Одинокий волк - 2. "Райская жизнь"
  
   Глава 1. Райская жизнь
   Вроде, и день в самом разгаре, а бар постепенно заполнялся людьми. Поднялся такой гул, что приходилось перегибаться через стол, чтобы услышать собеседника. Впрочем, для тройки ребят, сидящих за самым дальним столиком, это было только на руку.
   Веселящихся местных магов Саша никак не мог понять, особенно в сравнении с собственной локацией, когда необходимо было постоянно повышать уровни. Выпивка, кутёж - о чём они думают? Как они собираются сражаться с безликими, если большую часть времени бездельничают? Сам он к бокалу пива, в отличие от новых знакомых, так и не притронулся. Есть дела поважнее.
   Питейное заведение ничем особым не выделялось. Бар как бар, обычная забегаловка, которых до апокалипсиса было пруд пруди. Запах перегара и кислой браги смешался со сладким освежителем воздуха, который официантки то и дело распыляли вокруг. Курить народ выходил в отдельную комнату рядом с входом. Оно и к лучшему. Вытяжек в помещении бара не было, посетители могли бы запросто задохнуться.
   Фоном играла музыка. Колонки, закрепленные над барной стойкой - маленькие, компьютерные. Видимо, кто-то принёс из дома. В общем шуме их практически не слышно.
   Официантки поверх повседневной одежды накинули фартуки. Единого стиля нет. У одной - фартук зелёного цвета с эмблемой производителя кофе, у другой - коричневый. Владельцев бара можно понять. В постапокалипстическом мире нет дела до корпоративного стиля. Сгодится всё.
   В баре царил полумрак. Слабые лампы едва освещали помещение. Интересно, как они добывают электричество? Неужели маги молний научились заряжать аккумуляторы?
   "Надо не забыть поинтересоваться", - промелькнула мысль у Александра.
   Под столом из рук в руки передавали сюрикен с шипом. Мага-универсала волновало, смогут ли его артефакты быть популярными среди местных игроков? Что, если здесь есть аналоги его товара? Тогда он не сможет быстро получить нужные заклятья биомагии. Придётся или раскрывать способности лекаря, или искать другие варианты.
   "Если никто не будет брать сюрикены и шипы, предложу арбалеты. Всё-таки это универсальное оружие. И если магам молний оно ни к чему, другие, особенно биомаги, должны заинтересоваться", - размышлял парень.
   Сначала Дима, потом Андрей с явной неохотой вернули артефакты владельцу. Александр видел жадный блеск в их глазах.
   "Что ж, начало мне нравится", - мысленно усмехнулся маг-универсал.
   - Как думаете, можно ими торговать? - спросил Саша, пряча сюрикен с шипом в "Пространстве ауры".
   - А то! - воскликнул Дима. - Да я хоть сейчас несколько куплю!
   - И мне продашь? - полюбопытствовал Андрей.
   - Вы их заработаете, - улыбнулся Саша. - В принципе, могу авансом дать по одному шипу или сюрикену.
   - Шип хочу! - обрадовался Андрей. Он даже выпрямился на стуле, так хотелось получить артефакт. Ещё проводя подушечкой большого пальца по лезвию сюрикена, он пожалел, что агрессивно отнёсся к новичку в момент знакомства. Кто ж знал, что этот маг - бывалый? Хорошо хоть Александр оказался не обидчивым парнем. И не стал бросаться сюрикенами или тыкать шипами. С Андреевой обнулённой энергией много не навоюешь.
   - И мне шип, - проговорил Дима. - Хотя и от сюрикена не откажусь. Ещё бы научиться их метать...
   - О, это не сложно! - заверил Саша. - Сейчас найдём дерево, сломаю пару веток для исходника и будут вам шипы. А как пойдёт торговля, выдам набор из сюрикенов.
   Дима с Андреем как-то странно переглянулись. Это не понравилось магу-универсалу.
   - Исходник? - озадаченно пробормотал Андрей.
   - Та-ак... - протянул Саша. - Рассказывайте! Вы чего, для своих заклинаний не используете исходник?
   - Нет, - мотнул головой Дима. - Просто активируем заклятья. Тебе этот исходник обязательно нужен?
   - Да, - подтвердил маг-универсал.
   Парни снова переглянулись, чем ещё больше насторожили Александра.
   - Понимаешь... С этим могут возникнуть проблемы, - наконец, сказал Дима.
   Не успел Саша задать напрашивающийся вопрос, как Андрей, чувствуя за собой вину, поспешил пояснить:
   - Ты заметил, на улице нет растительности?
   Маг-универсал мрачно кивнул.
   - В нашей локации не идёт дождь. Ни разу за год. Первые игроки догадались построить теплицы. Наш клан с помощью заклинаний материализует воду. Тот же призыв, только не монстров. Кстати, биомаги не с нуля создают те же бактерии, а как бы "притягивают" их в локацию. То же самое касается и молний. Они реальны. Хорошо ещё, что микробы, вирусы и всякие паразиты быстро гибнут, а молнии отводятся в землю. Иначе мы бы здесь все давно погибли. Только биомаги имеют иммунитет к своим заклинаниям, а громовержцы - к своим. Против чужих заклятий у нас нет защиты. Спастись можно только поддерживая здоровье красными батончиками, дожидаясь, пока заклятье само исчезнет. Так вот. Часть полученной воды уходит на потребности магов, другая - на поддержание теплиц. Деревья у нас в дефиците.
   Саша недовольно поджал губы.
   "Приплыли. Офигеть новости. И что теперь делать? Бой с огневиками забрал большую часть кактуса-алтаря. Теперь что, придётся экономить? И чем я буду торговать? Не хочу начинать с нуля!"
   - Брось, не расстраивайся! - попытался утешить Дима. - Что-нибудь придумаем.
   - Да что тут придумаешь? Ограбить ваши теплицы? - новость выбила Сашу из колеи.
   - Почему сразу ограбить? Можно обменять. Сейчас пойдёшь к своим. Если получится, поговори с лидером клана. Биомагам нужны твои артефакты. Константиныч заинтересуется твоим предложением. Ради такого он пожертвует парой деревьев.
   - Константиныч - это кто? - поинтересовался Александр.
   - Лидер биомагов. Он мужик серьёзный. Говорят, был депутатом. Один из старожилов локации.
   - Понятно. Спасибо за идею.
   "В принципе, не с нуля буду начинать. У меня пять тюльпанов и остатки исходника древесины. Пять зажигалок для "Огненной стены". Спасибо Марине, вовремя подсуетилась, принесла из маркета. И "Звуковая пуля". В общем, есть чем встретить ботов", - продолжал размышлять Саша. - "Исходник земли в свободном доступе. Камни или кирпичи найдутся. Это ещё плюс несколько заклинаний. Для уклонения имеются "Крылья ветра" и "Родство со стихией". А вот воду придётся покупать. Вряд ли дадут бесплатно. С таким-то дефицитом! Интересно, а маги тьмы используют исходники? Как-то не удосужился спросить. Хотя, где они возьмут такой специфический исходник? Наверняка не нужен. Тогда при достижении пятидесятого уровня точно усилюсь заклятьем магии тьмы".
   От потока мыслей захотелось выпить. Кружка пива соблазнительно маячила перед глазами. Но Саша сдержался.
   Парни, наоборот, сделав по глотку, теперь мечтательно пережёвывали ломтики мяса.
   - Я хочу, чтобы вы ввели меня в курс дела: рассказали, что знаете про локацию. Условия прокачки, какие есть нюансы. Хочу услышать информацию о сильнейших игроках, все слухи, что знаете. Мне интересна любая деталь.
   Дима по-простецки пожал плечами, отпил ещё немного пива, выругался, когда ценный напиток пролился на футболку.
   - Давай я расскажу. Если что пропущу, Андрей добавит, - проговорил маг воды, пропитывая салфеткой влажное пятно на футболке. - С чего начать-то? Здесь проживает порядка двух тысяч магов. Как ты уже понял, есть четыре элемента: вода, молния, призыв, биомагия. Самые многочисленные - громовержцы. Недавно хвастались девятисотым членом клана. Вторые биомаги, твоя, Санёк, братия - примерно шесть сотен. Водников около трёхсот. Призывателей меньше двухсот.
   "Мда, по сравнению с моей локацией эта - чересчур многолюдна", - подумал Саша.
   - Существуют две фракции, - продолжил Дима, после того, как допив пиво, налил себе в кружку ещё. - Маги призыва подчинены громовержцами. Так же, как и небольшая часть водников. Леонид Сергеевич, наш глава, вместе с основными силами объединился с биомагами. Ради общего выживания обязанности фракций разделили. Наши водники материализуют воду и вместе с биомагами занимаются земледелием: выращиваем мутированные растения и деревья, получаем зерно и плоды. Отщепенцы у магов молний, скорей всего, делают то же самое. Я имею в виду, сбор воды. Маги призыва вместе с громовержцами добывают мясо. Первые "поставляют" монстров, вторые их убивают. Несъедобная часть тварей - кожа, кости, внутренности - отправляется в Источник, которым владеют громовержцы и который время от времени генерирует артефакты.
   - Хм, интересный расклад сил, - пробормотал Александр. Выбрав заклинание "Кашель", он автоматически присоединился к фракции биомагов. То, что эта фракция слабее, видно невооружённым взглядом. Маги молний в пух и прах разнесут биомагов. Вопрос, почему до сих пор этого не сделали? Так ли нужны зерно и плоды? Или всё-таки на более высоких уровнях заклятья биомагии опасны? Скорей, второе.
   "По всей видимости, они понимают, что открытое противостояние их самоуничтожит. Как говорил Андрей, они не имеют защиты против чужих заклятий. Но теперь появился я. Если раскрыть свою силу перед лидером биомагов, не значит ли, что тот развяжет войну? Конфликт наверняка тлеет не один месяц. Не хватает только искры. Опытного игрока другой локации, выступающего за одну из сторон. Конечно, в таком случае встанет вопрос доверия. Этот Константиныч должен меня подкупить и быть уверенным, что я не свалю, когда станет жарко. Но чем меня можно купить? Пластинами заклинаний? Батончиками восстановления характеристик? Не то. Он заразит меня каким-нибудь особым заклятьем биомагии и пообещает всё исправить. Так? Так. Не зря я выбрал эту специализацию. Ой, как не зря. Теперь бы побыстрее прокачать уровни заклинаний и тогда атаки биомагов мне будут нипочём. Хотя, стоп. В описании, когда выбирал биомагию, говорилось не про уровень заклятий, а про уровень магов. И Андрей рассказывал про иммунитет. Точно! Это что получается? Если у меня сороковой, то стоит опасаться биомагов только выше моего уровня? Замечательно, здесь таких нет. Лидеры биомагов, если парни не соврали, находятся на двадцать втором... Хм. Вроде, и правильно думаю, но испытывать судьбу как-то не хочется. Надо быть предельно осторожным, чтобы не попасться. И обязательно проверить "Лечебное восстановление", сумеет ли оно побороть заражение бактериями? Если да, тогда я "царь и бог" этой локации. У меня достаточно заклинаний, чтобы противостоять монстрам магов призыва, молниям громовержцев и заклятиям водников. Может, ну его, эту конспирацию? Заявляю, что я самый сильный здесь игрок. Пусть подчиняются или умрут... Не-е. Это столько головняка прибавится! Пару недель войны, пока не перебью всех сопротивляющихся. Ни поспать нормально, ни отдохнуть. Зачем оно мне надо? Но как запасной план держать в голове буду. Хе-х".
   Вновь появилось желание выпить.
   "Нет, нельзя", - Саша отдёрнул руку, протянутую было к бокалу пива. - "Надо сохранить трезвый рассудок. Здесь чёрте что может произойти".
   Вместо выпивки парень вкинул в рот ломтик мяса.
   "А ничего так. На телятину похоже", - оценил закуску Александр. - "Значит, раскрывать свою силу никак нельзя. С другой стороны, стоит мне начать торговлю артефактами, как все всё поймут. Поэтому настаивать, что имею нулевой уровень - как-то нелогично. Придётся признаться, что обладаю, допустим, десятым или двенадцатым уровнем. Меня, естественно, возьмут "в оборот". Но недооценят. Вряд ли здесь найдутся маги с суперпрокаченным "Видеть незримое", позволяющим определять уровни более сильных игроков".
   - Ты всё? Могу продолжать? - терпеливо спросил Дима. Пока Александр размышлял, парни успели опорожнить бочонок и даже попросили официантку принести ещё.
   - Да. Простите, задумался, - сказал Саша.
   Не успел Дима открыть рот, как, перекрывая общий шум, раздался возмущённый мужской голос:
   - КАК НЕТ МЕСТ?! ЧТОБЫ В БАРЕ. МОЕГО КЛАНА. ДЛЯ МЕНЯ. НЕ ОКАЗАЛОСЬ МЕСТ?
   Воцарилась тишина.
   "Летний дождь, летний дождь. Начался сегодня рано..." - пел Игорь Тальков из музыкальных колонок.
   - Приносим свои извинения. Да, все столики заняты клиентами. Приходите позже, - тихо пролепетала испуганная официантка.
   - ЧТОБ Я? ПРИШЁЛ ПОЗЖЕ?! ЗА КОГО ВЫ МЕНЯ ПРИНИМАЕТЕ? ВЫШВЫРНИТЕ НУБОВ!
   - Попили пива... - скривился Дима.
   - Гребанные громовержцы, - едва слышно пробормотал Андрей.
   Саша активировал "Видеть незримое". Многие посетители обладали пятым и выше уровнем. Одна девчонка имела второй, но сидела в компании двоих парней с девятым и десятым уровнем. По закону подлости, самые минимальные оказались у его новых знакомых.
   Маг-универсал перевёл взгляд на буйного мага молний. Худощавый паренёк примерно восемнадцати лет. Острое лицо, глубоко посаженные глаза, большой орлиный нос. Губы презрительно искривлены. Заклятье магии разума демонстрировало цифру "восемнадцать".
   Под руку громовержец держал разукрашенную блондинку, обладающую четвёртым уровнем магии. Девушка нервно топталась на месте.
   - Простите, но в нашем баре все клиенты равны, - пыталась гнуть свою линию официантка. Но дрожащий голос выдавал неуверенность с потрохами. У работницы бара оказался всего лишь первый уровень.
   - Вон двое слабаков на третьем уровне! Я хочу сесть на их место. И где черти носят Михаила? Почему я до сих пор разговариваю с какой-то прислужницей?
   Официантка стушевалась.
   - И часто у вас так? - поинтересовался Александр.
   - Бывает, - обречённо кивнул Дима, в пожарном режиме допивая пиво. Андрей делал то же самое.
   - Идём, Саш. Не хочу развивать конфликт, - маг-водник, одетый в горчичную футболку, встал из-за стола.
   - Погодите.
   - Эй, нубы! А ну проваливайте!
   Буйный громовержец решил взять ситуацию в свои руки. Он, увлекая за собой блондинку, направлялся к самому дальнему столику.
   - Погоди, брат, - улыбнулся уверенной улыбкой Саша. - Мы сами уйдём. Вот только...
   Над ладонью засверкало радужным сиянием "Пространство ауры", притянув взгляды окружающих. Дима с Андреем насторожились. Неужели достаёт шип? Будет битва?
   - Я тебе дам три батончика энергии, а ты мне пластину самого мощного заклинания, что имеешь. Интересует биомагия. Но и магия молний сойдёт.
   Не давая вставить ни слова, Александр всунул в руку буйного мага три оранжевых батончика. Повоевать он ещё успеет. Тем более, вряд ли маг молний окажется достойным противником. А вот получить хорошее заклинание вполне возможно. Раз громовержец обладает восемнадцатым уровнем, то наверняка имеет в запасе несколько неизученных убойных заклятий.
   "В худшем случае потеряю три ненужных батончика".
   - В баре запрещено обмениваться артефактами, пополнениями характеристик и пластинами заклинаний.
   Со стороны входа показался знакомый вышибала.
   - Помолчи, Денис, - это отозвался буйный маг молний. С плохо скрываемым интересом он осматривал врученные батончики. - Где ты раздобыл такие батончики? Кто ты?
   - Раздобыл. Друг, - просто ответил на два вопроса Александр.
   Громовержец с ног до головы осмотрел собеседника, потом всё внимание переключил на батончики.
   - И всё же. Кто ты такой? Откуда у тебя батончики третьего ранга? Что-то я тебя раньше не видел, - в голосе буйного мага исчезли презрительные нотки. Зато появилась настороженность, любопытство и... даже страх.
   По залу прошлись шепотки. Александр не придал этому значения.
   - Говорю, раздобыл. Так что, совершим обмен?
   - Совершим, - серьёзно кивнул маг молний.- Биомагия, говоришь. Таких, к сожалению, нет. Зато есть вот что. Интересует?
   Засверкала воронка "Пространства ауры". В руке громовержца появилась пластина заклинания. Мельком глянув на неё, парень передал заклятье Саше.
   На картинке была изображена сетка из кривых линий голубого цвета. "Видеть незримое" определило заклятье, как "Рука Зевса" с наносимым уроном 70-150 пунктов и расходом энергии 60-140.
   Александр отметил две странности. Во-первых, "Видеть незримое" подробно расписало особенности заклятья. В прошлом заклинание магии разума таких подробностей о неизученной пластине не показывало. Во-вторых, расход энергии оказался ниже наносимого урона. В его локации было наоборот: урон всегда меньше затрат энергии.
   "Рука Зевса" показалась Саше вполне неплохим заклинанием. Середнячком. Впрочем, если прокачать уровень, должно стать убойным. Но, чтобы окончательно убедиться в своей правоте, он передал пластину Диме.
   - Глянь, это хорошее заклятье? - спросил маг-универсал.
   Глаза водника округлились, стоило увидеть нарисованную картинку.
   - Д-да... - прохрипел парень в горчичной футболке.
   - Годится. Беру, - кивнул Александр магу молний. - Пойдём, ребята. У нас много дел.
   Краем глаз Саша подметил, как паренёк с орлиным носом по-другому посмотрел на водников третьего уровня. Уже без былого презрения и с нескрываемым любопытством.
   - Постой, - громовержец вдруг перегородил дорогу. - У тебя ещё есть такие батончики?
   - Допустим, - уклончиво ответил маг-универсал. Судя по неоднозначной реакции буйного парня, с батончиками пополнения что-то не так.
   - Что хочешь взамен? - напрямую спросил маг молний.
   - Заклинания биомагии, - последовал не менее прямой ответ.
   - А молнии? Я могу достать, сколько хочешь.
   - Не интересует, - покачал головой Александр. До пятидесятого уровня ещё далеко. Зачем ему стопка заклятий, которые он не сможет изучить?
   - Понял. Я что-то придумаю, - важно кивнул громовержец. - Где тебя найти?
   - Пока не знаю. Локация небольшая, встретимся.
   - Ладно, договорились.
   Маг молний восемнадцатого уровня посторонился, пропуская Сашу с двумя водниками.
   Абсолютно все присутствующие в баре следили за их диалогом. И стоило буйному магу молний сделать шаг в сторону, как бар снова загомонил. Покладистость громовержца всех удивила. Саша уходил, чувствуя на спине взгляды всех присутствующих в баре.
   - Третий ранг? ТРЕТИЙ РАНГ?! - взвинтился Дима, стоило ребятам очутиться на улице. - Откуда у тебя ТАКИЕ батончики?
   - А что в них такого? - пожал плечами Александр.
   Он действительно не понимал. Понятное дело, дефицит ресурсов и всё такое. Но почему такая реакция? Чем батончики третьего ранга отличаются, допустим, от первого?
   Последний вопрос Саша поспешил озвучить.
   - Ты прикалываешься?! - воскликнул Дима, хватаясь за голову. Вглядевшись в лицо нового знакомого, водник продолжил: - Нет, вроде, не шутишь. Серьёзно, ты не разбираешься?
   - Ну, нет. Что в этом такого? - пожал плечами маг-универсал. - Кончай истерить, лучше объясни по-человечески.
   - Хорошо. Хорошо, - закивал Дима. - Батончики нулевого ранга восполняют энергию на двадцать пунктов. Первого - в два раза больше, на сорок. Второго ранга - как говорят слухи - на восемьдесят. Если продолжить математический ряд, то батончики третьего ранга должны восполнять энергию на сто шестьдесят пунктов. Сто шестьдесят, Карл!
   - И что?
   Когда пополнял характеристики с помощью батончиков, Саша особо не заморачивался, на сколько пунктов восстанавливается показатель энергии. Да и по другим показателям тоже. Не до того было: то самый разгар битвы, то тренировки. Внимание было сосредоточено на другом. А как стоило появиться "райским яблокам", так Александр вообще перестал принимать всерьёз обычные батончики.
   - О, Боже! - взмолился Дима. - А то, что даже батончиков первого ранга у нас не бывает. Не говоря уже о втором и третьем. С ботов нулевого ранга выпадают нулевые батончики. С первого - первые. И так далее... Ты...
   Брови поползли вверх. Догадка пронзила парня в горчичной футболке:
   - Ты... Только не говори, что убил бота третьего ранга? Признавайся, какой у тебя уровень?
   - Пятнадцатый. В моей локации упор был на прокачку заклятий, - соврал Саша и не покраснел. Вроде, как и дал ответ, но вслух не признался, убил третьерангового бота или нет.
   Спас Александра от дальнейшего расспроса Андрей. Казалось, второй водник не только не слушал диалог, но и вообще - "витал в облаках".
   - Ммм... вы заметили, как попустилась эта высокомерная тварь, когда получила батончики третьего ранга? - мечтательно прикрыл глаза маг воды, одетый в серую майку и шорты. - Чуть ли не заискивался перед тобой, Саш!
   - Заметили, - улыбнулся довольный Дима. - Санёк - красавчик! Быстро заткнул громовержца!
   - Этот эпизод сделал мой день! - проговорил Андрей. Беззаботная улыбка не сходила с губ. - Если Димон не против, мы проведём тебя к офису биомагов. Таким счастливым я себя давно не чувствовал. Нет, ну как он сдулся! Я такая важная шишка... Уступайте мне место, нубы... Облизывайте мои туфли... И, вообще, радуйтесь, что с вами разговариваю... А потом - оп-п... И всё. Это заклинание подойдёт? А это? Где тебя найти? Ха-ха! Так ему и надо!
   - Да-а, шикарно сдулся! - поддержал друга Дима.
   Обсуждать других игроков Александру не хотелось. Как и слышать похвалу в свой адрес от новых знакомых. Гораздо больше его интересовало другое. Случайно оброненная Димой фраза, которой Саша поначалу не придал значение.
   - Ведите к офису. А пока идём, лучше расскажите об Источнике. Что это такое? - спросил маг-универсал, мимоходом оглядываясь по сторонам. Улица непривычно многолюдна. Смеются подростки, подкалывая друг друга. Прогуливаются парочки. Ведут неспешную беседу женщины. На безоблачном небе всё также сияет солнце. Тёплый ветер обдувает лицо. В общем, обычный летний денёк, если не вдаваться в подробности.
   - А чёрт его знает! - воскликнул парень в горчичной футболке. - Мы никогда не видели. Вроде выглядит как яма с маслянистой жидкостью. Из жижи время от времени всплывают артефакты. Вот и всё, что мы знаем.
   Андрей подтвердил слова друга, важно кивнув.
   - Какие артефакты? - задал следующий вопрос Александр и даже затаил дыхание. От ответа зависело, будут ли популярны его сюрикены, шипы и арбалеты.
   - В основном, поддержка, - начал Андрей. - Баффят заклятья, они выходят мощнее. Очень редко из костей или когтей появляются орудия ближнего боя. Это что-то вроде твоих шипов.
   Саша нахмурился.
   - А как тогда маги-новички убивают ботов? Боевых артефактов мало, базовые заклинания слабы. "Кашель" биомагии, судя по описанию, на ботов вообще не действует.
   - Маги молний "паравозят" своих, - объяснил Дима. - Сражаются в группах. Новички выпускают базовое заклятье, старшие страхуют. Схожую схему использует наш клан. Биомаги в обмен на лут дают попользоваться боевыми артефактами, которые накопились в их хранилище. А призывателям проще всего - за них всё делает призывной монстр.
   Ребята тем временем перешли через дорогу и завернули за угол дома.
   - Понятно. Приспособились, значит, - кивнул маг-универсал. - Главное, дожить до десятого уровня, а потом изучить какое-нибудь атакующее заклинание магии молний.
   - В смысле? - практически одновременно спросили водники.
   - Ну... правило изучения заклятья чужеродной направленности, - терпеливо пояснил Александр.
   - В первый раз слышу, - проговорил Дима, нахмурившись.
   - Погоди, у вас такого правила нет? - удивился Саша. - Вы не изучаете чужие заклинания?
   - Нет, только своей специализации, - покачал головой Андрей. - На каждом уровне прокачиваются характеристики. Это правило действует на всех. И дополнительно у биомагов и громовержцев прибавляется иммунитет к заклятьям биомагии и молний соответственно. Магам призыва с каждым поднятием уровня всё легче "притянуть" монстра по заданным параметрам: ум, сила, ловкость. А мы, водники, увеличиваем объём воды для своих заклинаний, они становятся мощнее.
   - Забавно, - хмыкнул маг-универсал.
   - А что за правило такое? - поинтересовался водник в серой майке.
   - В моей локации при достижении уровня, кратного десяти, надо изучить заклинание чужой направленности. Иначе штраф: снимают очки здоровья и энергии.
   - Хардкорные условия! - присвистнул Дима. - Раз ты на пятнадцатом, то какое заклятье изучил?
   - "Огненную стену", - пожал плечами Саша. Рано или поздно он воспользуется этим заклятьем. Поэтому особого смысла скрывать парень не видел.
   - Вау! У вас есть магия огня? - спросил Андрей загоревшимися глазами. - Хотел бы я выбрать огонь...
   - И не только. Ещё лёд и воздух. Помимо земли.
   Мимо, весело щебеча, прошла стайка девчушек. Одна коротко стриженая шатенка кинула заинтересованный взгляд на Сашу. Парень, не будь дураком, улыбнулся. Девчонка улыбнулась в ответ.
   - Класс! Такие крутые виды магии! - воскликнул Дима.
   Ребята настолько погрузились в разговор, что на прошедших рядом девушек не обратили внимания.
   - И как ваши кланы? - продолжил водник в горчичной футболке. - Воюют между собой?
   - У нас не было кланов, - сказал Александр.
   Разгромленный "Тигриный легион" не в счёт. А маги тьмы вообще пришли из другой игровой зоны.
   - В моей локации и магов-то, раз, два и обчёлся! А как вы заклинания прокачиваете?
   - Чем чаще используем, тем быстрее поднимаем уровни, - объяснил Дима.
