Следы проникновения убрали быстро. Мертвого владетеля определили на свое место под бок к храпящей жене, стражу развязали и устроили на стульчиках так, чтобы те, очнувшись, решили, что просто присели отдохнуть и заснули. Дверь в комнату слуг открыли - там никто ничего и не слышал, все спали как убитые. Один из стражников во дворе очнулся и пытался вытолкнуть кляп изо рта, чтобы заорать ибо развязаться не сумел. Коготь заметил его потуги, подошел и треснул по затылку - охранник не видел приближения налетчика, даже не слышал его шагов. Страж облегченно расслабился и хас быстро развязал его, забрав веревку. Наручников на всех не хватило и этого пришлось пеленать по старинке. Фрайя провела ладонью по голове стража, насылая на него здоровый сон и стирая память о произошедшем ночью. То же самое она проделала со стражей в доме и с семьей владетеля. Вспомнив о толстяке, армарка вздохнула. Неудачно все вышло, но сделанного не воротишь.

   - Уходим. - Тихо произнесла она и наложила на себя морок.

   Звери перебрались через стену в том же месте, где и заходили. Коготь присел на корточки, оглядывая улицу, внимательно высматривая патруль. Рурк уже был готов сигать вниз, но ящер его придержал, указав на медленно идущих стражей. Они не смотрели на дом владетеля, но в любой момент могли оглянуться и заметить два пригнувшихся силуэта. Лучше подождать - спешить теперь некуда. Коготь провел в доме не больше часа, ну, может быть максимум полтора. Ночь продлится еще долго и он успеет выспаться в камере. Стражник должен ждать сигнала магички и сейчас наверняка мерзнет наверху башни, наматывая круги по площадке. Коготь посмотрел на драконью твердыню. Кто бы не были эти существа, строили они с размахом, если судить по наружным размерам и внутренним помещениям. Потолки в подвале достигали высоты пяти-шести когтевских ростов, а ширина коридоров позволяла вместить еще как минимум четверых. Собственно внутри башни все проходы и помещения были больших размеров, в том числе и лестница. И все это резко контрастировало с пристройками людей. Это как мыши, подумал неожиданно Коготь. Залезли в заброшенный амбар или сарай, поселились в нем, свили гнезда. И все вокруг им кажется привычным и удобным. И большим. Сравнение так себе, но ящеру местные люди напоминали именно таких вот мышей, которые пользовались плодами чужого труда. Почему драконы исчезли? Не поверю, что их удалось так просто победить или перебить - судя по размерам они были внушительного роста и за один удар точно троих укладывали. Скорее, ушли по собственной воле. Коготь покосился на Рурка, вспомнив, что Фрайя как-то обмолвилась о ящерах как деградировавших потомках драконид, а мавах наоборот, эволюционировавших. Что если тем и другим помогли? Одних низвели с помощью магии, загнав в горы и болота, других, наоборот, возвысили, вырастив для нужных целей. И сделали это древние маги людей или эльфов, а может кто-то другой, например, неизвестный Бог. Которому местные драконы стали поперек горла ибо пошли поперек линии партии. Ящер осторожно оглянулся - вдруг невидимый посланник Бога рядом и подслушивает его мысли? Он ведь, Коготь, можно сказать, разговаривал с одним из них. Так что мешает другому напомнить букашке о себе, чтобы свой нос куда не надо не совала? Хотя, Бог букашку даже не заметит, как люди не замечают ползающих под ногами муравьев. А вот драконы вполне могли оказаться теми, кто доставлял неприятности кому-то из Богов. И поплатились за это. Интересно было бы узнать правду, но это так, в перспективе. Которая сейчас не слишком-то и радует - владетель-то помер. А Коготь знает, что происходит, когда важный чиновник отбрасывает копыта. Тут теперь такое начнется... группировки начнут бороться за власть, стараясь пропихнуть на место владетеля своего человека. Бандиты вылезут из подполья, главари банд сами будут не прочь порулить городом. Сколько продлится эта заваруха, не ясно, но понятно одно - Когтю она на руку. Можно будет действовать относительно свободно и не слишком оглядываясь на закон - спишут на разборки. Ящер еще раз оглядел улицу - патруль свернул в переулок, на мостовой ни души. Он тронул Рурка и оба тут же спрыгнули со стены, быстро перебежав в тень башни, которую не могли рассеять даже фонари. Та была как будто живой - она скрыла лазутчиков от чужого взгляда в своем мраке, словно заботилась о дальнем потомке своих хозяев. Хотя, кто ее знает. Коготь задрал морду вверх, высматривая веревку - стражник втянул ее наверх, чтобы не привлекать внимания.
   - И чего мне теперь делать? - тихо спросил он у воздуха.
   Рядом материализовалась Фрайя, снимая с себя морок. Она что-то прошептала и через некоторое время сверху упал канат. Коготь ухватился за него и собрался взобраться, как эльфийка остановила ящера.
   - Снимай доспехи и оружие отдай. Ты же не должен в таком виде сидеть в камере.
   - Ах да. - С досадой произнес Коготь и начал быстро разоблачаться, оставшись в выданном ему наряде. - Сколько мне еще тут находится?
   - Завтра с утра я тебя вытащу, теперь сидеть в клетке нет смысла. - Пообещала Фрайя. - Ты мне здесь нужен, тем более, что про ящера никто и не вспомнит. - Она на мгновение задумалась. - Кроме этих двоих, - она указала на башню, - но они станут молчать и все свои догадки оставят при себе. Поговорим завтра, всем нужно отдохнуть и как следует выспаться.

   Рурк удивленно посмотрел на Когтя, словно спрашивая, мол, о чем, но тот только рукой махнул. Все потом, сейчас все "по домам". Ящер взялся за канат и быстро полез наверх. Стена была ровной и гладкой, но ноги хаса двигались по ней словно намазанные клейкой смолой - он ни разу не соскользнул. Фрайя проследила за ним взглядом, понимая, что камни башни каким-то непонятным образом реагировали на ящера. Потом взяла мава за руку и оба исчезли под мороком.
   Китон изрядно замерз на смотровой площадке, дожидаясь знака магички. Уйти он не мог, потому что... не мог. Даже мысли такой не возникло и желания тоже. Вот и пришлось стражнику наматывать круги по площадке, приседать и подпрыгивать, чтобы согреться. Неожиданно подул северный ветер, небо заволокли тучи, мелкий дождичек превратился в ливень. Китон полностью промок - навеса на площадке не было. Его даже построить здесь не смогли - не вышло закрепить столбы, на которых крыша держалась бы. А прочие конструкции сносил сильный ветер, дующий с гор. Проклятые крепкие драконьи камни не давали вбить в себя ни один стальной костыль, не говоря уже о деревяшках. Маги отказались помогать, говоря о возможных проклятиях и их последствиях и управитель отказался от идеи навеса. Интересно, как дракониды обходились тут без него, подумал Китон, приплясывая на месте. Ливень закончился и превратился в снегодождь, покрывая белым бархатом смотровую площадку. Или они сюда приземлялись? Говорят, они умели летать, имели большие крылья, размахивая которыми сдували кымов с ног. Стражник не видел даже картинок с драконидами, а то что знал о них услышал в тавернах и других злачных местах, в которых каждый плетет пьяным языком то, что ему придет в голову. Китон верил всем этим россказням, потому что говорили об этом бывалые люди, служившие при магах в их поисковых отрядах. Они пробивали путь в древние гробницы и видели барельефы с изображениями драконов. А если кто-то из них умел хорошо рисовать, то Китон воочию мог лицезреть эти картинки. Вот только неученому стражнику не приходило в голову, что очередной "бывалый путешественник", которому он покупал выпивку, мог все это придумать и развести на деньги наивного парня, подсунув тому подделку.

   Стражник завершал уже неизвестно какой по счету круг по площадке, как его что-то торкнуло и он, повинуясь приказу, скинул канат вниз, дожидаясь, когда по нему поднимется узник. Мысли по этому поводу у него в голове отсутствовали. Однако Китон вздрогнул, когда покрытая чешуей рука вцепилась в край проема между зубцами башни и ящер ловко перекинул свое тело на площадку. Невысокий убийца выпрямился и посмотрел на Китона, который деловито втягивал канат, убирая улики. Он отвязал веревку от крюка, оставленного для каких-то своих надобностей древними драконами. Проклятых железяк было несколько по периметру и они даже не ржавели. Зачем они драконам, если те могли летать? Или же к крюкам привязывали веревки и свешивали узников снаружи? Все может быть, кто их этих чешуйчатых уродов знает, что они тут вытворяли.
   Китон проводил ящера вниз, в его камеру. На пути никто так и не встретился и это было удивительно, однако стражник не думал об этом. А вот Коготь размышлял. Вряд ли Фрайя настолько могущественна, что сумела взять под контроль всех в этом месте. Скорее уж стены ему реально помогали, распознав в этом теле потомка древних строителей и освобождая ему путь. Захоти он выйти из этого места, препятствий ему бы и не чинилось. Но тот урод с фиолетовыми язвами все-таки сумел как-то до него добраться. Он что-то там вещал, что теперь сможет без проблем покинуть башню в его теле, значит стены точно как-то реагируют на тело ящера, но не на разум, заключенный в нем. Правда они не помогли Когтю в схватке... или помогли? Он ведь уперся спиной в стену и словно приклеился к ней, хвост бы точно не выдержал веса его тела, а он смог разодрать когтями ног живот одержимому. Хм, значит выражение дома и стены помогают не такое уж и бессмысленное, подумал хас, входя в "свою" камеру. Дверь захлопнулась, загремел замок и Китон отправился отдыхать. А вот Коготь подошел к едва светящейся стене, прикоснулся к ней ладонью и провел о чуть шероховатой поверхности. Он приложил голову к стене и прислушался - ему не показалось, от стен шла еле-еле ощущаемая вибрация. И звук почти на грани слышимости. По-видимому эти два фактора действовали благотворно на его организм, решил Коготь. В своей прошлой жизни служил в его отряде один товарищ, который увлекался всей этой эзотерикой и прочей астральной чепухой. Но не слепо верил, а пытался применить к ней научный подход. Увлеченный был человек! Коготь вздохнул, вспоминая. Погиб на операции, когда бандитского главаря устраняли. А тот в охрану не балбесов-качков набрал - профи из спецподразделений. Вот там Серегу и подстрелили. Наглухо. Коготь усмехнулся. Вот будет сюрприз, если дружок-эзотерик тоже оказался в подобном магическом мире. Возможно сейчас сидит в такой же высокой башне и рулит крестьянами и землями, ибо сразу могучим магом родился. И дворянином, бароном, графом заодно. В смысле, владетелем. Все стартовые условия фэнтези-книжки налицо. И не надо забывать про гарем, каждый день баб как перчатки меняет, а они сами пищат от удовольствия и к нему лезут. Все хотят получить от могущественных людей толику их силы и воспользоваться их положением. Так что гарем вполне оправдан. Это только Когтю не повезло со стартовыми условиями - если бы не помощь Анги, то завернул бы он свои когтистые лапы еще там, в домике на берегу озера. Но выкарабкался. Не владетель конечно, а так, змейка говорящая, прямоходящая, да еще и всеми ненавидимая, но тоже неплохо. Интересно, владетель - это выборная должность или назначаемая? Анга что-то такое говорила, кажется... впрочем Когтю наплевать. Ящер завалился на кровать, закинув руки за голову. Прислушался - стены едва слышно гудели на грани слуха. Это меня башня так лечит и силы восстанавливает, решил хас и практически моментально провалился в сон. На этот раз без Богов и их наставлений.
   Утро наступило очень рано и очень быстро - ключ заскрежетал в замке и дверь отворилась. На пороге стоял хмурый незнакомый смотритель, за его спиной маячили два стражника. Эти тоже были на одно лицо. Коготь сел на кровати и уставился на них, мысленно усмехнувшись. Тех звали Диг и Криг, а этих очевидно Диггер и Крюгер? Чем-то неуловимо они были похожи на тех самых братьев-близнецов, которые его проводили сюда.

   - Выходи. - Грубо приказал смотритель. Не в положении Когтя было ерепениться и он быстро оказался в коридоре. Оба стражника переместились ящеру за спину, а смотритель махнул рукой - идем, мол.
   Его привели в ту же комнату, где Вулфруд записывал показания задержанных. Там на лавочке уже сидела Фрайя, ожидая своего слугу-боевика, а косяк плечом подпирал Рурк. Кот выглядел хмурым - не выспался этой ночью. Он бы с удовольствием повалялся полдня в кровати, но армарка подняла его ни свет ни заря и притащила сюда. Конечно, ей-то много сна не нужно. А вот мавы привыкли половину жизни проводить лежа и стараются урвать каждую часть времени, чтобы соснуть. Это в последнее время у Рурка столько дел и проблем, что о спокойной жизни можно забыть. И начались они когда он припер на плечах к Анге этого проклятого ящера. Который все время вляпывается в какие-то неприятные истории. Рурк уже хотел на него рассердится, обвинив во всех своих бедах, но потом подумал, что сам тоже хорош. Пойди он в одиночку в город по просьбе Анги наверняка вляпался бы еще быстрее и глубже. И за его спиной не было бы Фрайи, которая вынуждена теперь решать проблемы, связанные со своими слугами, а не вести расследование. Опять же кольцо. Рурк посмотрел на палец. Не только поводок, но и символ работника, углядев который любой страж прежде чем бить сперва подумает, а надо ли. А так Рурк наверняка при каждом входе в город или поселок отхватывал бы, да и монет бы ушло на взятки... И ведь ответить нельзя, поднял руку на кыма - изначально виновен.
   Смотритель хмуро посмотрел на госпожу Вернон, плюхнулся на стул, пошуршал бумагами, находя нужную. Потом посмотрел на ящера.
   - Подпиши здесь.
   Коготь посмотрел на магичку, одним взглядом спрашивая, что именно он должен делать.
   - Я распишусь, он мой слуга, отвечать за него мне. - Фрайя встала и, бегло посмотрев документ, размашисто нарисовала на бумаге нужные чиновнику закорючки. - Это все?
   - Да, забирайте. - Смотритель махнул рукой страже и те подтолкнули Когтя к выходу. - Под вашу ответственность. - Добавил писарчук. - Если отгрызет кому-то голову, то управитель даже разбираться не станет - сразу же вздернет на виселице. И не забудьте, что он должен будет явиться на суд по ее приказу.
   - Хорошо. - Кивнула эльфийка. - Как только так сразу. Идем.
   - Как только вернется управитель. - Крикнул, напомнив, смотритель и уже тише продолжил. - Хотя ей вряд ли будет дело до какой-то драки зверя с грабителями.
   Госпожа и ее слуги быстро покинули двор башни - стража выпустила их без вопросов, но проводила внимательными взглядами. Особенно ящера, который топал за хозяйкой как привязанный. Несколько любопытных голов случайных прохожих повернулись в его сторону, но кричать, показывать пальцами в сторону хаса или же кидаться помидорами никто не стал - все спешили по своим делам. К тому же по городу уже расползлись слухи, что госпожа Вернон завела себе двух зверюшек, один из которых чуть не помер от ночного нападения бандитов (спасибо Бьярне), а второму выдрали немного шерсти с морды. Говорят, что семья Кин приходила просить прощения за своего отпрыска и вроде как охотники договорились с Вернон разделить территорию. А про змеюку чего только не болтали - и то, что он сдох в камере и то, что стража уже содрала с него шкуру и отдала кожевенных дел мастеру, чтобы тот сшил куртку и сапоги. И что мясом хаса уже торгуют на рынке, а оно деликатес поэтому стоит очень дорого. Короче, общественность уже сама решила что и как, сделала выводы и сама же в них поверила. А тут ящер как ни в чем не бывало живой и здоровый топает за своей хозяйкой. Будет теперь что обсудить в тавернах за кружечкой холодного пенного, тем более что деверь той поварихи, что за хозяином кабака замужем, в стражниках служит и он точно не даст соврать! Клянусь всеми Богами сразу!! Если бы Коготь услышал мысли горожан, то изрядно повеселился бы. Но сейчас его ждал серьезный разговор и туманное будущее.

