Никогда не мечтал стать попаданцем. Вот совсем-совсем никогда. Мне всегда нравился тот мир, в скором я живу. Да, он максимально несовершенен. Да, он поощряет доминирование сильного и уклон в насилие. Может именно поэтому отец в раннем детстве записал меня на карате.Может... Так или иначе, я собирался жить в ЭТОМ мире и бороться за жизнь со всеми вытекающими обстоятельствами.
  И тем удивительнее для меня было очнуться в абсолютно белом помещении без дверей и окон, но с двумя креслами, в одном из которых сидел ангел...
   Вместо предисловия.
   - Ярослав Игоревич, присаживайтесь. В ногах правды нет - не отрывая от меня взгляда, произнес ангел.
   -Но нет её и выше, - машинально пробормотал я, садясь в кресло напротив божественного посланца.
  -Вынужден согласиться, конечно, но если я встану, нам будет не удобно разговаривать, - усмехнулся тот, всё ещё пристально в меня всматриваясь.
   - Вы слишком высоки для роста обычного человека? - спросил я, пребывая в полнейшей прострации. Вопросы крутились в голове один серьёзнее другого, вот только задать их ангелу я пока не решался. Мало ли, что будет со мной в случае его гнева.
   - Вы абсолютно правы, молодой человек. Хотя, учитывая ваш год рождения, молодой здесь - я.
   - Простите, я не понимаю ...
  - Это понятно. И, очевидно, хотите спросить где вы, кто я и что случилось?
  - Честно признаться, было бы неплохо, - ангел сам перешёл к интересующим меня темам. И этим надо пользоваться.
  - Начнем по порядку. Я - администратор игры " Меч и Магия: Герои бесконечного мира". Вы - в технических слоях игры. Выйти отсюда вы сможете только в игру. После того как зарегистрируетесь в качестве игрока. Ваше тело в коме. Вот уже почти 47 лет. По сути, ваше тело мертво, и только разум продолжает функционировать.
  Если бы я не сидел, боюсь, на ногах бы я не удержался. Я умер. Ну, или почти умер. Что особого значения не имеет. Хотя...
  - Я никогда не смогу вернуться... э-э-э... обратно?- ошарашено спросил я.
  - Никогда. Назад дороги нет, - припечатал ангел. Как-будто воплотил последний гвоздь в крышку гроба.
   - А зачем я здесь? В игре? - почему-то в данный момент это казалось важным. Не знаю почему. Может быть,просто надо что-то говорить, чтобы чувствовать себя живым.
   - С одной стороны - в качестве эксперимента. С другой...
   Ангел на некоторое время задумался. Хотя у меня создалось впечатление, что он с кем-то мысленно общается. Впрочем, сейчас мне может показаться всё, что угодно: я слишком сильно придавлен к креслу новостью о своей смерти.
   - Ярослав Игоревич, давайте на чистоту. Там, - ангел показал двумя руками вверх, скорее всего, намекая на реальный мир, - вам никогда больше не появиться. Но там вы герой. 19 ноября 2016 года пригородный автобус из Санкт-Петербурга, следовавший по направлению в Выборг, упал с обрава. Скользкая, петляющая дорога, обрыв... Но упал удачно: прямо не деревья, росшие по склону. Водитель погиб на месте. Двое пенсионеров, супружеская пара, - тоже. Оставшиеся 18 пассажиров, из них 12 детей 12-13-летнего возраста, предались панике. Все, кроме одного человека. Этим человеком оказались вы, Ярослав Игоревич. Вы спасли всех. Кроме себя. Деревья не выдержали веса автобуса, вы не успели выбраться.
   Чем дальше ангел говорил, тем мрачнее становился его голос. Казалось, будто он лично присутствовал там, на месте трагедии. Вместе со... мной? Сколько бы я не напрягал память , этот эпизод моей жизни вспоминаться отказывался напрочь. - Вас достали из этого злощастного автобуса спустя 3 долгих часа. Каким-то удивительным чудов вы были всё ещё в живых. Как после заявили немецкие врачи, когда ваше, простите пожалуйста, тело попало к ним в руки, вас тогда можно было спасти, попади вы сразу на операционный стол. Но... увы, скорая застряли на железнодорожном переезде, собрала все возможные пробки на пути в больницу, были даже перепалки с водителями, не пожелавшими уступать дорогу. В общем, спустя 6 часов вас прооперировали. Безуспешно. Следующие 12 операций тоже не дали никакого результата. Выше упомянутые немцы - и те оказались бессильны. Ваш мозг, практически не пострадавший, не пожелал приходить в сознание.
   - Понятно, хотя и не приятно, - произнес я. До меня наконец дошло - я в заднице. И эта задница настолько полная, насколько это вообще возможно.
   - И каким же образом в эту удачную картину вписывается игра?
   - Всё просто. Что вы знаете о "срыве"?
  - Практически ничего. Если конечно вы не имеете ввиду процесс оцифровки сознания игрока в играх с полным погружением... - произнес я это я обомлел. А если это действительно так? Что если я сорвался? Или, если быть точнее, меня "сорвали". Ведь сам, будучи почти 50 лет без движения я не смог бы зайти ни в какую игру.
   - Да, дело обстоит именно так. То, что в книгах вашего времени считалось лишь опусами недалеких графоманов, - на этих словах ангел усмехнулся, - вот уже 6 лет - реальность. Хотя официально - только 2 года.
   - Простите, но...
   - Всё очень просто. Но давайте, опять же, по порядку. Среди спасенных вами детей находился один мальчик. Мальчик, желавший прославиться и сделать что-то хорошее. У него получилось. После школы он закончил технический университет и вплотную работал над технологией параллельной реальности, совершенно случайно внедрив её в игровой процесс. Дальше всё пошло по накатанной - бурное развитие игровой индустрии, создание капсул полного погружения. Поняв, что сделал, тот мальчик решил переселить вас в одну из подобных игр. К тому времени ваши родственники, оставшиеся после смерти ваших родителей, отказались от вас. Но этого не сделали те, кого вы спасли. В вас продолжили поддерживать жизнь. А мальчик создавал игру, выкупив одного из гигантов игровой индустрии. На основе из старой игры он создал свою, новую. А вместе с ней - и технологию срыва. Мгновенно захватившую все игры с полным погружением.
   - То есть, получается...
   - Я прошу вас не выпускать эту информацию за пределы нашей беседы. Во всём мире думают, что природа срыва естественна, а зародился он сам. Только три человека знают, что это не так. Тот мальчик, я и теперь вы.
   Эта фраза заставила меня по новому взглянуть на ангела. Теперь я уже не сомневался, что этой личиной скрывался вполне себе обычный человек.
   - Вы - сын того мальчика? - прямо спросил я.
   - Да это так. Меня зовут Герман. Моего отца - Сергей. Сергей Михайлович Синицин, владелец компании "РубиКом". Одним из видов деятельности которой является поддержание работы игры "Меч и Магия: Герои бесконечных войн".
   - Хорошо, допустим, я вам верю. В конце концов, мне больше ничего не остаётся. Но, позвольте задать вам несколько вопросов.
   -Да, конечно, именно для этого я здесь.
   - Почему вы так открыто сказали мне, что я мертв там, вне игры? А если бы моя психика не выдержала и я превратился бы в выпускающего слюни идиота? - задал я вопрос, максимально волнующий меня сейчас.
   - Я понимаю ваши опасения, но поверьте мне - это невозможно. Учёные, изучающие срыв, пришли к однозначному выводу - у оцифрованныого игрока разум всегда стремится к тому постоянству, что образовался на момент срыва. Говоря компьютерным языком, код, которым сорвавшийся вписывается в систему, неизменен относительно любых внешних изменений. В том числе и эмоциональных.
   И я ему поверил. Не знаю почему, но я верил всей информации, что он говорил. Может быть, это ещё один эффект срыва. А может, мне просто хотелось чему-то верить. Не знаю.
   - Хорошо.Я так понимаю, мне теперь только дна дорога - играть?
   - Увы, да. В самом начале нашей беседы я это упоминал, если помните, - мне показалось, или ангел ждёт от меня какого-то однозначного ответа?
   - Конечно помню. Я помню весь наш разговор. До последней точки. Странно... - и ведь правда странно.
   - Нет, совсем не странно. Абсолютная память - один из главных положительных моментов срыва, - казалось, ангел получил нужный ответ. И заметно успокоился.
   - Это, конечно, здорово, но касательно игры... Как в неё выйти?
   - Очень просто. Расфокусируйте взгляд. На границе зрения вы увидите нечеткие контуры экрана. Притяните их к себе.
   Я попытался выполнить инструкции ангела. И неожиданно, у меня получилось. На передний план зрения выросли экран заставки компьютерной игры. По центру, одна под другой, располагались три иконки: "Игра", "Форум" и "Помощь". Фоном, за иконками, красовался рисунок чёрно-белой птицы, парящей над горами.
   - По вашим глазам я вижу, что у вас получилось, - вывел меня из прострации ангел. - Собственно, мысленно кликнув на иконку "Игра" вы начнете играть. Но я бы не советовал так сильно торопиться. Сегодня 16 ноября. Нам бы хотелось, чтобы вы начали через четыре дня.
   - Ясно. Я начну через четыре дня, - "в мой день рождения" мысленно, продолжил я. Неужели только из-за этого меня "сорвали" сегодня? Не хотелось бы, чтобы это оказалось правдой. Уж очень положительное впечатление произвел ангел.
   - Эти четыре дня вы можете провести на форуме, изучая материалы по игре и подбирая себе оптимальный билд для игры...
   Едва он заикнулся про форум, я тут же перешел на него. И мысленно присвиснул. Десятки активных разделов, тысячи тем в них(две новых создалось прямо у меня на глазах), обширный архив, активно работающий чат, аукцион... Последний привлёк моё внимание сильнее всего. Прямо сейчас там кто-то стал на 250 000 золотых в игровой валюте богаче. А кто-то, соответственно, беднее, приобретя взамен какой-то "Посох осколков Грядущей бури". Что это такое мне оставалось только догадываться, но сама сумма - впечатляла.
   - А чтобы вам было сподручнее было выбирать, советую купить на аукционе лот "Л23Р36ЛСК".
   - Я дико сожалею, - с максимально печальной миной произнес я, - но у меня нет ни рубля, чтобы купить хоть что-то. - Это не проблема. Зайдите в личный кабинет, уже настроенный под вас, и переведите взгляд на шестизначное число в правом верхнем углу. Это та сумма, которой бы можете располагать.
   Я чуть не поперхнулся слюной. Вот этот телефонный номер денег - мне? Серьёзно? Спросить ангела я побоялся. Мало ли что он ответит и что сделает за такой вопрос. У богатых, видите ли, свои причуды.
   - Я же вынужден вас покинуть. Сидите, читайте форум, выбирайте рассу, класс и прокачку, всего вам доброго и до встречи в игре. Через четыре дня. До свидания, - попрощался ангел и исчез в потоках яркого света.
   - До свидания, - произнес я в пустоту. И приступил к изучению доступной информации. Рефлексировать некогда. Если то, что я читал о срыве в книгах до своей... хм... смерти, здесь воплощено хотя бы наполовину, то назад дороги нет, а значит и переживать нет смысла. Дзен-принцип, будь он неладен и отвязан наконец от восточных единоборств, навроде карате, которым я занимался 12 лет без малого...
   Глава 1.
   Вдавив, наконец, эту злощастного иконку "Игра", я почувствовал, что падаю. Четыре дня не прошли даром - теперь я вооружен знаниями по самое небалуйся. Хотя, справедливости ради, один день был потрачен на поиск и проверку того, что наговорил ангел. К моему удивлению, всё оказалось правдой: авария, операции, многолетняя кома, целеустремленный мальчик, сделавший себе имя на играх и виртуальных технологиях, срыв. Проверить это не составило труда - выход в глобальный интернет даровал почти безграничные возможности по поиску информации. Новостные каналы, онлайн-блоги, отчеты различных комиссий и департаментов ООН не оставляли сомнений: прошло и вправду 47 лет, которые я был вынужден провести в овощеобразном состоянии. И теперь мне подарили новую жизнь. И возможность её начать с максимальным комфортом.
   Что же представляла из себя эта игра? Лигичное и совершенно официальное продолжение серии игр "Герои Меча и Магии", изменённое под полное погружение. Во главе угла здесь стояло развитие игроком своей стартовой территории чуть ли не до Империи. Ну и себя любимого, естественно. Найм и прокачка войск, строительство замка, битвы с нейтралами за ресурсы, знания и просто опыт. Бои с другими игроками за сохранение возможности остаться правителем... И это лишь малая часть того, чем можно заняться. Гибкая система крафта и социально-экономических отношений дарила возможность превратить свою начальную локу в нечто большее, чем просто личное обиталище.
   Но не всё так гладко. Всё же главная составляющая игры - масштабные столкновения уровня "десятки тысяч на миллионы". И дабы стимулировать игроков водить армии на захват новых территорий, в том числе и у других геймеров, был придуман крайне интересный психологический трюк: истощение ресурсов. Выработка шахт и снижение плодородности земель здесь - реальность. И с этим надо считаться. Поэтому бывалые игроки, те из них, которые и дальше хотят быть уважаемыми правителями, считают чуть ли не своим долгом отжать у новичка его территорию, а его самого вынудить скитаться по огромному миру в качестве безземельщика. В надежде поступить на службу в качестве наемников хоть к кому-нибудь.
   Совершенно логично, что при таком подходе приток новых пользователей моментально станет нулевым, а игра потихонечку заглохнет без новых территорий. Поэтому разработчики пошли на принцип, который в народе окрестили <Тотальный принцип цифры "3">. В течении трёх недель стартовая территория игрока отгораживалась от остального мира непроницаемой завесой. С двух сторон непроницаемой. Т.е. и захватчики войти не могут, и игрок, а также верные ему юниты, выйти не сумеют. Передвигаться туда сюда только абсолютные нейтралы. За эти три недели вполне реально обрасти мясом и дать какой-никакой отпор врагу. Которому ещё преодолевать свободные земли, неизбежно образующиеся вокруг области с завесой.
   Пока я всё это вспоминал, полёт, а точнее неспешно парение, созданное с целью впечатлить игрока красотами игры, закончился. Прямо внутри вулкана, напротив неизменного серебристого дракона, величиной с трехэтажный дом, который являлся последним барьером на пути в игру. Или контрольно-пропускным пунктом, если угодно.
   - Приветствую тебя, неумирающий, - густым басом пророкатал виртуальный потомок динозавров. - Впереди тебя ждут многие дни упорного труда и грандиозные сражения. Литры пролитого пота и километры бесславно потерянных нервов. Путь к величию не будет быстрым и легким. Но оно того стоит, - произнес свою стандартную речь дракон. - Как тебя будет звать в этом мире, герой?
   К имени здесь, в принципе, не предъявляются какие-либо завышенные требования. Можно даже горшком называться, в печь своего лорда никто не поставит. Но, в супер-пупер гайде, который находился под тем буквеннно-циферным кодом, что сказал мне ангел, содержалась несколько большая информация по этому поводу. Там вообще было много разной полезной информации, в том числе и такой, какую в открытом доступе я так и не нашёл. Так вот, про имя: грамотно побранный под фракцию ник способен скрыто повысить мораль и репутацию со своим народом. Поэтому...
   - Ярогрейв, о дракон, - это имя я увидел в лоре Мира Бесконечных Войн, как его прозвали на форуме.
   - Выбери свою фракцию, Ярогрейв, - перешел к следующему пункту создания персонажа дракон.
   Над фракцией я думал долго. Первоочередная задача, которую я себе поставил, - выжить. Следовательно играть мне суждено от обороны. Ну и нельзя забывать о такой вещи, как комфорт. Играть нежитью или демонами мне откровенно неуютно и фракции Некрополис и Инферно отпадают. Ну не хочу я окружать себя толпами костяком или бесов, не моё это, отнимать жизнь живому существу, пусть и существующего в виде двоичного компьютерного кода, ради пополнения армии воняющих неповоротливых трупов или души, важнейшей составляющей любого разумного для демонов. Хотя, есть и альтернативный вариант для Инферно, не предполагающий убийств за души, но лишающий части вариантов в плане армии. В этом случае надо было выбрать в качестве бога-покровителя не Ургаша, властелина всех демонов, а его супругу, Ургенду. Как уже сказано, за таким героем не пойдут некоторые виды юнитов "класического" демона, такие как бесы,церберы, разорители и высшие демоны и дьяволы, но в замен приобретается возможность завербовать в свои ряды представителей других рас, делая из них демонопоклонников, которые, в зависимости от раскачки, могли быть как первого, так и седьмого, высшего, уровня юнитами. Но и этот, "добрый" демонятник мне не подошёл - слишком мало у юнитов Инферно выносливости, харрактеристики, ответственной за защиту.
   Вообще, всего на выбор игроку давалось восемь фракций: Альянс Света, Лесной Орден, Академия, Подгорный предел, Альянс теней, Орда, Некрополис и Инферно. Разделены они были пополам на условно "светлые" и условно "темные". Некрополис и Инферно, темные фракции, я отбросил почти сразу по уже названным выше причинам.
   Альянс теней тоже не продержался долго. Эта темная фракция практически полностью состояла из дроу, тёмных эльфов, и делала ставку на магию, высокую скорость атаки и многочисленные яды. Мастера засад и молниеносных набегов, дроу представляли из себя грозную силу в подземельях, своих естественных местах обитания. Но, благодаря умениям "подземного" зрения и глазам, приспособленным к практически полному отсутствия какого-либо света, на поверхности днём превращаются в беспомощных котят. Что очень мешает строить нормальную оборону. Не спасло эту фракцию ни наличие чёрных драконов, самого сильно постоянного юнита игры, пусть и очень дорогого, ни великолепное мастерство диверсий и осад замков методом измора, ни специфические магические умения, такие как "Подавление магии", способное сделать бесполезным любого магического юнита, или "Стихийный взлом" преодолевающее любой магический имунитет. Т.е. темные эльфы на полном серьёзе могли зажарить огненного элементаля. Это, а так же практически неограниченный доступ к свободным школам магии тоже добавляли очков этой фракции.
  Хотя изначально Альянс Теней должен был быть совсем другой. На форуме бета-тестеров, наводку на который я получил в том самом лоте, который, кстати, назывался "Супер-пупер гайд по миру Бесконечных войн", написано, про тотальный матриархат для тёмных эльфов. Но что-то у разработчиков пошло не так. У героев женского пола всё было вроде бы нормально, а вот мужчины пострадали конкретно. Плетение интриг, очень сильно развитое у дроу в принципе, против мужчин достигало невозможных размеров: игрока мужчину стопроцентно смещали с "должности" без права на восстановление. И избежать этого было невозможно. Исправить ошибку в коде получилось только полностью исключив матриархат. Фракция потеряла свою изюминку, но стала более играбельной.
   И тем не менее, это не мой выбор: низкие показатели защиты - и в топку их.
   Орда также последовала путем остальных темных фракций. Гоблины, гнолы, орки, троли, гарпии, циклопы и возможность раздобыть багамутов да всё это не линейного развития, а максимально разветвленного, буквально от гоблинов-собирателей и гнолов-пращников до огров-шаманов и орков-секирникорв давало возможность испробовать различные многочисленные тактики нападения. Что, опять же для меня, было большим минусом - за огромными, буквально гипертрофированными, показателями силы шли практически отсутствующие крохи выносливости. Плюс к этому Орда - единственная фракция, не способная к магии. От слова совсем. Да, у них есть шаманизм и шаманы практически у трёх юнитов замка, хватило бы сил их развить, но принципы колдовста там совсем другие. Ещё один жирный минус - канибализм, практически неистрибимый и очень масштабный. Из-за этого никто, кроме Инферно и Некрополиса не хочет сотрудничать с Ордой, а такие союзники, особенно не жить, им самим не нужны. В общем, не мой выбор.
   Со светлыми рассами всё гораздо лучше. Альянс Света, типичные люди, - самая универсальная фракция игры. Сбалансированная экономика, не требующая на постройку замка много драгоценных ресурсов - выгодный плюс на фоне других замков, каждый из которых от чего-либо да зависящий. Да ещё и юниты первого уровня, крестьянское ополчение, в свободное от боевых действий время приносят дополнительный фиксированный доход или продовольствие, занимаясь работой на полях. Экономическая сказка по другому не сказать. Армию можно развить как в наступательную, так и оборонительную благодаря гибкости грейдов всех юнитов, за исключение первого и седьмого уровня. Крестьян редко берут в битвы, оставляя как доп. заработок, а следовательно - не улучшают, т.к. с улучшением способность "Налогоплотельщик" пропадает. Это - первый минус людской фракции - либо отказ от халявных ресурсов, либо армия без почти трети войск, пусть и плохо обученных и откровенно слабых, зато многочисленных. И этот выбор я делать не хочу: и еда и боевая мощь для любого государства критичны, а разделить крестьян не получится - будет бунт, четко прописанный в коде игры и избежать его никакой репутацией или общей моралью не получится.
   Седьмой же уровень юнитов, пожалуй, самый сильный в игре - прелаты, призывающие ангелов. Да и сами они в плане магии очень хороши. Правда, сам юнит "прелат" доступен только после улучшения из начального аколита, который призывать никого не может, и магией ограничен. Но на пятом грейде, с улучшением до Архепископа с призывным Херувимом да ещё и с помощью монахов, существ пятого уровня, которые и магией подсобить могут и в ближнем бою не плохи... В общем это уберплюшка многим способна насолить по самое неболуйся. Минусы тоже есть. Все виды Ангелов, как и любые призванные существа, со временем исчезают. Да и магия у людей ограничена. На полную мощь можно изучить лишь школы Света и Жизни. Многочисленные бафы первой и различные исцеления второй всё же не являются боевой магией, хотя нежити и демонам могут навредить серьёзно. Нет, герои людей доступны и школы Материи, Тьмы, Природы и Разума, но только до определенного предела. Высшие заклинания этих школ, увы, не для людей. Юнитам же и это не светит.
   Людскую конницу, лучшую кавалерию игры, легко контрить различными препятствиями.
   Помимо выше сказанного есть ещё один минус, окончательно похоронивший для меня игру за эту фракцию - высокий уровень неприятия других расс. Во главе правления здесь стоит церковь, считаются всех богов, кроме Эльрата, - идеологической ересью, а поклоняющихся им - как минимум заблудшими, а то и еретиками, в случае темных фракций. Я же любое ущемление прав и свобод, в том числе религиозных, считаю неправильным и нечестным. В общем - не мой выбор.
   Лесной Орден, светлые эльфы, тоже был отвергнут. Эта фракция, конечно, в родных лесах способна защититься от кого угодно, но за пределами леса становится беспомощнее котят. Моим же планам создания Империи это не подходит. А так - очень интересная расса. Разветвленное развитие юнитов, лучшие стрелки игры, почти три магических юнита, чего даже Маги себе позволить не могут, мощнейшая магия Природы, феи, единороги или пегасы, энты, зеленые драконы. В общем, рай для любителя доминирования природы над человеком. Но не для меня.
   А вот между двумя оставшимися фракциями я думал долго. С одной стороны - Академия, пристанище могущественных магов, их творения на почве химерологии в виде гремлинов, в свою очередь уже их творений - големов, ракшасов, самых быстрых пеших юниоры игры и титанов, единственных существ седьмого уровня с начальной дальней атакой; а с другой - Подгорный Предел, приют трудолюбивых коротышек с почти такими же гипертрофированное показателями выносливости, как у Орды с силой, рунной магией, осадными машинами и страстью к инженерии и горному делу. И те, и другие мне очень подходят: маги легко накладывают любые щиты, в том числе и от физического урона, у гномов лучшие показатели защиты и врожденное 15-ти % сопротивление магии. После долгих раздумий решил остановиться на гномах. Просто потому, что выбор делать было надо.
   - Подгорный Предел, о дракон.
   Кстати, на этапе задумки гномы должны были остаться только с рунной магией. В возможности использования общих школ им было отказано. Но в процессе бэта-тестирования выяснилось, что одной защитой сыт не будешь. Рунная магия - это хорошо, но атаковать она не позволяет, только усиливать свои войска и ослаблять чужие. Было два пути: либо добавить абилок в нападение юнитов, либо открыть прочие школы магии. Остановились на втором. И теперь игроки и получили фракцию с колоссальными бонусами к защите и практически отсутствующими в нападении,рунной магией, средней обучаемостью в общих школах, в основном Материи и Света, и вспомогательными, машинами.
   - Выбери рассу, Подгорный лорд.
   С рассами всё просто. По сути, у игрока два варианта: либо стандарт для своей фракции(человек для Альянса Света, Академии, Некрополиса и "доброго" Инферно, светлый эльф для Лесного Ордена, дроу для Альянса Теней, демон для классического Инферно, гном для Подгорного предела, варвар для Орды), либо сделать полукровку на основе стандарта, понижающего репутацию с родной фракцией, но обладающего некоторыми умениями второй половины.
   - Стандарт, о дракон, - мне репутацию понижать нельзя. Не та фракция, чтобы играть с отношением к себе любимому собственной армии. И жителей государства тоже.
  - Выбери свою внешность, гном.
   Прямо передо мной появилось окно редактирования внешности персонажа и... моё тело. Странно видеть его вот так, особенно после 47 лет комы. Комы, причин которой я совсем не помню: ни как ехал в том автобусе, ни как он упал, ни как я когда бы то нибыло спасал... И это откровенно пугает.
   Но, как бы там ни было, надо "строить" свою аватару в игре. И строить её удобной для меня самого. Поэтому первым делом я нажал "изменить реальную внешность под особенности рассы". Получился типичный гном, ростом примерно 140-150 см. и длинной черной бородой. Бороду я тут же укоротил, сделав её лишь до середины груди, вместо почти достающей колени. Не надо оно мне, никогда бород не носил в силу возраста, поэтому начать решил с малого. В остальном же я остался доволен получившимся обликом и без лишних раздумий нажал кнопку "сохранить".
   -Готово, о дракон.
  - Выбери уровень сложности, герой.
   Уровней сложности было четыре: низкая, средняя, сложная и невозможная.
   На низком уровне игрок сразу же начинал в замке с нескоторыми постройками и несколькими советниками на нужных постах, шахты и места силы, которых откровенно мало, все открыты и практически не охраняются. Деревень мало, но они дружелюбны и сами готовы перейти под управление. Вот только армии качаться не на кем, а значит к моменту падения завесы достойных сил, способных противостоять захватчикам не найдётся. Нормальных артефактов не найти, а те, что есть - сплошной ширпотреб. Да и квестов никаких нет, только ниминальные задания от советников типа "займите серную шахту и получите за это пару минут радости".
  Средний уровень был уже чуть посерьёзнее. Игрок всё ещё оказывался в замке, но уже абсолютно пустом и без советников. Охрана на шахтах стояла, но мало, да и найти их надо. Впрочем это в любой деревне расскажут, когда после небольшой помощи присоединятся к игроку, хотя их всё так же мало. Артефакты и квесты в наличии есть, награда за последние тоже имеется. Но армию на должном уровне прокачать всё равно трудно, захват врагами возможен с очень большой вероятностью.
   Сложный уровень уже изобиловал и интересными квестами, и отличными артефактами, и местами силы. Но и охрана соответствующая. Деревень хватает, да и города есть, вот только просто так они не присоединяются, к каждому населенному пункту свой подход требуется. Игрок вообще появляется в полудне-дне пути от магического источника, который непременно кто-то стережёт. Только на нём можно основать замок и выдается он один на локацию. Помимо этого, на стартовой территории есть враг, который постоянно будет пытаться отбить источник, если его не победить. В общем, этот уровень сложности не даром носит своё название. Хотя наслабо прокачанная армия, с которой можно отбиться от врагов, становится хорошей наградой за мучения.