   - Как и у нас, - подтвердил маг-универсал. - И насколько сильно прокачены? За год ведь можно чуть ли не до сотого уровня поднять, верно?
   - Ха-ха, сотый! Ну, ты и сказанул, - посмеялся Дима. Андрей тоже не сдержался от улыбки.
   - Пятый-шестой максимум, - продолжил водник в горчичной футболке. - И это только у лидеров и других сильных игроков. Если, конечно, слухи верны. А может и то меньше.
   - А чего так? - вскинул брови вверх Александр.
   - Дефицит ресурсов, - развёл руки в стороны Дима. - С каждого бота нулевого ранга выпадает три батончика. По одному на каждую характеристику. Красный - здоровье, синий - выносливость, оранжевый - энергия. Если ты новичок и тебя "паровозят", то приходится отдавать весь выпавший лут. Игроки повыше уровнем, до пятого, оставляют себе четверть всего добытого. Самые сильные забирают семьдесят пять процентов лута, а оставшуюся четверть всё равно сдают на нужды клана.
   - Кошмарные условия, - подытожил Саша.
   - А по-другому никак, - пожал плечами водник в горчичной футболке.
   - И всё же. Что мешает магам тренировать заклинания? Ладно, боты появляются раз в неделю, но можно ведь просто выпускать заклятья? В воздух или по мишеням. Активировал пару раз, дождался, пока восстановятся характеристики, и повторить подход, - размышлял вслух Александр.
   - Это ты сейчас о чём?
   Парни остановились, недоумённо глядя на собеседника.
   - В смысле? - обернулся маг-универсал.
   - О восстановлении характеристик, - подсказал Дима.
   - Ну и?
   - Как они могут восстановиться, если батончиков мало?
   - Э-э... Что?
   Саша на пару секунд завис.
   - Погоди, в вашей локации характеристики что, не восстанавливаются? Ну, сами по себе?
   - Ты прикалываешься?! - чуть не перешёл на визг водник в горчичной футболке. - Да это решило бы все наши проблемы!
   - Разве у вас нет "скорости"? - спросил Саша.
   - Какая такая скорость? - нахмурился Андрей.
   - Характеристика.
   - Она у вас есть? В вашей локации? - сориентировался Дима. - И что даёт?
   - Восстанавливаются другие характеристики: здоровье, энергия, выносливость, - пояснил Александр. - Чем больше показатель скорости, тем быстрее восстанавливаются очки характеристик.
   - Же-есть! - присвистнул Андрей. - Теперь я тем более хочу попасть в вашу локу.
   "Что за дурная локация? Ботов практически нет. Лут - редкость. И теперь выясняется, что маги получили другие условия прокачки?" - думал маг-универсал. - "Значит, здоровье, энергию и выносливость они имеют. Скорости нет. А сила?"
   Только Саша хотел задать вопрос, как в сквере, возле которого они проходили, трое молодчиков начали о чём-то ожесточённо спорить.
   - Снимай футболку! - крикнул один, долговязый парень с короткой светлой бородой, потянув за одежду другого.
   - С какого перепугу? - отпрыгнул в сторону худощавый подросток с рыжей шапкой волос.
   - Молодой чгеловек, так надо. Вы таки сами сказали, что вы - маг пгизыва. Подчгинитесь нашей пгосьбе, - вежливо произнёс третий, черноволосый мужчина средних лет.
   - Отвалите! - возмущался второй.
   - Я тебе, скотина, отвалю! Так отвалю... - первый разгорячился не на шутку. В следующий миг он сделал отталкивающее движение руками. - Как ты разговариваешь с биомагами?
   Вовремя активированное "Видеть незримое" продемонстрировало Саше облако чёрных точек, летящих от долговязого в сторону подростка.
   - Богис! Ну зачем сгазу атаковать? Молодой чгеловек согласится снять таки футболку.
   Подросток то ли не успел увернуться, то ли не увидел летящего в него заклятья. Облако чёрных точек впиталось в кожу рыжеволосого. В следующий миг он конвульсивно задёргался и упал на землю.
   - Богис! Зачем сгазу Живодёгное заклятье пгименять? - возмутился мужчина. - Таки сам его тепегь лечи. Я свои батончики не дам.
   Тело подростка продолжало дёргаться. Кожа на лице как-то странно взбухла и посерела.
   - Насрать! Если это Кинг-конг, Константиныч меня похвалит, - долговязый присел на корточки перед поверженным врагом и попытался порвать тому футболку.
   - Ну таки зачем сгазу пгименять силу? Пгиподними футболку. Во-от...
   Черноволосый склонился над подростком.
   - Шгамов нет, это таки не Кинг-конг, - вынес вердикт мужчина. - А тепегь быстго дай ему кгасный батончик! Да ещё извинись пегед мальчиком!
   Пострадавший от заклятья "чёрных точек" захрипел.
   Саша заинтересованно сделал пару шагов к тройке магов. При нём впервые применили заклинание биомагии. Очень хотелось посмотреть его в действии.
   - Нет у меня батончиков! Пусть подыхает! - произнёс долговязый, вставая.
   - Богис, Богис. Так дела не делаются, - сокрушённо покачал головой черноволосый. - Гъебят, у вас есть кгасный батончик?
   Мужчина увидел стоящих невдалеке парней.
   - У меня есть! - воскликнул Александр, а затем тихо добавил водникам: - Отвлеките этих двоих.
   Не понимая, зачем это нужно их новому знакомому, Дима всё же привлёк к себе внимание:
   - Кинг-конг? Зачем его ищите?
   - Этот маг пгизыва обокгал тгоих биомагов, - ответил черноволосый.
   "Ну ни фига себе!" - присвистнул маг-универсал стоило посмотреть на подростка. Увиденное потрясло Александра до глубины души. Кожа на лице рыжеволосого начала облазить большими, серыми кусками.
   "Вот он шанс проверить "Лечебное восстановление". Справится ли заклятье магии ауры с этим вызовом?" - лихорадочно думал Саша.
   Максимально прикрыв собой подростка, Александр дал две команды. В районе солнечного сплетения появилось радужное сияние "Пространства ауры". Одновременно правая ладонь засияла золотистой патокой "Лечебного восстановления".
   Касаться заражённого подростка лекарь не стал, лишь струсил золотистую патоку на пострадавшее лицо.
   "Сработало!"
   Практически мгновенно кожа приобрела нормальный цвет.
   - Поздравляем! Заклинание "Лечебное восстановление" переходит на одиннадцатый уровень, - объявился информатор Программы.
   - Богис, ты таки совгал. Живодёгное заклятье у тгебя на пегвом уговне, - черноволосый мужчина обратился к товарищу, когда заглянул за плечо Александра. - Даже шгамов не осталось. Одного батончика таки хватило... Как вас зговут, молодой чгеловек?
   - Саша, - сказал парень, вставая.
   "Видеть незримое" демонстрировало уровни стоящих магов. У долговязого Бориса - четвёртый, у черноволосого мужчины с еврейским говором - восьмой. Приходящий в себя маг призыва обладал пятым уровнем.
   - Спгасгибо вам, Сгаша, от лица всгех биомагов. Вы таки спасгли этого несдегжаного юношу. Он вам бгудет должен батончик, - черноволосый перевёл взгляд на всё ещё лежащего на земле паренька. - Пгодымайся, маг пгизыва, Богис пгосит пгощения. Богис? Ты таки пгосишь пгощения?
   Пока один биомаг наставлял другого, Александр подошёл к водникам.
   - Как различить, где какой ранг? - спросил маг-универсал, доставая из "Пространства ауры" сразу несколько разноцветных батончиков восстановления характеристик.
   Жадный блеск промелькнул в глазах парней.
   - На меньшей стороне есть выпуклости, - шумно сглотнув, проговорил Дима. - Вот здесь.
   Александр повертел батончик и так, и сяк, и, наконец, увидел едва заметные полоски. Если не знать, что искать, можно легко не заметить. К сожалению, на всех было по две-три выпуклости, означающие второй и третий ранг соответственно. Предлагать их в обмен на заклятье, он не решился.
   "Надо провести инвентаризацию. Не хочу всем раздавать высокоранговые батончики. С учётом дефицита древесины, вряд ли смогу создать много "райских яблок". Поэтому часть батончиков нужно оставить себе. Да и слишком занижать цену на пластины заклятий не стоит. А то будут требовать уйму батончиков за одно заклинание. С магом молний я, конечно, лопухнулся. Знатно лопухнулся. Но кто ж знал? Зато впредь буду осторожней".
   - Это нормально, предложить биомагам батончики в обмен на заклятья? - тихо, полушёпотом спросил Саша. - Всё-таки мы в одном клане.
   - Нормально-нормально, - заверил Дима.
   Андрей не мог оторвать взгляда от батончиков, вопрос нового знакомого он прослушал.
   Наконец, приняв решение, Александр вернул все батончики обратно в "Пространство ауры" и обратился к биомагам:
   - А как вас зовут? Давайте знакомиться!
   - ...Таки без моего согласгия не пгименять... - продолжал распекать товарища черноволосый. Сашин вопрос оборвал его на полуслове. Мужчина повернулся:
   - О, этого негадивого пагня зовгут Богис, - проговорил он. - Меня - Бгонислав. Вы таки будете из клана стихгии вгоды?
   - Мои друзья - да. Я - нет, - покачал головой Саша. - Слушай, Бронислав, у тебя ведь найдутся пластины неизученных заклинаний биомагии? Я готов совершить обмен.
   Маг-универсал призвал из "Пространства ауры" один батончик и практически сразу спрятал обратно.
   - Я таки тгебя вниматгельно сглушаю, - на лице черноволосого появилась лёгкая улыбка. Затем он обернулся назад. - Маг пгизыва, ты таки ещё здесь? Чтобы я тгебя таки больше здесь не видел!
   Рыжеволосый паренёк напоследок посмотрел исподлобья на биомагов, бросил заинтересованный взгляд на Сашу и с гордо выпрямленной спиной ушёл по своим делам.
   - Я таки вгесь во внимании, - убедившись, что призыватель отошёл на приличное расстояние, Бронислав переключился на диалог с Сашей.
   - У меня есть несколько батончиков. Готов их обменять на заклятья биомагии, - сказал Александр.
   - Таки зачем тгебе заклятья биомагии? Я могу найти тгебе всё, что пгожелаешь. Таки какая у тгебя спгециальность?
   - В том-то и дело. Биомагия, - улыбнулся маг-универсал.
   - Блин, а у меня нет пластин! - вклинился в разговор Борис. - Но я поспрашиваю у друзей. Думаю, они согласятся на твои условия!
   Резкий взмах руки, и долговязый получил подзатыльник от старшего товарища.
   - Пгичём здесь твои дгузья? Сгаша таки пгедлагает сделку мине.
   - Так что? Будем меняться? Вы согласны? - уточнил Александр.
   - Таки да, - закивал Бронислав. - Но мине нгадо вегнуться домой за пластинами. Таки скголько бгать?
   - Сколько есть, возьму всё. Я тогда прогуляюсь в офис биомагов. Давай через пару часов встретимся на этом месте. Договорились?
   - Договогились, Сгаша, таки встгетимся чегез два чгаса.
   Стоило молодым людям отойти, как Бронислав, понизив голос, сказал товарищу:
   - Богис, таки тгебе гекомендуется молчать. Сейчас бгыстго меняем гепутацию на заклинания. Пго сделку с Сгашей никому ни сглова. Ты таки пгонял миня?
   - Да понял я! - скривился долговязый. - Всю репутацию меняем? У меня есть двести сорок!
   На последней фразе Борис даже выпятил грудь. Во время вчерашней волны ботов он смог убить двух безликих. Выпавшие заклятья призыва и молний парень обменял в Терминале на репутацию.
   - Зголотое пгавило инвгестигования... - наставительно поднял вверх указательный палец правой руки Бронислав. - Таки нельзя кгласть все яйца в одну кгогзину...
   ...Тем временем Саша продолжал выпытывать подробности у магов воды.
   - Теперь расскажите мне об очках репутации. Что это такое? И зачем они мне нужны?
   - И всё же ты убил третьерангового бота... - покивал своим мыслям Дима. - Я видел, по крайней мере, ещё два батончика третьего ранга. И насколько они сильны? Сложно убить?
   - Репутация. Зачем она нужна? - уклонился от ответа Александр, настаивая на своём вопросе.
   - Ну как знаешь. Не хочешь говорить и ладно, - вздохнул Дима. - Это местная валюта. Мы за очки репутации покупаем еду, пластины заклинаний, батончики. Платим за вход в бар и тому подобное. Очки репутации выдают Терминалы. Это системные артефакты. Выглядят как валуны примерно полтора метра в высоту со специальными выемками. Как увидишь, поймёшь. Всего их одиннадцать. Они разбросаны по всей локации. Для начисления репутации необходимо в одну выемку положить ненужную пластину заклинаний, в другую - руку. Пластина сгорает, тебе начисляется репутация. За одно заклятье даётся сто очков. Не знаю как, но система ведёт учёт. Если в следующий раз суешь такое же заклятье, тебе начисляют только пятьдесят очков. В третий раз - тридцать. Последующие разы - пластина просто сгорает. Чтобы получить максимум репутации, мы специально меняемся друг с другом заклятьями. В Терминалах также можно сжечь батончики. Триста репутации за нулевой ранг. Говорят, ограничений нет. Сколько ни сжигай, всё равно получишь свои триста очков. Правда, этим никто не пользуется. Как ни крути, батончики в дефиците.
   - И это всё? - разочарованно произнёс Саша.
   - Неа, - хохотнул Андрей. - Насобираешь пятьсот, можешь прокачать характеристики. Или на пять пунктов повысить здоровье, или на три - энергию, или на один - выносливость.
   - Не густо, - вздохнул Александр. От такой прибавки к характеристикам ему ни холодно, ни жарко. Особо не прокачаешься, а лут потратишь.
   Чем больше он узнавал про особенности локации, тем меньше она ему нравилась. Донельзя скучная. Ешь, пей, живи, обменивайся лутом с другими игроками. И только раз в неделю убивай ботов нулевого ранга. Нулевого! Эти безликие даже магию применить не могут! Скукотище!
   Локация оправдывает своё название - "Райская жизнь". Действительно, райская. Ни опасных битв, ни всплеска адреналина. Слабые маги всегда под защитой опытных. Уж слишком тепличные условия здесь созданы, очень комфортные. Попади местные маги в его локацию, практически никто не дожил бы и до конца дня.
   "Устроить им, что ли, настоящую "райскую жизнь"? Чтоб о праздном существовании и думать забыли? Пока есть исходники и батончики восстановления характеристик, подчиню местных лидеров. Заставлю отдать все пластины заклятий биомагии. Поживу здесь с месяцок, прокачаю вторую специализацию. Поищу дочь соседки. Может, Аня найдётся среди этих двух тысяч счастливчиков? И потом отправлюсь искать родителей?.. Или... всё-таки не вылезать? Скрывать сороковой уровень и просто организовать торговлю артефактами?.. Хм, сложный вопрос. Но пожалуй... Попытаюсь все дела решать мирным путём. Диктатуру навязать всегда успею. Как-то не хочется вот так сразу становиться монстром. Не готов взять на себя такую роль. Хоть за убийство игроков и поднимают характеристики, но это неправильно. Кто его знает, может, я действительно убью этих людей и в реальности, несмотря на то, что говорит Программа. Лучше качать уровни на ботах. Они - непись, уже не люди. Тем более, если зазеваешься, так и норовят пульнуть каким-нибудь заклятьем. В принципе, я всё решил. Пробую договариваться, но действовать буду по ситуации. Захотят войны, будет им война".
   Не подозревая о захватнических планах нового знакомого, парни из клана магии воды продолжали вводить Сашу в курс дела.
   - Есть негласное правило: громовержцы все чужие заклинания сдают в хранилище клана. Особенно - биомагии, - произнёс Дима. - Взамен получают артефакты, очки репутации, батончики и нужные пластины заклятий. Громовержцы не хотят усиливать своих противников. Впрочем, точно также поступают биомаги - складируют у себя заклинания магии молний.
   - О, а это уже интересно! - улыбнулся маг-универсал. - И что они делают с накопленным добром? Громовержцы, я имею в виду.
   - Не знаю, - пожал плечами водник в горчичной футболке. - Наверно, меняют на репутацию в Терминалах.
   - Но ведь повторно сжигать нет смысла, ты сам говорил, - дождавшись Диминого кивка, Александр продолжил: - И раздавать направо и налево заклятья они точно не будут. Ведь смысл тогда собирать? Значит, в их хранилище могло накопиться довольно большое число пластин биомагии. Я правильно размышляю?
   - Наверно. По идее, могло, - неуверенно подтвердил слова нового знакомого Дима. Андрей просто кивнул.
   - Интересно, интересно, - Саша задумчиво посмотрел на безоблачное небо.
   "Так, та-ак. Год существования локации "Райская жизнь". Пусть не сразу, но маги молний догадались собирать все выпавшие заклятья биомагии. Лидеры и приближённые конвертируют часть этих пластин на репутацию. Но куда девают остальное? За столько времени пластин должно накопиться просто... ух! Сотни! Тысячи! Хотя... блин, подожди. В моей локации лут исчезал, если не подберёшь. Могут ли здесь быть такие же условия? И да, и нет. Если всё-таки исчезает, то пластины можно хранить разве что в чьём-нибудь "Пространстве ауры". Если нет, то вообще замечательно. Это максимально упрощает дело. Остаётся только пробраться в хранилище, найти и вскрыть сейф. Ну или то место, где они прячут пластины заклятий. В общем, спасибо магам молний за такой ценный подарок в честь моего прибытия в новую локацию! Теперь бы разузнать, где громовержцы прячут эти заклятья...".
   - Случаем не слышали, где находится их хранилище? И как оно выглядит? - как бы невзначай полюбопытствовал Александр.
   Сопровождающие его парни напряглись.
   - Ты чего, обокрасть магов молний решил? - озадаченно спросил Дима. - С ума сошёл?
   - При всём уважении, Саш, даже не думай, - советовал Андрей.
   - Да ладно! Вы всерьёз поверили, что я могу обворовать этих громовержцев? - засмеялся маг-универсал. - Я пошутил! С моим пятнадцатым уровнем только и пробираться в чужой клан за сокровищами! Хе-х...
   - И всё равно, Саш. Не надо, - продолжил водник в серой майке. - Только громовержцев девятьсот. Их топовые маги очень сильны. Добавить подчинённый клан призывателей, и будет непобедимая армия. Ты хочешь с ними всеми воевать? Лучше сразу покончи жизнь самоубийством. Я уже не говорю о том, что тебе вообще удастся прокрасться незамеченным в их хранилище.
   - Проехали, - махнул рукой Александр. - Если ничего не знаете про хранилище, так и скажите. Не надо морали читать. Лучше расскажите про свой эксперимент. Чем вы там занимаетесь?
   Упоминание об эксперименте волшебным образом подействовало на Андрея. Парень засиял, в глазах появился азартный блеск. Наверно, так выглядят фанатики своего дела.
   - То, что тебе скажу - это секрет. Не распространяйся, пожалуйста. Если всё получится, результат нашего эксперимента перевернёт жизнь в локации, - начал водник в серой майке. - Среди множества теплиц мы создали четыре специально для проведения экспериментов. Биомаги комбинируют различные заклинания биомагии, а мы, водники, снабжаем водой. Так вот, у биомагов есть одно заклятье бактерий-бродильщиков. Для человека крайне опасно - покрывает кровоточащими язвами кожу. А вот для растений "бродильщики" очень полезны: ускоряют рост. Замечено, один выпуск такого заклятья прибавляет шесть сантиметров в высоту для ростка. А если на дереве есть плоды, ускоряет их созревание. Наш эксперимент заключается в следующем: направлять бактерий-бродильщиков не на корневую систему, как это делают сейчас биомаги, а непосредственно на плоды.
   - Ну и в чём разница? - выслушав пламенную речь товарища, нахмурился Саша.
   - В том, что если съешь обработанный плод, у тебя восстановится несколько пунктов энергии, - проговорил Дима, а затем со смехом продолжил: - Андрей случайно пожевал травинку после этих "бродильщиков", и у него вдруг на один пункт восстановилась энергия. Потом он повторил эксперимент. Едва, идиот, не заразился этими "бродильщиками", не терпелось ему... В общем, специально проглотил корень проросшей зернины. И чудо повторилось! Энергия восстановилась на пять очков. Теперь вот хотим обработать бактериями-бродильщиками плоды груши и потом их съесть. Надеемся, что таким образом сможем восстановить хотя бы десять пунктов энергии. В идеале хочется, чтоб такие плоды восстанавливали двадцать очков, а то и больше. Но вся проблема в отсутствии биомага с нужным заклятьем.
   - Мы разузнали, - подхватил инициативу Андрей. - На данный момент есть пять человек, обладающих этими бактериями-бродильщиками. Константиныч и его зам. Сам понимаешь, с ними не договоришься. Третий абсолютно не интересуется экспериментальной работой. Четвёртый обладает хамовитым характером, и мы к нему просто не хотим идти. А пятый загружен настолько, что к нему не пробьешься. Вот такие дела.
   - Когда у меня появится такое заклятье, с удовольствием поучаствую в эксперименте, - заверил Саша. - Можете больше не искать нужных биомагов. Вы нашли меня. И да, лучше об этом эксперименте помалкивать. Спасибо, что доверили мне этот секрет.
   Если у парней всё получится, можно ведь развернуть нехилый бизнес! За пластины неизученных заклятий продавать эти груши-энергетики.
   - Мы, кстати, уже подходим, - предупредил Дима.
   Саша узнавал эти места. Хоть редко, но бывал здесь. Впереди виднелась детско-юношеская спортивная школа N 11, где одно время он хотел заниматься настольным теннисом, но со спортом так и не сложилось.
   - Биомаги в школе обосновались? Прикольно! - удивился Александр, посмотрев на несколько человек, только что вышедших из парадных дверей ДЮСШ.
   - Ага. Мы зайдём с тобой. За сопровождение новичка нам причитаются двадцать очков репутации, - пояснил Дима.
   - Без проблем. Шипы вам сейчас дать?
   - Не, давай потом, - качнул головой водник в горчичной футболке. - Нам некуда их прятать. Рюкзак дома лежит.
   - Э-эй, зачем прятать? Я хочу сейчас! - возразил Андрей.
   - Чтобы биомаги у нас их сразу отобрали? - спросил Дима. - Саша выдаст нам шипы в воскресенье, за несколько минут до волны ботов. Ну или сегодня сгоняем за рюкзаком и перенесём шипы там.
   - Ладно, - согласился водник в майке. - Заходим, что ли?
   - Да, - кивнул маг-универсал.
   - Стоять! Куда? - грубо окликнул коротко стриженый мужчина с проседью в волосах. Морщинистое небритое лицо. В левой мочке уха блестит золотом серьга. Кожаная косуха чёрного цвета, тёмно-синие джинсы и высокие ботинки. Охранник напоминал матёрого байкера. Для полного образа не хватало банданы на голове и рядом стоящего "Харлея".
   - Мы новичка... - смущённо пробормотал Дима. - Зарегистрировать пришли.
   - Новичка, говоришь? - хмуро произнёс охранник. Правую руку он резко отвёл за спину. Саша напрягся, готовый выпустить заклинание. - Щас проверим, новичок ты или засланный казачок громовержцев.
   В руке байкера оказалась знакомая лупа в держателе.
   Александр нахмурился. Тут так со всеми новыми магами обращаются? Разве можно запугивать и без того напуганных Программой людей? Методы работы биомагов парню всё больше не нравились. Один ни с того, ни с сего атакует неспособного защититься мага призыва. Другой - грубит.
   Маг-универсал сделал глубокий вдох-выдох. Если он сейчас сорвётся, мало не покажется никому. А ведь ему ещё с этими людьми работать.
   - Руку давай! - ощерился охранник, демонстрируя золотую коронку зуба на верхней челюсти.
   Секундная заминка, в течение которой Саша решался, прибить этого придурка или позволить ему жить. Но всё-таки решил вытянуть вперёд левую руку.
   - Гм. Метки нет. Значит, новичок, - байкер спрятал лупу-артефакт в задний карман. - Теперь выпусти в него "Кашель".
   Волосатым пальцем охранник показал на вмиг побледневшего Диму.
   - С какой стати? - возмутился Александр. - Не буду.
   Водник в горчичной футболке благодарно прикрыл глаза.
   - Докажи, что биомаг.
   Парни нервно топтались на месте. Видимо, не раз успели пожалеть, что захотели получить "халявную" репутацию. Наверно, если бы они знали о таком "тёплом" приёме, обходили бы офис биомагов десятой дорогой.
   - Так всегда встречают новичков? - Саша повернулся к водникам.
   Дима помотал головой. Выдавить членораздельные звуки он, по всей видимости, не мог. На лбу Андрея проступили капельки пота, водник испуганно оглядывался по сторонам.
   В отличие от парней, Саша еле сдерживался, чтобы не вспылить.
   "Один щелчок пальцами, и от него останется окровавленный фарш".
   Байкер продолжал смотреть в упор. От такого пристального взгляда действительно можно потерять самообладание. Но на лице мага-универсала появилась ухмылка.
   "Доказательств хочешь? Так получи!"
   "Видеть незримое" работало исправно. Охранник находится на одиннадцатом уровне. Значит, первоуровневый "Кашель" для него не проблема.
   Густое облако чёрных точек окутало байкера. Тот мигом зашёлся в кашле.
   - Получил доказательство? - спросил Александр. - Где регистрироваться?
   Всё ещё сражаясь с приступами кашля, байкер указал на дверь.
   - Пойдём! - позвал маг-универсал водников.
   Одна активация "Кашля" не должна была причинить вред биомагу одиннадцатого уровня. Вот только Саша одновременно создал пять.
   "Пусть помучается".
   Парень нисколько не сожалел о содеянном.
   На двери прибита табличка: "Регистратура". Предварительно постучав, Александр зашёл в комнату. За ним последовали маги воды...
   ...В это время со стороны коридора послышался шум шагов, весёлый разговор и смех нескольких человек.
   Впереди шёл высокий блондин. Густые волосы с помощью геля уложены назад. На щеках недельная поросль. Уверенный взгляд лидера. Одет в модную яркую рубашку бирюзового цвета и узкие чёрные джинсы.
   Чуть позади него шли двое молодых человек. Один низкорослый, подкаченный брюнет азиатской внешности. Семья парня интернациональна: мать - украинка, отец - китаец. Пусть по паспорту он Иван Ли-Горкавенко, носящий две фамилии, но в компании друзей к нему давно обращаются по фамилии отца - Ли. Коротко и оригинально.
   Другой - крупный, с мясистыми губами, двойным подбородком и выпирающим большим животом. С первого дня жизни в локации "Райская жизнь" увлёкся работой в теплицах. По образованию и зову души - агроном. Друзья неоднократно подшучивали над Сергеем, мол, теплицы заменяют ему всё и даже девушек.
