Цикл "Лестница бога"
   Ступень 1. Обретение магии
   Часть 3. Новый мир.
  
  

Обретение магии.


Новый мир


  

Глава 1


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Вы сейчас настолько подробно рассказали мне о жизни анклава, господин Шихои, как будто лично там присутствовали.
   - Моё присутствие в анклаве вовсе не требуется, мой император - информацию доставляют многочисленные агенты службы имперской государственной безопасности. К тому же пространство анклава заполнено автоматическими следящими устройствами. Вся деятельность кланов Камэни и Лерой находится под нашим неусыпным контролем.
   - И каков вывод?
   - Мы не обнаружили ничего противозаконного, мой император. В настоящее время оба клана - обычные рядовые кланы империи, каких тысячи. Более того - они прямо-таки до зубовного скрежета идеальны и законопослушны, даже не к чему придраться.
   - А как же выставленные империи финансовые претензии?
   - Абсолютно законны, мой император.
   - То есть империя ещё и должна будет заплатить?
   - Совершенно верно, мой император. Империи придётся заплатить, если вы не хотите получить в свой адрес обвинения в грубых финансовых нарушениях, допущенных в отношении ведущих имперских кланов. Совет кланов уже оповещён о сути финансовых претензий и находит их абсолютно обоснованными. Империя действительно не только не выполнила условия договора, но и самостоятельно, по собственной инициативе расторгла его. Нам ещё повезло, что синдикат не потребовал для себя помимо компенсации прямых убытков выплаты штрафов, пени и неустойки, хотя имел на это полное право.
   - Оставим финансовые вопросы в покое, пусть ими занимается финансовое управление. Что вы предлагаете мне предпринять против анклава?
   - Ничего, мой император.
   - Как ничего? А вот у господина Хорукайяни совершенно другое мнение.
   - Подозреваю, мой император, что у господина Тинитаро есть личные мотивы для мести клану Лерой. Заодно он не возражает унизить и прибрать к рукам клан Камэни, за счёт которого клан Хорукайяни, по-видимому, мечтает повысить свой клановый рейтинг - место в конце первой сотни их явно не устраивает и они хотят большего. Тут, скорее всего, просто бизнес - ничего личного.
   - То есть вы утверждаете, что господин Тинитаро пристрастен?
   - Не утверждаю, мой император. Подозреваю. Кстати, я удивлён, что вы, мой император, не подозреваете того же, что и я - достаточно вспомнить, что практически любая встреча тана Рура с таном Тинитаро грозилась перерасти в дуэль.
   - Значит, вы предлагаете оставить синдикат в покое... А если мы активизируем сеть внедрённых в клан Лерой шпионов, как мне это настоятельно предлагает господин Тинитаро? У него уже подготовлен план по дискредитации клана Лерой руками засланных в него агентов.
   - Хмм... Мой император, я бы назвал этот вариант достаточно непредсказуемым и опасным. Господин Тинитаро, скорее всего, немного заигрался в шпионов и не полностью просчитал последствия своих шагов. Предположим, что у него получится всё, что он задумал, и мы получим определённую власть над входящими в синдикат кланами. Но почему вы думаете, что люди, руководящие этими кланами, глупее вас? Камэни способны по плевку на дороге определить, кто плюнул, а тут в опытные руки исследователей будут предоставлены целые тела, возможно, даже живые. Это сейчас полномасштабные исследования генома у солдат клана Лерой не проводятся, однако так будет далеко не всегда. Тайное станет явным или через двадцать-тридцать сол, когда Лерой решат провести со своими солдатами процедуру омоложения, или значительно раньше, когда этих же солдат задержат за противоправные действия. Потом - сыворотка правды, и информация попадает прямиком в совет кланов. Вы можете спрогнозировать, как поступит совет, когда узнает, что империя сознательно пошла на дискредитацию целого клана? А я не только не могу - я боюсь даже представить последствия подобного шага. В лучшем случае мы получим непредсказуемые волнения в клановой среде по всей империи, однако нельзя исключать вероятность смены правящей династии и гражданской войны. Вы этого хотите, мой император?
   - Сыворотка правды незаконна!
   - И это говорите мне вы? Мой император, когда доказательства будут получены, уже никого не будет интересовать законность их получения. Максимум, что в этом случае грозит клану - это его руководство сдаст одного из своих людей, выставив это действие как самоуправство отдельных лиц.
   - И всё же - что нам делать с синдикатом? Вы предлагаете одно, господин Хорукайяни - совершенно другое...
  

***


  
   Матриарх долгим внимательном взглядом ощупывала стоящего перед ней навытяжку молодого рослого полковника - одного из принятых на службу в клан Лерой десантников. Предварительно она подробно изучила его досье - оно оказалось выше всяких похвал и изобиловало множеством восторженных эпитетов. Молодой человек, носящий красивое имя Рилив, успешно постигал трудную науку управления войсками, начав с самых низов - со звания рядового десантника. Затем - изнурительные сверхурочные тренировки по стрельбе и физподготовке и заслуженное место снайпера. Далее - самостоятельное изучение курсов управления роботом-дроном и место водителя дрона... Следующая ступень - курсы пилота истребителя-штурмовика, которые Рилив освоил в рекордно короткие сроки, занимаясь не только в свободное время, но и по ночам, вместо сна... Затем - самостоятельное изучение литературы по навыкам управления войсками, младшие командирские курсы, командир отделения, взвода, роты, батальона. Впрочем, успехи неудивительны - ведь к поразительному упорству и трудолюбию полковника прилагался коэффициент генома аж в девятьсот семь баллов. Спасибо предкам-клановым...
   - Сейчас перед матриархом стоял полковник, который без протекции, собственным потом заслужил свои погоны. И сейчас он собирался сказать ей что-то очень важное... Возможно - действительно важное, раз мужчина попросил присутствия на приёме тана Тувилани. Закрыв и положив на стол личное дело полковника, женщина сказала:
   - Тан Рилив, вы просили о личной встрече с матриархом. Я вас слушаю.
   - Госпожа матриарх, у меня действительно важная информация. Но, прежде чем сообщить её, я хотел бы попросить вас принять меня в клан Лерой.
   - Даже так? У вас серьёзные запросы. Для них есть основания?
   - Непосредственные, госпожа. От вашего решения будет зависеть не только моя служба, но, возможно, и сама моя жизнь.
   - Вы заинтриговали меня, молодой человек. Я подумаю над вашей просьбой, но всё же сначала хотела бы услышать причину, повлёкшую нашу сегодняшнюю встречу.
   - Причина, госпожа матриарх, заключается в следующем: я не сирота - мои родители живы и я знаю своё полное имя. Моё имя - Рилив Хорукайяни...
   Звуки этого имени заставили вздрогнуть главу службы безопасности клана, тана Тувилани, однако на неподвижной маске лица матриарха не дрогнул ни один мускул. Единственным признаком неожиданности данного известия явилось гробовое молчание в комнате. Прошло несколько дангов, прежде чем матриарх смогла нарушить это молчание:
   - И что же заставило вас, тан Хорукайяни, нарушить данную клану присягу?
   - Я не могу, да и не хочу быть шпионом. До этого мне казалось, что я выполняю нужное клану дело, собирая полезную для империи информацию. Однако я ошибался - меня просто использовали в своих целях чиновники из моего клана. Никакой угрозы безопасности империи клан Лерой не представляет, идёт обычная борьба за власть и ресурсы, где я выступаю мелкой разменной монетой. Моя работа не почётна, а подла и низка. Я не собираюсь её выполнять, не хочу быть в клане, который взял на вооружение такие недостойные методы и желаю покинуть клан Хорукайяни. Выйдя из клана, я не нарушу присягу.
   - Выйти из клана вы можете только с разрешения матриарха.
   - Не совсем так, госпожа. Необходимо или разрешение, или уведомление матриарха. Просто вторым способом редко пользуются - те, кто решил самостоятельно покинуть клан, как правило, долго не живут. Для этого в каждом клане имеются специально обученные люди.
   - А зачем вам вступление в наш клан?
   - Членство в клане Лерой решит для меня главную проблему - оповещение матриарха Хорукайяни о том, что я вышел из этого клана. Если подобный факт озвучите вы - никто не сможет сказать, что матриарх Хорукайяни ничего об этом не знает. К тому же я окажусь под защитой клана - я допускаю возможность собственной гибели, но хотелось бы жить.
   - И вы, зная, что можете погибнуть, всё равно решились на встречу со мной?
   - Да, госпожа. Повторюсь - быть шпионом я не хочу. Тем более что есть возможность принятия вами положительного решения - все эти солы я стремился стать полезным клану Лерой. Здесь со мной обращаются как с человеком, и я в свою очередь рассчитываю оказаться нужным клану. А там... Там меня уже списали в расход, как отработанный человеческий материал. К тому же моё инкогнито не может продолжаться вечно - рано или поздно мне придётся оказаться в клинике Камэни. Хотя бы для того, чтобы пройти процедуру омоложения. Генетическая карта однозначно выявит моё истинное происхождение.
   - Хорошо, тан Рилив, я подумаю над вашей просьбой. Но я хотела бы услышать от вас ещё одно - скажите, вы такой в нашем клане один или есть ещё... люди Хорукайяни?
   - На этот вопрос я отвечать не буду - не хочу быть не только шпионом, но и предателем. Однако могу сообщить следующее - в клане Хорукайяни нет людей с коэффициентом генома ниже девятисот. У подавляющего большинства клановых этот коэффициент превышает девятьсот шестьдесят. Я прошёл очень тщательный отбор - мой коэффициент один из самых низких в клане. Информация не является секретной, поэтому я вправе её озвучить.
   - То есть нам достаточно проверить генетическую карту того, кто с коэффициентом выше девятисот был принят на службу в клан Лерой?
   - Прошу вас в случае необходимости официально подтвердить - я этого не говорил.
   - Тогда последний вопрос - почему вы, долгие солы находясь на службе у клана Лерой, пришли ко мне только сейчас?
   - Только сейчас я получил от руководства клана приказ, который не смогу выполнить по моральным соображениям.
   - Можете его озвучить?
   - Нет, госпожа матриарх. Пусть я и считаю, что покинул ряды Хорукайяни, но озвучивать ставший мне известным секретный приказ я не стану даже под страхом смерти - это тоже предательство. Какими бы бесчестными я не считал решения руководства собственного клана, однако я давал клятву, нарушать которую не стану.
   - А если мы применим сыворотку правды?
   - Вы имеете на это полное право в свете того, что я вам рассказал, однако прошу этого не делать - важной для клана Лерой информацией я не владею, мне её просто никто не давал. Разумеется, я понимаю, что дача показаний под действием сыворотки правды не является предательством, так что моя совесть будет спокойна.
   - Вам так дорога ваша совесть?
   - И честь, госпожа матриарх. Наш инструктор говорит, что честь дороже жизни. Я с ним согласен.
   - Хорошо, тан Рилив, можете быть свободны.
   Дождавшись, пока молодой человек выйдет из кабинета, женщина спросила у сидящего рядом главы собственной службы безопасности:
   - И что, тан Тувилани, мы будем со всем этим делать?
  

***


  
   Он парил высоко в небе, устремляясь от одного восходящего воздушного потока к другому. Яркое солнце заливало мир, искрясь светлыми бликами на проплывающих под его огромными крыльями белоснежных шапках редких облаков. Внизу, от горизонта до горизонта, раскинулась поросшая лесом земля, изрезанная неширокими голубыми петляющими лентами рек. Одна из таких рек прорезала лесной покров и, обогнув невысокий холм, вливалась в небольшой залив, узким изрезанным языком рассекающий побережье материка. Или острова? Далее, за заливом, весёлыми бликами на барашках набегающих волн убегало за горизонт сине-зелёное спокойное море. По морю в сторону видневшихся у берега покосившихся рыбацких хижин двигалось три судна - деревянных, с открытыми, увешанными тяжёлыми круглыми щитами бортами, с простым прямоугольным парусом и высоким форштевнем, украшенным головой дракона. Широко раскинув руки, он спланировал на верхнюю перекладину мачты, чуть не задев маховыми перьями крепящийся к ней парус... Перьями? Ах, да, у него же сейчас не руки, а крылья... Привычным движением сложив их за спиной, он прочно ухватился когтями за перекладину и устремил свой взор в сторону приближающейся береговой кромки.
   Вот из туманной дымки, медленно проявляясь одно за другим, начали выплывать небольшие покосившиеся домики и бегающие между ними люди - они явно заметили корабли и сейчас пытались скрыться. Но поздно - у них ничего не получится! Берег быстро приближался, подгоняемый мощными гребками воинов. Отполированные жесткими мозолистыми ладонями весла мерно погружались в воду и выходили из неё в такт остальным вёслам...
   Форштевень уже уткнулся в прибрежный песок, весло брошено, и вместо брошенного весла в одной руке привычно оказался тяжёлый, окованный медью и железом деревянный щит, а в другой - топор-клевец на длинной деревянной ручке. Нет, это не топор... Секира. Прыжок - и ноги по колено погружаются в солёную морскую воду. Ещё два шага-прыжка, и вода сменяется мокрым прибрежным песком, на котором отчётливо видны следы пробежавших перед ним боевых товарищей. Надо догонять - ведь впереди уже началась потеха. Слышна ругань обороняющихся, рёв умирающих, визги испуганных женщин...
   Вот на него с дубиной в судорожно зажатых руках неумело кидается заросший бородатый мужчина с выражением ярости и обречённости на пожилом измождённом лице. Мокрая прядь волос падает на широко распахнутые глаза. Отчётливо видны обломанные, грязные ногти на сжимающих дубину пальцах. Обманный подшаг, поворот, и топор разрубает плечо мужчины. Коротко вскрикнув, тот роняет дубину и, заваливаясь вперёд, делает шаг, уходя за спину. Но оглядываться на подранка некогда - набегает следующий противник. Этот уже серьёзнее - вооружён пусть плохоньким, но мечом. Принимаем на щит удар, взмах топора... Но топор запутывается в наброшенной на него сетке, и только своевременно выброшенный вверх щит заслоняет лицо от мощного удара трезубца. Полуголый загорелый воин отдёргивает трезубец и сразу же, сделав молниеносный перехват, наносит ещё один удар, уже по ногам. Щит вниз, прыжок... Упавший на песок колизея щит разбрасывает в разные стороны песчинки, но даёт ему необходимые мгновенья для того, чтобы уйти перекатом от неминуемой смерти. Ещё один перекат, разрыв дистанции, и он рывком поднимается, чтобы успеть в самое последнее мгновение заблокировать основанием меча летящий в лицо удар. Меч в руке ощутимо тряхнуло, отсушив ладонь, и в разные стороны разлетелись ярко-оранжевые горячие искры-капли. Несколько раскалённых капель попало на руку, опалив загорелую обветренную кожу болью ожога. Стоящий в десятке шагов от него противник в странном сером балахоне, увидев, что удар не достиг цели, коротко размахнулся и, ощерившись, метнул в него ещё один шар огня, целясь уже не в лицо, а в грудь. Защититься мечом не удавалось - предыдущий огненный шар почти уничтожил оружие, расплавив клинок чуть ли не до рукояти. Поэтому он резко подпрыгнул, пропуская сгусток огня под ногами, и резким движением развёл руки в стороны. Хлопнули кожистые перепонки, ощутив давление воздуха. Мощный взмах, поднявший с земли тучу прелых прошлогодних листьев - и земля с потрясающим кулаками противником начала стремительно удаляться. Он разве умеет летать? По-видимому, да... Резкие мощные взмахи уносили его ввысь, всё дальше и дальше от разгоравшейся на лесной поляне битвы...
   Неожиданно резкая боль огнём опалила грудь. Что это? Откуда? Да это тот самый оставшийся на земле незнакомец в сером балахоне всё же достал его своим огненным шаром... Как же больно! А человек на земле опять занёс руку, намереваясь запустить в него очередной сгусток огня...
   - Аррхх! - из его пасти вырвался дикий рёв. Крутой вираж, и за мгновение до этого удаляющаяся земля стала стремительно приближаться. Его обидчик, увидев начало атаки, поспешил скрыться, но не успел добежать до опушки густого леса - запутался в своём сером плаще, упал и заверещал от страха. Боишься? Правильно боишься - я не позволю никому себя убивать!!!
   Мозг посетило удовлетворение от осознания правильности решения и неотвратимости расплаты, тело гудело от осознания собственной силы, крылья разрезали ставший необычайно тугим воздух. Раскрыв пасть, он прицелился и привычно плюнул прямо в замершего на земле и кричащего от ужаса человека в сером. Вырвавшаяся из его пасти длинная огненная струя протянулось до самой земли, воспламенив пытающегося увернуться человека. Ещё мгновение горящий шар, в который превратился человек в сером балахоне, катился по земле, поджигая высокую густую траву, после чего замер неподвижно чадящей кучкой праха. Разворот, напряжение рук крыльев, свист ветра в перепонках, резкое движение хвоста, заставившее его отвернуть от пылающего на земле огня и рвущегося в небо роя искр...
   Земля опять начала удаляться, и он резкими амплитудными взмахами направил свой полёт в сторону солнца, устремив взгляд вдаль и не замечая уменьшающейся под ним тени в виде летящего дракона...
  