   На невозможным уровне игрок появляется за 2-3 дня пути от источника, на котором уже кто-то построил замок, в окружении врагов. Надо очень постараться и замок отбить, и с враждебно настроенным нейтралами справиться. Да ещё и шахты защищают серьезные отряды. Зато артефактов - хоть отбавляй, интересных квестов - неперечесть, мест силы - хватает, а армия качается будто под допингом. Вот только каждый город - сам по себе, каждая деревня - мнит себя городом и придется постоянно доказывать, что ты не хрен с бугра, а реальная сила.
   - Сложный, о дракон, - низкий и средний не дадут нормально раскачать нормальную армию, а на невозможном достаточно легко слиться ещё до падения завесы по независящим от тебя обстоятельствам. Поэтому сложный - мне предстоит здесь жить, да и персонаж у меня только один, не хотелось бы после захвата(тьфу-тьфу-тьфу) скитаться по миру в поисках непонятно чего. Мне надо кровь из носу строить дееспособное государство, что не так уж и сложно при помощи "Гайда", так кстати попавшего мне в руки. С ним можно и на империю замахнуться. Кстати, отличная, мысль. Вот и цель готова на ближайшие годы.
   - Выбери свой герб, мечтатель.
   Почему мечтатель? Дракон что, читает мысли тех, кто попадает к нему? Да вроде не должен. Ведь он, по сути, одноразовая програмка, введенная с целью максимально обналичить процесс создания персонажа. Раньше эту функцию брали на себя свободные админы. Но после участившимися случаев злоупотребления полномочиями - ну там, врагов побольше поставить на генерируемую карту для непонравившегося игрока, или наоборот, появление в пяти минутах от замка на третьем уровне сложности для особо оплативших - всех их заменил один сервер, генерирующий одноразового дракона для каждого нового зашедшего, а после стирающего его. Так что, раньше никаких телепатических функций замечено не было. Может, я слишком накручиваю себя?
   Тем не менее, герб я выбрал. И тут же перед глазами появилось его описание - на черном фоне серебристый меч острием вверх, из которого бьют четыре синие молнии - и два маленьких кликабельных окошечка: "Редактировать" и "ОК". Вжал последнее.
   - Заполни свою книгу знаний, герой, - тут же перешёл дракон к последнему обязательному пункту оформлению персонажа.
   Справа и слева от меня появились стелажи, полностью заполненные книгами. Они были большие и маленькие, толстые и тонюсенькие, больше похожие на тетрадки. И каждая из них несла определенное направление развитие. Именно здесь и сейчас решится, каким будем моё госсударство и я сам. Хотя, по правде говоря, свой билд я уже выбрал в белой комнате, руководствуясь форумом и "Гайдом".
   Всего игроку давалось одиннадцать слотов для заполнения. Точнее десять, если не учитывать Книгу Фракции. Которая выбиралась отдельно.
  Первым делом я нашёл книги "Творец", "Архитектор" и "Военачальник". Последняя,кстати, занимала два слота, но была чрезвычайно полезна. Она помогала более гибко грейдить юнитов, давая возможность снарядить их дополнительным оружием или заклинаниями, а ещё влияла на развитие воинов, полученных естественным путем, от рождения. Очень нужная вещь.
  "Архитектор" помогал влиять на постройку своего замка, перестройку захваченных, обустройство фортов и гарнизонов, строительство дорог и всё в таком духе. Тоже небесполезная вещица. "Творец" же в изначальном варианте мог лишь только менять характеристики юниоры в пределах 10% и уменьшать или увеличивать стоимость их приобретения на те же 10%, делая их на выходе более или менее сильными. Тоже неплохо, но в "Гайде" я прочитал, что если правильно выбирать навыки из этой книги, можно усилить некоторые книги, ту же "Лидерство", например, которую я взял следующей. Она отвечала за мораль и боевой дух армии, что мне очень пригодится.
   Следующими на очереди были книги магии. Общих школ было шесть - Свет, Жизнь, Материя, Природа, Тьма, Разум. Их можно выбрать хоть все, если фрикционные ограничения позволяют. А у некоторых фракций были ещё и свои виды магии - Ментальная у Академии, Смерти у Некрополиса, Хаоса у Инферно, Рун у Подгорного Предела. По идее, мне следовало бы выбрать последнюю, но я не стал этого делать. С помощью одного интересного квеста я смогу получить её в большом мире, оставив слот, который мог бы уйти под неё, для чего-нибудь другого. Мне нужны были школы Материи и Жизни. Вот только последнюю на старте гному выбрать невозможно. Поэтому только Материи. Жизнь попробую найти уже в игре.
  Дальше пошли книги на экономическое развите. Из всего разнообразия я выбрал "Казначей" и "Агрономию". Первая повышала общие денежные поступления за каждую операцию, за исключением продажи вещей и ресурсов через игровой аукцион. Вторая увеличивала общую эффективность занятий сельским хозяйством. Что для гномов очень критично. И пусть под землёй вырастить можно лишь ограниченный круг продуктов, всё равно это будет определенного рода подспорьем.
   Следующими на заполнение встали "Алхимия" и "Осадные машины". Соответственно, для производства различных зелий и алхимических смесей в первом случае и строительства машин поддержки - в другом.
   Предпоследний книгой взял "Мечника". Очень хорошее подспорье для фракций, у которых есть подобные юниты. Но не для гномов. Гномы мечи практически не носят, за редким исключением. Гвардейцы Подгорного Трона, например. Но они суперэлита НПС-шного гномьего государства, на службу к игроку идут очень редко. Настолько редко, что за пять с небольшим лет существования игры такое случалось лишь однажды. Поэтому эту книгу я беру больше для себя, на вырост, в надежде за свой долгий срок правления научиться пользоваться мечом и стать полноценным воином, а не оставаться только кастером, что мне сейчас и остается.
   Увы, на данный у меня 11 книг из 10 возможных. Плюс книга фракции. И так меня в большой мир дракон не пропустит. Заставит что-то выкинуть. А мне всё нужно. Поэтому я взял ещё одну книгу, отрицательную, - "Бюрократия". Из всех подобных книг она мне показалась самой безобидной. И пусть придётся ежедневно заполнять множество бумажек. Зато за каждую будет капать опыт.
   -Готово, о дракон.
   -Может, желаешь перераспределить харрактеристики или оставишь всё, как есть? - и, не дожидаясь моего ответа, передо мной появилось очередное окошечко:
   Персонаж Ярогрейв
   Сила 10
   Ловкость 10
   Выносливость 10
   ;Магическая сила 10
   Устойчивость к откату 10
   Объем маны 10
   Первые три параметра отвечали за физические кондиции персонажа: сила за урон и поднимаемый вес, ловкость за скорость передвижения и критический урон, выносливость за здоровье и защиту. Остальные параметры - за магию: маг. сила за урон магией, устойчивость к откату за промежуток между кастами заклинаний, обьем маны, соответственно, за обьем маны.
   Ловкость гному противопоказана, более того, на эту характеристику для любого подгорного жителя наложены серьезные штрафы. Поэтому я снизил её значение до минимально необходимой четверки, а освободившиеся пункты распределил поровну между Силой и Выносливостью. Также я пожертвовал Объемом маны, оставив значение в пять пунктов. Из полученных пяти три закинул в Маг. Силу, два - в Устойчивость к откату.
   Итоговая таблица приобрела следующий вид:
   Персонаж Ярогрейв
   Сила 14
   Ловкость 4
   Выносливость 14
   Магическая сила 13
   Устойчивость к откату 12
  Объем маны 5
   - Сделано, о дракон.
   -Желаешь воспользоваться дополнительными возможностями, Лорд, или же незамедлительно отправиться дальше? - "дополнительными возможностями" в данном случае назывался донатный магазин, в котором можно было неслобо так закупить.
   - Желаю воспользоваться, о дракон.
   Передо мной появилось очередное окно (какое оно там по счёту?). Я стал покупать, благо, денег после покупки "Гайда" осталось намало. Ассортимент был не велик, зато стоимость... Администрация игры не очень жалует читовиков всех мастей и донатеров в частности. С первыми борется нещадно, со вторыми поддерживает нейтралитет. Хотите что-нибудь купить? Пожалуйста, вот вам ценник? Не нравится? Товаров мало? А как вы хотите? У нас честная конкуренция между игроками, не нравятся товары - можете не покупать. К тому же, всё, что здесь продаётся, можно найти в самой игре. Пусть и не сразу.
   Первым делом я купил большую сумку игрока. Она могла поместить в себя по 30 мер обычных ресурсов(дерева камня и руды) и по 15 драгоценных(ртуть, сера, кристаллы и самоцветы) и имела 49 свободных ячеек. А купив Расширенный Набор Новичка, полностью заполнил ресурсную часть и стал богаче на 10 000 золотых. Брать Великий Набор Игрока я не стал- он больше только лишь на один драгоценный камень и 5 000 золота. Золото мне сейчас вообще не критично, а брать набор, стоящий в два раза больше только из-за камня, который может не пригодиться... Лучше я эти деньги более рационально использую. Например, на ездового пета.
   Ездовые петы делились на две группы: летающие и, сответственно, нелетающие. Мой выбор был только из первой категории. Буду хотя бы одной летающей еденицей среди полностью приземлённой расы. А выбрал я ездового дракона. Ну кто бы на моем месте отказался от такой возможности - побывать в "мире фэнтези" и не полетать на драконе? Вот и я не смог. Но ездового вариант совсем малыш на фоне боевых бинтов светлых и тёмных эльфов. Хотя струя пламени вполне себе настоящая, да и когтями и зубами приголубить может. Короче, мой вариант. А ещё любой пет, купленный вот так, у дракона, обладал разумом и был воскрешаемый. Минусы тоже присутствовали:разумность иной раз была была чересчур развитая, вплоть до неуместных вопросов в самый разгар боя, а воскрешение сопровождалось потерей всего опыта, полученного за день.
   Дальше я взял себе меч.
   Меч Подгорного стража
   Класс: уникальный, масштабируемый Сила +2
   Выносливость +3
   Защита от магии разума + 10%
   Скрыто
   Скрыто
   Как раз то, что нужно, когда я научить сражаться с оружием. Самое главное, что его характеристики будут расти вместе со мной, а два скрытых пункта позволяют надеяться на получение каких-либо умений. В общем, однозначно полезная в хозяйстве вещь. Цена только кусается - пришлось выложить за него почти половину от того, что имелось изначально. Остается надеяться, что такая прорыв денег потрачено не в пустую.
   Остальное обмундирование купил чисто для красоты и удобства. Доспехи брать не стал: как минимум на первых парах я буду чистым кастером, а любой доспех снижает скорость отката. Поэтому обойдусь.
   Последним, что купил, стал премиум-аккаунт. Отказываться от удобств, пусть и не за свои деньги, я не стал. Правда, немного кольнуло, что происхождение этих денег для меня остается загадкой... Но именно, что немного. Рассуждениями делу не поможешь, а манящая денежная масса так и будет лежать мертвым грузом. Раз дали - надо использовать. И баста! Деньги ещё были, их я оставил на всякий случай, вдруг будет тяжелая финансовая ситуация, требующая срочных денежных вливаний.
   - Всё готово, о дракон.
   - Точно всё? - с лукавым прищуром спросил тот. - Ничего не хочешь изменить? Другой возможности не будет.
   Я мысленно пробежался по пунктам плана. Нет, нигде ошибок не сделано, всё так, как надо.
   - Я уверен, о дракон. Куда нажать, что начать уже, - очень сильно хотелось уже хоть что-то сделать. Надоело просчитывать вероятности и строить теории. Не терпелось, просто нетерпелось.
   - Пфф, нажать, - дракон аж фыркнул, орхидеи выделила это слово. - Удачной игры, нумирающий.
   И в следующий миг я оказался... в лесу.
   Глава 2
   Я пребывал в лёгком шоке. Практически всегда на первых трёх уровнях сложности фракции генерируется на своей земле. И для гномов это так называемое подгорье - обширные, искусственно вырубленные в толще камня, пространства. На данном низком и среднем уровне так и вовсе генерация на чужих территориях невозможно. На сложном же вероятность такой подляны со стороны игры составляет 0,5 %, т.е. один раз на каждые двести локаций. И вот мне "повезло" попасть в число счастливчиков.
   И ведь данном случае возможны и огромные подземелья и неплохие такие горы. Вот только замок, вернее заготовка под него в виде магического источника, всё равно будет на поверхности, иначе я бы оказался в подгорье, а не посреди леса на небольшой полянке.
   Кстати, надо проверить, есть ли здесь горы. Быстро найдя высокое дерево, на которое можно легко залезть, я убедился, что горы есть. Сориентировавшись по мини-карте, я понял что они на севере. А вот где искать источник?
   Мысленно хлопнув, себя по лбу, я занялся тем, чем должен был в самую первую очередь - проверил, всё ли сохранилось так, как я настроил у дракона.
   Проще всего это было сделать с одеждой и мечом. И то, и другое оказалось на месте и соответствовало заявленным характеристикам. Затем я через интерфейс заглянул в сумку, найдя там нужное колличество ресурсов и денег. И яйцо ездового дракончика. Размером оно было как пол страусиного, черно-красного цвета разводами и блестело от многочисленных вкраплений маленьких камушков, похожих на алмазы.
   Активировав яйцо, просто нажав на соответствующее колечко в свойсвах, я опустил его на землю. Буквально в следующий миг скорлупа пошла трещинами и стала рассыпаться. Ещё через десяток секунд процесс завершился. На облмоках своего бывшего домика стоял ма-а-аленький дракончик.
   "Так вот ты какой, мой хозяин. Ты не очень высокий", - мысленно обратился ко мне вслух он.
   - Да и ты, я смотрю, не то чтобы огромный, - ехидно ответил я ему.
   "Это ничего, очень быстро расту. Скоро я не только погоню тебя, но и обгоню" - дракончик гордо поднял голову и выпустил грудь. Смотрелось это дико комично.
   - Знаю, именно поэтому я тебя и выбрал. Будешь со мной летать? - прищурившись спросил я у него.
   "Ты ещё спрашиваешь?! - в его ответе послышалось возмущение. - Конечо, буду. Мы там полетаем, так налетаемся... Все будут меня называть... А как меня будут называть?" -наконец-то спросил дракончик.
   - Ас. Нравится?
   "А что это такое, "ас". Так точно можно назвать лучшего дракона?" - вот, собственно, и проявилась отрицательная донатная черта здового маунта, купленного у дракона: горы самомнения, ни капли здравого смысла и мучительный процесс воспитания. Петы, получаемые в игре, всего этого лишены, вот только их найти совсем не просто.
   - Кончно можно. В моём мире так называют лучших лётчиков. Или мне стоит дать тебе другое имя? - провакационно спросил я, откровенно сыграв на чуствах дракончика. Да, он является компьютерной программой, да, все его действия подчинены коду а реакции подчиняются подписанным алгоритмам. Пусть. Я теперь тоже программа. Значительно более сложная, но всё же программа. И пусть мои действия зависят только от меня, в глобальном коде игры я такой же набор нулей и еденичек. Именно поэтому сразу после исчезновения "ангела" из белой комнаты я дал себе зарок относиться ко всем встреченным мне разумным так, как в реальном мире. Мне теперь здесь жить. И вести себя надо соответственно.
   "Нет-нет, что ты!!! - чуть он вскричал дракончик, - Меня всё устраивает. А ты вправду считаешь меня лучшим?"
   - Вот докажешь, что является лучшим - тогда и буду считать. Сейчас же у тебя есть только это имя.
   Дракончик явно задумался над моими словами. Неужели и вправду решил стать круче гор и выше солнца? Впрочем, конкурентов, по крайней мере на первых порах, у него не будет. Гномы не летают. Совсем.
   " А как тебя зовут, хозяин? Как мне тебя называть?" - вышел наконец из корпорации дракончик.
   - Зовут меня Ярогрейв. А называйте меня лучше лорд. Особенно, когда рядом есть кто-то ещё, - вот не люблю я этого "хозяинизма". Почему-то сразу возвращает к рабовладельческому строю. Ну или, если говорить с точки зрения этого мира, отсылает к темным эльфам, самым ярым врагам гномов.
   "Хорошо, лорд Ярогрейв. У тебя очень подходящее имя для такого кортышки, как ты"- задумчиво произнес Асс, осматривая меня сверху вниз.
   - Знаешь, совсем скоро вокруг тебя будет много таких вот "коротышек". И каждый из них очень обижается на подобное обращение. Поэтому советую впредь выбирать выражения и попусту не сотрясать воздух. А то назову Пеньком, посажу в самую тесную башню и заставлю работать огнеметом узкого радиуса действия. Это понятно?, - строго спросил я. "Понятно, очень понятно. Я больше так не буду. Можно меня не называть Пеньком" -жалобно пропищал дракончик.
   - На первый раз прощается. Но если ещё раз... "Этого больше не повторится, - перебил меня он, - обещаю".
   Взглянув в его честные-пречестные и скорбно вздохнув, я всё же вписал имя "Ас" в табличку параметров дракончика, отметив заблокированные умения до взросления. Через семь дней он станет взрослым, откроются полные харрактеристики, на данный момент ограниченные для использования десятой частью, "Полёт", "Перевозка пассажира" и многое другое. А сейчас... Сейчас это просто ящерица-переросток с крылышками.
   Вы выполнили скрытое задание "Ты меня уважаешь?" Ваш ездового питомец относится к вам уважительно. Награда: более продвинутый ИИ питомца
   А вот это нежданчик. Нет, я знал, что так можно, в "Гайде" об этом написано, но чтобы ещё и выполнить... Ни одного достоверного алгоритма выполнения этого квеста нет. Вариантов и примеров - масса, но то, что сработало у других, в следующий раз может не просто не сработать, но ещё обернуться провалом в виде потери репутации с ящерицами всего мира. И случалось такое не раз. Поэтому я сознательно не стал проверять ничего. А тут - пожалуйста, возьмите. Причём мне выпал сразу улучшенный вариант награды, с уважением и БОЛЕЕ продвинутым искином для дракончика. Однако...
   - Так, Ас, подожди немного, я проверю всё до конца и мы пойдём, ладно - обратился я к дракончику, уже просматривая Книгу Знаний.
   - Куда пойдём? - тут же отреагировал он.
   - Искать магический источник, - ответил я ему. - Не отвлекай меня, пожалуйста. Я закончу и тогда наговоришься.
   Проверка много времени не заняла. Все знания встали так, как надо, без критических ошибок и каких бы то ни было недочетов. Поэтому я сразу заглянул в Книгу Магии узнать, какое заклинание выпало в школу Материи.
   Им оказался "Каменный шип", одиночное заклинание стихии, соответственно, земли. С хорошей для первого уровня пробивной силой, но очень медленное. Любой юнит с достаточной ловкостью легко его обойдет или перепрыгнет. Но на медленных или бронированных целей - самое оно.
   Дальше я перешёл а таблице характеристик. Выглядела она так:
   Ярогрейв. 1 уровень(0/1000)
   Раса: гном
   Специализация: Зодчий
   Сила 13
   Ловкость 4
  Выносливость 13
   Магическая сила 13
   Устойчивость к откату 12
   Объем маны 5
   Здоровье 210. Мана 50
   Вот и специализацию узнал. Это единственное, чего игрок не может себе выбрать. И узнает он её лишь после захода в игру. Чистый рандом. И изменить никак нельзя. Не понравилась спеца? Всегда можно создать нового персонажа, господин игрок. Что? Куда можно заплатить? Забудьте. Это не сработает.
   Примерно так выглядели все разговоры с администрацией по этому поводу. Богатенькие мальчики и девочки, привыкшие всё покупать в этой жизни, были дико возмущены по этому поводу. Целые страницы форумов исписали своими гневными опусами. И всё без толку. Обычные игроки, обделенные деньгами мамочек и папочек, были рады хоть чему-то, не подверженному донату.
   Вообще, специализаций в игру было бесчисленное множестово. От повышенной урожайности полей до конкретного усиления боевых юнитов и групп заклинаний. Но есть у них и обратная сторона: если где-то прибыло, значит где-то убудет. Баланс, будь он неладен.
   Мне досталась средней полезности спеца: Зодчий являлся усилением навыков книг Архитектор, Строитель и Фортификатор и мог более-менее заменить их в случае отсутствия. В описании к нему было сказано, что он базово ускоряет внеинтерфейсное строительство, т.е. собственными силами мирного населения. У гномов и так к этому бонус идёт да плюс какие-никакие проценты от Архитектора. Теперь ещё и Зодчий... Что ж, буду всех опережать в расстройке города, и то плюшка.
   А ещё спецу, как я прочитал в "Гайде", можно развивать и для этого есть специальные квесты. Надо будет ознакомиться с этим поближе, а то пока что было без надобности.
   Закончив с изучением и проверками, я вернулся к дракончику. И обнаружил его гоняющимся за бабочками. Прямо как ребёнок. Хотя, почему "как"? Он и есть ребёнок. Очень болтливый и ужасно непослушный ребёнок. И так будет ещё целых семь дней. Надеюсь, ангел был серьёзен, говоря о стабильности психики после "срыва".
   - Ас, ты долго ещё? - окликнул я его. - Нам уже надо уходить с этой поляны.
   - Хорошо, мой лорд, - тут же примчался ко мне дракончик. - Куда пойдём?
   - На север. К горам. Очень надеюсь, что источник именно там.
   И едва я только сделали десяток шагов, как у Асса включился тумблер болтливости. Всё время, что шли по лесу, часа полтора примерно, он рассказывал, как гонялся за желто-чёрным насекомыми с жалом и почти поймал его.Пчелу спасли вовремя появившиеся бабочки, бабочек - я, обломав этому недоохотнику "всю малину", как он выразился. Потому восторженные возгласы то и дело сменялись недовольным причитаниями, а обсуждения собственной крутости - вопросами типа "Ну неужели нельзя было подождать ещё пару минут?". Впрочем, ответы дракончику не требовались. Он прекрасно справлялся и сам. Более того, за всю свою речь дракончик не произнес ни одного слова методом "через рот". Разговаривать в привычном понимании Ас сможет только после взросления.
   Едва выйдя из леса мы нос к носу столкнулись с гномом в полном боевом облачении с мечом на поясе и щитом за спиной. Первая мысли была "вот и первая игровая смерть пожаловала". Но не успел я что либо предпринять, как он заговорил:
   - Мой лорд, слава Аркату, вы сами вышли из этого леса. Прямо гора с плеч, - гном явно был доволен, что ему не придётся идти в это "зеленое месиво".
   - Эм-м-м... Простите...
   - Я Ордрин. Аркату угодно, чтобы я сопровождал вас на вашем пути, - внёс пояснения гном.
   Теперь всё встало на свои места. Этот гном - подарок разрабов игрокам, выбравших сложный уровень игры. Он и до магического источника поможет добраться, и с местными, некоторыми из них, поспособствует договориться, и останется верным до самой своей смерти. Т.е. при грамотной игре - на долгие годы.
   И то, что он мечник лично для меня очень хорошо. Ещё лучше, что принадлежит к классу тех самых Гвардейцев Подгорного Трона. Эти воины для любого гнома - неприрекаемый авторитет. В гвардию абы кого не берут, только лучших из лучших, тех, кто и сам сражаться умеет, и других научить может и за собой в бой повести. Вот только не нравится мне такое везение: не успел ещё толком ничего начать - и сразу дают топ-бойца. Помня о балансе, это может быть как компенсация за чужую местность, так и за что-то совсем другое, не менее подлянистое. Ладно, подумаем увидим.
   Из себя Ордрин представлял классического гнома: невысокого роста, с густой чёрной длинной бородой и средней длины волосами, в полном доспехе, даже на вид очень прочными и очень тяжелыми, и круглым щитом, обитым металлическими полосами крест-накрест. Вот только вместо топора - меч, правда, оценить его не получится до ближайшей битвы - он в ножнах. Но помимо меча есть ещё кинжал, который можно использовать как в качестве испытательного оружия, так и заменой даги для фехтования. Гномье фехтование с мечом - это нечто. Даже по роликам в интернете это понятно.
   - И ты готов служить мне, Ордрин из клана... - начал было я.
   - У меня нет клана. Меня нашли младенцем на пороге одного из трактиров Клэмпстоуна. Я башан-дэн. Меня воспитали воином, и до вчерашнего дня я верой и правдой служил королю Тассиру, - гном сделал паузу и взглянул, улыбаясь, на мою правую руку, на указательном пальце которой находился перестает с моим гербом. - Пока мне не явился Аркат.
   А это, кажись заработала моя история, которая поможет мне прописаться в этом мире без вреда для него. Да и про самого гнома стало многое понятно. Башан-дэн - это воин без рода, которому запрещено иметь детей, дабы не плодить способных объединиться в новый род и кардинально изменить весь уклад жизни подробного народа. Указ, согласно которому это документально закрепилось, был принят очень-очень давно, ещё до появления первого государства людей, что произошло более двух тысяч лет назад, как написано в лоре мира. Вообще, к истории разработчики игры подошли со всей основательностью. И настрочили текста аж на полторы тысячи страниц, которые даже издавались в книжном формате трёхтомником. Там было много войн, борьбы, нашествий нежити, набегов демонов, построенных и разрушенных госсударств, общественных знамений и сбывшихся пророчеств. Всё это было описано вплоть до момента прихода бессмертных, т.е. нас, игроков. Полностью осилить всю историю за четыре дня, что у меня были на подготовку, не реально физически, но по основным моментам, особенно гномьим, я пробежался.
   - И что же ты хочешь, Ордрин? - спросил я гнома, прекрасно понимая, что он ответит.
   - Я хочу служить вам, лорд. И надеюсь, что вы откажете мне, - гном с надеждой посмотрел на меня.
   Тут же перед глазами выскочило информационное окошко.
   Персонаж Ордрин Стальной Клык хочет присоединиться к вам. Принять? Да/нет
   Без лишних раздумий жму "Да". Только идиоты оказываются от таких подарков судьбы.
   - Что ж, Ордрин, добро пожаловать в мою армию, сейчас состоящую лишь из нас двоих, - мысленный выкрик Аса "Эй, а я?" я решил проигнорировать. - Правда, боец из меня мягко говоря не очень. Я больше в магию.
   - Ну-у-у... - неопределенно протянул Ордрин, - все с чего-то начинают. В наших горах вот уже несколько лет ходят рассказы о гноме, начавшем с одного единственного медяка, а спустя пару лет уже купавшегося в самых настоящих золотых монетах. Так что, у вас всё впереди.
   - Очень на это надеюсь, - задумчиво пробормотал я. - Ордрин, скажи, ты знаешь, есть здесь, в этих краях, магический источник?
   - Знаю. Есть. На севере от сюда, недалеко от гор. Горы...
   Последнее слово мечник особо выделил. И я,его понимаю. Сам планировал начинать, как все нормальные гномы, а в итоге оказался в лесу. С непонятными перспективами и неизвестным населением.
   - Я правильно понимаю, что ты знаешь точное место его нахождения? - этот вопрос волновал меня сильнее всего. Источник - это главное сокровище любого игрока этого мира. И чем скорее я найду своё, тем раньше начну строить свою Империю.
   - Да, конечно знаю. И готов вас туда отвести, - ответил гном как ни в чём не бывало, как будто не замечая моего состояния.
   - Тогда не будем терять времени. Веди.
   И мы пошли. Прямиком на север. Ровно туда, куда мы с дракончиком собирались отправиться сами. Лес остался да спиной, мы шли по довольно странной местности, где обширные луга перемежались с маленькими перелесками, а то тут, то там встречались огромные валуны, не столько в ширину, сколько в высоту.
   Не успели мы пройти и десяти минут, как из очередного перелеска на нас выскочила орава мужиков в количестве девяти рыл.
   - Ну вы... это... - начал один из них, - платите давайте или мы вас не пустим.