   Замыкала процессию русоволосая девушка.
   Толстяк Сергей то и дело с недоумением косился на подругу. Обычно Татьяна держится рядом с Матвеем, лидером их компании. Но с самого утра между ними будто кошка пробежала. Оба демонстративно не разговаривают друг с другом. Сейчас девушка задумчиво перелистывала тетрадь, куда, как знал толстяк, Татьяна записывала результаты своих экспериментов.
   - Сейчас заберём Алёнку и пойдём в бар, - лениво произнёс блондин.
   Сергей удивлённо приподнял брови. Когда это Алёна успела стать частью их компании? Да, девчонка она ладная. Тёмные, кудрявые волосы до плеч, фигура топ-модели. Но по слухам она - любовница самого Глеба Константиныча, лидера биомагов. Зачем девчонке покидать тёплое местечко и якшаться с парнем, едва достигшим тринадцатого уровня?
   Толстяк посмотрел на Матвея, перевёл взгляд на Татьяну. Неужели они расстались? Матвей переключился на Алёну? И если это так... Теперь что, подруга свободна для новых отношений? Буквально сразу вспомнилось утро, проведённое вместе с Татьяной в экспериментальной теплице. Не означает ли, что подруга проявляет к нему симпатию? Ведь они были там вдвоём и неплохо так общались!
   - Ли, помнишь мой спор с Алексеичем? - Матвей обратился к парню с азиатской внешностью.
   - Ес-те-стве-нно! - улыбнулся Ли.
   - Сегодня ему придётся выставиться, - заверил блондин.
   - Не гони! - воскликнул азиат-полукровка. - Ты чё, собрал тридцать заклов молниевиков? А чё вчера не сказал?
   - Ну как собрал... - ухмыльнулся Матвей. - Сегодня обменял недостающие...
   - Красава! Облапошить водника на десять бочонков пива. Уважуха!
   - Да, знатно сегодня бухнём! - блондин провёл рукой, проверяя причёску. - Тем более повод есть. Я как-никак уровень качнул.
   - Обязательно сегодня бухать? - Татьяна оторвалась от своей тетрадки. - Завтра первый день дуэлей. Поберёг бы силы.
   Матвей сделал вид, что не услышал девушку.
   Сергей, вполуха слушавший разговор друзей, внутренне возликовал. Действительно расстались!
   - Привет, Бизон! - блондин поздоровался с охранником. - Как жизнь после волны ботов? Чего это ты кашляешь? Случаем не заболел?
   - Новичок... кха-кха... зубы показал, - улыбнулся мужчина, демонстрируя золотую коронку.
   - Продолжаешь проверять новичков? Не надоело? - Матвей подколол охранника, и, не дожидаясь ответа, спросил о главном: - Ты скажи, Алёнка у себя?
   - Да. Кха-кха... Да что ж такое! Кхе! Новичка регистрирует, - продолжал кашлять охранник. - Кха... Не надоело. Сегодня вот... кха-кха... крутой перец попался. Кхе...
   - Кто? Мужик?
   - Парень. Кха-кха... Студент, по ходу.
   Очередной приступ кашля скрутил Бизона в три погибели.
   - Отлично. Мы подождём. Здорово тебя так "Кашлем" приложило! Может, после вчерашнего не восстановил здоровье? Ты бы схавал батончик, должно попустить.
   - Сам... кха-кха... в шоке. Да... кхе... пойду съем один...
   Матвей прислонился к стене, скрестив руки на груди. Только он заинтересовался новостью о появлении нового биомага. Азиат, как ни в чём не бывало, продолжил вести беседу с другом. Толстяк Сергей искоса всё поглядывал на русоволосую Татьяну. А сама девушка, временами хмурясь, перечитывала записи в тетради...
   ..."Регистратура" оказалась небольшим кабинетом. Прямоугольный офисный стол у окна, на котором несколькими стопками лежали какие-то бумаги. Монитор от компьютера сиротливо стоял на подоконнике рядом с пустым цветочным горшком. В углу справа разместился небольшой угловой буфетный столик. На нем - большая плетёная хлебница с тремя красными яблоками. С учётом острого дефицита эти фрукты - невиданная роскошь.
   Завершая осмотр помещения, Саша остановил взгляд на девушке, сидящей за офисным столом и держащей в руках книгу. Видимо, парни оторвали её от чтения.
   Кудрявые, тёмно-каштановые волосы до плеч. Небольшая россыпь веснушек на миловидном лице. Круглые очки в тонкой оправе. Хозяйка "Регистратуры" выглядела такой себе пай-девушкой.
   - Здравствуйте! - улыбнулась она, нисколько не смутившись появлению сразу трёх парней.
   "Видеть незримое" определило, что девушка обладает всего лишь вторым уровнем.
   - Здравствуйте, - улыбнулся в ответ Александр. - У вас все охранники такие... вежливые?
   - О, не обращайте внимания, - прыснула магиня. - Бизон любит пошутить над новичками. А вы?..
   - Люблю шутить над старожилами, хех... - ухмыльнулся Саша, а затем добавил серьёзно: - Перед тем, как оказаться в локации, выбрал "Кашель". Вот познакомился с парнями, говорят, надо зарегистрироваться.
   - Да-да, всё верно! - засияла девушка, откладывая книгу. - Меня зовут Алёна, и я провожу регистрацию новоприбывших биомагов.
   Девушка наклонилась, открывая один из ящиков стола. Когда выпрямилась, в руках у неё оказалось два уже знакомых Саше артефакта: лупа в держателе и предмет, сильно напоминающий мебельный степлер.
   Разузнав об особенностях новой локации, Александр уже не боялся открывать в Окне характеристик строчку "Репутация". Все артефакты - из Программы. Писатель ледяных сообщений или подобный ему тип так и так найдёт, если захочет. А местным магам он не по зубам.
   Алёна тем временем открыла чистую страницу общей тетради, взяла ручку.
   - Имя, фамилия, может, есть прозвище, - произнесла девушка.
   - Пиши. Александр. Прозвище - Волк, - проговорил маг-универсал. Он не видел смысла называть фамилию. А прозвища у него никогда не было. Пора это исправить.
   - Хорошо. Сегодня - 17 июня. 377-й день локации.
   - И много людей сейчас закидывают в локацию? - поинтересовался Саша.
   - Примерно один человек в две недели. Я говорю про биомагов. А вообще - до десяти новичков после каждой волны ботов.
   - Ясно.
   - Та-ак. Базовое заклинание - "Кашель", - продолжила заносить информацию Алёна. - Каждое новоизученное заклятье вы обязаны регистрировать у меня. Ваши характеристики?
   - Что? - нахмурился Александр. По спине пробежал неприятный холодок. Ну вот и всё. Спалился.
   "Почему парни не предупредили? Откуда он знает, сколько пунктов энергии и других показателей даётся новичку?"
   - Ну, Санёк, не тупи! - воскликнул Дима. - Призови Окно характеристик! Мы ведь с тобой тренировались. Здоровье - тридцать. Энергия - двадцать. Выносливость - пять. Сила - три. Всё как у всех.
   Маг-универсал хотел было огрызнуться на Димино "не тупи", но вовремя прикусил язык. Водник спасал его конспирацию.
   Повернувшись к парню, Саша моргнул, поблагодарив за своевременную помощь. Дима подмигнул в ответ.
   Ужимки парней прошли мимо внимания Алёны. Девушка быстро заносила полученную информацию в тетрадь.
   - Вот и всё. Поздравляю с прибытием в локацию "Райская жизнь". Парни тебе всё объяснили? Может, остались какие вопросы?
   - Всё объяснили, - кивнул Саша.
   - Отлично! Тогда протяни мне левую руку запястьем вверх, - проговорила девушка, вооружаясь "мебельным степлером".
   Алёна клацнула ручкой артефакта. Раздался звук, какой бывает, когда в играх заканчиваешь миссию.
   - Поздравляем! - одновременно с издавшим мелодию "степлером" проговорила информатор Программы. - Вы только что прошли регистрацию в локации "Райская жизнь". Вам предоставляется пятьдесят очков репутации. Ваша цель - выжить и стать полноценным магом. Успехов!
   - Получили оповещение Программы? - поинтересовалась Алёна.
   - Да.
   - С прибытием в нашу локацию! - улыбнулась девушка. - Теперь вы.
   Дима с Андреем чуть ли не одновременно протянули руки.
   - Всё, спасибо за содействие. Вы можете идти, - произнесла Алёна, пряча артефакты обратно в ящик стола. - А вам, Саша Волк, сейчас подберём куратора из опытных биомагов, который поможет акклиматизироваться в локации.
   Маг-универсал решил перейти к делу:
   - У меня вопрос. Константиныч, не знаю как его имя, где его найти?
   - Зачем вам видеть нашего лидера? - вскинула брови вверх девушка.
   - Есть дело. Проведёте к нему? - спросил Александр.
   - Он не будет общаться с новичком.
   - И всё же...
   - К сожалению, ничем не могу помочь, - развела руки в стороны Алёна.
   - Тогда я сам найду.
   - Стойте! Подождите! А куратор?
   Саша первым вышел из кабинета. Водники последовали за ним.
   Едва выйдя за дверь, маг-универсал столкнулся нос к носу с высоким блондином в модной одежде.
   - Пропусти.
   У блондина оказался тринадцатый уровень. Довольно неплохой результат как для этой локации.
   - Привет, Алёнка! Ты освободилась? Пойдём в паб, наш друг-водник сегодня угощает. Правда, он об этом ещё не знает. Хех...
   Парень, игнорируя Сашу, продолжал стоять в проходе двери.
   - Кгм-кгм... - Александр начинал злиться.
   - Не видишь, взрослые разговаривают? - блондин скользнул взглядом по стоящему перед ним незнакомому парню, и снова посмотрел на девушку в кабинете.
   - А где новичок? Ему куратора нашли?
   - Прямо перед тобой. Не нашли, - последовал ответ.
   - Оу! - блондин вновь посмотрел на того, кому перегородил дорогу. Улыбнувшись, он обнял парня за плечи. - Пойдём с нами в паб, новичок. Выпьем за знакомство. Так уж и быть, стану твоим куратором. Только запомни, с последующих восьми волн весь полученный тобой лут ты отдаёшь мне. Это цена за моё наставничество.
   - Руку убери, - Саша повёл плечом, сбрасывая с себя конечность блондина.
   "А губа не лопнет? Два месяца получать лут. Или он думает, что за восемь волн безликих новичок не сможет подняться до пятого уровня? Водники говорили про другие расценки".
   Появилось желание укоротить руку модника взмахом меча. Но маг-универсал сдержался.
   - Понял-понял, ты - крутой перец. Не кипишуй! - весело проговорил блондин, нисколько не испугавшись новичка. - Я - Матвей. Биомаг тринадцатого уровня. Тебе повезло, новичок, иметь такого опытного куратора, как я. По поводу лута ты всё понял?
   - Кто сказал, что мне нужен куратор? Лучше проведи к Константинычу.
   - Чего? - весёлость смыло с лица модника. - Ты, наверно, что-то не так понял? Тебя Алёна ввела в курс дела? Алён?
   Блондин повернулся.
   - Сказал, что водники ему объяснили, - проговорила девушка, выходя из кабинета и закрывая дверь на ключ. - Бизон, я на сегодня всё.
   - Хорошо, Алёнка. Кха... Да когда это закончится! - злился охранник. - Почему иммунитет не срабатывает?
   - Тогда я ничего не понимаю! Новичок, ты случаем берега не попутал? - ощерился блондин, не обращая внимания на жалобы Бизона.
   - Может, его сразу отметелить? - хрустнул костяшками пальцев парень азиатской внешности, обладающий одиннадцатым уровнем.
   - Я сейчас вас всех так отметелю, что даже Константиныч не поможет! - предупредил Саша, понимая, что роль "слабого новичка" рушится на глазах. - Родители не учили, что надо вежливо общаться с людьми? Так я научу. Первый урок бесплатно.
   "Не успели перешагнуть за десятый уровень, а такие борзые. Ну-ну. Если они понимают только язык силы, то плевать на конспирацию. Я им не груша для битья. Был бы я слабым, ещё мог бы стерпеть выпады. Но не теперь. Не для того столько раз рисковал жизнью, прокачивая уровни, чтобы сейчас всякая шваль об меня ноги вытирала. Не надо злить мага сорокового уровня. Чревато неприятными последствиями".
   Дима с Андреем притихли. Не думали они, что их новый знакомый обладает таким взрывным характером. Но если вспомнить, что Саша пришёл из другой локации, и обладает пятнадцатым уровнем, его угрозы могут оказаться более чем реальностью. Если дело дойдёт до боя, наверняка компании биомагов не поздоровится.
   - Эй, молодежь! Кха-кха... Если будете драться... кха... уходите на улицу, - вклинился охранник. - Не надо тут... кха... бардак разводить! Только без братоубийств... Кха-кхг... Не хватало ещё... кхге... за ожившим ботом гоняться...
   - Что вы пристали? Хочет познакомиться с Глебом Константиновичем, так пусть знакомится, - русоволосая девушка оторвалась от тетрадки. - Пойдём, я тебя проведу. Всё равно с ними в паб не собиралась идти.
   Русоволосая потянула за руку новичка в сторону коридора.
   - Ребят, увидимся позже! - оглянувшись, Александр попрощался с водниками.
   Стоило Саше отдалиться, как Дима с Андреем метнулись к выходу. Задерживаться в офисе биомагов они не хотели.
   -...Ненавижу! - едва слышно прошипел толстяк Сергей, глядя вслед уходящему новичку. Взять и увести Татьяну прямо у него на глазах. Такое не прощается.
   - Ничего, брат. Никуда он от нас не денется, - хлопнул по плечу друга Матвей.
   - Кхга-кхге... Ты, Матвей, поаккуратней с ним... Кхге... Всё-таки новичок... По-тихому разберись... кхга... Он не понимает, куда попал... кхга-кха...
   - Да что с ним разбираться! - отмахнулся блондин. - Щенок! Только получил первый уровень и возомнил себя крутым магом!
   - Может, уже пойдём в паб? - предложил азиат-полукровка. - Слишком много чести обсуждать этого придурка.
   - Идём!
   ...Александр поднимался по лестнице вслед за девушкой, обладающей седьмым уровнем.
   "Хоть одна нашлась нормальная!" - думал парень. - "Может, ей батончик какой дать? В качестве благодарности за помощь?"
   - Тебя как зовут, новичок? - обернулась русоволосая. Тетрадь она свернула в трубочку, держа в руке.
   - Саша. Тебя как?
   - Таня. Хочу сразу предупредить: ни на что не надейся. Мне нужно было позлить Матвея.
   - Вот как значит... - несколько разочарованно протянул маг-универсал.
   "Батончик отменяется. Она получила, что хотела".
   - Ты симпатичный, правда, - девушка иначе интерпретировала разочарование новичка. - Но я сейчас не хочу никаких интрижек.
   - Ладно, понял я, - сказал Александр.
   Вскоре Таня подвела парня к двери, оббитой кожей. Видимо, здесь раньше был кабинет директора.
   - Глеб Константинович на месте, - русоволосая остановилась. - Я заходить не буду. Дальше сам. В приёмной есть секретарь, она тебя не пустит. Но ты уж сам как-то разберись.
   - Хорошо. Спасибо большое, - поблагодарил Саша.
   - Как прокачаешься, и если будет желание, загляни в теплицы. Поможешь нам фрукты выращивать.
   На прощание Таня помахала рукой.
   - Понял. Ещё раз спасибо! Ой, скажи, а где тут туалет?
   - Дальше по коридору. Там увидишь, - усмехнулась девушка.
   Дождавшись, пока магиня скроется за поворотом, Александр быстрым шагом направился в туалет. Перед разговором с главой биомагов необходимо провести инвентаризацию лута, накопленного в "Пространстве ауры". Чтобы никто не помешал, маг-универсал активировал "Кольцо дополнительного пространства".
   Очутившись в светлой комнате субпространства, парень первым делом открыл Окно характеристик.
   "Э...Ничего себе! Когда это у меня повысились характеристики? Почему не было оповещения Программы?"
   Основные показатели на порядок увеличились. Кроме этого стало доступно семь очков повышений заклятий.
   Взгляд заскользил дальше по таблице со статами.
   "Почему израсходовалось столько энергии? Активация субпространства должна снять триста пунктов энергии и двадцать пять выносливости. А куда подевались ещё двести пятьдесят энергии и восемь выносливости? На что я потратил очки? "Кашель" активировал пять раз. Это максимум двести пунктов энергии. "Видеть незримое", "Лечебное восстановление". И несколько раз "Пространство ауры". Неужели характеристики не успели восстановиться? Получается мой параметр "скорость" в этой локации не работает?"
   В этот момент к энергии добавилось двадцать очков, а к выносливости два.
   "Ан нет. Всё-таки работает. Но почему так медленно? В бою такая скорость восстановления мне ничем не поможет. Получается, мне тоже нужны батончики? Блин... Впрочем, у меня есть "Фотосинтез". Парни говорили, здесь всегда светит солнце. Значит, за восстановление энергии мне можно не беспокоиться. По крайней мере, в дневное время суток. А вот батончики здоровья и выносливости попридержу. Так-с, идём дальше".
   Парень вновь обратил внимание на Окно характеристик. Сразу после "Очков повышения заклинаний" появилась строчка "Иммунитет к биозаражению". Цифра соответствовала общему уровню - 40 из 40.
   Ради интереса Саша активировал подсказку. Пусть информатор сообщит, чем хорош этот "иммунитет".
   - Ваша устойчивость к заклинаниям биомагии равна вашему уровню и составляет 40 пунктов из 40. В зависимости от уровня вражеского биозаклинания, ваш иммунитет будет проседать. Биозаклинания с первого по второй уровень для вас безопасны. Вредоносные микробы и паразиты лишь снимут соответствующее количество пунктов иммунитета. Биозаклинания с третьего уровня будут дополнительно наносить урон здоровью. Опасность представляют биозаклининания с шестого уровня и выше. Пункты иммунитета восстанавливаются после продолжительного отдыха либо после сна.
   "Так-так... Интересно. Получается, мне не стоит бояться сорок заклятий первого уровня или двадцать второго. Это хорошо. Значит, бой против группы биомагов для меня не страшен. Главное, чтобы не попался в этой группе высокоуровневый игрок. Но в любом случае стоит опасаться заражения. "Видеть незримое" пока не может определить уровень этих биозаклятий. Поэтому лучше не рисковать. Теперь понятно, почему тот охранник-байкер так долго кашлял. Из его одиннадцати пунктов практически половину забрало моё заклятье. Соответственно, снизилось у него и здоровье. Вот он удивится, когда заглянет в свои статы. Минус пять иммунитета. Хех. Правда, плакала моя конспирация. Новичок, едва пришедший в локацию, ну никак не создаст пять заклинаний "Кашель". Впрочем, я ведь только биомагам говорил, что новичок. Водникам сказал, что нахожусь на пятнадцатом уровне. И впредь буду придерживаться этой легенды. В общем, переживать не стоит. Но в будущем надо быть аккуратней. Даже пятикратный "Кашель" способен убить слабого мага. Вот умора, умереть от приступов кашля..."
   Разобравшись с параметром "Иммунитет", парень продолжил изучать собственные статы.
   "Ага, вот характеристика "Репутация" и стартовые пятьдесят очков. Отлично. Э-э... стоп".
   Под новым параметром появилось ещё два. "Репутация: Карма" и "Репутация: Интуиция".
   Саша нахмурился.
   "Что это такое? Информатор Программы никаких объяснений про новые характеристики не предоставила. И Дима с Андреем ни слова об этом не сказали. Ведь неспроста они появились, верно?"
   Вместо цифр, как у других характеристик, напротив новых было написано: "информация недоступна".
   "Судя по всему, они неактивны. И как их тогда активировать? Для чего эти Карма и Интуиция вообще нужны? Ничего не понимаю! Ладно, разберусь позже".
   Маг-универсал проглянул все доступные заклинания.
   "Что бы мне повысить?.. Вот он "Кашель". Ух, ты! А что это за "прогресс поднятия уровня" такой? Пять из ста процентов. Хм. Соответствует количеству активаций заклятья. Это что, мне надо сто раз создать "Кашель", и заклинание перейдёт на второй уровень? Замечательная новость... Тэк-с, поехали дальше... Защитные... Оу! А когда "Видеть незримое" получило третий уровень? И "Крылья ветра"... ничего себе! Третьего уровня! Это бой с третьеранговым огневиком так повлиял? Отличная новость!"
   Заклинаний много, и каким поднимать уровень - та ещё проблема.
   "С учётом низкой скорости восстановления характеристик прокачивать свои любимые заклятья не буду. Они на достаточно высоком уровне и если их ещё повысить, мне просто не будет хватать ни энергии, ни выносливости. Что чревато плохими последствиями. Для меня, конечно. А слабые заклинания так и останутся слабыми... Решено, подтягиваю до среднего уровня заклятья с низким уроном. А козырями буду пользоваться только в случае крайней необходимости. Ох, ну и задачка!"
   Саша ещё раз бегло пробежался по атакующим и защитным заклятьям.
   "Ну-у... во-первых, "Кашель" качать не буду. Правило повторного изучения пластин никто не отменял. Тоже есть "статус поднятия уровня", как у других моих заклятий. До второго уровня надо повторно изучить четыре пластины. И по местным правилам добавился ещё "прогресс". Так что тратить драгоценные очки повышения на "Кашель" не стоит. Во-вторых, не стану поднимать уровни "Древесному шипу" и "Метательному листу". Когда начну торговать артефактами, копья-колючки прокачаются сами собой. Ведь активировать это заклятье придётся много раз. А вот сюрикены - ну не вижу смысла. Я не ниндзя, в разгар боя вряд ли буду попадать в цель. Есть ли смысл повышать уровень "Метательному листу"? Нет".
   Продолжая размышлять в том же духе, Александр распределил доступные очки на "Сюрикеновый веер", "Хищный тюльпан", "Град", "Звезда игл", дважды "Огненную стену" и "Пылевой барьер".
   Иммунитет иммунитетом, а огненную защиту иметь надо. Мало ли какие биозаклятья будут использовать против него. Охранник-байкер долго не мог прийти в себя после пятикратного "Кашля". И это притом что имеет одиннадцатый уровень. Поэтому Саша решил подстраховаться. Как известно, огонь уничтожает микробы. Так что для забытого защитного заклятья настанет звёздный час.
   Разобравшись с заклинаниями и съев "райское яблоко", Александр приступил к сортировке и подсчёту имеющихся батончиков. Вскоре на полу лежало девять разноцветных кучек. Парень разделил батончики исходя из ранга и характеристики, которую восстанавливают. Самое меньше оказалось батончиков первого ранга - в общей сложности двадцать семь штук. Второго ранга - сто тридцать шесть. И третьего - шестьдесят четыре. Нулевых не было вообще.
   "Мда... оранжевых батончиков первого ранга у меня не так уж и много - десять штук. Зато второранговых сорок восемь и третьеранговых семнадцать. В общем, торговать есть чем. Главное, чтоб у местных магов были нужные мне заклятья".
   Каждую из девяти кучек Саша отдельно загрузил в "Пространство ауры", чтобы всякий раз доставать нужный батончик.
   "Ну что, пора наведаться в гости к лидеру биомагов? Но как вести с ним разговор? С позиции силы? Не вариант. Вдруг дело дойдёт до драки, ненароком убью его... Остальные биомаги наверняка на меня ополчатся. Готов ли я воевать с целым кланом? В принципе, готов. Но нужен ли мне этот геморрой? Не-а. Лучше попытаюсь договориться. А там будем посмотреть".
   Перед выходом из субпространства маг-универсал выудил два артефакта - ледяной посох и огненную секиру.
   "Ещё два моих козыря, не считая кольца. Надо бы на досуге потренироваться с секирой. Оружие знатное. В случае чего будет чем удивить противника. Хех".
   Собравшись было деактивировать субпространство, парень призадумался.
   "А что, собственно, я хочу получить от этой локации? Лично для себя? Прокачать уровни? Раз. Набрать как можно больше заклинаний биомагии? Два. Ох, так меня и тянет к хранилищу молниевиков. Надо бы туда наведаться... Потом... Довести бы до мегаэволюции своих тюльпанов, чтобы заполнить все восемнадцать слотов. Собственная армия, готовая в любую минуту прийти на помощь, не бывает лишней. Три. Всё? Вроде бы да. Попробую поискать Аню, дождусь пару обещанных волн ботов. И можно идти дальше, покорять другую локацию. Жаль только, что здесь деревья в ограниченном доступе. Придётся тратить ценный исходник кактуса-алтаря... Погоди, а чего я зациклился на деревьях? Ведь в локации есть столько домов! Наверняка там остались и стулья, и столы, и диваны. Как начну торговлю, дам клич, пусть сносят всё. Исходника древесины на самом деле хоть отбавляй! Почему об этом раньше не подумал?".
   Удивляясь собственной глупости, Саша покинул субпространство.
   ***
   Крупный мужчина, одетый в деловой костюм, расслабил галстук и расстегнул пуговицы рубашки, сдавливающие толстую шею. Довольный собой он поудобней устроился в кресле. Перед ним на столе среди бумаг нашла себе место открытая бутылка виски из старых запасов, фруктовая нарезка на подносе и фужер.
   Давно вошло в привычку отмечать успехи на магическом поприще дорогим алкоголем. Вчерашняя волна ботов принесла неплохие плоды. И пусть он не повысил уровень, зато прокачал здоровье на десять пунктов и энергию на шесть.
   Мужчина уже как два месяца не имеет дело с безликими. Зачем марать руки, если за него это делают подчинённые, исправно принося в главный офис свой улов? Уникальные пластины биомагии - изучить. Чужие заклинания - конвертировать на репутацию. Менее нужными - поделиться с верными людьми. Батончики спрятать в сейфе, чтобы перед очередной волной раздать членам клана пропорционально уровню. Как бы ни хотелось весь лут присвоить себе, Глеб Константинович не мог этого сделать. Иначе от его клана в живых останутся считанные люди. И тогда Алёша - лидер биомагов презрительно скривился - этот зарвавшийся молокосос-геймер, вместе со своими "молниевиками" приберёт локацию в свои жадные руки.