   Фрайя не повела его в таверну - она сразу же направилась в поместье. Тамошние слуги уже приготовили для госпожи завтрак на три персоны, совершенно не задавая вопросов. Они не были зомбированы, нет, но то, что находятся под ментальным контролем, в этом Коготь был уверен. Или же магичка брала на работу только проверенных людей, в смысле кымов. Которые хорошо умели держать язык за зубами за достойную плату. Или в случае допроса померли бы как владетель. Наверное поэтому смотритель был так хмур утром - новость о его смерти уже распространилась, но до горожан пока не дошла. И лучше бы так оно и было.
   Слуги проводили госпожу и зверей в столовую, рассадив каждого на свое место. Рурк осторожно опустился на табуретку - управляющий поместьем был прекрасно осведомлен об особенностях физического строения зверей. Перед мавом стояла чистая тарелка, глиняная кружка и лежала салфетка. Тот же самый набор ждал и Когтя, тогда как для эльфийки приготовили более подходящие для ее статуса столовые приборы - стеклянный фужер, красиво расписанную тарелку, металлическую ложечку для каши, отдельно для десерта и нож для масла. Ящер фыркнул - отделили зерна от плевел. Ладно, мы не гордые, и из деревянной посуды поедим, главное, чтобы было что жрать.
   - Садись. - Фрайя прошла к своему месту.

   Она не снимала обличья госпожи. Немедленно откуда-то появилась служанка, которая живо обслужила хозяйку, предоставив зверям заботиться о себе самим. Коготь не стал ждать - плюхнул в тарелку каши из котелка и придвинул тот к Рурку. Мав последовал его примеру. Фрайя ела молча и медленно, наблюдая за зверями. Один после ночи чувствовал себя бодро и весело, второй все время находился в думах и хотел спать. Мав размышлял, правильно ли они поступали и что теперь будет. Он вообще не хотел всего этого - ввязываться в разборки власть имущих, стараясь всю жизнь оказаться от них как можно дальше. Но судьба сама нашла его. В лице хаса, который сейчас уплетал кашу. Вот кто умеет ценить каждое мгновение проживаемой им жизни, предпочитая решать проблемы по мере их поступления. А вот мав до сих пор считает себя обязанным этой знахарке, Анге. И очень переживает по поводу того, что ее задание не выполнено, Фрайя это чувствует.

   Коготь быстро, чисто по армейской привычке съел кашу и попытался облизать ложку. Острые зубы царапнули дерево, оставив на нем борозды, так что от этой идеи пришлось отказаться. Фрайя внимательно следила за ним и как только хас поел, отложила ложку. Она не была голодна, просто отыгрывала роль госпожи.
   - Идем в мой кабинет. - Вставая, произнесла она.
   - А мы не будем... - Фрайя ТАК посмотрела на Когтя, что тот сразу же заткнулся. Наверное, у нее есть для этого свои причины, решил он, вставая и идя следом за хозяйкой.
   Кабинет был небольшим, но уютным - широкий дорогой стол, мягкий стул, два книжных шкафа, набитых древними и не очень фолиантами, диванчик возле входа, стульчик для слуг. Стены увешаны портьерами и шторами, хотя окон в кабинете не было - комната находилась в центре здания. Фрайя закрыла за зверями дверь и махнула рукой, мол, располагайтесь. Сама же прошла к столу, сдвинула в сторону бумаги и поставила на столешницу уже знакомую Когтю пирамидку.

   - Теперь можно говорить. - Фрайя устроилась за столом. Лампы следователя не хватает, подумал Коготь, и чтобы светила всегда в глаза.
   - Вы думаете, что нас могут подслушать ваши слуги? - все же решил уточнить ящер.
   - Осторожность не помешает. - Ответила эльфийка и призналась. - Я слишком давно основала сеть шептунов в Пределе и не очень часто ее проверяла. Слуги могли забыть обо мне и незаметно сменить сторону и работать на других.

   - Так они не... - Коготь пошевелил пальцами в воздухе. Слово зомбированы не было в языке кымов и хасов, - не под контролем?
   - Свободные граждане, держащие язык за зубами за хорошую оплату. - Фрайя пожала плечами. - Ментальные установки отнимают много сил и энергии, к тому же их легко распознать - поведение контролируемого резко меняется.
   - А как же те двое стражников? - напомнил Коготь.
   - Тем я поставила защиту, чтобы никто не смог прочитать их мыслей и установила запрет на любое упоминание о тебе. Даже при желании никто не сможет разговорить ни смотрителя, ни стражника. В целом же их поведение не измениться - как ходили на службу, так и продолжат ходить. Как вели себя в кругу семьи, болтая ни о чем, занимаясь домашними делами, так и будут. Если бы я захотела, то да, сделала бы из них безвольных кукол. Но это запрещено законом, который я поклялась защищать и соблюдать. - Фрайя помрачнела. - Тем более, что такого мага сразу же начнут искать. То, что мы сделали прошлой ночью тоже запрещено законом. Управитель должна будет назначить расследование, на взирая на уверения слуг, стражи и домашних, что владетель умер своей смертью. Она обязана проверить все обстоятельства кончины.

   - Он сам выбрал свою судьбу. - Коготь пожал плечами. - Его убил тот маг, который установил ему защиту. Думаю, что он издалека мог бы его достать, если бы почувствовал, что тот высунул язык.
   - Высунул язык? - не поняла Фрайя.
   - Начал сдавать, - Коготь вздохнул, - ну, выдавать сведения.

   - Понятно. - Кивнула армарка и сцепила пальцы рук в замок. - Итак, что тебе известно про этого мага?
   - Это только мои предположения, не более и они могут быть неверными. - Сразу же предупредил Коготь. - Нужно сначала проверить, есть ли среди местных лекарей и целителей тот, кто носит названое нам имя.
   Рурк вздрогнул при этих словах, подумав о Гекторе. Он не присутствовал при разговоре и не знал, какое имя выдавил из себя владетель во время приближения своей смерти. Но интуитивно чувствовал, что труп знахаря могут найти и если Фрайя опознает в нем бывшего мага, то... Мав посмотрел на хаса, словно спрашивая, ты уверен, что должен это рассказать, подумав, что тот решил признаться в выданном им задании. Тот поймал его взгляд и кивнул - в проницательности маву не откажешь. Мы, мол, и так увязли в этом деле по самую макушку, так что выбираться надо не по отдельности, а вместе. Фрайя с интересом следила за их переглядами, легко читая поверхностные мысли обоих. Знахарка дала им задание выяснить чью-то судьбу и ящер уверен, что этот Гектор замешан в деле с владетелями и с посохами.
   - Гектор - имперское имя. - Спокойно сказала армарка. Усы Рурка встрепенулись, а хвост непроизвольно начал мести пол. Значит он все-таки прав!! Ящер же остался неподвижен как каменная статуя. - Наверное, вы уже заметили, что местные носят имена, обозначающие природные стихии, зверей или же какие-то действия. Бьярна - дочь зверодава, Вулфруд - смелый или храбрый выкуп, Грундальф - земной великан. - Фрайя задумалась. - Нет, крадущийся или стелющийся великан, вроде так. А вот Гектор выбивается из этого ряда. Думаю, этот маг мог назваться чужим именем, чтобы владетель его не нашел или не вычислил.
   - Он мог назвать свое настоящее имя, живя под чужим. - Возразил Коготь.