   Кто он? Где он? В чём цель его существования? Куда и зачем он летит? От чего бежит и что ищет? Он не помнил, но осколками сознания понимал - стоит ему вспомнить, осознать себя - и это знание станет концом его поисков. Вот только сложно искать то, о чём ничего не помнишь...
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Господин Хорукайяни, вы просили о срочной аудиенции. Что-то случилось?
   - Мой император, потеряна связь с моими людьми в клане Лерой. Необходимо срочно что-то предпринять.
   - Что?
   - Предлагаю высадить в анклаве десант и забрать оттуда моих агентов.
   - И как вы себе это представляете? Высадка имперского десанта в суверенных землях клана? Вы случайно не сошли с ума, господин Хорукайяни? Стоит совету кланов узнать о подобной операции, и трон императора с этого момента можно уже считать вакантным!
   - Но кроме людей Лерой на планете анклава больше никого нет! Мы вообще можем стереть с карты галактики всю эту звёздную систему, а остальным сказать, что так и было - анклав синдиката находится на отшибе, на сотни лучей от анклава нет ни одной населённой планеты. Никто ничего и не заметит...
   - Вы сошли с ума, господин Тинитаро. Вы предлагаете мне уничтожить миллионы людей, чтобы вытащить с планеты нескольких своих человек.
   - Не нескольких, мой император, а почти сотню. Да и кто вспомнит о неклановых наёмниках? А численность клана Лерой по-прежнему ненамного превышает двести тысяч человек.
   - То есть вы считаете допустимым уничтожение миллионов ради жизни сотни людей своего клана? Или неклановые граждане империи для вас вообще не люди?
   - Клан превыше всего, мой император. Так меня учили.
   - Хорошо, что меня учили другому. И Хорукайяни, и Лерой, и неклановые наёмники - для меня все они граждане империи. Проводить войсковую операцию на клановых землях Лерой я вам запрещаю. Более того, если вы попытаетесь сунуться к ним без моего разрешения и получите соответствующий отпор, да и ещё вдруг у Лерой окажутся доказательства акта вашей агрессии - защищать вас я не стану, получите всё, причитающееся вам по закону.
   - Но, мой император, там же мои люди!
   - Раньше надо было об этом думать, господин Хорукайяни. Вас переиграли. Смиритесь с потерей и продолжайте работать - рано или поздно это всё равно должно было случиться. Или вы наивно полагали, что ваши агенты неуловимы и неуязвимы? Тогда вы значительно глупее, чем я думал...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Лерой:
   - И каковы итоги проверки, тан Тувилани?
   - Мы выявили почти сотню внедрённых к нам агентов Хорукайяни. Процедура заняла достаточно много времени - потребовалось составить подробную карту генома на каждого принятого на службу бойца. Именно по геному наши союзники Камэни и выявили всех шпионов. Сейчас имперские агенты изолированы, с ними проводятся определённые процедуры, призванные определить степень их лояльности клану Лерой.
   - Итоги этих процедур озвучить можете?
   - Пока итоги подводить рано - слишком мало прошло времени. Однако предварительно могу сказать, что примерно четверть этих людей беззаветно предана клану Лерой. Ещё примерно пятая часть предана Хорукайяни. Остальные ещё не определились. Аморфная серая масса, так сказать...
   - Предположим, что предварительные итоги окажутся верными. Наши дальнейшие действия?
   - Два десятка преданных клану Лерой бойцов мы можем постепенно интегрировать в клан. Конечно, безграничного доверия к ним у нас не будет никогда, но во многих случаях оно и не требуется - если эти люди будут постоянно находиться у нас на виду, и мы не станем задействовать их против родного клана, со временем они вживутся в наш клан и будут приносить пользу. Рилив, по крайней мере, показался мне вполне здравомыслящим молодым человеком. Остальные два десятка тоже со временем обещают полностью влиться в клан.
   - Что будем делать с теми, кто предан Хорукайяни?
   - Они тихо исчезнут, и их больше никто никогда не увидит.
   - Согласна. Что с колеблющимися?
   - То же, что и с теми, кто предан Хорукайяни.
   - Не слишком ли жестоко? Может быть, попробуем выждать и посмотреть, как они поведут себя в дальнейшем? Всё же ещё совсем недавно эти люди были детьми. Их и сейчас можно считать взрослыми с большой натяжкой.
   - Нет, госпожа. Все эти люди должны быть уничтожены, даже если ещё ничего не сделали или не успели сделать. Вопрос лояльности тут уже вторичен - все эти люди Хорукайяни, и останутся Хорукайяни до самой своей смерти. Это война, госпожа, и не мы начали её первыми. Выявленный в клане шпион другого клана подлежит казни. Никакой жалости. Враг не имеет ни возраста, ни пола - он просто враг.
   - Да будет так. Одобряю и эту акцию. Действуйте...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Камэни...
   - Госпожа матриарх, с телом образца номер один начали происходить необычные мутации, необъяснимые с точки зрения классической генной инженерии. Процесс не поддаётся контролю.
   - И в чём он выражается?
   - Организм образца начинает активно забирать из окружающей среды энергию и трансформировать её в излучение. Процессы метаболизма в теле объекта резко ускорились, оно начинает поглощать из питательного раствора ряд нехарактерных для жизнедеятельности человека элементов. Одновременно меняется внешний вид образца. Внешние изменения пока незначительны, но их скорость нарастает. Постепенно тело образца перестаёт быть телом человека.
   - Вот как? Тан Сил, у вас должны быть очень веские основания, чтобы утверждать подобное. Что говорят последние исследования его генома?
   - Образец номер один уже не человек - его гены не соответствуют изменениям в процессе эволюции человека как вида. Часть содержащегося в организме углерода заменена на кремний, и подобная метаморфоза, по всей видимости, уже закреплена на генном уровне. У объекта появилось второе сердце и развитая, нехарактерная для человека кровеносная система, а также несколько новообразований, которые можно охарактеризовать как неизвестные органы. Появлялся, а потом исчез хвост. Меняются кости и кожный покров. Несколько ло назад у образца вместо ногтей отрасли когти, затем всё его тело покрыл сплошной покров из перьев. На это преобразование ушли почти все запасы микроэлементов из питательного раствора. Сейчас пациент перемещён из бокса в саркофаг высшей степени защиты и лежит там, раскинув в стороны не руки, а настоящие перепончатые крылья - их концы не вмещаются в саркофаг, и когти на концах крыльев уже оставили несколько глубоких царапин на казавшемся ранее нерушимым пластике саркофага. Размер когтей также внушает уважение - ими можно сражаться даже против рурха. Вместо кожи тело объекта иногда покрывается чешуёй, которая со временем исчезает. Нам удалось взять на экспертизу несколько чешуек - материал, из которого они состоят, неизвестен в империи. Наиболее близкий аналог - объёмно-структурированное углеродное нановолокно. Несколько раз самопроизвольно отключалась контрольная и диагностическая аппаратура - объект каким-то непонятным нам образом просто высасывал из неё энергию, пока мы не догадались установить возле саркофага мощные источники энергии, излучающие в различных областях диапазона. По-видимому, время от времени объект переходит на чисто энергетическое питание. Сейчас специальная группа выясняет, какой спектр излучения поглощается образцом номер один интенсивнее всего - именно такой источник и будет установлен рядом с саркофагом. Работать приходится в скафандрах высшей степени защиты - тело образца не только поглощает, но и излучает смертельно опасные волны. Да и не только волны - над саркофагом зафиксированы спонтанно образовавшиеся сгустки высокоэнергетической плазмы. Их природа неизвестна, а энергия такова, что при попытке измерения параметров плазмоидных образований приборы вышли из строя. Энергетические сгустки самопроизвольно исчезли, просто растворившись в воздухе и оставив после себя свежий ионизированный воздух, но ведь появившись один раз, подобные явления могут происходить и далее!
   - Что вы предлагаете?
   - Усилить меры безопасности, госпожа матриарх. Крайне желательно было бы перевезти саркофаг с образцом номер один в какую-нибудь пустынную местность, к примеру, в горы, для чего построить там отдельную лабораторию. Ведь, по сути, мы уже давно ничего не делаем с объектом, а просто фиксируем происходящие в нём изменения. Опустим саркофаг в построенный глубоко в горах бункер, обеспечим постоянный приток питательных веществ и микроэлементов, подпитку энергией, раз этому существу она для чего-то требуется. Разместим рядом с саркофагом необходимую диагностическую аппаратуру, обеспечим постоянное круглосуточное дежурство. При необходимости в зоне расположения этой лаборатории можно установить телепорт, чтобы иметь возможность мгновенного перемещения.
   - Не слишком ли суровые меры безопасности? Вы боитесь, что может случиться что-то серьёзное?
   - Именно поэтому я попросил об этой внеплановой аудиенции. Вот графики потребления образцом номер один питательных веществ и энергии - вы видите, что они неуклонно растут на протяжении последних сол. Сначала рост был невелик и характеризовался практически прямой линией. Потом эта прямая стала медленно изгибаться, а сейчас и изменения с телом образца, и потребляемые им ресурсы растут по экспоненте. Госпожа, я уже давно задаюсь вопросом - а куда девается потребляемая образцом энергия? Пока потребление было незначительным, можно было списать несоответствие на погрешности измерения и на тепловой баланс - в процессе жизнедеятельности тело человека производит много тепловой энергии. Сейчас простыми процессами жизнедеятельности организма выявленный дисбаланс объяснить уже нельзя. Я подключил к расчётам физиков - они провели необходимые измерения и выдали фантастические результаты. Учёные утверждают, что наш образец начал игры с пространством - вокруг саркофага корёжится метрика, энергия уходит именно туда.
   - Это для меня не новость, тан Сил. Образец номер один, ещё будучи человеком, умел влиять на пространственно-временные характеристики континуума, я лично зафиксировала подобный результат.
   - Но не в таких же масштабах, госпожа. Признаюсь, в происходящем есть некоторое влияние наших экспериментов - запланированная нами программа направленных мутаций как раз и предусматривала развитие данных способностей у образца номер один. Однако мы никак не рассчитывали на подобный результат - уже сейчас исчезнувшая в никуда энергия, будучи освобождённой, способна стереть с лица земли всё здание научно-исследовательского центра. А что будет через ло, кун, сол? Повторюсь, госпожа - интенсивность процесса нарастает по экспоненте.
   - Хорошо, я дам разрешение на строительство отдельной лаборатории в горах. Но вы, тан Сил, лично ответите за обеспечение объекта всем необходимым - питанием, энергией, постоянным круглосуточным контролем.
   - Как прикажете, госпожа...
  