   Лидер биомагов выбрал свой собственный путь прокачки. Первые месяцы в локации он вместе со всеми гонялся за ботами. Потом, когда появилось больше людей, и клан окреп, мужчина перестал "выходить в поля". Глеб Константинович заметил, уровни заклинаний могут подниматься независимо от общего уровня. Достаточно активировать заклятье энное количество раз, и оно получит левелап. Единственное условие: даже во время тренировок призванные микробы должны поражать цель. Если выпускаешь в "молоко", прогресса не будет. Понятное дело, никто из людей не согласится стать жертвой для его заклятий. Но выход нашёлся. Микробы могут атаковать другие микробы. Паразиты соперничают с другими паразитами. Так и проходят тренировки - оппонент активирует своё заклинание, он - своё. Микроорганизмы самоуничтожаются, а система засчитывает прогресс.
   Были, конечно, случаи, когда из-за низкого уровня оппонента его заклятье уничтожало не только вражеские микробы, но и добиралось до человека. Двоих парней Глеб Константинович так и не успел спасти. С тех пор для тренировочных боёв он приглашал исключительно высокоуровневых магов с прокаченными заклинаниями.
   Утром, после пересчёта добытого членами клана лута, лидер биомагов испытал разочарование. Новых заклинаний биомагии не выпало. Как и не было уникальных чужих заклятий. Кое-как собрав пластины для обмена на репутацию, Глеб Константинович решил взять у клана несколько батончиков для собственной прокачки. Мужчина давно придерживался правила - после каждой волны ботов обменивать репутацию на пункты характеристик. Пусть медленно, но стабильно его магические возможности росли.
   Внезапный стук в дверь прервал его размышления.
   - Глеб Константинович! Тут... это... - послышался растерянный голос секретарши из-за двери.
   - Я просил меня не беспокоить! - отрезал мужчина.
   - Но... здесь... - Лена запнулась, потом, видимо, собралась с силами и выпалила: - С вами хотят поговорить.
   "Хм. Странно. Пётр, как мой заместитель, не стал бы даже слушать возражения секретарши, просто бы зашёл. Но он сейчас с водниками обходит теплицы. Значит, кто-то посторонний. И почему голос Лены кажется таким напуганным? Алёша пожаловал? И что понадобилось лидеру молниевиков? Хочет обменять заклятья?"
   - Кто там?
   - Новичок... он...
   - Новичок?!
   Глеб Константинович взорвался...
   ***
   Из-за двери доносилась отборная ругань. Глава биомагов, не стесняясь в выражениях, рассказывал, как он относится к обнаглевшим новичкам и секретарям, не умеющим выполнять простую работу.
   Саша ухмыльнулся. Брань местного лидера его нисколько не напугала. Зато молодая девчонка-секретарь заметно побледнела. А может, страшилась она не начальника, а арбалета, всё время маячившего у неё перед глазами?
   Как и предупреждала Таня, секретарь отказалась даже сообщить главе биомагов о пришедшем госте. Тогда маг-универсал достал из "Пространства ауры" шип с арбалетом, надеясь заинтересовать не словом, а делом. Кто ж знал, что девушка запаникует, едва увидев артефакты?
   - Давай я, - спокойно произнёс Александр, отстраняя девчонку. Дёрнув за ручку, понял, что дверь заперта. - Изнутри закрыл?
   Секретарь закивала головой.
   - Глеб Константинович! - маг-универсал постучал в дверь. - Вы закончили ругаться? Может, наконец, откроете дверь, и мы поговорим? У меня к вам деловое предложение.
   Снова послышалась ругань.
   "Что-то мне расхотелось с ним сотрудничать. Самодур какой-то. Но ладно, уже всё равно пришёл. Хоть посмотрю, что это за птица".
   - Вы всё? У меня есть артефакты, которые помогут вашему клану стать сильнее громовержцев.
   - Что ты несёшь?! Как у новичка могут появиться артефакты? - послышалось из-за двери.
   - Я пришёл из другой локации, - лаконично произнёс Саша.
   Тишина послужила ему ответом. Несколько секунд ничего не происходило, как вдруг раздался щелчок замка. Дверь отворилась.
   В проёме показался крупный мужчина в деловом костюме. Галстук небрежно спущен вниз, верхние пуговицы рубашки расстёгнуты. Гладковыбритые щёки раскраснелись. Видимо, очень старался, подбирая очередные ругательства.
   "Видеть незримое" без проблем определило уровень главного биомага.
   "А слухи практически не врали. Двадцать третий. Дима говорил про двадцать второй. Но это ничего не меняет. Я намного сильнее", - размышлял Александр.
   - Какие артефакты? - заинтересованно спросил мужчина.
   Взгляд лидера биомагов поблуждал от напуганной секретарши до Сашиного лица, а затем остановился на шипе с арбалетом, которые маг-универсал продолжал держать в руках.
   Глаза Глеба Константиновича алчно заблестели.
   - Говоришь, с другой локации?.. Проходи, расскажешь подробности.
   Хозяин кабинета посторонился, пропуская вперёд гостя. Взгляд мужчины в деловом костюме не отрывался от артефактов.
   - Не отвлекать! - не глядя, приказал секретарше глава биомагов и закрыл дверь.
   - Сюда. Присаживайся.
   Глеб Константинович проявил вежливость, отодвигая один из стульев. Перемены в настроении хозяина кабинета развеселили Сашу. Но стоило магу-универсалу бросить взгляд на предлагаемый стул, как его охватила злость.
   "Заразить хочешь? Ну-ну..."
   На сиденье кожаного бардового стула вился клубок из чёрных точек. Биозаклинание.
   "Вот так мы встречаем гостей, да? В любой непонятной ситуации бей первым? Не на того напал!"
   - Пожалуй, я сяду здесь.
   Александр обошёл стол с другой стороны. Предварительно осмотрев стул, уселся, кладя шип и арбалет перед собой на столешницу.
   Какой-то миг Глеб Константинович переваривал поступок гостя. Надо отдать ему должное, на лице не дрогнул ни один мускул. А ведь Сашино поведение его должно насторожить.
   - Итак, ты пришёл из другой локации? - спросил главный биомаг, усаживаясь в кресле. - Бери, угощайся.
   Мужчина протянул поднос с фруктами.
   - Спасибо! - Александр угостился, взяв несколько долек яблока. "Видеть незримое" не обнаружило ничего опасного. - Да. Я - маг стихии земли, сегодня перешёл в вашу локацию, получив вторую специализацию - биомагию. Меня ввели в курс дела, и я готов предложить родному клану свои услуги. Не бесплатно, конечно.
   - Что за услуги? - лидер биомагов в упор смотрел на собеседника.
   - Могу создавать вот эти артефакты, - Саша сделал кивок на предметы, лежащие на столе. - Ещё могу делать копья и сюрикены. Урон у шипа или копья - от тридцати до ста пунктов. Сюрикена - от двадцати до пятидесяти. Арбалет заряжен трёмя болтами с уроном каждый от восьмидесяти до ста десяти. После разрядки арбалет исчезает. Шипы, копья и сюрикены исчезнут, как только утратят прочность. Вам это интересно?
   Маг-универсал мог даже не спрашивать. Было видно, что Глеб Константинович впечатлён силой артефактов.
   - Какой у тебя уровень? - вместо ответа лидер биомагов перевёл разговор в другое русло.
   - Пятнадцатый. Вы согласны обсудить сделку?
   - Что хочешь взамен?
   - Для создания артефактов необходим, в первую очередь, исходник. Древесина. Для сюрикена - листья ивы. И батончики энергии и выносливости. Чтобы вы понимали, на создания шипа или копья нужно от пятидесяти до ста двадцати пунктов энергии. Сюрикена - тридцать пять - семьдесят. Арбалета - триста пятьдесят. Взамен я хочу получить пластины заклинаний. За каждый артефакт.
   - Дорого, - покачал головой мужчина. - Давай так. Пластины предоставлю - не вопрос. Исходник тоже дам. А вот батончики у нас в дефиците. Разберись с ними как-нибудь сам.
   - На такие условия я не соглашусь. Мне не настолько нужны заклинания, чтобы тратить на вас батончики, - покачал головой Саша, забирая в "Пространство ауры" свои артефакты.
   - Тогда другое условие. Я снабжаю тебя и батончиками. Но ты как минимум до следующей волны ботов будешь находиться на территории нашего клана, и создавать нам артефакты. Ресурсами и питанием тебя обеспечим.
   С удовлетворенной улыбкой, будто сделал большое одолжение, Глеб Константинович откинулся на спинку кресла.
   На Сашином лице также появилась улыбка.
   "Ты посмотри, прямо Большой Босс! Думает, что у него всё на мази. Оказал мне услугу, видите ли, согласился снабдить батончиками. Предложил "золотую клетку". Питанием, мол, обеспечит. Красавчик... Но как бы ни так! Слишком самоуверен. И ни черта не разбирается в людях. Не хочу с таким иметь дело. Обойдётся без моих артефактов!"
   - Вы так и не поняли, - театрально вздохнув, развёл руки в стороны Александр. - Это я вам нужен, а не вы мне.
   Главный биомаг поменял позу. Выпрямился в кресле как струна. Лицо побагровело. Искривились губы.
   - Да как ты смеешь! Молокосос!
   Мужчина ударил кулаком по столу.
   - Ты ни дня не проживёшь в локации! Маги молний тебя убьют и не поморщатся. Им не нужен такой конкурент.
   - Знаете, я не хочу иметь дело с самодуром. Прощайте, - произнёс Саша, вставая.
   - Ты кого самодуром назвал?! - орал Глеб Константинович. - Сейчас ответишь за свои слова!
   "Видеть незримое" показывало, как напротив мужчины образовалось чёрное облако. Саша не стал блокировать атаку. Он просто воспользовался "Родством со стихией". Исчез в одном месте, появился в другом. Разговор с лидером биомагов закончен. Маг-дуалист потянул за ручку двери. Сделав шаг в проём, он обернулся:
   - Глеб Константинович, я там оставил вам подарок. Ваши ноги сейчас скованы корневыми побегами. И моё заклятье не развеется так просто, как бактерии. Вы бы что-нибудь с этим сделали.
   "Может с магами молний получится договориться? И тогда не придётся обкрадывать их хранилище?"
   На выходе из ДЮСШ, ставшей базой биомагов, его окликнул охранник-байкер.
   - Эй, парень! Ты солгал! Никакой ты не новичок! - потирая кулаки, он двигался в сторону Александра. - А я не люблю, когда мне лгут.
   - Я не лгал. В вашей локации я - новичок.
   И больше не тратя времени на разговоры, маг-универсал создал заклинание "Валун". Полутораметровый камень материализовался перед парнем и, набирая скорость, покатился на охранника.
   Осколки плитки брызгами разлетались в стороны под весом Сашиного заклятья. Байкер резко затормозил.
   Треск от крошащейся плитки стоял такой, что казалось, будто разрушается само здание. Остолбеневший охранник только приоткрыл рот от удивления. К неожиданной атаке он оказался не готов.
   Камень врезался в... стену, в считанных миллиметрах прокатившись мимо байкера. Мужчина шумно вздохнул, по лицу катился пот.
   Тем временем в Сашиной руке появилась чёрная желеобразная субстанция. Пять шагов вперёд, бросок и заклинание "Грязевой ком", издав тихий "чвак", расползается по туловищу байкера, чтобы в следующее мгновение окаменеть.
   Александр с интересом наблюдал за развитием событий. "Грязевой ком" он так толком и не использовал. Поэтому любопытно было посмотреть на заклинание в действии.
   Ещё не пришедший в себя охранник рефлекторно попытался отодрать куски камня, но у него ничего не вышло.
   Хмыкнув, Саша направился к выходу.
   "Слабак!", - подумал парень. - "Пусть поблагодарит, что вообще остался живой. Я мог бы направить "Валун" на него".
   Уверенной походкой маг-универсал покинул офис биомагов. Сюда он больше не вернётся.
  
   Глава 2. Мятежный маг призыва.
  
   До встречи с Брониславом ещё было время, поэтому Саша решил потратить его с пользой. Неспешная прогулка по улицам города в солнечную погоду - что может быть лучше? Особенно, когда тебя гложет любопытство.
   Как местные маги обустроились в локации, не имея благ цивилизации? Без электричества, без центрального водоснабжения, без той же возможности нормально сходить в туалет. Заменила ли магия отсутствие интернета? Что люди делают в промежутках между волнами ботов? Как выживают в средневековье двадцать первого столетия?
   "И ладно с питанием - они вроде бы разобрались. Мясо призывных монстров вполне съедобно. Фрукты и зерно выращивают. А овощи? Выпечка? Сладости? Современному человеку без всего этого трудно жить. Организовали ли они общественные столовые или каждый питается сам по себе? Что с медициной? Среди игроков есть ли здесь врачи? Они продолжают лечебную практику? Хватает ли аптечных запасов медикаментов? И вообще, маги болеют обычными болезнями? Та же простуда или что-то посерьёзней? А может батончики восполнения здоровья делают своё дело?"
   Солнце слепило глаза. Слабый ветерок обдувал лицо, принося хоть какую-то прохладу. Хотелось пить, а лучше поесть мороженое.
   "Вряд ли местные научились делать мороженое, - думал парень. - Разве что замороженный фруктовый сок. Но для этого нужен рефрижератор. Ну, или маг льда".
   По обе стороны дороги выстроились жилые пятиэтажки. Солнце отражалось бликами на застеклённых окнах. Что примечательно, нигде не видно следов разрушения. Всё чисто, убрано. На посеревшей от жары земле ни травинки, ни мусора. Крыши погребов выкрашены краской. Бордюры побелены.
   Вокруг прогуливались низкоуровневые маги. Никто никуда не спешил. На лицах улыбки, слышится смех, веселые перебранки.
   "Странно. Они вообще думают о прокачке? Или вспоминают о том, что маги лишь в день волны ботов?"
   - Ой, а можно попросить вас сфотографировать? - окликнул Сашу девичий голос.
   Парень обернулся. Девчонка, находящаяся на втором уровне, протягивала ему смартфон. В пяти шагах стояли две её подружки на первом и третьем уровнях.
   - Здесь же сеть не ловит, - ляпнул первое, что пришло на ум, Александр, беря телефон.
   - Ну и что. Мы используем его как фотоаппарат.
   Девчонка вернулась к подружкам.
   - Улыбаемся, - сказал Саша.
   Сделав несколько кадров, парень как бы случайно вышел из приложения "Камера" и глянул на заряд.
   "Полный?" - опешил он.
   - А как вы смартфон заряжаете?
   - Ты что, неандерталец? В магазине за очки репутации! - забирая смартфон, девчонка бросила на Сашу удивлённый взгляд.
   - А мне мой Русик бесплатно заряжает, - гордо произнесла одна из подружек. - Он маг молний десятого уровня!
   - Что? Русик на десятый перешёл? Почему ты не говорила?
   В мгновении ока подружки забыли о Саше. Девушки принялись обсуждать своих парней. Маг-универсал, хмыкнув, пошёл дальше.
   "Значит, маги молний как-то научились подзаряжать аккумуляторы электроприборов. А что? Неплохо. Каждый - ходячая батарейка. Гуляешь себе по улице, никого не трогаешь, и вдруг разряжается телефон... Казалось, вот она - проблема. Ан нет! Одна молния и всё, смартфон снова заряжен. Хех. Впрочем, вряд ли всё так просто. Напрямую молнии могут запросто сжечь телефон. Тут есть какая-то хитрость. Надо бы заглянуть в магазин..."
   Ещё только переместившись в локацию "Райская жизнь", парень заметил, что среди местных много детворы разных возрастов и пенсионеров.
   "Интересно, как они восприняли Игру? Ладно, дети. К новому, особенно к игровым реалиям, они должны быстро привыкнуть. Но как отнеслись к апокалипсису пожилые люди? Помнится, в моей локации две старушки так и не поняли, что случилось. Но здесь всё может быть иначе. Людей много. Условия щадящие. Наверняка, нашлись социально-ответственные ребята, решившие помочь адаптироваться пенсионерам".
   - Па, лови мяч! Ну, ну-у! Есс! - послышал весёлый крик ребёнка. - Ты растыка, па!
   Саша на миг вынырнул из размышлений и глянул на играющих в футбол. Отец, охраняя импровизированные ворота, только что пропустил пенальти от сына примерно семи лет. Ребёнок находился на первом уровне, папа - на шестом.
   "Интересно, локация существует около года. За такой срок могло всякое случиться. Есть ли здесь беременные девушки? Или уже родившие? Могут ли зачатые и появившиеся на свет в Системе дети обладать какой-то особой магией? Вырастут ли они имбовыми игроками? Или будут развиваться на общих условиях?"
   Если забыть про магический апокалипсис, то ничего вокруг не изменилось. Ухоженные девушки в нарядных платьях и юбках прогуливаются в компаниях с модно одетыми парнями. Мамочки следят за детворой, резвящейся на спортплощадках. Мужики проводят время за игрой в домино, неспешно потягивая пиво. Ничего не изменилось! Обычный день.
   "Ан нет!" - Саша увидел, как руки одного мальчугана заискрились светло-голубыми молниями. Мамаша, словно ужалённая, подскочила к своему чаду и громко принялась того отчитывать.
   "Всё-таки есть отличия", - хмыкнул парень.
   Разглядывая прохожих, на языке вертелся один и тот же вопрос.
   "Нет, ну как они решают бытовые вопросы? Стирка? Глажка? Что с жильём? Пустующих квартир много. Наверно, местные поступают, как мы в своей локации - просто занимают понравившиеся комнаты. А питаются всё-таки в общих столовых или в тех же барах, расплачиваясь очками репутации. Вряд ли маги поодиночке стряпают еду. Лучше поручить это дело команде поваров из добровольцев. И всегда сытые, и не надо заморачиваться с готовкой. Будь я местным правителем, так бы и разрешил вопрос".
   С момента появления в "Райской жизни" Александр ни на минуту не отключал "Видеть незримое". Выше двадцать третьего уровня у лидера биомагов он так никого и не обнаружил. Только мелькнул в толпе мужчина с восемнадцатым уровнем. Все остальные - намного ниже.
   "Как же всё-таки отличаются две локации. Вроде, и система прокачки одна, но условия разные. Значит, третья тоже будет с сюрпризом? Но чем могут быть опасны последующие? Почему они отличаются друг от друга? Каково назначение каждой локации? Сколько раз можно перейти? Что меня ждёт впереди? Кто и ради чего задумал Программу? Если это отбор, то, сколько участников будет в финальной локации? Когда всё это закончится?"
   От нахлынувших вопросов Саша остановился. Тревога за будущее разгорелась с невиданной силой.
   "Допустим, каждая локация - это экспериментальная площадка, целью которой - помочь людям быстрее освоиться в магии. Вполне может быть, что сами хозяева Программы не знают, в каких условиях отдельные личности могут достичь пика в развитии.
   К примеру, в моей локации установили хардкорные условия. Дали магам характеристику Скорость, восстанавливающую параметры, но с тем в свободное плаванье выпустили ботов, позволив им бесконтрольно эволюционировать. И решили посмотреть, что будет.
   В "Райской жизни", наоборот, устроили "нубятник". Местные школы магии по потенциалу вроде бы мощные. Но как развиваться, когда враги появляются раз в неделю, а характеристики можно восстановить только благодаря батончикам? Никак!
   И если принять во внимание слова лидера магов тьмы, Террора, что нашу планету в скором времени атакует вражеская армия чародеев-инопланетян, то маги "Райской жизни" сгодятся разве что в качестве пушечного мяса. Даже сейчас, с нынешней моей силой, они мне не противники. А ведь мой уровень - это далеко не предел развития.
   Поэтому следует закономерный вывод: в ближайшем будущем хозяева Программы признают эксперимент "Райской жизни" провальным. Значит, здесь грядёт смена правил игры. Что это означает для меня лично? А то, что начнётся "веселье". С моим-то уровнем охотиться на ботов нулевого ранга - это уже несерьёзно.
   Вот интересно, кто они, эти хозяева Программы подготовки магов? Тот мужик в фиолетовом пальто и чёрной шляпе-цилиндре, что раздавал базовые способности? Или таинственный писатель ледяных сообщений? Не. Этот писака - скорее соглядатай, пусть и с полномочиями влиять на участников Программы.
   Ещё вопрос: зачем им всё это нужно? Своих солдат недостаточно? Может быть. А нашу планету хотят превратить в поле битвы против вражеских инопланетян? Хотя, сами хозяева Программы такие же инопланетяне. Не поверю, что на Земле испокон веков существовала магия. Получается, что две инопланетные расы чародеев воюют между собой? И проигрывающая сторона решила прибегнуть к помощи землян? А что, вполне рабочая версия. Запустили Программу, чтобы подготовить нас к будущей войне магов...
   Блин, получается, к нормальной жизни я уже не вернусь? Буду солдатом на чужой войне? Или всё-таки на своей? Значит, в конечном итоге нам предстоит отразить нападение инопланетян? Защитить планету? Любопытно, конечно, но как-то страшно. Не хочу умирать.
   Другой вопрос: сколько ещё локаций мне надо пройти, чтобы мою тренировку признали успешно завершённой? Что должен понять и сделать в "Райской жизни"? Что ожидает меня в следующей локации? Найду ли я Аню, дочь соседки? Увижу ли родителей? Что произошло с Юлей?
   Ясно только одно: чтобы выжить в этом хаосе и защитить близких, надо стать сильнее. И сделать это как можно быстрее. Набрать козырей. Придумать какие-нибудь комбозаклятья. И завоевать симпатию у хозяев Программы. Кто знает, может они поделятся какими-нибудь "плюшками"? И тогда приближающаяся война магов не будет так страшна?".
   Размышляя, Саша приближался к месту встречи с Брониславом.
   "И как мне стать сильнее? Ну, во-первых, прокачать биомагию. Первые заклинания мне даст этот картавый биомаг. Потом нужно договориться с молниевиками, чтоб отдали накопленные пластины биозаклинаний. И самое главное, развернуть бизнес по торговле артефактами. Вот только... Арбалеты для местных нубов слишком дорого стоят. Шипы и сюрикены подешевле, но для звёздочек необходимо найти специфический исходник. Вряд ли в теплицах биомагов растут ивы. Значит, торговля сюрикенами отпадает. Остаются шипы и копья. Хорошо, но мало. Что ещё такое придумать? Желательно дальнобойное и дешевое. О, точно! Рогатки! С помощью "Древесной трансформации" из двух шипов сделаю рогач. В качестве снарядов наделаю древесных шариков, наподобие каштанов. Эх, жаль, что не получил то заклятье-каштаномёт. Не помешало бы иметь такое оружие в своём арсенале. Ладно, вернёмся к рогатке. Основа есть, снаряды тоже. Но как быть с тетивой и седлом для снаряда? Задача... Впрочем. Аптеки здесь есть? Есть. Презервативы должны остаться? Должны. Главное теперь найти работающую аптеку и обменять очки репутации на коробку презервативов. Тетива будет, а седлом для снаряда можно пренебречь. Отлично!"
   ***
   Небольшая комната. Здесь всегда царит полумрак. Единственное окно специально закрыто плотными шторами, чтобы не проникал солнечный свет. Широкая двуспальная кровать, тумбочка, пара стульев - вот и весь инвентарь. Но если бы вдруг понадобилось что-то ещё, одно слово клан-лидера, и недостающую мебель принесли бы в течение пары часов.
   - Ну, как? Батончики восполнили энергию? - шестнадцатилетний на вид паренёк присел у изголовья кровати, положив принесенный с собой рюкзак на колени. Беспокойство во взгляде боролось с любопытством. - Неужели действительно один пополняет на сто шестьдесят пунктов?
   Лежащий на кровати другой подросток весело хмыкнул:
   - Да.
   Тёплое шерстяное одеяло укрывало его вплоть до подбородка, видна была лишь верхняя часть головы. Спутанные, сальные волосы давно не мылись. Лоб блестел от лихорадочного пота.
   - Как самочувствие?
   - Паршиво. Впрочем, как всегда, - скривился больной. - Лёш, подай воды.
   Пришедший паренёк засуетился. Взял с тумбочки чашку, достал из рюкзака полтора литровую пластиковую бутылку, заполненную до краёв ценной жидкостью. Открывая в спешке крышку, пролил немного воды на рюкзак и колени, но не обратил на это внимания. Всеми мыслями он переживал за состояние друга, тщетно пытаясь найти способ его исцелить.
   - Бронислав передал, что сегодня придёт немного позже. У него, вроде как, появились срочные, как он выразился: "безотлагательные дела", - словно оправдываясь, произнёс парень, названный Лёшей.
   - Часом раньше, часом позже. Всё равно толку, как с козла молока.
   - Не скажи, - возразил пришедший навестить друга подросток. - Благодаря своевременной помощи Пал Палыча мы тебя с того света вытянули. Знаешь, я бы не испытал удовольствия, убивая тебя-бота.
   - Ничего, пережил бы, - дёрнул щекой больной и внезапно зашёлся в приступе кашля.
   - После процедур тебе становится легче, - продолжал убеждать друга Лёша. - По крайней мере, пропадает кашель. Язвы не кровоточат. И ты не лежишь пластом, как сейчас. Может, стоит проводить процедуру чаще? Не раз в три дня? Батончиками Бронислава обеспечим.
   - Тогда я быстрей загнусь. Давай! - из-за общей слабости улыбка больного вышла кривой.
   - Ээ... да. Палыч говорил, частить не надо. Организм не выдержит нагрузки.
   - Того мага нашли? - спросил парень, лежащий на кровати.
   - Дал команду, ищут, - кивнул Лёша.
   - Мой совет, проследи за своими. Они - ребята борзые, могут перегнуть палку. Настроишь пришлого мага против клана, потеряешь бойцов...
   - Думаешь, он настолько силён, что справится с моими ребятами? - удивился Лёша.
   Больной издал смешок.
   - Не смеши. Ты сам жаловался, что тебя только десяток парней могут загнать в угол. И то, если не будешь атаковать в полную силу. Тот маг, как минимум, твоего уровня. И жалеть парней, в отличие от тебя, не будет. Лучше реши вопрос мирным путём, не воюй с ним, а подружись.
   - Почему ты так считаешь?
   - Пораскинь мозгами, Лёш. У него есть батончики третьего ранга. Что это значит? Он получил долю лута, доставшегося от убийства третьрангового бота. То есть в битве принимал активное участие. Это раз. Во-вторых, покинуть локацию может маг, достигший тридцатого уровня. Так было в моей локации. И в "Райской жизни" - точно такое же правило. Сам говорил. Теперь сложи два плюс два.
   - Ладно, отправлю кого-нибудь...
   - Сам, - перебил друга, лежащий на кровати подросток. - Лучше сам. Убедишься в силе этого мага, раз не веришь другу. И заодно узнаешь, откуда он пришёл. Не нравится мне тенденция. Сперва я, потом эта защитница всего человечества - Жанна, теперь третий пришлый. Чует моё сердце, что-то назревает. И как назло, я прикован к постели...