   - Разумно. - Согласилась армарка и посмотрела на ящера. - Я тебя внимательно слушаю.
   - Анга послала нас в Торнбьеф, чтобы выяснить судьбу одного кыма. - Собравшись с мыслями начал хас. - Его звали Гектор и он маг-целитель. Здесь у него лавка, называется "Добрый знахарь". В названии еще что-то связанное с амулетами и микстурами есть, точно не помню, да это и не важно. Мы должны были его навестить, но... - Коготь развел руками, мол, остальное тебе известно.
   - Что-то еще? - Фрайя чувствовала, что ящер чего-то не договаривал.
   - Мы отправились в путь, когда Гектор уже был мертв. - Просто ответил Коготь. - Поэтому и пошли, чтобы проверить.
   - То есть как? - не поняла армарка. - А как же?...
   - Поэтому я и не уверен, он ли это был. - Тут же поправился хас. - Главаря банды редко убивают - он всегда настороже и окружен верными стражами. Единственное, что я знаю, это то, что Гектор был очень сильным магом-целителем со слов Анги. Она рассказала бы вам больше, но ее здесь нет, а искать придется по всему Пределу - она ушла вместе с нами, но в другую сторону. - Армарка пристально посмотрела на Когтя, который щелкнул хвостом по полу, подтверждая жестом свои слова. - Вот хоть чешуей внутрь выверни, не знаю! - в порыве честности завопил тот. Фрайя ему сразу же поверила, так искренне это прозвучало - ящер не знал, где именно находится знахарка. Похоже эта особа весьма умна и опытна, раз сумела обставить дело так, что звери немедленно побежали в город по ее приказу. Понятно, что оба ей обязаны, но чтобы настолько... ладно, будем думать дальше.
   - Значит ваша Анга знает хорошо этого Гектора? - уточнила армарка.
   - Наверное, - пожал плечами Коготь и снова шлепнул по полу хвостом. Первый жест чисто кымский, явно перенят у них, а вот второй - хасский, знак крайней нервозности. - Она только сказала, что была с ним близка и хотела бы выяснить, кто именно его убил.
   - У них была любовная связь?
   - Я не знаю. - На этот раз ящер дробно постучал хвостом по полу, потом поймал его рукой и весь последующий разговор держал его кончик в ней, чтобы не размахивать. - Наверное. Как уж там это у магов происходит я не в курсе, никто не посвящал.
   - Она сильный маг жизни и слабый маг огня. - Начала размышлять армарка, вспоминая. - И позвать его она не могла, но определить смерть - вполне. Для нее это пустяки.
   - У Анги сломался какой-то камень. - Подал голос Рурк, посчитав, что и он должен что-то сказать, не все же ящеру болтать. Тем более что они как бы вдвоем работают. - Он был настроен на Гектора. Так она узнала, что он мертв.
   - Когда это произошло?
   - Дня четыре может быть назад. - Припомнил Коготь. - Мы еще день собирались перед выходом.
   - Больше. - Возразил ему Рурк.
   - Больше что? - не поняла эльфийка. - Дольше собирались или больше времени прошло?
   - Больше времени прошло. - Пояснил хас.
   - Почему же труп до сих пор не обнаружили?
   - Наверное, посетители не часто к нему в лавку заходят. - В который раз пожал плечами Коготь. - Или же лавка - не более чем прикрытие для темных делишек и все время закрыта.
   - А чем этот Гектор с Ангой занимались до того, как прибыли в Предел? - продолжала задавать вопросы Фрайя. Она чувствовала, что ящер сам размышляет над происходящим и приходящие ему в голову мысли не сильно радуют.
   Звери переглянулись, словно решали между собой рассказывать или нет. Магичка мысленно усмехнулась. Вот ведь два болвана, я и так могу узнать, что вам ведомо. Через мава конечно, он как открытая книга. С хасом посложнее будет, но и его можно вскрыть. Однако после этого ни тот ни другой больше не станут представлять для нее интереса, а ей понравилось, как звери действовали в домике владетеля. Понятно, что ведущую роль в их тандеме взял на себя ящер, но это только усиливало их возможности. Только сейчас Фрайя полностью осознала, что из зверей получится отличная слаженная группа, если действовать сообща. Рурк - прекрасный лучник, выступит как поддержка в силовых операциях. Коготь - отличный лазутчик и боевик, у хасов его породы это в крови. Вдвоем они найдут и ликвидируют кого угодно, Фрайя это знает не понаслышке. К тому же очень умен в плане добычи сведений. Армарка не хотела признаться сама себе, что не знала, что делать, когда выяснила о ментальной защите владетеля. В комнате ей в одно мгновение стало досадно за то, что все усилия оказались напрасны и уперлись в стену, возведенную неизвестным магом. А ящер взял и все исправил. Моментально. Он использовал единственное доступное ему средство воздействия - любовь. Забавно, что у зверей она тоже присутствует. Фрайя покосилась на хаса, который продолжал молчать, раздумывая. Он лишился памяти, это правда, но какую-то ее фрагментарную часть определенно сохранил. Или же приобрел, теперь уже не узнаешь. И эта часть явно отвечала за работу лазутчика, за добывание сведений любыми способами, которые на данный момент ему доступны. И Фрайя окажется последней дурой, если упустит такую возможность использовать ящера как своего соратника. Конечно, он может оказаться внедренным хасами шептуном и разведчиком, ведь в его голове стоит очень сложный и труднопреодолимый ментальный блок, но Фрайя уверена, что справится с этим. Тогда тем более его нужно держать поблизости, на привязи. Ну и чего же вы так долго ждете? А, звери до сих пор ей не доверяют. Ну, с их стороны неприятие понятно. Что ж, если Фрайя решила организовать свою ячейку и привлечь постоянных сотрудников, то и ей тоже нужно сделать несколько шагов навстречу. Про золотые кольца Коготь уже знает, но вряд ли успел рассказать о ее предложении Рурку. Что ж, с этого и начнем. Фрайя наклонилась чуть вперед.
   - Я понимаю, что вы ей чем-то обязаны. - Звери молчали. - И решили, что рассказав мне всю правду, создадите ей еще большие неприятности. Но со своей стороны я обещаю, что никоим образом не стану осуждать вашу знакомую за совершенные в прошлом ошибки.
   - А Барга? - спросил вдруг Коготь. - Она сможет?
   - Она - управитель в Торнбьефе. - Жестко ответила Фрайя. - И имеет власть только здесь, в этом городе и его окрестностях.
   - Давайте начистоту. - Решился ящер. - Откровенность за откровенность. Мы расскажем вам все, что знаем, а вы в свою очередь расскажете нам, чем вы на самом деле занимаетесь. Ведь с Баргой вы путешествовали по службе, а не как начальник с подчиненным, верно?
   - А ты проницателен. - Фрайя откинулась на спинку стула. - И умен. - Она сделала паузу. - Я умею ценить умных помощников, но только в том случае если я уверена, что они не станут совать свой нос дальше положенного.
   - А вы не уверены? - спросил Коготь, показав кольцо на пальце.
   - Должна же я как-то вас контролировать. - Немного ворчливо ответила Фрайя. - Полностью доверять первому встречному может только глупец.
   - Согласен. - Кивнул Коготь и посмотрел на Рурка. - Ну что, друг, - усмехнувшись, сказал ящер, - облегчим душу? Расскажем правду?
   - И чем смерть Гектора и поиски Анги помогут вам в расследовании этого мага - изготовителя посохов? - спросил Рурк, недовольно пробурчав.
   - Мавы хорошие охотники и убийцы, но с умишком у них туговато. - Вздохнув, произнесла Фрайя. - Даже Коготь уже догадался, что ваш Гектор как-то связан с нападениями на торговцев, раз уж, как он думает, он пришел к владетелю и предложил тому выгодное дело. Ну же, шерстяной комок с зубами и когтями, соображай быстрее. - Армарка пошевелила пальцами в воздухе.
   Рурк было обиделся, но, заметив, как насмешливо смотрит на него Фрайя, понял, что сам сглупил. Он шумно выдохнул, тихо мякнув при этом и, посмотрев на ящера, кивнул. Мол, ты говори, у тебя язык лучше подвешен, чем у меня. Коготь поерзал на табурете, устраиваясь поудобнее.
   - Анга служила вместе с Гектором в имперском полку. - Начал он. Армарка слушала внимательно, не перебивая. Время утоняющих вопросов настанет потом. - Тот руководил командой магов или отдельной группой, точно не скажу. Однажды полк отправили в горы к коротышкам, мятеж там случился или еще что-то, я не знаю, она в подробности не вдавалась. - Коготь просто сократил рассказ. - Через какое-то время там у командиров мозги свернулись или еще как-то помутились и те приказали сжечь мирную деревню. Гектор вступил против, ну и пошло-поехало. Случилась знатная схватка. В общем, группе пришлось разбежаться в разные стороны. Гектор осел здесь, в Пределе. Открыл лавку, торговал снадобьями, пока Анга заметала следы и обрубала хвосты. Она сказала, что поселилась возле Шустова где-то с год назад.
   - Ты забыл рассказать про детей. - Прогудел Рурк. Коготь покосился на него, но ничего не сказал. Вот болван, подумал ящер, еще и про малолетних сопляков вспомнил, а ведь он хотел опустить эту информацию.
   - Каких детей? - Фрайя почувствовала досаду хаса.
   Все-таки он ей не доверяет, как бы не клялся в любви. Она едва ощутимо коснулась разума ящера, используя возможности кольца. Тот в глубине души ненавидел магов. Всех, не делая различия между своими и чужими. И обусловлено это было ее, Фрайи, действиями. Не забыл ящер, как валялся на полу от боли в той таверне. Помнил он также как беспрекословно шагал под контролем мага патруля. И у него выработалась устойчивая антипатия. Для него безопасный маг - это мертвый маг. Когда хас уверен, что тот не воспользуется недоступными ему силами. Фрайя поняла, ящер считает, что все его навыки по проникновению в чужие жилища разбиваются о магию, которой он не может противостоять. Потому что физически не имеет такой возможности. Он просто не понимает магию и считает всех волшебников "нагибаторами". Непонятное слово всплыло в голове хаса и Фрайя с любопытством изучила его. Нагибатор. Хм, забавно. Значение его понятно - имеющий сильно превосходящие возможности над остальными. А сам себя ты не считаешь нагибатором, подумала она. Ведь ты хас, ящер, зверь, перед которым кымы и даже армары пасуют, не говоря о коротышках. У них нет острых зубов, нет длинных когтей, нет хвоста. Они не могут забраться на почти отвесную стену без специального снаряжения, тогда как для тебя это пара пустяков. Разве в их глазах ты не выглядишь нагибатором? Да, кымы и армары используют магию. Она им доступна от природы. Даже некоторые шаманы мавов ей владеют, хотя их ритуальные пляски и вой не имеют к заклинаниям никакого отношения, это скорее другая сторона магии, природная, доступная только разумным животным. Хасы же сами по себе сильны, ваши племена лишь различаются по видам. Есть большие, грозные и могучие ящеры выше самого высокого армара. Есть мелкие и хилые, ниже рудокопа, но очень проворные, ловкие и скользкие. Есть водяные змеи, живущие в протоках и глубоких водоемах, есть неразумные твари, которых вы же используете как седловых животных. Разве этим всем вы не превосходите кымов? Даже ваш способ размножения дает вам преимущество! Самка откладывает не одно яйцо, а сразу два или три, при этом времени на развитие полноценной особи тратится на три трети меньше, чем у кыма!! Его ребенка нужно еще долго растить, потом обучать, приставить к делу, вкладывать в него столько усилий. При этом некоторые учатся всю свою жизнь. А вы? Несколько лет - и вот в вашем племени уже есть готовый воин. Если бы не налеты на ваши земли, то империя хасов легко заняла бы место нынешней Империи. Или они этого и добиваются, засылая в земли Предела вот таких вот лазутчиков без памяти? Которые в один прекрасный момент совершат переворот или же убьют императора! Но ведь ему же служат поколения хасов, сама себя спросила Фрайя, как-то же он смог добиться их лояльности? И не переживает по поводу переворота или собственного убийства. Вся личная охрана императора состоит из приближенных, в которую обязательно входят два хаса. Или же это одно из племен, которое в прошлом подчинилось императору, предав свой народ? Сейчас уже не узнаешь. Так может быть и мне стоит попробовать хотя бы с одним? Сделать так, чтобы он стал мне доверять и изменил свое мнение?
   - В той деревне были дети. - Помявшись немного, ответил Коготь. - Одаренные, будущие маги. Командир приказал уничтожить их всех, но Гектор вступился за них. В общем, каждый из группы взял себе по ребенку кроме Анги и они разбежались кто куда. Ей досталась роль беглянки. Поисковые группы Империи гонялись за ней долгие годы, пока ей не удалось стряхнуть их со своего хвоста. Анга решила осесть возле Шустова - тихое место, глухие леса, городок рядом, чтобы пополнить припасы. А потом ее нашел Гектор и прислал с рукокрылом камень. Все. - Ящер развел руками, мол, сказал, все что знал.
   - Значит дети. - Кивнула сама себе Фрайя, уже прикидывая кое-что. - Одаренные. И каждый из магов взял себе по одному. Сколько их было в группе?
   - Четверо вроде. - Припомнил ящер.
   - Значит трое детей. И...
   - Не, детей четверо, магов пятеро. - Перебил армарку хас, внося уточнение. - Сколько их было в деревне, стольких и разобрали.
   - Пятерка магов, стабильная пентаграмма, но без ядра. - Пробормотала Фрайя и посмотрела на Когтя. - Должен быть еще один, самый главный, тот, кто контролирует всю пятерку, ее центр.
   - Еще одного не было. - Мотнул головой ящер. - Анга больше никого не упоминала. А что это за пентаграмма такая?
   - Если правильно подобрать стихийные способности каждого и расставить по вершинам, то такую магическую ячейку очень сложно уничтожить. - Фрайя размышляла вслух. - И все должно быть завязано на центр, на сильного мага-менталиста, того кто усиливает способности каждого, тем самым открывая тому дополнительные возможности. Это должны быть сильные маги стихий, а вот в центре может быть любой. Но маг жизни, то есть целитель и сильный менталист подойдет. И он обязательно должен обладать серьезными ментальными способностями. В любой момент он может воспользоваться силами каждого и перенаправить их энергии в нужный ему поток. Это азы, их изучают на первом курсе Академии.
   - Но мы-то про них не знаем. - Коготь посмотрел на Рурка. - Думаете, что Анга управляла ими? Она знахарка, все знает о травах и растениях, готовит снадобья, но ее магия слабая, я видел. Она металл еле плавила и после этого в лежку лежала, силы восстанавливая. Это только с посохом у нее хорошо получалось.
   - Знахарь должен быть магом жизни, иначе грош цена такому знахарю. - Веско произнесла Фрайя. - Можно научиться смешивать порошки, толочь сухую траву в ступе, готовить отвары, но если ты бездумно совершаешь свои действия просто потому, что так делал кто-то другой, ты можешь больше навредить, чем вылечить. К сожалению в городах именно такие вот знахари-неумехи. Простую микстуру от поноса они еще могут сварить, но вот зелье посложнее - нет. В помощь некоторым выступает алхимия, наука, изучающая свойства растений, органов животных и твердых материалов, но и она допускает ошибки. Потому что собранные в определенные период жизни травы принесут гораздо больше пользы, чем те же самые травы, но собранные днем под палящими лучами солнца.
   - Что-то вроде темной ночью найти цветок п..п.. - Коготь не мог выговорить слово, - короче, цветок, которого в природе быть не может?
   - Почему это не может? Очень даже может, раз о нем знают и слышали. Но в целом ты прав. - Кивнула Фрайя. - Ваша Анга - превосходный маг жизни, она смогла поставить тебя на ноги, где обычный маг-целитель только рукой махнул бы. Образы крови у хасов другие и воздействовать целители на них не могут, потому что просто не знают, как к ним подступиться.
   - Я думал, что маг-целитель и маг жизни это одно и то же. - Пробормотал Коготь.
   - Разница все же есть. - Качнула головой эльфийка. - Целитель воздействует на тело больного через его кровь, заставляя ту принимать свой первоначальный образ, то есть возвращая к здоровому состоянию. Циркулируя по всему организму, кровь как бы "вымывает" болезнь, заставляет выйти ее с потом, обновляет органы. Ток крови и ее зов позволяют излечить достаточно быстро и при этом целитель тратит не очень много энергии - он как бы объединяет свою и больного и за счет этого идет выздоровление. А вот маг жизни видит болезнь по-другому. Для него исцелить отдельно взятый орган пара пустяков. Он проводит точечное воздействие своими энергиями, сращивает ткани тела, заставляя края ползти друг к другу. Но при этом очень сильно расходует собственную энергию. - Фрайя на миг замолчала. - Я видела, как полумертвый воин вставал и шел биться дальше, когда длань сильного мага жизни касалась его. Но такие рождаются очень редко - посредственностей все же гораздо больше. Но ваша Анга явно выше их уровня, раз умеет маскировать свою магию снадобьями и микстурами, наполняя эти сосуды своей же энергией. От этого их воздействие еще сильнее.
   - А вы? - немедленно спросил ящер. - Вы так можете?
   - Нет. - Мотнула головой Фрайя. - Я целитель и чтобы достичь своего нынешнего уровня мне пришлось долго практиковаться. Армары живут дольше кымов и у них просто времени больше, чтобы научиться, но даже нам недоступны ваши образы крови. - Ответила магичка, не став скрывать. - Хотя наши народы в прошлом очень тесно... сотрудничали, скажем так, но даже эти знания канули в летах.
   - Шили из нашей кожи сапоги и куртки? - Когтю было наплевать на прошлое, но на свою собственную шкуру - нет. Ну и не поддеть он не мог. Такой вот вредный характер.
   - И это в том числе. - Спокойно ответила Фрайя, не став юлить. - Но не все наши встречи заканчивались войной - двенадцать тысяч лет назад хасы и армары предотвратили вторжение сил Хаоса в наш мир. А эта угроза гораздо сильнее и страшнее, чем какие-то междоусобицы на границе. Между прочим ты уже встречался с его проявлением. - Намекнула магичка на старика в камере.
   Рурк посмотрел на ящера со страхом и удивлением одновременно. Коготь дрался с одержимым Хаосом?!! Почему ему ничего не сказали!! До сих пор держат за глупого мава?! Придумав сам себе причину, Рурк решил снова обидеться. И уйти. Но Фрайя вовремя распознала его настроение и применила свои способности, успокаивая огорчившегося от недоверия кота. Он наивен как ребенок, подумала армарка, мысленно поглаживая мава по голове, и ведет себя точно также. Рурк вроде успокоился и повременил совершать очередную глупость, свойственную больше женщинам, чем мужчинам.
   - Было дело. - Кивнул Коготь, вспоминая яростную бестию, пытавшуюся его задушить. - Но это к Анге не относится. Если бы она была центром этой вашей магической хрени, то наверное не сидела бы в глуши и не пользовалась чужими посохами, убивая бандитов. И уж тем более не влезла бы в это дело с грабителями караванов. - Коготь на мгновение замолчал. - Она сама предложила ликвидировать эту банду, сварила для мужиков какое-то снадобье, сделавшее их сильными на время, пошла вместе с ними в атаку, а не стала отсиживаться. Если бы была в сговоре с бандитами, то предупредила бы их заранее и уговорила Грундальфа дождаться отряда из Торнбьефа. А те к тому времени сбежали бы и все награбленное вывезли. Но нет, решила все на месте сама. И потом - я ей верю. Не стала Анга нам лгать! - Твердо сказал ящер. - Возможно, она не сказала нам всей правды, но точно не врала, когда рассказывала о магах! Нас просто попросили выяснить, что именно случилось с Гектором и покарать его убийц. И мы бы это сделали, если бы вы нас не перехватили.
   - Если бы ты ножами в таверне не стал разбрасываться. - Проворчал Рурк.
   - Всю жизнь теперь мне будешь это припоминать? - немного резко ответил Коготь, но тут же сдал назад, подняв ладони вверх. - Да, был не прав, признаю. - Он посмотрел на Фрайю. - Но такие кымы как эти шахтеры понимают только язык силы. А я не люблю, когда об меня вытирают ноги. - Он посмотрел на армарку. - Думаю, что никто не любит.
   - Что ж, это у нас общее. - Засмеялась магичка. - Армары такие заносчивые не потому, что плюют на всех сверху, а потому что неприятно получать советы от годовалого младенца. Неразумного, толком ничего не знающего, только что пришедшего в этот мир, но уже ведущего себя так, как будто он принадлежит ему. Кымы именно таковы. Они плюют на правила и вводят свои. И все мы, старые расы, вынуждены к ним приспосабливаться просто потому что спорить с этими глупцами себе дороже - их просто банально больше. И война с ними как магическая так и обычная полностью взорвет реальность и сюда хлынут толпы демонов. А наша обязанность - не допустить этого. - Зрачки Фрайи вдруг неожиданно закатились вверх и Коготь разглядел белки ее глаз. Ящер решил было, что магичка стала одержимой как тот дед, но тут же все пришло в норму - девушка (или старуха в облике девушки, кто ее теперь знает?) вернулась в реальность из-за грани.
   - Это чего сейчас было? - осторожно спросил ящер.
   - Воспоминания моей расы. - Коротко ответила армарка, несколько раз моргнув веками. Потом усмехнулась. - Жуткое зрелище?
   - Я бы сказал - неприятное. - Коготь поерзал на стуле. - Ну так что теперь? Выходит, нам нужно объединить задания?
   - Ваш Гектор определенно завязан в этом деле с изготовлением посохов и нападением на караваны. - Кивнула Фрайя. - К тому же у него был одаренный ребенок, который без обучения легко превратится в сосуд для демона Хаоса. Сколько ему сейчас может быть лет?
   - Анга сказала, что дети были маленькими, но разного возраста, от трех до пяти. - Припомнил ящер. - И произошло это все тринадцать лет назад. Ну или на год больше или же меньше, сейчас уже точно не установишь.
   - Значит от шестнадцати до восемнадцати. - Подытожила армарка. - Половозрелый возраст для кымов, магические способности к этому времени открываются полностью или же совсем не открываются.
   - Может быть они не все были кымами. - Возразил Коготь. - Анга сказала - дети, но не уточнила расу. Дети жили в деревне коротышек, значит надо проверить всех карликов в этом городе.
   - Рудокопы не имеют способностей к магии, это обусловлено их природой. - Просветила ящера Фрайя. - Они заменяют магию своими машинами, механизмами и оружием.