***


  
   Окаана, императорский дворец...
   - Господин Хорукайяни, почему я постоянно слышу от вас ничем не мотивированные нападки в адрес клана Лерой? Прошло уже более пяти сол с тех пор, как был разорван договор между этим кланом и империей, и ни у кого, - обратите внимание - ни у кого, кроме вас, не появилось к этому клану ни одной претензии, ни одного замечания. Клан идеально чист перед законом.
   - А то, что количество воинов-наёмников Лерой в течение всех этих пяти сол постоянно увеличивалось и скоро превысит сто миллионов бойцов, вас разве не смущает? Лерой продолжают перетряхивать империю на предмет поиска кандидатов для вступления в свой клан.
   - Да пусть хоть миллиард - даже в этом случае их численность не превысит численности рядовой имперской планеты, которых у нас десятки миллиардов.
   - А то, что каждый воин Лерой подготовлен лучше, чем элитные десантники империи, вас не смущает?
   - Абсолютно. Все войска Лерой сосредоточены на планетах анклава и находятся под нашим неусыпным контролем. На своих планетах они вообще могут размножиться, как тараканы - вне зависимости от их численности мы всегда сможем уничтожить весь анклав одним ударом из глубокого космоса.
   - А если они решат перебросить свои войска на Окану? Лерой по-прежнему владеют значительными земельными участками на сотнях имперских планет.
   - Господин Тинитаро, я полагал, что вы значительно умнее, чем пытаетесь мне сейчас продемонстрировать. Вы вообще-то способны представить в реальности процедуру перемещения ста миллионов человек? Как вы будете их перемещать? Через телепорт? Вереница людей растянется на тысячи ши. Колонны марширующих бойцов Лерой будут проходить через телепорт до следующей вашей операции по омоложению, хотя она вам, по-видимому, не грозит... Или вы полагаете, что будет быстрее перевезти такую массу народа через космопорт? Господин Тинитаро, поинтересуйтесь ради интереса, какой поток пассажиров проходит через космопорт Окааны? Рекомендую узнать сразу за сол, что уж тут мелочиться!
   - Мой император, возможно, я неправильно выразился - я не имел в виду мгновенную переброску ста миллионов человек. Я хотел сказать, что воины Лерой - грозная боевая сила. В сухопутных сражениях они очень сильны и крайне опасны. Особенно теперь, когда их численность сравнима с численностью войск милитари-кланов из первой десятки кланового рейтинга.
   - Вы не сказали мне ничего нового, господин Хорукайяни.
   - Я также хотел довести до вашего сведения, что господина Родарина Тэя, бывшего капитана звездолёта Омега, задержать нам так и не удалось. Он исчез...
   - Постойте, а при чём тут это?
   - При том, мой император, что без координат родной планеты тана Рура мы опять возвращаемся к вопросу о получении секретных знаний клана Лерой. Воины Лерой продолжают заниматься по секретным методикам, успешно подготавливая для себя и пилотов, и бойцов, и охранников. Империя кровно заинтересована в получении этих сведений.
   - Тан Рур Лерой, насколько я в курсе, уже не может дать никакой информации - почти шесть сол он в бессознательном состоянии находится в медицинском центре Лерой на одной из планет анклава.
   - Зато есть его сын, тан Аруми Лерой, и его дочь Ярината. Причём если его дочь просто талантлива, то сын, по имеющейся у нас информации, в некоторых паранормальных способностях даже превзошёл своего отца. Тан Аруми Лерой является, по неподтверждённым данным, действующим телепатом. Единственным воином-телепатом в империи! В клане как воин он считается непобедимым.
   - И что же вы хотите от меня?
   - Разрешения на проведение операции по привлечению тана Аруми Лерой к работе на имперскую контрразведку. Такой человек нам крайне необходим - ведь со своими способностями телепата он без труда может выявить шпиона, как бы тот ни маскировался, и, используя свои воинские умения, захватить его живым. Допрос с помощью телепата, кстати, значительно более эффективен, чем все имеющиеся у нас методики - в первую очередь тем, что телепату невозможно соврать.
   - И как вы планируете привлечь его к работе на ваше ведомство?
   - Стандартная операция по вербовке, мой император, ничего необычного. Пригласим к себе, поговорим.
   - А если он откажется?
   - Откажется от чего?
   - Для начала - откажется посетить ваше ведомство.
   - А вот тут нам как раз и необходима ваша помощь. Если приглашение будет исходить от императора, отказаться тан Аруми Лерой не сможет.
   - А если, посетив вас, он откажется с вами сотрудничать?
   - Не волнуйтесь, мой император, это уже будут наши проблемы. Уверяю вас - ничего незаконного предпринимать мы не будем.
   - Я очень на это надеюсь. Не подведите меня, господин Тинитаро, у империи наконец-то стали налаживаться нормальные отношения с кланами Камэни и Лерой. Финансовые претензии урегулированы, однако разрыв договора ещё не забыт. Пройдут десятки сол, пока эта нелицеприятная страница в истории взаимоотношений империи с кланами канет в историю. Мне до сих пор иногда напоминают об этом - никогда ранее империя так открыто не нарушала взятые на себя обязательства.
   - Я сделаю всё, как вы прикажете, мой император...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Камэни...
   - Госпожа матриарх, я хотел попросить у вас санкцию на подключение саркофага с образцом номер один к термоядерной энергостанции - мощности имеющихся источников энергии недостаточно.
   - Тан Сил, вы же совсем недавно, докладывали мне, что ситуация с образцом стабилизировалась. В вашем распоряжении сейчас имеются отдельная лаборатория с собственной энергетической установкой, мощности которой хватает и на телепорт, и на круглосуточную дежурную службу. Зачем вам такая мощная энергостанция?
   - Объект стал потреблять значительно больше энергии, госпожа.
   - Но вы же недавно заверяли меня, что ситуация стабилизировалась!
   - Я не отказываюсь от своих слов, госпожа. Действительно, ситуация достаточно стабильна - никаких новых сюрпризов наш объект больше не подкидывает, после установки нового, значительно более просторного саркофага все изменения тела образца проходят безболезненно для него. Мы даже смогли нащупать некоторую закономерность между сменяемыми им обликами, используемыми из питательного раствора веществами и потребляемой энергией. Кремниевая основа для тела требует больше энергии для трансформации, углеродная - значительно меньше. Если для создания нового тела используются металлы - идёт повышенный расход микроэлементов из раствора.
   - А откуда рост потребляемой энергии?
   - Во-первых, находясь в городском медицинском центре, объект, скорее всего, имел доступ к неучтённым нами источникам энергии. Будучи перемещённым в специальную лабораторию в горах, объект оказался отрезан от знакомых источников и оказался вынужден потреблять её только от лабораторного генератора. К тому же образец стал экспериментировать с материей, госпожа. Посмотрите вот на это...
   Мужчина выложил на стол перед матриархом небольшой, неровно отлитый, похожий на палец металлический брусок жёлтого цвета. Женщина взяла слиток, слегка удивившись его тяжести, повертела в руках, внимательно осмотрела со всех сторон и положила обратно на стол, произнеся:
   - Очень похоже на золото. Слиток как из древних раскопок...
   - Это именно оно и есть, госпожа. Золото. Причём ископаемый внешний вид никак не вяжется с его внутренним содержанием - перед вами идеально чистое золото, абсолютно без примесей. Синтезированное, а не добытое из физраствора. Все атомы в этом бруске относятся к одному изотопу, ни малейшего отклонения. Как вы знаете, только один изотоп золота стабилен, остальные имеют различные периоды полураспада. Причём в природном золоте всегда имеется микроскопическая часть нескольких долгоживущих изотопов. Однако перед вами уникальный образец, в природе не встречающийся.
   - Интересно, для чего объекту понадобилось золото?
   - Я, кажется, догадываюсь, госпожа... Правда, мои догадки прозвучат странно, возможно, даже дико, чтобы озвучить их при вас. Я боюсь, что вы, госпожа, можете объявить меня сумасшедшим.
   - Самая невероятная теория тоже имеет право на существование. Говорите.
   Мужчина немного помялся, прокашлялся, и, собравшись с мыслями, ответил:
   - Я рискну предположить, госпожа, что наш объект спит...
   - Не поняла... Поясните, при чём тут это? Какая связь между снами и золотом?
   - Объект спит, госпожа, и видит сны. Сны, грёзы, бред - назовите как угодно, суть от этого не изменится. Ими объект подменяет реальность и в них живёт. По-видимому, у образца очень богатая фантазия. В своих снах объект обладает способностью летать - и у него отрастают крылья. Он, как бог, может творить, и словно ниоткуда в лаборатории появляются и исчезают непонятные вещи. Золото, в силу своей химической инертности, в древности имело функцию платёжного средства. По-видимому, образец когда-то видел подобные золотые бруски и в своих грёзах для чего-то их применял - вот и появились в саркофаге натуральные слитки золота. В самих грёзах нет ничего удивительного - многие дети видят сны, в которых они летают и способны сделать всё, что угодно. Многие дети в своих снах всемогущи, вот только крылья у них не отрастают и золото не появляется...
   - Образец, насколько я знаю, уже далеко не ребёнок.
   - Это неважно, госпожа. Важно другое...
   - Не молчите, тан Сил. Договаривайте.
   - Я рискну предположить, госпожа, что критический период у образца номер один уже прошёл - его тело завершило все необходимые изменения генома и достигло совершенства. Начало этого процесса мы зафиксировали в самом начале - помните, когда у образца резко повысилась регенерация тканей? По-видимому, основной целью направленной мутации генома была не просто ускоренная регенерация, как мы программировали, а пластичность, или метаморфизм - способность тела по приказу мозга принимать различные внешние облики. Значительно усилилась способность работать с различными видами энергии, а преобразование энергии в вещество и обратно стало дополнительным бонусом - мы эту способность у объекта не программировали, по-видимому, она явилась следствием уже заложенных умений. С подобными умениями опасность погибнуть во внешнем мире ему больше не грозит - тело само возьмёт из окружающей среды то, что ему требуется, а чего в мире нет - синтезирует из окружающей его энергии. К тому же я несколько ошибся и погорячился, сказав вам ранее, что у объекта нечеловеческий геном. Тщательные последующие исследования в области перспективного прогнозирования показали, что объект всё же является человеком - таким, каким он мог бы стать через сотни тысяч, миллионы сол, если бы не вмешались мы со своими экспериментами, и эволюция его тела шла естественным порядком. Именно на это прошу обратить особое внимание - практически вся наша исследовательская группа убеждена, что все кровные родственники образца номер один обладают подобными скрытыми возможностями и на конечном этапе естественной эволюции рано или поздно достигнут тех же результатов. Правда, их путь к совершенству, если мы не поможем, может затянуться значительно дольше, чем теоретически рассчитанные для образца номер один сотни тысяч сол. Выдвинутая некоторыми нашими учёными теория звучит ещё более фантастически - подобные способности имелись изначально у всех людей. Так что перспективы перед нашими дальнейшими исследованиями открываются весьма широкие - мы уже получили уникальную информацию, и получим ещё больше, если образец номер один проснётся. Так что перед нами теперь стоит самая главная задача - разбудить объект. Вернее, не так - дать ему возможность проснуться самостоятельно, ведь попытку насильственного вывода из сна объект может воспринять как акт агрессии против него с соответствующими для окружающих последствиями. С учётом того, что нам до сих пор неясно, что же ему снится - я бы не рискнул будить это существо. Дадим ему всё, что он пожелает, и подождём - рано или поздно наш объект должен проснуться самостоятельно.
   - А нужна ему, как я понимаю, энергия?
   - Совершенно верно, госпожа. Все остальные ресурсы объект в настоящее время потребляет в ограниченном объёме, в котором, кстати, наметилась тенденция к снижению.
   - Подключение к объекту мощного источника разрешаю. Дайте ему столько энергии, сколько он захочет. Второй вопрос - когда можно ожидать его пробуждения?
   - Сложно сказать, госпожа. Может быть, сегодня, а может быть и через тысячу сол. Объект сам должен захотеть проснуться, а что для этого необходимо сделать, мы не знаем. Остаётся только ждать - не вечно же он будет блуждать в своих грёзах...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Госпожа матриарх, из канцелярии департамента контрразведки пришёл вызов на тана Аруми.
   - Уничтожьте - к Хорукайяни Аруми не пойдёт. Это слишком для него опасно.
   - Вызов подписан императором, госпожа.
   - Даже так? Это в корне меняет дело - игнорировать волю императора всё равно, что признаться в государственной измене. Но подпись императора в наше время стоит так мало - мы с вами отлично знаем цену обещаниям императора. Тан Тувилани, у вас есть какие-нибудь предложения на этот счёт?
   - Аналитикам уже дано указание проработать все возможные сценарии этого визита, но пока прорисовывается один неприятный факт - полностью защитить тана Аруми мы не сможем. В стенах собственной канцелярии Хорукайяни всесильны. Итоговый прогноз встречи негативен.
   - Тогда поступим следующим образом. Вы немедленно связываетесь с имперской канцелярией и оставляете заявку на мою аудиенцию у императора. Также оставляете в канцелярии уведомление, что посещение таном Аруми департамента имперской контрразведки состоится после моего визита к императору.
   - Что вы попытаетесь выяснить у императора, госпожа?
   - Я попытаюсь получить у императора гарантии неприкосновенности Аруми.
   - А если он их не даст?
   - Всё же попытаюсь. А если император будет под различными предлогами отказываться, значит, Аруми на встречу идти нельзя - ничего хорошего его там не ждёт.
   - Вы осмелитесь нарушить волю императора?
   - Волю императора нарушать нельзя. Однако её можно трактовать в широких пределах. Вы уже ознакомили Аруми с предстоящим визитом?
   - Нет, госпожа.
   - И не торопитесь. Лучше вообще передать Аруми через одного из ваших подчинённых приказ покинуть ненадолго пределы Леры и отправиться в продолжительную инспекционную поездку по объектам анклава, расположенным на землях Лерой. Имя этого вашего подчинённого я знать не хочу, можете мне его не сообщать. В случае, если возникнут какие-нибудь непредвиденные проблемы - придумайте себе нужное дело, издайте соответствующий приказ и отправьтесь на его выполнение, также исчезнув из Леры. Вместо себя оставите заместителя.
   - То есть вы хотите сказать...
   - Я хочу сказать, что только вы будете знать, где находится Аруми, а вас самих в резиденции клана не будет. Ваше же местоположение для меня останется тайной. Таким образом, поиски тана Аруми можно будет затянуть на неопределённый срок. Нам нужно выиграть время до моего разговора с императором.
   - Я согласен с вашим решением, госпожа. Давайте так и поступим...
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Госпожа матриарх, вы очень хотели меня видеть.
   -Да, мой император. Я очень обеспокоена вызовом одного из моих людей в резиденцию имперской контрразведки, и прошу ознакомить меня с материалами обвинительного заключения - я их не получала, а это прямая обязанность названного мною департамента.
   - Никаких обвинений, госпожа. Просто некоторые люди в департаменте очень хотят пообщаться с господином Аруми Лерой.
   - Эти люди могли записаться на аудиенцию в канцелярию клана, мой император.
   - Видите ли в чём дело, госпожа матриарх, люди Хорукайяни сильно заняты и не могут тратить своё драгоценное время на посещение вашей резиденции.
   - Видите ли в чём дело, мой император, тан Аруми Лерой не менее занят клановыми делами, чем люди Хорукайяни, и не имеет возможности тратить своё драгоценное время на посещение сторонних резиденций. Если он так необходим людям Хорукайяни - пусть они тратят своё время и записываются на приём. У Хорукайяни нет власти указывать Лерой, что они должны делать, а что - нет.
   - А у императора есть такая власть, госпожа?
   - У императора такая власть есть, но в этом случае именно император будет нести персональную ответственность за жизнь тана Аруми Лерой.
   - Госпожа, поверьте, вам не о чем волноваться. С господином Аруми ничего не случится.
   - У меня другая информация, мой император. Я небезосновательно опасаюсь, что как только тан Аруми окажется внутри резиденции имперской контрразведки, против него будет предпринята провокация, ставящая своей задачей или убийство, или дискредитацию тана Аруми - у клана Лерой достаточно натянутые взаимоотношения с кланом Хорукайяни. Поэтому, раз именно вы являетесь инициатором этого вызова, я хотела бы услышать от вас гарантии того, что тан Аруми выйдет из имперской резиденции живым и здоровым... Скажем, не позже чем через десять нун.
   - Я не могу дать гарантии того, что с ним ничего не случится, госпожа. Это не в моей власти.
   - Даже так?! То есть вы уже заранее предполагаете, что тан Аруми не выйдет из казематов имперской контрразведки живым? Фактически, вы только что сознались, что считаете возможным подобный исход визита, а, следовательно, моя информация подтверждается. В этих условиях, мой император, я не смогу передать тану Аруми ваше приглашение.
   - Вы отказываетесь подчиниться приказу императора? Вы не находите, что это можно расценить как измену империи?
   - Не отказываюсь, и не нахожу. Вы вызывали тана Аруми? Вызывайте, это ваше право. Как только он получит ваш вызов, он сразу же прибудет в указанное вами место. Нарушением станет считаться случай, когда тан Аруми был извещён, но не явился, и вы прекрасно об этом знаете. А вот то, что вы, мой император, заставляете невиновного человека прийти в самое логово имперской контрразведки и одновременно не даёте гарантий безопасности человеку, против которого, повторюсь, не выдвинуто никакого обвинения, заставляет меня задуматься о вашей причастности к готовящемуся действию.
   - Против тана Аруми ничего не готовится. Вам незачем волноваться, госпожа.
   - Докажите это, мой император. Дайте гарантии.
   - Какие гарантии от меня вы хотите?
   - Всего лишь ваше слово, мой император. Слово императора о том, что в резиденции имперской контрразведки с таном Аруми ничего не случится, и он выйдет оттуда живым и здоровым через десять нун.
   - Десять нун - это слишком мало.
   - Для чего мало, мой император? Тану Аруми от Хорукайяни ничего не нужно. А им, для того, чтобы изложить суть своей просьбы, этого времени вполне достаточно.
   - Но ведь не в коридорах же с ним будут разговаривать! Пока дойдут до кабинета, пока вернутся обратно... Этикет, опять же - сразу о деле разговор не ведётся. Десяти нун недостаточно.
   - Мой император, меня вели до вашего кабинета чуть более двух нун, а здание имперской контрразведки намного меньше вашего дворца. Нуна туда, нуна обратно. За восемь нун вполне можно сказать всё, что нужно. От церемоний моего человека прошу освободить, у него и так слишком мало свободного времени.
   - Всё равно, госпожа, давайте продлим время визита хотя бы до пары ри.
   - Даже одного ри, мой император, будет слишком много. Но я согласна передать тану Аруми императорское приглашение, если вы, мой император, дадите сейчас своё слово, что тан Аруми, зайдя в здание имперской контрразведки, выйдет оттуда не позднее чем через один ри живым и здоровым.
   - Хорошо, госпожа матриарх Лерой. Я даю вам такое обещание.
   - Ваше обещание услышано и записано, мой император. Тан Аруми придёт в канцелярию имперской контрразведки безоружным, и должен выйти оттуда живым и здоровым не позднее, чем через один ри. У вас есть ко мне ещё какие-нибудь вопросы?
   - Нет, госпожа, можете быть свободны...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Аруми, проходи, садись. У нас возникла одна большая проблема - с тобой хотят встретиться чиновники Хорукайяни из имперской контрразведки. Приглашение подписал император лично, отказаться нельзя.
   - Значит, придётся идти, госпожа.
   - Не всё так просто, Аруми. У меня нехорошие предчувствия - тебя попытаются использовать в каких-то грязных играх, а в случае твоего несогласия попытаются всеми законными и незаконными способами задержать. При попытке сопротивления существует реальная возможность твоего физического устранения - тан Тинитаро Хорукайяни, который, по слухам, стоит за этим вызовом, стремится подгрести под себя всё, представляющее хоть какую-то ценность для разведки, а ты, мой мальчик, представляешь для них очень большую ценность. А то, что Хорукайяни не могут прибрать к рукам, они, как правило, уничтожают. Недавно мы раскрыли в своём клане целую сеть глубоко законспирированных шпионов Хорукайяни. Часть переманили к себе, часть уничтожили, но определённая информация о клане и о тебе лично в империю, скорее всего, всё же ушла. Император в курсе происходящего в недрах имперской контрразведки, и он очень не хотел давать мне гарантии твоей безопасности. Поэтому тебе необходимо быть предельно корректным - ни одно твоё слово, ни один жест не должны быть расценены как акт агрессии. К тому же мы повесим на тебя следящие и контролирующие устройства. Подходы к зданию также будут контролироваться нашими людьми. На встречу ты пойдёшь безоружным, в лёгкой обтягивающей одежде, под которой невозможно будет спрятать оружие.
   - Оружие я и так не собирался брать с собой, а любое устройство можно заглушить.
   - Мы предусмотрели подобную возможность. У тебя будет одноразовый импульсный передатчик - в случае его активации он самоуничтожится, но мощности его импульса хватит, чтобы пробить любой защитный контур. Передатчик будет связан со всеми твоими записывающими устройствами, так что даже если их передающие каналы окажутся заблокированными, всю записанную информацию ты сможешь нам скинуть. Момент активации нужно будет выбрать очень тщательно - после передачи информационного пакета связь с тобой будет потеряна. Но мы всё равно постараемся сделать всё возможное, чтобы тебя подстраховать.
   - Госпожа, мне не впервой класть голову в пасть рурха. Я пойду на эту встречу...
  