   ***
   - Итак, Сгаша, ви таки заставили мою даягую мамочку пглакать, шо мои любимые дгетки остались голодными, но я таки пошел себе во вгед из уважения к вам, и таки собгал десять плагстин, - заговорщеским полушепотом произнёс Бронислав, наклонившись вперёд к Александру. - И шо ви за безумное количество оганжевых батончиков имеете мне пгедложить, чтобы я согласился у вас их взять?
   - Для начала я могу посмотреть, какие заклятья? - кивнул в сторону стопки пластин в руке биомага Саша.
   - О, боже мой, какие вопгосы! Конечно, ви сможете их посмотреть хоть сто ггаз, для того я их и пгинес. Купите и смотгите, вспоминая мою добготу и голодных детей, плачущих по вашей милости, - возразил хитрый биомаг, но после сурового взгляда Саши пошёл на попятную: - Ваше неуёгмное желание пгосмотгеть товагг пегед покупкой делает мне непгиятно на сегдце. Но для сегёзной сделки - это пгавильный подход. Учгись у этого молодого чгеловека, Богис, - Бронислав обернулся к товарищу.
   Долговязый Борис с короткой светлой бородой переминался с ноги на ногу. Ему не терпелось получить батончики восстановления энергии. Ради этой сделки он потратил пятнадцать очков репутации - считай, целое состояние за бесполезные пять пластин стартового заклинания "Кашель". Биомаг Славик, не успевший сдать лишние заклятья в хранилище офиса, только удивлённо разводил руками. Зачем им понадобился "Кашель", да ещё по цене три очка репутации за штуку, когда в офисе со скрипом дают одно? Соклановцы на озвученный вопрос лишь многозначительно переглянулись.
   Как потом сказал Бронислав: "Таки дгаже если пголучим один батончик за эти пгять пластин, мы бгудем в оггомном пглюсе". И Борис был согласен с товарищем. В Терминале за один батончик можно выручить триста очков репутации. В двадцать раз больше, чем он потратил на ненужный "Кашель".
   Новый знакомый внимательно осмотрел все предложенные пластины, время от времени шевеля губами, будто что-то читает. Когда он закончил осмотр и нахмурился, сердце Бориса ухнуло в пятки. "Ну, вот и всё, - расстроился долговязый биомаг. - Пропали наши пятьдесят очков репутации. Прав был Бронислав, не стоит все яйца класть в одну корзину. Хорошо хоть Бронислав договорился купить пластины задёшево. И зачем мы только повелись на эту сделку?"
   - Пять "Кашлей", три "Язвы", "Дизентерия" и "Лихорадка". Я правильно понял? - приподнял брови новый знакомый.
   - Ви совегшенно пгавы, молодой чгеловек, и заметьте, что дегжите ви их в ггуках всё это вгемя совегшенно дагом, - важно кивнул Бронислав.
   "Точно сделка не состоится! - Борис был готов провалиться под землю. - Он откажется давать батончики".
   - Даю за всё четыре... Нет, пять батончиков. Авансом. С условием, что со следующей волны ботов вы мне предложите весь ассортимент заклятий биомагии, который выпадет. Любые биозаклятья в любом количестве, - с нажимом произнёс последнюю фразу Саша, явно пытаясь донести до них, что готов выкупить всё.
   Борис был готов запрыгать от счастья. Не один, не три, а целых пять батончиков. Полторы тысячи очков репутации!
   - Молодой чгеловек, зачем ви меня так гастгаиваете, - покачав головой, сказал Бронислав. - За кого нас пгинимаешь? Мы - дгеловые люди. Одна пгластина - один батончик.
   У Бориса отвалилась челюсть. Получить пять батончиков - это уже неведомая щедрость от нового знакомого, но Бронислав захотел больше?
   - Твой друг так не считает, - хмыкнул Александр, бросив мимолётный взгляд на товарища картавого биомага. - Давайте не будем портить наши деловые отношения. Моё окончательное слово - пять батончиков за эти десять пластин. А то я могу передумать и предложить четыре. Или того меньше за тот шлак, что вы мне пытаетесь всунуть. Кстати, забыл сказать. Пять батончиков - все первого ранга.
   Перед новым знакомым засияла радужным воронка. В следующий миг в пустую руку Бронислава было вложено оговоренное количество батончиков.
   - Спасибо за сотрудничество, - улыбнулся Александр, забирая пластины.
   - Чтоб я так жил, но это ведь дейгствительно батончики пегвого гганга! - воскликнул Бронислав, быстро ощупав врученный лут.
   - Спасибо! - Борис не выдержал и пожал руку новому знакомому.
   - Жду нашей встречи после волны ботов, - подмигнул Саша, прощаясь.
   ...- Богис, Богис, - поджав губы, Бронислав покачал головой. - Таки не быть тгебе дипломатом...Тгакую сделку упгустили! Ая-я-яй!
   - Но мы взяли пять батончиков первого ранга! - возразил довольный Борис, нисколько не смутившись упрёкам старшего товарища. - Они же сорок пунктов энергии восстанавливают!
   - Таки да, ви абсолютно пгавы мой дгуг, - задумчиво кивнул Бронислав. - Мине одно непонятно, откуда у пагня батончики пегвого гганга? Где он достал такую ггедкость?
   ***
   Довольный проведенной сделкой, маг-универсал шагал в сторону бывшего кинотеатра, в подвале которого местные маги сделали бар. Наверняка Дима с Андреем ждут его там.
   Если бы не "Видеть незримое", то Саша не смог бы разобраться в точках и палочках, нарисованных на пластинах заклятий. Нет, чёрные точки на сером фоне он сразу узнал - это стартовое биозаклинание "Кашель". Мелких фиолетового цвета палочек заклинание магии разума определило как "Язва", морщинистые серые капсулы - "Дизентерия", а золотистые шарики как "Лихорадка".
   - Отлично, отлично! - улыбался на все тридцать два зуба Александр.
   В принципе можно было отдать им и все десять батончиков первого ранга, но ведь потом эти биомаги обнаглеют, и в дальнейшем будет сложнее с ними торговаться.
   Парень вытянул из "Пространства ауры" пластины заклятий биомагии и дал команду изучить.
   - Поздравляем! Биозаклинание "Кашель" становится второго уровня. Урон 25-50. Расход энергии - 20-45. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). При активации заклятья создаются бактерии, которые воздушно-капельным путём поражают лёгкие противника. Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Заклинание не действуют на мага-создателя и других биомагов, если их уровень находится на уровне или выше мага-создателя заклятья. Статус поднятия уровня: 1/6. Прогресс поднятия уровня: 5/100%.
   - Поздравляем! Вы успешно изучили заклинание биомагии "Язва". Это атакующее заклинание первого уровня. Урон 10-30. Расход энергии - 5-25. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). При активации вирус поражает кожный покров противника. Кожа воспаляется, выделяется гной с кровью. Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Заклинание не действуют на мага-создателя и других биомагов, если их уровень находится на уровне или выше мага-создателя заклятья. Статус поднятия уровня: 2/4. Прогресс поднятия уровня: 0/100%.
   - Поздравляем! Вы успешно изучили заклинание биомагии "Дизентерия". Это атакующее заклинание первого уровня. Урон 5-25. Расход энергии - 3-20. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). При активации заклятья бактерии поражают противника, вызывая расстройство пищеварительной системы и общую интоксикацию организма. Сопровождается болью в области желудочно-кишечного тракта, тошнотой, рвотой, диареей, что снижает боеспособность противника или убивает. Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Заклинание не действуют на мага-создателя и других биомагов, если их уровень находится на уровне или выше мага-создателя заклятья. Статус поднятия уровня: 0/4. Прогресс поднятия уровня: 0/100%.
   - Поздравляем! Вы успешно изучили заклинание биомагии "Лихорадка". Это атакующее заклинание первого уровня. Урон 10-30. Расход энергии - 5-25. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). При активации заклинания бактерии поражают организм противника, вызывая общую слабость, ломоту во всём теле, анемию, головную боль. Появляется учащенный пульс, снижается кровяное давление. В разгар приступа возникает тошнота, рвота, помрачение сознания, противник может впасть в коматозное состояние. Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Заклинание не действуют на мага-создателя и других биомагов, если их уровень находится на уровне или выше мага-создателя заклятья. Статус поднятия уровня: 0/4. Прогресс поднятия уровня: 0/100%.
   "Что мне нравится в биозаклинаниях - так это низкий расход энергии и выносливости. С моими прокачанными характеристиками я чуть ли не вечно могу выпускать эти заклятья!"
   Уже на подходе к бывшему кинотеатру Саша заприметил шестерых магов от восьмого до пятнадцатого уровней, окруживших низкорослого крепко сложенного мужчину, находящегося на двадцать первом, который почему-то щеголял голым торсом. Они о чём-то разговаривали на повышенных тонах.
   Ещё четыре низкоуровневых мага отгоняли зевак, собравшихся было посмотреть на разгорающийся конфликт.
   "Помнится, Андрей что-то говорил про копов. Я не уточнил, действительно ли биомаги играют роль полицейских в "Райской жизни"? Впрочем, это ведь логично. Часть биозаклинаний действует только на людей. Взять тот же "Кашель". Активировал заклинание, и митинг протестующих позабыл о своей цели. А если ещё и пригрозить более мощным заклятьем... Так можно быстро остудить горячие головы. Но для тех, кто не внимает словам или особо буйным, есть универсальное средство - "Дизентерия". Рра-азз и всё. Противник унижен. Брр... Было бы смешно, если бы не так противно!"
   Александр собрался обойти группу магов десятой дорогой, решив, что ему нет дела до чужих конфликтов, как случилось непредвиденное. Двое парней попытались было схватить мужчину с голым торсом. Тот взбрыкнул, прокричал: "Пшли вы!" и в следующий миг на улице повсеместно стали появляться вертикальные круги порталов, с воронкой семицветной энергии внутри, как при активации "Пространства ауры".
   Десять, двадцать, тридцать... Саша насчитал тридцать четыре портала. Или это всё-таки заклинание "Пространство ауры"?
   Реакция мага-универсала была мгновенной. Наученный горьким опытом сражений, парень восполнил запасы параметров "райским яблоком", одновременно активируя "Хитиновую броню" и "Древесную кожу". И на всякий случай призвал пять "Парящих листов".
   "Лучше перебдеть, чем недобдеть", - подумал Александр, вновь восстанавливая характеристики. Маг двадцать первого уровня, по идее, не должен быть опасным. Но чем чёрт не шутит? Саше ещё не довелось по-настоящему сражаться с местными магами. Поэтому дополнительная защита не помешает.
   Из воронок порталов начали появляться полутораметровые обезьяны с бледно-зелеными водорослями вместо шерсти.
   "Болотный шимпанзе. Ранг - Загонщик первого порядка, - так определяло появившихся монстров "Видеть незримое". - Призывное магическое животное. Характеристика: яд".
   Саша быстро огляделся. Все обезьяны были загонщиками первого порядка. Но что это означает? Они сильные или слабые?
   "Ну почему "Видеть незримое" ещё не показывает шкалу здоровья и энергии? Было бы намного проще, если бы я мог видеть силы монстров", - сокрушался парень.
   Какая началась суета! Окружившие мужчину с голым торсом маги бросились врассыпную. Лидер, тот, что на пятнадцатом уровне, начал отдавать команды. В призванных существ полетели первые заклинания.
   "Это биомаги!"
   Стоило бросить мимолётный взгляд на атакующие заклятья, как Александр понял, к какому клану относится группа парней, конфликтовавшие с призывателем.
   С двух обезьян шерсть полезла клоками. Еще трое вполне по-человечески принялись кашлять, забыв о нападении. Один шимпанзе, подвывая от боли, скрутился калачиком. На этом успехи биомагов закончились.
   В ладонях Болотных шимпанзе появились серые камушки, похожие на щебёнку. "Видеть незримое" сообщило, что это заклятье "Токсичный камень". Словно гранаты, камни полетели в людей. Кому-то посчастливилось уклониться. Невезунчики падали, что подкошенные, выплёвывая зелёную пену.
   "Заклинания из стихийной школы земли? А здесь не так скучно, как казалось на первый взгляд!"
   Александр пока ничего не предпринимал, просто наблюдая за развитием событий.
   Пострадали маги из зевак. Одна девчонка в испуге завизжала, приседая и прикрывая голову руками. Но это действие ей не помогло. "Токсичный камень" угодил в правое плечо. Практически мгновенно визг сменился хрипом. Девчонка упала на бок. Изо рта показалась зелёная пена.
   "Значит, яд в камнях этих монстров отличается от моего заклятья. Мой "Токсичный камень" дымит ядовитыми парами, а этот - действует при контакте с кожей. Непонятно только, там смертельная доза или пострадавшие могут выздороветь?"
   Где-то сбоку зажужжало. Резко обернувшись, Саша успел заметить голубовато-фиолетовую дугу, пронзившую грудь обезьяны.
   "Маг молний нарисовался!" - отметил Александр.
   Поверженный монстр завалился на бок.
   "Знатно поджарили обезьянку!"
   Разгулявшийся ветер должен был принести запах горелой плоти, но ничего такого не произошло.
   "Странно, а почему не завоняло палёным? И даже дыма не было", - удивился маг-универсал.
   Пострадавший от молнии шимпанзе просто исчез, ничего после себя не оставив.
   Магиня воды окружила себя и ещё двух женщин водным куполом. Брошенный "Токсичный камень" отскочил от щита.
   "Не все местные оказались трусливыми нубами, как я считал. Неожиданное появление монстров не застало их врасплох. Это радует".
   Краем глаз парень заметил движение. Один "Парящий лист" бросился наперерез брошенному камню. Изначально имеющий тёмно-зеленый окрас кленовый листик обрёл бордовые нотки и немного пожух. Яд, содержащийся в снаряде обезьяны, хоть и не развеял Сашино защитное заклятье, но прочность просадил.
   "Гаденыш! Меня вздумал атаковать?"
   Александр хотел сначала использовать "Самонаводящийся сюрикен", но потом передумал. Вместо этого он впервые активировал "Лихорадку".
   Облако золотистых шариков окружило обезьяну. Монстр мгновенно запнулся. Лапы безвольно опустились. "Токсичный камень" упал на асфальт, на месте падения заструился слабый, едва заметный зеленоватый дымок.
   "Да оно прожигает асфальт!" - удивился парень.
   Болотный шимпанзе вскоре оправился от заражения. В лапах появились новые снаряды. С остервенением он замахнулся, чтобы бросить в противника "Токсичные камни", но Саша оказался быстрее. "Каменное ядро" вышибло дух из обезьяны, протащив её по асфальту несколько метров. В следующий миг призывной монстр развеялся, как и исчезло ядро.
   "Значит, здоровье у них так себе!" - подумал Александр.
   В суматохе маг призыва попытался скрыться за ближайшим домом, но его настигло биозаклинание. "Видеть незримое" зафиксировало рой крупных красных бактерий, напоминающих сперматозоиды, которые окутали беглеца. Вскрикнув, мужчина неестественно выгнул спину и упал парализованный на землю. Вмиг подбежавшие два парня, подхватив мятежного призывателя за руки и ноги, потащили его в сторону проспекта Алёшина.
   "Неужели в офис биомагов тащат?" - прикинув направление, предположил маг-универсал.
   Тем временем ситуация накалялась. Лишь немногим магам удалось дать отпор призывным монстрам. Всё больше людей оказывались лежащими на асфальте с зелёной пеной у рта.
   "Надеюсь, они всё-таки выживут", - промелькнула мысль у Саши.
   Парень решил включиться в бой по-настоящему. Судя по всему, эти Болотные шимпанзе не причинят ему вреда, а так он хоть разомнётся. И опробует новоприобретённые заклинания.
   Уверенным шагом Александр приблизился к жертве, проглатывая очередное "райское яблоко".
   "Вроде, попадает под радиус действия заклинания", - подумал он.
   Брошенная "Язва" попала в обезьяну. Буквально в следующий миг выпал клок бледно-зеленых водорослей вместо шерсти.
   Удостоверившись, что не выпускает биозаклятье впустую, маг-универсал активировал ещё шесть "Язв".
   Сразу в нескольких местах полезла шерсть. И даже брызнула алая кровь. Монстр позабыл про атаку.
   Чтобы долго не мучить животное, Саша решил добить ещё пятёркой "Язв".
   Тело Болотного шимпанзе вмиг облысело. Было хорошо видно, как на оголённых участках кожи начали проявляться кровоточащие язвы...
   Вскоре животное развеялось, как и исчезли клочья бледно-зелёной шерсти. На месте монстра остался лежать ромбовидный зелёный кристалл размером с ладонь взрослого человека.
   "Хм. Даже выпадает лут!" - Александр подобрал кристалл.
   Увидев в действии одно заклятье, парень решил опробовать другое. Ожидаемого от "Дизентерии" эффекта брезгливый Саша, к счастью, не заметил. Монстры лишь падали на землю, мучаясь от боли, чтобы в конечном итоге развеяться, оставив после себя ромбовидные зелёные кристаллы.
   "Кашель" здорово дезориентировал врага. Но чтобы убить монстра, понадобился единовременный выпуск десяти заклятий.
   "Лихорадка" также сбивала боевой настрой Болотных шимпанзе. Они теряли "Токсичные камни", падали ослабленные на землю.
   Спустя пять минут улица в основном стараниями Саши была зачищена. Болотные шимпанзе так и не смогли нанести урон магу-универсалу. Лишь три "Парящих листа" пожухли и ещё одно развеялось. Вот и весь причинённый ущерб. Зато парень сумел насобирать четырнадцать зелёных кристаллов. Что это такое, он терялся в догадках.
   По завершению боя Программа порадовала сразу несколькими приятными новостями:
   - Поздравляем! Заклинание "Каменное ядро" получает третий уровень. Урон 75-110, расход энергии 100-130. Максимальное расстояние - 35-56 метров (максимальное расстояние равняется силе мага). Статус поднятия уровня: 1/8.
   - Поздравляем! Заклинание биомагии "Язва" получает третий уровень. Урон 20-40. Расход энергии - 15-35. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Статус поднятия уровня: 2/8. Прогресс поднятия уровня: 12/100%.
   - Поздравляем! Заклинание биомагии "Лихорадка" получает второй уровень. Урон 13-35. Расход энергии - 10-30. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Статус поднятия уровня: 0/6. Прогресс поднятия уровня: 4/100%.
   - Поздравляем! Заклинание биомагии "Кашель" получает третий уровень. Урон 30-55. Расход энергии - 25-50. Расход выносливости - 1-79 (единица выносливости в секунду). Радиус поражения - 1-56 метров (в зависимости от силы мага). Статус поднятия уровня: 1/8. Прогресс поднятия уровня: 9/100%.
   "Ю-хуу! - обрадовался парень. - Это что получается? Я убил то ли двадцать четыре, то ли двадцать пять обезьян, за раз активируя пять-десять биозаклятий. Одних "Язв" не меньше двух сотен выпускал. Значит, за каждую активацию система насчитывает единицу в прогресс поднятия уровня? Да. Ведь "Кашель" на том биомаге-байкере я выпустил пять раз и потом увидел, что прогресс сдвинулся с нуля до пяти из ста процентов. Получается, мне всего лишь надо сто раз активировать биозаклятье, чтобы поднять его уровень? Отличная новость. Вот только почему "Каменное ядро" тоже повысилось на уровень? Ведь раньше мне предлагали очко повышения заклинаний. А сейчас прокачал именно то заклятье, которое выпускал. Это такая особенность локации "Райская жизнь"? Ну и ладно. Всё равно собирался подтянуть свои слабые заклятья. И мне больше не стоит так частить с "райскими яблоками", а то не останется на действительно важный бой. Блин, забыл про "Фотосинтез". Надо бы вспомнить о нём в следующем сражении".
   Раненные призывными монстрами маги начали приходить в себя.
   "Фух, хоть ботов не будет!" - вздохнул спокойно Саша, наблюдая, как оклемавшиеся маги приводят себя в порядок.
   На улице воцарилась мёртвая тишина. Нет, сначала то тут, то там доносилось тихое шушуканье. Но вскоре шепотки прекратились. Все, как один, ошарашено глазели на биомага, который, считай, в одиночку справился с двумя десятками призванных монстров. В воздухе витал один вопрос: "Как у него хватило энергии?"
   Маг-универсал не замечал ажиотажа вокруг собственной персоны. Он лишь смахнул со лба проступивший пот и дал мысленную команду развеять защитные заклятья. "Парящие листы", даже те три пострадавшие от "Токсичных камней", он бережливо вернул в "Пространство ауры". Пусть они потеряли прочность, но однозначно пригодятся в будущем.
   - Брат! Спасибо тебе за помощь!
   Саша обернулся. К нему подходил биомаг пятнадцатого уровня, командовавший остальными соклановцами. В руке парень держал литровую бутылку воды, которую он поспешил протянуть неожиданному помощнику.
   - Бери. Пей, сколько влезет. Ты заслужил.
   Александр благодарно кивнул. Пить хотелось ещё тогда, когда выходил из офиса биомагов.
   "Видеть незримое" не обнаружило подставы. Вода в баклажке казалась чистой. Поэтому маг-универсал спокойно чуть ли не наполовину опустошил ёмкость.
   - Спасибо! - протянул обратно бутылку Саша.
   - Кинг-конг, падла, не захотел принять дуэль. Так бы вообще никто не пострадал.
   Видя непонимающий взгляд собеседника, командир биомагов пояснил:
   - Ну, если стороны принимают условие дуэли, их Система закрывает защитным куполом. Бой идёт до момента, пока у одной из сторон дуэли показатель здоровья не опустится до критической отметки. Тогда дуэль кончается.
   - Ясно, - кивнул Саша.
   "Теперь понятно, почему я не видел ни одного разваленного дома. В других условиях за год можно тут заклятьями половину локации разрушить. Но, оказывается, местные могут решать все разногласия внутри этого защитного купола. Интересная фишка от Программы!"
   - Что это за ядро такое, которое ты выпускал? А листья, которые кружились вокруг тебя? Где достал такие крутые доспехи? Откуда у тебя столько Энергии и Выносливости? На каком ты вообще уровне? - начал сыпать вопросами биомаг. - Я тебя раньше не видел. Сколько живешь в локации? Как тебя зовут? И почему ты ничего не знаешь про дуэли?
   Прежде чем что-то ответить, Александр осмотрел командира биомагов с головы до ног, заставив понервничать болтуна. Парень выглядел лет на двадцать пять. Коренастый, мускулистый. Судя по кривому носу и деформированным ушным раковинам - явно бывший борец.
   - Александр. Это мои заклинания, - и, видя недоумение в глазах биомага, добавил: - Сегодня пришёл из соседней локации, взял биомагию второй специализацией.
   - О-о, - протянул болтливый командир, а потом будто что-то осознав, изумился: - Что? Из соседней локации?
   - Да. Как тебя зовут?
   - Роман.
   - Рома, у меня есть к тебе дело. У тебя остались неизученные пластины биозаклятий? Готов обменять на батончики энергии.
   - Прости, - качнул головой бывший борец. - Сегодня всё сдал в хранилище клана.
   - Жаль, - разочарованно поджал губы Александр.
   Неожиданный возглас прервал диалог магов:
   - Вот он!
   Все резко повернулись на голос. В окружении девяти товарищей стоял худощавый паренёк примерно восемнадцати лет. Острое лицо, большой орлиный нос, глубоко посаженные глаза. На правой скуле наливался синяк. Паренёк вытянул руку вперёд, указывая пальцем на Сашу.
   "Хм, знакомый молниевик! Привёл подкрепление? Хочет отобрать все мои батончики?"
   Александр насторожился. Пусть среди этого десятка магов и не было никого выше двадцать третьего уровня, но всё-таки неприятности эти ребята могут доставить.
   - О, привет! - улыбнулся Саша краем губ, а сам внимательно рассматривал подходящих магов молний, готовый мгновенно ответить агрессией на агрессию. - Хотите обменять заклинания на батончики? Меня интересует только биомагия.
   - Типа того, - хмыкнул громовержец.
   - Что происходит, Флэш? - враждебно спросил Роман, встав рядом с Александром. Остальные биомаги как-то быстро очутились за спинами своего командира.
   - Не твоё дело, Глухарь, - отмахнулся остролицый паренёк. - Мы пришли за ним.
   Снова поднятая рука указала на Сашу.
   - Он - мой соклановец. Поэтому это моё дело тоже, - хмурился биомаг.
   - Рома, я ценю твою преданность. Но я смогу с ними справиться и сам, - нарочито громко произнёс маг-универсал.
   "Немного раззадорить молниевиков не помешает".
   - Нет, Александр. Это дело чести. Биомаги не дают своих в обиду. Как бы ни был ты силён, мы всё равно поможем тебе справиться с громовержцами. Да, парни?
   Командир повернулся к остальным.
   - Да! - вразнобой подтвердили биомаги.
   - И даже со мной? - послышался высокомерный голос.
   Удивлённые маги молний расступились, давая дорогу черноволосому нескладному подростку. Высокий, худой, с впалыми щеками - к ним приближался маг тридцатого уровня.
   "Оу! Неужели это клан-лидер молниевиков пожаловал? Отлично! На ловца и зверь бежит. Теперь не надо бегать по локации и искать аудиенции у главного громовержца".
   Биомаги узнали черноволосого подростка. И если Роман просто напрягся, то стоявшие за спиной низкоуровневые ребята невольно попятились.
   - Алексей, что твои парни хотят от нашего брата? - уверенно, но с нотками уважения в голосе спросил Глухарь.
   - Третьеранговые батончики, - заявил, ухмыльнувшись, клан-лидер магов молний.
   - В смысле? - нахмурился командир-биомаг. - Какие ещё третьеранговые батончики? Алексей, если об этом инциденте узнает Глеб Константинович, вам не поздоровиться.
   - Мне плевать на твоего Глеба Константиновича, - клан-лидер повернулся к Саше: - Мне нужны энергетические батончики третьего ранга. Говорят, они у тебя есть.
   - Я рад за тебя, - скривил губы в полуулыбке маг-универсал. - А мне нужны биозаклятья третьего ранга, - наобум ляпнул Александр. - Говорят, они у тебя есть.
   Судя по нарастающему напряжению, вскоре конфликт перерастёт в поединок. Впрочем, Саша готов к такому развитию событий.
   - Роман, забирай парней и отходи на безопасное расстояние. Обо мне не переживай, - Александр повернулся к командиру биомагов.
   Всё это время черноволосый подросток не отрывал внимательного взгляда от Саши. Услышав, как тот решил отогнать других биомагов, тем самым оставшись наедине против десятка высокоуровненых громовержцев с клан-лидером в придачу, Алексей фыркнул. Что-то для себя решив, он кивнул своим мыслям и произнёс:
   - А ты отчаянный малый! Решил поиграть в мушкетеров?
   - А что тут такого? - кровожадно ухмыльнулся Александр. - Пять минут вашего позора, и я соберу лут с вас-ботов.