   - Оружием? - переспросил ящер, подумав про винтовку. - А огнестрелов у них нет?
   - Огнестрелы? - удивилась магичка. - Стрелы, пропитанные горючим жиром? Ты о них говоришь?
   - Такие стрелы и я могу сделать. - Похвалился Рурк. - Для этого никакие коротышки не нужны.
   - Нет, я говорил о таких металлических трубках, из которых вылетают кусочки металла, а следом за ними огонь. Можно стрелять издалека, не приближаясь к противнику.
   - Не слышала о таком. - Покачала головой Фрайя. - Но рудокопы любят скрывать свои секреты, может быть у них и есть нечто подобное. А ты откуда про такое знаешь?
   - Да вспомнилось вдруг. - Отбрехался ящер. - Сон видел.
   - Странные тебе сны снятся. - Магичка вдруг встала, вышла из-за стола и положила руку на лоб хасу. Тот сперва отстранился, подумав, что она снова хочет с ним сотворить свою проклятую магию, но Фрайя его успокоила. - Я не собираюсь лезть в твои мысли, я хочу посмотреть, не оставил ли Хаос на тебе свою метку. Все-таки ты дрался с одержимым да еще и провел рядом с его телом всю ночь.
   - Я чувствую себя прекрасно. - Проворчал Коготь точно также как недавно Рурк.
   - Действительно, никаких следов. - Фрайя отняла руки и присела на столешницу. - Что ж, раз вы больше ничего не знаете, то займемся Гектором. Убийцы, если они конечно уже не кормят рыб в реке, возможно помогут нам выйти на след сбежавших с ребенком магов.
   - Думаете его похитили? - эта мысль в голову Когтю не приходила.
   - Одаренный ребенок, которого воспитывал и точно учил сильный маг-целитель. - Произнесла Фрайя. - Что из него в итоге получилось - это другой вопрос, но из такой воспитанной в домашних условиях заготовки можно лепить все что угодно. Если он пытался его оградить от влияния мира, то мог сделать ему только хуже.
   - А ребенок может делать посохи? - спросил вдруг Рурк.
   - Вряд ли, - пожала Фрайя плечами, - тут нужен не только талант, но и умение, отточенное годами. И желательно помещение, безопасное для всех. Потому что такие эксперименты без надлежащей подготовки плохо заканчиваются.
   - Что будет с Ангой? - спросил ящер и мав затаил дух. - Она точно была не в курсе здешних дел и уже тем более не занималась с этими детьми. И она сама хочет знать правду, раз послала нас разузнать. Если вы ее найдете, то что с ней сделаете?
   Фрайя села обратно на стул.
   - Ты знаешь где она?
   - Я могу подсказать, где ее искать, но не стану говорить до тех пор, пока вы мне не дадите Слово, что с ней ничего не случится. - Твердо сказал хас. - Она спасла мне жизнь и я не хочу отплатить ей черной неблагодарностью. Пускай в прошлом она совершала ошибки, но кто из нас от них не застрахован?
   Как тонко и метко сказал, подумала Фрайя, мысленно вздохнув. Прав ящер, по всем статьям прав, от ошибок никто не застрахован. Сама армарка тоже в прошлом сотворила такое, о чем хотела бы забыть. И во всем была виновата ее бабья дурь и глупость. А также чувство собственного превосходства над мнением и знаниями остальных. И ценой ошибки были жизни ни в чем не виновных граждан Империи. Хотя, если посмотреть с другой стороны, то именно ее ошибка и позволила стать ей той, кем она сейчас является. Тайной ищейкой, ведущей незримую войну с Хаосом. Армарка еще раз вздохнула.
   - Даю Слово, что Анге не будет причинен никакой вред. Скажу даже больше - я готова посодействовать в ее деле и простить ей все грехи перед императором и гражданами Империи если она согласится помочь в моем расследовании. Я привлеку ее к себе точно также как и привлекла вас. - Фрайя сделала паузу. - Я тебе уже говорила, что готова выдать вам золотые кольца граждан Империи, если вы поможете мне найти магов-отступников. - Рурк при этих словах от неожиданности мявкнул. О таком даже он не мог и мечтать. - А также предложить вам совместную со мной службу.
   - С вами? Не с Баргой? - уточнил Коготь.
   - Да что ты привязался к Барге! - недовольно воскликнула Фрайя. - Она - простой управитель, привыкла сначала рубить головы, а уже потом разбираться! Истинный орк! А я - Хранитель! У меня и сил и возможностей побольше.
   - Кто такие хранители? - спросил ящер.
   - Хранители - тайные защитники мира от сил Хаоса. - Ответила армарка, посмотрев на зверей. - О нашем существовании знают немногие и только те, кто посвящен, но слышали все. И навыдумывали о нас всяких небылиц, но это к делу не относится. - Она сделала паузу. - Теперь знаете и вы. И узнаете еще больше, если станете со мной работать. Я доверяю вам - вы доверяете мне. Безоговорочно, как сами себе. И возражения не принимаются.
   - А ворчать можно? - спросил Коготь. - И давать советы?
   - Бурчи сколько хочешь, главное, чтобы чужие уши не услышали. - Улыбнулась Фрайя. Все, она добилась своего. Теперь звери целиком и полностью принадлежат ей и даже ментальное воздействие не понадобилось. Главное подобрать нужный ключ, как говорил ее отец. - Ну и мнение свое иногда высказывай, когда я попрошу.
   - Может быть тогда снимите эти кольца? - с надеждой спросил ящер. - А то палец натирают спасу нет.
   - Хитрец и вруша. - Погрозила пальчиком армарка хасу. - Ладно, привязку я сниму, но кольца все же оставьте - это не только магический поводок, но и символ статуса.
   - Хорошо. - Согласился Коготь и посмотрел искоса на хозяйку. - Значит, хранительница. - Уточнил он без вопроса. - И вам нужна личная свита. - Ящер посмотрел на мава. - И вы решили выбрать нас? Почему? Компания зверей вряд ли подходит для такой госпожи как вы. Да и потом - мы слишком заметны и будем выделяться в толпе, привлекать ненужное внимание.
   - В этом тоже есть смысл. У вас есть ряд качеств, недоступных обычным кымам, которые грех было бы не использовать. В таверне я увидела свой шанс и воспользовалась им. - Пожала плечами Фрайя. - Или ты предпочел бы быть зарезанным или болтаться на виселице?
   - Лучше быть живым и под магическим каблуком, чем мертвым и стать чьей-то курткой с сапогами. - Пошутил хас. - Так что я выбираю службу.
   - Верный ответ. - Кивнула Фрайя и повернулась к Рурку. - А ты что скажешь?
   - Что? - не понял тот, предварительно напугавшись.
   - Пойдешь ко мне на службу добровольно или нет? - прямо спросила армарка.
   - Я... - мав стушевался, - я уже поклялся Анге и не могу нарушить свое обещание. - Рурк поднял глаза и уставился на Фрайю.
   - Я ей сделаю предложение, от которого глупо будет отказаться. - Магичка весело смотрела на ничего не понявшего кота. Эти мавы такие предсказуемые, к тому же мало чем отличаются от орков в плане понятий чести и соблюдения собственных ритуалов и обрядов. - Снова стать полезной Империи.
   - Тогда и я стану вашим верным соратником. - Рурк приложил ладонь к груди.
   - Можешь уже считать себя им. - Фрайя встала со стула. - Как найти Ангу? - спросила она у ящера. - Ведь ты наверняка знаешь.
   - Она будет останавливаться на день в каждом крупном городе Предела и ждать нас в таверне. Начнет с Корснунга, потом Аргенхоф, что там дальше по карте - не знаю. Сказала - смотрите сами. - Поделился знаниями Коготь. - Вот только одного не учла - читать я не умею и не представляю как отделить на карте крупный город от поселка.
   - До Миргарда собралась?
   - Она сказала - пойду по оборотному кругу.
   Фрайя кинула взгляд на циферблат измерителя времени.
   - Умная женщина. - Кивнула магичка своим мыслям. - Мне нужно связаться с Баргой и попросить ее найти вашу Ангу. Правда сейчас у нее возникнут другие проблемы...
   - У Анги? - встревожено спросил Рурк.
   - У Барги. - Ответила машинально Фрайя и посмотрела на Когтя. - Владетель мертв. Нашими усилиями. И заменить его может только управитель - таковы законы Предела. И только после ее расследования Владыка пришлет нового или же назначит управителя вместо него. А до этого Барга должна как можно быстрее явится в Торнбьеф. Думаю, она не согласится искать для меня Ангу - у нее здесь куча дел.
   - Мы можем сами ее найти, но уже позже. - Предложил ящер, вставая с табурета. - Пока же давайте навестим лавку Гектора и пошарим внутри. Возможно, там остались следы убийц или же какие-то подсказки.
   - Согласна. - Фрайя уставилась на Рурка. - Ты идешь?
   - А куда я денусь? - развел тот руками, вставая. Научился дерзить у ящера? Способный малый. - Тем более если и Анга согласится с вами работать, то я-то уж точно отсиживаться не стану.
   Фрайя усмехнулась - ей нравились эти звери. Со своими понятиями о чести и справедливости, готовыми отстаивать их при любых условиях. И пока эти принципы совпадали с ее собственными, то можно было и поработать вместе. Армарка критически осмотрела ящера.
   - Покажи свою рану. - Приказала она.
   Коготь без возражений задрал рубаху, продемонстрировав свежий рубец на чешуйчатой коже. Она перестала беспокоить его ближе к ночи, а во время сна от раны остался только длинный шрам. Фрайя подошла и провела пальцем по свеженькой полоске рубца.
   - Быстро. - Она посмотрела на ящера. - Но нужно наложить повязку.
   - Зачем? - не понял тот.
   - А вот зачем. - Армарка очень быстро чиркнула неведомо откуда взявшимся в ее ладони лезвием аккурат по шраму. Коготь зашипел и дернулся, выпуская рубаху из рук, инстинктивно прикрывая рану. Рурк вообще ничего не понял, но ощутил возникшее в воздухе напряжение. И лишь Фрайя осталась спокойной, убирая стилет обратно в чехол, спрятанный в широком рукаве. Она повернулась к хасу полубоком и начала копаться в своей сумке. - Чтобы у знахарей не возникли лишние вопросы, когда мы к ним придем. - Пояснила она насторожившемуся, но пока не атакующему ящеру. Тот все мгновенно понял.
   - Надо было предупредить. - Проворчал Коготь, снова поднимая рубаху и давая возможность Фрайе наложить повязку. Несколько капель густой крови упали на пол, но эльфийка не обратила на них внимания.
   - И ты бы дал себя порезать? - с веселым удивлением спросила та.
   - Если это нужно для дела, то запросто. - Кивнул ящер. После чего добавил, вспомнив. - Я еще и не такое смог бы.
   Фрайя уловила ускользающую мысль, но не поняла отдаленных и размытых образов.
   - Что именно? - ей стало любопытно. Руки сами приложили к резаной ране смоченную в специальном растворе ткань и стали плотно бинтовать тело. - Прижми тут. - Попросила армарка.
   - Думаю, что смог бы. - Коготь не стал вдаваться в подробности. - На теле и так уже много шрамов, одним больше, одним меньше, какая разница. - Он посмотрел на ловко работающую руками Фрайю. Похоже для нее штопать раненых такое же привычное дело как для него метать ножи в мишень. - Пока дойдем до знахарей рана опять затянется.
   - Не затянется. - Мотнула головой девушка. - Ткань пропитана слабым раствором, не дающим плоти стягиваться и регенерировать. - Она посмотрела на Рурка. - Этот состав обычно используют лучники для охоты на хасов и тех, кого нужно задержать или убить таким образом. Смазанный ядом наконечник сильно ослабляет их и позволяет в рукопашной сразиться на равных.
   - А я не загнусь от этого? - встревожено спросил Коготь.
   - Здесь слабый раствор только чтобы рана не закрылась и чуть сочилась сукровицей. - Объяснила Фрайя. - Крупные кровеносные трубки я не резала, а самые мелкие, те, что находятся рядом с кожей станут медленно кровоточить до тех пор пока раствор не смешать с другой микстурой или же пока ткань не высохнет. От такой кровопотери ты точно не умрешь, это надо несколько дней лежать если не больше. И чтобы постоянно раствор обновляли, а то он быстро высыхает. К тому же обычная заживляющая мазь легко снимет эффект. - Армарка посмотрела на ящера. - Да не трясись ты так, не собираюсь я тебя убивать. Тем более после всего, что случилось. Ты мне живой больше пригодишься.
   - А знахари догадаются, чем мазать надо? - Коготь все еще сомневался.
   - Вот заодно и проверим как у них тут со знаниями и квалификацией. - Усмехнулась Фрайя, заканчивая бинтовать. - Готово. - Она снова критически осмотрела хаса. - Тебя нужно переодеть. Рубаха пусть останется, но поверх нее следует одеть жилетку. И штаны тоже поменять, а то эти больше для работы подходят. - Магичка убрала пирамидку в карман и взяла колокольчик. В комнате раздался мелодичный звон. Через некоторое время дверь в кабинет отворилась и на пороге возникла служанка, которая накрывала на стол. Коготь узнал ее по запаху - лица запомнить не успел. Девушка вздрогнула, заметив, как хас высунул свой язык и моментально спрятал обратно. - Мира. - Обратилась к ней Фрайя. - Подбери этому слуге что-нибудь из одежды поприличнее. Да побыстрее, пока он тут мне весь пол кровью не заляпал.
   - Сей момент, госпожа. - Служанка кивнула и тут же исчезла в коридоре.
   Коготь начал снимать штаны.
   - Ты что делаешь? - удивленно спросила армарка.
   - Готовлюсь переодеваться. - Спокойно ответил тот.
   - Ну не при мне же. - Фыркнула магичка.
   - Вы там все равно ничего не увидите. - Встрял, не выдержав, Рурк.
   - Да ты что! - всплеснула руками Фрайя. - Как будто меня интересуют звериные кочерыжки! Переоденешься здесь когда я выйдут и как только принесут свежее. И после бегом на выход, я не намерена тебя так долго ждать и терять деньги из-за твоих копаний.
   - Да, госпожа. - Коготь склонил голову, принимая на себя роль слуги.
   Служанка вернулась быстро. Она зашла в комнату, из которой Фрайя уже вышла в сопровождении Рурка. Посередине стоял один хас. Девушка сперва занервничала, не зная, что делать, но ящер сам шагнул к ней.
   - Давай. - Он протянул руку, в которую Мира поспешно вложила требуемое. - Подожди, я отдам тебе грязную одежду. Госпожа распорядилась. - Ящер начал быстро раздеваться.
   Девушка поспешно отвернулась, но все равно украдкой пытаясь подглядеть, как там у него все устроено. А этот змееныш даже не стеснялся, раздевшись почти догола - полы длинной рубахи едва закрывали пах. Он живо натянул на себя короткие штаны с ширинкой для хвоста (остались от кого-то из слуг-мавов), напялил жилетку и выданную ему куртку. Провел по гребню на голове, словно пригладил волосы (какие волосы?!) и посмотрел на Миру.
   - А на голову никакой шапки нет? - Та отрицательно замотала головой. - Ну нет, так нет. - Вздохнул хас. - Где тут выход во двор? - девушка показала рукой вдоль коридора. - Понятно. Ну, до свидания. - Ящер махнул рукой и быстро проскользнул мимо Миры. Двигался он настолько стремительно, что девушке показалось как будто в доме возник порыв ветра. Та отшатнулась, решив, что ее сейчас съедят, но хас уже вильнул хвостом, исчезнув за углом. Девушка посмотрела ему вслед, потом на пятна крови на полу комнаты.
   - Ну и причуды у этих господ. - Покачала она головой и пошла за ведром и тряпкой.
   Фрайя повела зверей на улицу знахарей, где в каждом втором доме располагалась лавка, торгующая всевозможными снадобьями и микстурами. Основным спросом, понятно, пользовались флаконы с растворами для укрепления мужской силы и всем, что с этим связано, а также лечебными жидкостями и мазями, повышающими заживление колото-резаных ран. Так что здесь они точно найдут то, что им нужно. Армарка вошла в первую попавшуюся лавку, звери следовали за ними. Стайка детей осталась ждать странных посетителей снаружи. Ведь страсть как интересно посмотреть на живого хаса, которого водят по улицам как привязанного. В него можно кинуть гнилым овощем и тебе ничего за это не будет. Ну, поругает тетка, ну и что? Всегда же можно убежать. Вот дети так и развлекались всю дорогу, сопровождая зверей. Кинул помидор в Когтя самый храбрый из них и чтобы не испачкать одежду, ящер вовремя увернулся, а снаряд попал в толстую тетку, которая шла навстречу с сумкой, полной еды. От ее отборной брани дети разбежались, чтобы потом снова собраться в стайку, но уже на улице знахарей, следя за хасом.
   Хозяин удивленно уставился на посетителей. К нему заходили разные кымы - и сильно избитые, приползающие на карачках, и изрядно поддатые, еле шевелящие языком, и с деликатными просьбами, то и дело оглядывающиеся по сторонам и облизывающие ставшие внезапно сухими губы. Но это все были кымы - мавы редко посещали знахаря, предпочитая лечение на дому, а уж хасов он здесь никогда не видел. И сейчас с любопытством взирал на ящера, который прижимал руку к боку.
   - Доброе утро, госпожа. Чего уже желаете? - спросил лекарь-лавочник. Коготь фыркнул - фраза его позабавила. Хорошо, что его шипение растолковали как выражение боли, а не смеха.
   - Моего слугу порезали в переулке, мне нужно вылечить его рану. - Просто сказала Фрайя. - Осмотрите его и подлатайте.
   - Да, да. - Закивал знахарь, выходя из-за стойки. - Лечебный эликсир будет стоит пять монет серебром, его применение - еще две.
   - Семь серебрушек?!! - удивилась Фрайя, делая рукой останавливающий жест. - Да это же грабеж!!
   - Но позвольте, госпожа Вернон, - лавочник узнал, кто перед ним, - это же хас! Был бы на его месте кым, все было бы в разы дешевле, я вас уверяю! Однако лечение змеиного народа требует большего расхода живительных микстур!! - Знахарь размотал бинты. - Прислушайтесь к мнению старого Изиофа, на такую рану весь флакон уйдет, а ведь для снадобья используются очень редкие и дорогие компоненты!! Вы же знаете чего стоит найти корень Жа или Черноокую Поганку!! Один растет только в темных пещерах, где проживают мерзкие рахтраты, а за вторым нужно лезть на самые высокие кручи!! Ой вэй, а это все связано с риском и большими расходами!! Я и так вам предлагаю вдвое дешевле, чем попросят другие знахари и только из уважения к вам!
   - Ценю вашу заботу. - Фрайя прошипела не хуже Когтя, подходя к лавочнику и оттесняя его от ящера. - Но, пожалуй, я откажусь. Запахнись. - Отдала она приказ хасу. - И прижми ткань плотнее к телу. - После чего повернула к знахарю, у которого непроизвольно вытянулась морда, когда он понял, что микстуры покупать не будут и богатые посетители сейчас уйдут. - Мы пойдем в другую лавку.
   - Там вам встанет еще дороже. - Сокрушался знахарь, намекая на то, что у него дешевле всех. - Клянусь Дельцом, я и так сильно продешевил, предлагая вам микстуру за пять монет.
   - Посмотрим. Идем. - Госпожа подтолкнула слугу в спину.
   Дети при появлении троицы чуть отбежали, но потом расхрабрились и снова приблизились. Однако Фрайя и звери зашли в следующую лавку и на улице снова стало скучно. Парочка немедленно начала развлекать себя шутками над сверстниками, которые продлились до следующего выхода госпожи и ее зверей и продолжились со входом ее в третью лавку. Вскоре детям надоело смотреть на такое хождение из лавки в лавку, они подобное каждый день видели и ребятишки нашли себе новое занятие - потешатся над пьяным дядей рыбаком, который с вечера не рассчитал дозу, утром добавил, забил на работу и теперь держал "уверенный" курс в пивную. Однако его занесло на улицу знахарей, с которой он до сих пор не смог выбраться ибо ходил кругами. Дети начали помогать ему и совершенно забыли о госпоже и ее зверях. Которые вошли в следующую лавку. Вот только на ее дверце висел крупный такой замок, который вдруг куда-то подевался, а вместо него возникла фантомная копия. Но детвора об этом не знала.
   Едва проникнув в лавку Гектора, Коготь даже не высовывая язык сразу же ощутил запах. Запах мертвого тела и смерти. Хозяин был здесь, нужно только найти его тело. Ящер уверенно направился за стойку, тогда как Фрайя, чуть не задохнувшись, сотворила вокруг своей головы заклинание свежего воздуха, а Рурк, растопорщив усы, прикрыл нос рукавом и последовал за скрывшимся в полутьме ящером - маленькое окошко давало слишком мало дневного света.
   На стеллажах стояли банки с растворами и микстурами, причем хорошо было заметно, что их даже не трогали. Вековой слой пыли лежал на сосудах с тех самых времен, как их туда поставили. Непонятно, как хозяин умудрялся выживать, если не торговал снадобьями и не принимал здесь посетителей. Однако пол был чистым и это настораживало. При таком количестве пыли вокруг он должен быть покрыт серым ковром, однако в помещении вовремя убирали. Чтобы не оставлять следов? Или же это какая-то магия? Какой смысл мыть пол, не убирая пыль с банок, стойки и мебели? Гектор не принимал покупателей, но регулярно шастал по лавке туда-сюда, подумал Коготь, проходя мимо стеллажей и находя дверь, ведущую в подвал. Наверное, у него внизу лаборатория из которой на свободу вырвался местный гомункул и отомстил хозяину за то, что он делал с ним всякое. Хм, такой сценарий хорош для третьесортного ужастика, не более, решил ящер, открывая дверь. Запах не давал сбиться с пути и ящер ступил на крепкую каменную лестницу, осторожно спускаясь. Рука сама скользнула в рукав, доставая нож. С оружием ящер не расставался даже во время переодевания, благо его скрывала рубаха. Коготь легко ориентировался в темноте, его зрение моментально перестроилось, помогая хасу.
   В подвале оказался короткий коридор с тремя дверями - две по бокам и одна в конце. Запах шел оттуда и ящер сразу же направился к ней, бесшумно ступая. Все его чувства обострились, он приблизился к двери и приложил руку к дереву, однако давить не спешил. Нужно было сперва проверить дверь наверху, но уже поздно, да и магичка предупредила бы, подумал он. Обернулся, посмотрев на спустившуюся вниз Фрайю.
   - Магии здесь нет? - спросил ящер почти одними губами, но армарка его услышала.
   Она подняла руки на уровень груди ладонями вперед, сосредоточилась и ощутила натянутую тонкую магическую нить. Едва дверь откроется, то она тут же просигнализирует хозяину, кто вошел в помещение. Нейтрализовать такую просто, достаточно просто убрать привязку к двери и нить превратиться в точку, не поднимая тревоги. Сложнее ее обнаружить - заклинание установки очень простое. Но Фрайя знала, что именно искать, сама бы поставила такую тревогу. Правда, к этой нити привязала бы еще одну, которая при схлопывании сообщила бы об обнаружении сигналки. Поэтому магичка присела на корточки и начала водить руками возле самого порога. Коготь равнодушно наблюдал за ее действиями. Наконец Фрайя выпрямилась.