***


  
   Здание имперской контрразведки в центре Окааны, недалеко от императорского дворца, поражало своей монументальностью. Выполненное в виде шарообразного купола, оно возвышалось над окружающими его деревьями, бросая короткую полуденную тень на тёмно-зелёное лесное покрывало. К зданию вела отдельная дорога, заканчивающаяся стоянкой для флаеров. Невдалеке располагалось здание со стационарным телепортом - обеспеченные оканийцы, к числу которых относился и клан Хорукайяни, предпочитали мгновенный способ перемещения.
   Аруми, прибыв к назначенному времени к зданию министерства на невзрачном клановом флаере, припарковал его рядом с множеством подобных машин, ровными рядами стоящих на стоянке, и не спеша пошёл к входной двери в здание - спешить было некуда, до контрольного времени оставалось ещё несколько нун. Юноша знал - сейчас его передвижение снимают сразу несколько страхующих его сотрудников клановой службы безопасности Лерой, видеоинформация о нём тут же в режиме реального времени передаётся на монитор матриарха. Обтягивающий лёгкий комбинезон прорисовывал каждую мышцу его тренированного тела, показывая, что кроме собственно тела, под ним ничего нет. Отсутствие оружия окажетсярешающим аргументом в случае возможного конфликта...
   Входные двери в здание услужливо распахнулись, пропуская посетителя в прохладный коридор, коротким отрезком соединяющий его ещё с одними дверями. Распахнув и их, Аруми оказался в небольшом зале с рядом стоящих вдоль стен кресел и невысокой ленточной балюстрадой по периметру зала, на высоте второго этажа - там вдоль трёх стен, за исключением находящейся прямо перед Аруми, шла отдельная галерея. И если сам зал оказался практически пуст - в нём находилось не более десятка людей Хорукайяни, за спинами которых прятался человек в форме имперского офицера, - то идущая вокруг зала галерея была забита вооружёнными людьми, направившими на вошедшего своё оружие.
   Спокойно оглядевшись по сторонам, Аруми медленно повернулся, дав скрытой в одежде миниатюрной видеокамере возможность снять всю панораму зала со множеством вооружённых людей, нацеливших на него оружейные стволы. Встречающий юношу офицер, не приближаясь к вошедшему, предпочитая говорить из-за спин своих людей, коротко усмехнулся, после чего проговорил:
   - Не старайтесь, тан Аруми, это вам не поможет. Передача любой информации из этого зала невозможна, всё здание надёжно экранировано. О нашем с вами разговоре, если вдруг мы не сможем договориться, никто не узнает.
   - Я пришёл к вам безоружным. Также гарантии моей личной неприкосновенности дал император. Ровно через один ри я должен выйти из этого здания живым и здоровым. Вне зависимости от того, сумеем ли мы, как вы сказали, договориться.
   - Не будьте таким наивным, тан Аруми. Император не станет связываться с целым кланом ради одного человека, так что сейчас вы полностью в нашей власти. Прошу это запомнить, повторять дважды я не люблю.
   - Я запомнил ваши слова. И не только запомнил, но и записал. Вы подтверждаете, что не собираетесь выполнять обещание императора?
   - Не надо пытаться поймать нас на словах, тан Аруми. Мы хотели бы поговорить о вашем добровольном сотрудничестве во благо империи.
   - С империей я готов сотрудничать. С вами - нет.
   - И вы можете озвучить причины вашего отказа? Они должны быть очень серьёзными, чтобы вы так говорили.
   - Они более чем серьёзны. Клан Хорукайяни - убийцы. Вы убили моего брата. Факт неоправданного убийства подтверждён императором лично.
   - Смелое заявление. Напомните мне, пожалуйста, факты. Имя убитого, дату, кто убил.
   - Имени не было - женщина была беременна, ребёнок ещё не родился. Убийца - Тинитаро Хорукайяни. Имя отца - тан Рур Лерой. Имя матери - матриарх клана Камэни госпожа Айлинэри Камэни. Факт убийства подтверждён императором. Будете проверять эту информацию?
   - Нет, я знаю про этот случай. Но с госпожой матриархом Камэни всё улажено, она не имеет к нашему клану никаких претензий.
   - Зато имею я. Убитый - мой брат. Вы - убийцы.
   - Я не собираюсь договариваться лично с каждым из вашей многочисленной и плодящейся, как енги ,семейки. Достаточно, что претензий к нам не имеет мать ребёнка.
   - Возможно, достаточно для вас, но не для меня.
   - Мы так и будем спорить о давно минувших и покрывшихся пылью событиях? Лерой, кстати, тоже небезгрешны.
   - Среди Лерой нет ни одного убийцы, в отличие от Хорукайяни. А по поводу спора - почему бы не поспорить? Пятнадцать нун уже прошло, осталось сорок пять. После этого времени я буду вынужден вас покинуть.
   - Вы пробудете здесь ровно столько, сколько будет нужно нам. А сейчас я попрошу вас следовать за мной.
   - Буду вынужден отказаться от этого предложения. Мне и здесь хорошо.
   - Я могу вас заставить.
   - Не имеете права.
   - Права здесь устанавливаю я. Взять!
   Эта команда была отдана уже стоящим рядом людям, которые не спеша двинулись к Аруми и стали его окружать. Взяв его в плотное кольцо, двое бойцов Хорукайяни схватили Аруми за руки, видимо, посчитав, что теперь он полностью находится в их власти. Это было их первой и последней ошибкой - взорвавшись серией молниеносных ударов, Аруми за несколько мгновений разбросал десяток окруживших его людей. Подняться из них смогли только двое - согнувшись и скрипя зубами от боли в перебитых рёбрах и отбитых внутренностях. Остальные замерли на полу изломанными куклами, не подавая признаков жизни. Под некоторыми из них начали расплываться кровавые пятна. Аруми успел сделать всего шаг по направлению к стоящему в отдалении перед ним офицеру, как тот издал резкий, душераздирающий крик:
   - Что же вы стоите! Стреляйте! Быстр... - крик перешёл в хрип, сменившийся бульканьем, доносящимся из перебитой гортани - при первых же словах офицера Аруми, распластавшись в броске, резко сократил дистанцию и нанёс костяшками фаланг пальцев резкий удар под кадык. Рывок - и тело офицера перемещается за спину Аруми, чтобы там расцвести фонтаном красных брызг - выполнив роль щита, тело уже мёртвого офицера окровавленным мешком свалилось на пол, и из-за него стремительной тенью к стене, на которой засели стрелки, метнулся Аруми. А вмонтированная в костюм видеокамера продолжала снимать...
   От второго залпа Аруми удалось увернуться, уйдя перекатом с линии обстрела. Поднявшись, он опять рванулся к стене, но был вынужден снова броситься на пол и откатиться вбок - прямо перед ним поверхность пола взорвалась градом каменных осколков. От третьего залпа юноша ушёл не совсем чисто - ногу и бок пронзило острой болью от впившихся в тело острых каменных осколков, рука нащупала под собой что-то липкое, пол под ним начал окрашиваться красным...
   Понимая, что сейчас его, как в тире, просто расстреляют с верхней галереи прячущиеся за балюстрадой стрелки, Аруми рванулся к уже близкой стене, качая маятник. Выстрелы стали следовать хаотично, вздымая фонтанчики каменной пыли по сторонам. Мгновение - и перед ним стена зала. Короткий, сбивающий прицел рывок влево, затем вправо, разбег в два шага, и Аруми взлетел по отвесной стене, чтобы, зацепившись за вершину балюстрады, перебросить своё гибкое тело на проходящую кольцом вокруг всего зала галерею. Юноша отчётливо слышал все мысли солдат - панические, наполненные страхом неминуемой смерти. Он видел, куда последует выстрел каждого из них, знал, что успеет увернуться. Наполнившее сознание юноши ощущение всемогущества растянуло его рот в зловещей ухмылке. Левая рука отвела нацеленное в него ружьё в сторону, а правая тут же пошла вперёд, целясь в незащищённое горло стоящего перед ним противника... Как вдруг тело юноши пронзила непереносимая волна всепожирающей боли, из груди вырвался красный кровавый фонтан, и последнее, что Аруми успел сделать неимоверным усилием затухающего разума - нажать на кнопку передатчика, активируя своё последнее послание клану...
   Падая окровавленным комком под ноги отшатнувшегося от него солдата с бледным от страха лицом и трясущимися руками, Аруми уже не увидел стоящего в отдалении обезумевшего от ужаса бойца с закрытыми глазами, судорожно нажимающего на спусковой крючок своего ружья и палящего наугад. Перед солдатом с помутившимся рассудком уже лежало несколько трупов своих же коллег, застреленных случайными, шальными выстрелами. Аруми ошибся, самонадеянно уверовав в собственную неуязвимость и забыв, что случайного выстрела, сделанного бездумно, наугад, потерявшим от страха рассудок солдатом, он просто не почувствует и увернуться от него не сможет. Это была его первая и последняя ошибка...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Хорукайяни...
   - Госпожа матриарх, к сожалению, планируемая нами операция окончилась неудачей. Объект погиб.
   - Вы имеете в виду тана Аруми Лерой, тан Тинитаро?
   - Да, госпожа.
   - И как вы это допустили?
   - Объект отказался с нами сотрудничать, госпожа. Мы попытались применить силу, но объект в ответ оказал жёсткое сопротивление, и мы были вынуждены его ликвидировать.
   - Каким образом вы его убили?
   - По объекту был открыт огонь из армейских тяжёлых винтовок, госпожа. И даже этого оказалось недостаточно - объект прорвался из зала на галерею второго этажа и был убит только четвёртым залпом, унеся с собой жизни многих наших людей.
   - Он тоже был вооружён?
   - Нет, госпожа, объект пришёл на встречу безоружным. Ему даже некуда было спрятать оружие - одетый на него лёгкий обтягивающий комбинезон не позволил бы его спрятать. Но вы же знаете, что Лерой способны убивать голыми руками.
   - Итак, тан Хорукайяни, давайте подведём итоги проведённой вами операции. Вы, не сумев договориться, залпом из тяжёлых армейских ружей убили безоружного человека. Человека, которого лично пригласил к вам император, дав матриарху Лерой гарантию его неприкосновенности. Человека, против которого не было выдвинуто ни одного обвинения. Я ничего не пропустила? Изложила ситуацию правильно?
   - Да, госпожа. Я действительно виноват в этом происшествии, это моя личная недоработка. Однако в своё оправдание хочу сказать, что мы не были готовы к столь категоричному отказу от наших предложений - объект даже не стал нас слушать, в ультимативной форме отказавшись от сотрудничества. Единственным оставшимся в нашем распоряжении способом принудить объект к сотрудничеству являлось силовое давление, но убивать объект мы не планировали. Скорость расправы объекта с нашими бойцами оказалась для руководящего операцией офицера полной неожиданностью, и он был вынужден отдать приказ на ликвидацию объекта. В конце концов, объект сам виноват - если бы он согласился на ваши предложения, то остался бы жив. Так что в своей смерти тан Аруми виноват сам. Не стоило убивать наших людей.
   - Тинитаро, вы плохо представляете сложившуюся ситуацию. Матриарх Лерой успела подстраховаться и выбила у императора гарантии личной безопасности для своего человека. Своими действиями вы в первую очередь подставили императора. Как вы думаете, что я сейчас должна предпринять? Вы же не столь наивны, чтобы пустить эту ситуацию на самотёк?
   - Может, попросить аудиенции у императора?
   - Хорошо, предположим, что император меня примет. И о чём я должна его попросить? Чтобы он извинился перед Лерой?
   - Тогда, быть может, имеет смысл встретиться с матриархом Лерой? Объяснить, что случившееся - лишь досадная ошибка, и предложить клану солидную компенсацию? Можно, например, пообещать передачу Лерой каких-нибудь выгодных госконтрактов. В конце концов, погибший - это всего лишь один человек...
   - Возможно, я так и поступлю. Подумаю... А сейчас, тан Тинитаро, можете быть свободны. Да, и имейте в виду - я вами крайне недовольна...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Госпожа, матриарх Хорукайяни просит вас о незамедлительной встрече. Извещение помечено как "очень срочное".
   - Назначьте ей время на завтра, ближе к вечеру. Скажем, на шестой ри.
   - Будет исполнено, госпожа.
   - Тан Тувилани уже подошёл?
   - Да, госпожа.
   - Приглашайте...
   Вошедший в кабинет представительный мужчина в светло-сером армейском кителе, доложив о своём прибытии, почтительно склонил голову в традиционном поклоне.
   - Проходите, тан Тувилани, садитесь.
   Дождавшись, пока вошедший мужчина спокойно и с достоинством сядет перед ней за стол, женщина продолжила:
   - Случилось то, чего мы опасались - Хорукайяни убили Аруми. Имеющиеся у нас видеозаписи однозначно это доказывают. Они заманили Аруми в зал и расстреляли его из армейских тяжёлых ружей. Случившееся - тщательно спланированное подлое убийство, и прощать его я не намерена. Что мы планируем предпринять?
   - Объявлять войну клану Хорукайяни было бы крайне опрометчиво - их защищает император.
   - Император дал гарантии неприкосновенности Аруми. Личные гарантии.
   - Вы собираетесь предъявить претензии императору?
   - Я не настолько безрассудна, тан Тувилани, и ещё не выжила из ума. Но Хорукайяни надо отомстить. Отомстить так, чтобы больше никто в империи не смел даже помыслить о попытке убийства человека Лерой. Если мы сейчас этого не сделаем, то впоследствии даже самый захудалый клан из сотой тысячи посчитает себя вправе вытирать о Лерой ноги. А ведь Хорукайяни убили далеко не рядового члена клана - Аруми был лично назначен таном Руром руководителем клановой школы боевых искусств... И единственным человеком, о котором тан Рур сказал, что тот знает столько же, сколько и он сам - я в курсе известных всей школе слов тана Рура, когда он признался перед своими учениками, что больше не может ничему научить своего сына. Я возлагала на Аруми большие надежды - мальчик был настолько талантлив, что со временем имел все шансы занять место тана Рура, который фактически на протяжении ряда сол являлся теневым патриархом клана Лерой и руководителем синдиката - право принятия самостоятельных решений за весь анклав за ним признала даже стальная госпожа. Вы не забыли, что в отсутствие тана Рура Аруми фактически являлся единственным нашим действующим телепатом, который в перспективе должен был стать родоначальником новой генетической ветки Лерой - ветки телепатов? Кем я его теперь заменю? Аруми был уникален - единственный в своём роде, других таких в империи больше нет. Хорукайяни убили не Аруми - они убили будущее Лерой.
   - Госпожа, но у нас Ярината...
   - Ярината - женщина! Сколько детей она родит? Двух? Трёх? Четырёх? У тана Рура двести детей, которых он наплодил, извиняюсь за выражение, походя, в свободное от работы время. Женщина вынашивает ребёнка семь кун, а потом ещё сол её организм должен восстанавливаться перед следующей беременностью. От Аруми клан мог получить сотни, тысячи детей, которых Ярината дать нам просто не в состоянии по физиологическим причинам. К тому же Аруми обучал лично тан Рур. Юноша знал секретные методики развития дара. Женщин тан Рур не обучал принципиально. И пусть для Яринаты Рур сделал исключение - вряд ли она знает столько же, сколько знал Аруми... Я вынашивала честолюбивые планы - в далёком будущем, если бы Аруми научился работать головой не хуже, чем руками, он стал бы моим заместителем, а в перспективе - патриархом. Теперь у меня опять нет замены...
   Женщина ненадолго умолкла, задумавшись, и продолжила, явно развивая высказанную последней мысль:
   - Кстати, исправить это никогда не поздно. Как сказал один из великих - осознанное намерение уже есть будущее решение. Тан Тувилани, для вас имеется срочное задание. Поднимите архив всех моих приказов с момента, когда тан Рур лёг в медицинский центр Камэни. Найдите ближайший от этой даты, что уже потерял свою актуальность и может быть безболезненно уничтожен, и замените его на другой приказ - подобная замена полностью скроет несоответствующую дату нового приказа и иные мелкие нестыковки. Суть этого приказа должна быть следующей: члена клана Лерой тана Аруми Лерой я, матриарх клана Лерой, госпожа Литэйла Лерой, назначаю своим заместителем и преемником с правом принятия самостоятельных решений от имени клана Лерой, а также правом самостоятельной подписи любого документа клана Лерой. С вручением клановой печати...
   - То есть вы назначите Аруми патриархом? А смысл? Аруми уже мёртв...
   - О, тан Тувилани, в этом решении сокрыт большой смысл! При убийстве патриарха у меня окажутся развязаны руки...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Хорукайяни...
   - Госпожа матриарх, в клане Лерой вам назначена аудиенция на завтра, на шестой ри.
   - А сегодня они меня принять отказываются?
   - Сегодня вас не примут, госпожа. В секретариате Лерой мне ответили, что они слишком заняты, чтобы ради встречи с вами терять своё время.
   - Даже так? Хорошо... Оповестите тана Тинитаро - он завтра летит на встречу с Лерой вместо меня. А сейчас свяжитесь с имперской канцелярией и попросите о срочной аудиенции у императора. Об ответе сообщите мне сразу же, в любое время. А сейчас вызовите ко мне господина Тинитаро...
  
