовать.
   - Ты чего там бормочешь на своём тарабарском? Вслух давай. Набрали разного...
   Поднос плавно перевернулся и упал на сидящего здоровяка. Тот вскочил и сразу же попал в захват. Рывок, два удара. Скрюченное тело замерло с вывернутой рукой.
   - Обходи меня стороной, мужик. Дольше проживёшь...
   Договорить Дьену не дали. Компания снялась со стульев разом, как один человек. Никаких колебаний не замечалось. Началось любимое развлечение кучки уродов. Все на одного.
   Есть одна неприятная вещь, которую усиленно вдалбливают военным. Презрение к боли. Этих ребят ни угрозы, ни практические примеры обычно не останавливают. С болью они знакомы хорошо. И своей и чужой. И мир для них исключительно двух цветов. Свои и враги. Дьен когда-то и сам таким был, потому бил серьёзно. И мелькнувшую руку с ножом вернул владельцу совершенно автоматически. Точно так, как диктовал вложенный в его голову приём. Оружие в чужой руке разом сняло все правила. Чёртов абордажный комплекс ранений противника не предусматривал. И нет, планетарников этой дисциплине не учили.
  
   Начальник Центра появился моментально.
   - СТОЯТЬ! Я. С тобой. Разговаривал. Час назад? Или меньше?
   Кучка вяло шевелящихся курсантов посреди разгромленной столовой выглядела слегка... беспорядочно. Виновник возникшего хаоса заинтересованно рассматривал картину. Выслушав старшего офицера, вытянулся и ровным тоном произнёс:
   - Нападение на адепта. С оружием. Организованной группой. Посмотрите запись моего регистратора. Я бы поинтересовался кто заказчик. Разрешите? Вот только, сейчас определю с кого начать...
   Начальник отрицательно мотнул головой.
   - Специалист? В свою комнату, быстро! Я сам разберусь. Выполнять!
   - Принял. Э... мой обед?
   - Обойдёшься.
   Дьен зло посмотрел на зачинщика драки.
   - Мужик, так ты меня ещё и без обеда оставил? Я запомню.
  
   * Имма. Кабинет Второго Координатора.
  
   Советник смог встретиться со Координатором только в конце дня. Разговаривали в комнате отдыха, где не было ни окон, ни стандартного комплекта сенсоров ВМ. От нестандартных сенсоров защищало специальное устройство.
   - И что?
   - Ноль. Наш человек мёртв. Этот тип успел поднять абордажный комплекс до Б-8. И ещё новость, он - адепт. Использует пространственный переход.
   - Ну так... самое то? Все признаки чёрного шпиона. Что мешает?
   - Специальность. У него обучение по закрытой теме. Курс полный, включая военные специальности. Обращаю ваше внимание: Знак ему не поставили.
   Координатор хмыкнул.
   - Связи с Империей нет, связь с Узловым Минор мы бы засекли. Что за тему он "поднял"?
   - Я отдал на анализ список предметов. Точного ответа пока нет. Судя по всему, начальник Центра точно не знает сам или информацию закрыл Знаком. Всё оформлено через ВМ. Проблема его, похоже, за границей компетенции планетарного Совета. Если уж вам ничего не известно. Прямой запрос отправляли?
   Координатор покачал головой.
   - Мы с ним не знакомы. Официально. Нужен серьёзный повод.
   Советник с кислым лицом потянулся к стакану с водой.
   - И ещё новости. Не самые приятные. Нашего человека убрали из посёлка и из Семьи. Долю в заявке официально выкупили. Его контакты отстранены от работы на КП. Прямой информации о происходящем там почти нет. Есть кандидаты на замену... но качество уже совсем не то. Последнее, что он успел передать: Семья приобрела несколько предприятий с этой стороны линии. Выходят на полное самообеспечение. Нам придётся менять план.
   - Ясно. Что требуется от меня?
   - Пока всё по-старому. Вы никого и ничего не знаете. Когда мои люди создадут условия, потребуется заявление. Но не раньше.
   Координатор молча кивнул.
  
   Те, кто говорит, что Знаки нельзя обмануть... многого не знают. Есть методики для обхода любых ограничений. Самое сложное в таких вариантах - люди. Вот этот советник, к примеру, лицо насквозь неофициальное. Ему Координатор доверяет полностью, иначе нельзя. И знает Второй Координатор только то, что этот человек рассказывает, как несложно понять, эта информация далеко не полная. Часто информации о происходящем у Второго нет вообще. Нельзя ему знать о некоторых вещах. Нельзя знать о цепочке исполнителей, о задачах, о методах. Ему требуется только результат.
   А вот результат в этом случае, у Координатора упорно не получался. Совсем недавно ему принесли отчёт по новым территориям. То есть тем, которые обязаны были стать "новыми". Вполне понятно, что его интерес был прикован к так неудачно возникшему посёлку. И интерес этот возник совсем не просто так.
   Его финансисты доложили, что приток средств в посёлок резко вырос... и это никак не отразится в официальных отчётах. Регистрации нет, соответственно и никаких отчётов или налогов. Регистрацию посёлка отложили неудачно. Идея Второго нашла понимание среди Координаторов, но реализовали её... как положено. Недостаток численности в заявке был принят во внимание и решение отложили на стандартный срок. Сорок пять дней. В чём причина недовольства Второго? В уплывающих деньгах.
   Сразу после регистрации и на календарный год вперёд, для недавно организованного поселения вводилась ежемесячная отчётность с выплатой налогов. То есть, всё имущество нового образования каждый месяц обязано проходить по официальным документам. Первые два месяца уже упущены. Помимо этого, после регистрации прибыль с официальных счетов не может быть снята владельцами в течение того самого года. То есть, все собранные ценности должны были остаться в виде денег на счетах. К концу года его люди в правлении посёлка подадут жалобу и так или иначе, но большая часть денег будет отобрана, как и часть официально нарезанной территории. Официальных денег. А их сейчас просто нет. Весь вал добычи проходит мимо официального оформления.
   С теми темпами, которыми люди в посёлке взялись за освоение бесхозной территории, к упомянутому сроку они соберут всё самое ценное. И сразу же потратят, поскольку сейчас у них никаких ограничителей нет.
   Если бы Второму были известные данные "прогноза", которым пользовался Дьен, вся ситуация выглядела бы ещё хуже. Прогноз роста населения показывал интересные вещи. К концу этого календарного месяца, официально оформленных в посёлке граждан станет около четырёх тысяч. Сейчас посёлок не сдерживают официально обозначенные рамки и люди вполне обоснованно и основательно занимают ещё три участка, что так же увеличивает приток населения. Эти цифры изменят уровень входящей заявки и сразу же отменят многие из возможных претензий. Отношение у Планетарного Совета разное к посёлку в четыреста человек и посёлку в четыре тысячи. К фактическому имуществу в стандартные три миллиона и производствам, которые только по входящим затратам оцениваются в два десятка миллионов кредитов. Сейчас у посёлка стоимость собственности растёт очень быстро. Перевалит за тридцать? Потребуется опять менять схему отжатия.
   К посёлку уже добавился участок с пирсом для малых судов и небольшим консервным заводом, расположенный рядом. В процессе второй - дальше по берегу, на окраине города. Восстанавливается большой грузовой пирс для приёма поставок с материка. Этот участок прилично вгрызается в городскую территорию, по которой уже прокладывается дорога от пирсов. И с другой стороны, в десятке километров от нынешнего местоположения чёрной общины осваивается разрушенный завод по производству строительных материалов. При таком положении спор за нарезАние территории будет... очень жарким.
   Что ещё изменилось? Изменился статус Главы Семьи. Предполагаемый простой военный контракт это совсем не то, что контракт по условиям, класса А. Да ещё и с официально зарегистрированным адептом. Эта информация до Второго дошла только что. Всё постоянно менялось. К худшему.
  
   * Центр Обучения. Коненни.
   Следующий день.
  
   Возможно, ситуация с планетарниками так бы и заглохла без особого шума, но у Дьена сдвинулся график обучения. Всего на сутки время его захода в обучающие модули сдвинулось так, что он попал в общую кучу курсантов, заходящих в капсулы.
   Одного раза хватило. Всем.
   В исходном виде этот Центр обслуживал только военных. В чём разница? Общие душевые, общие раздевалки для всех групп курсантов. Когда изменились условия, помещение осталось тем же, как и режим, как и правила. Возможно, не нашлось того, кто поднял бы шум? Неизвестно. Как бы то ни было, Дьен прошел через душевую и как всегда, с одеждой в руках отправился к капсуле с указанным номером. Чтобы не светить известными местами, обмотался полотенцем. В капсулу всё равно требовалось ложиться голышом? К чему лишние хлопоты?
   Уже в раздевалке решимость проскочить без задержки исчезла. Кучка парней в шортах пинала голого парнишку. Ржание "шутников" было единственным звуком в раздевалке. Гражданские испуганно жались к стенам, военные, не участвующие в развлечении, наблюдали с лавочек.
   - Эй, бойцы! Отставить!
   Появление нового "начальника", балбесы встретили свистом. Гражданский комбез в руках, не слишком атлетическая фигура. Совершенно незнакомый человек. Гражданский. Новая игрушка? Добро пожаловать.
   На этот раз драки не было. Зёрна учились "работать" с мирным населением. Через пару минут вся куча военных оказалась прижатой к стене. Промежуток между силовым полем и стеной остыл градусов до трёх тепла. Сказали "остудить горячие головы"? Ну... только головы, это сложно. Но всё вместе - сколько угодно.
   На этот раз прибежал заместитель начальника. Тот самый Лютци.
   - Отставить, Дьен! Какого... ты постоянно нарываешься?
   - Так... это, командир. Дружеская шутка. Правда, ребята?
   Синие от холода "ребята" дружно согласились. В смысле - закивали головами. Как смогли.
   - Я подумал, что если военные могут пошутить с гражданскими... то и наоборот - тоже можно. Я ведь прав, командир?
   А вот Лютци, в отличие от своего начальника, разнимать шутников не торопился. Он внимательно рассматривал прижатые к стене фигуры.
   - И... как это у тебя получается?
   Дьен удивлённо вытаращился на офицера. Он что, серьёзно спрашивает? Похоже, серьёзно.
   - Как получается? Пока не очень хорошо. Но я быстро учусь. Жертв нет, мебель целая. Поле уйдёт через две минуты, когда температура... в общем, замёрзнуть никто не успеет. Точно.
   - Понял. Убирай... эту свою хрень и топай в капсулу. Быстро учишься? Опаздываешь. Я тут... сам поговорю.
   Дьен довольно кивнул. Так уже лучше. И с гордым видом отправился в свою капсулу.
   Он ошибся считая, что неприятный разговор не состоится. На этот раз вместо начальника Центра неприятные вопросы задавал ВМ Центра. Сразу по двум случаям. Этот вычислитель был заметно слабее Планетарного и разъяснительная беседа затянулась на весь день. С перерывом на обед. Что характерно, в столовой Дьен оказался в одиночестве, что его лично... вполне устроило.
   Итоговые результаты были... разными. Обрадовало быстрое решение проблемы. Группы уже на следующий день оказались разделены по времени "загрузки" в капсулы, у военной части Центра образовалось несколько очень нервных сержантов которые, не стесняясь гражданских, пинали своих подопечных как могли. Процесс пошел.
   С другой стороны, Дьен узнал, что существующий порядок продержался больше шести лет. И никто не жаловался? Никто не протестовал? Маловероятно. Получается что? Для выполнения вполне разумных действий и тут требуется увесистый пинок? Или важен гражданский статус "камня", который попадает в крутящиеся по инерции шестерёнки Имперских традиций? ВМ, конечно, на такие вопросы ничего не отвечал. Спрашивать у офицеров Центра? Нет уж. От начальства лучше держаться подальше. Золотое правило.
  
   Держаться подальше от начальства... это была очень хорошая идея. Была. Дьен сидел у себя в комнате и с вежливым выражением лица слушал своего нового мучителя.
   Заместитель начальника Центра плотно прилип к беспокойному курсанту. Он появлялся уже третий вечер подряд и задавал вопросы. Разные.
   - Я проверил кирасу, которую ты мне вчера дал. Язык, на котором разговаривают местные, называется киот. Он есть в имперской подборке, но там нет точного местоположения планеты, на которой используют этот язык. Ты помнишь небо?
   - Неа. - На самом деле, Дьен давно снял карту и просчитал координаты планеты. В качестве небольшой... домашней работы. Навигация и картография входили в курс обучения. Надо же ему как-то определять местонахождение аномалий? Но зачем этому... излишне вежливому человеку, координаты ЕГО планеты? Она, честно говоря, находится у чёрта на рогах. Добраться до неё обычным транспортном совершенно нереально. - А чем тебе так понравилась эта планета?
   Лютци умолк и толкнул по столу ту самую часть доспехов, с которой снимал слепок.
   - Слушай, Дьен, тебе... понравилась та замарашка, которую притащили местные? - Лютц изобразил смущение. - Если нет... я бы с ней познакомился. Из таких получаются отличные жены.
   Дьен выдохнул. Приплыли.
   - Кстати, Дьен, хочешь посмотреть на себя?
   - В смысле?
   - В последнем кусочке есть очень интересные картинки. Я тут сделал подборку... по нашим записям. Знаешь, как выглядит твоё колдовство со стороны?
   - Я же говорил тебе, это не колдовство. Лютци? Ты взрослый человек с развитой планеты, вот нахрена тебе повторять сказки глупых дикарей? Есть энергия и есть методы управления этой энергией. Совершенно не волшебные. Просто вся эта долбаная механика находится за гранью понимания простого человека...
   Гость мотнул головой.
   - Да-да. Но ты бы сам сначала посмотрел, а? А потом объяснишь мне, дураку, что именно там происходит?
   Дьен покосился на часы. Твою дивизию. До подъёма меньше шести часов. Но... этот ведь не отстанет? Такой себе, очень увлекающийся колдовством человек. Маньяк, короче. Странно, что его никто раньше не раскусил.
   При слове "странно", мысли у Дьена свернули в другую сторону. Почему - странно? Офицер, который половину жизни читает слепки с информационного поля, должен знать на порядок больше других. Или... не должен?
   Об этой специальности Дьен знал мало. Он не "ищейка" и не следователь, ему лично не нужна сложная специфическая специальность, требующая вагон времени на изучение. Но... любопытно ведь, правда? Как можно посмотреть в прошлое любого предмета? Если бы не предполагаемый срок освоения, Дьен бы поучился. Обязательно.
   - А сколько ты учился?
   Теперь Лютци удивлённо вращал глазами.
   - Ты... о чём?
   - Ну, снимать слепки?
   - А... - Облегчённый выдох. - Да пару месяцев, если в общем. Но не прельщайся, модули памяти и математика нейросети прорастали почти пять лет. Только для того, чтобы снять пять минут полноценного стрима. Прикинь? Да и обработка полосы требует мощного вычислителя. Не особо-то и разгонишься. Использование сетевых ресурсов сейчас стоит очень дорого. Дороже только собственный ВМ четвёртого размера.
   Дьен застыл, задумавшись. Это... что получается? Что обычную картинку, или что-то типа чёрно-белой фотки, снять можно сразу? Однако. Очень полезная специальность. Но расспрашивать дальше, банально постеснялся. Никакой практической цели. Так, детское любопытство. Несолидно.
   - Ладно. А что ты говорил про записи? Что я на них странно выгляжу?
   - Не совсем так. - Гость откинулся на спинку стула. - У нас военное оборудование. Все камеры снимают такую же полосу спектров, как и полицейский регистратор. Кстати, очень похоже на ленту информационного поля. Эдакий толстенный пирог из множества тонких слоёв. Выбираешь один кусок и копируешь. Затем смотришь по слоям, в зависимости от того, что именно тебе надо увидеть. Для простого изображения достаточно трёх-четырёх верхних слоёв. Но если копать глубже, то появляются видимые следы других энергий. Ну... вот, собственно. Я обработал пять слоёв средней полосы и увидел очень интересную картинку.
   Дьен напрягся. Вроде бы ничего сложного или неправильного? Но обработка ПЯТИ слоёв изображения, это ведь совсем не стандартная ситуация? Не служебная? А... кто оплатил те самые, дорогущие мощности, которые использовал Лютци? Какой повод был использован для этой процедуры? Ведь ВМ не даст доступ к архиву записей без соответствующего официального повода? Интерес к настойчивому офицеру перешел в другую плоскость.
   Что он хочет узнать? Цвет его энергии? Так ведь официально заявлен чёрный, что ещё надо? Или кто-то решил, что Дьен на чёрного адепта не похож? Ну и кто так решил? И почему?
   - Извини, Лютци. Тяжелый день был сегодня, глаза слипаются. Давай продолжим завтра? Твои картинки ведь никуда не убегут?
   Гость с видимым сожалением согласился и уже через пару минут топал из общего блока к себе. А Дьен ещё долго стоял, глядя на спину офицера. Ну и кто бы ему рассказал об этом мужике побольше?
   - И тебя он, тоже задалбывает?
   Дьен замер и медленно развернулся. Новый гость подошел очень тихо. Ни Зёрна, ни Печать его опасным не сочли, а сам адепт просто не услышал.
   - Да странный такой дядя. Познакомь с тёлкой говорит. Прикинь? - Дьен ответил механически, только чтобы поддержать разговор. Парень, стоящий возле стены, выглядел до предела безобидно.
   Совсем молодой парнишка. Возможно, тот самый, которого пинали в раздевалке. Рассматривать голого пацана тогда Дьену совершенно не хотелось, потому и не запомнил ни лица... ничего не запомнил.
   - Да врёт он... гомик долбаный. Два раза ко мне подкатывал. Я... чего пришел? Спасибо. За нас тут никто раньше не заступался. У нас всех седьмой класс в статусе, ни одна жалоба дальше коменданта не проходит. Да и не жалуется уже никто. Себе же хуже. А у этих... - Парень мотнул головой, - по условиям службы, сразу четвёрка пишется. Ни у кого из гражданских тут выше пятого нет. Любую жалобу заворачивают сразу.
   - Не за что спасибо говорить. Самооборону возьми... и учись.
   Парень пожал плечами.
   - И что? Так... потолкаются и отстанут. А если начну отбиваться, могут штрафные работы впаять. С моим-то седьмым классом?
   Дьен устало выдохнул. Вот и расскажи кому-то теперь про честь и достоинство? Система давит любую попытку сопротивления человеку с высоким гражданским статусом. Тот скажет "шутка" и ему поверят. А этот, сколько не будет кричать "убивают", никто и пальцем не двинет.
   - Так говоришь, наш знакомый, - Дьен мотнул головой в сторону здания начальства, - универсал? И мальчиков ему и девочек...
   - Нет-нет, вы меня неправильно поняли, адепт. Он на девочек не смотрит. И ещё. Говорят, из-за него сняли коменданта Арвена. В прошлом году. Откопал какой-то криминал на него. Вы бы осторожнее... с ним нельзя честно. Дерьмо, а не человек.
   Дьен серьёзно кивнул. В этом пареньке желание выглядеть постарше и разговаривать матом, как взрослые дяди, боролось с вполне приличным домашним воспитанием. Пыталось бороться. Используемые парнем... грубые термины, звучали смешно.
   - У вас сейчас всё в порядке?
   - Да, спасибо.
   - Пока я здесь, сделаю, что смогу. Обращайтесь.
   После разговора Дьен долго ругался матом. Его что, чёрт за язык дёргал? Какого он пообещал помощь? У него собственных забот мало? Но уже ничего не поделать. А. Можно меньше говорить. В будущем. Вот.
  