   - Хитро. - Выдохнула она и улыбнулась. - Нам повезло, что ставил неумеха, который привязку как следует сделать не может. Словно нахватался верхушек, но теория без практики просто пшик. Открывай.
   - В сторону. - Сказал ящер, рукой отодвигая Фрайю. - Рурк, прижмись к стене.
   - Магических ловушек больше нет. - Возразила ему армарка.
   - Зато могут остаться механические. - Коготь сильно толкнул дверь ногой и та распахнулась. Тут же тренькнула тетива и о каменные ступени лестницы чиркнул стальной наконечник стрелы. Рурк вернулся и поднял ее, осмотрев.
   - Хорошая работа. - Вынес вердикт мав. - Кузнец постарался.
   - А вот и Гектор. - Ящер взмахнул хвостом, добавив кивком головой.
   Посередине комнаты на стуле сидел человек. Его голова приникла к подбородку, волосы слиплись от крови, вся одежда также была ей испачкана, руки связаны за спиной, ноги в районе лодыжек охватила веревка. Фрайя зажгла магический светильник и начала осматривать труп. Было видно, что его мучили, истязали так, чтобы причинить как можно больше боли. Коготь быстро осмотрел комнату - голые стены, только стул и набитый соломой тюфяк в углу, больше ничего. Ящер вернулся к трупу, который уже начал разлагаться. Ну еще бы, пять дней тут просидел в темноте, протух конкретно. Фрайя водила по телу ладонями, не касаясь его - вела свое расследование. Да тут и так все понятно - его спрашивали, он молчал и говорить не хотел, его пытали, он смеялся в ответ. Когда поняли, что не добьются нужных сведений - убили. Причем не одним ударом в сердце, а медленно, с наслаждением. Садисты какие-то. Фрайя только подтвердила выводы Когтя.
   - Умирал он постепенно и мучительно. - Вздохнув, сказала она, выпрямившись. - Его долго не кормили, поили раз в два-три дня. Может быть еще реже. И что-то требовали. Какую-то книгу. Большего не узнать, слишком много времени прошло, отголоски наложенных эмоций слабые, а остальные развеяла смерть.
   - Их было трое. - Коготь указал на следы на земляном полу. Рурк присел и принюхался, проведя подушечками пальцев по углублениям.
   - Один невысокий и худой, два других тяжелее и сильнее. - Тут же сказал мав. - Сильно тяжелее.
   - В доспехах были? - спросил сам себя Коготь, но мав подумал, что обратились к нему.
   - Может быть. - Согласился, вставая, Рурк, стряхнув землю с ладоней. Он осмотрел комнату. - Тут ничего нет. Пусто.
   - Кроме спального места. - Коготь помял тюфяк в руках, втягивая запахи, шевеля языком. - Сложно сосредоточиться - трупный дух все забил. Понятно, что он на нем спал и довольно долго. Связанный. Его относил кто-то сильный, наверное один из этих двоих. Но лежал он здесь не больше м..м... трети по времени.
   - А к владетелю он приходил раньше. - Фрайя склонила голову на бок, размышляя.
   - Может быть это был не он. - Возразил Рурк.
   - Он, отголоски потоков его. - Армарка посмотрела на мава. - Он ставил защиту владетелю, я это хорошо вижу. Либо его хорошо попросили, либо он связан был с тем магом и действовал по его указке. Но сделал все добровольно, в этом я уверена.
   - Возможно, они украли его ребенка и использовали также как и я. - Заметил Коготь. - За столько лет мог и привязаться к нему.
   - Мог. - Фрайя снова вздохнула. - И ребенка опять же рядом нет. Детям нужен уход, а это совсем другой стиль жизни, явно не подходящий для одинокого знахаря. А в этом доме семьей и не пахнет. И никогда не пахло. Ладно, идем наверх, поищем следы там, тут мы ничего не найдем.
   - А магические отпечатки топтавшихся здесь ты посмотреть не можешь? - спросил Коготь.
   - Если бы его убили вчера, то это было бы возможно, но прошло слишком много времени. Потоки уже выдохлись. А если использовать амулеты скрытности, то и этого не уловить.
   - А с ним что делать? - спросил Рурк, посмотрев на армарку. - Из лавки же его теперь не вытащишь, еще в его смерти обвинят.
   - Оставим в подвале, пусть его обнаружит сосед, у которого Гектор оставил запасной ключ. - Произнесла Фрайя.
   - Надо бы опросить их, вдруг кто-нибудь что-нибудь видел.
   - Замок был нетронут, ты же помнишь.
   - Значит, зашли те, кого он знал и просто заперли лавку на ключ. А потом самый легкий залез в окно или через запасной выход. - Сделал логичный вывод Коготь. - Вот их-то сосед и мог видеть. Два здоровенных мужика и баба.
   - Почему ты думаешь, что мелкий - женщина? - с любопытством спросила магичка.
   - Запах следов женский. - Ящер был уверен в своих словах. Он уже научился доверять телу и глупо было отвергать его способности. - Я не мог ошибиться.
   - Молодая? - решила уточнить Фрайя. Ну а вдруг.
   - Не знаю. - Пожал плечами хас. - Но то, что тут была баба - точно.
   - Круг подозреваемых значительно сузился до двух наемников и их нанимательницы. Может быть ты еще скажешь расу?
   - Э-э, - замемекал Коготь, - наверное кымы.
   - Слишком неуверенно. - Покачала головой армарка.
   - Запах мужиков точно кымский, а вот у нее какая-то непонятная смесь, не могу распознать. Но это не орк, точно и не коротышка. Да и слабый он слишком. - Ящер вдруг уставился на Фрайю. - Немного тобой отдает, но не такой как у тебя. Очень слабый.
   - Значит, маг. - Кивнула сама себе магичка, посмотрев на Гектора. - Пыталась его сломать, но не вышло. Требовала книгу, скорее всего запретную, с ритуалами и обрядами или же опасными заклинаниями. Он ее спрятал, не отдал. И только он знал, где она лежит. - Фрайя оглянулась. - И вряд ли где-то здесь - они бы весь дом вверх ногами перевернули в ее поисках. А так ничего не тронули и сразу же ушли.
   - Может быть тут какие-нибудь скрытые ниши есть? - в глазах Рурка зажегся огонек страсти кладоискателя. - Нужно простучать стены!
   - Маг точно тут все обшарила и не нашла. - Армарка снова посмотрела на Гектора. - Нет, книгу он хранил не здесь. Возможно, у кого-то, о ком убийцы не знали. И такой же камень как у вашей Анги у него был наверняка не один. - Она посмотрела на Когтя.
   - Какой камень? - не врубился Рурк.
   - Который о его смерти сообщает. - Догадался ящер. - И хранитель книги возможно ее уже уничтожил. Или же перепрятал, а может выпил какую-нибудь хрень и сразу же забыл о ней. Мы не знаем, какие предосторожности он мог придумать. - Кивнул головой в сторону Гектора.
   - Было бы любопытно взглянуть на эту книгу. - Задумчиво произнесла Фрайя. - Но убийство Гектора не приблизила нас к разгадке, где находится маг посохов.
   - Давайте все же осмотрим дом, вдруг что-то да найдется. - Предложил Коготь, которому не хотелось уходить отсюда с пустыми руками.
   - Выбор у нас невелик. - В который раз вздохнула Фрайя. - Сначала подвал, потом комнаты, второй этаж и чердак. И не громко стучите там - дом пустой и посторонние звуки могут услышать.
   - Тогда может быть смажешь мне заживляющей мазью бок. - Попросил Коготь. - Раз теперь ходить по бестолковым знахарям не нужно. А то он до сих пор мокрый.
   - Обязательно. - Обворожительно улыбнулась армарка. Труп ее совершенно не пугал и не смущал.
   Фрайя все проделала быстро и ловко - сняла повязку и наложила другую, с заживляющей мазью. Коготь скрутил корпус, проверяя подвижность, мысленно кивнул сам себе. Магичка знала толк в исцелениях точно также как и в умертвениях. Он уверен, что она сможет одним движением брови остановить сердце или же выжечь мозги, вот только проверять не хотелось.
   - Нужно осмотреть остальные двери на предмет тревоги. - Подсказал Коготь.
   Фрайя кивнула и тут же приступила к работе. Да, она главная в тройке, звери для нее послушные исполнители, но они совершенно не понимают природы магии. А это ее специализация, значит ей и работать. И ничего унизительного в этом армарка не видела, спасибо мастерам, отучили дуру малолетнюю и выбили из нее подростковую дурь. А ведь некоторые до сих пор остались сопливыми дебилами, кичащимися своим титулами и наградами. По возрасту даже старше ее, а вот умишка в головах так и не прибавилось. Фрайя уже знала, что именно искать, поэтому быстро прошлась руками по дверям подвала.
   - Чисто. - Сказала она. - Рурк, идем со мной. Коготь - осмотри все здесь.
   Ящер только кивнул, мав безропотно потопал следом за армаркой. Он уже привык ходить за ней хвостом. Коготь зашел в комнату слева от центральной. Это оказалась кладовая, в которой с помощью магии поддерживалась определенная температура. Запасов хватило бы на год или даже больше, если жить одному. Клубни картофеля (здесь он назывался по-другому, землеплод что ли?), свеклы или брюквы, что-то типа моркови, соленья в банках, несколько небольших баночек соли. Коготь хотел было взять одну, но потом подумал, что оставит на ней свои отпечатки и сразу же передумал. Он - единственный хас в городе и обвинить его в убийстве может любой. И неважно, что труп до него "просидел" в подвале пять дней, главное, что изувер-убийца найден и можно поставить галочку. Так что лишних следов ящер оставлять не стал. Сунув чувствительный "нос" в мешки, понял, что там мука, крупы и сахар. Еще раз осмотрел кладовую внимательно, чтобы ничего не пропустить - продукты и мешки стояли аккуратно и садисты если ими и пользовались, то не забывали завязывать и убирать банки на место. Какие щепетильные однако!
   Коготь закрыл кладовую и зашел в дверь напротив. И вот тут его ждал сюрприз - это оказалась алхимическая лаборатория в которой все перевернули и явно не по одному разу. Несколько флаконов валялись на полу, лабораторный стол был залит какими-то ядовитого цвета жидкостями, реторты треснули, пара колб лопнула и от них остались только кусочки стекла. Все книги с полки были навалены горкой на полу, сам деревянный стеллаж накренился и держался только на честном слове. Коготь осторожно ступая прошел в центр комнаты, закрыл глаза и "вслушался" в запахи.
   Здесь хозяйничали те два бугая. Топтались как слоны в посудной лавке, швыряли книги и микстуры на пол, простукивали стены в поисках закладок. И конечно ничего не нашли. Обозлились конкретно и пошли хозяина пиз... э-э, лупить. Хотя это еще мягко сказано, подумал Коготь, вспоминая, во что превратилось тело Гектора. Работали ребята с огоньком, от души так сказать. Ящер когтем ноги чуть тронул разбитую реторту, сосуд покачнулся и вернулся на место. Посмотрел в углы комнаты. Жаль что камер наблюдения здесь нет, а то по запаху сложно найти человека. И кто им сказал, что ящеры хорошие поисковики? Тут собаку надо следы распутывать, а я ведь не собака! Или же у них там тоже есть хасы разной специализации? Одни ищут, другие режут. Он, может, и не искатель вовсе, а воин. Тело-то явно тренированное ему досталось, ловкое и сильное. Но только и умеет что запахи разбирать. Ладно, надо сюда Фрайю привести, пускай руками поводит, может обнаружит какую-нибудь хрень магическую. Коготь вышел, прикрыв дверь и поднялся на второй этаж, где перегородкой одна комната была разделена на две. Едва голова ящера показалась на лестнице, как с чердака, чихая, спрыгнул Рурк.
   - Ничего кроме пыли и старого хлама. Туда давно не заглядывали.
   - Следы убийц есть? - спросила Фрайя из угла, листая какую-то книгу.
   - Пара отпечатков обуви и все. - Мав показал руками. - Залезли, посмотрели по углам и ушли.
   - Понятно. - Армарка захлопнула фолиант. - У тебя что? - спросила она у ящера.
   - Кладовая и комната с микстурами. - Ответил тот. - Продукты использовали бандиты, но аккуратно, крупу и соль не рассыпали. В знахарской все перевернули сверху донизу - склянки разбили, снадобья вытекли, книжки растрепали да так и бросили. Я там сильно не топтался, чтобы следы не оставлять, но тебе стоит осмотреть, вдруг с помощью магии что-то обнаружишь.
   - Мог бы не осторожничать - я все равно расскажу Барге об убийстве. - Фрайя положила книгу на прикроватную тумбочку. - Тело найдет сосед и доложит страже, а та уведомит управителя. Барга лично прибудет и проведет расследование. Хотя вряд ли у нее что-то получится - слишком мало улик.
   - Только то, что действовали трое - два бугая и девчонка. - Коготь подумал. - Совсем молоденькая.
   - Посмотри на портрет. - Фрайя подозвала ящера к себе. - И запомни.
   Коготь приблизился и с удивлением увидел изображение как на фотографии. Настоящие цвета, контраст, тени, нарисовано не просто здорово, как будто кто-то вставил снимок в рамку. С карточки на хаса смотрела девочка-подросток, лет тринадцать-четырнадцать не более. Улыбающаяся, веселая, радостная. Перед ней в будущем открывались все дороги этого мира и она знала это, такой от нее шел задор. Наивное дитя. Коготь всмотрелся в каждую черточку, запоминая.
   - Будем искать ее?
   - Да. - Кивнула Фрайя, ставя карточку в рамке на место. - Видимо, это и есть воспитанница Гектора. Найдем ее - найдем и убийц, а те выведут нас на группу магов, которые делают посохи. Теперь я уверена, что он не один.
   - Как такое можно нарисовать? - спросил Коготь, указав на портрет. Фрайя посмотрела на ящера и усмехнулась.
   - Никогда раньше не видел магического отпечатка? Хотя да, куда тебе... Это слепок. - Объяснила она, не став выпендриваться. - Образ с оригинала, поэтому изображение такое четкое и яркое. Маг как бы переносит на специальную бумагу свои впечатления и воспоминания. Это как бы иллюзия, только не в пространстве, а в плоскости. Многие маги такое умеют, но не все так качественно делают слепки. - Фрайя помолчала, потом добавила. - Только те, кто любят свою работу.
   Коготь взял портрет в руку и понюхал.
   - Сделан давно, несколько лет назад. - Сообщил он, потом посмотрел на армарку. - Скажи мне, кто я?
   - Что? - не поняла та, вернувшись из страны своих собственных мыслей. Рурк тоже недоуменно уставился на ящера, услышав вопрос.
   - Кто я? - повторил Коготь. - Я все время слышу, что хасы - хорошие поисковики, но я не могу взять след. По запаху узнаю, это да, но выследить - нет. Я в этом точно уверен. Так кто я? Поисковик или кто-то другой?
   - Вот ты о чем. - Фрайя забрала портрет из руки ящера, поставив обратно. - Скорее всего ты боец. Очень хороший и очень сильный, но боец. С навыками поисковика и охотника, но не он. - Она помолчала. - Но даже такой ты не менее ценен, чем думаешь.
   - А император держит подле себя настоящих поисковиков?
   - Да. - Не стала юлить эльфийка, смерив ящера взглядом. - Я скажу тебе правду - они другие. Ноги длиннее, корпус меньше, голова вытянутая и морда острая. На конце хвоста вместо гребня костяной шип. И передвигаются они на четвереньках. Вот они настоящие поисковики, след этих убийц возьмут легко, даже если пройдет треть времени. - Фрайя сделала паузу. - Но у них есть погонщики, посредники между ними и сыскарями. Они тоже из хасов, но прямоходящих. И у них почти нет хвоста, так, короткий обрезок. Об этом мало кто знает, а поисковиков так вообще видят очень редко. Обычные граждане конечно. Бандиты и грабители тоже больше встречаются с регулярными войсками, чем с летучими отрядами. Такой вот хас нам, конечно, не помешал бы, - Фрайя задумалась, - но выпускать его при свете в центре города... кто знает, что придет в его звериную башку.
   - Значит они больше звери, чем я. - Сделал вывод Коготь. - И их целенаправленно разводят. - Он посмотрел на девушку. - А остальные хасы просто не нужны, потому что являются сильным раздражителем, так?
   - Откуда ты такой умный взялся? - проворчала Фрайя, пожалев, что рассказала ящеру о том, о чем ему знать не положено. Но она дала обещание быть с ним честным и его следовало выполнять. Точно также как и хас следовал своему собственному кодексу чести.
   Этот вопрос Коготь оставил без ответа - просто пожал плечами и взмахнул хвостом. Сам же произнес другое.
   - Больше мы тут ничего не найдем, только время зря потеряем. Хотя можешь осмотреть комнату с микстурами, вдруг там какие магические отпечатки остались. - Напомнил он. - А бугаи спали здесь, - хас указал на широкую кровать, принадлежащую хозяину, - по очереди. Один караулил внизу, второй отдыхал.
   - Я это уже поняла. - Сообщила Фрайя немного раздраженно - еще не остыла от нахлынувших эмоций. - Два сильных и здоровых кымских мужика, как ты и говорил. Подобных наемников в каждом городе полно и найти их будет нелегко.
   - Нужно пройтись по домам соседей - кто-то что-то все равно видел. - Попытался настоять Коготь.
   - Нет. - Отмела его предложение Фрайя, которую посетила неожиданная мысль. - Мы поступим по-другому. Обратимся за помощью к ночному королю Торнбьефа. Он-то должен знать, что у него происходит под боком.
   - К тем бандитам, что меня подрезали? - уточнил Коготь и армарка кивнула. - Тогда нужно одеть кольчугу под рубаху и запастись оружием. А есть какие-нибудь амулеты, защищающие от зачарованного оружия?
   - Амулеты есть, но они нам не понадобятся. - Со смехом ответила девушка. - Штурмовать бандитскую цитадель мы не станем - незачем. Просто придем и поговорим.
   - С бандитами ничего не бывает просто. - Проворчал Коготь. Это выражение ему не нравилось от слова совсем. Когда так говорят, то жди неприятностей. Просто пришли, просто забрали. Это сакральные слова, которые слышит судьба и обязательно подсовывает подлянку. Коготь знает это не понаслышке - два раза попадал в такие ситуации и оба раза чудом оставался жив. - Подготовиться все равно нужно.
   Фрайя ощутила напряженное состояние ящера и поняла, что к его словам стоит прислушаться. Ибо так повелела интуиция, а с помощью нее, как известно, со смертными говорят Боги. И сейчас устами хаса ее, такую вот уверенную и сильную, предупредил Эскадор. Как говорил отец, чем выше задерешь нос, тем сильнее по нему получишь, а Фрайе не хотелось утирать свои собственные кровавые сопли. Но идея обратиться за помощью к бандитам в поисках других бандитов, более опасных, была здравой. К тому же Большой Отец должен знать, что делается в его городе, не только же он рыбой занимается, наверняка в курсе остальных дел.
   - Хорошо. - Согласилась магичка и Коготь удивился. Надо же, его послушались! А дева-то перевоспитывается. Еще немного и она станет ему в рот заглядывать, а не он ей. Вот смеху-то будет! - Вернемся в поместье, отдохнем, подумаем и нанесем визит в бандитскую хату. - Фрайя снова посмотрела на карточку с изображением девочки. - Заодно спросим и о ней.
   - А что они потребуют взамен? - спросил вдруг Рурк, которому лезть к разбойникам не очень-то и хотелось. Слазил уже один раз, чуть не убили. - Просто так сведенья не разглашают.
   - Молодец, верно мыслишь. - Похвалила магичка мава. - Но это не ваша забота - просто не дайте им меня убить, если вдруг начнется заваруха.
   - А если там будут маги? - спросил Коготь.
   - Обязательно будут. - Подтвердила Фрайя, кивнув. Весь мир в труху, в который раз развеселился ящер. - Но они - моя забота. Ваша - прикрыть меня.
   - Убивать можно? - в голосе хаса магичка распознала надежду. Дело было не в том, что ящер такой кровожадный, а в том, что он уже один раз поиграл с бандитами в поддавки и получил зачарованным ножом в брюхо. И повторять такой трюк ему очень не хотелось.
   - Если до этого дойдет - можно. - Армарка окинула зверей строгим взглядом. - У нас есть цель и она гораздо важнее, чем жизни каких-то отбросов, не желающих зарабатывать честным трудом.
   Коготь мог бы ей сказать, что хасы и мавы явно стоят по иерархической лестнице ниже этих отбросов, но не стал. Какой смысл молоть воду в ступе? Следствие пока зашло в тупик, соседей опрашивать магичка не хочет, да оно и понятно почему. Так что это разумный вариант обратиться к представителям разбойничьей профессии. Он бы и сам так поступил, только искал бы другой подход, а не вот так заявится к главарю. Может быть постараться ее убедить внедрить к ним? Но Фрайя не хочет и не может ждать, он это понимал - время играет против нее. Владетель отправил послание неизвестным налетчикам, купцов она не предупредила, поэтому те отменять караван не стали. Будут ловить банду на живца - армарка отправила послание кому-то на север и дороги точно теперь под присмотром. Риск очень большой и людей опять же жалко, но это ее решение. Хотя Коготь бы сделал также. Только параллельно послал бы несколько отрядов прикрытия и разведчиков. Возможно, хранители знают, что делают и не станут слушать советы от всяких ящеров, возомнивших себя Шерлоками Холмсами с Эркюлями Пуаро вместе взятыми. Или это писатель такой был? Сейчас уже и не вспомнишь.
   Они вышли на улицу, которая разительно изменилась за время нахождения троицы в доме. Все вокруг как будто вымерло - исчезли зеваки и прохожие, вездесущие дети не носились с криками и воплями, дородные тетки не тащили полные сумки с рынка или наоборот не шли туда выгодно поторговать. Ставни лавок были впопыхах закрыты, на дверях повешены замки. Коготь первым догадался, что могло выгнать всех жителей из их домов. Фрайя тоже быстро сообразила.
   - Идем, сейчас самое время. - Она стремительным шагом направилась к поместью.
   Однако на следующей улице ее и сопровождающих встретили. Крепкие плечистые ребята, все как один облаченные в кожаные доспехи с нашитыми на них металлическими пластинами. Вооружены мечами, саблями, боевыми топорами. У одного даже была алебарда, а второй, высокий серьезный дядька, положил на плечо секиру. Возглавлял все это воинство тот самый бандит-дипломат, который приходил к госпоже Вернон и приносил "благую" весть. Было это вчера днем, сейчас солнце приближается к зениту, так что время примерно то же самое. Фрайя остановилась, оглядывая компанию. Коготь выглядел расслабленным, но был готов метнуть нож в ближайшего бойца. Сражаться на мечах он не сможет, эти зарубят сразу. Ему бы какое-нибудь копье, чтобы колоть издалека. Или ту же алебарду, да и рогатина тоже сойдет. Как назло на улице ничего подобного под рукой не было, разве что выломать прут из решетки, но кто же ему даст это сделать? И даже коромысла никто не оставил. Рурк пожалел, что не прихватил свой лук, оставив оружие и колчан со стрелами в поместье. Фрайя сказала, что он не понадобится. Еще как понадобился и довольно скоро. Теперь вся надежда на кинжал и когти с зубами.