   Я с трудом не рассмеялся. Почти десяток обыкновенных людских крестьян хотят куда-то не пустить элитного воина Подгорного Предела. Крестьяне вооружены кто чем, один даже вполне себе натуральным скором для сбора создавших зерновых, хотя в основном потребуется мечами и копьями. Защиты же нет вовсе. Гном же мало того, что в доспехах, так ещё и меч из ножен вытащил и щит со спины снял. Мужики стоят трясутся, Ордрин - спокоен и сосредоточен. Я бы на этих "разбойников" не поставил бы и медяка, будь их даже в 5-6 раз больше.
   - Тогда мы сами пройдем, - сказал я сделал обменный шаг вперёд.
   - Да чего мы ждём? Нас больше, забьем ногами, - протокол один из мужиков и бросился в нашу сторону. Вернее, сделал попытку. Я был к этому готов и прямо под ним скастовал "Каменный шип". Разбойника подбросило вверх на добрый десяток метров, да ещё и нанесло кое-какой урон. На землю упал уже мешок с костями. Минус один.
   Ордрин ориентировался быстро. Из оставшейся восьмёрки мечник забрал себе шестерых. Двое достались мне: тот самый серпоносец и пародия на копейщика. Серпоносец умер быстро. Ему хватило одно удара в грудь, я просто воспользовался малой длиной его оружия и бесхитрастно насадил на свой меч, как на шампур. С копейщиком же помог Ас. Дракончик бросился под ноги крестьянину, когда тот решил ударить меня со спины. Тот с трудом удержался на ногах, но я уже увидел ситуации и ударил бандита в живот, а потом в шею. Умер он, так и не обретя равновесия. Ас же не пострадал.
   У Ордрина всё также было хорошо. Итоговый чет 9:0 в нашу пользу говорил о многом. Например о том, что гном действительно классный боец. Шесть ударов - шесть трупов. Ни одного лишнего движения. Одно слово - мастер.
   - Вы неплохо показали себя, лорд. Признаться, я думал, что меч у вас на поясе - не более чем игрушка, - сказал Ордрин, очищая свой клинок от крови.
   - Так и есть, мастер. Бой с оружием совсем не моя стихия.
   - И тем не менее, задатки у вас неплохие. Если вас потренеровать... - задумчиво произнес гном, рассматривая меня ещё более внимательно.
   - Ну так потренируй. Я только "за" в этом вопросе, - похоже, нашёл себе учителя уже в первый день игры. Хотя рассчитывал на него лишь через пару лет. У - удача.
   - Всё зависит от того, сможем мы сегодня захватить источник или нет. Ты, случаем, не знаешь, кто его охраняет?
   - Дроу, - с явным отвращением выплюнул мечник. И его можно понять. Темные эльфы - злейшие враги гномов. Из покон веков эти расы воюют друг с другом за территории: подземелья и подгорные пещеры. Никто не хочет уступать, а потому отношения народов, мягко говоря, не самые хорошие.
   - А хотя бы приблизительно их колличество тебе не известно? - спросил я гнома, надеясь, пока мы идём, составить хоть какой-нибудь план нападения.
   - Нет. Я только знаю, что они там. Но жители деревни могут знать.
   - Какая такая деревня? - это не самая хорошая новость. Если придётся захватывать ещё и деревню, полную тёмных эльфов, то проще удавиться. Воевать против настолько превосходящих сил вдвоём - не самое приятное удовольствие. А если там ещё и пару-тройку элитных бойцов найдётся...
   - Обычная деревня гномов-беженцев. Одна из нескольких в округе. Здесь даже целый наземный город гномов есть. Как будто гор мало? - недоуменно спросил Ордрин, чисто риторически. А у меня отлегло от сердца. Гномы - это не дроу, гномов легко на свою сторону претянуть в битве против ушастых, а в дальнейшем сделать своими подданными.
   - И как далеко до той деревни?
   - Да почти столько же, сколько до источника. Они совсем рядом друг от друга.
   - Ну, тогда не будем медлить.
   И мы пошли. Что характерно молча. Вернее, со стороны могло показаться, что компания из двух гномов и одного дракончика молчит, предаваясь каким-то своим раздумьях. На самом же деле, дракончик разошелся резина штуку. Он болтов и только без умолку, а слышать это мог только я. Основная тема его болтовни сводилась к тому, какой он сильный и бесстрашный, в одиночку бросился на вооруженного противника и даже почти покончил его, как вмешался его нерадичый хозяин, т.е. я, и всё испортил.
   И самое смешное, что он может оказаться прав. В плане "сильный и бесстрашный". Каждый питомец уникален, в том числе и ездовой. У каждого из них индивидуально распределяются характеристики и навыки с умениями, а посмотреть на них можно только после его взросления. На форуме есть даже специальная тема на этот счёт. Туда игроки скидывают параметры своих маунтов и делятся особенностями прокачки. Двух похожих питомцев найти пока не удалось. Хотя некоторые энтузиасты и пытаются, находя всё новые, ранее не открытые, способности и способы их получения. Несколько вариантов раскачки я посмотрел и для своего дракончика. Осталось только подождать неделю, до открытия окна характеристик.
   Спустя полчаса такой пытки, я мысленно, чтобы не провоцировать Ордрина плохие мысли о своём лорде, приказал Асу сбавить тон своей болтовни, снова пригрозив узкой башней и работой огнеметом. Дракончик внял, заговорив существенно тише, дав мне возможность подумать.
   И подумать было о чём. Например о том, что лес, как стартовая территория, ломал всё задуманное развитие. И дело не в том, что это было сложнее: я просто был не готов к этому. Если бы мне кто-нибудь хоть намекнул, что я появился на поверхности, я бы не раздумывая взял книгу знаний "Рунная магия", легко поменяв её на абсолютно любую другую. Ведь тот квест, на который я рассчитывал, по щелчку пальцев выполняющийся на стандартных гномьих землях, в горах и под ними то бишь, здесь мог вообще не сработать. Но это не самая большая проблема. Общая мораль, вот что самое главное. Кто знает, как поведут себя гномы, оказавшись вне родных земель, причём как уже живущие здесь, навроде тех, что обосновались в деревне недалеко от источника, так и нанимаемые воинами. Хотя у последних будет целая неделя на аклиматизацию. Очень уж специфический порядок найма прописали разработчики этой расе.
   Но, помимо минусов, были и плюсы. Дерево. Увы, в пещерах деревья не растут и в толще камня не водятся. Этот ресурс гномы всегда берегом и обменивали на камень, которого было в избытке, при любой удобной возможности. Меньше получая, чем отдавая, но всё-таки. У меня же появляется возможность не зависеть от торговых гильдией и строптивых соседей, а самому организовать лесозаготовки.
   Но было и то, что оставалось полнейшей загадкой - подземелья. И как вообще они устроены на таких землях.
   С другой стороны, трижды крытым темным эльфам пришлось бы куда тяжелее. Солнце - злейший враг дроу. На свету они становятся очень слабыми, а искусственное затемнение территории хоть и возможно, но очень трудоемкое и нестандартное дело.
   Неожиданно, впереди пожаловался взрыв, а макушки деревьев метрах в двухстах прямо от нас запылали. Переглянувшись и в унисон чертыхнувшись, мы с Ордрином бросились туда.
   Вбежав в перелесок, я остановился как вкопанный, Ордрин по инерции затормозить не сразу. Присвистнув, он глядел новообразованную полянку по кругу. Я занялся тем же. От взрыва явно пострадали три дерева, росшие когда-то в центре этого места. Сейчас же они представляли собой обугленные куски древесины и три корневища, по числу деревьев, торчаших из небольшой воронки примерно полметра глубиной. Там же, в воронке, аккуратными кучками являлись останки четырёх разумных и их искарёженные доспехи. Ещё восемь разумных класса "человек-разбойник обыкновенный" были разбросаны по импровизированной полянке, в основном подпирая деревья. Завершил картину гном, содержащий по ежевичным кустарником и трясший головой.
   - Что здесь произошло? - спросил я у гнома. - Кто это их так?
   - Я это их так, - ответил гном - Будут знать как к честному гному приставать.
   - Пытались пограбить? - спросил подошедший мечник. И, не дожидаясь ответа, продолжил. - Нас с лордом Ярогрейвом тоже. Правда, наши безобиднее были, больше на крестьян похожие. Эти - явные головорезы.
   И вправду, эти были все как один в доспехах и с хорошим оружием, правда сейчас разбросанные то здесь, то там.
   - Лордом? - новый гном пристальнее посмотрел на меня. - Возьмите меня на службу, лорд. Не пожалеете.
   -Э-э-э, но... - начал было я, растерявшись после его фразы.
   - Вот, посмотрите мои данные. Будьте уверены, они вас не разочаруют, - сказал гном, вставая на ноги, а перед моими глазами появилось окно с информацией.
   Ирсинд Бартиндсон. 44 уровень. Раса: гном. Класс: инженер. Интелект: гений
   Сила
   Выносливость
   Ловкость
   Магическая сила
   Устойчивость к откату
   Объем маны
   Инженерия VI, Алхимия V, Кузнец V, Фортификатор V, Строитель III, Рунная магия III, Магия Материи III.
   Я был в глубоком ступоре. Нигде, ни в одном разделе форума, посвященному НПС-персонажам, не упоминалось, что он, НПС-персонаж, может сам открывать свои параметры игроку. Что вообще происходит с игрой? Разве это нормально?
   Что же касается самого гнома, инженера Ирсинда, то его надо брать без каких-либо раздумий. Специалисты его уровня на дороге не валяются. Только на собственноручно созданных методом взрыва полянах.
   - Ну так что, нужны вам мои умения? - спросил гном, как только я закрыл окно с информацией о нём.
   - Конечно нужны. Для строительства процветающей Империи - точно лишними не будут. Как и вы сам, мастер Ирсинд, - ответил я гному, нажимая соответствующую клавишу в новом выскочившем окошке.
   Персонаж "Ирсинд Бартиндсон" присоединился к вам.
   Вот и славно. Осталось только понять, чего он так бросился наниматься ко мне на службу.
   - Так вы, лорд, собираетесь строить Империю? - на мгновенье оторвался от копания в своей сумке инженер, посмотрев на меня каким-то очень странно-радостным взглядом.
   - Да, мастер Ирсинд, планирую. И очень надеюсь, что планы свои я успешно реализую, - ответил я, заметив, что Ордрин тоже прекратил осмотр останков в воронке.
   - Лорд, вы не шутите? - спросил мечник, подходя к нам. - У вас и правда настолько грандиозные планы?
   - Да, Ордрин, это правда, - не говорить же им, что окончательное решение сформировалось в момент просмотра характеристик инженера? - Но давайте перенесём этот разговор на момент после захвата источника, хорошо? А то вон и разбойнички потихоньку в себя приходят.
   Мечник, услышав мои слова, развернулся в сторону лесных грабителей и мгновенно достал меч из ножен, а щит из-за спины.
   - Подожди, Ордрин, пусть очухаются. Послушаем, что они скажут, - предостерег я того от поспешных действий.
   Гном непонимающе установится на меня. Дескать, чего тут слушать, и так понятно, что бить их надо.
   - Лорд прав, - встал на мою сторону инженер, - мне бы тоже хотелось знать, почему они решили, что одолеют меня.
   - Ну, если лорд Ярогрейв так хочет... - немного обиженно протянул мечник.
   - Но если они вдруг не захотят разговаривать, - "что очень вероятно", сказал я про себя, а вслух продолжил, - то разрешаю убить их всех. Кроме одного.
   - Нам понадобится информатор? - предположил Ирсинд.
   - Да, именно так, - ответил я им двоим.
   За время нашего разговора бандиты сумели кое-как придти в себя, подобрать оружие и щиты и встать организованной группой напротив нас, по той же стороне воронки.
   - Э, ребята, может, разойдемся миром? - предложил я им, всё-таки надеясь на наличие у них мозгов.
   - И не надейтесь. Ребята! Схватить их!!!, - крикнул один из них, с двумя мечами.
   Все разбойников выставили оружие вперёд и бросились на нас. Кроме одного, не имеющего щита и вынужденного сражаться одним мечом. Он остался на месте, благо остальные этого не заметили.
   - Ордрин, с одним мечом бандита не трогай, - крикнул я гному, уже вступившему в бой со всеми разом.
   Эти грабители оказались не в пример мастеровитее тех, что мы встретили в первый раз. Они не лезли на мечника всей гурьбой, тем самым мешая друг другу атаковать, да и оружием хоть сколько-нибудь, но владели. А один из них и вовсе решил Ордрина обойти, наверное, чтобы ударить со спины. Но мы с Ирсиндом тоже не дремали. Инженер выбросил в сторону обходящего руки и сделал странный пас, как будто размешал сахар в кружке с чаем. Бандин как-то странно замер на полушаге едва не грохнувшись в воронку. Я, не будь дураком, не смог отказаться от такого шикарного подарка и прямо под парализованным вырос шип, подбросивший того в воздух. На землю упал уже труп.
   Второй раз вступать в бой Ордрина нам пришлось в самом конце: когда разбойников оставалось двое, не считая того, с одним мечом, так и простоявшего статуей всё избиение, один из рих решил удрать, наверное, чтобы остаться живым. Увы, в наши планы его бегство не входило. Пас от инженера и мой "Шип" прервали и забег, и жизнь разбойника.
  < Поздравляем! Вы выполнили скрытое задание "Новичкам везёт".
   Вы показали максимальную эффективность своего первого заклинания три первых использования подряд.
   Награда: увеличение силы заклинаний стихии Земля школы Материи на 25%>
   И тут же: <Вы полчучили новый уровень.
   + 1 Выносливость
   Выберите: Лидерство II или Двойной чертёж>
   Уровень это хорошо. Выбираю повышение Лидерства. Как никак, мне ещё источник захватывать, боевой дух приоритетнее в этом плане будет. А без умений Архитектора пока перебьюсь. Но только пока.
   А вот со скрытым заданием, и особенно его наградой, надо конкретно так разобраться. Но это после, сначала надо кое с чем разобраться.
   -Скажите, мастер Ирсинд, а что это вы делали в отношении этих нехороших людей? Да ещё и два раза подряд?
   - Руна Сакс, лорд Ярогрейв. Временная парализация, - ответил мне тот, подходя к краю воронки и рассматривая незадачливого грабителя, угодившего под нашу двойную атаку.
   - Руна... хм-м-м... ясно-понятно, - протянул я.
   - А вы разве рунами не владеете, лорд Ярогрейв? - спросил инженер, смотря на меня честными-пречестными глазами.
   - Мастер Ирсинд, давайте либо "лорд", либо "Ярогрейв". Не надо так совсем официально. Не заслужил я этого, - нет, правда, не люблю я такого, попахивает тиранией. И привыкать не собираюсь.
   - В таком случае обоюдность за обоюдность: вы называете меня на "ты" и без этой скучной приставки "мастер". Договорились? - вот это уже подло. Может он и непись, но один только показатель интелекта говорит, что он значительно старше меня. Пусть и выдуманной своей биографии. А старших меня учили уважать.
   - Хорошо, мастер Ирсинд, договорились.
   - Да будет так лорд Ярогрейв.
   Мне тут же захотелось взвыть волком. Так мастерски манипулировать игроком, да ещё и собственным лордом... На форуме все как один твердили, что подчиняющиеся тебе неписи не станут перечить прямым просьбам и уж тем более приказам. Могут немного поспорить в силу подписанного характера и особенностей расы. Но не более того. А тут... Кто же ты такой, Ирсинд Бартиндсон?
   -Ладно-ладно, я всё понял. Но блин... а, чёрт, твоя взяла, Ирсинд, на "ты" так на "ты", - всё же я решил не портить отношения со столь полезным гномом. Навык "Инженер VI", в то время как самым высоким считается пятый уровень...
   -Очень хорошо, лорд. Так как у вас с рунами? - гном закончил визуальный осмотр тела, ему совершенно не помешал наш диалог. Что он там увидел такого интересного?
   - Никак. Материя, как видишь есть. Рунам не обучился, - а ведь хотел. Но этот чертов лес смешал все карты.
   - Ладно, обсудим это позже, сейчас есть проблема поважнее, - на глядя на меня, кивнул Ирсинд в сторону оставшегося в живых разбойника.
   А того уже взял в оборот мечник. Ну, как взял... Сторожил, вернее сказать будет: Ордрин встал напротив него, в боевой готовности, но не предпринимая никаких попыток к действию. Значит, он правильно понял мой приказ об этом разбойнике. А тот так и стоял на том же месте и в той же позе, как был в начале боя. У меня даже закрались подозрения, что на Ирсинд наложил и на него эффект руны Сакс, если бы тот не находился в моём поле зрения всю стычку.
   - Эй, товарищ, вы так и будете здесь стоять подобно статуе? - начал я разговор со странным бандитом.
   -Вы всё равно меня убьёте. Так какой смысл... - голос парня сорвался. Казалось, он вот-вот расплачется.
   - Нам незачем тебя убивать, - спокойно сказал я. - Ты не нападал на нас, как остальные. Почему, кстати?
   - Я не убийца. Я так и не смог заставить себя убивать просто потому, что так приказал Прошка, - ответил разбойник? Или всё таки жертва обстоятельств?
   - И кто он, этот Прошка? - спросил парня мечник.
   - Бандит, захвативший нашу деревню. Они пришли внезапно, почти две недели назад, в самый разгар дня. Мужики почти все были за пределами деревни, кто в полях, кто на охоте, кто на рыбалке... Оставалась лишь небольшая группа охраны, женщины, старики, дети. Их около двух сотен, мы с ними просто не справились. Они старались никого не убивать, особенно мужчин. Всех, кто не высказал желания вступить в их ряды, связали и посадили в подвал дома старосты, самый большой в нашей деревне.
   Парня как будто прорвало. Он всё говорил и говорил. Нам же это было наруку. Сдаётся мне, что эти разбойники и будут моим врагом на стартовую локацию. Значит, узнать о них побольше - цель номер один. - А ты, значит, высказал желание? - орхидеи спросил у парня Ирсинд.
   - У меня мама, сёстры. Отца нашего на охоте загрыз медведь, когда мне было пять лет. Я единственный мужчина в семье. Я... - он запнулся, сдерживая слёзы, - я всего лишь хотел заработать для них денег, а потом в какой нибудь схватке нарваться на меч противника и умереть так, как будто всё прошло по правде.
   - Так вот она была, твоя возможность. Или ты ещё не заработал? - прищурив глаза, спросил я.
   - Заработал. Прошка платит вперёд, говорит, что так появляется стимул.
   - Умный он, всё правильно сделал, - сказал Ордрин, не по наслышке знакомый с организацией армии.
   - И что же нам с тобой делать, товарищ бандит? - спросил я, на самом деле не зная, как поступить.
   - Помогите освободить нашу деревню, добрые гномы. Очень прошу, - сказал тот, и у меня выскочило окошко с заданием.
   ~Вам предложено задание: Свобода от гнёта.
   Цель: освободите деревню Озёровка от разбойников, захвативших её.
   Награда: деревня Озёровка перейдёт в ваше подчинение.
   Штраф: нет~
   Вечер перестал быть томным. Эти бандиты становятся полноценной угрозой для моего будущего государства. Система чётко даёт понять, что эти разбойники мой тот самый враг, предусмотренный сложностью игры. И если я в самые короткие сроки не захвачу источник и не отстрою свой замок, то это могут сделать другие. От банды, засевшей в Озёровке, надо избавляться.
   - Хорошо, - ответил я парню, принимая квест, - мы поможем освободить твою деревню. Но ты должен понимать, что это будет не сегодня и не завтра. И на это время ты останется с нами. Все должны думать, что ты погиб.
   - Я понимаю, - сказал разбойник, теперь уже, надо полагать, бывший и снял с шеи цепочку с овальной пластинкой зеленоватого камня. - Вот, этот медальон подарил мне отец, прямо перед тем, как ушёл на свою прследнюю охоту. Его можно бросить в воронку, дескать я умер там. Всё равно у Прошки никто магией не владеет, может, и не поймут, что к чему.
   - А парень то смышлёный, понимает, что к чему, - сказал Ирсинд, подходя к тому. - Ну ка, дай мне свой амулет, я сделаю всё, как надо.
   Инженер взял амулет и полез в яму с останками бандитов. Ордрин убрал оружие и отобрал меч у парня, "на всякий случай". - Тебя как зовут-то вообще? А то мы всё "парень" да "парень", - спросил я у того.
   - Архип, - ответил уже бывший бандит. А что? Побудет пока нашим пленником, до, так сказать, выяснения всех обстоятельств. Потом решу, что с ним делать.
   В воронке что-то вспыхнуло, еле-еле слышно бумкнуло, и оттуда выбрался Ирсинд, чистый и невредимый.
   - Вот и всё, теперь только очень сильный маг Природы или Смерти сможет понять, что произошло на самом деле, - сказал он, отряхиваясь от несуществующей пыли. - Лорд, нам надо уходить отсюда поскорее. Не сомневаюсь, что первый взрыв я учинил громкий, а значит...
   - Значит сюда могут наведаться те самые бандиты, - закончил я за иженера абсолютно логичную мысль. - Ребята, приготовтесь побегать. Ордрин, веди к деревне кратчайшим путём. Архип, не отставай. А ещё лучше вставай в цепочку сразу за Ордрином и принимай его темп бега. Ирсинд, прошу тебя бежать сразу за мной. Мне нужно будет уйти в... э-э-э... пути бессмертных, так что страховка мне не помешает.
   - Хорошо, лорд, подстрахую вас, если что, - ответил инженер.
   - Ну, если всё, понятно, то не будем стоять на месте. Промедление - смерти подобно.
   И мы побежали. Пусть и не очень быстро(для бега в этой игре нужна ловкость - чем её больше, тем быстрее - а у гномов с ней откровенный напряг), зато не сбавляя темпа. Эдакие джентельмены, только в разном.
  Знаете, какого это бежать, пытаясь что-либо прочитать и, самое главное, понять, что прочитал? Да не по ровной прямой дороге, а по пересеченной местности, время от времени вырисовывая крюки и петли, повинуясь маршруту впереди бегущего? А вот я теперь знаю. То ещё удовольствие, надо сказать. Зато понял, что мне дико повезло с достижением, улучшившим мне доп. урон стихией Земля.
   Нет, в самом достижении ничего необычного нет. Просто надо чтобы первым, вторым и третьим кастами первого заклинания был нанесен какой-либо живой цели смертельный урон. Вот только это совсем не просто. Рандом, будь он не ладен, очень редко когда сводит все факторы - уроновое первое заклинание и слабые враги в начале - воедино так, чтобы всё сработало. Более того, чаще всего всё "портит" напарник, которого в обязательном порядке выдают игроку на третьем уровне сложности. А на четвёртом их и вовсе может быть несколько... Так вот, эти напарники забирает львиную долю урона по врагам на себя, совсем не заботясь о том, что игроку надо магию применить, а то ачивка не выпадет. И если даже выдать прямой приказ, тот просто, фигурально выражаясь, покрутит пальцем у виска и пойдёт сражаться дальше: установки, заложенные в такого напарника разработчиками, все как одна гласят - сам умри, но игрок должен дойти до источника. Но это только первый подводный камень. Второй связан с заклинанием. Точнее, вторые, так как здесь их, камней то бишь, очень-очень много. Начать хотя бы с того, что не все заклинания являются уроновыми. Какое-нибудь "Благословение" школы Света или "Забывчивость" школы Разума вреда здоровью не нанесут, но гарантированно обломают получение достижения. Но даже если игрок взял себе школу, в которой есть нужные заклинания и одно из них ему выпало, ему может просто не хватить пробивной силы, чтобы ваншотнуть или добить врага и, опять же, достижение получено не будет.
   Мне, как я уже сказал, очень сильно повезло. Во-первых, самим заклинанием: мало того, что оно наносит непосредственный урон, так ещё и на низком уровне владения магией подбрасывает цель. Во-вторых, удвоением свойств первого используемого заклинания - это происходит всегда и со всеми заклинаниями, такая вот помощь магам от разработчиков. В-третьих, первой жертвой. Обычный хилый крестьянин совсем ничего не смог противопоставить каменному шипу, двойным уроном каварно атаковавшему его снизу и подбросившему на двойную высоту. Две другие жертвы, разбойники, попались шипу уже изрядно покоцанные взрывом, устроенным инженером, и парализованные руной, которая, как я нашёл на форуме, повышает уязвимость к магии. Даже не знаю, выпадало кому-нибудь столько же удачи, сколько мне за первые часы игры.
   Вообще, я знал о подобной ачивке, но специально её не добивался. Шанс, всё же, очень мал, да и раса гномов не слишком подходит для её получения. Магам, дроу и некромантам она выпадает намного чаще.
   Вынырнув из пучин форума и "Гайда", я сразу заметил, что лес, по которому мы сейчас бежим, впереди заметно светлел.
   - Ордрин, где мы сейчас? - первым делом спросил я.
   - Почти на месте, лорд, - ответил мечник. - Деревня вот-вот покажется.
   - Понятно, спасибо.
   Мечник, после моих слов, споткнулся на ровном месте и чуть было не упал. Чего это с ним? Никогда не слышал слова "спасибо"? Странно...
   А пока мы ещё бежим, надо разобраться с системными сообщениями, на которые до этого не было времени отвлекаться. Так... Всего три сообщения: два на повышение выносливости, одно - ловкости. Ага, первое повышение выносливости произошло спустя час бега, спустя ещё два часа повысились выносливость и ловкость почти одновременно. Очень хорошо, статы лишними никогда не будут.
   Дракончик, что хактерно, бежал всё время рядом, ни разу не попросив остановиться или хотя бы сбавить скорость. Не скажу точно, но возможно Ас вырастет с упором в выносливость, эдакий летающий танк с пассажиром на борту. Что ещё страннее, так это то, что за время пробежки он ни сказал ни слова. Вообще удивительная ситуация, ножа будет с этим разобраться.
   Едва мы выбежали из леса, как я попросил Ордрина перейти на шаг. Не по статусу добрым гномам, как нас назвал Архип, сломя голову бежать куда-либо. Потихонечку дойдём, благо деревня вот она, слева, у подножия невыского пологого холма. А на вершине его находится моё личное Кольцо Всевластия, моя, не побоюсь этого слова, прелесть. Магический источник. Который ещё предстояло захватить, потому что рядом с ним отчетливо угадывались фигуры и силуэты тёмных эльфы, по крайней мере, именно такие фигуры и силуэты я видел на картинках на форуме. Да и Ордрин обмолвился, что там именно дроу.
   Разбираться с ними надо в первую очередь. Но для этого мне нужны ресурсы деревни. В виде армии, разумеется.
   Глава2
   К деревне мы подошли ни от кого не скрываясь. Два часовых на верхней площадке привратной башни заметили нас ещё на выходе из леса, о чём сказал Ордрин. Ворота в окружающем частоколе деревню были одни, сам частокол - высокий, да ещё и поставленный на насыпном валу. Но мы не воевать пришли, а разговаривать, о чём я сразу же напомнил Ирсинду, сходу заявившему, что нашими силами штурм поселения обречен на провал.
   У ворот нас никто не встречал, что странно. Вряд ли мы смогли испугать гномов, сумевших так хорошо организовать оборону, особенно учитывая, что работать им пришлось с недостаточным материалом - древесиной. По крайней мере снаружи ничего каменного не было.
   Едва мы подошли к воротам, как в калитке, находящейся сбоку, открылось окошечко и оттуда на нас взглянула рыжебородая физиономия в шлеме, закрывающем верхнюю часть лица, но составляющие рот окрытым. Гном, судя по серьёзному виду, явно хотел что-то спросить, но промахнулся на вдохе, ойкнул и закрыл окошко. Так закрыл, что даже пальцы себе прищемил. С тихим вскриком со второй попытки е у удалось проделать нужную операцию и мы снова остались одни на один с наглухо закрытыми воротами.
   - Что это было? - немного ошеломлённо спросил я, ни к кому конкретно не обращаясь.
   - Два варианта: либо нас всё-таки сочли достаточно грозной силой... - начал было Ирсинд, но его тут же перебил Ордрин:
   - У них под боком дроу, возвёдшие подлость в ранг смысла жизни. Да ни один гном не стал бы так подставляться, если бы возникла хоть малейшая подозрительность в том, что мы как-то с ними связаны.