   Время обучения летело очень быстро. Утром в капсулу, вечером - в койку. Больше никаких неожиданностей или конфликтов не случалось, ВМ успешно выстраивала графики обучения так, чтобы конфликтующие группы не пересекались.
   К четвёртому месяцу обучения внезапно оказалось, что бОльшую часть своей обязательной программы Дьен уже выполнил. Какими бы виртуальными не были воспоминания из того кошмара, который показал ему Демон, но после стабилизации записанных на нейросеть данных, всё начало работать. Именно так, как ему запомнилось.
   ВМ отметил результаты и предложил сократить время обучения на два месяца. Предложение было с возмущением отвергнуто. Дьен уплатил за ВРЕМЯ обучения. И денег он отдал много. Так что... только составлять новый список.
   Вот тут и вспомнились вопросы Лютци. Плановая конфигурация нейросети позволяла добавить специальность "следователь", первые насколько уровней не требовали никаких специальных разрешений или Служебных Знаков. И да. Как там этот язык назывался? Киот?
   Свои географически разбросанные интересы, Дьен про себя называл точками стабилизации. Они заставляли его постоянно помнить о том, что он живёт среди людей и эти люди не всегда самодостаточны и ещё реже - способны обходиться без его внимания.
   С посёлком дела обстояли хорошо. Настолько хорошо, насколько это вообще было возможно. До конца года крупных неприятностей никто не ожидал. Заявку оформили. Рассмотрение законно закреплённой территории отложили... но это не мешало ни строить дороги, ни откапывать оставшиеся под завалами крупные механизмы. Официальный статус открыл дорогу из-за ленточки и первые поставки кормов и молодняка мясного стада приехали обычным наземным транспортом. Выхода в этот раз не было. Стадо требовалось срочно обновлять, корм заканчивался, недостаток оборудования для переработки уже ощутимо мешал жить. Через месяц достроят первый грузовой корабль по заказу посёлка. Ещё через месяц он дойдёт до поставщика и встанет под загрузку. На это время самые срочные потребности были закрыты.
   К сожалению наземный путь для грузов посёлка останется запасным. Кордоны военных... это не просто так вам. Неделю бравые вояки копались в грузах и перепроверяли документы. Этот рейс с грузом для многих людей получился познавательным. Так работать нельзя.
   Талми? У неё тоже всё было хорошо. С точки зрения Дьена, конечно. Сама она ругалась и требовала хоть какого-то... движения. Её группу загнали в глухой угол и поселили в каком-то забытом людьми и богами месте. Пока не начнутся активные действия с аномалиями, Талми будет отдыхать. Так спокойнее всем. А что ругается? Не страшно.
   Планетка с рыцарями? Там тоже всё было тихо. До дома добрались строители Дервила и привели жилище в порядок. Когда Дьен выходил к своим питомцам в последний раз, Дервил уже научил "имущество" холту и вовсю занимался... образованием новой дамы.
   На танцы колдуна вокруг миловидной блондинки Дьен внимания не обращал. Ему вполне хватало своих женщин. Гормональный удар после медблока прошел, а оборудование Центра, в котором он каждый день заливал информацию, на медблок похоже только внешне. Голый режим компенсации нагрузок. Если классифицировать эти ящики как медицинское оборудование... класс получится ниже плинтуса. Только самые необходимые для обучения функции. И да. Капсулы регулировали и гормональный баланс, не давая посторонним желаниям мешать сложному процессу.
   С тренировочными залами дело обстояло иначе. там оборудование выжимало из мускулатуры всё возможное, стимулируя развитие. Там конечно и гормоны и адреналин... и все сопутствующие эффекты. Но основной цикл обучения по боевым специальностям Дьен завершил. Поддерживать себя в тонусе и понемногу привыкать к новым движениям и оружию? Это можно делать и без накачки медикаментами.
   Жизнь понемногу выровнялась и приобрела какой-то порядок.
  
   * Центр Обучения. Коненни.
  
   Обстановка в Центре, несмотря на все принятые ВМ меры оставалась напряженной. Непросто сломать разом порядок, налаживавшийся шесть лет. Но видимых эксцессов не было. Начальство Центра к выявлению скрытых нарушений явно не стремилось, беспокойный клиент был загружен по уши и ни о чём кроме собственной программы думать не мог.
   Дьен мучительно вдалбливал в голову базу для последующего курса в Королевстве. Самостоятельно, в свободное от основного курса время. ВМ Центра подобрал ему материалы по теории волновых энергий, но добавлять их в общий курс отказался. Возможно потому, что собранные материалы были очень... разными. Разные школы, разные характеристики спектров, разные системы координат, единицы измерения, несогласованная терминология. Если кто-то когда-то и занимался приведением подобного курса к общему знаменателю, то вполне естественно, что это не попало в общий доступ. Дьен не смог себе представить, сколько времени требовалось потратить, чтобы из этого вороха информации создать что-то внятное.
   Но беспорядочность собранной информации ничего не отменяла. Ни необходимости в знаниях, ни сроков, которые, к сожалению Дьена всё больше проседали. Его теоретический запас времени постоянно уменьшался.
   День в неделю был выделен на визиты к своим немногочисленным "объектам личного интереса". ВМ ввёл этот выходной во избежание внезапных отлучек курсанта.
   Следующий после выходного день отдан на полевую практику. Как альтернатива второго выходного - на адаптацию организма после пространственных перемещений. У Дьена хватило ума заметить, что вооружение, с которым в Центре работают, где-то на треть покрывает весь... репертуар отделённой территории. Аргумент ВМ, что имперское оружие пять-плюс нельзя использовать без нейросети, был с возмущением отвергнут. Используют. И имперское, и оружие Баронств, и оружие Королевства. Всё, что попадает в руки, всё стреляет. Или взрывается, или выдаёт помехи. Из посёлка Эйсин, по его просьбе, доставили рабочие образцы и... началось.
   К практике с оружием добавилась практика с конструкциями. Это уже новый приятель постарался. Всё пытался определить, какой же цвет у непонятного курсанта? К сожалению, источник его любопытства Дьен так и не определил. Лютци был скользким как червь и врал... как дышал. Регулярно и помногу.
   Парочку своих питомцев Дьен переселил в безлюдное место. Действительно безлюдное. Талми изнывала от скуки на новом месте службы, чему сам Дьен только радовался. Ещё набегается. Община чёрных уже на треть переселилась в новое место. Ничего особенного там не было, кроме расположения. Купленная земля была со всех сторон окружена собственностью Семьи Торск.
   Что хорошего в таком соседстве? Именно с Главой этой крупной Семьи была лично знакома Сайти. Именно с Семьёй Торск сейчас шли изнурительные переговоры о слиянии на правах младшей Семьи. Дьен сходил к ним два раза. Второй - на юбилей Главы Торск. Он не понимал всех бюрократических танцев Сайти вокруг заключаемого договора. Но она считала их необходимыми, к тому же получала явное удовольствие от процесса торговли. Раз уж есть возможность не участвовать в шоппинге с блондинками, то такую возможность требуется ценить. И Дьен - ценил. Как мог.
   Дервил получил обратно свой маркер "спокойного места". С рекламациями. Но... это адепта нимало не смутило, к тому же, ему понравилась новая обитательница. Дьен с радостью вручил колдуну пластинку маркера и официально вычеркнул "ценное имущество" из зоны своих официальных интересов. Клайса отнеслась... с пониманием. Чек? Чек при ней выглядел новобранцем. Послушный, исполнительный, немногословный. Чему его учила геррад? Скорее всего, тому, что умела сама. Или тому, что он сможет делать персонально. Эти двое были довольны и вникать глубже в происходящее Дьену не хотелось.
   Ещё один кусочек личного времени забирала новая специальность. И начиналось всё не очень хорошо. Следователь в Дьене рождался... в муках. Буквально.
  
   Полевые занятия адепт проводил на полигоне, где отрабатывались наземные специальности. В этой части сложный рельеф и помехи связи создавали условия для проверки слаженности групп и... ещё кучи всяких полезных вещей, полный перечень которых даже инструкторы точно не знали.
   Кусок каменной пустыни. Ровная как стол площадка, просматриваемая со всех сторон. Дьен сидел на раскладном стуле и вертел в руках прихваченные с собой предметы. По инструкции предметы должны быть случайными и незнакомыми. Единственной сложной вещью в этой коллекции был один из накопителей информации. Ну... как сложной? По сути - кусок материала. Один из массы стандартных хранилищ данных. Что за накопитель и откуда он появился? Вот этого Дьен просто не помнил.
   Почему проблемы возникли именно с этим бруском? Да кто ж знает? Вчера с точно таким же накопителем Дьен вполне спокойно отработал весь необходимый цикл действий. Что именно было не так? Предмет выдавал неправильную картинку.
   Обычно при взгляде на информационное поле предмета представлялся толстый жгут из полос разных оттенков серого цвета. У Дьена - серого, Ланци например, видел всё в розовом цвете. Кто-то - в синем или зелёном.
   Дальше этот жгут требовалось развернуть в плоскую ленту, похожую на срез слоистого пирога. Нейросеть выдавала оси координат. Дьен видел вертикальную красную и горизонтальную синюю. Красная обозначала стартовую точку и определяла номера слоёв, синяя, при установке на ней отметки - выдавала время до секунды. Конечно, со знаком минус. Чем дальше вперёд от красной вертикали, тем глубже в прошлое предмета погружался следователь.
   Далее определялся слой, регистрирующий внешние воздействия. В число таковых входило присутствие рядом живых существ, смена освещения или температуры, физическое перемещение исследуемого предмета... и подобные происшествия. Резкое изменение окружающей обстановки сопровождалось колебаниями слоя.
   Вот от таких колебаний обычно и проводилось копирование участка. От и на пять минут вперёд или назад. Затем копия нескольких слоёв обрабатывалась ВМ и появлялось изображение. В зависимости от выбранных слоёв - цветное или чёрно-белое, объёмное, со звуком, со следами волновых энергий... всё прямо зависело от выбранного объёма информации.
   Сегодняшний носитель информации выдавал обрубок жгута. Длиной в пару дней. Дальше? Дальше слоистый жгут превращался в размытое марево. Разглядеть в нём что-то было очень сложно.
   Но главная проблема была не в странном жгуте, а в посетившей Дьена мысли. Ну хорошо, смотреть вперёд... в прошлое я могу. А могу развернуть картинку так, чтобы видеть будущее? Картинка послушно развернулась.
   У Дьена перехватило дыхание. Это же... офигенные перспективы, правда? На фоне радости открытия слабый разряд энергии, встряхнувший исследователя, не воспринимался никак. Ну... мало ли?
   Жгут по другую сторону нулевой вертикали выглядел на порядок сложнее. Появились цвета, стала заметна очень сложная фактура нитей, вспомогательные направляющие резко прибавили с количестве и закрутились вместе с общим потоком нитей.
   Когда Дьен привык к новому зрелищу, он попробовал сделать то же, что успешно делал в прежних тренировках. Наугад выбрал самую толстую нить, развернул, отыскал заметный пик активности, отметил пять минут и отдал команду на копирование. И... свет потух, словно его выбросило из реальности. В груди появилась жгучая боль, заставляющая мысли путаться.
   - Ну и что на этот раз, случилось? - Знакомый вибрирующий голос появился к моменту, когда Дьен оставил безуспешные попытки хоть как-то повлиять на происходящее.
   - Я... не знаю. - Слова давались с огромным трудом. Режущая боль застилала сознание, превращая в хаос размеренное течение мыслей.
   - Та-ак, смотрим хронику. Нарушение второго порядка. Ого. То-то тебя корёжит? Не злись, это для того, чтобы ты лучше запомнил.
   - Что запомнил? Я не понимаю в чём нарушение.
   Вот теперь появилось знакомое лицо, на этот раз переливающееся разными оттенками фиолетового цвета.
   - Подробностей печать не фиксирует. Рассказывай сам.
   Дьен кашлянул и выдавил из себя:
   - Сложно. Говорить.
   Демон хмыкнул.
   - Да ты у нас совсем зелёный ещё? Тебя ни разу в аномальном шторме не крутило? Вот там ощущения... зашибись. И что, тоже будешь...
   - Я понял. Профессия следователь. Слой предмета развернул в другую сторону. Начал копировать пятиминутный участок... вот и всё, собственно.
   Демон понимающе кивнул.
   - А я всегда говорил, что эти обрезанные учебные курсы Виктора - очень рискованная штука. Слушай внимательно...
  
   Всё выглядело просто. В прошлое любого предмета уходит одна единственная реальность. Та, которая уже произошла. В будущее? В слоях будущего помимо деления на вероятности есть масса дополнительных моментов, которые обязан знать и учитывать исследователь. По сути, исследование будущего глобально отличается и методиками и объёмом. Собственно, даже ограничитель у этого курса был только один - в будущее смотреть нельзя. Для Дьена основной ограничитель не сработал. А больше? А больше ничего и не было. Ни инструментов для работы с вероятностями, ни ограничителей на объём считываемой информации. Участок, выбранный Дьеном, содержал около десятка основных вероятностей и в два раза больше вторичных. Пятиминутный кусок всего этого набора превышал доступный человеку объём в сотни раз и ограничителя на копирование у нейросети не имелось. Если основные направляющие она ещё как-то пыталась изобразить, то всё остальное... извините. Если бы не сработал защитный механизм печати? Вместо начинающего адепта оказался бы дебил, полностью потерявший память, которая была бы забита всякой ненужной хренью.
   - Забудь про будущее и работай только с прошлым. Вот тебе приказ.
   - Но я его вижу? Значит могу взять небольшой кусочек? Треть секунды в самой простой картинке? Уже этого мне более чем достаточно. Как это сделать?
   Демон смотрел на ученика. Тот молча терпел боль. И ждал ответа, хотя.... мог прекратить всё прямо сейчас. Правда, печать успокоится и сам Демон тут же исчезнет. И спросить человеку будет уже не у кого. В имперском курсе ничего похожего на прогнозирование по информационному слою и близко не лежало.
   - Ты... действительно согласен терпеть боль всё время моего объяснения? - Кивок. - Я... принимаю твою плату, ученик. Слушай. Первое, дальше чем на тридцать дней вперёд не лезь. Печать тебя не пустит. Как ты и сказал, тебе будет доступен один короткий снимок в треть секунды с каждой нити вероятности. Статичное объёмное изображение ограниченного пространства. Как выбирать нити вероятностей и определять основные точки ветвления? Традиционный подход таков...
  