   - Госпожа Вернон. - Заговорил бандитский посол. - Настоятельно прошу вас проследовать за нами. С вами хотят встретиться.
   - И кто же оказал мне такую честь? - спокойно спросила Фрайя. - И даже выделил ТАКОЙ внушительный эскорт?
   - Вы все узнаете на месте. - Холодно отозвался посол. - Идемте.
   - А если я не пойду?
   - Тогда мне придется сказать этим славным парням, чтобы связали вас и доставили по назначению. Вместе с ними. - Палец посла указал на замерших и готовых к схватке зверей.
   - Просто скажите мне, кто ищет со мной встречи. - Также холодно ответила Фрайя и в ее голосе посол отчетливо распознал угрожающие нотки. - Я не желаю идти в неизвестность в сопровождении разбойников.
   - Сейчас это прозвучало как оскорбление. - Заметил посол.

   - Разве? А по-моему все выглядит именно так и передо мной стоят грабители, а не городская стража. - Армарку было не сшибить в словесной дуэли. - И я не вижу среди них воеводы.
   - Госпожа, - посол тяжко вздохнул, - не нужно устраивать сцен и громко кричать посреди улицы. Тем более вас все равно не услышат. Просто пройдемте с нами, с вами хотят поговорить, не более того.
   - Если бы хотели ПРОСТО поговорить, то прислали бы вас одного, а не всю банду. - Фрайя сложила руки на груди. - Я же хочу узнать, кто именно захотел встречи со мной. Я не имею ни малейшего желания ходить к незнакомцам в гости.
   - А придется. - Буркнул стоящий за правым плечом посла шкаф. - Хорош выкаблучиваться, делай как тебе сказано.
   - Помолчи. - Посол сморщился, недовольный выступлением своего бойца. - Госпожа Вернон, я уверяю вас, что вам и вашим... слугам не будет причинен никакой вред. С вами поговорят и отпустят, я ручаюсь.
   - Даете Слово? - спросила Фрайя.
   Посол помялся. Слово это не просто брехня, за него и спросить могут. И не только важняки, но и Боги. Однако полученные им буквально полоборота назад инструкции были четкими - доставить Вернон и ее зверушек на аудиенцию к Большому Отцу. И он это сделает силой или нет, ибо знает, чем заканчивается невыполнение поручений.