   Там же, через несколько нун...
   - Тинитаро, у вас есть шанс загладить свою вину - завтра вы летите на встречу с матриархом Лерой. Мне всё равно, что вы там скажете и что пообещаете, но обратно вы должны вернуться с заверением матриарха о том, что случившееся недоразумение улажено. Я же попрошу императора лично помочь в урегулировании инцидента. Наша задача - чтобы случившийся между Хорукайяни и Лерой инцидент не перерос в конфликт. Он может слишком дорого нам обойтись, несмотря на то, что тана Рура у Лерой больше нет.
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Госпожа матриарх, проходите, присаживайтесь. Я всегда рад вас видеть - обычно вместо вас я вынужден общаться с господином Тинитаро, а его внешность не идёт ни в какое сравнение с вашей ослепительной красотой.
   - Благодарю за комплимент, мой император, - почтительно улыбнулась продолжавшая стоять женщина. - Однако лицезреть меня вынудило одно не очень приятное происшествие, к которому оказался причастен клан Хорукайяни. Мы крайне огорчены произошедшим, и хотели бы просить у вас оказать содействие в разрешении возможного конфликта.
   - Излагайте, в чём суть вашей проблемы, госпожа.
   - Наш клан был сильно заинтересован во встрече с одним из людей клана Лерой, неким таном Аруми Лерой. К сожалению, во время встречи произошёл несчастный случай, и тан Аруми погиб. Хочу особо отметить, что убийство не являлось целью встречи, мы хотели просто поговорить и сделать тану Аруми несколько выгодных предложений от лица империи. Мы сожалеем о случившемся и готовы принести клану Лерой свои извинения, а также выплатить компенсацию.
   - Госпожа матриарх, а вы в курсе, что я лично гарантировал матриарху Лерой неприкосновенность тана Аруми?
   - В курсе, мой император, и очень сожалею о случившемся. Но мы готовы рассмотреть вопрос о компенсации.
   - Вы меня очень огорчили, госпожа. Что вы хотите от меня?
   - Поговорите с матриархом Лерой, мой император. Скажите, что мы сожалеем и готовы обсудить компенсацию - любую в разумных пределах.
   - А сами у Лерой вы появиться не хотите?
   - Сейчас с Лерой встречается господин Тинитаро. Я планировала поговорить с матриархом Лерой вчера, но они меня не приняли, сославшись на отсутствие свободного времени.
   - Отказ матриарху в личной просьбе о встрече - не очень хороший признак начала переговоров, госпожа.
   - Возможно, у них действительно не было времени...
   Император собирался сказать женщине что-то в ответ, но его прервал вызов селектора. Включив изображение и быстро переговорив о чём-то с секретарём, мужчина отключил монитор, молча откинулся на спинку роскошного кресла и замер в нём, задумавшись. Женщина не решалась прервать молчание - она понимала, что информация, которую сейчас обдумывал император, достаточно важна, чтобы на время прервать разговор. Наконец, по-видимому, приняв для себя какое-то решение, император усталым взглядом посмотрел на тревожно вглядывающуюся в него женщину, и тихо проговорил:
   - Плохая новость для вас, госпожа матриарх. Лерой вводят на Окану свои войска...
  
   Немногим ранее аудиенции госпожи Хорукайяни у императора в резиденции клана Лерой встретились матриарх Лерой и представитель клана Хорукайяни тан Тинитаро. Встреча прошла за закрытыми дверями в окружении вооруженных солдат Лерой и оказалась предельно короткой:
   - Я ждала на встречу матриарха Хорукайяни. Почему она не пришла?
   - Она не смогла придти, уважаемая госпожа матриарх, так как в настоящее время находится на аудиенции у императора.
   - Это её выбор. Я вызвала её затем, чтобы известить об убийстве кланом Хорукайяни тана Аруми Лерой. Доказательств убийства у нас достаточно - тан Аруми успел передать видеозапись. Ваши оправдания нас не интересуют.
   - Уважаемая госпожа матриарх Лерой, мы полностью признаём свою вину и готовы обсудить размеры компенсации. Мы готовы выслушать ваши предложения. Матриарх Хорукайяни готова лично посетить вас в любое удобное для вас время.
   - В этом уже нет необходимости. Но для начала почитайте вот это...
   На стол перед Тинитаро с громким стуком упал брошенный рукой матриарха кусок пластика в золотистой витиеватой рамке с печатью клана и серебристым тиснением. Приказ...
   Мужчина осторожно взял его в руки и стал читать, тихо бормоча себе под нос:
   - ...назначить заместителем и преемником ... с правом принятия самостоятельных решений от имени клана Лерой ...правом самостоятельной подписи ... с вручением клановой печати... Госпожа матриарх, но это же...
   - Вы убили патриарха клана. Прошу передать эту информацию своему матриарху. Теперь можете быть свободны. Идите.
   - Но, госпожа, мы готовы обсудить...
   - Пошёл вон, Хорукайяни. И скажи спасибо, что ты ещё нужен для того, чтобы довести до вашего матриарха информацию - только этим объясняется обстоятельство того, что ты ещё жив.
   И уже охранникам у двери:
   - Выкиньте эту падаль вон!
  

Глава 2


  
   Где-то в анклаве, в одном из научно-исследовательских институтов клана Камэни:
   - Госпожа матриарх, состояние образца номер один стабилизировалось - по-видимому, дополнительная энергия полностью удовлетворила потребности его тела в ресурсах на дальнейшую трансформацию. Геном образца продолжает меняться, однако тело приняло полностью человеческий облик и на протяжении достаточно продолжительного времени видимые трансформации отсутствуют. Правда, у объекта на теле появилось несколько шрамов - на левом боку и на левом предплечье.
   - А лёгкий шрам на лице у него есть? Вот здесь? - женщина показала пальцем на своём лице предполагаемое нахождение шрама.
   - Есть... А как вы догадались, госпожа?
   - Тело объекта приняло свой исходный облик - тот, который был у него на момент первой нашей встречи. Он начинает вспоминать... Сначала вернулась память тела. Значит, должно вернуться и всё остальное, осталось только дождаться этого момента. Кстати, что с потреблением энергии?
   - Потребление энергии растёт одновременно с уменьшением потребления питательных веществ и микроэлементов из физраствора. Такое ощущение, что объект начинает переходить на энергетический способ питания и всё необходимое для жизнедеятельности своего тела просто синтезирует.
   - А откуда объект может знать, что необходимо его телу?
   - Простите, госпожа, я неправильно выразился. Сам объект этого, возможно, и не знает, зато полная информация об этом заложена в его геноме.
   - То есть сейчас объект всё это делает бессознательно?
   - По-видимому, да, госпожа. Но это нормально - девяносто девять процентов всех процессов жизнедеятельности человеческого организма протекают бессознательно.
   - Наблюдение за изменением генома объекта продолжать. Какую-нибудь закономерность в этих изменениях выявили?
   - Некоторые закономерности действительно выявили, но материала на тысячи и тысячи сол исследований. Слишком сильно конечный геном образца отличается от первоначального. Функционал многих изменений нам непонятен. Со временем, изучив, за что же отвечают новые цепочки генного кода объекта, возможно, мы сможем приблизиться к разгадке его сверхвозможностей.
   - Последний вопрос - энергии реактора достаточно?
   - Пока достаточно, госпожа, но если рост продолжится и дальше - не позже чем через сол придётся озаботиться или установкой новой энергостанции, или увеличением мощности существующей.
   - Куда же это всё у него девается...
   - Это вопрос, госпожа?
   - Нет, это мысли вслух...
   - Госпожа, куда это всё девается - как раз не так интересно. Значительно интереснее будет ответ на вопрос - что же произойдёт, когда эта потреблённая образцом номер один энергия вдруг решит самопроизвольно вернуться обратно...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Хорукайяни...
   - Тан Тинитаро, вы договорились с матриархом Лерой?
   - Нет, госпожа, она не стала меня слушать, и выкинула вон.
   - Просто взяла и выкинула? Ничего не сказав?
   - Не совсем, госпожа. Перед этим она дала мне почитать один документ.
   - Имеющий прямое отношение к тому, что вас выкинули из резиденции?
   - Можно сказать и так, госпожа...
   - И чего мы ждём? Могу я услышать содержание этого документа?
   - Видите ли, госпожа... Мы не были в курсе... Если бы этот документ попал в наши руки раньше, разговор с таном Аруми строился бы по-другому и несчастного случая можно было бы избежать...
   - Господин Тинитаро - вы забываетесь! Я жду от вас не ваших измышлений, а содержания документа. О чём он?
   - Это приказ, госпожа. Приказ по клану. В нём говорится, что тан Аруми назначается преемником госпожи матриарха с полными правами патриарха, включая право подписи и личную печать...
   - То есть вы убили патриарха?
   - Если документ истинный - то да, госпожа...
   - Вы знаете, что Лерой начали вводить на Окану свои войска?
   - Нет, госпожа, но вряд ли Лерой начнут полномасштабную войну против нас - они испугаются гнева императора. Последние клановые войны были жёстко пресечены имперскими войсками.
   - Вы заигрались, Тинитаро, в свои шпионские игры. Возможно, вы полагаете, что вы неуязвимы и незаменимы? Если мне потребуется выбирать между вами и безопасностью клана - я выберу безопасность клана. Вы меня поняли?
   - Да, госпожа.
   - Идите. И объявите в клане военное положение - с войсками Лерой шутить нельзя...
  