   Дьен слушал и почти ничего не понимал из-за боли. Это не важно, нейросеть всё запишет и прокрутит ему столько раз, сколько он захочет. Главное - вытерпеть как можно больше времени.
   После многочасовой вычитки собранного ВМ материала, выдаваемые Демоном практические описания методик выглядели как огранённый бриллиант в груде немытого и не очищенного сырья. Их ценность виделась запредельно высокой и если он может получить всё за счёт собственной боли, то терпеть он будет столько, сколько сможет.
   Самым интересным во всём этом бардаке оказалось лицо учителя. Если бы Дьена спросили, что сейчас происходит с Демоном, он бы ответил не задумываясь: старый пень поймал приход. В смысле, Демон производил впечатление обкурившегося подростка. Его лицо постоянно меняло цвет, брови и зрачки двигались самостоятельно, никак не согласуясь с сухими и строгими словами, описывающими процесс. Дьен даже позавидовал такой устойчивости. Впрочем, что он знает о демонах? И чему он собрался завидовать?
   Но вот наставник закончил описание основных процессов. И собирался с мыслями для следующей лекции.
   - Ты... тебе действительно нравится моя боль? - Демон замер и уставился на слушателя. Тот поспешил пояснить вопрос. - Я не возражаю против такой платы за информацию. У нас рассказывают... разное. Мне хотелось бы узнать истинное положение вещей.
   Демон рыкнул и... снова стал вращать глазами.
   - Услышал. Если выдержишь основную часть, я дам честный ответ на твой вопрос. Один. Этот. Итак. Программные модули для упрощения работы с нитями вероятности. Существует несколько используемых для этой цели наборов...
  
   * Площадка на полигоне. Имма.
  
   Первым к застывшему как изваяние курсанту успел медик Центра. За ним прискакал Лютци, под чьим надзором находился неординарный клиент. После подтянулась техническая группа. И вот, появился начальник.
   Начальник Центра приехал на военном автомобиле планетарного производства. Открытый кузов, двигатель на синтетике, широкие колёса с мощным протектором. Вполне сравнимо с земными джипами.
   - И как долго он тут сидит?
   Лютци кивнул.
   - Больше трёх часов. Неподвижно. Вокруг него защитное поле, которое на попытки пройти к нему реагирует достаточно интеллектуально.
   - В смысле?
   - Медика поле пропустило. Тот проверил состояние Дьена и без помех вышел. Инъекции сделать поле не позволило. Потом? Потом началось представление. Первый раз человек подходит и упирается в купол. Всё. При повторной попытке его отбрасывает на десяток метров. Другой человек подходит - всё повторяется. Через час медик снова снял медицинские показания с нейросети Дьена. И снова без всякого сопротивления. Мы попробовали убрать защиту полевым подавителем.
   Рука Лютци указала на обгорелые останки оборудования. Начальник вздохнул и пожал плечами.
   - Так... в чём, собственно, проблема?
   - Медик говорит, что нейросеть курсанта фиксирует сильную боль.
   - И что? Для адепта, насколько мне известно, это обычное состояние. Перестройка энергетических каналов всегда сопровождается болевыми ощущениями, тем более, Дьен - адептом стал совсем недавно. Для него... на ближайший год ничего другого не будет. Он живой, целый и не умирает. Лютци, вам нечем заняться?
  
   Дьен пришел в себя лёжа на холодной земле. Когда прервалась связь с Демоном, он упал со стула на бок. Оставленный рядом с ним дежурный сообщил, что окоченение тела продолжалось больше пяти часов. И ещё двадцать минут до момента, когда страдалец сделал глубокий вдох и открыл глаза.
   О чем думал сам адепт? Как и положено, о том, что услышал последним. Представьте себе обычного торчка, попавшего, скажем, в заросли конопли. Хотя нет. Эмоциональные сигналы человеческого организма для Демона были уже... готовым к употреблению продуктом.
   Помимо того, что вся цивилизация Демонов была гораздо старше человеческой, так ещё и отдельные... индивидуумы, в том числе и Ёчи, сами по себе были старше чем можно представить.
   В чём проблема старости? В эмоциях. Тот же Демон Ёчи давным-давно пережил возраст в котором демоны удивляются, возмущаются, страдают от боли или радуются чему бы то ни было. И ещё. Именно человеческий мозг выдаёт смесь излучений, воздействующий на Демонов как наркотик. Смешно?
   Да, Дьен читал пресловутые сказочки чёрных и до последнего момента не понимал, как они вообще могли появиться именно в таком виде. Полная бессмыслица с Демоном-дибилом в главной роли.
   Есть ещё одна сторона вопроса. Демоны, как и люди - разные. Некоторые содержат в своих владениях людей. Чаще всего именно из-за упомянутого эффекта, потому что в слое Демонов люди по уровню умственного развития на порядок ниже, чем мы. Некоторые считают наркоманию вредной или недостойной... гордого звания Демон. Вот как тот же Ёчи. И опыта общения с человеческими представителями у них мало. Когда такой разумный вдруг попадает в человеческий детский садик... у него и в самом деле, крышу сносит начисто.
   Надо бы дописать сказочки чёрным. В таком разрезе, что вот детки убрались по домам, Ёчи выдохнул остатки кайфа... и поплёлся латать прорыв чёрной энергии, который чуть не уничтожил половину человеческой цивилизации нашего слоя. Ага. Тот самый дебильный страшила.
   Смешно? Да... не очень-то и смешно. Созидательные возможности любого адепта всегда существенно меньше разрушительных. И если Демон может починить глобальную аварию, то... что он может разрушить? Весь слой? Или его часть? Тут ведь даже не о звёздах речь или о планетах. А весёлые детки чёрных издевались над существом, которое на порядок страшнее любой изобретённой человеком бомбы. Жесть.
   Дьен ещё раз выдохнул и попытался подняться. Когда он всё же уселся обратно на свой раскладной стул, защитное поле Печати пропало.
   - Эй, ты очухался? Зайди к начальнику. - Дежурный явно радовался возможности свалить. - Я из-за тебя ужин пропустил.
   - Ужин? А... я? - Есть хотелось жутко.
  
   На разбор лекций Демона у Дьена ушло почти две недели. Всё те же проблемы с терминологией и общеизвестными... в узких кругах понятиями. Затем около недели заняла практика. Только после этого Дьен получил свой первый более-менее внятный прогноз. И, конечно, по старой привычке, оценил полученный результат. В кредитах и в потраченном времени.
   Итак, результат получился очень ценным, здесь никаких вариантов нет. Дьен теперь знал что именно произойдёт и точно знал время. Он сознательно выбирал линию вероятности и знал обо всех предшествующих узловых событиях. И всё было бы хорошо, но. Удручал объём времени, затраченный на получение четырёх качественных статичных снимков, из нужной точки в осмысленно выбранное время. Для выполнения всех условий прогноза Дьену пришлось перевернуть офигительную гору совершенно ненужной в реальной жизни информации. Теперь ему даже громко дышать нельзя, чтобы прогноз был выполнен в точности. И это - тоже проблема.
   Одному человеку заниматься такими вещами нет смысла. До ключевого события, вот прямо сейчас, осталось двое суток с хвостиком. Что он может сделать за это время? Да ровным счётом ничего. Любое использование официальных каналов изменит линию вероятности и Дьен получит тот же сюрприз, но уже в незнакомом месте, в неизвестное время. Попытаться прояснить участок до события? А... когда на само событие реагировать? А когда оформлять досрочное завершение учёбы, причём так, чтобы ни одна тварь не пронюхала?
   Да уж. В мире нет волшебства и нет бесплатных чудес. Одно чистое пятно в тумане, конечно, очень полезно. Но постоянно так жить невозможно. Сейчас для этого нет условий.
   Итак, если убрать всю лирику, что у Дьена в активе? Он определил событие, о котором слышал, но к себе применять и не подумал. Визит зелёных. Причём, не просто "поговорить". Его придут убивать. Лица он проверил через ВМ. Очень серьёзные лица, очень серьёзных магистров. Скорее всего, выяснить что именно им наплели про Дьена, не получится. Что получится?
   Вот в этом месте получалась весьма неприятная ситуация. Законы Империи защищали адепта, занимающегося глобальной проблемой. Но мир уже изменился. Нет той силы, которая гарантирует Дьену и его семье безопасность. Где угодно. Только... он сам.
   На текущий момент ВМ не обнаружила на Имме Детам и вообще, в районе Раас, адепта, способного "поднять" текущую проблему. Более того, у Дьена оказались куда более серьёзные знания о Империи, чем у нескольких чёрных адептов, оформившихся официально. Больше ресурсов, прямая связь с Хранителем Чёрного. К чему привела такая оценка? Дьену вручили большую конфету в красивой обёртке. Официально, район Раас теперь ЕГО "зона интересов".
   Как всегда, подобные сладости состоят из двух половинок. Он получил официальное право запретить присутствие или осмысленную деятельность любого адепта в собственном районе. И он же несёт ответственность за подобную деятельность, наносящую ущерб имуществу или гражданам Империи. Если вспомнить только о проблемах с чёрными общинами, то сладкая половина превращалась в маленькую каплю. Но это пока в будущем.
   Визит трёх магистров зелёного. Они не запрашивали ВМ, чтобы узнать кто из адептов занимается волновыми вопросами на Имме. Им это незачем. Боевая группа монастыря, пожалуй, даже на планетарную армию Иммы может положить с прибором. И армия прогнётся. Избыточно сильная связка специально тренированных адептов.
   Встречаться с такими ребятами Дьену очень не хотелось, но по Закону - он обязан выразить претензии. Да, есть Печать и есть Зёрна. Есть некоторые собственные наработки... но не стоит увлекаться. Он - новичок в этом бизнесе и слишком плохо представляет себе с чем столкнулся. Единственное, в чём Дьен уверен, спускать откровенное хамство нельзя. Хорошо бы поговорить... конструктивно, но тут уж - как получится.
  
   * Центр обучения. Коненни.
   Через двое суток.
  
   Начальник Центра получил сообщение за полчаса до визита боевой группы. Никаких мер он принимать не стал, да и... что он мог сделать? А... мог сходить в раздевалку и взять незапечатанный конверт с посланием. Это просто. Затем выйти к комнате, точнее - бывшей комнате специалиста Дьена. Это оказалось... не так просто. Офицер банально боялся. Репутация боевых групп старательно нарабатывалась веками и кто он такой, чтобы с ними... выяснять отношения? Даже если планетарный ВМ на его стороне?
   Тройка магистров появилась недалеко от центрального входа в Центр и очень быстро дошла до комнаты адепта. Шли грязно, разбрасывая в стороны курсантов и персонал лагеря. Их данные показывали, что цель очень серьёзная, так что мелкий гражданский... мусор разметался в стороны без всякой осторожности.
   Комната адепта оказалась пустой. То есть - совершенно пустой. Впрочем, к стене напротив входа был приварен панцирь старинного доспеха. Зачем? Над этим боевики не задумывались.
   Начальник Центра появился, когда троица уже стояла в центре пустой комнаты.
   - Господа адепты? Я Начальник Центра Коненни. У меня для вас послание... и приглашение на беседу с планетарной ВМ. Сейчас. Магистры Бойби, Тормер и Лайар, прошу не делать того, о чём ваш настоятель будет сожалеть. Заседание планетарного Совета начинается через десять минут.
   - Какое заседание? - Тормер, старший группы, ещё не понял насколько глупо они влипли. Он принял протянутый офицером пакет и... не стал его открывать.
   - По заявлению адепта, курирующего район Раас, возбуждено судебное дело. Утром. Но рассматриваться будут ваши фактические действия, нанёсшие ущерб гражданам Иммы и государственному имуществу. Они имели место уже после подачи иска и рассматриваются отдельно. Ваш отказ от присутствия на рассмотрении дела существенно ужесточит финансовые санкции в отношении монастыря.
   - Конверт. - Бойби пожал плечами. Деньги? При чём тут деньги?
   - Минутку. - Тормер всё же открыл конверт и достал листок пластика.
   "Десять, сорок три, двенадцать по времени Иммы. Тормер, я адепт Дьен. Куратор района и гражданский специалист класса "В". Вы вторглись в мою личную зону. Без запроса или предупреждения. С явно враждебными намерениями. За ваши действия монастырь будет наказан. Если среди вас есть специалист по механике волновых сетей, я ожидаю его возле входа в Центр. Одного. Проясним некоторые моменты".
   Старший группы покосился на часы. Точное время. Засранец очень точно спрогнозировал их появление. Странно.
   - Что? - Бойби вопросительно уставился на старшего.
   - Он ждёт нас возле входа в Центр. Ждёт одного человека. Идёт Лайар. Только разговор, весь Центр под прямым наблюдением планетарного Совета.
   - Так и написано? - Бойби, на удивление худощавый мужчина, скривил рожу.
   - Нет. Лайар?
   Магистр Лайар выглядел никак. Средний рост, бесцветная внешность.
   - О чём говорить?
   - Механика волновых сетей. Ну и рассмотри его хорошо. Если получится - пометь. Шустрый парень.
   - Может дома поболтаем? Заберём его и - ходу. Монастырь разберётся с политиками. Без нас.
   - Нет. Клиент гораздо сложнее, чем нам описали. Закончил курс... вчера? И уже куратор района и специалист "В"? Так не бывает. Это что ещё за волновая проблема такого уровня, чтобы ВМ выдавал чужаку класс "В" до начала обучения? ВМ перед присвоением класса ему мозги на изнанку обязан был вывернуть. Никакой он не шпион. Головой думай. Ситуация гораздо сложнее, чем появление чёрного шпиона или диверсанта. И аномалию не он открыл, ВМ такого не пропустит. Механика волновых сетей? Я лично тут - пас.
   - Я бы поинтересовался, кто это нас так подставил? - Бойби помотал головой.
   - Всё потом. Лайар? Топай ко входу. Только разговор, осмотр, метки. В драку не лезь.
   - Принял.
   Перед разговором троица накрылась куполом и стоявший рядом Начальник Центра ничего не слышал. Да ему и не хотелось ничего слушать. И даже участвовать в предстоящем Заседании Совета Координаторов не хотелось. Ни один офицер, находясь в здравом уме, не полезет в гущу начальства. Да ещё в ситуации с претензиями к зелёному монастырю. Море дерьма. При любом исходе дела.
  
   В чём недостатки использованной Дьеном методики? Статические снимки. У него не хватило времени чтобы полностью проработать ситуацию. Вручение письма он видел. Сутки ушли на определение персонажей, прибывших по его душу. Боевики монастырей - люди совсем не публичные.
   Адепт стоял возле КПП Центра. Один. И совершенно не представлял себе как именно будут развиваться события. К драке с троицей он... был готов. Готов настолько, насколько это вообще возможно. Главная его ударная сила - Зёрна. За прошедшие сутки их стало пять. Он уговорил Зерно из ближайшей аномалии и "перевербовал" то, которое сидело... или лежало в бывшем Знаке.
   Собственно, всё произошло наоборот. Он освободил ловушку перед тем, как вышел к аномалии. Общаться с Зёрнами стало гораздо проще. Да, красную сеть ОН БУДЕТ СОЗДАВАТЬ. ОН. ЛИЧНО. И все, кто сейчас с ним, займут места в узловых точках новой Сети.
   Как только Дьен вышел на уже знакомый пятачок перед аномалией, та испуганно сжалась. На этот раз ртутный шар атаковать не пытался. Разговор получился коротким, но сброс лишней энергии занял больше времени. Энергия ушла... соседкам аномалии. И информация ушла. Не строить Цепь. Не разрушать место, где живёшь. Если цель - построение Сети, то в этом месте её строить он НЕ РАЗРЕШАЕТ.
   Последние сутки вымели из головы Дьена остатки беспечности. Общение с Зёрнами, по нитям стабилизации, сродни общению в присутствии Личного Знака. Не соврёшь. Если что-то пообещал - выполнишь. Или... отправишься на Серую Дорогу. Эту "прелесть" Дьен видел собственными глазами. Нет. На Дорогу он не торопится. Только не это. Значит? Строить Сеть. Всё. Других вариантов нет.
  