   - Даю. - Решился посол.
   - Полностью, пожалуйста. - Попросила Фрайя. Она знала, к кому ее проведут и так как сама только что думала как искать с ним встречи, то была изрядно удивлена расторопностью местных бандитов. Иди же среди них есть провидец, или же Большой Отец задумал какое-то дело, в котором ему будет нужна помощь Вернон. Не Фрайи, а ее бледной тени в образе госпожи. И вот это серьезно настораживало.

   Бандит продолжил раздумывать.
   - К чему эти условности, госпожа. - Начал уговаривать он. - Вы же понимаете, что такой уважаемой жительнице нашего города, благодетельнице можно сказать, никто не пожелает причинить вред. Пойдемте уже, а то скоро народ с площади вернется, а нам хотелось бы избежать ненужных слухов и сплетен.
   - А что случилось? - удивленно спросила магичка. Как сыграла, подумал Коготь, Станиславский бы обзавидовался.
   - Странно, что вы не знаете. - Посол склонил голову на правое плечо. - Прошлой ночью умер владетель, да примут Боги его душу.
   - Это прискорбно. - Выдержав нужную паузу, произнесла Фрайя. Бойцы придвинулись чуть ближе. - И я так понимаю, что разговор пойдет именно об этом?
   - Я не знаю, госпожа. Мне не сообщили.
   - Хорошо, я пойду. - Можно было бы еще покочевряжиться, поиграть словами, но тогда бандиты решились бы вести ее силой, а это сулило раскрытием ее истинного облика, да и серьезной такой схваткой посреди улицы. И город бы моментально забыл о смерти владетеля, переключившись на другое событие, о котором знать простым жителям совсем не обязательно. - Ведите.
   Посол довольно выдохнул и, развернувшись, потопал в сторону проулка. Бойцы обступили Вернон и ее зверей кругом и аккуратно сопровождали. Никто не тыкал кончиком меча в спину, не подталкивал, все держались на расстоянии. Посол еще дважды петлял проулками, прежде чем вывел "делегацию" к доходному дому купца Иствана, такого же бывшего жителя Империи, как Вернон. Уважаемый кым в городе, он владел сетью ремесленных лавок, а также кожевенных мастерских. Стоит сказать что семья Кин именно ему сдавала часть своей продукции - уже выделанные шкуры и внутренние органы животных. Неужели он и есть Большой Отец, удивленно подумала Фрайя, хотя нет, скорее всего это прикрытие. Купец действительно занимается торговыми делами, тогда как за его спиной правит кто-то другой. И через сеть его лавок просто реализуют награбленное, выдавая за поделки мастеров. Которые могут легко изменить вид украденного. Умно, Барге будет чем заняться после дела владетеля. Ну, послушаем, что может нам предложить Большой Отец.
   Троицу провели внутрь дома, за ними последовала только часть охранников, остальные остались во дворе. Посол провел Фрайю по коридору через дом и вывел во внутренний двор, весь заставленный постройками и мастерскими. В одну из них они и направились, тем более, что вряд ли кто-то будет выставлять возле дверей охрану из таких же бугаев, что следовали от места встречи. Армарка запоминала дорогу, кто знает, вдруг сюда придется вернуться еще раз.
   Внутри помещения оказалась довольно крутая лестница, ведущая в хорошо освещенный подвал. Внизу также стояла стража и маг. Которого можно было распознать без труда. Весь увешанный различными амулетами, держащий руки внутри рукавов, явно сжимающий в кулаках еще два, закрывший глаза и сосредоточившийся на вошедших. Фрайя немедленно почувствовала исходящий от него поток магии, которой тот пытался прощупать посетителей. При этом рядом с магом на задних лапках сидела очень крупная крыса, шевеля своим красным носиком. Рурк немедленно оскалился и зашипел, распознав в ней кровного врага. Даже Когтя немного торкнуло - все естество ящера противилось этому мерзкому созданию. Которое было разумным, мать его за ногу!! Это только на первый взгляд существо походило на крысу - серая шерсть и длинный тонкий голый хвост, а также красный нос вводили в заблуждение. Морда конечно вытянутая, да и два острых передних зуба присутствуют, но в остальном руки и ноги как у людей. Существо просто чуть присело на корточки - для него это была естественная поза. Да и одежду кое-какую оно тоже имело - короткие штанишки, жилетка и забавная шапочка на голове, подвязанная под горлом, словно ему башку перебинтовали. А также пара метательных ножей на пояске.

   Когда Фрайя и звери спустились вниз, оказавшись в довольно большой комнате, маг внезапно открыл глаза и произнес:
   - Она под мороком, это не Вернон.
   - Замри! - тут же вскинула руку Фрайя, ударяя по магу что есть силы. Она была готова к чему-то подобному. Ментальный выплеск был страшен, часть амулетов немедленно превратилась в пыль, а сам волшебник застыл подобно статуе. Стазис не мог продлиться долго и нужно было немедленно действовать, а не стоять раскрыв рот. - Атакуйте их! - отдала приказ армарка.
   Коготь и так не нуждался в ее приказаниях. Едва она выкрикнула первое слово, как метательный нож тут же воткнулся в глаз стоящему рядом с магом охраннику, а сам ящер, резко развернувшись, прыгнул на бойца, что шел позади него. Тот был готов к атаке и не растерялся, несмотря на вопли и крики. Меч он доставать не успевал, но встретить нападавшего руками, на которые были надеты шипованые перчатки - вполне. Опытный боец не учел одного - Фрайя нанесла ментальный удар по всем, кто находился в этой комнате и на лестнице, кроме своих. Токи зверей она уже давно изучила и назначила их в "исключения". А то каждый раз оказываться без поддержки не хотелось. Так что охранник удивился, когда его кулак пронесся мимо ящера, который двигался очень быстро. Очень. До такой степени быстро, что успел забраться к нему за спину и резануть лезвием кинжала по горлу, оттянув подбородок вверх. Боец забулькал, кровь хлынула вниз, заляпывая доспех и одежду под ним, а Коготь уже спрыгивал с тела и вытаскивал его меч. Хорошо смазанный жиром, он легко покинул ножны. Ящер понимал, что мечник из него никудышный, однако второй противник двигался как снулая рыба, так что выбрать точку укола и направить туда кончик оружия не составило большого труда. Лезвие вошло в подреберье, Коготь еще провернул меч внутри тела и, вынув, кольнул бойца еще раз. Тот согнулся и упал на бок, прижимая ладони к ране.
   Рурк к тому времени сцепился с рахратом, на которого магия Фрайи не подействовала. Для зверей нужны отдельные заклинания, а так она только на мгновение дезориентировала крысеныша. Мав был сильнее, но рахтрат изворотливее и ловчее, к тому же постоянно кусался. Звери катались по полу, воя и шипя, нанося удары когтистыми руками (лапами?) и то и дело пуская ноги в ход. Рурк намеревался разодрать крысе пузо своими мощными когтями на ногах, а тот умудрялся каждый раз убирать тело. Итогом этой схватки стали множество кровоточащих ран у того и у другого, укусы и выдранные клоки шерсти. Потому что один из охранников, наблюдая эту картину и находясь под ментальным ударом, все же нашел в себе силы отворить дверь напротив лестницы и крикнуть туда
   - Вайрана!!
   И наступила тишина. Коготь был в этот момент в прыжке, пытаясь до него добраться и неуклюже плюхнулся на каменный пол, больно ударившись мордой. Фрайя ошеломленно поняла, что сама попала под действие очень мощного заклинания оцепенения и не может даже пошевелиться. Рахтрат и мав застыли на полу, один уже готов был прокусить горло второму и с его пасти капала слюна. Крикнувший охранник застыл возле открытой двери в позе готовой принять клиента шлюхи, а второй, к которому и спешил Коготь, приготовился встречать ящера, упавшего прямо перед ним.

   Дверь открылась шире и в комнату вошла женщина в просторных одеждах, держа в руке над головой сияющий зеленым светом камень. Она внимательно оглядела помещение, с неприязнью посмотрев на хаса, на сцепившихся рахтрата и мава, на застывшую магичку, находящую под мороком. Вайрана подошла ближе и посмотрела на ее лицо, в котором то и дело проступали настоящие черты. Но они были смазаны и морок постоянно восстанавливался, несмотря на примененное ей заклинание. Снять его она не могла, а искать амулета на теле пришелицы не хотела. К тому же любое прикосновение мага к магу могло быть расценено тем как угроза и самой Вайране не поздоровилось бы.

   Сверху загремели кованые ботинки - охранники спускались вниз по лестнице. Один присел возле упавших стражей.
   - Этот мертв, тот еще жив, но... - Боец посмотрел на магичку. - Если не помочь прямо сейчас - скоро умрет.
   - Следи за ней. - Отдала приказ магичка и быстро подошла к лежащему на лестнице стражу, который зажимал рану на животе руками.
   Вайрана присела рядом с ним, достала из-за пазухи еще один камень, сосредоточилась и тот налился красным сиянием, словно сосал в себя кровь. Страж застонал от наступившего дикого зуда, руки дернулись почесать рану, но целительница немедленно ударила его по пальцам.
   - Куда грабарки свои тянешь?! - Вайрана строго посмотрела на бойца. - Лежи спокойно, все уже, не сдохнешь.
   Спустившийся вниз прижал лезвие кинжала к горлу Фрайи, готовый его моментально перерезать. Второй принялся пеленать ящера, превращая его в кокон из веревок. Спустившиеся за ними следом еще три бандита начали растаскивать сцепившихся мава и рахтрата и связывать первого, доставив второго к Вайране. Та, убедившись, что вся троица под надежным контролем, сняла заклинание и занялась реанимацией крыса. Коготь почувствовал, что его отпустило, попробовал пошевелиться, но спеленали крепко, не развяжешься. Да еще и при малейшем движении пнули. И кинжал снова отобрали. Какой уже по счету, третий? Хотя какая теперь разница. На этот раз вляпались по самые помидоры да еще и вместе с Фрайей. Помощь со стороны не придет и Богам может надоесть каждый раз спасать его тушку. Это что за смертный, который как идиот раз за разом хочет самоубиться? Похоже что лимит на возрождения уже вышел, все, аут.

   Фрайю подтолкнули в спину. Не грубо, а просто обозначив направление. Зверей же просто пронесли в дверь и бросили возле ее ног. Магичка спокойно смотрела на кыма, сидящего на железном троне. Прямо император, подумала она, король ночи и всея бандитов Торнбьефа. Похоже, что в этом подвале и закончится ее жизненный путь. Но сперва послушаем что ему надо - раз не убили сразу, значит чего-то хотят. И не простое это было приглашение в гости. Вайрана подошла к трону и заняла стул по правую руку, слева сидел какой-то хмурый мужик, имеющий на морде широкий рубец от меча. Настоящий головорез, также одетый в броню и готовый к бою. Это помещение было в разы больше предыдущего, тут даже стоял стол с яствами и напитками, а чуть подальше, за троном располагалась еще одна дверь, ведущая во внутренние покои. А уже оттуда несколько выходов на поверхность. Неплохое гнездо себе оборудовали бандиты прямо в центре города.

   Большой Отец внимательно всматривался в искаженное мороком и наложенным заклинанием лицо Фрайи.
   - Снимите с нее амулет. - Приказал наконец он. - Хочу видеть того, с кем разговариваю.
   Лезвие кинжала от горла так и не отняли. К магичке приблизился другой боец и запустил руку в закрытое декольте, принявшись там шарить. Он вытащил наружу три амулета и знак. Предназначенный для владетелей и владык. Который многое сказал всем присутствующим. Лицо Большого Отца моментально вытянулось, но он сумел совладать со своими эмоциями и принял прежнее равнодушное выражение, а вот Вайрана непроизвольно раскрыла рот, испугано уставившись на Фрайю, а хмурый мужик сделался еще мрачнее. Он посмотрел на хозяина, словно спрашивая и тот отрицательно мотнул головой.
   - Неожиданно. - Произнес наконец Большой Отец. - Теперь я понимаю, зачем вам морок. - Он посмотрел на зверей. - И такая необычная свита. Но слишком приметная. - Он сделал паузу. - И теперь я понимаю, что привело вас в Торнбьеф и не собираюсь спрашивать о причинах. Но мне нужна была госпожа Вернон, а не вы. Она мертва?
   - Она жива, просто в отъезде. - Ответила Фрайя, понимая, что сейчас гордо молчать плохо для здоровья.
   И знак Хранителя не дает ей права распоряжаться здесь, хотя бандиты понимают последствия ее убийства. Сюда придут. Сильные и могучие маги с поддержкой из опытных бойцов и перевернут весь город вверх дном, чтобы узнать истину. Потому что за жизнью каждого Хранителя тщательно следят, ведь им приходится иметь дело с проявлениями Хаоса, они и так ходят по грани. И если ее телом завладеет демон, то в Цитадели об этом сразу же узнают. И умные бандиты это понимали, вон как вытянулись лица у магички и левой руки Большого Отца. А он хорош как актер, не выдает своих чувств. Потому и рулит этой шайкой довольно долго.
   - И насколько, позвольте узнать? - главарь был учтив.