   - Дерзко, - покачал головой клан-лидер молниевиков. - Мне импонирует твой подход. Если выстоишь против моих парней пять минут, наш разговор перейдет в более конструктивное русло. Если не выстоишь - отдашь все свои энергетические батончики третьего ранга, или мы возьмем их с твоего трупа.
   - Дерзко, - повторил за клан-лидером Саша. - Здесь будем сражаться? Или где-нибудь в безлюдном месте? Не хочу, чтоб другие видели, как вы опозоритесь. А ну-ка, одиннадцать магов молний не справились с одним биомагом! Хех...
   - Саш, ты так в себе уверен? - переживал командир биомагов. - Защитный купол тебя не выпустит, пока здоровье не опустится до единицы. Они тебя разорвут. Может, всё-таки мы с ребятами подсобим, а? Или вообще не ввязывайся в эту дуэль.
   - Не нужно, - качнул головой Александр и обратился к клан-лидеру молниевиков. - Начинаем?
   - Начинаем, - подтвердил Алексей. - Мои условия такие: не убивать и не применять биозаклятья. У тебя ведь есть вторая специализация? Вот этими заклинаниями и пользуйся.
   - Договорились, - хмыкнул Саша, нисколько не удивившись информированности главного громовержца.
   Маг-универсал снова повернулся к Роману:
   - Всё-таки убери зевак подальше. Мало ли что произойдёт.
   - Купол непробиваем, что изнутри, что снаружи! - выдавил командир биомагов.
   Тем временем клан-лидер молниевиков повернулся к своему отряду:
   - Слушать мою команду. Разбиваемся на тройки. Атакуем по очереди. Мощные заклятья не применять. Противника не убивать. Всё ясно?
   - Не хочешь присоединиться к своим парням? Иначе у них вообще не будет шансов, - предложил Александр. - И не надо разбиваться на тройки, атакуйте все скопом.
   - Думаешь? - вскинул бровь Алексей. - Хорошо. Посмотрим, что ты за птица.
   Роман вместе с остальными биомагами встали невдалеке от места предстоящей битвы. С тем расчётом, что когда по завершению дуэли раскроется купол, прийти на помощь к соклановцу. Зеваки рассредоточились чуть вдали, не собираясь расходиться. Пропустить такое зрелище никто не хотел.
   - Дам тебе фору, - сказал клан-лидер. - Начинай первым.
   - Хорошо, - улыбнулся Саша. Он был весь в предвкушении.
   "Интересно, насколько сильны молниевики? Получится ли у них продержаться хоть пару минут под шквалом моих заклятий?"
   В голове раздался голос информатора:
   - Вам отправлен запрос на проведение дуэли. Вы принимаете бой? Да/нет.
   "Да, принимаю".
   Едва Программа получила согласие, как магов окружила прозрачная плёнка защитного заклинания.
   - Ну что, поехали? - ухмыльнулся маг-универсал, бросив мимолётный взгляд на купол.
   Привычно вкидывая в рот "райское яблоко", первым делом активировал "Хитиновую броню".
   ***
   Хоть Алексей и был предупреждён, что пришедший из другой локации маг имеет как минимум тридцатый уровень, и поэтому наверняка должен быть опытным бойцом, но дальнейших событий глава громовержцев уж точно не ожидал.
   Непринуждённо, парой небрежных жестов и благодаря радужной воронке "Пространства ауры" противник активировал чёрные доспехи, вмиг покрывшие его с ног до головы, оставив незащищёнными лицо, кисти рук и стопы. Одновременно создал странные тёмно-зелёные пластины, принявшиеся, словно по орбите, кружить вокруг мага. Следом кожа на лице и руках из обычной, человеческой вдруг стала напоминать кору дерева.
   На этом сюрпризы не закончились. Вернее, они только начались.
   Пока парни из клана молний удивлённо таращились на приготовления оппонента, внезапно затряслась земля под ногами. Даже появились трещины, в одну из которых угодил кто-то из ребят. Неожиданный вскрик товарища рефлекторно заставил соклановцев обернуться.
   Понимая, что первый удар противником нанесен, Алексей активировал защитный вариант "Тайфун молний". Над головой возникла вращающаяся сердцевина заклятья - молниевый клубок, из которого ниспадающим водопадом в радиусе метра от создателя в землю ударили с десяток одиночных светло-голубых зигзагов.
   Послышался множественный стук и следом треск молний. Алексей обратил внимание на посыпавшиеся сплошной стеной бобовые горошины в паре шагов от себя.
   - Зевс! Защиту!
   Выкрик кого-то из парней заставил вздрогнуть клан-лидера. Черноволосый подросток чуть не совершил фатальную ошибку, так не вовремя "залюбовавшись" чужим заклятьем.
   Среагировал глава громовержцев по прозвищу Зевс практически мгновенно, вновь создавая "Тайфун молний", но уже над всеми соклановцами.
   Но не успело защитное заклятье развернуться, как со стороны противника послышалось короткое "Чёрт!" и артобстрел бобовыми горошинами прекратился.
   Алексей оглянулся. Вместо десяти начинавших "дуэль" громовержцев осталось семь. Брови сами собой поползли вверх от удивления.
   ***
   "Чёрт! Какие же они слабаки! Ну почему у меня нет заклятий со слабым уроном? Даже "Град", вроде бы не сильно прокаченное заклятье, и то трое не выдержали. И как теперь быть? Дать им шанс на атаку?"
   Заклинание магии земли "Град" пришлось срочно деактивировать "Звуковой пулей". Иначе из компании молниевиков остался бы внутри дуэльного купола только клан-лидер, успевший активировать защитную формацию из молний.
   Энергии после "Града" и "Пули" оставалось порядка ста пятидесяти очков. Как раз хватает на активацию "Дрожи земли". Но заклятье почему-то не сработало.
   "Это ещё что за новости?!" - удивился Александр, тут же призывая Окно характеристик.
   "Ну вот. Сто шестьдесят пять очков! Почему не получилось создать?"
   Не успел маг-универсал придумать хоть какую-нибудь стоящую идею, как информатор Программы огорошил новостью:
   - Вы не можете создать заклинание. Сто двадцать пять очков энергии зарезервировано для призыва "Хищных тюльпанов" в количестве пяти штук. Пополните характеристики батончиками или дождитесь естественного восстановления. Успехов!
   "Оп-па! Ладно. Переживём!"
   Саша хотел было вытянуть из "Пространства ауры" очередное "райское яблоко", как донеслось противное жужжание электрического заряда. "Парящие листы" бросились наперерез фиолетовому искрящемуся шарику.
   В следующий миг Александр осознал преимущество молниевых атак. Шаровая молния ловко ушла от всех защитных листьев и вонзилась в грудь магу.
   Заклятью не хватило мощи. "Хитиновая броня" полностью нивелировала урон.
   Увидев, что противник даже не поморщился, громовержцы приуныли.
   Видимо, чтобы поднять боевой дух, клан-лидер прокричал: "В атаку! Вместе!"
   Несколько мгновений спустя к магу-универсалу устремились несколько фиолетовых дуг и одна шаровая молния. Но на какие-то доли секунды опережая заклятья соклановцев к Саше мчался на сумасшедшей скорости знакомый громовержец, которому он отдал третьеранговые энергетические батончики. Растопыренная пятёрня сияла пучками крохотных молний.
   Саша решил не рисковать и применил "Родство со стихией".
   ***
   - Что?
   - Где он?
   - Куда подевался?
   - Его выкинула Система? Мы выиграли?
   Заголосили соклановцы, озираясь по сторонам.
   - Нет. Дуэль продолжается, - процедил сквозь зубы Алексей, а затем задумчиво прошептал: - Где ты есть?
   Противник появился чуть в стороне от прежнего места. Возник, словно бы из ниоткуда. Как будто сумел телепортироваться.
   "Цепную молнию" Зевс уже не успевал выпустить, поэтому решил активировать "Полярное сияние" или "Аврора" - площадное заклятье, состоящее из множества мелких молний, призванное дестабилизировать установленные щиты соперника и не позволить создать новые заклинания.
   Вот только оппонент не стал дожидаться, пока "Аврора" начнёт действовать. Исчез и снова появился в другом месте.
   - Вёрткий! - качнул головой Алексей.
   Увидев задумку лидера, другие громовержцы принялись создавать площадные заклинания. Вскоре половина арены сияла несколькими "Аврорами".
   - У меня батончики конились! - раздался чей-то крик за спиной.
   Клан-лидер не обратил внимания. Не маленькие, поделятся. Куда интересней, как поведёт себя противник, окружённый молниями?
   Оппонент появился аккурат в сиянии одной из "Аврор". Судя по мелкой дрожи рук, его сковали судороги.
   - Есть! - в азарте воскликнул глава громовержцев, активируя приготовленную "Кару небесную" - его любимое заклятье. Крупная, белая молния опускалась с неба чётко на голову соперника. Алексей собирался было увидеть, как Система выкинет парня за пределы защитного купола и даже позволил себе немного расслабиться, как в последний момент противник снова исчез!
   - Проклятье! - выругался лидер магов молний.
   Почуявшие скорую победу соклановцы решили закрепить успех. Всё новые площадные заклятья накладывались, усиливая друг на друга.
   Вновь показавшийся оппонент повторил трюк с землетрясением. На этот раз парни оказались готовы. Да и толчки земли не были такими сильными.
   Флэш повторил любимую атаку. Используя "Родство со стихией", максимально ускорился, вытягивая руку с активированным "Коронным разрядом". Противник на этот раз не стал исчезать, лишь немного сместился в сторону, принимая плечом удар Флэша.
   Атаку соклановца поддержали другие. В соперника устремились фиолетовые дуги молний. Кто-то, видимо, исчерпав Энергию, выпустил слабые оранжевые искры. Толстяк Бром использовал своё коронное "Гудение" - редко выпадающее заклятье, не наносящее урона, но способное на некоторое время дезориентировать врага из-за раздающегося шумного треска молний вокруг. Противник пытается отреагировать на кажущуюся ему опасность и пропускает настоящее атакующее заклятье.
   И действительно, соперник, разрывая дистанцию с Флэшем, быстро оглянулся.
   - Ну. Ну! - Алексей затаил дыхание.
   Молниевые дуги вот-вот должны попасть в цель.
   - Бли-и-ин... - разочарованно выдохнул клан-лидер, когда противник вновь исчез.
   И в этот момент в голове Алексея будто что-то щёлкнуло. Противник поддаётся. Специально не использует атакующие заклинания. Яркое тому подтверждение - артобстрел горошинами, за считанные секунды выбивший сразу троих магов молний. Оппонент сам же его и деактивировал, когда понял, какой урон наносит заклятье.
   "Силён. Однозначно, нам он не по зубам. Не атакует, потому что боится убить. Вот и приходится ему уклоняться. Интересно, из какой локации он пришёл, что сумел так прокачаться? Насколько сложные там условия, раз этот парень не только выжил, но и обрёл такую силу?"
   Пришедшая мысль заставила подростка недовольно поморщиться. Клан-лидеру ничего не оставалось, как поднять обе руки вверх.
   - Мы проиграли. Дуэль окончена, - неожиданно во всеуслышание объявил глава магов молний.
   Система отреагировала моментально. Все выпущенные громовержцами заклятья мгновенно развеялись. Следом исчез и защитный купол.
   Последовала секундная пауза замешательства. Парни из клана переваривали только что услышанное. И в следующий момент набросились с претензиями на своего лидера.
   - Сдурел?
   - Зевс, ты чего?
   - Мы его почти дожали!
   - Ещё чуть-чуть и он бы проиграл!
   Разъярённые соклановцы чуть ли не бросились на главу врукопашную.
   - Молчать! - гаркнул черноволосый подросток.
   Всего одним словом лидеру удалось отрезвить разгорячённых схваткой громовержцев. Парни стали, что вкопанные. Всё-таки своего главу они боятся. Алексей неоднократно доказывал, что он сильнее всех в клане.
   - Совсем невменяемыми стали? Или магия так сильно пьянит? - ярился Алексей. - Вы только послушайте себя! Мы его почти дожали. Ещё чуть-чуть и он бы проиграл. Не стыдно вам такое говорить?! Одиннадцать магов почти пять минут ничего не могли сделать с одним-единственным противником! НИ-ЧЕ-ГО!
   Обиженные соклановцы насупились.
   Лидер магов молний повернулся к оппоненту:
   - Признайся честно. Хоть половину сил задействовал?
   Бывший противник ухмыльнулся.
   - Не-а, даже четверти не использовал...
   Алексей покивал головой, соглашаясь.
   - Спасибо за преподанный урок, - клан-лидер громовержцев пошёл к оппоненту с вытянутой правой рукой. - Хочу пожать тебе руку. Я понял, насколько бездарен по сравнению с тобой. И отдельная благодарность, что ты не увлёкся боем и ненароком не убил никого из моих парней. Приглашаю тебя посетить нашу базу. Будешь почётным гостем. И прости засранца, я так и не поинтересовался твоим именем. Меня зовут Алексей. Прозвище - Зевс. Вот, командую этими оболтусами.
   Недавний соперник фыркнул:
   - Нда, называть оболтусами парней, которые на порядок старше тебя. Забавно! Меня зовут Александр. Прозвище - Волк.
   - Зевс, ты чего расшаркиваешься перед ним? Он только и делал, что убегал. Может, он вообще не мог с нами ничего сделать, - недовольно высказался толстяк Бром. Остальные поддержали товарища.
   Алексей покачал головой, поражаясь невнимательности соклановцев.
   - То есть вас не смутило, что его горошины выбили троих? - клан-лидер повернулся к парням.
   - Ему просто повезло, - продолжал настаивать на своём Бром.
   Глава магов молний вгляделся в лица приятелей. Большинство поддерживали Брома. И только один Флэш стоял с задумчивым выражением лица.
   - Не думаю, что ему просто повезло, - проговорил парень, первым познакомившийся с пришлым магом и обменявшим у него три энергетических батончика третьего ранга.
   Несмотря на то, что накануне Флэш повздорил с лидером, не желая отдавать ему столь ценные батончики, из-за чего Алексею пришлось отбирать их силой, взамен давая батончики нулевого ранга, лишь бы "заткнуть ему рот", сейчас парень встал на защиту главы клана.
   - От моей атаки нельзя так просто увернуться, - продолжил Флэш.
   - Ну раз он такой сильный, пусть докажет! - упрямился Бром. А с ним ещё пятеро громовержцев.
   Что интересно, три мага, пострадавших от артобстрела горошинами, не оспаривали решение клан-лидера.
   - Ему не надо ничего доказывать. Он уже показал свою силу, - ответил Флэш.
   Внезапно в разговор громовержцев вмешался виновник спора:
   - Вам та остановка не сильна нужна?
   Парень кивком головы указал на бетонное сооружение, расположенное примерно в пятнадцати метрах от магов.
   - Не стоит подвергать сомнениям решения лидера, - продолжил пришлый маг. - В отличие от всех вас он умеет анализировать и сопоставлять факты, - нравоучал Александр.
   И не предоставив возможности для ответа, парень, назвавшийся Волком, обратился к зевакам:
   - Отойдите подальше! Ещё! Во. Отлично!
   Взгляды абсолютно всех скрестились на автобусной остановке. Вдруг, откуда ни возьмись, материализовался снежный вихрь, окутавший бетонное сооружение. Сначала появились царапины, потом брызнули осколки, и вот спустя несколько секунд от остановки осталась лежать груда строительного мусора.
   - Думаю, этого достаточно для демонстрации, - улыбнулся Александр, разглядывая побледневшие лица магов молний. Даже упрямый толстячок, всё это время споривший с клан-лидером, не нашёлся, что сказать.
   - Алексей, мы можем поговорить с глазу на глаз? Выражаясь словами одного киногероя: у меня есть предложение, от которого невозможно отказаться.
   Зевс улыбнулся, оценив шутку.
   - Идём. К нам на базу.
   ***
   - Расскажи мне, Алексей, что это за фигня с добровольной сдачей лута в общак клана? - спросил Александр, стоило им разместиться в рабочем кабинете главы магов молний.
   Хозяин, демонстрируя своё радушие, выставил на стол большой поднос с нарезкой вяленого мяса, тарелку с сухофруктами и орехами, графин воды и бочонок пива. По нынешним меркам, в условиях острой нехватки продовольствия, это считай что роскошь. Низкоуровневым магам придётся потрудиться, чтобы накрыть такой стол. Александр оценил жест, вот только запланированный разговор вряд ли понравится лидеру громовержцев.
   До базы они дошли без приключений. Кто тронет самого сильного мага локации в сопровождении десятка подчинённых? Правильно, никто. Некоторые лишь бросали любопытный взгляд на Сашу, плечом к плечу идущему рядом с Зевсом.
   Громовержцы расположились ни много, ни мало в бывшем Дворце культуры Тракторного завода. Огромное трёхэтажное здание вполне соответствовало амбициям сильнейшего клана локации. Территория за Дворцом огорожена сеткой забора. Раньше это была парковая зона, но теперь клан устроил здесь свой полигон: пустая, кое-где в рытвинах земля.
   Дворец культуры находился в пяти минутах ходьбы от места проведения дуэли. Александр большую часть дороги молчал, расстроенный, что ради поединка с молниевиками израсходовал целых восемь "райских яблок". В отличие от убийства монстров-шимпанзе - это практически бессмысленная трата ресурсов. Бонусов не получил, заклятья не прокачал. Единственно, что его утешало - он убедился, в этой локации ему нет равных. Но "райских яблок" это уже не вернёт.
   Мельком проглядывая Окно характеристик, маг-универсал вдруг заметил, что у него теперь шестьдесят одно очко репутации. Видимо, Система поснимала по единице с проигравших молниевиков. Их как раз было одиннадцать. Вот только как они собирались делить Сашину единицу репутации в случае победы? Или у него снялось бы одиннадцать, каждому по одному?
   Впрочем, нет. Ставкой должна быть единица репутации, и именно Алексей, как лидер клана, получил бы Сашину ставку, если бы громовержцы всё-таки выиграли.
   Немного поразмышляв, Александр решил не заострять на этом внимания. Но на будущее запомнил, что для участия в дуэли надо ставить очки репутации. Вероятно, ставки оговариваются до дуэли, ведь Система не уточняла, согласен ли Александр поставить на кон единицу репутации. Это значит, что символическую плату решил поставить подросток с громким прозвищем Зевс. А Система потом просто спросила у Саши согласия на участие в дуэли.
   Алексей тоже не спешил обсуждать дела, видимо, переваривая свой проигрыш.
   Сзади слышались шепотки молниевиков, обсуждающих прошедший бой. Многие до сих пор не верили, что так и не смогли ничего сделать с одним биомагом. Саша улыбался, слушая их догадки.
   Маги молний, сопроводив главу до базы, разошлись, каждый по своим делам. Алексей же повёл гостя длинными коридорами к своему кабинету.
   - Ты уже в курсе о Терминалах? - уточнил клан-лидер молниевиков, усаживаясь в кресло напротив гостя.
   Саша кивнул. "Видеть незримое" не обнаружило ничего опасного в выставленных на стол продуктах. Впрочем, парень остановил свой выбор на мясной нарезке. Сухофрукты и орехи - это хорошо, но мясо - однозначно лучше.
   Алексей налил себе пива.
   - Менять пластины на очки репутации в Терминале было выгодно первые три-четыре месяца. Потом, когда заклятья начали повторяться, Терминал перестал их принимать. Вернее, не давал достаточного количества очков репутации. В какой-то момент мы придумали идею обмена пластин между членами клана. Каждый после волны ботов приносит ненужные пластины и взамен получает нужные. Это касается магии молний. Заклятья остальных школ... Тут основная идея - не позволить магам других кланов прокачаться. Остальные кланы, впрочем, поступают также.
   - Холодная война? - усмехнулся маг-универсал, вкидывая в рот очередной ломтик мяса.
   - Типа того, - отзеркалил ухмылкой клан-лидер молниевиков и сделал очередной глоток пива.
   - Что мешает людям без посредничества кланов обмениваться заклятьями? - продолжил расспрос парень, назвавшийся Волком.
   - Ничего, - пожал плечами Алексей. - Некоторые так и поступают. Вот только это гораздо сложней, чем получить нужные пластины от клана. Маги сдают лут и оставляют запрос, что им нужно. Это если знают, что хотят. Или говорят, какие заклинания имеют. Тогда наши аналитики подбирают им новые заклятья. Пропорционально сделанному взносу.
   - А батончики?
   - Четверть оставляют себе. Остальное сдают на нужды клана, - ответил Зевс, взяв в руку несколько кусков мяса.
   - Не хило устроились, - хмыкнул Саша. - Смотрю, у вас тут коррупция цветёт и пахнет.
   - Ничего подобного, - опроверг предположение подросток. - Перед волной ботов мы распределяем батончики между членами клана. И потом, так низкоуровневые маги платят за возможность качаться вместе с опытными. Собственно, часть батончиков уходит на оплату работы наставников. Благодаря такой системе многие высокоуровненые маги охотно соглашаются "паровозить" более слабых товарищей. Пусть они и не дополучают нужного опыта прокачки, зато получают дополнительные батончики.
   - Ясно, - Саша перевёл тему: - Кто такой Кинг-Конг? И почему за ним охотятся биомаги?
   - Кинг-Конг? А с чего ты вдруг о нём вспомнил? - удивился лидер молниевиков.
   - Незадолго до вашего прихода биомаги пленили Кинг-Конга, - пояснил маг-универсал. - Чем он насолил биомагам?
   - Без понятия, - пожал плечами Алексей. - Кинг-Конг - маг призыва, довольно своеобразный парень. Авторитетов не признаёт. Занимается исключительно прокачкой. У нас с ним существует договорённость: он призывает монстров, а наши на этих тварюках тренируют свои заклинания.
   Александр покивал головой, ненадолго погрузившись в размышления. Алексей пристально разглядывал собеседника. Пару раз он приоткрывал рот, собираясь о чём-то спросить нового знакомого, но так и не решился.
   - Локация существует, по меньшей мере, год. Сегодня в баре я видел работающие лампочки и музыкальный центр. Как вы добываете электричество? - задал следующий вопрос Саша.
   Лидер громовержцев улыбнулся.
   - Мы собрали аккумуляторы. Часть из них пошла на ветряные электрогенераторы. Это раз. Приватизировали солнечные батареи. Два. Третий способ завязан на магию молний. Наши инженеры-любители соорудили металлическую конструкцию, что-то вроде сетки, которая подсоединена к аккумулятору. Маг выпускает заклинание, электрический разряд проходит по конструкции. Часть энергии развеивается, часть - заряжает аккумулятор. И четвёртый способ: экспериментируем с кожей кое-каких призванных монстров, пытаясь создать магический аккумулятор.
   - Интересно-интересно, а что это за кожа такая? - Александр настолько заинтересовался вопросом, что на время оставил в покое поднос с мясной нарезкой.
   - Намучились с некоторыми монстрами, - отмахнулся Алексей, облокачиваясь на спинку кресла. - Оказалось, они имеют природную способность поглощать и накапливать заряды наших молний.
   Глаза Алексей вдруг заблестели. Он наклонился в сторону собеседника:
   - Кстати, ты случаем не разбираешься в инженерии? Присоединяйся к нашему клану. Нам не хватает профессионалов. А то попадаются одни самоучки...
   - Нет. Я не инженер и присоединяться к вам пока не собираюсь. Прости, - качнул головой Саша и вновь сменил тему разговора: - А с медикаментами как у вас обстоят дела? Как часто люди здесь болеют? Или болеют ли вообще? Врачи в локации есть?
   Глава магов молний поджал губы, расстроенный отказом. Но всё-таки продолжил удовлетворять любопытство нового знакомого.
   - Врачи есть, но люди совсем не болеют. То ли магия так действует, то ли такие условия Системы, но серьёзных заболеваний на моей памяти не было. Синяки, ушибы, царапины не в счёт. А батончики Здоровья хорошо так ускоряют естественную регенерацию. Но мы получаем разные травмы от заклинаний. Наши молнии неплохо "поджаривают" противника, вызывают судороги, парализуют. Биозаклятья действуют недолго, пока не иссякнет вложенная энергия. Но здоровье приходится поддерживать нужными батончиками. Потом пострадавший восстанавливается. Водники наносят колющие раны, некоторыми заклинаниями ломают кости, душат или просто ставят синяки. А что касается магии призыва: даже слабые монстры могут покалечить и даже убить. В общем, каждый клан по-своему опасен. Понятное дело, мощные заклинания наносят больший урон. Но в каждом правиле, как говорится, есть своё исключение. Кое-кто из биомагов владеет "Паразитом". По факту - низкозатратное по ресурсам заклятье. Но если уж заразился, тебе не помогут ни батончики, ни естественная регенерация. Этот самый паразит так просто не исчезает. Он питается запасами Энергии и Здоровья, пока заражённый маг не умрёт. Но можно продлить жизнь. Либо клин клином - внедрить второго паразита. И пока первый расправляется с конкурентом, магу становится лучше. Либо постоянно есть батончики.
   - Да уж... Какое коварное заклинание... - пробормотал Саша.
   "Надо обязательно себе такое получить!"
   - Слушай, а как обстоят дела с детьми? Они ведь тоже маги? - последовали новые вопросы от Александра.
   - Да, тоже маги, - подтвердил Алексей. - Но большинство до десяти - двенадцати лет так и остаются на первом уровне. В основном появляются в локации одновременно с родителями, но есть и сироты, чьи родственники остались в реальности. Этих ребятишек мы пристраиваем в семьи и помогаем, чем можем.
   - А есть дети, рождённые в локации?
   - Новые не рождаются. Девушки не могут здесь забеременеть. Да и беременных не появлялось.
   Саша хмыкнул.
   - Да-да, парни так и реагируют, как узнают эту новость. О контрацепции можно не беспокоиться.
   - Так что, устраиваете разврат? Болезней нет, беременностей тоже, - подколол маг-универсал.
   - Разврат - не разврат, но маги чувствуют себя более раскрепощёнными, чем раньше, до участия в Программе.
   Клан-лидер молниевиков снова налил себе пива.
   - Всё с вами ясно. Какая нафиг прокачка, если можно денно и нощно устраивать оргии, - засмеялся Александр.
   - Не все такие. Но ты прав. Большинство не заморачивается прокачкой. Особенно девушки. Им, главное, найти более-менее сильного мага и всё, жизнь удалась. Так что, готовься. Только пойдёт слух, что ты высокоуровневый маг, отбоя от девчонок не будет. И вполне может быть, что и от некоторых парней тоже.
   Подросток поставил пустую чашку на стол.
   - Хех, - улыбнувшись, Саша покачал головой. - Апокалипсис. Мир перевернулся с ног на голову. А для некоторых ничего не изменилось. Только теперь в цене не деньги, а магия. Спасибо за предупреждение.