   - В таком случае нас сейчас впустят и извиняться за неподобающий приём, - закончил мысль инженер.
   Окошко снова открылось, в нем показался уже другой гном, чернобородый и без шлема. Он оценил сутуацию, закрыл окошко и тут же открыл калитку.
   - Заходите, гости дорогие, рады приветствовать Вас в нашем вольном поселении. Я, значит, старостой буду, - сказал тот гном, который вторым смотрел на нас через окошко. Он посторонился и мы вошли.
   В этот момент я пристально смотрел на него. То, как он рассматривал Ордрина не закрылось от моих глаз. И ничего, кроме обожания в его взгляде не было. Архив, идущий вторым, любопытства не вызвал совсем, как-будто того не существовало. Я сначала эмоций не вызывал, но когда гном перевёл взгляд на мою правую руку... сложно сказать, что преобладало в этой дикой смеси чуств, но ничего хорошего там не было. Как староста отнесся к инженеру, мне узнать не удалось - Ирсинд шёл позади меня.
   От калитки мы сразу попали на пустое пространство перед воротами. Вернее, таким оно должно быть в мирное время. Сейчас же тут выстроились две деревни воинов. В первой, ближней к нам, находились пехотинцы, первый тир бойцов гномьего замка. Судя по внешнему виду, все Топорщики, т.е. не прошли ни один из грейдов. Восемь штук. Во второй линии в количестве пяти гномов выстроились Гномьи Арбалетчики, бойцы второго тира, воины дальнего боя, тоже неулучшенные. Судя по всему, нас здесь хотели прикончить, так как больше никого на этой импровизированной площади не было. Ладно, сделаю вид, что не понимаю этого, тем более, что нападать почему-то никто не хочет.
   - Рад знакомству, мистер староста...
   - Гдитсирд, будте так любезны, - поправил меня тот, невольно тем самым сыграв по моим правилам. То, что он не представился сразу - его ошибка, основанная на специфической гномьей системе репутации. Согласно ей, обратиться к гному можно либо по имени, либо согласно занимаемому ранга в обществе, например, мастер или даже грандмастер. " Мистеры", "серы" и прочие "доны" крайне не приветствуются. Назвать гнома "мистер" - значит потерять уважение среди подгорного народа. Правда, если гном не назвал имя и не обозначил ранг, то репутационные потери несёт уже он. Чем я и воспользовался. Не сомневаюсь, что староста это понял, и очень надеюсь на снижение агрессии в мою сторону.
   - Так вот, староста Гдитсирд, - продолжил я, назвав уже его и по имени, и по ныне занимаемой должности, - позвольте представиться, я - Ярогрейв, лорд этих земель. И мне было бы очень приятно, если бы вы и ваша деревня перешли под моё управление.
   - Э-э-э... - начал было староста, но я его перебил.
   - Что-то не так? Вы не хотите процветания своей деревне? Вы отказываетесь от роскоши и богатства, которые несомненно получите под моим правлением? А может быть вы хотите, чтобы малые дети умирали от голода, подлые дроу утаскивали их для своих кровавых обрядов, а матери не могли работать от горя и боли утраты?
   Откуда-то послышался женский плач. Значит меня услышали, что немудрено - "обличал" староста я добротно громко, а мои слова, невольно, попали в цель. Хм, не всё здесь идёт хорошо. Возможно, много играть на публику не придётся.
   - Чего же вы молчите, староста Гдитсирд? Почему же гномы, довершившие вам своё существование, вынуждены страдать в деревянных домах и только мечтать о камне вокруг себя? - сказать кому из землян о комфорте каменного мешка - засмеют, а здесь это очень чётко прописано: гномы любят камень, причём настолько, что его отсутствие реально может ухудшить жизнь. Староста понимал: я наступил на больную мазоль. И таких мазолей может быть ещё немало, я сходу вижу как минимум одну: дроу под боком. Гномы, конечно, по малейшему обвинению старосту смещать не будут, это не люди, но сомнения заводятся и в них. Гдитсирда вряд ли устроит такое положение дел: но убивать он меня и моих спутников уже не будет. Ведь первый, на кого бы подумали в этом случае - именно староста, которому я устроил разнос. В общем, остался у гнома только один приемлимый вариант, которым он, как я надеюсь, воспользуется.
   - Лорд Ярогрейв, давайте пройдём в мой дом и спокойно там всё обсудим. Ваши спутники пока могут остановиться в нашей таверне, - наконец сказал староста то, чего я от него добивался. Спасибо "Гайду" без него я в век не догадался, как поступить в такой ситуации.
   - Что ж, в ваш дом так в ваш дом. Хотя я не вижу никаких проблем общения на улице, - сказал я старосте и, видя как тот готовиться что-то сказать, прололжил. - Но хозяин здесь вы и вам, конечно же, виднее.
  Гдитсирд кивнул на последние мои слова и жестом показал воинам расходиться. Я мысленно вздохнул с облегчением. Всё таки бить нашпигованным арбалетными болтами и исполосованным лезвиями топоров отнюдь не то, что хотел бы испытать в первый же день моей новой жизни. Слава Аркату, обошлось.
   Коротко переговоров со своими спутниками и убедил их подождать в таверне, я пошёл за старостой в его дом, подспудно рассматривая деревню. Первое, что бросились в глаза - гномы здесь жили вместе. По крайней мере, три больших дома очень сильно напоминали жилые, по типу длинных домов викингов времён их набегов на Европу. Так же в деревне было много различных сараев для домашней скотины, не знаю точно, как все эти постройки называются, а так же кузница, обязательная постойка для гномов вообще, казарма воинов, таверна, хотя этот маленький домик совершенно зря носил такое громкое имя, и дом старосты. Именно последние четыре здания и образовывали площадку перед воротами. Ещё был вырыт колодец, что характерно - рядом с кузницей. Но, судя по его виду, пользовалась им вся деревня. Хотя точное количество жителей понять было трудно из-за общих домов.
   Вот так, за разглядываниями, я и подошёл к единственному двухэтажного дому в деревне, на крыльце которого стоял староста. Вряд ли он сам захотел так, у гномов выделение старшего - фракционной бзик, из-за которого демократия им не грозит. Так что здесь предъявить Гдитсирду было нечего. Да и не очень хочется.
   - Проходите, лорд, поднимайтесь сразу по лестнице на второй этаж и заходите в комнату с белой дверью. Я спрошу насчёт ужина и приду, - сказал староста, пропустив меня вперёд.
   Поднявшись по лестнице и войдя в белый дверь, я получил возможность рассмотреть обстановку кабинета старосты, а ничем иным это помещение быть и не могло. Прямо напротив двери - окно, рядом с ним стол и кресло старосты. На стене справа - небольшая коллекция оружия, большая часть которого явно боевое, о чём свидетельствуют сколы, вмятины, зазубрины и прочие следы использования по прямому назначению. Если это личное оружие старосты, тогда понятно желание избавиться от личности с непонятным статусом, меня то есть. Значит это не подлость хитрого политика, а прямолинейность прожженного вояки, решающего проблемы быстро и чётко.
   Около левой стены притаились три простых деревянных стула. Создавалось ощущение, что они специально так встали, чтобы казаться менее заметными. Справа и слева от входа стояли наглухо закрытые деревянные шкафы, массивные, но без лишних украшений. Вся отделка помещения сильно констатировала между собой: светлые стены, коричневых оттенков мебель, чёрные пол и потолок, с которого свисала простая, но явно артефактная люстра. Никаких украшательств или вычурных излишеств, всё просто, но практично. Типичный стиль гнома-трудоголика, но никак не правителя. Правда, в стандартных условиях подгорный народ предпочитает камень и металл, материалы более понятные этой расе. Но тем не менее, портрет хозяина кабинета складывается совсем другим, не таким, какое подарило первое впечатление. Оно и к лучшему.
   - Проходите, лорд, не стойте на пороге, - сказал мне в спину староста, открыв дверь своего же кабинета. - Присаживайтесь, чувствую я, разговор будет долгим.
   - Да не хотелось бы затягивать, - сказал я и подошёл к левой стене. Взяв оттуда стул, я пристороил его напротив стола и сел. Староста почему-то покачал головой и прошёл к своему креслу. - Ваше оружие? - спросил я того, указав на стену справа.
   - Моё, - не стал юлить тот. - Когда-то я был воеводой прежнего старосты нашей прежней деревни. Когда мы ещё входили в состав земель Подгорного Трона, а дроу придерживались мирного пакта. Но потом эти мерзкие ушаны стали резать деревни, подобные нашей, одна за другой. Мы жили близко к границе и были обречены. Но дроу слишком уверовали в свои силы и в один из дней решили обрушить тоннель, связывающий нас с основными землями Трона, а в итоге под завалом погибли сами. Мы же решили уйти на новое место. Но в пути дроу напали на нас. Мы отбились, но многие погибли. В том числе и наш прежний староста. Посовещавшись, наши решили отдать его полномочия мне. Я же... Я привёл нас к этому холму, решив, что магический источник - это хороший знак. Да и речка рядом, брошенная рудная шахта неподалёку. Так и живём, - ответил староста, рассказав даже то, что я не спрашивал и даже не надеялся услышать. - А зачем вы спрашиваете про оружие?
   - Уважаемый староста, давайте... - начал было я.
   - Что-то я не заметил никакого уважения когда вы наезжали на меня перед воротами, - грубо перебил меня староста.
   - Так, давайте без эмоций. Претензии к вам у меня тоже есть. Если мы сейчас начнём меряться нанесенными друг другу оскорблениями, то время уйдёт, а проблемы не исчезнут.
   - Ладно, говорите, что вы там хотели сказать.
   - Во-первых, я понимаю, почему вы хотели избавиться от нас и в первую очередь конкретно от меня. Быть может, не до конца и не на всю глубину мотивов, но первопричину такого поступка я одобряю: конкурент никому не нужен, - староста молча кивнул. - А что если я не конкурент, а союзник?
   - Вы серьёзно думаете, что мелкая сошка в лице меня может стать союзником лорда-бессмертного? - недоуменно спросил староста.
   - У нас с вами схожие цели. Вы хотите мира своей деревне, я - процветания всех гномов в своей будущей Импери, - по крайней мере, не отрицает. Уже хорошо.
   - Вот только зачем вам я? Вряд ли вы оставите деревню как есть, а значит, и я останусь не удел. Стану досадной помехой и напоминанием о начале пути. И это в лучшем случае. В худшем - отправите меня куда нибудь на задворки, чтобы на путалася под ногами, - гном поморщился. Ну что ж, подсластим пилюлю.
   - То есть, должность бургомистра столицы и место в Совете Старейшин вам не по душе?
   Староста задумался. Крепко так задумался. Минут, наверное, на пять. Я не мешал ему принимать решение. Возможно, самое серьёзное в его жизни.
   - Но почему я? Неужели больше никто не сможет? - спросил Гдитсирд, выйдя из задумчивости. Наверное, он имел ввиду должность бургомистра.
   - Потому что вы управленец, а не политик. Мне такие нужны, - ответил я.
   - Но ведь вы, лорд, сами меня упрекали в том, что я недостаточно сделал для жителей деревни.
   - Вы прекрасно поняли, староста Гдитсирд...
   - Можно Гдитсирд и на "ты".
   - Так вот, Гдитсирд, ты же понял, что в тот момент я больше играл на публику? По глазам вижу, что понял. По этому сейчас говорю на чистоту: деревня поставлена хорошо. Одно то, что вы под боком заигрывшейся шайки бандитов сумели остаться при своих о многом говорит.
   - Так вы и о бандитах знаете.
   - Со мной тоже можно на ты, - вернул подачу я. - Да, знаю, успел пересечься. Так что насчёт моего предложения?
   - Я не могу отказаться. Такое два раза не предлагают. Но можно последний вопрос? Что будет с деревней? - он явно нервничал. Ещё бы, его детище находится под угрозой уничтожения. Я бы сам в таком случае нервничал.
   - Деревню, скорее всего, придется перенести. Я планирую из неё сделать поселение, полностью ориентированное на сельское хозяйство. Если получится, конечно.
   - Не сомневайтесь, я лично приложу все свои силы, чтобы получилось, - на лице Гдитсирду чётко читалось облегчение. Что ж, если такой деятельный гном возьмёт на себя агрономию, я думаю, у нас получится отойти от заложенных в глобальный код игры механик, согласно которому гномы одна из самых плохо производящих сельхозтовары фракций.
   Деревня "Боевой топор" присоеденилась к вам
   Просто отлично, первое присоединение поселения обошлось без крови и жертв, исключительно разговорными силами. Вот только на то оно и первое, что дальше придётся очень сильно изощряться, чтобы деревни и города переходили под мою руку. Сложность, будь она неладна.
   - Что ж, хорошо. Тогда перейдёт к насущным вопросам, - не стал я откладывать дело в долгий ящик. - Дроу.
   - Да, нам придётся их выкурить с вершины холма. И сделать это как можно скорее, - с почти задавленной злостью в глазах проговорил Гдитсирд.
   - Как давно они здесь?
   - Утром третьи полные сутки закончатся. Позавчера сразу после рассвета пришли с юго-запада, разбили лагерь и успокоились. Той же ночью проводили какие-то странные обряды. Ведьма у них там есть. Часа три жгла костры и красила огонь в разные цвета, в основном тёмные. Но что-то у неё там не получилось. После того, как пламя пропало, она ещё долго ходила вокруг пепла, ругалась и плевалась. Вчера не показывалась, но кто-то из её слуг украл ребёнка. Нашего ребёнка, - со злостью сказал Гдитсирд.
   Значит, мне не показалось, женский плач и впрямь был. И это очень плохо. Дроу славятся своими жертвоприношениями ради получения благ от Малассы, их богини-покровительницы, и наличие ведьмы говорит лишь в пользу такого варианта развития событий.
   - Что ж, придется их оттуда выкурить. Соседствовать с ними мы не можем. Вы знаете, сколько их?
   - Да уж успели сосчитать, пока они лагерь разбивали, - с усмешкой ответил староста. - Восемь Лазутчиков, шесть Минотавров, два Охотника да Ведьма. И три непонятные фигуры в эльфийских плащах.
   Всего два Охотника - это хорошо: меньше будет отравленных болтов в нашу сторону. Лазутчиков наши стрелки смогут удержать на расстоянии, а при должной удача и вовсе не дать подойти к нам. Минотавров возьмут на себя Топорщики, тем более, что их, вроде как, как Лазутчиков у ведьмы - восемь. Хотя этот момент надо уточнить.
   - А у нас сколько бойцов?
   - Ровно столько, сколько вы видели на плацу: восемь Топорщиков и пять Арбалетчиков. Ещё позавчера Арбалетчиков было шесть, - мрачно добавил Гдитсирд.
   Так значит, площадку перед воротами они называют плацем? Запомним.
   - А что случилось? Несчастный случай?
   - Да нет, какой там несчастный случай. За два дня до прихода дроу наведывались к нам бандиты, требовали сдаться под милость их главаря, Прошки, и отдать всё ценное что имеем. Грозились мужиков убить, деревню сжечь, женщин и детей в плен увести. В общем, пугать всячески пытались, не зная с кем связались. Первым же залпом наши стрелки убили им шестерых. В ответ, их единственный лучник метким выстрелом снёс одного нашего, - произнес староста тихим, печальным голосом.
   - И что случилось дальше?
   - Ничего. Эти трусы просто убежали. Грозя всеми мыслимыми и немыслимыми карами, конечно. Но обещали вернуться через пару тройку дней.
   - Вернулись?
   - Нет, вместо них пришли дроу.
   - Ясно, - почёсывая переносицу, произнёс я. Староста вновь вернул меня к нашей главной на данный момент проблеме. - Тогда пойдём посмотрим, что ваши бойцы из себя предствляют.
   Я встал пошёл на выход из кабинета. Очень хотелось задержаться и поговорить с этим, без сомнения, умным гномом подольше, но дела сами себя ведь не сделают и замок сам собой не построится. - Лорд, вы даже не останетесь на ужин? - недоуменно спросил Гдитсирд. - Ещё не время ужинать. Дроу всё ещё вполне себе мирно сидят на вершине холма и в ус не дуют. Или вы уже забыли, что они украли в вашем поселении ребёнка? - пристально посмотрел я на него. - Нет, не хочу. Вы правы, лорд, эту заразу надо выжечь как можно скорее. Кто знает, что они устроят этой ночью? - риторический вопросом закончил староста.
   Из кабинета, а также из дома старосты мы вышли вместе, но дальше пошли в разные стороны. Гдитсирд - в казарму, за воинами, я - в таверну, за своими спутниками и дракончиком.
   Таверна, как я и заметил ещё при первом, беглом, осмотре деревни, была в упрощённом варианте, т.е. героев для найма не привлекала, а приносила только деньги, 500 золотых в день. Её, при большом желании, можно было улучшить, и тогда она станет давать уже 1000 золотых в сутки, помимо упомянутой функции найма героев, но я этого делать не буду. В своём городе я посторою новую, сразу улучшенную. Эта станет не нужной - любой город мог иметь только одну таверну каждой расы, представители которой проживали в ней. В деревне же таверна могла быть только одна, каким бы пёстрым не был её расовый состав, и только неулучшенную.
   Как я и ожидал, мои спутники сидели за одним столом и потягивали пиво. Гномы. Этим всё и обьясняется. Тот факт, что абсолютно с тем же выражением лица, что было у Ордрина и Ирсинда - выражением абсолютного счастья от нахождения чистой пресной холодной воды посреди раскаленной пустыни - пиво вкушал и Архип, я списал на постепенно начавшуюся ассимиляцию, хотя и не представлял, как такое возможно. Дракончик мирно спал под столом. Рядом с ним лежала плохо облоданная кость, что дабавило пару десятков очков в копилку этой троицы: не только о себе позаботились, но ещё и о питомце лорда, особенно учитывая, что питомец разговаривать пока не мог.
   - Для добрых гномов пришло время войны, - сказал, я подойдя к ним. Инженер и мечник преглянулись. Ну да, не каждый день так вольно переиначивают девиз одного из гномьих кланов. В частности, оригинале не было слова "добрых".
   - Я так понимаю, дроу? - уточник Ирсинд, нехотя отрываясь от пива(что для нормального гнома вообще неслыхано; мечник пил своё как ни в чём не бывало) и подтягивая к себе свою сумку, до этого лежавшую на четвертом стуле.
   - Они, проклятые, - поморщился я. Третий мой бой в этом мире обещал быть проблемным. Мало того, что дроу и гномы не привыкли сосуществовать друг другу, что означает, фактически, бой до последнего воина. Хотелось бы, что бы этот воин был всё же наш. Тем более, что на нашей стороне было одно важное преимущество.
   - Каково соотношение сил?, - капаясь в сумке, продолжал диалог Ирсинд.
   - Ведьма, два охотника, шесть Минотавров, восемь лазутчиков с их стороны, восемьТорлрщиков, пять Арбалетчиков, ты да Ордрин с нашей.
   - Себя ты не считаешь?
   - А также трёх странных личностей, что были с ними. То на то и выходит, я думаю.
   - Наши шансы повыше, мне кажется. По крайней мере, на словах, - оторвался от пива мечник.
   - Постараемся перевести это в дело, - в свою очередь, оторвался Ирсинд и поставил на стол три пузырька: два синих и прозрачный.
   - Это... - указал я рукой на них.
   - Электроразряды и Вспышка, - ответил инженер, и гордо добавил. - Сам делал.
   - Как раз то, что нужно против ушастых, - прокомментировал Ордрин.
   - Но это так, последний довод королей, - поспешил добавить Ирсинд. - Хотя в нашем случае, лордов.
   - Так или иначе, надо торопиться, а то Вспышка может и впрямь понадобиться, - сказал я. - Ирсинд, Ордрин, нас ждут на площадке перед воротами.
   Гномы стали и пошли на выход. Встал и Архип, а Ас выбрался из-под стола.
   - А я... а меня... но как же... - промямлил парень.
   - Нет, ты останешся в деревне. Помни, у тебя мать и сестры. В конце концов, не для того Ирсинд подстраивал твою смерть, чтобы ты умер по настоящему.
   - Вы правы, лорд. Я останусь в деревне, - голос парня был грустным, но что я мог сделать? Помимо того, что на нём завязан квест с разбойниками, и поэтому терять его нет никакого желания, внутри меня неожиданно проснулась симпатия к этому человвеку. Он должен выжить не только сейчас, не только во время квеста, но и дальше, после паления завесы. В конце концов, он единственный человек, как представитель расы, кто не захотел меня убить сегодня. А такое я привык ценить. Какие бы запрограмировангые мотивы за этим не стряли.
   "А я? Что делать мне?" - Ас тоже хотел поучаствовать в битве, но и его я туда не собирался. Смерть отодвинет его взросление на сутки, плюс ещё сутки на возрождение. Два дня без полётов, которые очень пригодятся для воздушной разведки отдаленных уголков локации. Не говоря уже о том, что взрослый дракон - это полноценная боевая единица, которая лишней точно не будет.
   Вот только дракончику до одного, очень часто упоминаемого, места все мои стратегические планы. Когда дело касалось битв, отрицательная донатная составляющая в пятидесяти процентах случаев брала верх даже над прямыми приказами, и ездовые питомцы, подобные моему Асу,тайно от хозяина шли за ним. И, практически всегда, там и погибали. Поэтому я пошёл на хитрость.
   "У меня для тебя есть задание: пригляди за Архипом и не в коем случае не дай ему за нами в битву. Это очень важно для меня".
   "Конечно, хозяин. Я не подведу", - драконичик от радости запрыгал по таверне. Ребёнок, что ещё сказать. Впрочем, горя в жизни будет ещё достаточно, так что пусть радуется.
   Покосившись в сторону Аса, я жестами подозвал к себе Архипа. Тот всё понял правильно и, когда подошёл, наклонил голову.
   - Присмотри за дракончиком, он не должен пойти за нами, - шепнул я ему. - Справишься - награжу.
   - Я всё сделаю, лорд. Можете на меня положиться, - прошетал парень в ответ.
   Ну вот, теперь эти двое будут заняты друг другом и точно никуда не денутся. Просто, как и всё гениальное.
   Завершив последнее дело - коротко переговорил с хозяином таверну на предмет сотрудничества и возможного самостоятельного переезда - и забрав со стола склянки с зельями, я поспешил на плац. Пора уже выдвигаться к источнику, а то так скоро ночь настанет, а я ни источник не отобью, ни уровень не получу. Обидно будет.
   Уже подходя к воротам, у которых выстроились юниты, я услышал спор старосты и мечника.
   - Да зачем нам скрываться? - недоумевал Ордрин. - Мы что, воры какие-то? Выйдем через ворота и пойдём напрямик.
   - Фактор внезапности лишним не будет, - стоял на своё Гдитсирд. - Пока тёмные будут думать, что опасность идёт только с нашей стороны, они будут контролировать лишь её, а вы спокойно обойдёте холм и ударите их сзади.
   - Вот, лорд, - заметил меня мечник, - рассудите нас. Как нам лучше ударить? Прямо и быстро или скрытно и внезапно.
   - Прости, Гдитсирд, но здесь я вынужден согласиться с Ордрином. Солнце уже садится, - показал я на светило; оно и впрямь уже было далеко от зенита, приближался вечер. - Нам во что бы то не стало надо закончить до ночи, иначе силы дроу возрастут многократно, я уж молчу о способностях ведьмы.
   - Выше право, лорд, - ответил староста. Хотя было видно, что он остался при своём мнении, но пока он в моём подчинении, ему придётся исполнять мои распоряжения и соглашаться с моими приказами. Типичное поведение гномов. Но если большинство решат, что я не справляюсь - типично выйдут из подчинения, а то и вовсе свергнут, если я стану опасен. Одним словом, хардкор. Играть за гномов - это надо уметь. Но у меня особо выбора нет. Буду стараться.
   - Меньше разговоров, пора выдвигаться. Выйдем через калитку, так быстрее будет, нежели через ворота. Топорщики, - обратился к воинам со щитами и, что логично, топорами, - Ваша задача будет не дать противнику нанести нашим стрелкам прямой лобовой удар. Выстраивайтесь линией перед ними, сдерживайте врага. Арбалетчики, - повернулся к стрелкам, - сразу ни в кого не стреляйте, но будте готовы дать залп по моей команде. Ордрин, ты наше главное оружие против ведьмы, в самом начале не лезь в бой, могут накинуться толпой и работать на удержание. Сам ведь понимаешь.
   - Понимаю, лорд, - отозвался мечник.
   - Ирсинд, будь рядом, но ничем не выдавай свою ручную магию. Мало ли, внезапно понадобится ударить чем-нибудь неожиданным.
   - Понял, не дураком, - ответил инженер.
   - Всё, пошли. Да прибудет с нами сила Арката, - сказал я в конце ритуальную фразу гномов, с которой они идут в бой.
   - Да прибудет с нами сила Арката, - отозвались все, включая старосту, который в бою участвовать не собирался. Хоть его оговаривать не пришлось, сам всё понял.
   Вышли и построились мы достаточно быстро: в первую линию, как и было оговорено, встали Топрощики, образуя единую линию; шагах в пяти от них встали Арбалетчики и сразу же зарядили арбалеты, а в небольшом отдалении справа пристроились я, Ордрин и Ирсинд.
   Мы медленно пошли к вершине холма. Всё ближе становились виден огонь костра, на котором два минотавра, явно часовые, готовили что-то в котелке. Едва мы преодолели треть пути до них, как из ближней к нам полатки вышел один эльф и сразу же заметил нас. На его крики выбежали все остальные дроу-лазутчики и минотавры, часовые тоже оторвались от котелка. И... стали совещаться. По крайней мере, со стороны это выглядело именно так. Но говорили они не долго: один из миротавров что-то проревел и все они, и все дроу тоже, ринулись на нас.
   - Убьём их, пока она не видит, - задумчиво пробормотал Ирсинд. А инженер то не промах, даже язык дроу понимает.
   Но мы тоже нифига не пальцем деланы, у нас найдётся, чем остановить их жажду гномьей крови. Хотя, надо признать, действовали они и максимально грамотно: впереди, не очень быстро, бежали минотавры, чуть позади следовали лазутчики. Согласно этой тактике, минотавры врывались в наш строй и максимально связывали Топорщиков на себя, Лазутчики обходили образовавшуюся свалку с флаеров и резали наших стрелков. Действенно, если бы это происходило ночью, но сейчас у нас есть важное преимущество: мы их видим.
   - Стрелки, залп!, - скамандовал я и пять болтов полетели в противника.
   Один болт не попал ни в кого: лазутчик, который был на его пути, просто увернулся. Ещё одному дроу не повезло, сталь попала ему в шею. Минус один, однако. Но вот три оставшихся болта прилетели именно туда, куда я рассчитывал - в Минотавров. Никого не убиты при этом, но достигнув другой цели: раненные минотавры взревели то ли от ярости, то ли от обиды и на бешеной скорости кинулись к нам. Два их здоровых собрата тоже поддержали их в этом, а вот дроу на пару секунд опешили. Эти секунды стоили им боя. Раненные быкоглавцы прибежали аккурат в цент строя, где совместными усилиями гномы добили их. Здоровые же почему-то решили поиграть в лазутчиков и обойти строй. Того, что пошёл справа, встретили два гнома и мой шип, левого в одиночку ушатал Ордрин. За этим время семёрка дроу как раз подобралась на убойное расстояние.
   - Залп, - скамандовал я и пять болтов полетели искать удобные тела, в которых им будет комфортно и удобно. Что характерно, мимо не пролетел ни один. Пять тел упало на землю. Ловкость на коротких расстояниях, увы, плохой помощник.
   - Стойте идиоты, - прокричал женский голос с вершины холма. Я перевёл взгляд туда и увидел ту, что и ожидал увидеть. Ведьму. По обе стороны от неё стояло по охотнику, немного в отдалении, справа, три гнома... В этот момент я опешил. Я ожидал кого угодно на месте таинственных фигур в плащах, но что б гномы...