   - Не знаю. - Пожала плечами Фрайя. Выдавать свою наблюдательницу она не намерена, пусть думают, что она не причем.
   - Что ж, тогда к ней у нас вопросов больше не будет. - Большой Отец откинулся на спинку трона. Ну прямо местечковый владетель. - А вот к вам, раз уж вы ее замещаете, есть парочка. Это же вы столь любезно прислали мне ответ? - Нарисовавшийся рядом с троном посол, который не пострадал в драке и просто кинулся на пол, вжавшись в каменные плиты, немедленно протянул главарю то самое письмо, которое Фрайя писала вчера.
   - Да, это была я. - Не стала отрицать армарка.
   - Вот об этом я и хотел поговорить. Просто деловая беседа, ничего более серьезного, но... все вышло не так как следовало, вы не находите? - Сейчас будет требовать возместить убытки, сообразила Фрайя.
   - Я просила вашего посла рассказать мне о цели вашего приглашения, но он не захотел пойти мне навстречу. А я не люблю неизвестность. Поэтому когда ваш маг начал внизу орать про морок, то мне ничего не оставалось как ответить адекватно.
   - Что ж, вполне разумное объяснение. - Большой Отец посмотрел на съежившегося посла. - Но вы должны понять, что иногда посланники что-то путают или не недоговаривают. Однако это не вернет мне двух хороших бойцов, убитых вашей зверушкой. Да и маг вряд ли оклемается - сейчас он способен только пускать слюни и писаться в штанишки как ребенок.
   - Будете дальше заниматься подсчетом убытков или же расскажете мне для чего ВАМ понадобилась госпожа Вернон? - задала прямой вопрос Фрайя. Боец сильнее прижал лезвие к ее горлу, острая грань порезала кожу и армарка ощутила, как по шее вниз стекает тонкая струйка крови. - Не дави так сильно, а то лишишься руки. - Спокойно произнесла она.
   Боец за спиной чуть отнял кинжал и армарка немедленно залечила рану, направив исцеляющий магический поток на порез. Вайрана сама готова была помочь ей, но без команды Большого Отца не спешила. Все же он более властен над ней, чем Хранительница, пускай она и сильный маг. Но любого могучего мага можно победить с помощью драконьего амулета, который достался ей от бабушки, а той от ее бабушки и так далее. Вайрана - потомственный маг и легко умела хранить семейные секреты, а также места, где они были сокрыты.
   - Действительно, я плохой хозяин. - Деланно посокрушался Большой Отец. Он сделал знак и боец отступил на шаг назад. А на спину Фрайи немедленно навелись три взведенных арбалета. - Я позвал вас для беседы и совершенно не собирался запугивать. Но вы же должны понимать, что о доверии между нами не может быть и речи. Тем более при таких обстоятельствах. - Главарь сделал паузу. - Но прежде чем начать, я бы хотел узнать, зачем вы убили владетеля? Понимаю, что не мое дело, но вы же должны знать, что после этого начнется в городе. И удержать его от смуты и волнений могут только такие как я, ибо управителя нет и когда она появится - неизвестно.
   - Откуда сведения? - вопросом на вопрос ответила Фрайя. Где же они прокололись? Неужели она почистила память не всем стражам? Или же кто-то из слуг выходил из своей каморки и заметил шастающих по второму этажу зверей, связать которых с госпожой Вернон было проще простого?
   - Один из моих... работников видел, как ваши звери перелезли через забор хорошо всем нам известного дома, не вызвав тревоги. Он подождал и был вознагражден - проведя внутри чуть более одного оборота они вновь появились на улице. А утром весь город узнал, что владетель умер в своей собственной постели. Сердце остановилось, как определил целитель. - Большой Отец сделал паузу. - И главное, что в доме всех вдруг сморил сон. Спала даже стража. Странно, не находите? - Он подождал ответа от Фрайи, но та хранила молчание. Зачем говорить то, что и так всем ясно. - Не думал, что владетель может быть связан с Хаосом. - Покачал головой Отец. - Он, конечно, иногда шел на сделки с нами, но в откровенных связях с запредельным замечен не был. - Главарь вздохнул. - Пусть его душа радуется на пире с Богами.
   - Смерть владетеля на совести тех, кто вовлек его в свои планы. - Не стала распространяться о подробностях Фрайя. - Я же намерена им помешать. - Она смотрела прямо в глаза Большому Отцу. - И пока вы играете на руку тем, кто способен вовлечь весь Предел в страшную войну. Большего я вам рассказать не могу. Но раз уж мы встретились, пускай и при неудачных обстоятельствах, повлекших смерть ваших работников, то и у меня будет к вам просьба.
   - Вот как? - практически не удивился Большой Отец. - То же самое я хотел предложить и вам. Госпоже Вернон, конечно, но раз уж все так случилось... думаю, что наша сделка будет полезна и вам и мне.
   - Это касается места владетеля? - спросила Фрайя, подумав, что бандит хочет законной власти.
   - Нет. - Мотнул головой главарь. - Я не могу претендовать на него - меня здесь нет и никогда не было. Выбирать будет Владыка и, возможно, не из местных жителей. Пришлют кого-нибудь из Миргарда и все опять придется налаживать по новой.
   - Возможно не придется. - Произнесла Фрайя, понимая, что за сотрудничество с бандитами ее не похвалят, но пока не видела другой возможности определить след. - Если я шепну кому следует.
   - Как это знакомо. - Позволил себе усмешку Большой Отец. - Не думал, что такие как вы участвуют в подобных играх.
   - Мы используем все, что в итоге приносит пользу Хосту. - Ответила армарка. - Кроме сотрудничества с демонами, конечно.
- Она сделала паузу. - Раз уж все так получилось и вы можете повлиять на горожан, то ваша задача - не допустить возникновения беспорядков. Понимаю, что для вашего ремесла это самое лучшее время, но все же постарайтесь избежать убийств и передела собственности. Многие захотят расшириться во время отсутствия владетеля и управителя, нужно донести до них мысль, что делать это не следует. И если вы сумеете провернуть такое, то я поговорю с управителем, чтобы сильно не давила на вас, а прижала ваших конкурентов.
   - Очень любезно с вашей стороны позаботиться и о нас. - Продолжил усмехаться главарь. - Но у меня к вам совсем другое предложение, оставим пока город в покое. Тем более, что вряд ли кто-то из купцов захочет свести счеты со своими недругами - здесь мало что происходит без моего одобрения. И мне самому не нравится учиняемая наемниками резня на улицах, ведь она привлекает в Торнбьеф скорых на расправу управителей и сыскарей. А теперь уже и Хранителей. И это плохо сказывается на моих доходах. - Он сделал короткую паузу. - Не стоит считать всех бандитов однозначно идущими против закона, у нас просто таки методы получения прибыли. При этом они частично совпадают с вашими, как оказалось. - Намекнул на произошедшее ночью Отец. - Но перейдем к сути моего предложения. - Он подался вперед. - Мои бойцы быстро разыскали торговца зачарованным оружием и вскрылись интересные обстоятельства.
   - Какие же? - с надеждой спросила Фрайя, подумав, что и здесь отметился маг посохов. Но главарь бандитов ее жестко обломил.
   - Рядом с городом, недавно в горах произошел обвал. Который открыл вход в древнее захоронение или хранилище, построенное еще при драконах. Несколько искателей проникли туда, но вернулся оттуда только один и тот остался трясущимся заикой. Он и принес тот самый зачарованный нож - подобрал с древнего трупа. - Большой Отец подался вперед на троне. - Далеко искатели не полезли - в пещерах полно ловушек и восставшей нежити. А она проходит по вашему профилю, ведь так? - Фрайя кивнула. - Поэтому мое предложение таково - вы и ваша свита при поддержке моих парней заходите в эту гробницу и выносите оттуда имеющиеся там ценности. - Главарь заметил, как хранительница помрачнела. - Все зачарованные побрякушки, амулеты и прочую магию можете забрать себе - я не горю желанием нарушать закон, чтобы потом мною занялись ваши товарищи. А вот все драгоценные камушки и монеты достанутся мне - нужно же как-то покрыть причиненные вами убытки. По-моему честная сделка.
   Фрайя размышляла. Понятно теперь зачем ему понадобилась Вернон - ручная зверушка есть только у нее. А это вероятность того, что хаса не пришибет в древнем склепе драконов. Раз уже стены Башни распознали в нем своего, то почему бы и здесь не случиться подобному? Да и Фрайя в себе еще не задавила ту самую приключенческую жилку, которой страдала в подростковом возрасте. Но прежде чем лезть в неизвестность нужно как следует подготовиться, да и обсудить дополнительные условия сделки тоже не помешает.

   - Я согласна. - Кивнула армарка. Ухмылка Большого Отца стала еще шире. - Но с одним условием - мне тоже понадобится ваша помощь в проводимом мною расследовании.
   - Какого рода? - с голосе главаря послышалась настороженность.

   - На улице знахарей убили одного из целителей, перед этим страшно пытав. Два наемника в тяжелой броне, с ними была молодая девушка. Произошло это дня четыре-пять назад. Жили они там же, в доме и довольно долго. Думаю не меньше двух рук дней. Кто-то должен был их видеть и запомнить. Мне нужны их лица, особенно девчонки. - Фрайя пристально смотрела в глаза Отцу. - Раз у вас есть сильный маг. - Она кивком указала на Вайрану. - То сможет сделать слепки с сознания свидетелей.

   Сидевшая на стуле магичка поежилась - вмешиваться в дела хранителей она не хотела и уже корила себя за то, что посоветовала Отцу использовать хаса. Главарь же выдержал взгляд Фрайи положенное время и спросил.
   - Могу я узнать имя этого целителя?
   - Гектор. Еще у него была дочь, она пропала. Ее тоже неплохо бы поискать. - Фрайя посмотрела на Вайрану. - Я могу передать ее образ с портрета.
   - Лучше оставьте слепок. - Немедленно ответила магичка. - Боюсь, что передавая, вы выжгите мне разум.
   - Нужна специальная бумага.
   - Хармон, принеси. - Повелел главарь и посол тут же выметнулся из помещения. - Я должен знать что-то еще?
   - Ваш нюхач может зайти в дом. - Армарка кивнула на рахтрата, который машинально зализывал раны и притих в углу. - Возможно он найдет то, что пропустил мой. - На этот раз взгляда удостоился Коготь. - Я бы хотела знать все подробности.
   - Тело еще там?
   - Да, ничего не тронуто.
   - Кто сообщит управителю? - Большой Отец был дока в этих вопросах, понимая, что убийство могут повесить на любого, кто зайдет в дом.
   - Я лично. Если найдете мне убийц, то Гектора сожгут как полагается, а дом перейдет в ваше владение, чужое имущество мне не нужно. Но не забывайте платить с него налоги.
   - Вайрана, скоро у тебя появится настоящая работа. - Усмехнулся главарь. - Что ж, условия принимается. Развяжите наших гостей, пусть отдохнут и наберутся сил перед опасным путешествием.
   - Хотелось бы вернутся в поместье и подготовиться. - Произнесла армарка. - Все необходимое у меня хранится там. - Большой Отец не спешил отвечать и она по-своему истолковала его паузу. - Не беспокойтесь, я не сбегу. Хранители не уходят от проблем, они обучены решать их.
   - Похвально. - Кивнул главарь. - Но все же я приставлю к вам своего шептуна.
   - Разумно. - Согласилась магичка. - Кто еще пойдет с нами? - решила уточнить она.
   - Четверо. Скаар и Куол. И Зугурт с Фригридом как боевая поддержка.
   - Куол - дармар? - снова спросила армарка, уловив в имени знакомые слоги и Большой Отец кивнул. Ее непроизвольно передернуло. - Как вы его терпите. - Вырвалось у нее. Она не спрашивала, просто сказала, но главарь решил, что это вопрос.
   - Он очень хороший мастер по темным делам. Один из лучших. Не бойтесь, он не станет причинять вам вред, наоборот его помощь с умертвиями или нежитью очень даже пригодится.
   - Он владеет магией смерти?
   - Любой целитель так или иначе связан с ней. - Пожал плечами главарь. - Но Куол - не целитель, а как раз наоборот. К тому же очень хорошо разбирается в зачарованиях. И его помощь с умертвиями будет как раз кстати.
   - Ну еще бы, это ведь их стезя. - Буркнула себе под нос Фрайя.
   - Что вы сказали?
   - Хорошо бы помыться перед тем как лезть в пещеры. - Громко произнесла она. - Запах тела часто выдает искателей.
   - У вас будет еще время - выступаем завтра на рассвете, за вами придет Хармон. - Отдал приказ Большой Отец и улыбнулся. - Воспользуйтесь же пока моим гостеприимством. - Он сделал широкий жест в сторону стола с едой и напитками. - Уверен, вы проголодались.
   - Как-нибудь в другой раз. - Отказалась Фрайя. Она посмотрела на лежащего Когтя. - Развяжите моих слуг и мы пойдем, раз вы так торопитесь попасть в эти пещеры.
   - Вы правы, время для вас сейчас самое главное. - Отец взмахом руки отдали приказ, чтобы зверей развязали и проводили хранительницу к выходу.

   В будущем его у вас может и не быть, добавила уже для себя Фрайя. С этими бандитами нужно держать ухо востро и уж тем более не расслабляться в пещерах, если уж с ними пойдет дармар. Темный армар, служитель культа смерти, готовый с наслаждением истязать свою жертву. Ибо поклоняется Хайоле, дающей ему сил отнимать чужую жизнь. Целители всегда были врагами дармаров, потому что спасали, а не приносили кровавые жертвы. И сейчас ей предстоит путешествие с одним из них. Что ж, она будет готова. Ведь мало пройти в древнюю гробницу, нужно еще как-то выбраться оттуда. А вот выйти смогут не все, Фрайя в этом уверена. И этот Куол вполне способен умертвить там всех по приказу Большого Отца, иначе зачем он его посылает. Служитель смерти в ее древней обители. Уж явно не за тем, чтобы присмотреть за живыми. Так что обратного пути может и не быть. Конечно, можно сбежать или послать весть, но тогда расследованию придет конец. Это судьба, подумала Фрайя, нити которой уже сплела Тайрала, тесно связав ее жизнь с жизнью хаса и мава. И этих бандитов. Но вот как суметь разрубить этот узел Фрайя не знала, потому что не была провидицей. И сейчас ей бы пригодился ее совет. Очень.