***


  
   Звонок секретаря прервал раздумья императора, устало откинувшегося на мягкое кожаное кресло в своём кабинете, в собственном императорском дворце. За окном стояла глубокая ночь, а он до сих пор оставался на своём рабочем месте - ситуация складывалась крайне напряжённая, на Окане назревал военный конфликт. Вряд ли Лерой простят Хорукайяни убийство своего человека, тем более, что тот занимал далеко не рядовой пост в клане и был сыном самого тана Рура. Правда, у тана Рура имелось ещё более двух сотен детей, да и сам тан Рур в настоящее время не мог вступиться за своего сына и покарать убийцу, находясь в бессознательном состоянии в медицинском центре анклава... Но вот воспитанная им армия головорезов никуда не делась, и сейчас она в спешном порядке перебрасывалась на Окану и рассредоточивалась по всей планете, заполняя клановые земли Лерой. Уже поступили сведения из космопорта - часть клановых войск Лерой начала расползаться по другим обитаемым мирам галактики, в которых обосновались Хорукайяни. Учитывая подавляющее превосходство в численности клановых войск Лерой, в случае начала вооружённого конфликта до момента, когда имперские войска успеют в него вмешаться, клан Хорукайяни успеет очень сильно пострадать. Чтобы избежать подобного развития событий и попытаться подавить зарождающийся конфликт в зародыше, император направил в канцелярию клана Лерой срочный вызов на личную аудиенцию, и сейчас ждал на него ответа - игнорировать прямое указание императора матриарх Лерой не имеет права...
   Но вот долгожданный вызов селектора прозвучал, и император установил прямую связь с собственной канцелярией. На экране монитора появилось объемное изображение красивой девушки с уставшим лицом - похоже, её рабочий день тоже уже давно закончился, и прозвучала нежная певучая речь:
   - Мой император, госпожа матриарх Лерой не сможет лично присутствовать на аудиенции. Она заболела и в настоящее время находится в медицинском центре на одной из планет анклава, в другой галактике. Однако вместо себя госпожа матриарх пришлёт на аудиенцию своего секретаря...
   Поблагодарив девушку и отключив селектор, император едва сдержался, чтобы не выругаться - если болезнь была вполне обоснованной причиной неявки на аудиенцию к императору, то появление на ней вместо матриарха не её заместителя, а секретаря являлось крайне тревожным сигналом. Подобный жест пусть и не нарушал приличий, однако гласил, что матриарху не о чем говорить с императором - секретарь мог передать волю матриарха и услышать, что император хотел сообщить, но не имел никаких прав на принятие любого, даже самого незначительного решения. Бессловесный сосуд для передачи информации... А, значит, ситуация оказалась серьёзнее, чем казалась на самом деле...
  
   Там же, на следующий день...
   - Я ждал вашего матриарха!
   - Она заболела и не смогла присутствовать на этой встрече, мой император. Мне поручено ознакомить вас вот с этим документом. Можете оставить себе - это копия. Оригинал хранится в архиве клана Лерой.
   Император тщательно изучил документ, который днём ранее уже успел прочитать господин Тинитаро. В процессе прочтения до императора постепенно начал доходить весь ужас сложившегося положения - предъявив этот документ совету кланов и доказав, что смерть Аруми Лерой была умышленным убийством, клан Лерой получит от совета кланов право на месть. Любую - по своему выбору. Императору осталось только или объявить войну всем кланам, или отойти в сторону и не мешать. Второй вариант для империи был предпочтительнее, правда, при этом империя теряла один из древних и известных кланов, с которым у императорской семьи были не только дружественные, но и родственные отношения. Понимая, что сейчас он становится свидетелем начала новой кровопролитной межклановой войны, император попытался предпринять последнее усилие для её предотвращения, сказав:
   - Передайте вашей госпоже, что я запрещаю клану Лерой предпринимать любые агрессивные действия против клана Хорукайяни.
   - Обязательно, мой император. Как только ваше пожелание будет оформлено в виде приказа и передано в совет кланов и в приёмную канцелярии Лерой - я тут же доведу ваш приказ до сведения госпожи матриарха. Разумеется, когда она выздоровеет, мой император. Я простой секретарь и не имею права прерывать лечение. Да, я уполномочена довести до вас, мой император, ещё одно сообщение - на видеозаписи, переданной таном Аруми перед смертью, отчётливо слышно, как чиновник Хорукайяни отдаёт приказ на убийство тана Аруми. Люди Хорукайяни, пришедшие на встречу с таном Аруми, были вооружены тяжёлыми армейскими ружьями. Тан Аруми был безоружен. Видеозапись уже направлена в совет кланов. Теперь я могу идти?
   - Идите...
  

***


  
   В течение нескольких кун армия Лерой расползалась по галактике, появившись практически на всех планетах, где были сосредоточены клановые земли Хорукайяни. Полноводная река клановых войск Лерой сначала обмелела, потом превратилась в ручеёк, а потом совсем иссякла, но никаких боевых действий бойцы не предпринимали - Лерой продолжали жить своей жизнью, торговали, заключали контракты... Правда, матриарх Лерой была до сих пор недоступна и все клановые вопросы за неё решали заместители. Войска Хорукайяни, поначалу находившиеся в постоянной боевой готовности, сначала расслабились, а потом, когда уровень красной тревоги в клане был снят, успокоились и вернулись к прежнему распорядку, несмотря на то, что совет кланов занял сторону Лерой и подтвердил, что смерть Аруми Лерой является убийством и клан имеет право на месть. Император тоже стал потихоньку забывать про этот случай - у него всегда было слишком много работы, чтобы забивать свою голову проблемой, с каждым последующим спокойно прожитым днём постепенно теряющей свою актуальность и уходящей в пыльное прошлое. Ничего необычного не предвещал очередной рабочий день, как вдруг по императорскому дворцу истошным визгом прокатилась звуковая волна сигнала тревоги, и через несколько мгновений в коридорах раздался торопливый стук подошв бегущих людей. Двери в кабинет императора распахнулись, впустив нескольких имперских солдат в сопровождении командира.
   Вооружённые солдаты заняли караул снаружи и внутри кабинета, а их командир почтительно, но без подобострастия поклонился правителю и проговорил:
   - Мой император, во дворце объявлена тревога красного уровня. Мне приказано охранять вас.
   - Охраняйте. Причину тревоги знаете?
   - Никак нет, мой император, но пробегающий по коридору офицер крикнул кому-то, что это война.
   - Война с кем? С таурийцами?
   - Не знаю, мой император. Думаю, что вам обязательно доложат. Моя задача - охранять вас.
   Однако прошло почти десять нун, пока на коммуникатор изнывающего в безвестности императора пришло первое подробное освещение событий, повлёкших объявление сигнала тревоги - на протяжении этих двадцати нун по всей империи шло планомерное уничтожение клана Хорукайяни. Уничтожались все - мужчины, женщины, дети... Менее чем за десять нун оказалось уничтожено больше восьмисот тысяч человек, и это только те, о которых стало известно - точное количество потерь было, скорее всего, намного больше. О причинах смертей в докладе не сообщалось, как и не сообщалось и о личностях нападавших. Однако тут даже гадать было не нужно - Лерой нанесли ответный удар...
  

***


  
   Окаана императорский дворец...
   - Господин Нирэн, что сейчас с кланом Хорукайяни? И удалось ли установить убийц?
   - Клана практически не существует - уничтожено более девяноста процентов людей клана. Оставшиеся затаились. По их убийцам - сложнее. Вернее, то, что инициатор убийств - клан Лерой, сомнению не подлежит. Однако личности убийц, как правило, установить не удаётся - их никто не видел. Или видел, но не сможет опознать.
   - А как же вы определили, что это именно Лерой?
   - По почерку, мой император. Он очень характерен - люди убиты внезапно и без применения оружия. К сожалению, для следствия это с одной стороны хорошо, а с другой - очень плохо.
   - Поясните.
   - Сначала по способу убийства. Данной техникой владеют только бойцы клана Лерой, поэтому принадлежность клана-убийцы устанавливать не нужно, мы это знаем и так. Теперь о плохом. Все убийства сделаны без оружия, следовательно, доказать сам факт убийства будет очень сложно. Даже пойманный убийца станет утверждать, что была дуэль.
   - С детьми тоже была дуэль?
   - Если убийцы станут настаивать именно на этой версии, мы не сможем их опровергнуть. Повторюсь - оружия не было.
   - Примените сыворотку правды.
   - Этого не позволяет закон. Во-первых, как я уже говорил, оружие не было применено. Во-вторых, люди Лерой прикроются фразами о законности дуэли, переведя убийство в русло дуэльного кодекса. И, в-третьих, совет кланов дал клану Лерой право на месть.
   - Вызовите ко мне матриарха Лерой.
   - Не получится, мой император. Матриарх Лерой до сих пор находится в больнице.
   - Так вызовите заместителей!
   - Мы, конечно, можем это сделать, но заместители матриарха Лерой уже опрошены - они заверили мою службу, что к убийствам людей Хорукайяни не имеют никакого отношения. Более того - при обсуждении способов доказательства своей невиновности они сослались на возможность применения нами сыворотки правды, то есть готовы к подобному шагу с нашей стороны.
   - Ну, так в чём же дело? Пусть под воздействием сыворотки подтвердят свою невиновность.
   - Мой император, я не хотел бы этого делать. Причём сразу по двум причинам: во-первых, раз заместители матриарха Лерой действительно упоминали про допрос под применением подавляющих волю наркотиков, значит, они уверены, что ответят так, как нужно клану. То есть именно эти заместители, скорее всего, действительно ни при чём. А вторая причина, мой император, намного серьёзнее - упоминая про возможность применения химических препаратов при допросе, мне было сказано, что согласия на сыворотку правды клан не даёт. Если мои претензии окажутся необоснованными и под действием препарата руководители клана Лерой подтвердят свою невиновность, то мой клан будет объявлен врагом Лерой, агрессором, а незаконное применение сыворотки - актом агрессии клана Шихои по отношению к клану Лерой. Способов навредить моему клану, не преступая закон, у Лерой много - я отлично помню урок, преподанный клану Ойхо. Да и повторить путь Хорукайяни своему клану я не желаю.
   - Но нужно же что-то делать!
   - А зачем, мой император? Клан Хорукайяни империя, считайте, уже потеряла. Вы хотите потерять ещё и клан Лерой? Клан Камэни тоже вас чем-то не устраивает? Быть может, вы хотите получить в империи полномасштабную войну кланов?
   - То есть вы предлагаете простить Лерой уничтожение целого клана?
   - Мой император, я не предлагаю простить. Я предлагаю всё помнить, но ничего пока не предпринимать. И не забывайте - Хорукайяни первые развязали эту войну, и Лерой имеют на руках легальное разрешение совета кланов на любые действия против Хорукайяни. Слышите, мой император - любые...
  

***


  
   Уже более сола прошло с тех пор, как из империи исчез клан Хорукайяни. Свято место пусто не бывает, и освободившиеся места чиновников из уничтоженного клана заняли Шихои, Отоши, Милим, Норитани, Нумиоши, Камакато... Ведущие посты в министерстве имперской контрразведки заняли люди Милим, усилив и так устойчивые позиции первого клана империи - армия и контрразведка получали единое руководство. Финансовый сектор империи ухода клана не заметил практически вообще. Пирог был поделен, финансовые потоки империи перераспределены сообразно новой политической ситуации. В государстве продолжилась обычная мирная жизнь - интриги, вымогательства, взятки, шантаж. Короче, всё как всегда...
   Император, развалившись на троне, размышлял и о сложившейся в империи ситуации, и о странностях и превратностях судьбы - матриарх Лерой, о встрече с которой он когда-то так сильно настаивал, сейчас собственной персоной сидела в его кабинете, спокойно попивая очень редкий и баснословно дорогой миасский зелёный чай из маленькой фарфоровой чашечки. На её красивом до идеальности лице, выражающем вселенское спокойствие, не дрожал ни один мускул - казалось, оно было высечено из благородного бело-розового шихойского мрамора...
   - Уважаемая госпожа матриарх Лерой, я так долго ждал встречи с вами, что, когда она наконец-то состоялась, не знаю, о чём с вами говорить.
   - Давайте поговорим о чае, мой император. Он у вас просто восхитителен.
   - Поговорим и о чае, госпожа. Попозже. А сейчас попрошу предельно правдиво ответить мне всего на один вопрос - это вы виновны в уничтожении клана Хорукайяни?
   - Вопрос некорректен, мой император. Я невиновна, и мою невиновность может подтвердить совет кланов, дав мне право на месть. Хорукайяни - убийцы, и как клан убийц должны были умереть. Что же касается уничтожения... Да, это я отдала приказ уничтожить весь клан. Я лично контролировала уничтожение каждого человека, носившего фамилию Хорукайяни.
   - Но зачем было уничтожать целый клан? Миллионы людей? Ведь большинство из них было невиновно!
   - Точнее - почти двадцать три миллиона, мой император. Это все, до кого мы смогли дотянуться - остальные слишком хорошо спрятались. И невиновных среди них не было - за убийство патриарха должен отвечать весь клан. Именно так, и никак иначе. Персона матриарха неприкосновенна, как и персона императора. Могут погибать исполнители, но если срубить голову - тело погибнет. Хорукайяни решили обезглавить наш клан, следовательно, они напали не на одного человека, а на весь клан. Ответ был весьма предсказуем. Вы не находите, мой император?
   - С одной стороны, я понимаю, что вы правы. Но, с другой стороны, кто возместит империи потерю миллионов налогоплательщиков?
   - А кто возместит клану Лерой потерю человека, который один стоил больше всех этих миллионов? Кстати, мой император, я благодарна вам за то, что вы не стали мстить тем немногим людям Лерой, которые оказались захвачены имперскими службами во время проведения операции возмездия. Пусть даже у имперских спецслужб не было на них никаких улик.
   - Вы называете уничтожение целого клана возмездием?
   - Совершенно верно. Необычайно точное слово, не правда ли, мой император?
   - Вы знаете, госпожа, после исчезновения клана Хорукайяни вас в империи стали откровенно побаиваться. В мою канцелярию постоянно поступают просьбы расформировать ваш клан. Скажите, как мне поступить? Прислушаться к мнению жителей империи? Или у вас есть какие-то иные соображения?
   - Распустить в принципе можно любой клан, мой император - повод для этого всегда найдётся. А если не найдётся, то его всегда можно сфабриковать. Однако я бы попросила вас воздержаться от опрометчивых поступков, и тому есть несколько причин. Причина первая - клан Лерой является производителем больших объёмов аграрной продукции и крупным налогоплательщиком, от его исчезновения больше всего проиграет империя. К тому же уничтожение клана Лерой не будет означать, что его место займёт другой клан - все наши ресурсы, которые не удастся куда-нибудь пристроить, будут уничтожены. Пусть для империи это - капля в море, но и эта капля, поверьте, весьма существенна. Причина вторая - клан Лерой является кланом воинов. Незаслуженно оскорбив десятки миллионов профессиональных бойцов, вы не добавите себе в их лице популярности. Эти воины никуда не денутся, растворившись в империи. Благодаря своему опыту и профессионализму, они - если не все, то многие, - со временем займут достаточно высокие посты. Вы думаете, что у них короткая память? Эти люди запомнят уничтожение клана, и вы по прошествии десятков сол получите вместо одного лояльного многие десятки скрыто ненавидящих вас кланов.
   - Как я понимаю, есть и третья причина?
   - Есть, мой император. Временно отсутствующий сейчас в клане тан Рур в своей жизни и в жизни клана всегда руководствовался двумя принципами. Принцип первый - не нападать первым, и принцип второй - всегда отвечать ударом на удар. Скажите, чем эти принципы вам не нравятся? Вы хотите, чтобы новый клан, выросший на руинах клана Лерой, отменил для себя первый принцип? Пока, как матриарх клана, я строго слежу за его выполнением. И, наконец, причина четвёртая - наши союзники. Мы с кланом Камэни, как вы знаете, образуем синдикат. Уничтожение нашего клана больно ударит по Камэни, за что они однозначно не скажут вам спасибо. Надавить на них вы не сможете - Камэни исключительно мирный клан, клан учёных и исследователей. А вот затаить на имперские власти обиду они вполне могут. Вам надо объяснять, во что выльется правящему клану обида ведущего клана империи в области оказания медицинских услуг? Клан Камэни по-прежнему числится в первой сотне ведущих имперских кланов, является лидером в области разработки процедур омоложения и имеет реальное влияние в совете кланов. Надо ли вам напоминать, что должность императора, равно как и правящая императорская династия - выборные?
   - В ваших словах есть смысл, должен признать. Продолжайте.
   - На самом деле, мой император, во всём случившемся виновата не столько я и не столько Хорукайяни, сколько один человек, которого мы сегодня вообще в разговоре не упоминали. Человек, который заставил тана Аруми прийти в резиденцию имперской контрразведки - без приказа этого человека Аруми никуда не пошёл бы и был бы жив. Человек, лично гарантировавший его безопасность, а вместо этого направивший его прямо в ловушку, под дула убийц. Именно этот человек виновен и в смерти Аруми Лерой, и в последовавшем за этим уничтожении клана Хорукайяни. И именно этот человек, как вы знаете, остался абсолютно безнаказанным.
   - Вы хотите обвинить во всём случившемся императора, госпожа?
   - Ни в коем случае, мой император. Я лишь напомнила, кто главный виновник происшедшей трагедии - не будь приказа, не было бы ни одной последовавшей за ним смерти.
   - Что ж, вы очень деликатно напомнили мне, что на моей совести двадцать три миллиона человеческих жертв.
   - Рада, что вы это понимаете, мой император. Как и то, что эта информация пока не доведена до совета кланов - в противном случае правящая династия, виновная в вероломном убийстве патриарха, могла бы и лишиться трона. Однако я не хочу возвращения эпохи клановых войн, и даже в чём-то понимаю вас. Не все принимаемые руководителем решения порой оказываются верными - иногда, по прошествии ряда сол, это становится особенно хорошо видно. В моей жизни тоже принимались решения, которые я впоследствии была бы рада изменить. К сожалению, прошлое отменить нельзя, но в нашей власти признавать собственные ошибки, учиться на них и не пытаться перевалить их на чужие плечи, наказывая других. Тяжесть вины за совершённые нами ошибки должны нести мы сами, какой бы она ни была. Вы согласны с этим, мой император?
   - Опять вы правы, госпожа.
   - Тогда у вас ко мне больше нет вопросов, мой император?
   - Вы гарантируете лояльность клана империи, госпожа матриарх Лерой?
   - Я гарантирую, что до тех пор, пока империя не нарушит в отношении клана Лерой ни имперских, ни человеческих законов, клан останется лоялен империи. Такой гарантии вам достаточно, мой император?
   - Достаточно, госпожа...
  