   Опешил, очевидно не только я. Никто из нас не двигался и тупо смотрел туда, на трёх... предателей? Очень не хочется, что б было именно так. Воевать со своими я вряд ли кого-то смогу заставить.
   Нашу растерянность заметили и лазутчики. Бросив ведьме что-то шипящее, и явно ругательное, они снова пошли на нас. Но не успели сделать и пары шагов, как повалились на землю с болтами в затылках: Охотники явно были не новичками.
   И тут, словно бой уже закончился, на меня вывалился ворох системных сообщений, капитально перекрывая обзор. Не долго думая, я свернул их все. Некогда сейчас разбираться, к нам, вон, делегация спускается.
   - Мы хотим поговорить, - сказала ведьма подойдя, на достаточное расстояние. Вместе с ней были два охотника, скорее всего, выполняющие роль телохранителей. Гномы остались наверху.
   - Я пойду к ней, - повернулся я к своим спутником, - На первый взгляд, она непохожа на дуру, а даже если и убьет, для меня это некритично.
   - А что ей мешает говорить так? Мы её прекрасно слышим, она нас, судя по всему, тоже. Так зачем к ней идти? - недоумевал мечник. - Политика, друг, не терпит громких слов. Если это политика, конечно, а не игра на публику, - ответил ему инженер. - С вашего позволения, лорд, я пойду с вами. Очень хочется послушать, что скажет эта миролюбивая ведьма.
   Ага, миролюбивая ведьма... Звучит как вампир-вегетарианец или воспитанный орк. Уж кто-кто, а гномы прекрасно знают, насколько "миролюбивы" ведьмы. Что и показала едкая ирония в голосе инженера.
   - Хорошо, - решил я, опыт и знания Ирсинда пригодятся везде, в том числе и на переговорах. А то, что этот опыт есть, видно невооружённым взглядом. - Ордрин, будь готов. Если у нас там не заладится, не дай им пройти к деревне.
   - Сделаю, лорд. Костьми лягу, но не пропущу, - ответил мечник.
   - Вот костьми как раз не надо. Где я ещё найду такого воина, если ты героически погибнешь?
   Ордрин промолчал. А мы с инженером выдвинулись к дроу. И по мере того, как мы приближались, я всё больше не верил в происходящее. Ведьма была белая. Вот абсолютно белая на тех участках кожи, что были открыты. А это руки, шея, плечи, лицо. Даже уши, типично острые, были белые. И ведь не сказать, что она чего-то сильно боялась, что вся побелела. Нет, стояла спокойно, ждала, признаков страха не подавала. В поисках ответа на этот вопрос я перевёл взгляд на охотников рядом с ней, но там меня ждал облом: с ног до головы они были затянуты в ткань и кожу, открыты были только глаза. С лазутчиками было аналогично. Ладно, оставим эту загадку пока. Может, что форум скажет.
   - Я рада, что вы согласились поговорить, - начала ведьма. - Я вовсе не хотела на вас нападать, мне было нужно с вами поговорить.
   - А вы разве не хотите предъявлять нам претензии, что мы убили ваших людей? - спросил я. Не на такую реакцию я расчитывал. Мне казалось, что я иду слушать оскорбления и требования немедленно убраться отсюда как минимум а получил... то, что получил. Это дроу передо мной стоит?
   - Не хочу. Саттир и Эйрис рассказали мне, как всё происходило. Вы были в своём праве. Я попросила их, как только гномы, т.е. вы, выйдут на контакт, немедленно сообщить мне об этом. Я хотела поговорить, - ведьма горько усмехнулась. - И вот я говорю.
   - Попросила? - завершился я за слово, невозможное в чёткой подчинительной иерархии тёмных эльфов.
   - Они мне не подчиняются. Не подчинялись, - поправилась ведьма. - Я встретила их во время своего путешествия. Они пошли за мной. И погибли, слишком много о себе возомнив.
   - Ясно. А эти двое? - спросил я, указав на охотников.
   - Саттир и Эйрис служат мне с самого моего рождения, они подчинены мне абсолютно полностью.
   - А зачем нужно было похищать ребёнка? - гневно спросил Ирсинд.
   - Мы его не похищали, - женским голосом ответил один из охотников, Эйрис, должно быть, - мы его заметили под стенами вашего поселения и привели к нашим гномам. Они о нём позаботились.
   - А вернуть обратно его было нельзя? - уже тише спросил инженер.
   - Он не захотел, - меланхолично ответил мужской голос, Саттир. - Ну а мы не стали настаивать.
   Ирсинд на последнюю реплику только сплюнул. - Так о чём вы хотели с нами поговорить? - обратился я к ведьме. - О чём хотела, - сделала та акцент на последнем слове, - уже не важно. Я и мои спутники хотим присоединиться к вам, лорд.
   - Вот как... - поговорил я. Эта хозяйка тени смогла ещё раз удивить меня. - Но вы же понимаете, что я при всём желании не смогу принять вас. Меня просто не поймут. Да и сам я не горю желанием иметь дело с той, кто в любой момент может захватить мой разум и уничтожить всё, что я создам.
   - Я понимаю ваши опасения. Поэтому готова принести божественную клятву не применять свою магию к вам, лорд, и ко всем без исключения вашим подданным, настоящим и будущим.
   - Ха! - едко хмыкнул инженер. - Клятва, склеплённая Малассой для дроу - пустой звук. Мы воюем с вами тысячелетиями, неужели ты думаешь, что за такой срок, мы не изучили все ваши подлые приёмы?
   - Я понимаю твои опасения, гном, - мило улыбнулась в ответ ведьма, - поэтому даже не собиралась клясться Малассой. Я поклянусь Аркатом.
   - Э-э-э, что? - только и смог выдавить из себя я. Дроу, добровольно клянётся богом фракции ярого противника? Она с ума что ли сошла? Ведь если клятва будет принята, никаких отходных путей не будет в случае неисполнения, только смерть.
   А ведьма, меж тем, как ни в чем не бывало, очень громко начала: - Я, Кернисс из клана Серебристой Тени, клянусь не использовать свою магию во всех её проявлениях против лорда... - вопросительно взглянула она на меня.
   - Ярогрейв моё имя, - буркнул я.
   - ... против лорда Ярогрейва и всех без исключения его подданных, настоящих и будущих, включая их имущество Также я вписываю в эту клятву своих спутников, Саттара и Эйрис из клана Серебристой Тени, что они не будут использовать свои умения и навыки с целью навредить лорду Ярогрейву и всем без исключения его подданным, включая их имущество. Освободить меня от этой клятва не сможет никто, - ведьма набрала в грудь побольше воздуха и произнесла фразу-активатор. - Да будет Аркат, бог огня и покровитель гномов, свидетелем моей клятвы.
   Где-то вдалеке раздался раскатать грома, вслед за этим свернута молния. Клятва принята, ведьма сама так захотела.
   - Ну что, лорд, теперь вы примете нас? - спросила ведьма и, наверное, с целью окончательно добить меня, произнесла ещё одно слово. - Пожалуйста.
   (фух, наконец-то я дописал этот грёбанный первый день)
   Глава 3
   Я проснулся от звука ногтей, скребущихся по стеклу. Чёрт меня дёрнул поставить его на будильник, но хочешь не хочешь, а надо вставать.
   Сосредоточив взгляд, я вывел интерфейс из режима сна и отключил будильник. На часах 7:30 утра, через пол часа отстроится замок и надо обязательно зайти туда и начать отстройку города, благо платиновый аккаунт позволяет заниматься не одиночными строительством, а создать очередь, были бы ресурсы.
   Двенадцать часов, необходимые для печатания, по другому этот процесс и не назовёшь, замка, почти истекли. Мне вчера повезло, я запустил его создание ровно в восемь вечера по местному времени, сразу после того, как ведьма, довольная, что я принял её клятву верности и клятвы верности её телохранителей, при помощи "её" гномов убрала все палатки, что находились около источника, а так же все прочие следы своего пребывания там.
   Ведьма... Игра смогла меня удивить, никогда бы не подумал, что юнит из враждебной фракции в первый же день сам(сам, Карл!!!) захочет присоединиться без каких-либо усилий с моей стороны. У меня ведь даже никаких дипломатических навыков нет. Странно, очень странно...
   Однако, сказать, что я не был рад такому подарку, нельзя. Как раз наоборот, юнит пятого тира мне сейчас очень сильно поможет, пробивать охрану шахт чем-то надо будет.
   Но первым делом, ещё лёжа в постели в гостевой комнате дома старосты, я полезна форум, ведь вчера я этого так и не сделал - отказавшись от ужина, сразу после захвата источника я лёг спать, очень захватывающим выдался денёк.
   И первым делом я решил узнать, почему я не ощущал никакого дискомфорта в связи конкретного такого изменения роста и комплекции, а, соответственно, и центра тяжести.
   Спустя пятнадцать минут я понял: версий, в том числе и достаточно правдоподобных было много, но никаких, абсолютно никаких подтверждений и официальных высказываний на этот счёт никто не делал. Что ещё больше разогревало пыл сторонников какой-то "теории заговора". Правда, в чём он заключается и на кого направлен я так и не смог понять за столь малое количество времени.
   Помимо этого, блуждая по темам и разделам форума, я наткнулся на пост "Десять первых шагов игрока" и... дико захохотал - первый пункт для оказавшихся в лесу гласил: заберитесь на самое высокое дерево и оглядитесь. Что я с успехом и проделал. И, судя по многим тысячам написавший в комментариях "и я" или же просто поставивших плюсик, не я один.
   А ещё я наткнулся на один интересный список, который во время чеиырёхдневной подготовки бегло посмотрел и пошёл дальше, к более интересным на тот момент вещам. Список назывался "Самые редко выпадающие начальные помощники на сложном и невозможном уровне игры", а в самом низу этого списка выделялись житейские ему шрифтом надпись, которую в первый раз я почему-то не заметил - "Игрок, помни: любой подобный юнит в твоём начальном войске означает или грандиозные трудности, или не менее грандиозное предательство". И в этом списке в разделе гномов как раз находился "Гвардеец подгорного трона" с гордой двоечкой в графе "количество юнитов, выданных игрокам". Ещё вчера утром на этом месте красовалась не менее гордая единичка. Однако... Если с трудностями было понятно - у всех без исключения написавших об этом повысился уровень сложности со всеми вытекающими - то с предательством не всё так просто. Предать мог как сам этот юнит, так и войска и даже донатный питомец. М-да, ситуёвина, как говорила моя бабушка. Есть над чем подумать.
   Закончив копаться в форуме, я встал, по привычке заправил постель, оделся и вышел из комнаты. Оказался я прямо напротив лестницы, хотя никакого-либо подъёма вспомнить не смог, ну да мало ли чего с усталости забыть можно. Спустившись, я нос к носу столкнулся со средних лет гномой в полосатом красно-коричневом переднике и такой же расскраски платке на голове.
   - Лорд Ярогрейв, проснулись уже. Прекрасно, - звучным голосом твердо произнесла незнакомка. В её голосе слышались сталь и умение руководить. - Проходите в столовую, завтрак готов.
   - Я... э-э-... да... А вы?..
   - Меня зовут Брэйтинда Барбадскаррот, я жена старосты деревни. Бывшей деревни, надо полагать? - прищурив глаза, спросила гнома.
   - Будущего города, столицы, если быть точнее, - улыбнувшись, ответил я. Жена старосты мне определённо нравится. Люблю, знаете ли, прямых и честных людей, которым если надо что-то спросить так они спрашивают, а не юлят и рдывают намёки, в беспричинной надежде, что собеседник умеет читать мысли.
   - Да, я знаю, муж вчера обсуждал ваши планы со всей компанией причастных, а проблемами со слухом я никогда не страдала. Завтрак стынет, лорд, а я старалась, - явно не без намёка произнесла Брейтинда.
   - Не буду тогда медлить, - поспешил я заверить гному в правильности своих действий и отправился в столовую. - Да, сартэ Барбадскаррот, не могли бы вы передать своему мужу, что в девять утра я хочу устроить импровизированный совет со всей компанией причастных, что обсуждали мои планы.
   - Я передам, - ответила гнома, а в глазах её пробежали веселые искорки. - Вот только и вам придётся поторопиться, если у вас есть какие-то дела до этого времени.
   - За меня не волнуйтесь, я слежу за временем.
   - И да, лорд, - чуть помедлила супруга старосты, - можно просто Брэйтинда, без расшаркиваний и этикета.
   - Хорошо, - ответил я и пошёл в столовую. А староста, оказывается, с секретом. Приставка "-скаррот" доступна только высшему дворянству, особо приближенному к трону и эйдену, гномьему императору. К таким надо обращаться не иначе как "сарт" в случае мужчины и "сартэ" в случае женщин. Всё страньше и страньше...
  
   Столовая поражала "искуссностью декоративного убранства", как сказал бы любой экскурсовод любого дворца в окрестностях родного Петербурга. Красиво. Надо будет узнать, можно ли призвать на службу того, кто всё это создал.
   Быстро покончив с завтраком, максимально необычным для гномов - гречневая каша с жареными колбасками - я поспешил к замку. Он уже был готов и ждал меня.
   Путь от дома старосты, т.е. фактически, от подножия, до вершины холма, на котором и расположился замок, занял десять минут быстрого шага. Неплохо, будет где разместить нормальную, по-гномьи крепкую и обширную, оборону, не заморачиваясь с расстановкой прочих зданий.
   Замок представлял из себя ничем не примечательную одноэтажную каменную сараюшку. Внешне. Первый уровень, как-никак. В дальнейшем, надеюсь, он преобразится в более грозную и грандиозную постройку, хотя я ничему не удивлюсь - может на поверхности для гномьего замка это окончательный вариант.
   Кстати, нужно ещё раз пнуть себя за невнимательность, лишним не будет. Замок то оказалось, денег стоит, а по дороге я ничего не собрал, у старосты лишних денег не оказалось(иначе он бы об этом сказал), да и рядом с источником ничего не лежало, ведьме тоже не было резона это скрывать. Секунд двадцать я тупо втыкал в надпись о двух тысячах золотых, необходимых на возведение постройки и уже собирался расчехлять купленное у дракона золото, как подошёл Ирсинд и протянул мешочек, сказав, что нашел в воронке с останками разбойников. В мешочке оказалась аккурат нужная сумма, а я поставил будильник-напоминалку о пользе сбора лута. Ведь у разбойников было и оружие, и доспехи, да и монет ещё немного могло быть...
   Кстати, дроу своих соплеменников обобрали, надо будет узнать, чем поживиться у них можно...
   Зайдя внутрь замка через достаточно массивные деревянные двери, явно усиленные металлом, а то и камнем, я оказался в небольшой прихожей в окружении трёх дверей, по одну на каждую стену. Правая дверь вела на Склад, левая - в Заклинательный Покой, а центральная - к Сердцу Замка.
   Первым делом зашёл направо, сбросив все ресурсы, что купил у дракона. На первое время хватит, а там и с шахтами да рудниками разберёмся. Тем более, что медлить в этом в этом вопросе я не собирался.
   Заклинательный Покой обрадовал меня чёрным полом и серебристо-синим клетчатым квадратом по центру, из которого бил полуметровый полупрозрачный фонтан с золотистым отливом - преобразившийся источник, вернее его половина, отвечающая за магию. И что здесь надо сделать? Ага, распределить поток, хорошо. 20% на расшифровку заклинаний из пока единственной книги магии, откуда я должен получить их ещё четыре, помимо уже имеющегося, 30% на развитие самого Покоя и 50% на накопление маны. Думаю, идеально. По крайней мере, для моих нужд сейчас более чем приемлемо, а там поглядим.
   Ещё здесь я получил комплект бытовых заклинаний, не относящихся ни к одной школе, потому что совсем не боевые, зато существенно облегчающие жизнь. Посмотреть харрактеристики своего юнита, обратиться к нему на расстоянии или идентифицировать предмет лишним не бывает.
   Напоследок я зашёл в Сердце Замка. Небольшое помещение, абсолютно серое, скрашивала тумба той же высоты, что и фонтан маны в комнате слева. На тумбе находился полупрозрачная объёмная модель города, пока что представляющая собой лишь пустой холм с каменной одноэтажной коробкой на вершине. Эта модель - вторая часть источника, отвечающая за градостроительство. Благодаря ей я могу оперативно узнать нужную информацию о каждом здании и даже жителе, а так же руководить обороной, не выходя из замка. Удобно.
   Подключившись к интерфейсу строительства, первым делом поставил Пост Найма, здание, без которого не возможно построить ничего из военных построек. А всё благодаря введённому фракционному разнообразию в найм войск, правда, исключительно за счёт Подгорного Предела. Для всех остальных фракций после постройки любого здания найма юнитов из него можно сразу выкупить и пойти воевать с ближайшими отрядами нейтралов. Гномам же такой подход обломали на корню, дескать "Университет у вас значит учит гражданских специалистов, а войска будут отлынивать? нет, так не пойдёт". Такой ответ администрации на официальный коллективный запрос игроков-гномов, устроил не всех, но прогибаться под требования "кого-либо со стороны" та не желала. И схема осталась неизменной: юниты нанимаемые как впервые, так ,и периодически в начале недели, "приходили" сначала на пост, далее распределялись по домам обучения в соответствии с нуждами заказчика, т.е. меня, и только через семь полных дней становились доступны в качестве боевых единиц.
   И всё же горькая пилюля была немного подслащена полной свободой в количестве юнитов, отправляемых для обучения в тот или иной дом. Например, если количество Топорщиков приближались к критическому, а тех же Арбалетчиков нехватало, то весь почти прирост первых можно было отправить вторым - неделя обучения всё сгладить. Вот только и в этом были свои ограничения, в частности, один юнит всегда оставался в доме своего типа, а больше трёх раз подряд кардинально тасовать обучающихся было нельзя. Но - ах это волшебное "но" - именно что "подряд": после одной недели нераспределения снова были доступны три раза, своеобразный месячный цикл.
   На Рунных Жрецов и Казунтов эта фича не действовала, очень уж специфические гномы туда требовались, на все остальные тиры - пожалуйста.
   Мне же такая система была в плюс ещё и потому, что за неделю "пришедшие", привыкшие к горам, смогут пообвыкнуться в лесной местности и мораль среди них не будет просидать совсем уж сильно.
   Поздравляем
   Вы получили контроль над Магическим Источником
   Награда: возможность выбора класса героя
   Внимание: если вы не выберете класс героя в течении часа с момента получения данного сообщения, эта операция будет проведена за вас без права на пересмотр

   Хм, а об этом я даже успел подзабыть, хотя выбор уже сделал и ждал этого момента. Хорошо, что на моём уровне сложности контроль над источником официально считается оформленным только после взаимодействия с его частями, а не сразу после начала строительства замка. Иначе класс мне бы выбрали насильно,просто потому, что вчера я сворачивал все всплывающие сообщения, и не факт, что он бы совпал с тем, который я себе хочу.
   Поздравляем
   Вы выбрали класс: Наместник
  Удачной игры

   Универсальный класс, в том смысле, что для многих фракций доступен. В основном направлен на экономику, в том числе и захваченных областей, что мне с моими планами очень пригодится.
   Убедившись, что время для совета ещё есть, я решил разобраться с ворохом вчерашних системок. Открыв разом все свернутые окна, я... тут же закрыл их снова. Как говорится, "страшна, вырубай". Много, очень много сообщений, настолько много, что полупрозрачный(!!!) интерфейс мгновенно стал непроницаемым. Но делать что-то с этим надо, иначе в один прекрасный момент меня просто похоронят под ними.
   Покопавшись пять минут, я понял, что 99% всей "кучи" - боевой лог: нанесенный и полученный урон, применяемые способности, опыт за убитых и прочая подобная игровая мишура. Найдя в интерфейсе кнопочку "не показывать боевой лог" не раздумывая нажал на неё. Теперь эти сообщения не будут приходить мне напрямую "к глазам", а посмотреть что-либо можно и в архиве.
   Сообщений после такой кардинальной чистки осталось немного.
   Вы получили уровень
   Устойчивость к отката +1
   Выберете: Дипломатия I или Магия Материи I
  

   И следом к нему: Лимит повышения уровней уровней на сегодня исчерпан
   Сообщения вчерашние, значит, сегодня уровни повышать я уже могу. Хорошо. Ещё лучше то, что я успел вчера взять второй уровень, а значит график "42-ой уровень к падению завесы" не нарушен.
   Общая мораль +1
   Хм, а это за что? Непонятно, но пусть будет, меньше бунтов и массовых волнений станет, тоже профит.
   Вы приняли в свою армию юнитов враждебной фракции
   Будьте внимательны, это может отразиться на морали и репутации

   Репутация с Аркатом +1
   Общая мораль +1
   Это прикол такой что-ли? Если репутация и мораль после присоединения каждого "враждебного" будет так отражаться, то я только "за". А вообще, предупреждение более чем правильное. Были случаи, когда игроки, раскачивали дипломатию до максимума, набирали себе в армию всех подряд, задвигали своих воинов на задворки и сливались на первых же серьёзных нападениях. Ибо что? Ибо мораль! А чем больше в армии не родных отрядов, тем сложнее поддерживать её в положительном состоянии и тем больше шансов на дезертирство в самый ответственный момент. Я до такого доводить не хочу, но вроде как на ведьму и её никто не жаловался, да и мораль, опять же, только поднимается.
   И всё же с дипломатией пока повременю, возьму магию. Ещё одно заклинание лишним не будет.
   Сообщения кончились, и, свернув интерфейс, я вышел из комнаты, потом из замка и пошёл обратно в деревню. До совета осталось всего восемь минут.
   У калитки меня встретила маленькая гнома, на вид лет семи.
   - Лорд, - немного подрагивающим голосом обратилась она ко мне, - меня просили передать, что вас ждут в доме старосты. Там совет будет.
   - Большое спасибо, маленькая гнома. Я сразу же туда и отправлюсь.
   Та заулыбалась и радостно закрывала вглубь деревни, я же пошёл налево, проводить свой первый, и ,надеюсь, не последний, Совет Старейшин, и будет Аркат мне помощником.
   Собраться решили в столовой, именно оттуда шёл идеально неразборчивый гул голосов, ни выкриков, ни моментов тишины. Зайдя внутрь, первым делом машинально пересчитал присутствующих. Пятеро, все мужчины. Гдитсирд, Ирсинд, Ордрин и двое неизвестных пока гномов, те, что были вместе с седьмой. Маловато для настоящего Совета, ну да и Москва не сразу строилась.
   - Рад всех приветствовать, - обратился я к гномам, пройдя к специально выделенному месту во главе стола и сев. - Что ж, начнём наш первый Совет Старейшин.
   - Не слишком ли мало нас для столь громкого названия? - тут же спросил один из неизвестных гномов. Да он, походу, умный.
   - Конечно мало. Но ведь и один день для Империи - не возраст, - ответил я ему.
   - Значит, это правда? Вы хотите построить Империю? - спросил второй.
   - Правда, - ответил я. Похоже, для любого гнома теперь будет делом чести спросить, правда ли я буду строить Империю. - Но прежде чем мы продолжим Совет, попрошу вас, уважаемые гномы - указал я на двух неизвестных, - Хотя бы назвать свои имена. А то, знаете, неудобно общаться с тем, кого не знаешь.
   Хм, каламбурчик получился. Но проблемы с соплеменниками на основе репутации мне не нужны. А я ведь человек, пусть и добровольно засунувший себя в шкуру гнома, и назвать кого-нибудь "товарищем" могу даже не задумываясь. Особенно кого-нибудь незнакомого, что равносильно обращению "мистер", а это репутационные потери, не мои, так их. Репутация у гномов - очень сложная наука, по ней даже отдельное пособие выпускали на двести с лишним страниц, я же только верхам прошёлку при подготовке. Надо будет заняться.
   - Старклин из рода Белого Кремня, лесник - представился первый гном.
   - Бринд, из рода Стальной Кирки, горняк, - назывался второй.
   Интересные гномы и профессии нужные. Если ещё и подъобучить чуть-чуть, смогут курировать в Совете свои должности, особенно лесник, мягко скажем, не самый популярный род деятельности среди тех, кто предпочитает камень.
   - Ярогрейв, - представился в свою очередь я, хотя уверен, большой нужды в этом не было.
   - Лорд Ярогрейв, - с ударением на первое слово ответил мне стройный хор из пяти голосов. Я даже немножечко опешил от такого.
   - Хорошо, - быстро взяв в руки, я залез в интерфейс и визуализировал карту из неё, практически полностью чёрную, с небольшим раскрашенным фрагментом моего пути из стартовой точки к холму. - Гдитсирд,тебе известны какие-нибудь, шахты в ближайших окрестностях? Не считая рудной?
   Староста, сидевший сразу слева от меня, взял карту и... она преобразились. Черного стало чуть-чуть меньше. Раскрашенной территории вокруг холма стало больше, в основном справа от деревни, по направлению на запад, отметился рудник, оказавшийся на юго-западе, примерно в километре, и значительная часть леса.
   Именно этого я и добивался, визуализируя интерфейсную карту и передавая её староста. Есть фича, которая позволяет нанести на карту немного территории, знакомой тому, кто первый её возьмёт в руки. Староста в этом случае - идеальный вариант. Один минус - карта временная через 15-20 минут она исчезает, а мана, затраченная на нее не востанавливается, зато удобно в случае чего показать подчинённым, что, где и как, не тратя время и ресурсы на создание картографической службы и рисование карт. Правда, в моих планах это было.
   - Вот здесь каменоломня, - ткнул Гдитсирд в карту и у меня в интерфейсе появилась отметка севернее холма. - Там немало орков, поэтому мы не рискнули её брать. А вот здесь, - отметка возникла южнее рудника, - лесопилка. Кто там мы не знаем, не проверяли. А вот здесь, здесь и здесь, - две отметки расположились по восточной дуге между каменоломней и лесопилкой, ещё одна - гораздо западнее холма, - деревни, подобные нашей. Больше мне ничего не известно.
   - И то подспорье, - ответил я, забирая карту и деактивируя её.
  - Лорд, позвольте сказать, - обратился ко мне Бринд, переночевать с напарником.
  - Да, конечно, я вас слушаю.
   - Когда мы путешествовали с Кернисс, - при упоминании имени дроу Ордрин и Гдитсирд отчетливо поморщились, будто съели что-то очень кислое, - мы видели шахту самоцветов. Там завелись крысюки, но даже с той армией, что у вас есть сейчас, её легко отбить.
   - На карте покажешь?
   - Нет, - почесал свою чёрную бороду горняк, - не смогу. Зато проведу, если понадобится. Да и Старклин сможет, он по лесам ходить привычный. Я же больше внутри, ну, в горах...
   - Ясно, значит пока актуально, - поставив на интерфейсной карте активное напоминание через три дня "Спросить о самоцветах", ответил я. - Перейдем к наболевшему. Гдитсирд, сколько понадобится времени на расселение деревни своими силами?
   - Это будет зависеть от места переселения, - ответил староста. - Если недалеко, то за 3-4 дня полностью справимся.
   - Совсем недалеко, на холм и вниз по течению реки, ближе к полям.
   Да, с помощью информации, поневоле предоставленной Гдитсирдом, я смог оценить ближайшую к холму местность. Река, что я упомянул, была достаточно широкой и протекала с северо-запада на восток почти прямо, в одном месте делая изгиб, едва касаясь северо-восточной четверти холма. На правом берегу реки, примерно в километре, от него, гномы и расположились свои сельхоз. угодья. Там я и планировал создать аграрное поселение, пересилив часть гномов из деревни на постоянной основе. Другая же часть составит население города, которому впоследствии суждено стать столицей.
   - В таком случае, думаю, в четыре дня мы уложимся, - после недолгих раздумий сказал староста. - Только с таверной и кузницей могут возникнуть проблемы.