   - Разреши поинтересоваться? - пошёл в наступление клан-лидер молниевиков. - Из какой локации ты пришёл? И какой у тебя уровень?
   Клан-лидер подался вперёд, настолько ему был интересен ответ. Но удовлетворять любопытство молниевика Александр не собирался.
   - Извини, мы не настолько знакомы, чтобы я делился с тобой такой информацией. Ты лучше скажи, что вообще думаешь по поводу всего этого?
   Волк развёл руки в стороны, намекая на изменившийся мир, в котором им приходится искать место под солнцем.
   - Ты про локацию? Или в целом про Программу подготовки магов? - глава магов молний постарался скрыть своё разочарование.
   - И то, и другое.
   - Мне, как геймеру со стажем, здесь интересно. Адаптировался быстро. Начал собирать вокруг себя людей, - Алексей пожал плечами. - Другим пришлось несладко. Некоторые сходили с ума. Кое-кто впадал в депрессию. Заметил, что практически все испытывают страх. Кто боится атаковать ботов, кто - испытать боль. Находятся уникумы, кто даже под страхом смерти не хотят создавать заклинания. Но если есть желание развиваться, мы помогаем поднять уровни.
   - Молодцы, что помогаете. А что по поводу Программы?
   - Не знаю. В какой-то мере мне кажется, что всё это очень реалистичная игра, - поджал губы Зевс.
   - Не думал, что нас готовят? - поинтересовался Саша.
   - К чему? - нахмурился подросток.
   - К войне. Магической. В своей локации я познакомился с магом. Так вот, он утверждает, что вскоре нашу планету атакует враждебная раса инопланетян.
   Маг-универсал в упор смотрел на собеседника, стараясь не пропустить его реакцию.
   - О, круто! - на лице Алексея промелькнула безумная улыбка.
   - Псих! - фыркнул Александр.
   - Есть такое, - не стал отрицать клан-лидер молниевиков.
   - Значит, тебя не пугает будущая война? - Волк снова потянулся к подносу с нарезкой.
   - Пугает, - кивнул глава магов молний. - Но будет интересно. Вот только я не уверен, что готов к этой войне. В этой локации достиг максимума. Больше уровней мне не дают. Почти два месяца, как застрял на тридцатом. Боюсь, этого будет недостаточно. А ты что думаешь?
   - Раз уж попали сюда, то надо идти до конца. Будет вторжение, не будет - мы не знаем. Но пока нам дают время на развитие, надо им воспользоваться по максимуму, - высказал своё мнение Александр.
   - Я тоже так считаю, - согласился Зевс.
   - Не знаешь, живёт ли в вашей локации девушка по имени Анна Горошенко?
   - У нас много девушек с именем Аня, но такую фамилию не слышал. По крайней мере, в моём клане её точно нет. Твоя девушка?
   - Знакомая. Хотел увидеть, - поджал губы маг-универсал. - Но ты поспрашивай, может, кто-то что-то знает. За любую информацию дам вознаграждение. За мной не заржавеет.
   - Хорошо, без вопросов. Как только что-то узнаю, тут же сообщу тебе, - заверил Алексей.
   - Договорились, - кивнул Саша, беря очередной ломтик мяса.
   - Ну что? Теперь давай перейдём к тому деловому предложению, от которого я не могу отказаться? - улыбнулся клан-лидер молниевиков. - Что ты хочешь за третьеранговые батончики? Биозаклятья? В клане сохранились пластины. Скажи, а у тебя, кроме энергетических, есть еще Здоровья и Выносливости третьего ранга?
   Подросток решил поставить точку в допросе и подтолкнул Александра к обсуждению дел. Вот только маг-универсал имел на этот счёт своё мнение.
   - Для начала ваш клан в твоём лице мне должен компенсировать ресурсы, потраченные на дуэль. Десять тысяч Энергии - это пятьсот батончиков нулевого ранга. И тысячу Выносливости - это пятьдесят батончиков нулевого ранга. Когда отдашь лут, тогда и поговорим про обмен третьеранговых батончиков на биозаклятья.
   Саша вдруг осознал, что ему не надо строить из себя вежливого парня, не желающего никого обидеть. За ним сила и опыт предыдущей локации. Он серьёзно изменился за те две с лишним недели, проведённые в постоянных схватках против ботов. И сейчас, сопоставив свои силы против лучших магов местной локации, Александр понял - скромничать не надо. Как и не надо ни с кем договариваться. В любой момент он может взять силой всё, что пожелает. Захочет, перебьёт всех в локации и заберёт весь лут. Захочет, не будет никого убивать. Ему не нужно ни перед кем расшаркиваться. Он здесь самый сильный маг.
   Конечно, совесть не позволит убивать всех направо и налево. Только в случае самообороны, когда на него будут устраивать покушения. А так, в массовом убийстве нет ни необходимости, ни смысла. Они все жертвы чёртовой Программы подготовки магов. Просто Александру повезло прокачаться, сначала с помощью Везувия, а потом из-за появления третьеранговых ботов.
   Чем больше он узнавал особенности местной локации, тем нелепей выглядела идея торговать артефактами. Местные не могут позволить себе потратить столь ценные ресурсы на, допустим, три выстрела из арбалета. Поэтому у него родилась другая идея - покупать биозаклинания за батончики. Батончики нулевого ранга. Которые клан-лидеру молниевиков придётся отдать, хочет он того или нет...
   Алексей не ожидал такого поворота событий. Услышав ультиматум, он как-то весь обмяк в кресле. Исчезла улыбка. Категорическое заявление собеседника его выбило из колеи.
   - Но... мы же... - запнулся клан-лидер молниевиков.
   - Вы тоже потратили ресурсы. Знаю. Но пораскинь мозгами, так ли нужна была мне ваша дуэль? Твои архаровцы наехали на меня, пытались запугать. Я мог и не быть таким добрым. Поэтому компенсация - это начало наших деловых отношений.
   Саша потянулся за мясом. Глава магов молний, постукивая пальцами по поверхности стола, напряженно о чём-то думал.
   - Я... Это... Ммм... - растерялся Алексей. - Эх, ну ладно.
   Лидер громовержцев, наконец, принял решение.
   - Я отлучусь ненадолго, отдам приказ. Сейчас принесут батончики.
   - Давай, - сказал маг-универсал. Налив себе полный стакан воды, он откинулся на стуле.
   "Ожидать от него подлянки? Или нет? Сейчас ещё приведёт толпу приспешников, придётся с боем прорываться на улицу. Хотя... посмотрим. Ему нужны мои батончики. Вряд ли рискнёт устраивать ещё один бой".
   Практически сразу глава магов молний вернулся. В кабинете царило уже совсем другое настроение. Александр не спешил продолжать разговор. Алексей погрузился в свои мысли. Вскоре неловкое молчание прервал стук в дверь.
   - Заходи! - скомандовал Зевс, подобравшись в кресле.
   - Я принёс.
   В кабинет вошёл высокий мужчина лет тридцати - тридцати пяти. Хмурый взгляд исподлобья. Явно чем-то недоволен.
   - Выкладывай на стол, - приказал Алексей.
   Завертелась радужная воронка "Пространства ауры". Десятками начали появляться продолговатые оранжевые батончики Энергии.
   - Считать будешь? - обратился к Саше клан-лидер молниевиков без прежнего дружелюбия.
   - Конечно!
   Александр вскочил со стула и подошёл к столу. Он начал собирать батончики в кучки по десять штук.
   - Тут не хватает, - Саша повернулся к Алексею. - Обмануть решил?
   Лидер громовержцев почернел. Зевс даже пересчитывать не стал. Лишь пристально вгляделся в лицо подчинённого.
   - Игорь?
   - А не жирно ему будет? Пятьсот батончиков? - выдал мужчина.
   Алексей взбеленился. Вместо слов выпустил оранжевые искры. Соклановец вскрикнул.
   - Выкладывай на стол, - в голосе подростка слышались металлические нотки. Мужчина повиновался.
   Волк забрал в своё "Пространство ауры" батончики Энергии. С пятьюдесятью батончиками Выносливости заминок не произошло. Они также перекочевали в собственность Александра.
   - Свободен, - сказал глава магов молний.
   Стоило двери закрыться за подчинённым, Алексей повернулся к собеседнику:
   - Доволен?
   - Ага, - улыбнулся Саша. - Вот теперь поговорим. Но сначала...
   Клан-лидер молниевиков напрягся.
   - Сначала расскажи, где находится хранилище биомагов?
   - У меня есть информация, но бесплатно не поделюсь, - холодно отозвался Алексей.
   - Сколько? - вскинул брови Александр.
   - Верни назад все батончики нулевого ранга, - озвучил цену подросток.
   - Нет. Обойдусь без твоей информации. Сколько можешь продать мне биозаклятий?
   ***
   - У-да-вить! - сквозь зубы прошипел глава биомагов.
   - Спокойно, Константиныч. Не пори горячку.
   - Удавить! - стукнул кулаком по столу разъярённый Глеб Константинович.
   Промокшая рубашка, спутанные волосы. На столе две пустых бутылки виски. Лидер биомагов "плодотворно" провёл последние полчаса.
   - Константиныч, ты не в себе. Нельзя отдавать такие приказы. Хорошо, что я вовремя пришёл.
   - Не перечь мне! Удавить! - мужчина снова стукнул кулаком по столу.
   - Глеб. Глеб! Слышишь меня? Ты пьян. Давай ты проспишься. А завтра на трезвую голову обсудим все дела.
   - Молокосос! Удавить! Ненавижу!
   Лидер биомагов со злостью порвал несколько документов.
   Внезапно отворилась дверь в кабинет. В проёме показалась растерянная девушка-секретарь.
   - Пал Палыч, как вы просили, я принесла воды, - пролепетала она.
   - Спасибо, Лена. Ставь сюда. И погуляй за дверью приёмной. Никого к нам не пускай.
   - Хорошо.
   Девушка быстро ретировалась. Она очень боялась начальника. Особенно, когда у того было плохое настроение.
   - Глеб. Послушай меня. Не надо переть напролом. Позволь мне обработать мальца.
   - Обработать? - мутный взгляд главы биомагов зафиксировался на лице своего заместителя.
   - Да, - кивнул названый секретаршей Пал Палыч. - Оглянуться не успеем, как он приползёт к нам на коленях.
   - Унизить хочешь? - змеёй улыбнулся Глеб Константинович.
   - Поверь, это лучше твоего "удавить", - ухмыльнулся замглавы биомагов.
   - Лучше, - согласился мужчина, сидящий за столом. - Действуй, Палыч. Я хочу унизить гада! А потом - удавить!
   Заместитель лидера биомагов закатил глаза.
   "Неисправим", - со вздохом подумал он.
  
   !!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!ОБНОВЛЕНИЕ ОТ 05.07.2019 ГОДА!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!
  
   ***
   Павел, которого давно все называют Пал Палычем, устало прислонился к стене.
   За дверью продолжал буянить пьяный Глеб. Девчонка-секретарь и рада бы сбежать, но лидер биомагов ей эту выходку не простит. Глебу сейчас необходим собутыльник и плечо, в которое он может "поплакаться". Если этого не получит, Лену не спасёт ни симпатичная фигура, ни статус любовницы. Константиныч привык идти по головам. И любой проступок подчинённых наказывался с особой жестокостью. Единственным исключением являлся Павел. Бывший депутат, возглавивший клан биомагов, уважал его и боялся тронуть.
   Впрочем, Павлу плевать на проблемы секретарши. Своих хватает с головой.
   - Как же всё достало... - пробормотал мужчина, закрыв лицо руками.
   Прошло два из трёх месяцев, отведённых на задание Куратора. Вернее, на выполнение обязательств заключённой сделки.
   "И зачем я только согласился? Дурак! Думал, прикончу Алексея, расправлюсь с Глебом и Леонидом, проконтролирую, чтоб никто из магов призыва не добрался до двадцатого уровня и всё - локация будет полностью под моим контролем. Ха! Как бы ни так! Сначала появился этот Олег, маг призыва, вместе с женой. Потом второй пришлый - подросток, примкнувший к молниевикам. Следом Жанна, водник. И почему все пришедшие из других локаций игроки такие сильные? И ладно Олега удалось сломить. Глава водников Леонид - на крючке. С Глебом вообще нет никаких проблем. Но вот пришлого подростка-молниевика не добил. И Алексей быстро перепрыгнул на тридцатый уровень. К Жанне так и не подобрался. Как-то незаметно задание усложнилось в разы. И вот сегодня появился новый маг с неизвестным уровнем силы. И как с ними всеми справиться за оставшийся месяц?"
   От бессилия Павел стукнул кулаком по стене. В пустом коридоре эхом разнёсся шум осыпающейся штукатурки. С невесёлой улыбкой Пал Палыч глянул на образовавшуюся трещину.
   "Хех! Эксперимент с внедрённым симбионтом и заклятьем "Эволюции" наконец-то принёс плоды".
   Мужчина глянул на руку.
   "И вроде бы ничего не изменилось..."
   Новый удар, практически касание, и на стене появилась ещё одна вмятина. Штукатурка снова осыпалась на пол.
   - Получается, - прошептал замглавы биомагов, - симбионт повышает физическую силу. Но что он ещё мне может дать?
   Пал Палыч взялся за ручку двери и сжал кулак. Металл размяк, будто пластилин.
   - Хех. Теперь надо быть аккуратней с рукопожатиями. Ненароком руку кому-нибудь сломаю...
   Павел оказался в "Райской жизни" примерно восемь месяцев назад. Не сказать, что он обрадовался участию в Программе подготовки магов, но новые условия принял.
   Наблюдая, как другие то и дело погибают от рук безликих мобов, мужчина решил противиться судьбе. Плыть по течению - это не про него. В условиях изменившегося мира магия стала краеугольным камнем, способная разобраться практически с любой проблемой. Весь свой опыт и незаурядный ум Павел направил на достижение одной-единственной цели - обретению силы.
   Полгода пролетели в тщётных попытках поднять уровни. Условия локации не способствовали быстрому росту. Поэтому мужчина экспериментировал с доступными биозаклинаниями, комбинируя и выявляя скрытые возможности каждого из них. Он сумел прокачать заклятья "Симбионт" и "Паразит" до десятых уровней, когда даже у главного громовержца Алексея самые сильные заклинания находились только на пятом-шестом уровнях. И всё равно Павлу этого было мало.
   И вот, два месяца назад, старания Пал Палыча наконец-то были вознаграждены. Мистическая тень, представившаяся Куратором локации, предложила сделку: в течение девяноста двух дней Павел должен устранять всех магов, достигших планки двадцатого уровня, так, чтобы к оговоренному сроку в "Райской жизни" он был единственным высокоуровневым игроком. На тот момент только три лидера кланов соответствовали критерию. И Павел, практически не раздумывая, согласился. Выигрыш сулил ему скачок на двадцать уровней с повышением всех характеристик. Но в случае проигрыша он теряет всё и возвращается на первый.
   С тех пор началась охота на высокоуровневых магов. Павел сблизился с лидером собственного клана, став для него незаменимой правой рукой. Подобрался к главе водников - Леониду, и внедрил в него заклятье "Паразит". Сложней всего пришлось с Алексеем. Главный громовержец держал дистанцию, близко к себе не подпускал. А с магами призыва вообще не было проблем. Вовремя наложенное заклятье "Берсеркер" и взбешённый монстр убивает растерявшегося хозяина. Всё до банального просто.
   Вот только с Кинг-Конгом вышла заминка. Парень сумел с помощью фантомов и других призывных существ отразить атаку вышедшего из-под контроля питомца. Но завтра и с ним будет покончено. Биомаги пленили мятежного призывателя, Павел накачал его заклятьями. Осталось подарить Кинг-Конга обезумевшему от горя Олегу, а уж этот маньяк знает своё дело. Заодно поднимет пару уровней.
   С прибытием в "Райскую жизнь" магов из других локаций Павел понял: ему нужны помощники. Вернее, смертники, которые с собой заберут других высокоуровневых магов.
   Первым появился Олег со своей женщиной. Второй специализацией он выбрал магию призыва, его супруга - магию воды. Наивные ребята приняли дружбу замглавы биомагов, не подозревая, чем это для них обернётся. Биозаклятье "Паразит" практически убило женщину, что привело в отчаяние Олега. За помощью, что естественно, он обратился к другу-биомагу Павлу.
   Пал Палыч, демонстрируя щедрость, подарил Олегу артефакт - магический клинок, похожий на традиционное оружие японцев - сай, доставшееся самому Павлу от Куратора. Этот артефакт - своего рода ритуальное оружие. В ходе ритуала обнуляются уровни жертв-магов. Благодаря клинку владелец отбирает пункты Здоровья, Энергии, Выносливости и Силы, которые с огромным штрафом можно передать другому магу или использовать самому. Жертвы в большинстве случаев выживают после проведенного ритуала, но возвращаются на первый уровень.
   Павел посчитал, что сила магического сайя в полной мере раскроется именно в руках Олега. Любовь и привязанность к супруге, желание её спасти превратило обычного парня в жестокого тирана, которому жизнь родного человека намного ценней жизни остальных. И Олег не подвёл. С помощью призывных монстров и своей первой специализации - магии воздуха, он начал охоту на магов "Райской жизни", отбирая их прогресс и, тем самым, продлевая жизнь супруге. В какой-то момент использование артефакта помимо характеристик стало приносить Олегу новые уровни.
   Отчаяние вскоре переросло в безумие. Олег, сам того не понимая, превратился в маньяка, преследующего одну цель - забрать пункты характеристик у магов.
   Прогресс Олега не мог не радовать Пал Палыча. Практически ручной высокоуровневый маг-маньяк, не страшащийся смерти - это очень удобный инструмент для удачного завершения сделки с Куратором. Павел надеялся, в скором времени обретённое могущество поможет Олегу устранить главную "занозу" - громовержца Алексея. Главное сейчас поднять обезумевшему от горя призывателю ещё несколько уровней. И невзначай указать на "виновника" страданий его супруги.
   Павел вынырнул из размышлений. По телу разливалось странное чувство тепла. Почему-то в ногах его концентрировалось больше всего. Вскоре приятные ощущения сменились нестерпимым жаром. Не понимающий, что с ним происходит, мужчина топнул ногой и... впечатался в стену коридора.
   - О-ох...
   Болевых ощущений не было. Лишь недоумение. Что это с ним?
   Жар в ногах никуда не исчез. Тогда Павел легонько подпрыгнул и... чуть не ударился головой об потолок.
   - Ничего себе! - выдохнул мужчина.
   С приземлением Павел ощутил, как жар в ногах отступает.
   - Получается, мой симбионт аккумулирует в мышцах энергию и даёт мне сверхсилу?
   Происшествие несказанно обрадовало Пал Палыча. Теперь у него появился новый козырь. И он на порядок приблизился к победе.
   В пустом коридоре бывшей школы послышались звуки шагов. Мужчина поправил одежду.
   Из-за угла показался биомаг Бронислав. Свой человек. Павел улыбнулся.
   - Пора начинать. Он готов? - спросил Пал Палыч, едва увидев подходящего черноволосого мужчину.
   - Таки всё готово. И сдгелано в лучшем виде, даже мине в убыток. Моя догогая мамочка снова будет в слезах, но Богис сделает всё как надо. "Бегсегкег" габотает, как биндюжники в погту.
   - Уверен, что он добьёт пришлого молниевика?
   - О, боже мой! И этот чгеловек ещё об этом спгашивает? Ви мине таки обижаете своим недовегием, - развел руки в стороны Бронислав.
   - День-два и Олег сможет обнулить Алексея. Что с Жанной? Подобрался к ней?
   - О, эти жгенщины! Ви не повегите, но таки да. Я нашёл кглючик к её хголодному, как льдины агтики, сегдцу.
   - Отлично.
   Замглавы биомагов ненадолго задумался.
   - А что скажешь по поводу нового биомага?
   - Вам быстго или как есть? Гэтот пагень не так пгост. Думается мине, что он таки скгывает силу, как шкгатулка могей любгимой женушки золото и бгиллианты.
   - Это плохо, - поджал губы Павел. - Но мы что-то придумаем. Ладно. Идём ко мне, дам тебе на завтра батончики.
   ***
   - И... я... в общем облажался... - выдохнул Алексей.
   Лежащий в кровати подросток фыркнул.
   - Ничего ты не облажался. Наоборот. Поступил очень и очень правильно. Что нам эти нулевые батончики? С очередной волны получим новые. А вот злить высокоуровневого мага не надо. Будь я на его месте, то разнёс бы тут всё в щепки, если бы мне отказали. Он прав, что потребовал компенсацию. Так что не кори себя зазря. Лучше скажи, получилось обменять заклятья на третьеранговые батончики?
   - Получилось, - мрачное лицо клан-лидера сменилось улыбкой кота, объевшегося сметаной. - И даже больше. Этому Саше так понравились биозаклятья, что отдал мне по одному третьеранговому батончику Здоровья и Выносливости.
   - О-у! Замечательно!
   - Вот они, - Алексей достал из "Пространства ауры" пять батончиков. - Три - Энергии, один Выносливости и один Здоровья. Съешь их сейчас.
   - Один Энергии съем, остальное пусть лежит на крайний случай. Нулевых мне хватает с головой.
   - Поступай, как хочешь. Как самочувствие? - поинтересовался подросток по прозвищу Зевс.
   - Бронислав приходил, стало немного лучше. Ты лучше повтори, какую магию этот Саша использовал?
   Алексей стал перечислять:
   - Постоянно исчезал. Горошины вместо дождя. Остановку разрушил снежным вихрем. И говорят, призывных монстров убивал каменными ядрами и биозаклятьями.
   - Хмм... горошины и ядра - однозначно заклинания магии земли. Исчезновения - тут непонятно. Не встречал такое заклятье. Биомагия - вопросов нет, вторая специализация. А вот снежный вихрь... Он как минимум маг тридцатого уровня. Это значит, что парень изучал заклинания чужеродных стихий. Земля, лёд - может даже Саша пришёл из моей локации. И, вероятно, он - землянник, выбрал стартовую специализацию магию земли. Но что нам это даёт? А даёт многое. Я теперь примерно представляю перечень заклятий, которые ему доступны. Вопрос в другом - насколько хорошо он их прокачал?
   ***
   То ли Алексей пожадничал, то ли действительно во Дворце культуры не оказалось магов, "работающих" живыми сейфами, но на продажу клан-лидер молниевиков выставил всего лишь три пластины биозаклятий. Зато каких!
   Саша планировал хорошо поторговаться, за один третьеранговый батончик Энергии вытребовать три-четыре биозаклинания. Но подросток с прозвищем Зевс сумел удивить. Ни "Кашель", ни какая-нибудь "Дизентерия", а площадное "Зона заражения", действующая в радиусе двухсот-трёхсот метров и это только на первом уровне. "Разложение", разрушающее любую органику. И "Эволюция", способная прокачать любое живое существо, включая мага. Три специализированных, мощных заклинания. Неудивительно, почему Алексей хранил у себя эти пластины.
   Стоило попасть в руки новым заклятьям, Александр сразу их изучил. Мимолётный взгляд на прилагающиеся описания - и парень чуть ли не запрыгал от восторга.
   Вспомогательное "Зона заражения" выпускает особых микробов-переносчиков. Далее магу необходимо активировать любое доступное вирусное биозаклинание, всё равно, будь то "Кашель" или "Лихорадка". Переносчики заражаются сами и распространяют болезнь в зоне своего действия. В незаражённом виде эти микробы служат щитом для мага-создателя, принимая на себя вражеское биозаклятье.
   "Разложение" приводит к разрушению живых тканей организма. Укрыться от него можно разве что в огненном коконе или в герметичном скафандре, сделанном полностью из синтетики, но где такой найдёшь в данной локации?
   "Эволюция" - вообще, уникальное заклинание. Если направить на мага-человека или любое другое живое существо - может рандомно повысить очки какой-нибудь характеристики. Также "Эволюция" усиливает биозаклинания: повышает урон атакующим или прочность защитным.
   "Интересно, - подумал Саша. - А заклинания не из биомагии "Эволюция" тоже может прокачать? Скорей всего, да, но не все. К примеру, заклятья магии молний, огня и льда не усилит однозначно. Воды и воздуха - под вопросом. А магию земли? Это надо проверить".
   Саше настолько понравились новые биозаклинания, что он отдал не только три батончика Энергии, но даже расщедрился на третьеранговые батончики Выносливости и Здоровья в качестве бонуса.
   Благодаря одной сделке, парень разнообразил свою атаку настолько, что уже можно задумываться о переходе в новую локацию. Впрочем, он дождётся волны ботов, прокачает призывные тюльпаны, насобирает заклятья. Но его основная цель в "Райской жизни" практически достигнута. Осталось дело за малым - поднять уровни доступным биозаклятьям.
   Договорившись с Алексеем, что следующую сделку они совершат завтра, Саша отправился на поиски Димы с Андреем. Надо принять решение, будет ли он торговать артефактами или нет.
   Ребята нашлись в знакомом баре и встрече явно обрадовались. Александр увидел, что они успели "вооружиться" рюкзаком. Понятно, для чего. Хотят забрать обещанные шипы.
   Посидев немного за столиком и, так и не притронувшись к предложенному пиву, Саша решил переместиться в более укромное место, где нет лишних ушей. Выбор пал на квартиру Дмитрия.
   Пока шли по улице, обсудили множество бытовых вопросов. Больше всего Александра интересовало, где он переночует. Ведь не под открытым небом спать? Ребята наперебой предлагали свои квартиры, но потом Дима заявил, что, мол, пустующих квартир много, какая понравится, в такую и надо вселяться. Никто против не будет. Только если есть соседи, то лучше бы с ними познакомиться.
   Квартира у Димы оказалась по-настоящему холостяцкой. Не убрано, раскиданы вещи. Самое больше Сашу удивило, что нет набранной в тазики и вёдра воды. Впрочем, Дима ведь маг этой стихии. Сколько надо, столько и наколдует.
   Узнав количество энергии, которое требуется на создание тех же шипов, парни расстроились. Действительно, не все в локации способны заплатить такую цену. Сошлись на том, что Александр попробует сделать рогатки - как самый бюджетный вариант. И постарается удешевить шипы.
   Приближался вечер. Парни вызвались помочь с поиском квартиры. Пустую нашли в этом же доме, только в другом подъезде. Пока Саша осматривался, Дима с Андреем по собственной инициативе решили набрать в ванну воды. Выглядело это забавно. Попеременно ребята создавали что-то вроде водяных кулаков в прихваченное с собой металлическое ведро. Вскоре заклятье теряло форму, оставалось только слить воду в ванну.
   - А дно не пробьёте? - хмыкнул маг-универсал, стоя в дверях ванной комнаты.