***


  
   Айлинэри Камэни, матриарх одноименного клана, в задумчивости сидела за своим столом, машинально перебирая файлы научного отчёта по самому важному проекту в своей жизни. Сухими медицинскими терминами, перегруженными массой дополнительной медицинской и научной информации, учёные пытались замаскировать своё бессилие в дальнейшей работе с образцом номер один - вот уже несколько сол они не делали ничего, кроме наблюдения и сбора статистической информации, полностью положившись на волю случая. Объект находился в саркофаге уже почти семнадцать сол, и сколько ещё продлится этот эксперимент - никто загадывать не рисковал. Нет, научная работа велась - учёные анализировали происходящие с телом образца процессы и сопутствующие им изменения генома, выстраивая свои гипотезы, иногда противоречивые и взаимно исключающие одна другую, но каждая такая гипотеза требовала последующей проверки экспериментом, возможность проведения которого сильно зависела от результата предыдущего. А этот результат до сих пор оставался неясен - пациент весьма комфортно устроился в медицинском саркофаге и пробуждаться явно не собирался. Раздумья матриарха прервал вызов селектора - научный коллектив подготовил очередной доклад по проделанной работе. Подтвердив по селектору своё разрешение на приём, женщина оторвалась от просмотра файлов на мониторе и перевела взгляд на вошедшего в кабинет мужчину, сказав:
   - Проходите, тан Сил. Садитесь, рассказывайте. У вас появились какие-то новости по проекту?
   - Госпожа, основная новость по проекту - это отсутствие всяких новостей. Состояние образца номер один стабильно. Снизившись несколько сол назад, энергопотребление объекта стабилизировалось и, за исключением незначительных пиковых отклонений, равномерно и относительно невелико. Возобновившееся потребление питательных веществ и микроэлементов из физраствора также весьма незначительно. Атрофии мышечного корсета не наблюдается. По оценкам учёных, в таком стабильном состоянии тело образца номер один может существовать неограниченно долго.
   - Уточните сроки. Неограниченно - слишком растяжимое понятие.
   - Госпожа, подозреваю, что если внешние факторы не изменятся, объект может не проснуться никогда. А существовать в саркофаге тело может как сотни, так и миллионы сол. Возможно, ещё дольше.
   - У вас, наверное, имеются какие-то предложения?
   - Госпожа, дальнейшее поддержание жизнедеятельности тела образца номер один лишено всякого смысла. Генетических изменений в нём больше не происходит - объект достиг конечной стадии эволюции. Геном объекта стал более узнаваем и сильно напоминает человеческий, если не считать множества дополнительных включений и пока непонятых учёными связей между считавшимися до этого независимыми его участками. А раз дальнейшие мутации у объекта отсутствуют, считаю необходимым начать разработку мер по принудительному его выведению из состояния затянувшегося сна.
   - Какие меры вы предлагаете?
   - Для начала - медикаментозные. Известен ряд препаратов, стимулирующих мозговую и мышечную активность и выводящих пациента из состояния сна. Испробуем все. Получив заряд искусственной медикаментозной бодрости, объект теоретически может проснуться.
   - А может и не проснуться.
   - Если вариант номер один не поможет, попытаемся вывести объект из состояния сна путём воздействия неблагоприятных внешних факторов - от понижения температуры до воздействия раздражающих запахов, звуков и раздражения кожных покровов разрядами электрического тока. Если не поможет и это - вторым шагом отключим подачу физраствора, заглушим выработку реактором энергии и откроем саркофаг. Без доступа пищи и энергии объект или проснётся, или нет. Но это, разумеется, крайний вариант - если не помогут первые два способа.
   - А если не поможет и третий?
   - Значит, не судьба, госпожа. Мы не можем поддерживать жизнедеятельность организма объекта вечно. Семнадцать сол прошло, ждать дальше бессмысленно.
   - Не будет ли это убийством?
   - Госпожа, если человеку не принесли еду домой - он встаёт и идёт за ней сам. Если же пациент, имеющий возможность, приложив некоторые усилия, наесться досыта, но вместо этого продолжает сидеть дома и умирает с голоду - в своей смерти виноват только он сам. Сказать по правде, я вообще полагаю, что первые два способа не помогут, и предложил вам опробовать их только ради прелюдии к третьему варианту. Для очистки совести, так сказать. Чтобы никто не мог обвинить нас в том, что мы не предприняли всех возможных шагов...
   - Пусть будет так. Я даю свою санкцию на прекращение этого этапа исследований и выведение исследуемого объекта из состояния сна. Надеюсь, он проснётся...
  

***


  
   Голубое безоблачное небо, лазурное море, мелкими шипящими волнами набегающее на прибрежный песок, затерявшиеся в этом песке ракушки. Пальмы, склонившие свои листья к самой воде и дающие лёгкую тень от тёплого, совсем не обжигающего солнца, находящегося почти в зените. Слабый ветер колышет листья пальм и дарит своими нежными объятиями приятное ощущение свежести. Стайки небольших разноцветных рыбок резвятся в прибрежной полосе, сверкая бликами радужной чешуи. В небесах чернеют точки высоко парящих птиц - они ловят восходящие потоки тёплого воздуха от прогревшейся земли и высматривают в заросшей мягкой шелковистой травой земле что-то, нужное им одним...
   Всё вокруг дышало негой и покоем - мир полуденного солнца блаженствовал. Возможно, так и должен был выглядеть рай - он не знал. Впрочем, не знал он и самого слова "рай" - просто когда-то, устав от суматохи и тягот жизни, он захотел тишины и покоя, оказавшись в этом райском уголке неизвестного мира. Как он сюда добрался - он не помнил, да и стоило ли возвращение воспоминаний затраченных усилий? Не помнил он многого - кто он, откуда, как его зовут и зачем он здесь. Когда-то он не был таким спокойным - он не помнил своей прошлой жизни, но знал, что так, как сейчас, было не всегда. Но сейчас он был именно здесь и именно сейчас - сидел на гостеприимном берегу и смотрел на ласковое, умиротворённое море. Он всегда мечтал просто сидеть на берегу и просто смотреть вдаль, глядя, как на берег с лёгким, едва слышным шипением накатываются пришедшие из-за горизонта невысокие морские волны. Может быть, именно в этом и есть смысл жизни? В конце концов, найти место, которое подарит тебе просто покой?
   Он ни о чём не думал и ни о чём не хотел думать. Он ничего не хотел - у него имелось всё, что требовалось ему для обретения покоя. Когда-то он был обуреваем желаниями, ему всегда было что-то нужно - есть, спать, куда-то идти, что-то делать... Сейчас он оказался избавлен от всего этого - сам этот мир избавил его от примитивных животных потребностей. Кто такие животные - он тоже не помнил, хотя само слово казалось знакомым и будоражило что-то в закоулках его души, будило какие-то тревожные воспоминания, пытающиеся иногда прорваться сквозь пелену забвения. Они омрачали радость блаженного созерцания мира, и он пытался запрятать эти воспоминания на задворки своего сознания - его мятежные мысли каким-то образом отражались на состоянии этого мира, внося разлад в идеальную гармонию раскинувшегося перед ним райского уголка мироздания. Поэтому ничего не должно было нарушать его умиротворённого покоя. Ничего...
   Так проходили бесконечно длинные и бесконечно прекрасные дни, чередующиеся не менее прекрасными ночами, когда спрятавшееся за горизонт солнце сменялось на потемневшем и усыпанном звёздами небосклоне несколькими разноцветными яркими лунами, и мир покрывали радужные ночные сумерки, не менее яркие, чем дни. Дни сливались в годы, годы - в века, а века - в вечность. Но ничего не менялось в этом мире - лишь небо, море, пляж, пальмы и покой... Может, эта вселенная просто спала? Тогда это был самый прекрасный сон из всех, которые он видел...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Камэни:
   - Тан Сил, в каком состоянии сейчас образец номер один?
   - Госпожа матриарх, как я и предполагал, ни один из медикаментозных препаратов не оказал на объект никакого воздействия - тело объекта просто не стало потреблять эти препараты. Даже будучи принудительно введёнными в кровь, они в скором времени оказывались выведены объектом из собственного организма.
   - То есть объект оказался иммунным к любому яду?
   - Для нас это свойство объекта тоже оказалось очень интересным открытием, несмотря на то, что мы были, в принципе, готовы к подобному результату эксперимента. Ведь и раньше объект забирал из физраствора только те вещества и микроэлементы, которые были ему нужны, напрочь игнорируя все остальные. Поэтому, убедившись в бесперспективности первого метода, мы попытались вывести объект из состояния сна с помощью сильных раздражителей. Признаться, и на этот метод я тоже крайне мало рассчитывал, что и подтвердил ход дальнейших наших экспериментов. На сильные запахи объект не реагировал, как и на незначительные механические воздействия. Зато воздействие на болевые рецепторы нервных окончаний электрическим током привело к неожиданному результату - объект просто уничтожил аппаратуру, создав вокруг саркофага знакопеременное электромагнитное поле необычайной плотности. Эксперимент повторялся несколько раз, и каждый раз результат был одинаков - полное уничтожение аппаратуры. После неудач с первыми двумя вариантами мы перешли к третьему, открыв крышку саркофага и отключив подачу физраствора. Объект отреагировал на наши действия резким увеличением потребления энергии, причём рост продолжается даже сейчас - объект полностью перешёл на энергетическое питание. Госпожа, остался последний шанс - отключить объект от источника энергии. Я прошу у вас санкции на отключение термоядерного реактора и эвакуацию обслуживающего персонала лаборатории - последствия отключения объекта от источника энергии столь большой мощности я спрогнозировать не могу.
   - Других вариантов нет?
   - Госпожа, мы с вами уже обговаривали этот вариант. Отключение реактора - единственный оставшийся способ прекращения затянувшегося эксперимента.
   - Хорошо, тан Сил, отключайте. И держите меня в курсе событий.
  

***


  
   В мире спокойствия, гармонии и ласковой, убаюкивающей тишины происходили какие-то непонятные изменения, но он никак не мог понять - какие. Окружающее пространство по-прежнему казалось неизменным - то же небо, то же море, тот же пляж, но, казалось, из мира что-то исчезает. Утекает, как морская вода в прибрежный песок. Думать над этим не хотелось. Мысли, такие же сонные и тяжёлые, как набегающие на берег волны, неторопливо ворочались в голове, пытаясь осмыслить происходящие изменения. Но и без этих мыслей он знал - не понимал, а просто знал - мир умирает, из него уходит душа. Что-то важное, без чего невозможно существование этого мира, из него исчезло, а без этого неизвестного элемента мир был обречён. Он знал, что сможет ненадолго продлить агонию мироздания, отдав ему самого себя, но это действие было бессмысленным - если мир всё равно умрёт, то уже неважно, когда - сейчас или чуть-чуть попозже. Быть может, стоит подняться над миром и посмотреть, чего он лишился? Возможно, этот мир ещё можно спасти...
   Приняв такое решение, он очнулся от дрёмы, вынырнув из нирваны, взмахнул крыльями, одним мощным рывком послав своё гибкое сильное тело в небесную синеву, и, зачерпнув из сути мироздания столько энергии, сколько смог взять, раскрыл дорогу в вечность...
  

***


  
   Айлинэри сидела в своём кабинете в резиденции клана, с головой погрузившись в бумаги, как вдруг раздался пронзительный писк селектора, сопровождаемый красным свечением - пришло срочное сообщение. Включив экран и соединившись с секретарём, женщина услышала взволнованный голос секретарши:
   - Госпожа матриарх, в горах, в районе размещения лаборатории с образцом номер один, зафиксирован мощный взрыв. Связь с научной аппаратурой потеряна. Последствия взрыва зафиксированы научными приборами в виде достаточно сильного землетрясения. На место взрыва уже вылетела группа учёных на флаерах. При получении информации с места события вы будете проинформированы незамедлительно...
   Отключив селектор, Айлинэри откинулась в кресле, и, помассировав виски, тихо проговорила:
   - Вот и закончился наш эксперимент, Дэрий...
  