   - Таверну придётся ставить своими силами, - почесав переносицу, ответил я. - И сразу таверну, а не то недоразумение, что носит у вас столь громкое имя, - выразительно(как мне показалось) посмотрел я на старосту, намекая на улучшенный вариант постройки; в "Гайде" прочитал об этом багоюзе, заодно и проверю, работает ли. - А вот кузницу поставлю сам, завтра утром. Её строительство займёт сутки, так что послезавтра кузнец уже сможет переселиться туда.
   Со строительством была такая фича, что первые здания строятся не стандартные 24 часа, а в два раза меньше. Количество таких зданий равно уровню сложности, в моём случае - три, а именно Замок 1 ур., Пост Найма и Дом Воителей, обучающий Топорщиков. Всё остальное - сутки, но, с моими плюшками, у меня будет чуточку быстрее. Поэтому надо будет не забыть вечером зайти в Замок и поставить в очередь Кузницу. - Так может... - И то, и другое сразу не осилю, а с держателем таверны у меня уже есть договорённость.
   До утра воскресенья мне надо будет успеть построить Дом Стрелков и Дом Наездников, производящих, соответственно, Арбалетчиков и Медвежьих Наездников. С кузницей получается в притык, ещё и таверну на эту неделю поставить не успеваю, а они нужны чем раньше, тем лучше. Выбор в пользу кузницы обусловлен тем, что внеинтерфейсно отстроенные здания через меню строительства улучшать нельзя, только самостоятельно. Я планирую довести кузницу до мастерской боевых машин - не даром же я брал соответствующую книгу знаний - а это аж четыре улучшения, и сделай я их руками своих подданных, перерасход денег и ресурсов составил бы 3,4 - 3,7 раза, что очень расточительно. А вот перенос у улучшение таверны 1ур. до 2 ур. обойдется примерно в те же средства, что и изначальная пристройка, а потом и грейд, через интерфейс, только немного дольше по времени. Выбор очевиден.
   Да, конечно, у гномов существуют плюшки на строительство, существенно снижающие любые затраты, как денег и ресурсов, так и времени, но для этого нужен Университет, а чтобы его построить как раз и нужны кузница и таверна. Но и после его строительства проблемы никуда не денутся - в игре есть толи баг, толи ограничение от разработчиков, согласно которому плюшки не будут распространяться на здания, построенные ДО Университета. А снести кузницу и построить новую после - не выйдет, это тоже предусмотрено. В общем, куда ни кинь - всюду клин. Конкретный такой клин, металлический, твёрдосплавный.
   - Хорошо, лорд, будем стараться. К концу недели с переездом точно справимся, а там может и раньше получится, - хмуро ответил Гдитсирд.
   - Ладно, идём дальше. Ордрин, я хочу назначить тебя командующим армией. Возьмёшься?
   - Я? А как же вы лорд, - недоумевая, спросил мечник. - Не буду скрывать - ты намного лучше меня разбираешься в том, как и что нужно воинам, как выстроить подчинение снизу вверх и, самое главное, у тебя есть опыт службы.
   И это правда. Гвардия гномов не надушенные картонные открыватели дверей на пирах и парадах, а самое что ни на есть действующее войсковое подразделение, спецназ в реалиях фэнтези. Взаимодействие с прочей многочисленной и разнообразной армией - на высоте, а значит и кое-какие специфические навыки управления должны присутствовать, в чем я и убедился, применив на Ордрина специальное заклинание.
   Ордрин, 21 уровень
   Раса: гном Класс: гвардеец подгорного трона
   Интеллект:
   Сила
   Ловкость
   Выносливость
   Магическая сила 3
   Устойчивость к откату 3
   Объём маны 2
   Владение клинковым оружием V, Владение доспехами V, Капитан V, Обучающий V, Походный комплекс IV, Строй III, Стрельба II, Аура света II

   Откуда последнее не знаю, - и надеюсь выяснить - а вот Капитан и Обучающий именно то, что надо. Да еще и четвертый, максимальный, уровень Походного комплекса говорит о том, что он не только сам лагерь разбить сможет, но ещё и руководить при этом. Что тоже лишним не бывает.
   Уровень, правда, маловат - для такой должности, естественно - но, во-первых, набрать будет легко, а во-вторых, почти все его подчинённые будут первого уровня, поэтому вопросы субординации возникнуть не должны.
   - Лорд, - ухмыляясь, обратился ко мне мечник, - если я приму ваше предложение, то вся армия перейдёт под моё управление?
   - Да, так и есть.
   - А ведьма и её прислужники в армию вошли?, - продолжил допытываться Ордрин.
   - Я понимаю к чему ты клонишь: да, ведьма будет в твоём подчинении. Поэтому я надеюсь на твоё благоразумие.
   - В каком смысле?, - не понял уже действующий министр обороны и атаки, это уж точно
   - Будет странно выглядеть скоропостижная смерть той, что поклялась Аркатом. Он, я думаю, не оставит это без внимания, - пояснил я.
   - Нет, лорд, я собираюсь её убивать, - мне показалось, или на лицах ледника и горняка, напряженных весь наш короткий диалог, проступило облегчение? - Но отдавать приказы той, с подобными которой всю жизнь боролся, - очень приятно будет, я уверен, - с едкой усмешкой закончил мечник
   - Ты главное не увлекайся. Удовольствие не во вред эффективности, - процитировал я девиз другого громкого клана, специализировавшегося на темной магии. Да, и такое бывает.
   - Я помню, лорд, - кивнул в ответ Ордрин.
   Предательства с его стороны я не боюсь. Думаю, где-нибудь на просторах форума или же в "Гайде" найдётся способ этого избежать. Раз уж кто-то смог добиться от юнитов Орды отказа от канибализма, а Церковь людей кто-то другой сумел убедить в терпимости к Инферно, пусть даже и "доброму", то к такой мелочи как "гарантированное предательство" кто-нибудь да нашёл ключ.
   - Пойдём дальше. Ирсинд, что можно сделать с защитой холма? - обратился я к инженеру.
   - Думаю надо делать два кольца стен на самом холме - сразу за замком и по подножию - и какой-нибудь бастион рядом с агропоселением, - тут же ответил он.
   Я задумался. Замковая стена входила в список улучшений замка, рано или поздно я дойти и до неё, а вот все остальные укрепления города надо либо строить самостоятельно, либо находить чертежи, что даст возможность использовать меню строительства. Предпочтительнее, конечно, через интерфейс, так я смогу подключить умения из книги Архитектор, но если это всё же не удастся, то специалисты из Университета мне в помощь.
   Прочие же укрепления в локации, находящиеся далеко от источника, а потому не охватываемые им, придется возводить исключительно своими силами, и сколько на это уйдёт камня - не представляю. Его и так пока мало, да и то, купленый мной у дракона, а для полной пристройки только города понадобятся сотни мер...
   - Полностью с тобой согласен, Ирсинд, но пока мы такую роскошь не потянем. Сможешь разработать план подножной стены? Даже нет, два плана - дешёвый и максимально дорогой .
   - Конечно, лорд. Послезавтра утром я предоставлю вам эти планы, - ответил инженер.
   - Вот и отлично. Мастер Старклин, мастер Бринд, - обратился я к леснику и горняку, - мне пока нечего вам предложить ни в качестве должностей, ни в качестве поручений, - "пока нечего" мысленно добавил я про себя. - Можете пока, так сказать, наслаждаться отдыхом, - оба кивнули. - Ордрин, собирай войска. К вечеру каменоломня должна быть нашей.
  
***

   - Лорд, тёмные опять шепчутся, - сказал мечник, а точнее, главнокомандующий, заметив, как один из охотников подошёл к ведьме и о чём-то с ней разговаривает.
   - И снова ты заметил первым, - усмехнулся я. Да уж, дав себе мысленный зарок следить за этой троицей, я в третий раз упускаю их взаимодействия.
   - Да, заметил. И мне это снова не нравится.
   - Как в первый раз? - спросил я, понимая, что играю с огнём. Ведь едва мы отошли от деревни по направлению на юго-запад, к рудника, намереваясь оттуда дойти до лесопилки, охотники, ни у кого ничего не спрашивал и никого не ставя в известность, растворились в лесу по обе стороны дороги. И уже через десять минут один из них - или одна, фиг поймёшь - появился слева и что-то передал ведьме, а спустя минуту второй сделал то же самое, подойдя справа. Ордрина это дико взбесило, он чуть ли не орал, что "эти твари хотят нас подставить и будут заманивать в лес", через слово вставляя слова на кадрусе, здешнем гномьем языке. Ведьма же, подойдя к нам, а мы шли позади всех, абсолютно спокойным голосом предупредила о логове волков слева от дороги и о активности его обитателей, что непрочь перекусить гномятинкой. Ордрин не поверил. Ведьма не стала настаивать, а через очень краткий промежуток времени на дорогу повалили волки, причем со всех сторон. Нам пришлось занять круговую оборону. Мы отбились, умудрившись никого не потерять. Большую роль в этом сыграли ведьма, ослабляя и замедляя, противников, и, собственно, печник, с чудовищной эффективностью перемалывая их. Я помогал в меру своих сил, иногда кастуя Шип, но в основном так же сказал мечом, но на пару порядков хуже, нежели Ордрин. Выносили свою лепту и Топорщики, и Арбалетчики, и даже Охотники, причём казалось, будто их не двое, а минимум пятеро, болты из леса летели с совершенно разных направлений. По подсчётам, общими усилиями мы убили 27 волков и ещё минимум четвертым удалось сбежать невредимыми
  - Нет, - ответил главнокомандующий, - как в первый раз не буду. Даже как во второй не буду, а то одним легкораненным бойцом, боюсь, мы не отделаемся.
   Во второй раз Ордрин не орал, а негромко ворчал на гномьем. Догадавшись включить расовый переводчик, я услышал много интересного, в том числе и в мою сторону. А фразу "этот глупец доиграется в дружбу со стервой" постарался запомнить и на кадрусе.Волков мы уничтожили почти в два раза больше - 46 тварей - но и один наш пострадал: Арбалетчика, неосторожно высунувшегося из-за спин Топорщиков, тройка волков "слегка" погрызла на левую сторону. Бросить мы его не могли, развернуться назад - не вариант, поэтому сейчас он лежал на носилках, которые несли два его товарища, не издавая никаких звуков; можно было бы подумать, что гном уже умер, если бы не у меня в интерфейсе его иконка стала бы серой. Но нет, она была красной, а это значит, что он пусть и в критическом состоянии, но всё-таки жив.
   - Так как же ты поступишь, Ордрин? - подначивал я того пока ведьма перемещалась к нам.
   - Молча выслушаю, как минимум, - ответил он. - Но если там опять волки...
   - Там не волки, - перебила уже подошедшая тёмная, - там феи бьются с крысюками.
   Как мне показалось, не только я, но и все гномы в отряде на очень краткое мгновение приостановились в недоумении: как это так, феи, одни из самых мирных созданий в игре - и бьются, пусть даже и с крысюками.
   - Просто феи? - вкрадчиво спросил я. - Просто бьются с крысюками?
   - Да лорд, просто феи. Но не просто бьются, а защищают свой дом, - ответила ведьма. - И крысюков гораздо больше.
   Вот это уже звучит правдоподобнее, даже феи становятся бойцами, когда нападают на их Сад.
   - На это надо посмотреть, - подал голос мечник.
   - Пройдемте, - тут же отозвалась ведьма, показывая рукой правее направления тропы, по которой мы шли.
   - Акрух, за старшего, - отдал распоряжение Ордрин - и пусть гномы не расшалившиеся первоклашки, старший в их обществе должен быть всегда -и двинулся вслед за эльфийкой; я пошёл за ним.
   Идти оказалось совсем недалеко. Буквально за следующими кустами притаился один из Охотников, своим нахождением здесь отмечая безопасное место для наблюдения. Подойдя ближе и раздвинув ветки какого-то горючего кустарника, мы смогли увидеть эту невесёлую картину.
   Прямо перед нами были серые шкуры спин крысюков, кучей-малой нападавших не ней, что всеми силами пытались отбиваться от такого нашествия. Крыс было, по моим неточным подсчетам, около полусотни, фей же девять штук, плюс две нимфы и одна дриада. По количеству убитых было соотношение одиннадцать к трём в пользу крылатых красавиц - да, они все, как одна, очень красивы, художники явно старались - но долго так продолжаться не могло. Большим количеством маны феи не страдали, боевых заклинани в магии Природы раз, два - и обчёлся, да и те , в основном, связаны с призывами. И, судя по характерным рваным ранам на мертвых и специфическим спинами на некоторых живых, Медведь и Острый рой уже призывались. Поэтому сейчас феи летали над крысюками, осыпали их особой пыльцой, сбивающей с толку и заставляющей заствыать на месте, и иногда кастовали Корни или Запутывающие травы. Дриада, что находилась чуть позади, держала целительские ауры, нимфы её охраняли. Но долго так продолжаться не могло.
   - Надо им помочь, - сказал я сразу же, отползая от кустов.
   - Лорд, вам так жалко фей? - спросил Ордрин.
   - Да, жалко, - ответил я.
   - Но почему? Они нам даже не союзники, - недоумённо произнёс мечник.
   - И если они сейчас погибнут, то никогда ими не станут! - чуть ли не крича, повернулся я к нему.
   Во мне сейчас боролись две равных составляющих меня. Одна чем-то был в похожа на прожжённого игрока, ищущего усиления везде, где только можно и понимающего, что феи - это не только заклинания Природы, но и какая-никакая разведка и бесконечное дерево с лесопилки; другая же половина - один в одни пятилетний я, слушающий рассказы дедушки о том, как их рота спасала мирное население в Польше от немецких карателей. И у этих двух составляющих было одно общее: ни та, ни другая не хотели, чтобы феи погибли.
   - Но зачем нам эти летающие недоразумения? Они же ни на что не способны, - продолжал упорствовать гном. Ведьма предусмотрительно в нашу перепалку не лезла.
   - Хотя бы для того, чтобы избавиться от этих крысюков, пока они заняты ими. Что-то подсказывает мне, что эти крысы как-то связаны с теми, о которых упоминали пришлые гномы. И если здесь их пол сотни, боюсь представить сколько их там, - попытался вразумить я гнома таким способом, раз на жалость давить бесполезно. - Да и Аркат не простит попустительство с нашей стороны при истреблении созданий Света.
   Не знаю, что подействовало больше, но спустя секунд десять Ордрин произнёс:
   - Хорошо, Лорд, мы поможем феям.
   И он пошёл обратно к нашей армии, ведьма поспешила за ним, я снова побрёл третьим. А по пути размышлял, что баланс - он везде баланс, особенно в желании облегчить себе жизнь. Назначение на ключевой пост - командование всей армией можно смело считать таким - кого-либо во второй день сбрасывает с игрока целый пласт грузов ответственности, лишая одной важной функции - прямого управления. Вот и я сейчас легко мог бы отдать приказ об атаке на крысюков, а вместо этого вынужден был потратить время на несговорчивого гнома. Решить это дело поможет Бюрократия, но до этого надо сначала дорости.
   И пока я десять метров шёл пять минут, мечник опять стал наезжать на ведьму. Боюсь, в конечном итоге добром это не кончится и могут возникнуть серьезные проблемы как общей моралью, так и с боевым духом. Надо что-то решать.
   - Так! По какому делу шум! Я требую объяснений!, - извечным командный голосом вклинился я в развивающийся спор, сам от себя такого не ожидая. Да достало просто уже всё.
   - Лорд, - начала ведьма, - когда мы пришли и обьявили, что нападает на крыс, ваши бойцы справедливо отметили, что раненного арбалетчика должен кто-то охранять, на случай если крысы найдут его. Я предложила Саттира и Эйрис, с чем казарег Ордрин не согласился.
   А ведьма, оказывается, неплохо подготовились, нужные слова выучила и научилась их применять в правильном месте. Впрочем, справедливости ради, как вчера метко заметил Ирсинд, за столько лет двусторонней войны можно, и даже нужно, многое узнать о противнике. А "казарег" - это высшее военное начальство у гномов, к чему я Ордрина и веду.
   - Просто не согласился? Поэтому шипел и плевался в разные стороны? - не поверил я, прекрасно понимая его отношение к дроу вообще и этим трём, что сейчас с нами, в частности.
   - Нет, не просто, - грустный и даже ожидаемым голосом произнесла ведьма. - Он сказал... он сказал... - тут она запнулась, и ей на помощь пришёл Акрух, тот самый гном, которого мечник оставлял за старшего.
   - "Ни один прихвостень этой суки не останется рядом с моим раненным бойцом", вот что он сказал, - и в его голосе совсем не слышалось одобрения.
   - ЧТООО??? - взревел я буквально не своим голосом. - Раненный Арбалетчик остаётся под охраной Охотников, и это не обсуждается. Все остальные с максимальной скоростью идут помогать феям в битве с крысюками. Есть удобный проход туда? - обратился я к Охотникам, т.к. через интерфейс знал, что они подошли и стоят сзади меня.
   Общая мораль +1 - Есть. Сразу слева от кустов, из-за которых мы наблюдали, - ответила явно Эйрис, потому что голос был женский.
   - Ну так не вижу причин стоять и сиськи мять. Пошли-пошли.
   - Но, лорд...
   - Никаких "но", Ордрин, это приказ. Или ты забыл, что такое приказ и как его выполнять?
   - Никак нет, лорд.
   - Тогда живо к крысам.
   И он даже побежал, а не просто пошёл, т.к. все остальные уже бились, слышались звуки врубания металла в плоть и предсмертные попискивания.
   - Надеюсь на вас, - напоследок сказал я Охотникам, убедился, что Арбалетчик ещё жив, и ломанулся прямо через кусты на крыс.
   На первого же крысюка я прыгнул мечом вперёд, пронзая того насквозь. Крит, удар со спины, моя яркость, низкий уровень противника - всё сошлось в этом броске, серошкурый умер мгновенно, наверное, даже не поняв, что его убило. Сверху пролетела фея, с её крылышек посыпалась ты самая обездвижвающая пыльца и я спешно отпрыгнул назад, чтобы не попасть под её действие. Ближайшие ко мне крысюки застыли с обажанием в глазах, что позволило их беспрепятственно их поубивать. Четверых я прикончил лично, где с двух, а где и с трёх ударов в шею. Ещё троих - совместно с одним из Топорщиков, а одного так и вовсе всем миром- ему достался и мой шип, и арбалетный болт, и сгусток тьмы от ведьмы, и древесная стрела, скастованная явно одной из нимф. Более того, постарался ещё и Ас, собственнозубно убив двух крысюков, вернее, второго он прямо на глазах у всех догрызал, так сказать, в прямом эфире. Причём эта мелочь пузатая никак не проявила себя ни в одной из битв с волками, ни разу не попалась мне на глаза за всё время пути, даже не засоряла эфир болтовнёй. А тут вдруг он решил поучаствовать в самом настоящем бою... Надо будет разобраться.
   Вы получили уровень
   Сила +1
   Выберите: Дипломатия I или Изменение структуры зданий

   И всё, противников больше не осталось, наши живы все, а вот одну фею всё же крысы забрали с собой, да и одна из нимф серьёзно пострадала.
   - Милостивый лорд, - ко мне подошла дриада и глубоко, в присяди, поклонилась мне, - выражаю свою искреннюю благодарность за помощь, своевременно оказанную нам. Без вашего вмешательства, произошедшего как нельзя вовремя, боюсь, мы бы просто напросто сгинули в безвестности, а наш сад пришёл бы в запустение и в конце концов погиб. Чем мы можем отплатить вам?
   Вот поэтому я и не стал играть за эльфов: все без исключения там говорят так высокопарно, нужно и долго в то время, когда на разговоры жалко и пары слов, что хоть вешайся. Нет, мне мои гномы ближе.
   - Один из наших товарищей серьёзно ранен. Вы могли бы его вылечить?
   - С превеликим удовольствием, милостивый лорд, - ещё раз поклонилась дриада. - Но я не вижу никого, кого нужно лечить.
   - Он в лесу, под присмотром Охотников, - все без исключения феи, находящиеся в поле моего зрения, скривились, явно поняв, о ком речь. - Сейчас его принесут.
   И не дожидаясь моих на посряжений, Ордрин отрядил для этого дела двух Топорщиков. Спустя минуту они принесли Арбалетчика, тот совсем не двигался, глаза были закрыты и дышал он через раз, но всё равно был ещё жив, несмотря на обилие крови, натёкшей из ран. И ему явно недолго осталось.
   Охотники вышли следом и встали рядом с ведьмой, которая и без того стояла обособленно ото всех.
   - Это будет сложнее, чем я думала, - задумчиво произнесла дриада, обходя раненного по кругу. - Быстро ничего не получится. Ему надо остаться у нас минимум на сутки, чтобы полностью выздороветь.
   - Хорошо, - даже не раздумывая, ответил я. Лучше полностью здоровый боец, чем его отсутствие. - Но разве вам самим не навредит нахождение в вашем Саду чужака из другой фракции?
   А ведь на самом деле должно. Любой вступивший на их территорию, если он не относится к существам Лесного Ордена, негативно сказывается на ней, вплоть до отмирания особых цветов, из которых "прирастают" феи. Именно поэтому все наши стоят по эту сторону невидимой, но оттого ничуть не хуже ощущаемой границы, разделявшей обычный лес и Сад фей.
   - Вы пришли нам на помощь, мы не можем сделать вид, что так и должно было быть, - опустив голову, сказала дриада, до сих пор, почему-то, неназвавшаяся. И почему мне кажется, что в этих её словах подтекстом прозвучало "вы помогли нам не умереть, мы сделаем хоть что-то, чтобы не остаться неблагодарными, пусть и такой ценой". Нет, наверное, это игра воображения.
   - Только вам решать, на что вы готовы пойти, - сказал я ей. - Как нам перенести его к вам?
   - Никак, девочки сами справятся.
   И "девочки", ввосьмером, оттеснив двух гномов от носилок, потащили Арбалетчика вглубь Сада, осташаяся невредимой нимфа провела свою подругу вслед за феями и в итоге дриада осталась перед нами одна. Можно было попрощаться и уйти, но очень хотелось узнать, скриптовым оказалось нападение крыс или за этим кроется что-то ещё. Поэтому я скомандовал привал, приказал заняться сбором трофеев, а сам спросил у дриады чуть издалека:
   - Почему вас так мало? Двенадцать фей, две нифмы... Разве не должно быть больше?
   - Да раньше нас было намного больше. Но многие погибли в боях, - дриада посмотрела на меня и глаза её блистели от слёз. - Да и сегодня мы уже готовы были умереть, если бы не ваша помощь.
   Боевые потери среди фей вне эльфийского замка возможны только лишь в одном случае: на них кто-то напал. И судя по интонации слов "намного больше" это был либо кто-то очень сильный, либо нападали много раз. Впрочем, одно другому не мешает.
   - Так что же случилось?
   - Это долгая история.
   - Время у меня есть. И я уже в любом случае не уйду, пока всё не узнаю.
   Дриада села на траву, я тоже решил не отставать.
   - Что ж, тогда слушайте...
   Рассказ, вопреки моим ожиданиям, много времени не занял, зато пролил свет на некоторые детали.
   Всё началось неделю назад, когда на лесопилку, находящуюся недалеко отсюда - мы, оказывается, почти дошли до неё - и занимаемую феями, напал крупный отряд демонов. Это было избиение. Почти полсотни разнообразных тварей Шио против десятка феечек - итог понятен ещё до столкновения. Шансов у крылатых духов леса не было никаких, пусть они и сопротивлялись. Но одной удалось сбежать в Сад и предупредить двух управляющих дриад - Аастию и Керкассию - о нападении. Было принято решение отбить лесопилку обратно. Группу из трёх десятков фей и десятка нимф влзглавила Керкассия, как самая знающая в магии Жизни.
   Для ничего не ожидающих демонов это был разгром: феи проехались по ним катком. Вот только демоны на этом не закончились. Буквально через полчаса подошла новая партия, раза в полтора больше, чем первая. Бой был ожесточенный, но в конце концов феи проиграли. Осторожная разведка ценой потери трёх фей показала, что и существ Инферно всё закончилось ужасно: в живых их осталось не больше полутора десятка.
   Но потеря дриады сказалась на феях сильнее. Было принято решение не идти новой группой не лесопилку, а ждать в Саду и уже здесь дать бой. Никто не сомневался, что за ними придут. Так и случилось: через три дня на Сад напали, но не демоны, а крысюки. Шесть десятков крысюков двадцать семь фей и пятнадцать нимф одолели с трудом: пришедший с крысами колдун выключил из боя дриаду и боевая мощь защитниц сразу же резко скакнула вниз. Когда Астия скинула с себя чары, в живых осталось шестнадцать фей и всего лишь три нимфы. И пусть дальнейший бой прошёл без потерь, оправиться от такого удара уже не представлялось возможным. Видимо, так думали и крысы, придя на следующий день в количестве двух дюжин, зато с крысодлаком во главе. По счастью, его удалось выключить в самом начале боя двумя призванными медведями, иначе потери были бы намного большими, чем одна нимфа и четыре феи.
   И вот сегодня крысы напали снова. Видя их колличество, Астия уже приготовились дорого отдать свою жизнь и жизнь своих товарок... Но тут случились мы и у фей появился шанс на жизнь.
   - Милостивый лорд... - начала было дриада.
   - Нет так дело не пойдёт, - перебил я её. - Да, я лорд, но не милостивый, не высокосияющий и уж точно не предколенопоклонительный, - вспомнилось мне самые нелепые, но от этого и высшие формы уважительно обращения у эльфов, т.е. по сути, назвав кого-то "милостивым" эльф, или в данном случае дриада, сообщает тому, что в долгу перед ним; я, конечно, рад тому, что у меня появился должник, которого можно привлечь в качестве боевой единицы, но очень не люблю, подобных обращений. - У меня есть имя, и звучит оно как "Ярогрейв". Прошу, не надо эпитетов.
   - Хорошо, лорд Ярогрейв, - сказала Астия, вставая с травы. - Что с нами будет?
   - В каком смысле? - не понял я, тоже поднимаясь.
   - В самом прямом, лорд. Я ведь, смею надеяться, совсем не дура, я сразу поняла, что вы теперь будете править окрестными землями, если справитесь. Поэтому сейчас у вас два пути: или навсегда изгнать нас со своих земель...
   Дальше она говорить не смогла, в такие моменты говорят "эмоции нахлынули", и вряд ли это сейчас это были эмоции радости и счастья. Совсем наоборот. И я её понимал: неделю защищать свой дом, потерять всякую надежду на свободу и дальнейшую жизнь, быть спасённой от неминуемой гибели и снова оказаться поставленной на грань... Врагу не пожелаешь. А уж феи гномам точно не враги, да и зацапила меня эта история, не хочу я, чтобы подруги Астии потеряли свой дом теперь уже из-за меня.
   - Никаких "или". Этот сад останется за вами, вы и впредь будете жить в нём, пока я остаюсь правителем этих земель.
   Вы хотите присоединить внешнее жилище "Сад фей"?
   Помните: существа из чужих фракций отрицательно сказываются на морали
   Да/Нет

   Система, похоже издевается: сначала проверяет на человечность, а потом вот это вот "Помните"... Письма в тех. поддержку на них нет.
   Тем не менее, жму "Да". Прекрасно понимая, что скажут гномы.
   - В таком случае надо бы установить порядок найма, - сказала Астия.
   - Боюсь, сейчас это не возможно. У нас и со стандартным наймом то проблемы, а тут вы, не в обиду будет сказано. Вот через недельку уже можно будет что-то решать.
   - Договорились, с началом недели я приду и мы решим, - улыбнулась дриада, наверное, именно на это и расчитывала. - А вы сейчас куда?
   - Вообще мы шли к лесопилке, и уже выбиваемся из графика.
   - К лесопилке... - задумчиво произнесла хозяйка Сада. - В таком случае, я пойду с вами и возьму ещё фей с собой. Против демонов магия Жизни и Природы вам очень пригодится.