   Гость подходил не спеша. Невзрачная внешность, простая одежда. Нет традиционной для Королевства личной Цепи. Энергетика гостя была совершенно равномерной. Силовое поле закрывало всю фигуру целиком.
   - Доброго времени, магистр. Формулу?
   Лайар отрицательно мотнул головой. Рано. Он тоже смотрел на Дьена. И то, что он видел, ему очень не нравилось. В обычном зрении - человек. Энергетика? Ртутный шар, диаметром в два с половиной метра. Внешне похож... да на аномалию он и похож. Лайар вспотел. С аномалиями он уже работал, так что определение энергетической ёмкости много времени не заняло. Финиш. Слишком много у него энергии, чтобы давить силой. Если учесть, что в отличие от аномалии у этого есть не самая глупая голова на плечах? Силовой вариант можно забыть. Правильно сказал Тормер, только информация.
   - Я вообще, хотел встретить вас лично, но мирного варианта так и не нашел... - Дьен слегка расслабился. - Разве что... вот так. Как вы уже знаете, я выполняю работу для сектора Цин. Официально, что означает наличие некоторых обязательных условий. Я не намерен причинить вред имуществу или жизни граждан Империи. Я не намерен нарушать права или свободы адептов на территории сектора Цин. И... я требую от всех адептов такого же отношения к Законам Империи. В обязательном порядке. Иначе не могу.
   Лайар старательно держал лицо. Что он услышал? Выполнение Законов Империи в обязательном порядке. Для боевой тройки это означает, что если они откажутся выполнять решение Совета Координаторов или присутствовать на заседании, ЭТОТ считает себя обязанным их заставить. Силой. И готовился он именно к такому варианту. Очень некрасивая ситуация. Не факт, конечно, что у молодого адепта всё получится. Но на этом месте уже никогда ничего не построят. Это факт. И обвинят в этом монастырь. То-то в Центре Обучения так мало людей? Наверняка все слова... этого идут прямиком к Координаторам. Дерьмо.
   - Механика Сетей. Что именно тебе надо?
   - Подробная карта района Раас. Мне известно, что в районе два транзитных луча зелёного цвета. Пятый и шестой размер, потому на стабильность вашей сети аномалии района не влияют. Почти не влияют.
   Дьен выдохнул. По большому счёту зелёным вообще плевать на местные аномалии.
   - Аномалии? - Зелёный сразу определил ключевой момент.
   - Да. В текущей конфигурации они наносят ощутимый вред планетам района. И оказывают негативное воздействие на чёрную сеть, поскольку расположены в непосредственной близости от магистральных лучей второго и третьего размера. Чёрных. Это проблема для района. В любом случае.
   Лайар помолчал и мотнул головой.
   - Пара аномалий - не проблема.
   - Двенадцать. Половина успела структурировать связи. Связка из трёх отъевшихся аномалий даже вашей группе не по зубам. К концу года будет два звена по четыре. Такое встречалось, вам лично?
   К удивлению, зелёный не промедлил с ответом.
   - Встречалось. Мы найдём ресурсы, чтобы устранить эту опасность.
   А вот самому Дьену пришлось подумать. Нет, зелёные ему здесь не нужны. Не в качестве силовой поддержки. Пока есть шансы договориться с Зёрнами, силовые методы применяться не будут.
   - Нет. Большинство аномалий на населённых планетах. Собираетесь и планеты устранить? Именно так ведь и получится, я прав?
   Зелёный пожал плечами.
   - А у тебя есть другие методы устранения аномалий?
   - Есть. И есть решение для всей проблемы в глобальном масштабе.
   - Какое?
   - Ты будешь работать со мной, зелёный? - Дьен улыбнулся. - Знак на информацию? После этого я тебе всё расскажу, честно.
   Зелёный рассмеялся. От подобных заморочек он и убежал в боевую группу. Хлопотны подобные глобальные проблемы... до смерти.
   - Вот уж нет. Не мой профиль. Но я передам Настоятелю. Что дальше?
   Дьен вздохнул.
   - Мы ведь не будем тут... всё ломать?
   Зелёный отрицательно мотнул головой.
   - Значит... дальше мы послушаем решение Совета Координаторов.
  
   Заседание Совета никаких сюрпризов не принесло. Имма Детам явно не входила в зону интересов Монастыря, значит, никаких поставок медикаментов сюда не было, да и не предвиделось. Если бы кто-то умышленно выбирал место для создания прецедента, вряд ли нашел бы более злую на Улот публику. Расходники для медблоков покупали все. По разным ценам. Имме медикаменты из Улота доставались очень дорого, через пятые руки.
   Монастырь ругали, обвиняли, укоряли... у Дьена появилось подозрение, что он своей подачей оказал кому-то большую услугу. Накал обвинений, исходя из нулевого количества жертв, был максимально возможный. Ушибы и переломы охранников? Не смешно.
   Монастырь отделался штрафом. Сини, выдернутая в качестве консультанта, пренебрежительно фыркала. Пятнадцать миллионов? Для межпланетного иска к монастырю? Даже не смешно. Мелочёвка. А вот формулировка обвинения? Это - очень серьёзно.
   Проверка соответствия Устава Монастыря действующему законодательству. Скорее всего за этим действием последует принудительное отделение Монастыря от материнской Церкви. Если, конечно, координаторы сектора не сбавят обороты. Тогда санкции за несоответствие Устава законодательству Цин не станут выпячивать... собственно, дальше уже начиналась большая политика, в которой даже Сини разбиралась не слишком хорошо.
   Удачным моментом Дьен считал то, что главные обвинения выдвинуло государство за факт силового вторжения на территорию Центра Обучения Коненни. Его персона отошла на второй, затем - на третий план. Сини добилась того, что лицо Дьена вообще не показывали в сетевой трансляции. Народ должен знать своих героев? Так адепт Дьен вовсе не герой. Он отошел в сторону, позволив НАСТОЯЩИМ героям восстанавливать попранные законы.
   Пять миллионов компенсации. Плюс специально для него организованный фонд при Совете Координаторов. На развитие волновых структур. В РАЙОНЕ РААС. Кто-то явно выдвигал Имму на роль лидера района. И судя по откликам с других планет, особо возражающих не имелось в наличии.
   Исходя из своего виртуального опыта, Дьен вполне обоснованно считал, что возражающие есть. Баронства активно против любых конструктивных изменений в политике Цин. В районе Раас у Баронств сильная узловая база в распоряжении которой до шестнадцати рейдеров. Треть - на профилактике, четыре рейдера собраны в самостоятельную группу. Оставшихся семи кораблей Координатору Баронств хватит, чтобы устроить отдельно взятому району весёлую жизнь. Даже с соблюдением всех обязательных условий, то есть, не переходя черту за которой автоматически вводилось военное положение.
   Никто точно не знал какие именно программы заложены в ВМ, управляющие сектором. Что произойдёт при официальном объявлении войны? Как изменится порядок управления сектором? Где Император спрятал ресурсы на подобный случай? В том, что такие ресурсы есть никто не сомневался. Вся игрушечная рать Баронств, так удачно бесчинствующая в секторе, против военных формирований Империи не выстоит... Дьен уныло кивнул собственным мыслям. Баронства повода для войны не дадут. К сожалению.
   С такими мыслями Дьен и добрался до окончания судебного заседания. Что определил суд ему лично? Общие предписания, не идущие вразрез с основной задачей. Официально его задача, конечно, объявлена не была. Шум поднимать нельзя.
  
   Когда в кармане появилось ощущение пяти миллионов, Дьен радостно выдохнул и попытался свалить из зала, в котором проводилось заседание. В смысле - местная его часть, поскольку большинство Координаторов связывались через нейросеть и всё вместе собирал планетарный ВМ.
   Попытку сбежать пресекли. Большинство Координаторов решило пообщаться с новым лицом. Проблемы адептов стали притчей среди чиновников и человек, решившийся на эту неблагодарную работу вызвал острый интерес.
   Вопросы задавались разные. По большей части они касались самого Дьена. Самым интересным было общение с Первым Координатором. При всей высоте своего положения, Первый старательно избегал публичных выступлений. О нём говорили меньше чем о Втором, скажем, но лидерство в Совете принадлежало Первому. С этим не спорил никто.
   - Адепт? Вы не принимали активного участия в заседании? - Первый Координатор внимательно смотрел на человека, ставшего причиной событий. - У вас были все шансы выбить компенсацию куда больше, чем пять миллионов.
   Для Дьена даже пять миллионов были... офигенным подарком. Он тщательно прятал своё отношение к цифре компенсации, чтобы не вызывать улыбок у действительно состоятельных граждан.
   - Это не моя игра, господин Координатор. Став публичной фигурой я привлеку внимание и... потеряю возможности. Никакие деньги этого не окупят.
   - То есть, вы с самого начала выстроили ситуацию именно в таком ключе?
   - Нет. Я старался избежать громкого конфликта. Извините, но прогнозирование не позволяет использовать... помощь глобальных игроков. Я не мог вас предупредить. Ни в одном из приемлемых вариантов.
   Первый кивнул и отошел от сенсоров. Звук сразу пропал и появился только когда Координатор вернулся к экрану.
   - У вас будет неофициальный канал для подобных... вещей. Это обязательное условие. Мои аналитики не охватывают всё информационное пространство. Как вы должны понимать, важные события нельзя пропускать мимо внимания. Дождитесь моего человека.
  
   Человек от Первого Координатора появился, когда Дьен уже с головой ушёл в текущие дела посёлка. Так или иначе, но о событиях в Центре Коненни, о новом адепте, о посёлке Эрсин узнали многие. И на самой Имме и на планетах района.
   За первую неделю посёлок полностью решил все проблемы с поставками, с транспортом и множество более мелких актуальных вопросов. Блокада рухнула. Это была очень хорошая новость.
   К Дьену приехали представители всех общин адептов. Это не самое приятное событие, поскольку на Имме нашлись и зелёные и даже синие адепты, пожелавшие приобрести официальный статус и государственную помощь. Вопросы задавали самые разные и на многие из них у Дьена не нашлось внятного ответа. После трёхдневной нервотрёпки он выдернул Дервила... из того места, где последний предавался разврату праздной жизни и в приказном порядке устроил собственным секретарём. И заместителем, с заданием собрать нормальный офис и оградить его лично от вопросов, требующих механических процедур. Уже на следующий день очередь уменьшилась на две трети. Полегчало.
   Затем дошла очередь до Сайти. Ей, конечно, очень нравилось трепаться о великом будущем в обществе... старших братьев из Семьи Торск. Но привлечение к работе грамотного управляющего уже показало эффективность. Пусть сама Сайти и не специалист по управлению, но с этим вопросом разберётся самостоятельно. Сам Дьен не сможет здесь сидеть постоянно, Сайти требовалось срочно входить в курс происходящего движения. И согласовывать свои действия с новыми партнёрами. Сейчас, пока в посёлке не протолкнуться от гостей и в воздухе витают возможности.
   В общей куче посетителей пришел и долгожданный посланник. Гость с пониманием осмотрел Главу Семьи. Серьёзные разговоры тот проводил в... серьёзной одежде. Ни одного твёрдого предмета типа пуговиц или пряжек, в помещении, где происходила встреча, нет ни мебели ни посуды... ровным счётом ничего, с чего можно было бы снять внятный слепок информационного поля. Специалисты тоже бывают параноиками. Особенно в начале профессиональной деятельности.
   Гостя попросили оставить кейс со сложным оборудованием в предбаннике. Защиту от прослушивания ставил хозяин. Любое сложное оборудование в комнате работать не будет, в том числе и подавитель.
   Беседа свелась к осторожному прощупыванию почвы для дальнейшего сотрудничества. Только через два часа гость озвучил главный вопрос. Дьен подумал. Не увидел подводных камней. Потом... подумал ещё раз. И получил новую работу.
   Ничего опасного или незаконного. Никаких постоянных графиков или сидения в офисе. Минимум две недели, максимум - месяц. Работа с личной группой прогнозирования Первого Координатора. Смотрящих "вперёд" в районе... нет вообще. В чём ценность пары статичных изображений? Для самого Дьена прогноз позволил выжить. Для Первого Координатора? Увеличение вероятности точного прогноза событий. Значительное увеличение, если за первый свой двухнедельный "заплыв" в компании аналитиков Первого Координатора, Дьен заработал больше, чем получил в компенсацию от зелёного монастыря.
   Постоянный контракт с условиями. Оплата - по практическому результату, то есть, сколько отработал, столько и получил. Кое кто из аналитиков работал на своём месте больше пятидесяти лет, так что сторонняя занятость Дьена никого не впечатлила. Появится свободное время? Добро пожаловать. Ближайшие пять лет будут заняты? Мы подождём. Пять лет - не срок.
   Работа, опять же - на государство, что гарантировало выполнение Первым обязательных условий контракта. Безопасность семьи, защита личных интересов. Теперь на Имме за интересами Дьена присматривает очень серьёзная контора. Больше никаких неожиданных сюрпризов со стороны планетарной власти или самодеятельных хищников. Адепты? Тут государство пасовало, но все страшилки из виртуальной жизни можно было забыть. Не будет ни перехвата управления посёлком, ни дерибана имущества, ни угроз Сайти или похищения Сини. СБ Первого имела вполне заслуженную репутацию.
   Время до обучения в Королевстве было выбрано буквально до последнего часа. К Талми Дьен уходил загруженный под завязку. Кроме обязательных подарков он тащил собственный полевой планшет и мешок накопителей с набором теоретических дисциплин. Всё, что показалось ценным для дальнейшей работы.
   Случайно или не случайно появившиеся возможности, требуется использовать полностью. Доступ к банку данных Первого Координатора - возможность исключительная. Далеко не бесплатная, но Дьен покупал информацию и теоретические учебные курсы, которые даже при содействии планетарного ВМ найти не удавалось. За информацию с него драли деньги как с обычного гражданина. Без малейшей жалости. Зато отсутствовали всякие ограничения на перепродажу гражданских направлений. Найдёшь покупателя? Твоя прибыль.
  
   * Королевство.
  
   Три дня с Талми промелькнули мгновенно. Уже через неделю само собой отпало желание стать самым умным адептом в Империи. Начальный курс, в классическом варианте, показал всю беспомощность Дьена, как адепта чёрного. Его заставляли использовать чёрный и только чёрный. Постоянно. С возрастающими нагрузками. С "детской" программой Дьен едва справлялся.
   Через месяц стала очевидной разница между обучением в Королевстве и курсами в Империи. Помимо того, что все знания и навыки вдалбливались... механическим путём, у наставников отсутствовало всякое уважение к личным делам курсанта. И к его личному времени. И к его личным потребностям.
   Начальный курс удалось пройти средненько. Но сразу же начался курс молодого адепта, затем... молодого бойца Королевской службы. Без перерывов и выходных, с ночными тревогами и практическими заданиями, отбиравшими всю энергию.
   Что по этому поводу думал курсант? Когда в его забитую до упора голову случайно забегала подобная мысль, он... тихо радовался. Учили его действительно качественно.
   Когда-то... очень давно, он некоторое время работал охранником в обычной средней школе. Затем его повысили и отправили выпасать деток из элитной школы для одарённых. В чём разница между настоящим обучением и средней школой? Разница в том, что крошечный ученик пятого класса, бывший в своей школе круглым отличником, там стонал от нагрузки. Взрослому и неглупому человеку общаться с учениками старших классов оказалось... сложно. После обычной школы впечатлений была масса. Но главное - нагрузка. Постоянная, серьёзная нагрузка с избыточно квалифицированными учителями. Да что, собственно, рассказывать? Ну в какой обычной школе ежедневные факультативы после занятий проводят профессора из ВУЗов?
   Но просветления у Дьена были редкими. Когда ему добавили теорию волновых сетей, он превратился в робота. Теория давалась тоже, классическая. В чём разница? Оказалось, что существует большая разница между классическими школами любых цветов и практическими навыками, привязываемыми к уже устоявшимся волновым сетям.
   Причину таких отличий ему объяснили значительно позже. Выяснилось, что после завершения Демонами работ по нормализации чёрной волновой сети, был очень крупный скандал. Демонов обвинили в том, что они выстроили сеть "под себя", игнорируя уже имеющиеся в слое классические формы управления чёрным цветом. Подробностей скандала никто не сообщал. Но Демоны спор проиграли, это известно совершенно точно. Что им назначили? Как они расплачивались за собственные ошибки? Никто этого не знал. Но чёрная сеть заметно отошла от классики и... продолжала меняться.
   К чему эта очень старая история? К тому, что разумный, создающий энергетическую сеть обязан стремиться к классической форме общей структуры. Минимум самодеятельности, никаких экспериментов. Базовый уровень построения энергетической сети закладывает основные правила создания конструкций. Явно или нет... кто знает? Но практика говорит - есть изменения.
   Вот в таком ключе и готовили Дьена большую часть курса. Чистая классика. И он... с радостью грыз гранит науки. Комплект классических знаний создаёт великолепную основу для дальнейшего совершенствования человека. Глупо считать, что он станет специалистом за шесть месяцев. Даже за шесть лет - не станет. В выбранной отрасли знаний, хорошо бы чему-то стоящему научиться за шестьдесят. И это далеко не максимальная цифра. К сожалению.
   Привезенные с Иммы теоретические курсы так и остались в мешке. Хуже того, к ним понемногу добавлялись расширенные данные для уже изученных в Королевстве дисциплин.
   По словам наставников, скорость изучения теории у Дьена была существенно выше лучших показателей Королевства. Сказывалась расширенная конфигурация нейросети и возможность просматривать в записи любые непонятные места, копировать содержание книг, не читая их, сортировать скопированный текст с привязкой разделов к уже имеющимся данным. Именно этим и занимался полевой планшет, привезенный из Империи.
   К завершению курса Дьену дали доступ в личную библиотеку Хранителя. Исторические данные о создании синей сети, Хронология расширения зелёной сети с именами исполнителей и предполагаемыми действиями Хранителя. То же - для чёрной сети.
   К огромному сожалению Дьена, книги из огромной библиотеки ему выдавал служащий. Строго по составленному Хранителем списку. Как и запрашивалось вначале, все они относились к теории создания волновых сетей.
   Впрочем, на сожаления или другие подобные глупости времени не было. Пять дней в библиотеке, три - на полигоне. Последний месяц принёс ещё одну дисциплину. Традиции и обязанности аристократии Королевства. Этот предмет, как и остальные, подавался кратким обязательным курсом и набором материала для дальнейшего изучения.
  