   - Пластик - да, металл - нет, - ответил Дима. - Заклинание слабое.
   - Понятно. У меня будет к вам просьба, - начал Александр. - В гостиной я нашёл старый советский шкаф. Поможете освободить от хлама и перенести в центр комнаты? Буду из него рогатки и шипы делать.
   - Конечно, поможем, - кивнул Андрей, выливая очередное ведро воды.
   - Возьмите, не тратьте свои, - протянув горсть оранжевых и синих батончиков Саша.
   - Оу! Нулевой ранг. Ты же вроде говорил, что у тебя таких нет? - удивился Дима.
   - Подружился с молниевиками, - улыбнулся маг-универсал. - Они и проспонсировали. Пойдёмте, передвинем шкаф.
   - Слушай, Саш, - проговорил Дима, когда они справились с задачей. Теперь всё содержимое сиротливо ютилось в углу, а сам шкаф лежал на полу посередине комнаты. - А можно тебя попросить при следующей волне ботов с нами поохотиться? Я хочу пару уровней поднять. Три четверти лута тебе отдам. Хорошо?
   Что Дима, что Андрей выжидающе смотрели на нового друга.
   - Хм... Вообще-то, у меня были другие планы, - задумался Александр. - Поступим вот как. Я всё равно собирался отлавливать ботов в "Пространство ауры". Потом выждать время, пока Система качнёт их до второго ранга, и только тогда убивать. Но могу оставить нескольких перворанговых для вас. Вы так быстрее поднимете уровни.
   - Думаешь? - сомневался Дима.
   - Да, - кивнул Саша. - Не бойтесь, я их обездвижу. Вам только и надо делать, что убивать. В своей локации я примерно таким образом "паровозил" двух девчонок.
   - О-о!
   Парни засмеялись.
   - Да ты у нас бабник, оказывается! Двух девчонок содержал! - воскликнул Андрей.
   - Красава! И как? Понравился тройничок? - Дима хлопнул нового друга по плечу.
   - Не было тройничка. Ничего не было, - хмуро сказал Саша. - Я не для того их "паровозил". Хотя одна из них ничего так.
   - Протупил. Бывает, - покивал Дима. - Ну, ничего, в этой локации наверстаешь. С твоим-то уровнем. Тут знаешь сколько красавиц?! Они сами к тебе липнуть будут. Выбирай, не хочу! Тем более не надо бояться ни болячек, ни беременностей.
   - Может, наверстаю, а, может, и нет. Я надолго здесь не задержусь.
   Реакция парней почему-то покоробила Сашу.
   - Я понимаю, ты всецело посвятил себя прокачке, - согласился Дима. - Но ведь расслабляться тоже надо, верно?
   - Верно, верно, - подтвердил маг-универсал.
   Парни ещё некоторое время пробыли у Саши, но вскоре ушли, оставив хозяина обживаться в новой квартире.
   Солнце садилось за горизонт. В комнате царил полумрак.
   Александр стоял у окна и смотрел невидящим взглядом на темнеющее небо.
   Столько пережито, он достиг невероятного прогресса в этой чёртовой Программе, но как был стеснительным молодым человеком, так им и остался. В плане отношений с противоположным полом ничего не изменилось.
   С Юлей, его девушкой, у них были прекрасные отношения. Да, ругались. Да, обижались друг на друга. Но потом мирились и весело проводили время, пока не вмешалась Система со своей Программой подготовки магов.
   Изначально ни Катя, ни Марина ему не понравились. "Крашенные фифы", у которых нет ничего серьёзного на уме: пошопиться, поселфиться и позажигать на дискотеке. Впрочем, девушки тоже поначалу не жаловали "ботана".
   Но постепенно мнение о девчонках менялось. Они проявили характер, не истерили, упорно тренировались. Это впечатлило. Да и Саша в их глазах изменился. Изменился настолько, что Марина стала ему подражать, а Катя, по всей вероятности, влюбилась.
   Хоть и не "тройничок", как говорил Дима, но с Катей у него были все шансы "замутить" отношения. Почему этого не произошло? Действительно ли протупил? Или постеснялся?
   "Что со мной не так? Может, дело вовсе не в застенчивости? Мне этого не надо?"
   Парень скривился.
   "Бред! Конечно, постеснялся. И потом, у меня ведь есть девушка. Как-то некрасиво выйдет. Юля там, в реальности, ждёт меня. Наверняка, обиделась из-за того, что не пришёл на свидание... А может, её тоже включили в Программу подготовки магов? И какой-нибудь Коля-Вася-Петя её "паровозит", помогает прокачать уровни, а по ночам она ему за это благодарит? И тогда моя верность никому и нафиг не нужна? Чёрт его знает, что думать!"
   Александр прошёлся по комнате.
   "А, может, не сегодня, так завтра что-то произойдёт, и я этого не переживу? Может, правы остальные: оттягиваются по полной, пока есть такая возможность?"
   - Ну, начнём с того, что сегодня меня не тянет на любовные приключения. Надо разобраться с новыми биозаклятьями. И наведаться в офис биомагов. Может, удастся найти их хранилище заклинаний? А с девчонками позажигаю потом. Завтра, например.
   Рефлексия оборвалась также внезапно, как и началась. Саша включил фонарик, оставленный Димой. Пора приступать к экспериментам.
   В первую очередь он призвал пятёрку тюльпанов и расставил их по квартире: двое у входа, по одному сбоку окон на кухне и гостиной, последнего поставил рядом с собой. Всем приказал охранять. Мало ли что произойдёт? Он увлечётся, может не сразу отреагировать на возможное нападение. А благодаря цветкам получится выиграть время. Или вообще ликвидировать врага.
   Эксперименты Александр начал с заклятья "Плодоносящее дерево". Всё равно надо пополнить запасы "райских яблок", а так он ещё и проверит биозаклинание "Эволюция".
   Советский шкаф должен послужить хорошим исходником древесины. Раньше делали добротную мебель, не то, что сейчас.
   Первое деревце Саша вырастил без применения "Эволюции". Удалось создать всего лишь три плода. Неплохо, но хотелось бы лучше. Из кактуса-алтаря безликих он получал девять.
   Парень снова активировал "Плодоносящее дерево". Также без биозаклятья. На этот раз образовался лишь один цветок, который вскоре превратился в круглый шарик болотного цвета. Парень покивал своим мыслям. В описании было предупреждение, что плодов будет от одного до пяти.
   Третья попытка. Четыре цветка на голых, без листьев ветках карликового деревца. И, соответственно, четыре плода. Всё в границах оговоренной нормы.
   "Ну что? Пора экспериментировать?" - Александр размял шею. Сделал глубокий вдох-выдох.
   - Поехали!
   Чем отличалось "Плодоносящее дерево"? Тем, что от активации и первого ростка до появления плодов проходит три-четыре минуты. Этого времени более чем достаточно, чтобы выпустить биозаклятье.
   Вот показался росток. Почему-то сердце бешено заколотилось в груди. Волнение? Любопытство?
   Прикусив нижнюю губу, Саша дал новую мысленную команду.
   Списались очки характеристик. Перед парнем возникло небольшое серое облачко, которое, повинуясь приказу мага-создателя, окутало подрастающее карликовое деревце. Вскоре туман "Эволюции" исчез.
   - Ничего не получилось? - Александр удивлённо вскинул брови. И даже успел расстроиться.
   "Плодоносящее дерево", вопреки ожиданиям, не выросло гигантским. Оно ничем не отличалось от предыдущей контрольной тройки деревьев.
   Но вот на ветках начали появляться цветки. Первый, второй, третий... В считанные мгновения карликовое деревце оказалось облеплено более десяти цветками.
   - Ого!
   Маг-универсал, не веря своим глазам, покачал головой.
   - Чёртова дюжина. Целых тринадцать плодов! Очуметь!
   Ради интереса Саша проглотил только что выращенное "райское яблоко". Все характеристики моментально восстановились.
   - И это только на первом уровне "Эволюции"! Же-есть!
   Парень повторил эксперимент. На новом деревце образовалось пятнадцать плодов.
   - Класс!
   Взбудораженный перспективами Саша прошёлся по квартире.
   "Какое крутое заклятье мне досталось! Интересно, можно ли сначала активировать "Эволюцию", а потом другое заклинание? Как быстро развеивается вспомогательное биозаклятье?"
   Проверять идею Александр решил на всё том же "Плодоносящем дереве". Первым появилось серое облачко. Спустя пару мгновений показался росток. Саша не успел дать команду, как "Эволюция" уже окутала растущее деревце.
   - Десять плодов! Тоже неплохо!
   Следующим этапом эксперимента стало выращивание "Плодоносящих деревьев" из остатков кактуса-алтаря, добытого в прошлой локации.
   Первая попытка, и маг-экспериментатор сорвал джек-пот. Мало того, что с одного деревца удалось получить двадцать пять "райских яблок", так ещё и само заклинание магии земли перешло на третий уровень, сократив расходы энергии на активацию на 50 пунктов и увеличив количество получаемых плодов от 2 до 7.
   - Ессс! - радовался Саша.
   С учётом дефицита обломки кактуса-алтаря безликих выгодней всего пустить на создание мегабатончиков. Но перед этим надо качнуть "Эволюцию" на три-четыре уровня. Это как минимум. Тогда отдача от заклятья "Плодоносящее дерево" будет просто огромной. Он сможет за раз получать сорок-пятьдесят "райских яблок".
   "Решено. Поднимаю на других заклинаниях "Эволюцию", и только потом буду тратить исходник кактуса-алтаря".
   Используя древесину шкафа в качестве исходника и вспомогательное биозаклятье "Эволюция", маг-универсал пополнил запасы мегабатончиков.
   Потом Александр решил прокачать прочность "Парящих листов". Выпустив все из "Пространства ауры", новые создавать не стал. Этих достаточно. Сначала применил "Эволюцию" на листьях, пострадавших от атак шимпанзе. Благодаря этим манипуляциям "Парящие листы" приобрели свой естественный окрас. Следом прокачал ещё примерно двадцать. Эти листья потемнели настолько, что казались чёрными.
   Саша не следил за прогрессом "Эволюции", так что сообщение информатора о достижении этим биозаклинанием второго уровня стало для парня приятным сюрпризом. Особенно ему понравилось, что расход энергии уменьшился на семь пунктов. Как говорится, мелочь, а приятно.
   Ещё порядка пятнадцати "Парящих листов" получили усиление "Эволюцией". Александр решил, что этого будет достаточно, и переключился на другие заклинания.
   С заблестевшими от жадности глазами он посмотрел на стоящий рядом тюльпан. А что, если и его прокачать "Эволюцией"? Насколько увеличится сила? Появятся ли новые способности?
   "Нет, - остановил сам себя Саша. - Сначала надо проверить на простом цветке. Не хочу рисковать".
   Парень уж было порывался создать новый "Хищный тюльпан", как внезапно передумал. Этот эксперимент лучше проводить на открытом пространстве и при дневном свете. Мало ли что произойдёт? Вдруг цветок выйдет из-под контроля? Сам он не пострадает, но шум битвы обязательно привлечёт ненужное внимание. Ещё набегут соседи. Объясняться с ними, успокаивать - зачем оно надо?
   А если всё-таки ничего такого экстраординарного не случится, то, как испытать возросшие способности? Комната маленькая, есть риск что-нибудь разрушить. Дом, например.
   "Да, этот эксперимент отложим до завтра", - принял решение парень.
   Маг-универсал переключился на арбалеты и копья-шипы, не пригодившиеся против ботов-огневиков. Они также были "обработаны" вспомогательным биозаклятьем.
   Вдоволь "наигравшись" с "Эволюцией", Александр приступил к проверке перспективного биозаклинания "Разложение".
   - Что бы такого выбрать... - задумчиво пробормотал Саша. В комнате ничего подходящего не нашлось. Порыскав по квартире, парень увидел на балконе старый, заплесневевший от сырости стул со сломанной ножкой.
   - Отлично!
   Александр дал команду активировать "Разложение", направив биозаклятье на покрытую плесенью ножку стула. "Видеть незримое" зафиксировало появление струйки чёрного дыма. Заклинание обвило указанную цель, словно змея. Спустя пару мгновений плесень с ножки стула исчезла, сделав её стерильно чистой.
   - Ничего себе! - присвистнул маг.
   Саша потянулся, желая пощупать стул. Как периферическим зрением вдруг заметил, что пропала половина грязи с обивки сиденья. На руку лишь посыпался мелкий песок.
   Приглядевшись, он понял, что "Разложение" не развеялось, продолжая уничтожать живые организмы в выбранном элементе мебели.
   Внезапная вспышка боли пронзила вытянутую вперёд руку. Саша рефлекторно отдёрнул конечность.
   - Ауч!
   "Видеть незримое" обнаружило чёрную дымку, обвившую руку до запястья. А при свете фонаря Саша увидел, как кожа покрылась трупными фиолетовыми пятнами.
   - Что происходит?
   Парень запаниковал. В спешке создал "Лечебное восстановление". Боль сжимала тисками, мешая думать.
   Золотистая патока окутала пясть руки.
   - Я же приказывал только ножку стула! - возмутился Саша. - Развеять! Отмена!
   Повинуясь приказу мага-создателя, биозаклинание свернулось в клубок и самоуничтожилось.
   Вновь активированное заклятье исцеления спустя пару мгновений восстановило естественный цвет руки.
   - Ф-фух!
   Александр вытер проступивший пот со лба.
   - Какое опасное заклятье, однако...
   Парень активировал Окно характеристик, и ещё раз внимательно прочитал описание биозаклятья.
   "Значит, пока у меня есть пункты Выносливости, "Разложение" будет активно. Жесть! Мне только и надо, что управлять заклинанием, и я смогу убить всех врагов в радиусе пятидесяти шести метров. Замечательно!"
   Больше экспериментировать с "Разложением" Саша не стал. Попросту побоялся выпускать его вблизи от себя. И опробовать "Зону заражения" он решил завтра.
   "Хватит, наигрался", - подумал парень, разглядывая восстановленную руку.
   Закончив разбираться с новыми биозаклинаниями, маг-универсал приступил к созданию артефактов для продажи.
   Шипы делал небольшие, примерно до пятидесяти сантиметров. Для местных магов этого будет достаточно. Тем более, он контролировал расход энергии, тратя на каждый 50-70 единиц.
   За неимением рогачей рогатку Саша попробовал сделать из двух шипов. Конструкция вроде бы получилась, но и расход энергии увеличился практически втрое, по сравнению с одним шипом. В итоге он отказался от создания рогаток.
   "Буду делать одни шипы", - решил парень.
   Тем временем наступила ночь. Наскоро перекусив рыбной консервой, припрятанной ещё давным-давно в "Пространстве ауры", Александр двинулся в путь.
   Такой человек, как Глеб Константинович, вряд ли будет отдавать пластины заклятий на хранение другим магам. Нет, он спрячет их где-нибудь под рукой, чтобы можно было в любой момент использовать.
   Будучи в кабинете лидера биомагов Саша заметил, как фонил магией стоящий в углу сейф. Если наложено защитное заклятье, значит, внутри есть что-то ценное. Вот это "что-то ценное" маг-универсал и собирался приватизировать.
   Добраться до офиса биомагов не составило труда. Как и проникнуть вовнутрь. Нигде не горел свет. Даже если есть сторож, он сейчас должен крепко спать.
   В который раз маг-универсал убедился, что "Родство со стихией" - шикарное заклинание. Раз - парень внутри школы. Два - уже возле кабинета главы биомагов. Три - и вот он сейф.
   "Видеть незримое" подсказывало, что в комнате установлено несколько ловушек. Уже знакомый зараженный стул, сейф и какая-то пакость на полу, куда чуть не ступил Саша.
   "Ну что? Попробуем "Зону заражения"? Смогут ли микробы-переносчики ликвидировать биоловушки?"
   Всё прошло, как по маслу. Едва парень дал команду, как комната оказалась усеяна множеством белых точек, будто поднялся туман.
   Какое биозаклятье было установлено на сейфе, парень не знал. Но микробы-переносчики уничтожили микроорганизмы, на которых держались чужие заклинания, и тем самым дезактивировали ловушки.
   - Замечательно!
   Александр подошёл к сейфу. Дверца, что естественно, оказалась закрытой.
   "Что ли "Разложением" вскрыть сейф?" - задумался парень. - "Проникнуть внутрь с помощью "Родства" я сумею, но ведь ничего не смогу сделать. Поэтому "Разложение" - единственный выход".
   Маг-универсал собрался было активировать биозаклинание, как хлопнул себя ладонью по лбу.
   - Ну я и дурак. С какого перепугу я решил, что металл - это органика?
   Саша недовольно поиграл желваками.
   "И что делать? Как вскрыть сейф? Взорвать "Звуковой пулей"? А не уничтожу ли я содержимое вместе с сейфом? Нет, надо придумать что-то другое. Думай, Саня, думай!"
   Спустя пару минут напряжённых размышлений выход нашёлся. Александр вспомнил, как однажды сюрикен бота вонзился в подъездную дверь, сделанную из металла. У него ведь есть шипы, прокаченные "Эволюцией". Что, если попробовать сломать замок?
   Сказано-сделано.
   Магический шип на несколько сантиметров погрузился в металл. Замок вроде бы сломался, но открыть дверь не удалось - заклинило ручку.
   Выругавшись, Саша сделал новую дырку в сейфе. Посветив туда фонариком, ничего толком не увидел.
   "Забрать что ли в "Пространство ауры"? И потом где-нибудь на улице ещё раз попытаться взломать? Или плюнуть на всё, и применить пулю? Но как быть с шумом?"
   Маг-универсал мысленно пробежался по доступным заклинаниям.
   "Точно! Пространственное кольцо! Почему я про него забыл?"
   Оказавшись вместе с сейфом в светлой комнате субпространства, Саша отошёл подальше. На всякий случай призвал ещё несколько "Парящих листов". Вдруг долетят осколки?
   Восполнив характеристики "райским яблоком", парень щёлкнул пальцами. Раздался хлопок. Сейф не пережил атаку "Звуковой пулей", развалившись на множество обломков.
   Парень молнией метнулся к месту взрыва. Среди груды металла растекалась на стопку бумаг разбитая бутылка коньяка. Ни пластин заклинаний, ни батончиков.
   "И что он тогда тут хранил?" - озадаченно почесал затылок маг-универсал. - "Бутылку коньяка?"
   Ради интереса Александр взял в руки чьи-то записи. Наверняка, это собственность Глеба Константиновича, но листы офисной бумаги формата А4 заполнялись женской рукой. И, судя по разным почеркам, не одной.
   Стоило Саше зацепиться взглядом за первую страничку, как он с трудом себя оторвал от десятой. На каждом листе было расписано какое-нибудь заклинание. Все цифры, описание, как изменяются показатели на следующих уровнях. Лидер биомагов проделал невероятную работу, систематизировав данные про доступные в локации заклятья. Что самое интересно, здесь были описаны не только заклинания биомагии.
   "Прости, Константиныч, но мне это тоже интересно", - подумал Александр, отправляя стопку бумаг в "Пространство ауры".
   То, что осталось от сейфа, Саша вернул на место - в угол рабочего кабинета.
   - Где же ты хранишь пластины заклинаний? - пробормотал парень, осматриваясь.
   Так и ничего не обнаружив, маг-универсал покинул кабинет лидера биомагов.
   "Не, ну он должен где-то здесь хранить пластины. Если бы я был лидером биомагов, куда бы спрятал лут? "Пространство ауры"? Или хранил бы дома? Неужели Константиныч всё забирает домой? Бли-и-ин! И нафига я сюда припёрся?"
   Не надеясь ничего найти, Саша всё же порыскал в ближайших кабинетах. Уже собираясь уходить, он вынырнул в комнате на первом этаже и замер. На кровати спал человек. Вернее, маг.
   "Ночной сторож?" - возникла первая мысль.
   "Видеть незримое" определило уровень спящего - двадцатый первый. И ряд заклинаний вокруг него.
   "Не похоже на сторожа".
   Выудив из "Пространства ауры" фонарик, Александр посветил на мага, почему-то спящего с голым торсом.
   "Кинг-Конг!"
   Маг призыва, которого не без помощи Саши схватили биомаги. Но зачем его сюда принесли?
   Парень огляделся. Небольшая комната без окон и с запертой дверью.
   С помощью "Родства со стихией" маг-универсал прошёл сквозь стену и оказался по ту сторону двери.
   "Заперта снаружи. Значит, всё-таки пленили. Разве это в порядке вещей? Брать в плен игроков других магических школ? Что-то биомаги мне нравятся всё меньше и меньше. Надо ему помочь. По сути, он ведь из-за меня здесь очутился. Если бы я не стал уничтожать его шимпанзе, кто знает, может, Кинг-Конгу удалось бы сбежать?"
   Александр вернулся в комнату. Заклятья, витавшие вокруг тела спящего, удалось уничтожить "Зоной заражения".
   - Эй, парень! - Саша шлёпнул мага призыва по щеке. - Проснись!
   Кинг-конг не шевелился.
   "Может, его ранили? Или усыпили каким-то дурманом?"
   Маг-универсал воспользовался "Лечебным восстановлением". Золотистая патока быстро впиталась в кожу груди.
   Вдруг Кинг-Конг выгнулся, захрипел. Чего-чего, а такой реакции на исцеляющее заклятье Саша не ожидал.
   Свет фонаря выхватил момент, когда полоска кожи на груди внезапно вспучилась и в следующий момент вернулась в нормальное состояние.
   "Ё-моё! Прямо "Секретные материалы" какие-то!"
   Происходящее напомнило фрагмент из американского сериала, где людей атаковали черви-паразиты.
   "Неужели это и есть паразит? Помнится, Алексей говорил, что есть такое заклинание у биомагов. И как его извлечь?"
   Маг призыва успокаивался. Червь-паразит ещё раз показался под кожей и скрылся где-то внутри тела.
   "Что, если этот паразит питается энергией "Лечебного восстановления"? А это идея! Вон как активизировался, стоило мне применить исцеление. И показался ведь там, куда я "слил" золотистую патоку".
   Саша взъерошил волосы на голове.
   "Выманить его что ли "Лечебным восстановлением", а потом грохнуть "Разложением"? А не грохну ли я тем самым Кинг-Конга? Блин, что делать? Рисковать или нет?"
   Если так посудить, маг призыва ничем не рискует. Он уже считай что труп. Судя по наложенным заклятьям, биомаги живым и здоровым Кинг-Конга не отпустят. Поэтому и риска-то особого нет.
   "А что, если паразита приманить поближе к запястью и отрубить руку? "Лечебное восстановление" уже прокачал, вон руку себе отрастил. Отращу новую и Кинг-Конгу".
   Саша шумно выдохнул. Надо решаться. Или он спасёт парня, или облегчит страдания и добьёт. Одно из двух.
   "Ладно! Погнали!"
   Восстановив характеристики и положив на колени ещё пару "райских яблок", Александр в правой руке активировал "Лечебное восстановление", а левая - вытянулась в меч.
   Касание к запястью. Золотистая патока вновь быстро впиталась организмом спящего. Прошла минута, но паразит так и не появился.
   "Чёрт! Не получилось выманить! А может, он "наелся" и теперь заснул?"
   Саша применил "Лечебное восстановление" на груди Кинг-Конга, как в первый раз. Буквально в следующее мгновение маг призыва выгнулся и захрипел. А под кожей зашевелился червь.
   "Вот, значит, как! Не уснул, гад! Ла-а-адно..."
   Парень отменил заклятье "Руки-мечи". Восполнив характеристики, он снова создал "Лечебное восстановление". С секундной заминкой появилась струйка чёрного дыма "Разложения".
   Александр опять обработал грудь Кинг-Конга заклинанием исцеления. Практически сразу тот захрипел, появились лёгкие судороги. Полоска кожи снова вспучилась.
   - Давай! - отдал команду биозаклятью Саша.
   Призывателя затрясло. Кожа на груди покрылась трупными фиолетовыми пятнами и растеклась гноем. Показавшийся белесый паразит попытался спрятаться под рёбрами, но "Разложение" оказалось хладнокровным убийцей.
   - Отмена! Отмена!!! Стоп! - закричал маг-универсал.
   Биозаклятье продолжало разъедать плоть Кинг-Конга. Александр поспешил создать "Лечебное восстановление". Следом ещё одно. И ещё два, параллельно вкидывая в рот "райские яблоки".
   Шла настоящая битва. Даже после дезактивации "Разложение" не собиралось останавливаться. "Лечебное восстановление", напротив, прямо на глазах восстанавливало повреждения.
   - А-а-а! - внезапно заорал маг призыва. От неожиданности Саша вздрогнул.
   Видимо, паразит действительно скончался, раз Кинг-Конг пришёл в себя.
   - Съешь!
   Александр всунул в рот призывателю "райское яблоко". И активировал очередное "Лечебное восстановление".
   Понадобилось несколько минут, которые показались вечностью, пока исцеляющее заклятье и организм, постоянно подкрепляющийся мегабатончиками, наконец, не побороли действие "Разложения".
   - Ф-ф-у-ух!
   Саша весь взмок. Сражения с третьеранговыми ботами не настолько выматывали, как эта битва двух заклинаний.
   - Поздравляем! Заклинание "Лечебное восстановление" переходит на двенадцатый уровень. Успехов! - обрадовала информатор Программы.
   Пришедший в себя Кинг-Конг ощупал грудь. Не осталось ни повреждений, ни даже шрамов. Он поднял взгляд.
   - Ты кто? - спросил призыватель охрипшим голосом.
   - Меня зовут Александр, - тяжело дыша, представился маг-универсал.
   - Тёзка! - улыбнулся Кинг-Конг, протягивая руку.
   - Сможешь инсценировать, будто сам сбежал? - отвечая на рукопожатие, спросил Саша.
   - А то!
   - Давай завтра встретимся, у меня есть к тебе деловое предложение, - сказал Александр, протягивая горсть батончиков Энергии и Выносливости нулевого ранга.
   - Окей, я тебя найду, - ухмыльнулся Кинг-Конг, забирая подарок.
   Комнату озарила радужная воронка. Из портала показалась двухметровая горилла. Повинуясь приказу хозяина, призывной монстр почему-то лег на кровать.
   - Бывай! - махнул на прощание рукой Кинг-Конг, шагнув в появившийся новый портал. - И спасибо! С меня должок!
   - До встречи завтра, - кивнул Александр, недоумённо разглядывая гориллу, лежащую на кровати.
   "Да он псих. Очень мстительный псих! - размышлял Саша. - Решил устроить ловушку биомагам. Представляю, как они завтра "обрадуются". Хотел бы я посмотреть на их лица, когда вместо человека обнаружат в запертой комнате гориллу! Хех!"
   Мага-универсала будто прошибло током.
   "Он имеет заклятье телепортации?!"