   Думал я целую минуту. С одной стороны, усиление никогда лишним не бывает, а с другой боевой дух может упасть, хотя и мы, и феи - светлые фракции , поэтому падение должно быть незначительным.
   - Хорошо. Хотите идти с нами - идите. Я так понимаю, вам нужно решить кое-какие организационные вопросы?
   - Да, но я постараюсь справиться как можно быстрее.
   С этими словами дриада поспешила вглубь леса, а я пошёл к своим, расположившимся чуть в стороне.
   Как только я подошёл, все, кто сидели, начали вставать. А не сидели только Охотники.
   - Ребята, у меня есть новость, которая может вам не понравиться: феи из этого сада присоединились к нам навсегда.
   - А что, без этого нельзя было обойтись? - раздался голос одного из Топорщиков.
   - Можно. Но я не люблю собственными руками хоронить собственную же работу.
   - Э-э-э... Это как? - спросил тот же Топорщик. Все уже поднялись и ждали дальнейших указаний.
   - А вот так. Если бы феи сейчас не присоединились к нам, они вынуждены были бы уйти из своего Сада, который с таким трудом отстояли.
   - С каким трудом? - не понял уже другой Топорщик. - Мы же помогли им, не так уж и много они потеряли. С новой неделей гораздо больше прирастёт.
   - С неделей... прирастёт... - а ведь и вправду, прирост их уступает только гоблинов и крестьянам, идя вровень с грелминами, но здесь понадобятся многие недели. - За неделю они пережили два нападения демонов, потеряв примерно половину состава, и три атаки крыс, лишились ещё такого же количества. И если мы бы не вмешались, - на этих словах я стрельнул глазами на Ордрина, тот поймал мой взгляд и опустил голову, - полностью бы погибли. Как это вы предлагаете восстановить за неделю? И я просто не смог и изнгать их после всего.
   Все молчали. Наверное, оценивали ситуацию и прикладываем, как бы они поступили на моем месте. В может и нет.
   - Лорд, - обратился ко мне Акрух, - а сейчас они пойдут с нами, чтобы отбить некогда свою лесопилку?
   Смотрел он куда-то мне за спину, поэтому я оглянулся узнать, что там. А там прямым курсом к нам шла дриада, а позади неё летели четыре феи.
   - Да, именно так, - ответил я Топорщику. Умный, однако, гном, надо присмотреться к нему. - В битве с демонами их помощь будет не лишняя.
   И, что характерно, никто не высказался против, наоборот, слышался только одобрительный шёпот. Вот она , сила слов. Если бы я просто сказал, что феи идут с нами и это не обсуждается, то мораль бы упала тут же, а там и боевой дух не заставил бы себя ждать. И чем больше бы становилось фей, тем сильнее бы зрело недовольство и тем скорее произошел бы бунт. А так, пять минут на объяснения - и вуаля, все всем довольны. Для кого-то это может показаться читерством, вот только статистика неумолима: большинство игроков не тратят время на разговоры предпочитая всё делать быстро и с позиции эффективности. Ведь они не сидят в игре 24 часа в сутки, а заходят после работы в лучшем случае на 4-5 часов, им просто некогда загружать себя ненужной, с их точки зрения, болтовнёй. Да и для них это всего лишь игра, в случае чего они легко могут начать заново.
   - Мы готовы, - сказала дриада, подойдя к нам.
   - Хорошо. Всеми войсками командует Ордрин, - указал я рукой на мечник, - в качестве боевых единиц переходите под его управление. Переговорите с ним на предмет взаимодействия. И да, объясните феям, что не на прогулку идём, а воевать. Пусть ведут себя в лесу максимально тихо и по возможности далеко от нашей колонны не отлетают.
   - Я взяла с собой самых умных и опытных, они всё прекрасно понимают, - ответила дриада и пошла к Ордрину, говорить. Феи полетели за ней, что удивительно, молча.
   - Что у нас с трофеями? - повернулся я обратно к своим. - Не очень хорошо, лорд, - ответил Акрух. - Двести золотых да пятьдесят три ножа, в основном деревянных или каменных, но есть и шесть железных, скверного качества. Их набедренные повязки мы решили за трофеи не считать.
   Золото - это своеобразная премия за эффективность, выдаваемая системой системой. А вот ножи в впрямь трофеи, именно ими крысы сражались, потому они и пошли в качестве лута. Такая скудность вполне ожидаема, разобрать на органы и снять шкуру с разумных нам никто не даст, это могут сделать только НПС-персонажам, не состоящие на службе у игроков. А потому я отправил всемерно в свой инвентарь, заняв пять ячеек.
   Отправились врать мы немного погодя, когда дриада настойчиво потребовала себе место во главе колонны, аргументация это тем, что лес она понимает лучше, да и так ей будет проще поддерживать специфические ауры на отряде, позволяющие нам всем меньше чувствовать дискомфорт, находясь среди деревьев. Ордрин пытался её убедить, что так она будет в максимально уязвимом положении против любого врага, решившего ударить в лоб. Дриада ни в какую с этим не соглашалась и мечник сдался, произнеся напоследок "видит Аркат, я пытался".
   Больше никаких изменений, по сравнению с утренним с выходом от холма, в строю не было, разве что Охотники не ушли в лес, а остались возле ведьмы, да и феи летели по обе стороны от колонны. Таким образом мы прошли методом триста вглубь леса, когда у дриады появилась возможность продемонстрировать свою эффективность.
   Десяток волков, словно услышав Ордрина, выскочил прямо на Аастию, на секунду притормозили, не ожидая её здесь увидеть. Дриада же не стала паниковать, а просто разрядила в противников какую-то странную, с зеленоватым оттенком и насыщенным цветочным ароматом, молнию. Шестеро подтжарились сразу, ещё трое с разной степенью опалённости, попытались уйти, но были убиты болтами Арбалетчиков и Охотников и сгустком тьмы Ведьмы. Десятого, совсем не пострадавшего, хотя и находившегося в самом эпицентре, связали корни и он, не в состоянии стоять, рухнул на землю.
   - Не убивайте его, он мне нужен, - крикнула дриада, подъбегая к волку.
   - Не трогать, - явно перестраховываясь, приказал Ордрин. Никто и не думал применять оружие, слишком всё быстро случилось.
   Я поспешил туда. Очень уж было интересно, почему дриада не убила этого волка, как всех остальных, а всего лишь обезджила. И когда я пришёл, я ожидал увидеть всё, что угодно, но только не дриаду, держащую в своих руках голову серошкурого, завороженно сморящего прямо в гипнотизирующие глаза Аастии. Контакт длился примерно две минуты, а потом волк стряхнуть головой, весь затрясся, засучил задними лапами и... сдох. Из его пасти потекла чёрно-зелёная густая жидкость, моментально испаряясь от контакта с землёй.
   - И что это было? - первым делом спросил я, как только дриада поднялась с земли.
   - Этот волк заражен скверной. Был. Так же как и все те волки, с которыми вы бились сегодня. Что? - спросила Аастия, явно натолкнувшись на удивлённые взгляды. - Я дриада, я могу через взгляд смотреть у животных недавние события.
   - Нет-нет, всё нормально, продолжай, - сказал я. Читал я о такой способности. Она называлась "Сродство с природой" и была доступна только дриадам.
   - И просматривая память этого волка, я обнаружила то, что заметила при использовании разряда: скверну. Видимо, кто-то из их стаи контактировал с сильным демоном.
   - А как вы заметили эту скверну при разряде? - спросила ведьма, наверное, в первый раз за сегодня участвуя в разговоре, который не касался её напрямую. - Мы видели только молнию и почувствовали аромат.
   Все согласно покивали.
   - Вот именно, аромат! - подняла дриада указательный палец вверх. - Он издается только тогда, когда касается демонов и тех, кто были заражены ими.
   - Не нравится мне это, - пробормотал стоящий рядом со мной мечник.
   - Быть может, их заразили демоны с лесопилки? - спросил один из Топорщиков.
   - Может и так, но я не уверена, - пожала плечами Аастия. - Скверна могла поселиться многие недели и даже месяцы назад.
   Так или иначе, а подумать было над чем. Демоны не самый приятный соперник. Тем более, что для начала надо разобраться с разбойниками и крысюками, а то они жизни не дадут.
   Больше не задерживаться ни на миг - сбор лута много времени не занял, нормальные шкуры удалось снять только с трёх волков, убитых болтами - мы отправились дальше. Шли напрямик, в этом помогали феи, "договаривались" с деревьями, чтобы нам не пришлось огибать некоторые из них. Да и в целом идти было комфортнее, ничего не давило тяжестью промышленного пресса, не слышно было странных шорохов, тресков, писков и прочих подозрительных звуков, ничего не заставляло оглядываться и крутить головой по сторонам. В общем, не было ничего, что мешало нашему продвижению по лесу до полудня. Взглянув в интерфейс, я понял, что дриада не зря стоит впереди. Пять. Целых пять аур воздействовало на каждого из нас, включая трёх дроу. И каждая из аур помогала в продвижении по лесу. Ещё я помню, что в арсенале Аастии были как минимум две боевые ауры, которые она использовала в битве с крысюками. Итого минимум семь. При стандарте в три-четыре. Ой непростая мне досталась дриада, надо будет в этом разобраться.
   Вообще, о том, что дриада лишь дважды улучшенная фея, не зная этого, внешне догадаться было нереально. Ключевое отличие - крылья. У фей они были примерно с половину их роста и напоминали сокращенные крылышки бабочки и стрекозы. У дриада же их не было совсем, она передвигается на своих двоих. Своеобразная расплата за могущество, ведь помимо аур у дриад и заклинаний в арсенале больше, и из школ магии они знают не только Природу, но ещё и Жизнь и Свет, да и кое-какие специфические навыки и умения, навроде тех же Сродства с Природой и разряда зелёной молнии, имеются. Правда, не все феи, в связи с особенностями характера, доживают до ранга дриады. Очень уж любят они лезть во все дыры и лететь на врага впереди строя. Зато те, кто дриадами всё же становятся, резко умнеют и больше не суются куда не надо. Но вместе с тем и перестают летать. Навсегда.
   Но не только крыльями феи отличаются от дриад. Ведь крылья, при желании можно убрать, для прохода в узких коридорах, например. А вот цвет волос и кожи просто так не замазать. Разнообразие красок и цветов, применённое художниками для фей, не шло не в какое сравнение с любыми, даже самыми смелыми, фантазиями на этот счёт. И это я видел вживую не больше десятка. И двух нимф, которые, по сути, мало чем отличались от фей как во внешности и характере, так и в боевой мощи, разве что заклинаний было на пару-тройку больше. А вот дриады были совсем другими, в их внешности не было ничего кричащего и яркого, если бы не уши, больше похожие на человеческие, и несколько меньший рост, ту же Ааастию легко можно было бы принять за самую обычную эльфийку. Ну и ещё обувь: никто из них, от феи до напеи, не носил обувь.
   Приближение к лесопилке ознаменовалось двумя событиями: Охотники ушли на разведку и Ордрин скомандовал остановку. Вернулись дроу быстро, доложив о противнике ведьме. Именно та и принесла нам хорошие новости: демонов было всего 17 штук ровно, из них 3 беса, 2 импа, 7 разрушителей и 5 церберов. С учётом дриады и её магии - всего ничего. Потому мы бесхитростно просто вышли на них. Демоны нас не ждали, они были заняты рубкой леса. Собственно, что ещё делать рядом с лесопилкой? Видимо, они тоже думали, поэтому на специальной площадке скопилось мер десять древесины.
   Первыми, как ни странно, нас заметили церберы. Наверное, унюхали, собаки они везде собаки. Но взять хоть сколь-нибудь серьезный разбег им не дали феи и дриада, запутав в корнях и травах. Они, конечно, выбрались, но с заметно просевшей полоской хитов и за Разрушителями, которые тоже бежали со всех ног и врезалась в строй Топорщиков. Те не только устрояли, но и хорошо проложили демонов топорами. Собачкам же всё те же феи устроили светопрелставление, просто обезвижив пыльцой и закидав вспышками, а я понял, чтр же всё-таки меня смущало в их поведении при обороне своего Сада.
   Бесы, к этому моменту сообразившие, что что-то не так, были взяты в оборот ведьмой и охотниками. Импы же, насколько я смог оценить обтановку, ничего не поняли даже тогда, когда на них вылетел Ас. Я поспешил к нему, по пути бросив шип под ноги ближайшему Разорителю и огрев мечём по одной из двух голов особо неубиваемого цербера. Импы оказались очень соабыми противниками, четыре удара на двоих - и они трупы.
   "Спасибо, хозяин, я не вывозил, - раздался в моей голове голос дракончика. - Слишком вёрткие, и кусаются больно".
   Да уж, покусан Ас оказался основательно, за те полминуты, что я пробивался к нему, импы успели оставить немало следов своих игольчатых зубов на крыльях и хвосте, благо очков жизни их укусы снимают очень мало.
   Звуки как-то вдруг резко отключились, как будто кто-то нажал на специальную кнопку, и я обенулся посмотреть, что же случилось. Оказалось, ничего сверхестественного, просто бой уже закончился, а все без исключения наши смотрели на фей удивлёнными глазами. Почему - я не понял, но явно есть на это причина.
   Пока я шёл обратно, туда, где за строем топорщиков стоял Ордрин, все потихоньку пришли в себя и перестали смахивать на довольно реалистичные статуи в музее восковых фигур. Феи, и без того не замиравшие, первым делом полетели к лесопилке, все остальные, включая дриаду, собрались рядом со мной.
   - Потери есть? - сразу де спросил я.
   - Никак нет, лорд, - ответил Ордрин. - Все живы-здоровы, спасибо феям.
   Мне показалось, или в голосе мечника и вправь слышалась благодарность? Для гномов, невероятно упёртых, местами ладе твердолобых, и обладающих определённой долей самомнения уровня "да мы бы и сами справились, вы только под ногами мешались" это... необычно.
   - Это хорошо, потери нам сейчас ни к чему. Надо бы осмотреть демонов на предмет трофеев, да и по территории поискать лишним не будет, учитывая, что неделю назад сдесь была битва на сотню существ.
   - Сделаем лорд, - ответил Ордрин и пять гномов, по его команде, превратились в сборщиков лута. Оружия или доспехов с демонов можно было не ждать - потому что сражались они все, без исключения, голыми руками и без брони - но всё же на что-нибудь можно натолкнуться.
   - Ещё надо будет решить, что делать с лесопилкой.
   - В каком смысле? - не понял Ордрин. - Она же ведь и так наша.
   - Да, наша, и кто-то должен на ней работать.
   Все гномы приуныли. Добывать лес для подгорного жителя хуже пытки, мне это грозит падением морали, может быть даде и бунтом. И дело здесь исключительно в общей игровой механике: стандартно сгенерированная начальная локация для гномов не прелполагает наличия лесопилки в шаговрй доступности. Ну не растет лес под землёй, хоть ты тресни. Максимально быстрый выход на поверхность на третьем уровне сложности зафиксирован на шестой день, поиск лесопиоки тоже занимает время, и гномы успевают подготовиться к тому, что придется добывать лес. Я же об этой особенности забыл и вспомнил только сейчас. И на этой неделе ставить кого-то на лесопилку я, пожалуй, не буду. Вот на следующей...
   - Лорд, - обратилась ко мне дриада, - позвольте нам и дальше заниматься этой лесопилкой. Она по прежнему останется вашей, на это мы не претендуем, но... Слишком много наших сил было вложено в неё, слишком много жизней наших подруг отдано, чтобы она осталась цела. Если вы не разрешите, мы поймём...
   Аастия затихла будто ей нечего было сказать. Хотя она предложила идеальный для меня вариант. Феи будто созданы разработчиками для добычи леса: они его не рубят, но проводят всё время среди деревьев, а к концу дня на специальной площадке повляются меры древесины, в соотношении одна мера на одну фею, без расхода леса... Что-то мне как-то слишком уж везёт... Вот только что на это скажут гномы? Как они отнесутся к тому, что отбитый ими источник ресурсов станут осваивать другие? На эти вопросы можно ответить достаточно точно, но для этого нужно время и форум, а ответ от меня требуется сейчас.
   - Хорошо, - после недолгого раздумья ответил я. - Занимайтесь лесопилкой, если это приносит вам столько удовольствия, но что б две меры каждый день были как штык. Подробнее это дело обсудим вместе с наймом.
   - Благодарю вас лорд, - склонилась в поклоне Аастия. - Две меры мы обеспечим.
   Тут к нам подлетели две феи. Ни на секунду не останавливаясь и постояно кружа вокруг меня по довольно причудливой траектории, они на перебой стали о чём-то говорить. Понять их какофонию было совершенно невозможно, поэтому я сразу же перешёл к радикальным мерам.
   - ТИХО!!! - мой крик прозвучал так громко и, что самое главное, неожиданно, что дриада аж попятилась, а гномы, находившие вне пределах моего зрения, сзади, подпрыгнули так, что зазвенело на них, наверное, всё что может и не может звенеть. Сборщики трофеев, медленно переходившие от одного демона к другому, на несколько секунд замерли в самых ращных позах; даже мой дракончик оторвался от зализывания крыла и поднял взгляд на меня, мол, чего кричишь, всех врагов распугаешь. Зато феи успокоились и больше не напоминали электровеники в крайней форме болтливости.
   - Коротко и по существу: что у вас случилось?
   Дриада нахмурилась. Скорее всего, была недовольна тем, как я общаюсь с её сёстрами. Увы, другими способами остановить подобное поведение фей либо невозможно в принципе, либо очень дорого, либо отнимает много времени, а мы и так задерживаемся здесь непозволительно долго.
   - Лорд, пойдёмте с нами и сами всё увидите, - сказали они в унисон. Мне ничего не оставалось, как последовать за ними. Аастия тоже пошла, Ордрин остался с гномами.
   Идти было недалеко, до складской площадки, где скопилась древесина в количестве одиннадцати мер ровно. Четыре из них были отложены в сторону и оставлены без внимания, над семью же остальными проводили какие-то ритуалы.
   - Эта древесина, что добыли демоны, - отозвалась одна из фей, заметив, что я смотрю за их работой, - её надо очистить, прежде чем станет возможно с ней работать без опасений.
   Я кивнул и пошёл дальше, за теми феями, которые и привели меня сюда. Они обогнули площадку и остановились на углу лесопилки, рядом с небольшим железным сундуком,стоящем на краю небольшой ямы. Суднук был местами испачкан землёй, вокруг ямы тоже было немало земли и следов корней, что давало возможность предположить, что раньше здесь был тайник, который успешно откопали феи.
   - Вот лорд, этот сундук мы нашли, когда осматривали лес и землю на предмет демонических проявлений, - по деловому отчиталась фея, ещё пару минут назад вёдшая себя как маленькая девочка. - Мы не рискнули его вскрывать, очень несёт демонами.
   Я присел, что бы осмотреть сундук. Вроде ничего необычного, разве что цвет не везде однородный, где-то больше красного, где-то больше коричневого, а местами, сквозь прилипшую грязь, виднелся сероватый налёт. Но, скорее всего, это последствия нахождения в земле. Разве что на замке замочной скважины не было. Всё было, и дужка и корпус - одним словом, обычный навесной замок - а ключ вставить некуда. Я протянул было руку, чтобы было сподручнее осматривать замок со всех сторон... и тут он дёрнулся. От неожиданности я чуть не опрокинулся на спину.
   - Вот и мы почуствовали, что здесь что-то неладно и не стали рисковать, - отозвалась фея, заметив мои телодвижения.
   - Аастия, не могла бы ты взглянуть на этот сундук? Не нравится он мне.
   Дриада молча подошла, рсмотрела сундук со всех сторон, хмыкнула, перевела вгляд на замок и... шарахнула в него своей молнией. Ощутимо запахло цветами.
   - Демонское отродье, - чуть ли не сквозь зубы пробормотала Аастия. - Подселенец, будь он неладен. Дотронтесь вы до этой гадости, лорд, и участь ваша была бы хуже волчьей.
   "А не будь здесь вас, умеющих распознавать демонов, обязательно бы дотронулся. Не я, так кто-нибудь ещё", - про себя подумал я, а вслух спросил:
   - Ты думаешь, волков "заразили" так же?
   - Не могу с уверенностью сказать, но вполне может быть. Демонам тоже нужна армия для битв и вариант со зверями для них приемлем. Меня одно смущает: здесь нет никого, кто мог бы создать такую... м-м-м... штуковину. Нужна минимум суккуба, а здесь только лишь разорители остались из более-менее соображающих.
   - Так ведь мы убили только тех, кто остался от битвы с вашими сёстрами. Может, там как раз и была суккуба. А то и кто похлеще.
   - Если и был кто-то знающий и умеющий, то до прихода наших сил создать подселенца он бы просто не успел. Есть ещё вариант с артефактом-переносчиком, но и там кроличьих нор много. В общем, я бы на вашем месте думала, что где-то рядом есть ещё отряд демонов. И не расслаблялась раньше времени.
   Кроличьи норы у дриад, очевидно, вместо подводных камней. Хм, интересно... А вот напоминание о сложности от "местного" это уже звоночек. Значит, и впрямь расслабояться не следует.
   Открыв крышку сундука, мы нашли там три стеклянных сосуда примерно по 150-200 мл. каждый и меру самоцветов. Ресурс сразу же закинул в рюкзак, лишним не будет, а вот к сосудам присмотрелся внимательнее.
   Пыльца фей
   Алхимический ингредиент
   Класс: редкий
   300 грамм
  

   Я чуть не выронил из рук эту мерзость. Дриада, заметив это, взяла у меня сосуд и скривилась от отвращения. Проверив две других склянки я убедился, что их содержимое идентично. Первым же порывом было разбить все три флакона и оставить совесть чистой. Но я медлил. Редкий алхимический ингредиент, да ещё и в таких количествах, на дороге не валяется. Из него можно сделать немало различных усиливающих зелий, что уж точно лишним не будет. Книгу "Алхимик" я взял отнюдь не для баласта, и то, что содержится в этих сосудах, может существенно склонить чашу весов в мою сторону в противостоянии с другими игроками. В крайнем случае, пыльцу можно продать на аукционе за очень немаленькие деньги. И всё же понимание того, что добыть её можно только с убитой особыми, очень жестокими, методами феи не давало моей совести спокойно взять эти сосуды и варить на основе их содержимого зелья. Я не знал, как поступить.
   - Лорд, - обратилась ко мне дриада, - вы... эм-м-м... не хотите брать содержимое сундука?
   - Да, - ответил я ей - содержимое сундука я хочу уничтожить здесь и сейчас.
   - Не надо, лорд. Возьмите пыльцу и используйте её по прямому назначению. Пусть ваша армия станет сильнее.
   Я неверяще уставился на Аастию. По сути, старшая сестра фей и нимф, из которых добыли эту пыльцу, спокойно предлагает мне использовать своих, что очень вероятно, подруг для варки зелий из них. Я с трудом могу представить, чтобы какой-нибудь гном мог предложить кровь своих убитых товарищей для ритуалов Кровавой Мести, так любимых и с удоврльствием практикуемых в замке Орды. А тут...
   - Знаешь, Аастия, если бы я,был эльфом, я бы после этих слов поставил бы вопрос о суде Силанны и твоей верности идеалам Кодекса Культа. Жизни
   Что самое страшное, феи, всё время находившиеся рядом, не кинулись на дриаду с кулаками, а молча слушали и чуть ли не кивали в такт её словам.
   - Значит, мне повезло, что вы не эльф. Вот только демонам смерти своих подруг я не прощу. Пусть и вашими руками, - Аастия ненадолго о чём-то задумалась, но быстро вернулась обратно, к диалогу. - Поэтому не сочтите, за наглость, возьмите пыльцу и используйте её. Взамен я предлагаю вам личную клятву крови на условии уничтожении всех демонов, что бы дальше встретите на своём пути.
   Прозвучало это дело так пафосно, что я задумался: а почему бы и нет? Пыльца, как уже было сказано, отличный ингридиент для зелий, дриада, связанная личной клятвой крови - постоянная боевая еденица немалой мощи, а вот условие...
   Вообще, личная клятва крови это что-то типа второго уровня клятвы верности народа, о которой феи пока что даже не заикались. Быть может, это лишь вопрос времени, тем более что личная клятва перекрывает любые негативные отношения рас и фракций, лишь бы репутация была в порядке. В моём случае, я думаю, сыграла роль как раз пыльца, послужившая катализатором условия. Теперь, если я приму его, вместе с клятвой, естесивенно, никакие отношения с демонами, в том числе и торговые, мне будут недоступны. А насколько это плохо я даже не знаю, просто потому, что на форуме сейчас копаться очень долго. О, как я не люблю принимать быстрые решения!
   - Я тебя услышал, - ответил я дриаде, - но сейчас не время и не место решать такие вопросы...
   - Мы тоже хотим дать личную клятву, - в унисон пребили меня феи, - наши сёстры умерли в борьбе с ними, мы тоже будем бороться.
   Я чуть не взвыл. Две феи с непредсказуемо взбалмашным характером на мою голову. И вот что мне с ними делать?
   - Надеюсь, остальные ваши сестры будут более благоразумны? - с намёком спросил я фей о двух их подругах, что в данный момент изучали лес.
   - Не беспокойтесь лорд, - ответила за низ дриада, - ори рсиаются на упраление лесопилкой. Кто-то и обязательства по древесине долден выполнять.
   - Ясно. Потому повторюсь: здесь и сейчас решение по вашему вопросу я принимать не буду. Но если хотите, можете присоедиться к нашему отряду на постоянной основе,сегодня нам ещё предстоит марш-бросок на север, к каменоломне. Если всё понятно, - повернулся я к феям, - летите к Ордрину и скажите ему, что я разрешил.
   - А к тебе, Аастия, у меня вопрос: почему во время атаки крыс вы не использовали свои вспышки?
   Вспышка - это элементарная атака фей и нимф, примерно равная по силе удару ножа первоуровневого крысюка, с той лишь разницей, что фея воспроизводит вспышку каждые две секунды, а крыс в минуту способен нанести восемнадцать-двадцать ударов. Вот только на серошкурого можно наложить целый букет усиливающих заклинаний, а на вспышку подобное не действует. Зато у фей заклинания есть. И пыльца. Да уж...
   - Это всё их колдун, лорд, - ответила дриада. - Он что-то такое наколдовал, что вспышками около Сада мы пользоваться не можем. Хорошо ещё, что только лишь около Сада.
   - Ясно, - пробормотал я и, скрепя сердце, закинул сосуды с пыльцой в свой рюкзак. - Знаешь, я думаю, вечером смогу принять личную клятву и этих двух фей.
   - А мою?
   - Твою пока нет. У тебя она с условием.
   - То есть...
   - Увы, да. Они, не подумав, просто сказали о клятве. Теперь боги не поймут, если я дам им возможность его поставить. И если на расположение многих из них мне просто плевать, то портить отношения с Аркатом в мои планы не входит. Не волнуйся, - сказал я, заметив в глазах дриады гнев напополам со страхом, - ничего противозаконного в их сторону я не допущу. Но без условий - значит без условий.
   Согласно местной легенде, личную клятву верности придумали боги. Сделано это было для того, чтобы вассалитет одного существа в отношении другого не переходил грань, установленную этими двумя. Вариантов такой клятвы два: первый - обычный, со стандартными "оберегать, защищать, верно служить, положением не пользоваться" и т.д., в которые можно внести, по желанию, "не домагаться, не склонять, не провоцировать", что я и собирался сделать; второй же предполагал определённые условия от вассала, при нарушении которых клятва прекращала своё действие. Условия могли быть разными: от "каждый второй день недели есть на завтрак только сельдерей" - реально было такое, на форуме вычитал - до "не иметь никаких дел с той или иной фракцией/расой". Но был здесь, как и везде в этой игре, свой подводный камень: если существо, какой бы фракции оно ни было, в первый раз при заявлении желания принести личную клятву ничего не говорит об условиях, то все дальнейшие брыкания типа "хотел, но забыл/меня перебили/это ведь и так понятно" уже не срабатают. Поэтому, в том разделе, где я прочитал про клятвы, первым же предложением очень-очень жирным шрифтом было написано "НЕ ПЫТАЙТЕСЬ ОБМАНУТЬ БОГОВ. РЕРОЛ БУДЕТ БЫСТРЫМ И ОЧЕНЬ ЖЁСТКИМ".