   В один прекрасный день из ворот Королевского Дворца вылетел худой мужчина с объёмным дорожным мешком за плечами. Выскочил на площадь... и остановился, растеряно глядя на спешащих по своим делам жителей столицы Королевства. Ему... не куда было спешить. С момента установки нейросети прошло чуть больше года. Все изначальные планы несколько раз менялись и теперь... у него не было точной даты для встречи с капитаном Патруля. Впрочем, сейчас Дьена этот вопрос не беспокоил. Отправит запрос с Иммы. Узловой отреагирует именно так, как требуется и к планете выйдет один из запрошенных адептом капитанов. Кто именно? Исходя из текущих планов Дьена, это совершенно не важно. Изменились ВСЕ входящие условия и его виртуальная жизнь осталась в качестве... классической теории, которая никогда не выполняется.
  
   Мастер Угнан ненавидел посетителей. То есть, да, он терпел тех, кто приносил ему деньги, но категорически отказывался понимать их требования. Мастер был достаточно известным... в узких кругах специалистом. Почему в узких? У него отлично получались конструкции, конвертирующие энергию. И посредственно - всё остальное. Но брал он только полный объём работы, поскольку... за её часть платили существенно меньше.
   Помимо всех прочих недостатков старого и чрезвычайно упёртого барана, был ещё один. Он жил в столице Королевства. Но сейчас именно этот факт был засчитан ему в плюс. Нет времени тащиться в какую-то дыру к мастеру такого же уровня.
   Растрёпанный мужчина с дорожным мешком появился в десять часов утра. Время было очень неудобным, так как первую серию рабочих экспериментов старый мастер просыпавшийся в пять, уже завершил. За первой серией обычно следовал отдых. Мастер умылся, лёг в постель... и тут пришел. Этот. Подниматься с постели после пяти часов напряжённой работы Угнану очень не хотелось.
   - Доброе утро, мастер.
   - Какое, нахрен, утро? Что хотел?
   Дьен пропустил мимо ушей первую фразу. На все индивидуальные заморочки местных великих специалистов реагировать он не собирался. Пусть молодые аристократы режут друг другу горло из-за ерунды. Бездельники. Ему - есть что делать.
   - Мне посоветовал вас магистр Эсил. Он сказал, что у вас отлично получаются блоки конвертации для различных типов волновых энергий.
   Мастер судорожно сжал левую руку, которой придерживал полы старенького домашнего халата. Лицо его особого интереса не выражало.
   - Имперец? Какого хрена ты забыл в Королевстве?
   - Я нахожусь в столице по приглашению Хранителя.
   - О! Наша Королева опять считает, что у неё есть время заниматься большой политикой? В столице снова подорожала вода, а она... гостей принимает? - Мастер скептически осмотрел фигуру гостя. - Голодранцев всяких... понаехало. Я занят.
   - Я тоже. Но от денег вы не отказываетесь?
   Повернувшийся задом мастер вздохнул. И развернулся лицом.
   - Сколько?
   - Я заплачу за блок-конвертер две тысячи кудо.
   Хозяин замер на месте на половину минуты. Затем вяло махнул рукой.
   - Иди за мной.
  
   После богатого убранства дворца дом мастера Угнана выглядел бледненько. Но в сравнении с казармами Королевской Стражи, казался просто верхом роскоши. Практически все вещи были отменного качества, из натуральных материалов. Многие части обстановки выглядели... музейными экспонатами. Нет, не бледными и облезшими, а качественно восстановленными и по-настоящему дорогими.
   - Давно в столице?
   - Я? - Гость пожал плечами. - Я здесь проездом. Моя основная работа... очень далеко отсюда.
   - Ну да. - Спина хозяина практически не двигалась, перемещаясь по длинному коридору дома. - Эсил у нас... мелочью не занимается. С Первого? Там говорят сейчас жарко?
   Дьен удивлённо раскрыл глаза. Первый Лепесток уже давно захвачен? Там сейчас скорее холодно чем жарко.
   - Нет. Сото.
   Хозяин встал на месте.
   - Какого хрена эта дура лезет в Империю?
   Дьен остановился вовремя и как можно нейтральнее произнёс:
   - Без понятия. Я тут по собственному делу.
   - Ага. - Спина в халате двинулась дальше. - У вас у всех "собственные" дела. А когда спрашиваешь имперца, а что ты, друг, сделал для Синти? Ну вот... например, что сделал лично ты?
   Мастер развернулся и в упор смотрел на гостя. Тот в очередной раз сдержал резкий ответ. Всё, что не касалось непосредственной задачи, особого значения не имело. Особенно, бред старого маразматика.
   - Синти... это где?
   - Ты... меня за дурака держишь? - Угнан надувался.
   - Я пришел сюда заказать блок. Оплатить. Забрать. И заниматься своими делами. Я достаточно понятно выражаюсь?
   Хозяин выдохнул и... отправился дальше по коридору, высказывая СВОЁ, СОБСТВЕННОЕ мнение о проблеме. Мнение, которое совершенно никого не интересовало.
  
   В любом большом государстве существуют... патриоты. Точнее, существует масса разных патриотических течений. И каждое из них убеждает окружающих в том, что именно их идея способна привести страну к процветанию. Люди, примыкающие к таким течениям... занимаются очень нужным делом. То есть - не мешают политикам пилить бабло, грубо говоря, поскольку толку от их громких криков - минимум.
   Тех, кто считает, что главное - деньги и не стесняется об этом громко говорить, такие патриоты не любят. Но на свои... посиделки регулярно тратят чьи-то деньги. Часто они искренне уверены в том, что деньги собираются с обычных граждан, участвующих в движении. И... нет, математикой занимаются не они.
   Дьен потёр переносицу. Ну и хрен с ними, со всеми дураками мира. Пусть каждый... сосёт собственную сладкую конфету.
   Синти? Да, он в качестве экзаменационной работы выбрал анализ состояния участка волновой сети в Синти. Выбрал сознательно, поскольку вокруг возможного прорыва чёрной Ткани существовала масса разных версий. Но у него есть заказ на предельно точный анализ, за который очень хорошо заплатят. Да и самому бы очень хотелось знать из-за чего, собственно, столько трений в самых разных местах слоя. В Королевстве говорят одно, в Центре Империи говорят другое, в Сото, точнее, из Узлового сектора Цин - третье. Саму область Синти вообще... никто не спрашивает. И самое противное, все готовятся воевать и при этом все понимают, что войной подобные проблемы не устранялись никогда.
   Как война может устранить влияние зелёной сети Улота? Центральную часть Зелёной Сети уплотнили сверх всякого разумного предела. Сейчас зелень вытягивается с периферии с ужасающей скоростью и на её место стремятся синий и чёрный. Сети обязаны находиться в равновесии, выдерживая среднюю плотность насыщения слоя волновой энергией. Без резких перепадов и пустот. Только тогда появляется гарантия стабильности самой Ткани Слоя. Она ведь... не резиновая? При всех её замечательных качествах, Ткань Слоя разрушается. И тогда... тогда наступают катаклизмы, уносящие миллиарды человеческих жизней.
   Причина, точнее, одна из причин происходящего - особенность чёрной сети. Чтобы построить стабильную сеть, вмещающую огромное количество выплеснувшейся в слой чёрной энергии, Демоны организовали области повышенной энергетической плотности. Лепестки. Очевидно, что для удержания таких областей строители создали множество ограничителей. Ни один естественный и даже искусственный ограничитель не должен выдерживать ВСЕ условия. Да он и не способен этого сделать, физически. Резкий отток зелёной энергии из Синти спровоцировал движение чёрной сети. Но искусственные ограничители это движение сдерживают. Пока сдерживают.
   Математическая часть анализа была сложной, но не запредельно. Достаточно получить на руки карту насыщенности области пространства, примыкающего к Лепесткам и знать основные характеристики магистральных потоков. Данные для расчётов
   Да, плотность насыщения энергиями в Синти ниже средней в участке слоя. Да, ограниченный приток чёрной энергии явно недостаточен. Да, созданы зоны повышенного риска вдоль перенасыщенных магистральных чёрных лучей первого размера, протянувшихся через весь сектор. Кстати, одну из таких зон риска и выбрали аномалии. Те самые, из-за которых всё и началось.
   Последствия? При постоянно увеличивающемся потреблении зелёной энергии в Центре Империи давление на ограничители чёрной сети продолжит расти. Их предел прочности? Это надо спрашивать у Демонов. Они строили. Они... конечно скажут. И покажут. И объяснят. В собственной системе мер. Кто будет пересчитывать ВСЮ математику? Не Дьен, точно. Эта задача... не на одну человеческую жизнь. Итак, принимается вариант в котором ограничители... выдерживают давление Лепестков. Остаются магистральные лучи. Вот их оболочка может не выдержать, точно.
   В Королевстве, точнее - в Лепестках, как физическом образовании, существует одно характерное явление. Местные называют его "выброс молодой Ткани". Очень похоже на работу клапана-предохранителя или... дозатора, восстанавливающего плотность насыщения энергией при её использовании или неравномерном смещении в пространстве. Сейчас большинство экспертов, вплотную занимающихся проблемами Чёрной Сети, склоняются к тому, что подобный дозатор или нечто на него похожее, может сработать в Синти, вплотную в границе Третьего Лепестка. В том месте насыщение энергией меньше всего, а магистральные лучи на выходе из Лепестка, ещё не разветвились настолько, чтобы насытить пространство чёрной энергией.
   Вот вам короткая и предельно отстранённая от политики картина. Выход как бы, очевиден? Снизить потребление энергии в Центре Империи, тем самым уменьшив отток. И удерживать потребление до тех пор, пока насыщение районов станет достаточным.
   Просто? Закрыть десяток крупных зелёных лучей? Каждый из них приносит Центру миллиардные прибыли. На лучах устанавливают производства... всего. Именно магистральный зелёный, точнее - наземные источники первого и второго размера, создающие похожее по плотности поле, являются необходимым условием для реализации технологий Империи. Нет, этот выход Улот никогда не примет.
   Следующим возможным вариантом является... изменение физики Третьего Лепестка. Открытие новых магистральных лучей. И... как прямое следствие - увеличение выбросов внутри Третьего. Отток энергии увеличится и его требуется как-то компенсировать? Сейчас Третий Лепесток, на котором находится столица Королевства, самый населённый. Выбросы свежей Ткани в Лепестке - катастрофа локального масштаба. Люди при таких выбросах гибнут, однозначно. Вариант? Для Улота - вполне, для Королевства - категорически не приемлем.
   Вот такая получается петрушка. Помимо прямой математики есть масса факторов, влияющих на насыщенность пространства... но в этом случае их влиание невелико.
   - Ну... ты пришёл ко мне помечтать?
   - Нет. Что от меня требуется? - Дьен улыбнулся. - Помимо денег, конечно.
  
   Мастер оказался редкой сволочью и занудой. Но как бы то ни было, уже через семь часов требуемая конструкция была просчитана и готова к установке. Затем внедрена база, удачно поместившаяся между модулями "Крыльев Ночи" и надет корсет с артефактными модулями, контролирующими приживление.
   Зёрна, которых у Дьена собралось пять, собирали и переваривали любую доступную энергию. Любую. Но выдавали только собственный спектр, который Дьен мог использовать напрямую, но не мог по примеру двухцветных адептов перемещать резерв одного цвета в другой. С условным красным такой финт не работал. Как подозревал адепт из-за того, что рассчитать необходимую конструкцию до него никто не подумал.
   Впрочем, всё оказалось несколько сложнее. Из пяти Зёрен, собравшихся у него, одно оказалось очень взрослым. То самое, которое он заключил в ловушку на Имме. Это Зерно хранило в себе информацию о собственном продолжительном существовании в слое.
   В памяти Зерна, к сожалению, не оказалось ничего действительно интересного, но оно теперь прекрасно понимало, что такое ловушка. Это, да и все остальные связанные с Дьеном, уверенно опознавали его, Клайсу и Чека. На любом расстоянии. С момента, когда Зёрен стало пять, они стали лучше думать, лучше запоминали необходимый порядок действий. Одним словом - учились.
   Сутки после установки модуля Дьен бессовестно дрых в столичном отеле. Следующие сутки он потратил на то, чтобы разобрать накопленный теоретический материал. Не весь, конечно, но часть касающуюся закрытых и открытых структур на базе Зёрен Хаоса. У него возникли вопросы прямо связанные с объединяющими нитями или нитями стабилизации.
   На текущий момент он был уверен, что конструкция Звеньев Цепи Хаоса появилась не просто так. Три или четыре основных узла. Не больше. Почему? Почему не пять или шесть? Связаны эти узлы могут быть только двумя способами. А что изменится, если их собрать по-другому? Есть какие-то закономерности. Какие?
   Когда изготовленный старым мастером модуль встал в рабочее положение, Дьен опробовал его работу. Отлично. Теперь ему не надо искать чёрный луч, чтобы заполнить собственный резерв. Зёрна послушно выдавали энергию в приёмную часть и модуль менял цвет энергии, заполняя личный резерв ровно настолько, насколько указывал владелец.
   Конструкция оказалась даже проще, чем думал Дьен. Часть функций конвертера выполняли "Крылья", математику и управление взяла на себя Личная Цепь. Общий контроль, индикация и прочая мелочь - нейросеть. Все упомянутые модули вполне сносно работали вместе. Оказалось, что установленные Талми "Крылья Ночи" с помощью несложных манипуляций подключаются к Цепи как независимый модуль. Теперь, при желании, можно было получить информацию о состоянии конструкции и её текущих действиях.
   Мастер сказал, что слияние всех модулей может быть более полным. Но весь жизненный опыт Дьена говорил, что... лучше не трогать то, что хорошо работает. По крайней мере, для настройки всей системы и выработки собственных правил работы с ней необходимо время. Отдельно выделенный очень приличный отрезок. Такого времени сейчас не было. Появится оказия? Вот тогда и будут проводиться эксперименты. А пока он соберёт материал, описывающий подобные связки. Точно так же, как произошло с Зёрнами. Дьен упорядочил собственные знания о нитях стабилизации и вплотную подошел к решению одной очень непростой проблемы.
   Проблема у Дьена была не очень большая, но очень неудобная. Неудобство, к немалому удивлению приносили... лишние Зёрна. Вот не думал он, что наличие дополнительных двух Зёрен так разладит всю сложившуюся практику сотрудничества.
   Отношение к Зёрнам было странным. Нельзя сказать, что он воспринимал Зёрна как детей... скорее - как подопечных. Своих. Тех, кого нельзя просто бросить или... переработать в чистую энергию. Практически, Зёрна и состояли из структурированной энергии. Эталонно-красной.
   Угораздило же Дьена стать красным адептом? Даже цвет у энергии не такой как у других. Если говорят - чёрный, то и видится он как чёрные нити. Если зелёный? Тоже совпадает. Заряженные боевые конструкции у магистров монастыря виделись ему яркими зелёными шарами. А вот собственный цвет? Тут всё иначе. Красными виделись только сами Зёрна. И то, если они долго находились на открытом месте, то покрывались плёночкой традиционного цвета. Серый металлик, точнее - жидкая ртуть, поскольку по поверхности постоянно пробегали светлые волны, делая её похожей на дрожащую ртутную каплю. Да-да, особенности личного восприятия никто не отменял, но... не по человечески, как-то. Не как у всех. Впрочем, у него всегда всё не так. И в... прошлой жизни, и в этой. И даже в виртуальной были постоянные траблы. Что с ним не так?
   Дьен стоял на крыльце отеля и улыбался тёплому дню. Что с ним не так? Да... плевать ему и на то, что отличает его от других, и на сам факт отличия, и на многие подобные вещи. Красный? Да какая, к Демонам, разница если играть всегда приходится с тем, что выпало? Ему далеко не шестнадцать лет и вопрос отличия от общей человеческой массы он уже переварил и отправил... дальше по тексту.
   Сейчас он наведается домой и продолжит делать то, что считает необходимым. А вопросы? Они появляются всегда, кем бы и каким бы ты ни был. Это как... подтверждение того, что ты жив и у тебя всё ещё работает голова.
  
   * Неизвестная планета.
  