   - В любом случае, я вынуждена вас огорчить: сегодня вечером вы не сможете взять с них клятву.
   - Это почему же? - не понял я.
   - Потому что без Леартии они ничего делать не будут, - лукаво улыбнувшись, ответила Аастия.
   - А Леартия это?..
   - Моя лучшая фея. Теперь уже ваша.
   - Ясно. А сама Леартия в курсе, что хочет принести клятву?
   - Я вам больше скажу, лорд, это именно ее идея. Она ещё в Саду, сразу после битвы, при всех сказала, что непременно даст вам клятву. Сразу же после выздоровления вашего воина, за которым она непрерывно ухаживает.
   Стоять на месте и дальше смысла не было, поэтому мы двинулись в обратный путь к основному войску. На площадке с древесиной я забрал четыре "чистых" меры, оставив семь для очистки от следов демонов. Феи, что ещё некоторое время назад были здесь, куда-то пропали, но далеко от лесопилки точно не ушли, так как уже привязались системой к ней. "Боевые" же феи, как я решил их теперь называть, примкнули к отряду гномов и чуть-ли не светились от этого.
   - Лорд, позвольте вопрос? - обратилась дриада, когда мы шли через поле боя.
   - Да, конечно, всегда рад вопросам и ценным замечаниям.
   - Куда вы тащили раненного арбалетчика? -
   От такого я даже остановился.
   - Что значит "куда"? Мы не могли бросить своего товарища, тем более раненного.
   - Но ведь среди вас нет лекаря. Даже целебной алхимии и той нет. Он бы неминуемо умер!
   Я не знал, что ответить дриаде. Да, она была права, если бы не встретили фей, то арбалетчик неминуемо бы умер. Вот только гномы своих не бросают, и этим всё сказано.
   ***
   - Лорд, каменоломня, сразу за этими деревьями. Вы просили предупредить.
   - Спасибо, Акрух, - искренне поблагодарил я топорщика, т.к. просил "толкнуть меня" как будем подходить к нашей точке в том, и только том, случае, если я не буду подавать признаков взаимодействия с миром. Не ожидал, что так сильно задумаюсь, хотя пораскинуть мозгами было над чем.
   Подходы к столь нужному обьекту исследованы настолько, что есть шанс обойтись совсем без потерь, правда он очень незначительный. Отряд Орды, больше похожий на небольшую армию, основательно укрепился в этом месте, правда камень не добывал, что с одной стороны хорошо - нам больше достанется, а с другой плохо, т.к. придётся самостоятельно налаживать добычу, что затратно. Двадцать гоблинов, семь гарпий и шесть орков, один из которых шаман, представляли для нашего маленького войска. Хотя мы и получили небольшое подкрепление в деревнях в виде двух топорщиков и арбалетчика, нас всё равно было катастрофически мало.
   Да, мы зашли в деревни гномов-беженцев, что отметил Гдитсирд. Обе они выглядели примерео одинаково и очень походили на Боевой топор: такме же длинные дома, такое же сосредоточие важных зданий перед воротами, такое же обилие дерева. Вот только встретили нас в них по разному. В первой, что ближе к лесопилке, мы натолкнулись на холод и отчуждение, даже несмотря на то, что эльфы и феи с нами не пошли, а о своих "захватнических" планах я не упоминал. Впрочем, о последнем не так уж и трудно было догадаться, особенно после заявления о лордстве. Староста деревни прямо сказал, что "ни под какого лорда мы прогибаться не будем, нам и так неплохо живётся". Я не стал ни на чём настаивать и уж тем более угрожать. В "Гайде..." было чётко сказано, что в подобном случае лучше не выпячивать свое правительское "Я", а просто подождать, до конца "граничного" периода обязательно будет шанс присоеденить такую деревню без любых возможных потерь, а то и с выгодой. Поэтому мы просто ушли.
   Ожидая во второй деревне, которая была не так уж и далеко от первой, такого прохладного приёма, мы были приятно удивлены. Староста встретивший нас лично, был радушен и приветлив, жители чуть ли не сияли и даже окащались не против прйти под мою руку, тем более, что сами это и предложили. Но было у них условие: отбить каменоломню и начать добычу камня. Пустяковое, надо сказать, условие, для гномов освоить любую шахту дело одних суток, поэтому я решил подгорчить медок деревне, сказав, что в нашей армии есть дроу. И что вы думаете? Жители на на процент не расстроились этому факту, а староста и вовсе заявил, что такой пустяк их не остановит. А вот у меня стало на одну ситуацию с пометкой "надо разобраться" стало больше.
   Приняв условие и тихо порадовавшись, что оно совпало с нашими желаниями, мы сразу же выдвинулись к каменоломне, захватив с собой добровольца-арбалетчика. И тут же сделали привал, зайдя немного в лес, чтобы ищ деревни нас не было видно, а то мало ли что. Спешность привала определило выскочившее сообщение.
   Ваш голод достиг критической отметки
   Выносливость востанавливается в 10 раз медленнее
   Бодрость падает в 8 раз
Дальнейшее игнорирование голода может привести к быстрой и мучительной смерти
  
Вот я и не стал дальше ничего игнорировать, тем более, что подобные сообщения стали приходить сразу же после того, как мы отошли от лесопилки.
   После двадцатиминутного привала мы напрямую, вообще никуда не сворачивая, двинулись к шахт, хотя полуразрушенное строение, отдалённо напоминающее православную церковь, но без куполов, справа по ходу движения, я отметил на карте с подписью "обязательно к изучению". Так же я отметил и добротный деревянный мост, через который мы перешли реку, явно специально кем-то построенный на этом месте.
   Быстрым шагом мы шли где-то около часа, хотя, как сказал староста деревни, у них этот путь занимал 1,5-2 часа. Но у нас был козырь - ауры Аастии работали на полную мощь. Но до орков мы не дошли, остановились примерно в двухстах метрах, под покровом леса, чтобы нас не заметили раньше времени. Причина остановки была нетривиальна: Ордрин и Кернис пришли к одной и той же мысли, а именно к невозможности адекватной атаки каменоломни и её "защитников" без предварительной разведки. Мечник, конечно, возмутился, что ведьма "смеет высказывать те же идеи, что и он", но тихо, в полголоса, постоянно оглядываясь на меня. А я что? Без хорошо раскачанной репутации трюк с криком на главнокомандующего лишний раз лучше не рисковать проводить, а у меня за полтора дня она ни на единичку не поднялась, кроме божественной, но она не очень котируется в таких вопросах. Поэтому я просто сделал вид что ничего не слышу. До поры до времени.
   Совместными обсуждениями на четверых - я, Ордрин, Кернисс и Аастия - был найден компромис в разведке: отправляются трое, по одному от каждого народа, что есть сейчас в моей армии, так больше шансом заметить всё, нежели если пойдёт кто-то один. Дриада отправила Сестерию, её подруга Мундиария больше нужна здесь, т.к. влалеет призывом волка; ведьма отрядила в это дело Эйрис, наверное, для этого были свои причины; мечник снарядил новопришедшего арблетчика, вернее, тот сам вызвался, сказал, что по лесу ходить привычный, кое-чему научился, пока охотился в здешних чащёбах. Но, на всякий соучай, Аастия наложила на него заклинание "Дитя леса", чтобы ещё лучше было. Впрочем, за гнома я особо не волновался, глупцов среди теперь уже моего народа не было, не считая меня, кончно, а вот фея несла в себе определённые опасения. Да, они ведут себя сейчас не так, как привычно их сёстрам, т.е. не шумят, не залезают под каждый куст в поисках интересного и вообще стараются казаться взлослыми и серьёзными, подражая Аастии. И у них это очень даже получается, но кто знает, что случится, если она окажется одна? Вот и я не знаю.
   Так или иначе, а разведчики ушли. Появилось свободное время. И его я регил потратить на себя любимого. Первым делом распределил навыки за два полученных уровня: второй был получен после уничтожения группы из двух дюжин разбойников, что мы встретили между двумя гномьими деревнями. Нашим силам они не представляли нкокой угрозы, судя по виду все бандиты ещё вчера числились кресьтянами, но мы поступили хитрее. В мою не часто блещущую здравыми идеями голову пришла мысль вообще не показывать гномов этим маргиналам, а то мало ли кто сбежит и Прошка, их главарь, сможет адекватно подготовиться к войне с нами. В итоге топорщики и Ордрин вообще не вступили в битву, я и арбалетчики расселись по кустам вокруг поляны с разбойниками, а напрямую к противнику вышли феи во главе с дриадой и охотники с ведьмой. Мужики сначала долго смеялись, но когда один крестьянин вонзил свой нож в горло другого им резко стало не до смеха. Волк, выпущенный одной феей, оплетающие корни, накастованные другой, подчинение крестьян от ведьмы, усиленный осиный рой от дриды, болты охотников и арбалетчиков, мой шип... Это была не просто победа, это было избиение. Но самое главное, если кто и сбежал, то поверить рассказам о феях и дроу действующих сообща будет неверояно трудно. Я бы сам посчитал такого расказчика сказочником, если бы сам это не организовывал.
   Трофеи от недоразбойников были скудными, всего лишь их дрянное оружие да немного съестных припасов. Но лут есть лут, поэтому всё собранное было бережно помещено в единственный сечас доступный переносчик трофеев - мою сумку. Прямо рядом с лутом с демонов, в котором ещё предстояло разобраться.
  Сразу же после боя высветилось сообщение:
   Вы получили уровень
   Выносливость +1
   Выберите: Лидерство II или Зельевар I

   Вот, теперь я стал полноценного четвертого уровня, а день еще не кончился. Сейчас я впервые пожалел, что разработчики ввели ограничение для игроков на два уровня в день. Благо, на НПС-ишных юнитов это не распространяется.
   Выбор по навыкам был интересный. И если в первом выборе я решил не изменять себе и отказаться от Дипломатии в пользу архитекторского навыка, пусть он сейчас и не нужен, то над вторым помучился достаточно. С одной стороны, боевой дух никогда не бывает лишним, а с другой... Пора бы уже начинать и об усилении армии думать, на голых статах и навыках совсем уж далеко не уедешь, а у меня именно далеко идущая цель, со всеми вытекающими. В какой-то момент поняв, что уже начинаю придумывать аргументы в пользу одного и контраргументы за другое, просто решил подбросить монетку. Достав золотой, я сначала хорошо его рассмотрел, а то когда ещё предоставится случай? На одной стороне монеты был изображён мой герб - меч с молниями, а на другой стилизованная под руну цыфра "1" с орнаментом по краю. Решив, что руна будет Лидерством, а меч - Зельеваром, я наконец ее подбросил. Выпала руна.
   До возврашения ращвелчиков я ещё успел поизучать форум на тему фей и их максимального испольщования на благо будущей Империи. В основном, конечно, это был традиционный флудильный мусор, наподобие спора двух новичков-эльфов о пользе фей в боевых дейсивиях и их прокачке по рангам. Спор ни о чём, надо сказать, но несколько сторонних идей мне понравились. Правда, все они на эльфа, но это я ещё по верхушкам прошёл, особо сильно в глубь форума не копая.
   Развкдчики вернулись спустя чуть меньше часа. Они принесои с собой как хорошие, так и плохие новости. Наши разведчики не спалились, пусть у них и ушло на всё про всё гораздо больше времени, чем затратил бы людской егерь, не говоря уже про рейнджера; они узнали точное количество врагов и возможные точки ухода противника от столкновения, хотя в последнем орки никогда замечены не были, но ведь и дроу никогда не предлагали гномам добровальное служение; были обнаружены места потенциального обхода "защитников" с фланга для более успешного захвата шахты.
   Плохие новости касались самих врагов. Все они были прокачаны по рангам. Гоблины как минимум до стрелков, второго, альтернативного, варианта развития ветки стрелков, гарпии некоторые до третьего ранга, что давало им возможность проводить коронные бреющие налёты с киданиев в противника тяжелых камней, орки почти все до второго пехотного ранга, за исключением шамана, он и вовсе четвёртого ранга. Плохо. Но ничего невозможного нет.
   Двадцать минут вырабатывалась тактика боя, в итоге пришли к следующему: основная группа идёт прямо ко входу и строится в стандартный гномий боепорядок - хирд: спереди топорщики, сзади арбалетчики, с ними Ордрин, им предстоит взять на себя гоблинов и орков-воинов; группа из дриады, ведьмы и двух охотников с левого фланга пытается зайти гарпиям за спину и исключить их из сражения; группа из меня и Акруха пытается зайти в тыл всем и вынести шамана до того, как тот начнёт призывать духов. Спорных момента бвло два. В первом группа дриады и ведьмы долджна была состоять только из дриады и ведьмы. Но охотники взбунтовались, они не хотели "отпускать госпожу на верную смерть", если их не будет рядом. На том и порешили. В тот момент я даже позавидовал ведьме, но исключительно белой завистью, т.к. в моем случае всё зависело лишь только от меня.
   Ко второй пооблеме оказался причастен я. Ордрин решил отправить со мной в тыл врагам аж двух "охранников", назвав их "необходимой ударной силой". Мечник вообще был не в восторге от идеи использования меня в качестве ассасина для устранения шамана, но против слова лорда пойти не мог. Мне самому это не очень нравилось, но другого выходя нет: я единственный в моём войске - не считая дракончика, которому вовсе был отдан приказ не отсвечивать - кто межет возродиться в случае смерти, всеми остальными рискавать я не хотел. В итоге был найден компромис ввиде Акруха.
   И вот сейчас мы вдвоём сидим в кустах прямо напротив каких-то незамысловатых построек, что заселяли гоблины. Им было выделено самое дальнее место на территории каменоломни, наверное, чтобы глаза не мозолили и сейчас они кто кучками а кто и в одиночку хаотично перемещались от одного строения к другому. Орки, которые расположили свои палатки напротив входа, в этот момент сидели вокруг костра и о чём-то разговаривали, что облегчало задачу основной группе и усложняло нам - шамана с ними не было. На противоположной стороне шахты, где камень острой скалой выходили на поверхность, обитали гарпии. Что они сейчас делали нам видно не было, но в воздухе не было ни одной, и это к лучшему.
   Дольше всего обсуждалось что же станет началом операции: выход на позиции оснрвной группы или наше с Акрухом нападение на шамана. Вернее даже не "что?", а "как?". Как сделать так, чтобы это случилось синхронно да еще и совпало с устранением гарпий? Думали мы над этим минут десять, обсуждая самые разные варианты, от звуковых сигналов до простого счёта. Возможно, совещались бы и дольше, но до меня дошла простая мысль: я - игрок с платиновым аккаунтом. И у меня есть текнозаклятие на связь с подчинёнными юнитами. Отдать две мысленные команды ведь намного проще, чем заморачиваться с математикой и напрягать слух.
   Призвав Арката на удачу, мы потихоньку пошли вглубь лагеря, постоянно оглядываясь и вздрагивая от каждого шёроха. Если нас обнаружат придёт конец всей операции и начнётся бойня, в которой на нас я не рискну поставить. Поэтому наше продвижение было медленным и очень адреналиновым.
   Постройки гоблинов мы прошли за полчаса -хотя напрямик и не таясь было от силы полминуты - постоянно прячась за всевозможным хламом от то и дело пробегавших мимо "местных". Уже уйдя из их зоны, я рискнул подсобить Ордрину и провернуть один трюк. Приметив среди мусора целый большой ящик, я спрятался за ним, выждал момент и, на секунду высунувшись из-за него, кинул в голову сидящего ко мне спиной орка мелкий камешек. Судя по разъярённому гортанному крику - попал. Что было дальше мы уже не видели, т.к. пошли по лагерю дальше в поисках шамана. Но гоблины и орки собрались в одном месте, галдя и шумя так, что рота барабанщиков почётного караула могла спокойно репетировать в трёх метрах от них и никто бы её не услышал. Диверсия удалась.
   Переждав некоторое время в укрытии, мы двинулись дальше, перемешаясь мелкими перебежками. Наши поиски привели нас ко входу в шахту, слева от него, если стоять лицом, стоял дом управляющего, сращу за ним полуразобранный барак, видимо, именно из него гоблины и настроиои себе хибар. Мы же сидели слева, за камнем, и ждали удобного момента перебежать на ту сторону. Крики со стороны лагеря орков продолжались, но звучали уже не так интенсивно. Надо срочно найти шамана, иначе они могут успокоиться и снова разбрестись по своим углам, собирай их потом.
   Устав ждать у моря погоды, мы с Акрухом всё же рискнули преодолеть вход. Перебегали по одному, чтобы не так заметно было. Удача сегодня была на нашей стороне, всё прошло успешно, но еще минут пять мы сидели за стеной дома, надо было отдышаться да убедиться, что никто к нам не идёт. Нет, всё было спокойно и мы продолжили свои поиски.
   Которые почти сразу и прекратились. Выйдя из-за дома с противоположной стороны, нам открылась потрясающая картина: шаман разглядывающий скалу. Вернее, часть скального выступа, что шла перпендекулярно основному утёсу, на низком выступе которого и сидели гарпии. Что Говорящий с духами - а это был именно он, второй ранг прокачки орка-шамана - пытался рассмотреть на камне нам видно не было, зато его самого мы рассмотрели хорошо. Во-первых, он, как и все осиальные орки, и гоблины, да и гарпии тоже, не были зеленокожими. Скорее коричнево-красноватыми, с разными вариациями насыщенности красным. Во-вторых, его одежду обильно украшали различные перья, камушки, косточки, щепочки и тому подобные фентифлюшки. На голове была шапка с чьими-то рогоми, но точно не оленьими, на ногах - сапоги до середины голени странного синего цвета. В-третьих, оружия на виду не было, но это не значит, что шаман не сможет за себя постоять, особенно такой прокачанный.
   "Ордрин, можете выступать", - оповестил я мечника, как только мы спряитались обратно за дом. Если шаман сейчас нас увидит, то подключатся и гарпии, а этого допустить нельзя, ведьму тоже надо оповестить.
   "Кернисс, как там у вас?" - обратиося я к той.
   "Все хорошо, лорд. Одна гарпия в починении, ещё на одну сразу наложу Дикую ярость, в любой момент готов к призыву сокол, Аастия, обещает, что он будет очень сильным. Для сокола, естественно. Болты в арбалеты заряжены, пути отхода расчищены".
   "Очень хорошо. Шамана видите?"
   "Да".
   "Как только он дёрнется, начинайте".
   "Дёрнется?"
   "Это как минимум. Там поймёте, слишком характерное движение будет".
   "Всё понятно, лорд. Сделаем".
   Сеанс связи прекратился. Хорошо еще с платиновым акком технозакляться до десятого уровня не тратят ману, а то пришлось бы совсем худо. И так с трудом набрал нужное количество пунктов для шипа, пусть он и не очень маназатратный.
   Основная группа уже почти построилась в нужный порядок, феи оставлены в засаде в качестве резерва, как и договаривались. Я правда, боялся, что они либо улетят за дриадой, либо не удержатся и вместе со всеми пойдут на орков. Но всё обошлось.
   На группу Ордрина уже стали обращать внимания, вот побежал первый гоблин, а это значит только одно - пора.
   Шип влетел в мамана именно так, как и планировалось - точно по центру. Это его не убило, но опрокинуло на спину и дало нам возможность подобраться к нему. Краем глаза я отметил, что у гарпий тоже все идет по плану: две напали на своих соседок, ещё на одну спикировал сокол и образовалась куча-мала, которая была нам на руку.
   Шаман встал быстро, мы толтько и успели к нему подойти. Сорвав с шеи какую-то цацку, он стал что-то бубнить. Зная, что именно так призываются духи, я выхватил меч и пошёл на сближение, Акрух повторил мой манёвр, но с топором. Орк был вынужден прекратить прызыв и разорвать дистанцию. Далеко не ушёл, мы его быстро настигли и стали с двух сторон пытаться достать попеременными выпадами. Почему не сговариваясь мы решились именно на такой ход боя я ответить не возьмусь и под пытками, но это принесло свои плоды: вертясь как уж, шаман довольно быстро начал уставать. Очевидно, он сам понял, что так довольно быстро проиграет, поэтому выхватил из-за голенища сапога нож и, нацелив тот мне в горло - наверное, хотел попасть в грудь, но разница в росте дала о себе знать - попёр прямо на меня. Как я увернулся - не знаю, скорее всего чудом, а шаман пролетел мимо. Почти пролетел, потому что на нолову ему опустился топор лезвием вверх, конкретно так оглушив. Орк упал на землю поверженным.
   На других участках тоже всё было хорошо. Ведьма и дриада закончили с гарпиями и шли к нам.
   - Саттир пытается собрать трофеи, Эйрис обследует территорию на предмет ловушек и тайников, - первым делом сказала подошедшая Кернисс. - Трофеи - это хорошо, а вот обследование может затянуться. Сегодня уже не успеем, - время и вправду было начало восьмого, - Пойдёмте к Ордрину, поможем, если надо. Акрух, обыщи шамана, на всякий случай, потом свяжи его. Возьмём с собой.
   - Он не мёртв? - недоумённо спросила Аастия.
   -Нет. Такой сильный противник может ещё пригодиться.
   Дриада лишь покачала головой. Не одобряет, наверное.
   Выйдя из-за дома управляющего, мы втроём застыли от изумления. Бой закончился, из противников остались лишь трое гоблинов, которые уже не нападали, а бегали туда-сюда самыми разными траекториями, прстрянно спотыкаясь и падая. И нет, это не от воздействия заклинаний школы Разума, просто за двумя из них гонялись феи, а за третьим... гарпия.
   - Твоя работа? - повернулся я к ведьме, прекрасно понимая, что как раз это - именно магия Разума.
   - Моя, - не стала отпираться эльфийка. - Я подумала, что она может пригодиться. Так и получилось.
   - Она под починением? - зачем-то спросила дриада.
   - Да. Как только поймает гоблина заклинание перестанет действовать и она будет свободна. Таков наш уговор.
   - И ты не удосужилась ей сказать, что к этому времени она, скорее всего, ьулет уже мертва?, - спросил я на удачу, зная, что ведьм есть такая особенность и видя готовящийся взрыв внутри Аастии.
  - Да. Ну не совсем же я дура спокойно отпускать врага на все четыре стороны.
   - Воистину дроу хитры и коварны, - отметил я. Мы уже подошли к полю боя.
   - Лорд, - первым делом обратился ко мне Ордрин, бросив недовольный взгляд на ведьму, - орки и гоблины полностью уничтожены...
   Я повернул было голову с тем, чтобы указать мечнику на трёх недобитков, но нет, всех уже убили, феи летели к нам, даже гарпия неаккуратной кучей подрагивала крыльями в предсмертных муках. Не хотел бы я оказаться на её месте. Магия Разума очень неприятная штука.
   -... с нашей стороны потерь нет, только один топорщик легкоранен. Трофеи с врагов собраны, дальше никуда не шли. Какие будут распоряжения?
   - Готовиться к возвращению в замок, вот мои распоряжения. Вопрос на засыпку, касается всех, - я обвёл взглядом строй, ведьму и подошедших к ней охотников, дриаду с феями... и тяжело вздохнул, понимая, что шанс на хороший ответ мало. - Кто знает максимально короткий путь отсюда до холма?
   - До холма быстрее всего через брод будет, лорд, - ответил арбалетчик из северной деревни, тот, что ходил в разведку.
   - И где этот брод?
   - Здесь недалеко. Я могу показать.
   - Вот и показывай. Вставай в строй сразу за дриадой, - повернувшись к Ордрину я уже прчти кричал. - Не стоим, строимся, чем быстрее мы уйдем, тем быстрее будем дома. Или у кого-то так сильно желание спать на сырой земле?
   Подошел Акрух, молча передал мне трофеи с шамана, ведя его самого на верёвке. Один конец ее был завязан вокруг шеи орка, продет через заведённые за спину и связанные по запястьям руки, второй обмотан вокруг талии гнома и привязан к поясу спереди. Шли они спина к спине, веревка была достаточной короткой, чтобы орк не мог долеко отойти, а сдвинуть с места гнома, если вдруг захочется убежать, мало кому под силу. Завершали картину кляп во рту, кровоточащая шишка на затылке и горящие ненавистью глаза.
   - Вот, лорд, возьмите, - протянул Акрух сверток. - Здесь снятое с орка. Шапку я спрятал в доме управляющего. Мы ведь сюда завтра вернёмся, я правильно понимаю?
   - Правильно. Но если мы сейчас же не пойдем, то и возвращаться будет не надо.
   Намёк поняли все. Тут же строй выстроился в колонну, дриада заняла своё место в начале, включила ауры и мы наконец пошли домой. Хм... всего день прошёл, а я уже считаю это место своим. Видимо, сказывается срыв.
   Шли мы довольно быстро. Либо дриада не показывала всю мощь своих аур, либо мы уже более-менее привыкли к лесу - а скорее всего и то, и другое, но уже меньше чем через полчаса, а еще через десять минут достигли холма. Дриада сразу же выключила свои ауры, но прям очень уж сильно тяжело не стало, мы уже и так вышли из леса.
   Холм за время нашего отсутствия преобразился. Справа от замка, если смотреть с нашей стороны - и, соответственно слева, если со стороны деревни - почти достроился Пост, чуть ниже по склону от него виделось начало будущего жилого квартала. Деревня тоже претерпела изменения, часть частокола исчезла, сквозь дыру было чётко видно отсутствие некоторых домов. Одним словом, переезд был в самом разгаре.
   Подойдя непосредственно к деревне, мы увидели о чём-то спорящих старосту и инженера. Но затив нас, они тут же прекратили это дело.
   - Лорд, как поход? - первым делом спросил Гдитсирд.
   - В целом успешно, - обтекаемо ответил я, - Предлагаю встретиться через полчаса вчетвером. Есть что обсудить.
   - Почесу не сейчас? - удивился Ирсинд. - Сейчас мне надо зайти в Замок. И, увы, это не терпит отлагательств. Гдитсирд, прошу, за это время размести армию на ночлег. У нас, правда, пополнение... Ордрин введёт тебя в курс дела.
   На этих словах я развернулся и зашагал на вершину холма. Хотелось побежать, но увы, лордам на виду у подданных так делать не полагается.
   Добравшись до замка первым делом скидываю на склад все ресурсы - четыре меры дерева и одну самоцветов - и трофеи. Пусть здесь полежат, всё равно никто кроме меня сюда пока зайти не может.
   Но самое главное, за чем я сюда пришёл, располагалось в соседней комнате - Сердце замка. Ведь утром я, как умная Маша, с удовольствием порассуждал о прекрасной создания очереди строительства, данной мне плат новым аккаунтом, и... забыл её создать. Двенадцать часов, необходимые для возведения Поста, почти истекли, а ничего больше нет. Надо это исправлять. Поэтому ставлю в очередь Дом топорщиков, а сразу за ним - Кузницу, (указать колличество ресурсов) Пора начинать выполнять обещания.
   Зайдя в интерфейс, чтобы ртметить это дело в блокноте, я мысленно хлопнул сея по лбу - я забыл включить лог, который оиключил перед операцией по устранению шамана, на всякий случай. А там, помимо прочего, накапало несколько интересных сообщений.
   Вы успешно совершили, действие, противоречащее миропониманию вашей рассы/фракции.
   Награда:
   +3 Ловкость
   Навык "Скрыность"(заблокированно)

   Однако, интересно. Действие противоречит миропонимаю, но награду дали. А за провал нашей с Акрухом операции нверняка серьезно бы наказали. Воистину, победителей не судят.