   Вот так получается. Как только у человека наметился отпуск, он сразу же должен что-то делать. Как-то вдруг обнаружилось, что у Дьена собралась коллекция вещей, которые в посёлке, в собственном доме, он хранить не может. Если не там, то... где? Неприятно вот так, вдруг обнаружить, что дома у тебя нет. Место, куда стараешься приходить редко и где твои появления отслеживаются, это не дом.
   Официальная резиденция. Сайти оказалась умнее. Она, правда, появлялась по первому свистку, тратя деньги на воздушное такси. Дорого, но быстро и безопасно. Появлялась, наводила порядок, и снова исчезала из посёлка.
   Собственно, никто не ругает начальника у которого всё работает. Дарвил, вон, тоже исчезает из общины непонятно куда. Но чёрные на новом месте прижились замечательно.
  
   Дьен глотнул из кружки горячий чай и посмотрел на... предмет своего недовольства. Это не дом. И не убежище. Склад. Дыра в скале, где сначала он сделал ровную стену с множеством ячеек. Различные предметы, с которых планировалось снять слепки, большой ящик с бумажными книгами, которые Дьен приобрёл в Королевстве. Накопители с собственным материалом, артефакты... много всякой ерунды, которую и таскать с собой тяжело и... где попало не оставишь.
   Парочка питомцев прекрасно обжилась на острове. Именно - остров, так и было задумано. Следов человека Дьен не обнаружил, ближайшая суша далеко. Никаких конфликтов. Не с кем конфликтовать. Про это место сам Дьен никому не скажет, Клайса вполне способна оградить остров от незваных гостей среднего уровня. Для появления опасных сущностей требуется повод. И это - уж никак не кучка хлама, представляющего ценность только для владельца.
   Дыра в скале получилась узкой и Дьен решил её немного расширить. Камень чёрными плетениями резался замечательно, стены выходили ровными и гладкими наощупь. Дьен увлёкся... и прошёл сквозь пласт, выйдя в следующую трещину. Пришлось и её приводить в приемлемое состояние.
   В курсе молодого адепта имеется небольшой раздел строительных конструкций. В небольшом посёлке Королевства адепт - мастер на все руки. Наверное потому и учат адептов буквально всему на свете. Дьену общего раздела не хватило и он полез в купленные книги.
   Теперь у него есть две небольших комнаты, в толстой перемычке между ними - камин. Поверхность стен покрыта слоем вспененного камня. Замечательный утеплитель. Получился почти дом. Разве что... вода и удобства - снаружи. Вспомнились собственные приключения на Земле... и Дьен добавил небольшой запас снаряжения, продукты и медикаменты.
   Уже заканчивая свою работу он понял, что это всё только тренировка. По-хорошему нужен медблок. Военный. В таком месте удобно обрабатывать слепки, значит - нужен мощный ВМ, соответственно - реактор, модуль связи, оборонительная система. Хорошо бы найти одну из заброшенных пустотных баз. Сейчас движение кораблей между планетами уменьшилось да и свободных искателей почти нет, содержать собственный корабль слишком дорого. В пустоте и пространства существенно больше, есть где спрятать небольшую секцию повреждённого корабля. Готовый пустотный дом.
   Как говорил один из магистров, проводивших обучение, думай что тебе необходимо и начинай собирать. Прямо сейчас. Глупо говорить: "жизнь длинная и я успею всё". Время летит быстро и это "всё" потребуется тебе уже завтра. А послезавтра потребуется то, о чём ты поленился подумать сегодня. И результатом может стать твоя смерть. Хороший мотиватор? Безусловно. Значит, в ближайшие пару лет Дьену потребуется такая база. В планшете появился рабочий слой со списками необходимого оборудования.
  
   Выходя в очередной раз на "подзарядку" Дьен привычно выпустил Зёрна и они закружились вокруг его ладони, впитывая окружающую энергию. К сожалению, рядом не нашлось чёрного источника, но в воздухе витали зелёные нити в которых и резвились спутники Дьена, перекачивая энергию.
   - Клайса? Тебе нравятся Зёрна?
   Наблюдать за геррад было интересно. Она совсем как собака, ожидающая пока остынет миска с её едой, кружила вокруг, садилась и ложилась на землю, не отрывая взгляда от хоровода красных искр.
   К удивлению адепта, Чек тоже реагировал на появление в открытом пространстве Зёрен. Гораздо скромнее, без тихого повизгивания или писка. Сидел на одном месте и провожал взглядом вкусное блюдо. Вкусное?
   Дьен хмыкнул. Может... не стоит увязывать лишние Зёрна? У геррад вполне сформировавшаяся личность, установлена прочная связь с ним и... с Чеком. Кстати. Внимательный взгляд показал, что у мелкого уже образовалась тонкая серая вязь, похожая на Печать Дьена или на сложную конструкцию Клайсы. И нити стабилизации. Тонкая к Клайсе от Чека и прочный жгут от Дьена к Клайсе. Вот. Незамкнутая связь. Как строить отдельную связь с Чеком Дьен не знал, но если дать ему в спутники одно из старых Зёрен, связь появится автоматически. Его собственная связь с Зёрнами один раз установившись, не прерывалась.
   - Кто из вас желает уйти к моим спутникам?
   Зёрна замерли, прервав свой хоровод. Они слышали мысли Дьена и понимали, что... выбор - это вежливый жест хозяина. И Клайсе и Чеку отойдёт по одному Зерну. Прямо сейчас.
   Так и получилось. Клайсе досталось одно из взрослых Зёрен и сразу же жгут, связывающий её с Дьеном стал заметно толще. Клайса заявила, что стала умнее. И пошла цепная реакция на слово "умнее". Если одно Зерно добавляет ума Клайсе? Цепь рассуждений Дьена вышла на то, что у его Печати обязан быть интеллектуальный узел, который позволит Печать объяснять... хоть малую часть критически важных вещей. Печать вежливо спросили как должен выглядеть такой узел и что для него необходимо?
   Двадцать шесть Зёрен. Дьен слегка офигел. Не то, чтобы поразила цифра, поразил подход. А сколько Зёрен сейчас в Печати? Восемьдесят шесть. Финиш. Только теперь Дьен смог представить себе энергетический потенциал собственной защиты. Если он с пятью Зёрнами под рукой чувствует себя Богом, то... что может его Печать? И напоследок горькая мысль: сосунок. Неприятно понимать, что есть опасности, против которых все его нынешние умения - пшик.
   Впрочем, вся информация оказалась безусловно ценной, но сейчас не актуальной.
   - К Чеку?
   И тут с Дьеном в первый раз попыталось поговорить одно из Зёрен. Ну как... поговорить. Ему передали серию образов. Всю процедуру пришлось повторить ещё несколько раз, пока Дьен понял в чём дело.
   Зерно, бывшее пленником знака. Оно было старшим среди своей связки. И... да, все прежние связи с Зёрнами в его связке, они тоже остались. Связи тонкие и их недостаточно для устойчивого осознания мира. Маленькому, то есть Чеку, требуется совсем молодое Зерно. Ведущим должен стать именно Чек. С теми Зёрнами, которые сейчас есть - нормальной интеграции не получится. Они все уже сейчас смотрят на мир глазами Дьена.
   Достать свободное Зерно просто. Позвать и подождать. Оставшиеся четыре Зерна свяжутся в фигуру, усиливающую понимание. Что это значит? Тут внятного ответа не нашлось. Но слово ПОНИМАНИЕ было интригующим.
   Добровольца для Чека нашли быстро. Пока подопечные осваивали приобретение, Дьен выстраивал оставшиеся Зёрна и в какой-то момент... построил. У всех Зёрен три связи с соседями и одна - с хозяином. У Дьена четыре, с каждым из Зёрен. Малый Внутренний Контур. Восприятие человека скачком расширилось.
   К сожалению, первые впечатления были болезненными. Мозг с трудом осваивал новый орган чувств. К собственному зрению чёрного адепта Дьен привыкал долго и до сих пор многого из того, что видел, не понимал полностью. Теперь картинка расширилась глобально. И смотрел человек на мир - "глазами" Зёрен. Они самые обычные вещи видели совсем иначе.
   Дьен пришел в себя нескоро. Часа за два он научился главному. Полностью отключать "расширенный" режим зрения. Слишком много непонятной информации. До боли много.
   - Да. Местечко я выбрал удачное. - Дьен порадовался отсутствию посторонних и тут же был осажен Клайсой.
   Рядом находился человек, который "не совсем человек". Печать? Печать молчала. А почему она молчала, ведь конструкция из восьмидесяти с хвостиком Зёрен тупой быть не может по определению? Может потому, что у неё нет велосипеда... в смысле - модуля, позволяющего давать объяснения?
   Где этот... почти человек? Хлоп, новое зрение послушно показало странную фигуру. Биологическая форма точно человеческая, а вот энергетика... как у недоделанного киборга. Поверх самых обычных человеческих каналов наворочено несколько явно чужеродных конструкций. Голова, позвоночник, ноги. И отдельно правое плечо и рука. Всё упомянутое - отдельными блоками, как у деревянной фигурки из коротких палочек на проволочках.
   Посторонний зритель понял, что его заметили и вышел из-за камней.
   - Мир, человек! У меня есть много вещей, которые необходимы ищущим Знание. Таким как ты.
   Гость спокойно и неторопливо подошел и остановился метрах в десяти, чтобы не кричать издалека.
   Печать по-прежнему молчала. Вообще. Фигуру гостя она не выделяла никак, хотя Дьену появившийся ниоткуда посетитель совсем не нравился. Связанные структурой Зёрна всё ещё висели в воздухе перед Дьеном и... взгляд гостя был прикован к ним. Почти так же, как у Чека до этого. Его привлекли именно свободно парящие Зёрна? И... как далеко их можно увидеть? Дьен что, собственными руками создал маяк с криком "приходи кто хочет"?
   - Чем принимаешь оплату? - Нравится посетитель или нет, но от него можно кое-что узнать. Гость улыбнулся одними губами:
   - Слезами Хаоса.
   Подобное название Дьен уже слышал от чёрных адептов. Демон называл крошечные полуразумные сгустки красной энергии Зёрнами. Дьен решил быть... поближе к исходнику. О красном Ёчитерландер знал гораздо больше, чем любой из знакомых магистров. Его вполне можно называть исходником. Для нашего слоя - точно.
   Школы адептов постоянно разветвляются. Опытные ученики уходят в одиночное плавание и сами постепенно обрастают учениками. При таком вполне понятном прогрессе исходные знания часто оказываются под слоем... разного мусора.
   - Человек, за те четыре Слезы, которые у тебя есть, ты можешь получить знания. Много новых ритуалов, которых тебе хватит на всю жизнь...
   Гость похлопал ладонью по своей потёртой сумке и сделал ещё один шаг к Дьену.
   - Я запрещаю тебе подходить ближе ко мне или к моему имуществу. - Дьен разом убрал Зёрна и механически отвёл руки в поисках клинков. Но... клинков у него не было. Стандартные железки Королевства выглядели дешёвой бутафорией, абордажные клинки Империи были слишком тяжелыми и неудобными для постоянного ношения. Надо было вчера, в Артайне, поискать приличные клинки. Да уж.
   Тем временем гость сделал ещё один шаг вперёд и его усмешка стала злой.
   - Ну и... что ты мне сделаешь, недоделка? Твоя Печать не сработает, а ты сам... ноль без палочки.
   Ещё шаг... и тут ситуация резко изменилась. Запрет Дьеном был высказан громко и недвусмысленно. Точно так же озвучил угрозу гость. Клайса решила что пора защищать имущество. Хозяин может думать что угодно, а вот она видит опасность. И действовала геррад соответственно своему пониманию обстановки.
  
   Дьен никогда не наблюдал Гончую Хаоса живьём. И рисованным картинкам не верил, слишком уж... страшную животину они рисовали, Клайса совсем не такая. Он только знал, что геррад могут при определённых условиях становиться другими. Он даже о самой геррад знал мало. Ну что ж, теперь он знает больше.
   Вполне по-собачьи прилично выглядевшая Клайса мгновенно увеличилась в размерах и обзавелась массой... хирургического инструмента на всех выступающих частях тела. Она не прыгнула на врага, а мягко перетекла к неподвижно застывшей фигуре и... изобразила мелкий винегрет из человеческого тела. Очень похоже, что противника сковал ужас. Недавние рыцари увидели дракона. Что именно увидел он? Это надо спросить у Клайсы. Но... лучше не спрашивать. Ну его.
   Фрагменты гостя истекали кровью и копаться в них совершенно не хотелось. А вот потертая кожаная сумка отлетела в сторону и стала объектом исследования.
   Внутренний объем сумки оказался существенно больше видимого. Что такое пространственные карманы Дьен, после обучения, представлял себе достаточно хорошо. Он даже поискал предмет, к которому карман был привязан. Не нашел и удивился. Затем содержимое сумки оказалось на свободном от травы и мусора камне.
   Самым крупным предметом был тубус с нанизанными на него браслетами из каменных пластинок. По отдельности они походили на используемую в Королевстве стандартную заготовку под энергетическую конструкцию, то есть - одноразовый артефакт. Знания?
   Дьен сильно сомневался, что ему что-то из этого набора "знаний" подойдёт. Если эти ритуалы похожи на тот, с помощью которого он попал на Имму, то всю эту кучу лучше выбросить сразу. Или... попытаться извлечь из неё форму действующего элемента? Там ведь есть такие конструкции? В любом случае, пока пусть лежит.
   Следующим интересным предметом оказался... новый знак. Или, правильнее - Ключ. Его назначение определял сам владелец. Ключ был очень полезным инструментом, как и говорил Демон.
   Новый плетёный из серебряных нитей шар выглядел гораздо грубее и тяжелее. Сквозь переплетение нитей проблескивало целых три Зерна. Зёрна были чужими и... что с ними делать Дьен не знал.
   - Клайса? Спасибо за службу.
   Шар, находившийся в правой руке послушно раскрылся и Клайса... осторожно слизнула одно из Зёрен. Больше нельзя? Потом? Геррад была действительно умной и брала столько, сколько могла переварить. Шар закрылся.
   - Ну и... чем ты отличаешься?
   На левой руке появился свой уже привычный Ключ. Он был... красивым.
   Дьен стоял, держа в каждой руке по шару и рассматривал их по очереди, отмечая различия.
   - Бедный бегунок мне попался, всего три Зерна? - Мысли адепта перескочили на тубус с артефактами. - Мне вот что интересно, чьё имя должен будет назвать человек, использующий эти пластинки?
   На последний вопрос ответ появился уже через десять минут. Появился сам.
  
   С громким хлопком из перехода вышел... Демон. Но выглядел он именно так, как его рисуют люди. По-человечески выглядел, даже... слишком по-человечески. Лысая голова с короткими рожками, мощное тело, человеческие руки и ноги, обувь. Собственно, ноги настоящего Демона в такие красивые сапоги бы ни за что не поместились. И ещё. Одежда с металлическими шипованными полосами. У оригинала в этом нет необходимости. Ни в одежде, ни в дополнительных орудиях убийства.
   - Вот же незадача? - Прибывший разговаривал на одном из наречий Демонов. И тоже коряво, коверкая слова. - Дерьмо бегунок был. Но он мне сотню Слёз должен. Та-ак... товара тут на тридцать, с тела я ещё... двадцать возьму. С тебя пятьдесят Слёз Хаоса. Прямо сейчас. И сделаем вид, что ничего не произошло.
   Такой язык Дьен помнил хорошо. Руки сжались в кулаки.
   - Свободен. Тут ничего твоего нет.
   Прибывший скривился и... потянул из-за спины монументальный меч.
   - Придурок. Кто так носит мечи?...
   Всё произошло слишком быстро. Рывок навстречу друг-другу. Удивление Дьена, что этот монстр никак не использует в драке собственную энергию, которой выше крыши, совершенно механический захват из абордажного комплекса, оборот, хруст руки с мечом и короткий удар в открывшийся затылок. Противник был по размерам совсем как раскачанный мод пять. Но неожиданно медленный и неумелый. Впрочем. Дьен поднял руки и осмотрел появившиеся на них металлические перчатки. Демон был прав. Очень... удобный инструмент.
   На какую-то долю секунды Дьен пожалел, что у него нет перчаток, а шипастые полосы на теле противника вещь очень неприятная. Мгновение. И вот, оба шара растеклись по ладоням, полностью закрыв руки. Куда делись два Зерна?
   Дьен рассмеялся. Съел он Зёрна. Отсюда и ускорение, и сила удара... мда.
   Лежащее на земле тело судорожно подёргивалось. При последнем ударе перчатка правой руки выпустила шипы. Очень похоже, что этому красавцу нужен медблок. Срочно.
   - Тьфу! Какой медблок? - Дьен помотал головой. Всё, тренировки закончились. Настали... суровые будни адепта красного.
  
   Наставник появился сам. Печать всё же проинформировала его о происходящем.
   -... хреновы полукровки. - Слушать матерящегося от души Демона было... странно. Обычно он был куда более сдержанным. - Разбежались как тараканы, хрен всех отловишь. Ненавижу.
   Да, разница с телом, лежащим на земле, была очевидной. Никакой одежды, мечей, шипов, обуви. Всё своё. Натуральное.
   - О. Так ты его пришиб? Ну и... кто тебя учил убивать демонов? - Наставник пнул ногой лежащее тело, не обращая внимания на валяющиеся недалеко ошмётки второго гостя. - Добивай. Ну что смотришь? Голову - долой. Очень живучие твари.
   Ключ послушно превратился в короткое широкое лезвие. Тук. Рука практически не почувствовала сопротивления. Голова... теперь уже точно покойника, откатилась в сторону.
   - Сувениры собираешь? - Наставник кивнул на голову полукровки.
   - Неа. Мне и так есть чем заняться. - Смотреть на мёртвое тело было неприятно. - Забирай себе.
   - Вот и хорошо. Двадцать Зёрен премия за голову... таких. Помни. Мелочь, но очень приятно.
   - Пополам?
   Демон хмыкнул и покачал узловатым пальцем.
   - Ты уже отдал. Так что... нет.
   Дьен моментально пришел в себя. Ну что он как маленький, в самом деле?
  
   Демон, несмотря на все свои задвиги, оказался настоящим... капиталистом. Да, Зёрна он тоже брал. За обучение. И честно выполнял взятые на себя обязанности. Он в общих чертах объяснил что именно сюда... притопало. Почему полукровок никто не любит, почему они все... и не только они, хотят Зёрен. Какие собственно, бывают Зёрна. И, поскольку он тут... следующих действий наставника Дьен не ожидал. Тот сделал несколько шагов в сторону, осмотрелся... и подпрыгнул на месте, вызвав небольшое землетрясение.
   В лучших традициях ужастиков, появилась куча дыма и скрежещущие звуки. Дьен даже подумал... а не испугаться ли ему? Мало ли что сейчас может произойти? Но... не произошло. Ровным счётом - ничего. Впрочем, нет. В том месте, где Демон занимался упражнениями, появилась круглая каменная плита. Ровная и гладкая. А энергетическое зрение показало всё ту же вязь, что и на его Печати.
   - Теперь сюда ни одна б...дь не полезет. Точно говорю.
   С течением времени ученики склонны разочаровываться в незыблемых истинах, провозглашаемых учителем. Дьен с сомнением склонил голову.
   - На этих твоя печать не реагировала.
   Демон устало выдохнул.
   - Они не люди. В смысле, в них есть наша кровь. У нас считается неприличным ставить такую защиту от своих. Печать на территорию... это другое. Точно говорю - не полезут.
   - Хорошо. - Ученик кивнул. - С последним... понятно. А первый? В смысле - вон те куски мяса? Говорят, там двадцать Зёрен в... останках.
   Демон косо глянул на продукцию мясорубки и пожал плечами.
   - Больше... но они бракованные.
   - И... как это?
   - Ну... у вас ведь есть монеты? Ага. Вот есть монеты новые, на которых все надписи читаются, изображения хорошо видно, гурт... ну ты понял. А есть монеты, стёртые до ровной металлической поверхности. Вот такие и есть брак.
   - Зерна стираются?
   - Нет. Они набирают всякого хлама, который потом мешает построению узлов.
   - В смысле... информацию?
   - Ну да. Гребут всё подряд. Маленькие и жадные. Совсем как бесо. Это такие мелкие, глупые, жадные ублюдки.
   Дьен хмыкнул. Бесо? Впрочем... кто сейчас не жадный?
   - Значит, испорченные Зёрна можно выбросить?
   - Зачем это - выбросить? Они тоже используются. Но ценятся... в половину. С ними много возни.
  
   Дальше Дьену пришлось поторговаться. От его добычи остались крохи. Больше сотни Зёрен с двух тел ушло Демону. Что получил Дьен? Расширение для Печати. То самое, о котором спрашивал. Описание добычи.
   Короткая характеристика пластинок окончательно убила всякое желание заниматься ритуальной магией. По крайней мере в ближайшие пару лет.
   Пластинка вызывала сущность, которая за плату производила определённые заказчиком действия. Эдакий скидочный купон, обладателю которого никаких скидок ни на что не делалось.
   Платить одну искру, чтобы подогреть чай, или поставить щит, или... за любое мелкое действие, выполняемое вызванным существом, платится искра. Кого вызывают ритуалы? Тех, кому не лень бегать за каждым Зерном. Информация от таких... исполнителей утекает во все стороны, знают они мало, умеют... ещё меньше. Мда. И жадные, как пресловутые бесо.
   Сумка с пространственным карманом. Всё реализуется принципиально так же, как и стандарт чёрного цвета, отличие в самом материале. Специально обработанная кожа особого существа... в общем, такие звери в нашем слое не водятся. Точки привязки закрепляются прямо на кожу. И да, её требуется регулярно кормить энергией, чтобы карман не отвязался.
   Ключи. Ещё один нашелся в сумке мелкого торговца, пустой, и парочка - у полукровки. Все Ключи Демон забрал себе. Они не качественные. Переделать их просто, но надо уметь. Взамен отдал один, нормальный.
   Ну и самое вкусное. Теория. К сожалению, рабочей версии того, что начал делать Дьен, для этого слоя нет. Внешние связи тут работают несколько иначе, Зёрна подготавливаются по-другому, эффект от разных связок может плавать. Но. В течение пары лет требуемый материал будет собран. Раньше или позже... как получится. Проблема интересная, так что... стоить будет немало. Аванс Демон взял. И сразу же объяснил, что смог.
   Итак, привязка к свободным Зёрнам. Сразу две ошибки. Они уже не свободны, как только начали получать информацию от адепта. Ключ, по большому счёту, блокирует насыщение Зёрен ненужной информацией. Вторая ошибка в том... что Дьен вообще начал строить Личный Знак не имея никакого плана. Познание основным элементом в базовом слое? Это... редкий трюк. Как это сработает здесь, надо смотреть.
   Ничего нового в подобной ситуации Дьен не обнаружил. Тут надо ждать, здесь - нет информации, там - неизвестно, как сработает в этом слое. К концу разговора ученик начал подозревать, что учителя все одинаковы. Точно такие же ответы он получал когда-то давно у своих преподов, спрашивая совершенно конкретные практические вещи.
   С другой стороны, вот представьте, если совсем мелкий пацан вдруг просит у вас "почему трава зелёная"? Что вы ему ответите? На таком уровне, чтобы он понял? Ну не про хлорофилл же ему рассказывать?
   К немалому удивлению Дьена, Демон наотрез отказался комментировать ситуацию с Лепестками. После скандала специалисты, выполнявшие заказ Хранителя, приняли собственное решение. Этой проблемой Демоны не занимаются в принципе. Самые общие консультации... по отдельному личному запросу Хранителя. Очевидно, потому и работать с Глазами Хаоса они не стали. Конфликт с заказчиком, вещь очень неприятная. Для обеих сторон. Когда говорят, что незаменимых людей нет... часто врут. Демонов заменили на военный Флот Империи. Что из этого получилось?
   Вопрос с ситуацией в Синти? Демон быстро просмотрел расчёты ученика, кивнул. Затем, поглядывая на изображение с планшета, добавил несколько формул, контрольные точки, факторы влияния. Дьен потом проверял всё и... ничего нового не обнаружил. Всё в рамках уже известной ему теории. Правда, для того, чтобы это понять, ему пришлось потратить массу времени на изучение уже имеющегося материала. Очень полезно... но совершенно не романтично. Он посмеиваясь подумал, что хотелось-то ему совсем другого? Эдак вальяжно хлопнуть толстым прессом бумажных листов и сообщить, что части методик в нашем слое ранее не существовало... или что-то в таком же духе. Красота-а-а.
  
   Так или иначе, Демон забрал свою часть добычи и ушел, оставив ученика возле недоделанной пещеры, с головной болью и... с двумя трупами, которые требовалось утилизировать. Срочно, поскольку энергии Дьен явно переел, так что скоро ему будет... бо-бо. Во время отходняка любые разумные действия будут недоступны, вся вот... эта красота протухнет и находиться здесь без противогаза станет невозможно.
   После двухдневного "отдыха" в скрюченном состоянии, Дьен, вздохнув, влил в себя ещё два Зерна. Первая пара ушла в основной столб, эта пойдёт в руки. Привяжет себе пространственные карманы. Демон сказал, что ещё по одной будет достаточно. Нужны клинки, но таскать их в чехле? Трындец какой-то. В Империи он с клинками станет объектом внимания во всех людных местах. А лишнее внимание ему совершенно ни к чему. Значит... ещё один заход, весьма болезненный и просто неприятный.
   Ещё немного и у него появится одна из привычек профессионального спортсмена. Называют это по-разному. Он слышал термин "мышечная радость". То есть удовольствие от предельной нагрузки на мышцы... или от расслабления после этой нагрузки? У кого как. Но печальный факт в том, что от этого никуда не деться. Надо.
   А вот потом... потом будет маленький праздник для измученного тела. В столицу Королевства, за клинками. Там есть платный массаж. У опытного адепта. Подровнять то, что отросло. Затем - клинки, карманы, привязка... и бегом на Имму. Время надо беречь.
   Вот так и прошли следующие двое суток. С короткими перерывами, в которых Дьен в очередной раз пытался понять, куда же спрятать малую сеть так, чтобы на первых порах её никто не трогал? Демон говорит, что уже установленную сеть практически невозможно повредить, в самом начале она не подвержена влиянию больших соседей. Но ведь сам процесс установки занимает какое-то время?
   Вот со временем получалась странная вещь. Требуемое ему лично - увеличивалось или сокращалось в зависимости от объёма его личных знаний. Увеличилось после того, как он решил промерять фоновый уровень в Сото и установить сеть в самом слабом месте. Затем уменьшилось, когда Демон объяснил каким должно быть следующее изменение его Личного Знака. Следующий этап дополнения рисунка позволит определять слабое место "на глаз". Да и расстояния изменятся. Не потребуется чапать в каждую точку области, достаточно будет двух - трёх. Зная закономерности распределения энергии, можно заранее определить перспективное место.
   Затем сроки вновь сдвинулись. Узлов в сети, даже в базовом ядре, многовато. Несколько сотен. Занимать эти узлы должны... проверенные товарищи. Обучение такого количества Зёрен? Угу. Долго. Но после этого обнаружилось, что не обязательно учить каждое. То Зерно, которое он взял из устоявшейся связки аномалий, передаёт информацию всем, кто был с ним связан. И принимает, конечно, как без этого? Так что на Имме у него уже есть один очень хороший "глаз". Но такие связки тоже надо замкнуть. То есть, немного изменить структуру связей, добавив стабильности в конструкцию. Тогда узлы перестанут быть аномалиями. Не сразу, но деструктивность всей связки исчезнет.
   Пока самым загадостным оставалось устранение того, кто создавал проблемы. Группа из пяти специалистов, руководящих созданием новых аномалий, не сидела в одном месте или на одном корабле. Их видели то на Узловой Базе Баронств, то на одном из кораблей отдельной группы. Все данные о местонахождении этих господ - из его виртуальной жизни и на них уже можно смело ставить крест. Состав? Состав наверняка остался прежним, но данных на них ровно столько, сколько сам адепт может вспомнить. И их не так много, как хотелось бы. Как именно точно определить местонахождение этой группы? Тот ещё вопрос.
   Ну и последнее. Второй Координатор. Вот... нельзя его оставлять рядом с имуществом. Сволочь он редкая, обязательно что-нибудь придумает. Так что и к нему необходимо наведаться. И поговорить, желательно без свидетелей.
  
   Следующие две недели, просто на удивление, прошли без особых происшествий. Может потому, что Дьен... ничем серьёзным не занимался? Дописывал доклад по Синти, учитывая заметки Демона, в перерывах принимал посетителей и занимался делами посёлка. Тихая и спокойная текучка.
   Затем пришел ответ с Узлового и принёс первые неприятные новости. Все указанные им офицеры... заняты. Но есть один опытный капитан. Фрагил. Вот он и подскочит к Манце 3669, ровно через две недели. И сразу же за этим сообщением пришел вызов от Первого Координатора. Ожидается прибытие оплаченной адептом техники и оборудования. Продавец доволен, готов к сотрудничеству.
   Доволен ли был покупатель? Конечно. Груз доехал без происшествий. Двенадцать миллионов... это очень большие деньги для Дьена. Так что - да, доволен. Если бы всё случилось на пару дней раньше, то он был бы доволен гораздо больше. У него встреча с Первым? Угу. Техника-то военная? Значит и Второй будет там. Без вариантов, потому что имеющиеся производства устаревших моделей, закупки и продажа списанного военного имущества - в кармане у Второго. А уже через сутки ему отправляться на грузовике в пустоту, к той самой Манце. Он увидит Второго и определится что именно с ним делать. И... останутся всего лишь сутки. Катастрофа. Надо срочно что-то думать.
  
   * Нойми. Административная столица Иммы.
   Через сутки.
  
   Добрался до столицы Дьен без происшествий. Воздушное такси обошлось дороговато, но долетели очень быстро и без привычных землянам билетов, очередей и толкучки в аэропорту. Сел на взлётную площадку посёлка облизанный такой... автобус. Три человека заняли свои места, со счёта улетела плата и... через сорок минут Дьен вышел практически в центре столицы. Пешком, в смысле - пространственным переходом, было бы быстрее, но маркеров вблизи здания Совета Координаторов ни у кого не имелось. Очень плотная застройка, много техники на нейтрале, стандартных транспортных площадок нет. На обычный выход - приобретение недвижимости и обустройство безопасной зоны для перехода, времени не было. Да и... дороговато такое удовольствие выйдет. Не сейчас, не перед трёхлетней отлучкой с непонятным завершением.
   Итак, к самому зданию Дьен добрался. Столица показалась действительно красивой. По крайней мере - в центральной части. На удивление невысокие здания. Масса улыбающихся и красиво одетых людей, множество открытых площадок, на которых обедали, смотрели сетевые новости и... просто бездельничали с чашкой горячего напитка люди. Мирно и спокойно, чисто и красиво. И... нет, жить тут пока не хотелось. Слишком много совершенно других людей. К чужому обществу требуется привыкать долго, прежде чем появится ощущение комфорта. Нет, люди эти не плохие и не хорошие. Они... действительно ДРУГИЕ и их требуется понимать.
   На входе в здание Совета Дьен задержался и, проходя через вестибюль, вдруг заметил... знакомую фигуру, забирающую вещи из камеры хранения. Заметил и встал, пытаясь понять, почему знакомую? Откуда знакомую? Докопался быстро. И вспотел. Именно с этим человеком он столкнулся в виртуальной жизни, когда шел... убивать Второго. Столкнулся в коридоре, ведущем к приёмной Координатора, так что, человек этот явно знаком с Координатором.
   Решение оформилось, когда Дьен, краем глаза наблюдая за клиентом, сдал свой мешок и двинулся к стойке регистрации. У него есть Зёрна. Что ещё надо?
   "Я хочу видеть и слышать всё, что видит и слышит этот человек. Тебя никто не должен видеть. Никто".
   Выбранное Зерно в пространство не вышло, но Дьен чувствовал как оно наливается энергией... и информацией. Информацией отовсюду, от Зёрен из его печати, из нейросети, от Клайсы... и ещё чёрт знает откуда. Впрочем он и сам старался быстро представить себе как и что требуется делать его... агенту. И когда клиент двинулся к выходу, отправил Зерно, сказав, что мелкие детали будут уточняться по ходу дела.
   За незаметным обычным зрением туманным пятном тянулся добрый десяток нитей. Вот так, разом, из пустышки это Зерно стало мощным узлом. Даже семь нитей... это много. Но, тем лучше для всех. Дистанционный глаз, способный снимать информацию и которого местное оборудование не увидит? Отличная работа для Зерна. Масса дополнительной информации о мире, постоянная подпитка энергией и... благодарность хозяина, в конце-концов.
   Заметив странное поведение посетителя, от стойки отошёл один из безопасников.
   - Вам помочь?
   - Благодарю. Уважаемый... у меня через тридцать две минуты встреча с Первым координатором. Необходимо обработать свежий... материал. - Дьен вполне натурально запинался. Нейросеть никак не могла распознать формат входящих данных. Говорить было сложно. - Я могу... где-то присесть? Недавно нейросеть установил. Не привык.
   Охранник устало вздохнул и... нейросеть, получив запрос, выдала идентификацию личности.
   - Конечно, господин адепт. Вот... тут. Я напомню вам за пять минут до назначенного времени. Подъём в лифте может занять четыре. Опаздывать... нехорошо.
   Дьен привычно выставил таймер нейросети и, неуклюже упав на стул, занялся решением проблемы. В конце-концов нейросеть распознала формат. После команды "показывай так, как вижу и слышу я сам". Оборжаться. Надо будет этот вопрос... стабилизировать. Дьен улыбнулся заметив, что движок записи пополз вправо. Есть. Теперь, плюс минута и, смотрим уже записанное.
   Всё получилось на удивление прилично. Объём данных, конечно, существенно меньше, чем у стандартного регистратора. Но ему ведь много не надо? Только внешнее наблюдение и ответ на вопрос, почему именно ЭТОТ человек? Вполне возможно, что это пустышка, один из чиновников или слуг. Но всё это выяснится быстро. Завтра вечером ему надо сесть в рейсовый шаттл и подняться на орбиту. Послезавтра вечером - отбытие его корабля... Дьен задумался и очнулся только после сигнала таймера.
   К служебному лифту он прошел, встретив знакомого охранника на половине пути.
   - Как с этим справляется Координатор, не представляю... - Дьен сделал круглые глаза и виновато улыбнулся.
   - Парень, Первый уже под триста лет занимает своё место. Ты не знал? - Покровительственный тон охранника, гордость за Координатора... всё именно так как и требуется. И никаких вопросов.
  
   Уже в лифте Дьен выбросил из головы все лишние мысли. Возможно, будущая встреча покажет, что все его страхи и... прочие эмоции не нужны? Люди ведь разные, но со всеми можно договориться.
   В кабинет он попал только через двадцать минут. Второй Координатор занят делами, без него встреча не имеет смысла. Впрочем, это уже мысли самого Дьена, поскольку ему никто ничего не объяснял. Он сидел в приёмной и ждал. И ждал. Весь его позитивный настрой понемногу... стёк в левую штанину. Затем на пол. После этого - на этаж ниже.
   Второй появился в компании с незнакомым человеком и сразу прошел в кабинет. А Дьен... ждал.
   - Ненавижу эти скотские игры на психику. И стулья неудобные специально, и ждать заставляют, чтобы проникся. Миры разные, а люди... такое же чванливое дерьмо.
   Дьен полез на торговую площадку орбитального и... выставил на продажу половину груза. Оборудование распорядился доставить на территорию общины... и успокоился, получив сразу три предложения о покупке.
   - Эй, адепт, о чём задумался? - Насмешливый голос Первого отвлёк внимание.
   - Кертем или Вонан?
   Лицо Первого изменилось.
   - У нас есть договорённость. - И вдруг без всякого перехода спросил в лоб: - Вам нравятся кошмары?...
  
   Дьен проснулся в холодном поту. До встречи ещё восемь часов... однако, раннее утро. Слишком долго он вчера пытался представить себе ход встречи. Вот и представил... твою дивизию. Настолько реально представил, что аж жуть берёт.
   Ну и на что это было похоже? Та-ак. А похоже всё это на крошечный кусочек того самого виртуального мира. Ну и... откуда вся эта хрень в его голове появилась? В груди чуть потеплело.
   Дьен сел на кровати и пошаркал босыми ногами по холодному полу. Бардак. У него в доме нет тапочек...
   - Мне надо так понимать, что это... новый модуль Печати так "работает в нашем слое"? - В груди снова стало тепло. - Зашибись. С меня ещё полсотни Зёрен. Без вариантов.
   В поле зрения появилась характерного вида табличка с сервисной надписью дополнительного оборудования нейросети: "Следующий ярус - сто четыре узла".
   - Я... понял. - Дьен ожесточённо почесал макушку.
   Говоришь, на Малую Сеть требуется сотня Зёрен? А тысячу не хочешь? Если учесть, что первый ярус интеллектуальный, второй - силовой... а третий? Каким будет третий ярус сети? Зона... роста?
   - Так. Хватит на сегодня. Что у нас есть? Восемь часов до встречи, б...дь. Ни хрена не успеваю.
   "Глаз"! Слепок энергетики этого невзрачного дядьки есть?... А как же, из собственной памяти Дьен после появления нейросети вытащит всё, что угодно.
   - Ну, бездельники, можем мы найти человека по слепку энергетики? - Зёрна вяло трепыхнулись. Они, похоже, прогноза ещё не видели. Но ситуации это не меняет. Сейчас всё узнают.
   Итак, в этом месте пробел. Надо учиться поиску человека по энергетике. Есть шикарный комплекс чёрных плетений, специально для этой цели. Но это - отдельное умение для отдельного Зерна. И... на всякий случай нужен ликвидатор. Работающий по метке. Изображаем обширный инфаркт, а лучше - кровоизлияние в мозг. До медблока за пять минут, в столице не довезут никого.
   Вся эта лабудень нужна... на крайний случай. Хлоп, и нет проблем. Убивать вот так... безопасно, приятно и полезно. Но НЕПРАВИЛЬНО. Дьен скривился. Нельзя нарушать Закон. Никому нельзя, ни ему самому, ни находящимся рядом Зёрнам. А так хочется...
   В груди противно заныло.
   - Нет. Жить как дома я не стану. Этот мир слишком хорош, чтобы его портить своими руками. Но идея с "Глазом" мне нравится. И поиск по слепку энергетики мы обязательно реализуем... Только в Нойми мы отправимся пораньше. Если наш клиент был у своего босса, значит, они о чём-то разговаривали? Вот это мы и запишем. Для личного подарка Первому четырёх полос регистратора из двенадцати обязательных в суде... хватит с головой. В суд он явно не пойдёт.
  
   - Эй, док!
   Старый знакомый появился на крыльце собственного дома далеко не сразу. Собственная клиника отбирала массу сил и времени, и... настолько рано доктор обычно не просыпался.
   - Чего надо? - Заспанное лицо высунулось в приоткрывшуюся дверь.
   - Стрелять не разучился? Тревога у нас.
   Сонная физиономия знакомого разом изменилась.
   - Что случилось?
   - Хочу тебе квартиру в столице купить. За свои деньги.
   Док потёр ладонями лицо и выдохнул прогоняя остатки сна. Затем помотал головой. Судя по всему, помогало... не очень.
   - Ну у тебя и шутки... с утра пораньше. Так что стряслось, Ёчи?
   Привычки, как и военные позывные умирают медленно.
   - Я - Дьен. Квартира нужна. В столице. На твоё имя.
   - Почему это - на моё?
   - Ты меня не кинешь.
   Доктор удивлённо булькнул небольшим животиком и оглянулся внутрь дома.
   - Почему это я - не кину?
   - Совесть замучает. До смерти.
   Док изобразил мучительные раздумья.
   - Ну да. - Вздох. - Будешь рано будить, просто убью. Видишь? Не обманываю, чистую правду говорю... совесть ему моя не нравится... хам.
   На самом деле проснулся док только после второй чашки горячего энергетика.
   - Именно сегодня надо? У меня - клиника.
   - У тебя всегда клиника. Возьми супругу. Прогуляетесь по столице. После оформления покупки. Дорогу я оплачиваю.
   После упоминания супруги док сдался. Такой случай далеко не каждый день появляется.
  
   За три часа до встречи с Координатором Дьен закончил сборку несложной транспортной площадки в одной из комнат купленной квартиры. Вот теперь он сюда может перейти из любого места, в любое время. Потом как-то закажет портальный диск в Королевстве. Первый этаж, тихий район. До центра пятнадцать минут на такси. Лучше места не придумаешь.
   - Оу! Вы наш новый сосед? А чего вы сидите на ступеньках как сирота?
   Дьен оглянулся на голос. Вихрастый пацан лет двенадцати выглядывал из-за двери.
   - Неа. Я тут другу помогаю. Вот, перестановку небольшую сделал. Ваш сосед доктор с Варкера. Знаешь где это?
   - Конечно знаю, это восточная часть континента Умисс. Там три города больших было. У меня там бабушка жила...
   Вот так. Просто и мирно. Совсем как дома. Дьену стало совсем хреново.
   - ... мама говорит, что с чужими людьми разговаривать нельзя.
   - Правильно говорит твоя мама. С чужими нельзя. Но... со мной - можно.
   Пацан засмеялся.
   - Ага. Все так говорят.
   - А чем я хуже всех?
   - Ты бедный, значит - злой.
   - Ну и почему это я бедный? - Дьен притворно обиделся.
   Пацан на секунду скрылся, затем снова выставил свою мордаху в дверной проём.
   - У тебя плохая одежда, работаешь в чужом доме. Вот. Так только бедные делают...
   - Тори? Я ведь сказала тебе - сидеть дома?
   Дьен обернулся. По дорожке к дому подходила молодая женщина. Самая обычная, с самым обычным пакетом из магазина.
   - Вы наш новый сосед?
   Дьену... очень захотелось стать тем самым, новым соседом. На минуту.
   - Нет. Но года через три стану. У меня контракт с Узловым Сото. Здесь поживёт мой друг. Он доктор, у него в Эрсине клиника...
   Женщина остановилась рядом и поставила пакет на ступеньку.
   - Ну да. И работая врачом в клинике он заработал на квартиру в столице?
   Лицо соседки стало злым. Дьен устало выдохнул. Точно как дома. Ну почему они все видят только плохое?
   - Нет, квартиру он купил на мои деньги.
   - На твои-и? Деньги? - На этот раз соседка улыбалась, но улыбалась издевательски.
   - Я уже сказал. У меня контракт с Узловым. Надо, чтобы меня здесь ждал дом. И он будет ждать.
   Сейчас Дьен улыбался. Он и дома наплевательски относился к "добрым" соседкам. Что бы последние про него ни сочиняли. Соседи - зло необходимое. Бодрят. Как бы ты не пытался наладить отношения, таким, как старая и нудная тётка тебе не стать. Всё остальное - бесполезно.
   Прохожих на улице было немного. Точно тихий район. Теперь надо проверить новые умения Зёрен... и в Центр.
   "Поиск клиента по метке. Район поиска..."
   Дьен вызвал карту столицы и начал было отмечать места, где побывал виртуальный "клиент"... но на карте и без его помощи появилась зелёная точка, движущаяся к Центру. Соответствующую информацию Зёрна... точнее его новорождённый Знак подхватывал на лету. Заметно быстрее чем нейросеть.
   "Зелёный цвет для своих. Этот... пока нейтрал. Желтый с номером объекта, номер появляется, если"... Процесс пошел.
   Соседка, не дождавшись продолжения разговора, зашла в дом, а Дьен так и сидел на ступеньках.
   К делу подключился планшет, затем Дьен надел на левую руку коммуникатор. Работать напрямую с нейросетью пока было сложно, да и вычислительные ресурсы дополнительного оборудования, только в плюс. Там и канал доступа в планетарную сеть побольше и программные модули анализа, не занимающие ресурсов нейросети. Удобно с любой стороны.
   Общая картина постепенно приближалась к знакомой.
   "Клиент зашёл в зону сильных помех".
   Дьен спохватился. "Глаз" явно пора отправлять. Сейчас клиент проверится, почистится, и отправится получать инструкции. Или... что он там собрался делать у Второго Координатора? Маршрут движения человека выглядел иначе, но все контрольные точки совпадали. Два магазина, небольшой сквер возле многоэтажного дома... и в всех точках - "сильные помехи", впрочем, эти помехи не перекрывали частоту на которой работали Зёрна.
   "Пошел поток данных".
   - Запись. Порядок использования накопителей следующий...
   Не забывать. Все условия желательно оговаривать до того, как появятся проблемы. Есть места, где его канал связи могут перехватить. Есть места, где пользоваться собственным оборудованием он не сможет. Порядок перключения... размер дробления записи... условия анализа. Чёрт.
   Информации по анализу видеоматериала у него явно маловато. Ограничить анализ местами, где клиент прямо общается с другими людьми? Нет смысла. Клиент может выслушать послание, не поворачиваясь к передающему его человеку. Как? Есть какие-то стандартные решения, наверняка. Но пока... ресурсы планшета заняты на треть. Хватит. Пишем всё, потом разбираем.
   - Ты кто такой... эй! Чего уселся на ступеньках?
   - А сам-то кто? Сосед я ваш. Новый. Сижу где хочу.
   Спускающийся к улице мужчина выглядел... героически. Высокий рост, широкие плечи, правильное лицо, дорогая... одежда. Та-ак. Одежда. Успеем переодеться?
   - Тю. Они же грязные? - Сосед удивлённо осмотрел Дьена и пожал плечами.
   Самое обычное удивление? Чёрт. Здесь мирный город. Люди даже... оружия не носят. Похоже, к новым условиям необходимо срочно привыкать. Нельзя так дёргаться на каждого встречного. И ещё. Это - большой город. Даже соседям плевать на него с высокой кручи. Меньше объяснений, чтобы не выглядеть как... селО.
   Через пару часов Дьен откровенно жалел, что не приехал в этот город раньше. Здесь было... комфортно. Одежда? Любая. Парикмахерская? Да едва ли не на каждом перекрёстке. Такси? Меньше пяти минут ожидания. И... ни одного враждебного взгляда. Равнодушие, вялый интерес, что угодно. Нет того накала, который сопровождал каждый день жизни адепта раньше. Даже в столице Королевства, Артайне, нет этого комфорта. И люди там... Дьен выбрался из такси и направился ко входу в здание Совета... Люди там скорее - злые.
   - Чем могу помочь? - Лицо охранника было другим, но это уже не важно. Самую конструктивную часть сна он использовал на полную катушку.
   - Аудиенция у Первого. Через тридцать минут. Лифт у вас идет... четыре минуты? За пять минут предупредите? И сообщите Первому о моём прибытии. У меня всё.
   После первого же изменения прогноза... не стоит цепляться за мелочи. Только основные узлы вероятности. Оп. Наш "клиент" вышел из лифта и направляется к хранилищу за вещами. Всё идет как надо. А Дьен?
   - Ещё один вопрос. У меня с собой стандартный планшет. Проверите? Не люблю... таскать в голове разный хлам.
   Охранник кивнул и показал ладонью на очерченное кругом место у стойки регистрации. Заодно и личные данные проверит.
   После процедуры проверки посетитель уселся на знакомый стул и прогнал в ускоренном режиме запись с "глаза". Твою же мать! Для машинного анализа там не оказалось ровно ни одного маркера. Ни одного слова, опознанного программой как личное имя, ни одного прямого указания на действие. Ни одного неофициального разговора. А официал? Сплошная лажа. Надо... смотреть самому. Всё.
   Дьен пролистал визит клиента в здание и... уныло кивнул. Ноль. Красиво работает, засранец. Скорее всего слил и снял информацию по короткому каналу нейросети. Такое общение труднее всего отследить. А если пакеты шифрованные... то и не прочитать. Никак. Ну нет у Дьена мощностей для лома местных шифров. Да и навыков таких нет. Пичаль.
   Да уж. Этот мир куда сложнее привычного. Надо побыстрее привыкать.
   Путешествие в лифте на этаж Первого Координатора. И... пойманный за рукав сопровождающий.
   - Сообщите о прибытии. Сейчас. У меня очень мало времени.
   На этот раз вместо виноватого вида - спокойная уверенность. Служащий уровня сектор. Имеет право. Поскольку его личный код был считан, то отношение охраны соответствовало. Сопровождающий молча кивнул и зашел за знакомую дверь.
   С прогнозами всё получается совсем не так красиво, как хотелось бы. Никаких "вторых" попыток. Общая канва происходящего без причин или следствий. Что хочешь, то и делай. Ошибки или промахи, всё - твоё.
   Дьен некоторое время назад, специально изучал историю визитов к Координаторам. Нет такого, чтобы заранее назначенная встреча откладывалась. Очень точные люди эти Координаторы. Кроме... вполне логичных "воспитательных" моментов для младшего персонала.
   - Я не собираюсь ожидать тут появления Второго. Можете именно так и сказать.
   - Хватит. - Первый появился из-за своей двери. - Я вижу всё, происходящее в приёмной. Заходи. Ну и...
   Дверь закрылась.
   - ... и что говорит об этом посещении твой прогноз?
   - Он говорит, что я не собираюсь никого убивать. Вы это хотели услышать?
   Первый хмыкнул и покрутил головой.
   - Пусть ваши люди посмотрят за человеком... по имени Войтен. Он связывает Второго с группами за ленточкой. Ну и с местными... сотрудниками невидимого фронта. Есть оборудование фиксирующее... излучение аномалии. После визита в разрушенную зону он фонит сильнее. Немного, но заметно. Сопоставить с событиями... сами разберётесь. Я не могу больше оставаться на Имме. Не определитесь сами, вся цепочка посредников... исчезнет. Это выход для меня. Как для вас?
   - Не вариант. Сколько ты можешь оставаться здесь?
   - Сутки... точнее, двадцать два часа. Затем - орбитальный комплекс, корабль, и... по маршруту, оговоренному с Узловым Патруля Сото.
   Дьен осмотрел помещение. Обычный офис. Стол, стулья, терминал связи. Ничего лишнего.
   - У меня блок данных по Синти, которые вы заказывали. Вместе с исходными данными и математикой - четыре тоссо данных. Куда сбросить?
   Похоже, Первого удалось удивить.
   - Уже? Так быстро?
   - Это моя ОСНОВНАЯ специальность. Все использованные источники и методики в пакете. Если есть специалист, разбирающийся во втор