***


  
   Небо оказалось не таким уж и голубым - с лёгкой, едва заметной прозеленью, и оказалось не прозрачным, а затянутым какой-то пыльной взвесью. Он оказался стоящим на каменистой земле, окружённый полого вздымающимися к небесам горами. По склонам гор стекали мутные грязные ручейки воды, в самом низу собирающиеся в небольшую лужицу, подступившую уже к самым ногам. Ноги... Давно он не видел своих ног - не потому, что их не было, просто он не обращал на них внимания. Возможно, потому, что раньше ноги ему не были нужны - сколько себя помнил, он постоянно сидел...
   Но лужица, скопившаяся у его ног, продолжала наполняться, её уровень начал подниматься, достигнув щиколоток. Пора было уходить из этого места. Раскинув крылья, он резко взмахнул ими и... И ничего не произошло. Ладони хлопнули по икрам, отдавшись в ногах болезненным шлепком. Он посмотрел на них - ладони переходили в увитые узлами мышц предплечья, а те - в такие же мощные плечи. Он внимательно оглядел себя - в первый раз за вечность. Тело, несомненно, было его собственным - вот и знакомые шрамы в виде рубцов на боку и предплечьях, полученные им в драке, когда он защищал Татьяну от банды отморозков. Татьяна - его жена! Где она, что с ней?
   Воспоминания накатились комом. Он - Андрей Иванович Хохлов, женат, работает, двое детей... Ах, да... Нет у него уже ни жены, ни детей... Погибли в автокатастрофе. И вообще он уже не на Земле, а в Оканийской империи, и зовут его здесь Рур Лерой. Кстати, здесь у него два десятка жён и две сотни детей...
   Андрей вспомнил всё - вплоть до последнего момента, когда он, голый, опутанный шлейфами измерительной аппаратуры, ложился в саркофаг медицинского центра. Но почему он здесь, один? Андрей огляделся вокруг ещё раз - в оглушительной, звенящей до боли в голове тишине он стоял на дне какого-то кратера, и на него с чистого, ясного неба сыпалась мельчайшая пыль, уже припорошившая обнажённое тело тонкой серой пеленой. Вода грязными ручейками продолжала стекать со стен, достигнув уже уровня колен. Если он не планировал закончить жизнь самоубийством, решив утонуть в мутной, грязной воде, то пора было выбираться отсюда...
   Путь наверх оказался не самым простым - склон кратера оказался крутым, покрытым осыпающимися под ногами острыми камнями, болезненно впивающимися в голые ступни и режущими их до крови - как он ни берёгся, но несколько порезов на обнажённых ступнях уже появилось. Однако всё когда-нибудь да заканчивается - закончился и этот долгий подъём наверх, и Андрей перевалил через рваный каменистый гребень кратера. Бросив быстрый взгляд вниз, мужчина увидел, что кратер оказался похож на обычную воронку от взрыва. Правда, чтобы получить подобную воронку, взрыв должен был быть как минимум термоядерным - идеальный конус ямы уходил в глубину на добрую сотню метров... Какой катаклизм привёл к её образованию - он не знал, да и знать, честно говоря, не хотел - больше всего его сейчас интересовал вопрос собственного выживания. Он опять, как в год своего прилёта на Окану, оказался один, в горах, без средств к существованию. Вот только тогда на нём всё же была одежда и хоть какое-то барахло с разбившегося флаера... Сейчас же у него не было вообще ничего. Но это не страшно, самое главное - он жив, здоров, а остальное приложится. Оглядевшись по сторонам и прикинув, в какой стороне горы более пологие, Андрей засёк это направление по солнцу и не спеша отправился в путь.
   Уйти далеко мужчине не удалось - едва Андрей начал свой поход в неизвестность, как на горизонте появилось несколько точек, которые быстро увеличились и уже через несколько минут стали похожи на небольших летающих птиц. Ещё минута - и перед ним зависли и медленно опустились на каменистый склон четыре флаера, из которых высыпала масса народа - и гражданских, и военных, легко отличимых от остальных по однообразной серо-зелёной пятнистой униформе, выправке и хищной грации. Встречающие не проявляли агрессии, а лишь настороженное любопытство, отчётливо читающееся на их лицах. Мужчину окружили полукольцом, от группы гражданских лиц отделился один человек, оказавшийся незнакомой красивой женщиной средних лет, быстро подошедшей, практически подбежавшей к нему, и, не скрывая своего волнения, сказавшей:
   - Господин Рур Лерой, с возвращением. Госпожа матриарх Камэни ждёт вас...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Камэни...
   - Здравствуй, Дэрий. А ты совсем не изменился.
   - Я тоже рад тебя видеть, Лина. Ты чему-то удивлена - я что, должен был измениться?
   - Семнадцать сол прошло, Дэрий, семнадцать сол...
   - Так долго?
   - Да, эксперимент неожиданно затянулся. Впрочем, я искренне рада, что сейчас ты жив и, судя по твоему внешнему виду, вполне здоров. Как ты себя чувствуешь?
   - Непонятно... Вроде, всё хорошо. Ничего не болит, ни на что не жалуюсь. Правда, такое ощущение, как будто чего-то не хватает... Как будто попал в другой мир...
   - Ничего, привыкнешь. Я уже связалась с матриархом Лерой, она тоже очень рада твоему возвращению и ждёт тебя.
   - Кстати, а почему я оказался в одиночестве в пустынных горах? Ведь в капсулу я ложился в вашем городском медицинском центре.
   - Тому много причин, главная из которых - ты, лежащий в беспамятстве в саркофаге, стал представлять слишком большую опасность для окружающих. Когда восстановишься и войдёшь в курс клановых дел, я дам тебе на ознакомление все материалы по твоему эксперименту, скрывать ничего не стану. Посмотришь, что ты в беспамятстве вытворял все семнадцать сол - мои учёные на ушах стояли, не верили, что подобное под силу обычному человеку. Поэтому в пустынных горах специально под тебя построили отдельную лабораторию, упрятав её глубоко под землю, и снабдили построенный комплекс всем необходимым оборудованием. Даже автономный термоядерный источник энергии для тебя поставили - ближе к концу эксперимента ты решил питаться не простой человеческой пищей, а чистой энергией.
   Поразительно! Значит, та воронка, в которой я оказался...
   - Правильно, это наша бывшая лаборатория, в которой ты лежал. Уничтожена тобой вместе с термоядерным реактором.
   - Надеюсь, никто не погиб?
   - Никто, не переживай. Мы учитывали вероятность подобного окончания эксперимента, поэтому заблаговременно удалили оттуда людей - пока ты продолжал спать, станция работала в автоматическом режиме, а информация в реальном масштабе времени транслировалась в операторскую. Мы подозревали, что твоё возвращение из мира грёз окажется достаточно шумным, но не ожидали, что настолько... Сообщение от операторов даже не понадобилось - последствия взрыва докатились даже до Камы, заставив подняться по тревоге весь дежурный персонал. Поэтому к тебе так быстро подоспела помощь.
   - Скажи, сильно всё изменилось за семнадцать лет?
   - Сол, Дэрий, сол. Кажется, ты забываешь Оканийский.
   - Ничего, привыкну опять. Так что за эти семнадцать сол изменилось в мире?
   - Многое изменилось, Дэрий. Есть плохое, есть хорошее. В целом всё не так уж и плохо - наши кланы вместе и мы развиваемся. Численность твоего клана скоро превысит полмиллиарда человек, и клан Лерой уже сейчас занимает одно из лидирующих мест и в империи, и в клановой иерархии.
   - Полмиллиарда? Неплохо развернулась Литэйла... А что с моими близкими? Как моя семья, как дети?
   - Обо всём тебе расскажет Литэйла. Повторюсь - она тебя ждёт. Кстати, а вот и твой флаер - он доставит тебя к телепорту на вашу планету. Но прошу - как только освоишься - навести меня. У нас найдётся, о чём поговорить...
  
   Спустя совсем немного времени в кабинете матриарха Лерой...
   - Госпожа матриарх, я вернулся. Для меня оказалось неприятной новостью информация о том, что я выбыл из клановой жизни на целых семнадцать сол. Расскажите, как живёт синдикат и развивается анклав? Хотелось бы также узнать, как здоровье моих жён и детей.
   - Пока вас не было, Тан Рур, поменялось очень многое. В первую очередь - анклава больше не существует. Император расторг договор и аннулировал нашу независимость. На каждой из планет нам принадлежит не более половины территорий - все остальные земли занимает империя, наводнившая планеты следящими устройствами. Защитный пояс не функционирует, часть оборудования с него демонтирована.
   - Почему?
   - В нём отсутствует надобность. Да и как защита этот пояс служить не может - в поставленные империей дальнобойные орудия встроены механизмы самоуничтожения, запускающиеся после тридцати пяти выстрелов. Поэтому орудийные платформы законсервированы, на станциях оставлен дежурный персонал, поддерживающий их работоспособность в спящем режиме. Численность персонала не превышает нескольких десятков человек - это рабочие и техники. Ни одного военного.
   - Печально... Планируя строительство анклава, я, признаться, не рассчитывал на подобное вероломство со стороны империи.
   - Всё далеко не так страшно - как вы, наверное, уже знаете, за счёт наёмников клан Лерой резко увеличил свою численность и сейчас насчитывает около полумиллиарда человек - как клановых, так и служащих по контракту с перспективой вступления в клан. Самых талантливых и преданных из числа наёмников мы уже приняли в клан. Списки кандидатов на вступление подаются мне на согласование каждый кун. Со временем планируем принимать кандидатов ежедневно. Также Лерой захватили, практически монополизировав, несколько секторов аграрного сектора галактики и производят огромные объемы высококачественной сельскохозяйственной продукции, получая за это очень хорошие деньги - мы не смогли закрепиться лишь на незначительной части планет, являющихся нашими конкурентами и также производящими дешёвую сельскохозяйственную продукцию. С учётом неизбежных транспортных расходов конкурировать с ними на местном рынке мы не можем, да и не видим смысла. Лерой стали богаты. Богаты настолько, что в состоянии содержать стомиллионную профессиональную армию, отлично вооружённую и экипированную. Ещё четыреста миллионов - клановый резерв. Тоже неплохие бойцы, но в штатную численность клановой армии не входят - они, как я уже упомянула, наш резерв. Также растёт популярность телохранителей Лерой - они считаются лучшими в империи. Вы должны гордиться кланом - я никогда не думала, что всего за несколько десятков сол можно из небольшого клана, стоящего в клановой иерархии где-то на сотой тысяче, войти в первую сотню. Теоретически мы могли бы войти даже в десятку сильнейших, но делать это я опасаюсь по причине довольно натянутых отношений с императором...
   - Вы имеете в виду императора лично, или в эту категорию также входят имперские спецслужбы? В каких вы отношениях с господами Тинитаро Хорукайяни и Нирэном Шихои?
   - С Шихои, как, впрочем, и со службой имперской безопасности, клан Лерой находится исключительно в деловых отношениях. Любви между нами не наблюдается, но нет и откровенной вражды. Господина Тинитаро нет в живых, как нет в живых и самого клана Хорукайяни.
   - Даже так? И куда же мог подеваться целый клан?
   - Я уничтожила его.
   - Вы... Сделали что?!
   - Я уничтожила клан Хорукайяни, тан Рур. Двадцать три миллиона человек. Мужчины, женщины, дети - уничтожены все. Остались жалкие полмиллиона, затаившиеся настолько хорошо, что бойцы Лерой не смогли до них дотянуться. Клана больше не существует.
   - Упс... Госпожа, я далеко не пацифист. Мне приходилось убивать раньше, и, возможно, придётся убивать в будущем. При возникновении угрозы собственной жизни я убивал даже невинных, хотя убийства не доставляют мне наслаждения и я никогда не убиваю, если вижу иное решение проблемы. Более того, при возникновении угрозы моей жизни или жизни моих близких, будучи поставлен в безвыходную ситуацию, я способен на убийство и женщин, и детей - спасибо создателю, избавившему меня от подобных ситуаций... Однако даже в самом страшном сценарии я не могу представить, что толкнуло вас на подобный шаг, не говоря уже о том, как на это отреагировал император...
   - Месть. Они убили вашего сына, тан Рур. Убили Аруми. Заманили к себе в резиденцию и расстреляли из армейских ружей. Видеозапись расстрела у нас есть, вы можете с ней ознакомиться. Это был не несчастный случай, а хладнокровное убийство. Император тоже оказался замешан в этом убийстве, поэтому он промолчал и не стал преследовать Лерой. А от совета кланов мы получили разрешение на месть - стоило нам предоставить видеозапись, как абсолютное большинство в совете нас поддержало. Как видите, ваш сын отомщён - клан убийц уничтожен полностью. Для меня в клане Хорукайяни не осталось ни женщин, ни детей - за смерть вашего сына должен был ответить весь клан, поэтому невиновных среди них не было, они были признаны убийцами лишь за то, что носили фамилию Хорукайяни. Совет кланов, кстати, согласился с моими доводами. Юридически все действия Лерой - законны.
   - Что ж, что сделано - то сделано, госпожа. Вы решительная женщина... Не мне обвинять вас в излишней жестокости - не знаю, как поступил бы я сам, получив это известие. Мне жаль сына, но Аруми был воином, а смерть воина в бою - почётна. Надо почтить его память и жить дальше. И, кстати, как поживают остальные мои дети? И кто сейчас руководит школой вместо Аруми?
   - Остальные ваши дети, хвала создателю, живы и здоровы. Школой руководит Ярината. Я сама назначила её на эту должность.
   - Не самый плохой выбор, госпожа, несмотря на то, что Ярината - женщина. Вы не сказали, как поживают мои жёны...
   - Не волнуйтесь, они тоже все живы и здоровы.
   - Когда мне с ними можно встретиться? Им сообщили о том, что я вернулся?
   - Хм... Видите ли в чём дело, тан Рур... Вас не было более семнадцати сол, и неизвестно, смогли бы когда-нибудь ваши жёны увидеть вас в живых. Семнадцать сол - очень большой срок, за это время всякое может произойти.
   - Ну и что? Не понимаю, при чём тут это.
   - Ну как бы помягче вам сказать... В настоящее время ваши жёны - уже не ваши жёны. Они давно нашли себе других мужей и счастливо с ними живут.
   - Все?
   - Все, тан Рур.
   - И Силлана?
   - Она первой из ваших жён нашла себе другого мужа - как только ваш общий сын, Ошима, вырос, стал самостоятельным и, женившись, вышел из-под опеки матери. Остальные ваши жёны продержались несколько дольше, но со временем и они нашли себе других мужчин. Сейчас все они счастливы и довольны своей жизнью. И я была бы очень вам признательна, если бы вы не разрушали эти новые семьи. В конце концов, я всегда смогу подобрать вам незамужних женщин не хуже ваших прежних жён. Выбор в клане богат...
   - Спасибо, госпожа, я сам разберусь в своей личной жизни. Скажите, где и как мне можно ознакомиться с текущим положением дел в клане? И кто я сейчас для клана?
   - Тан Рур, вы по-прежнему - лидер и нашего клана, и всего синдиката. Если хотите - можно приказом закрепить ваше официальное положение как второго патриарха клана Лерой.
   - Не надо, госпожа. Считаю, что в клане должно быть единоначалие. Матриархом останетесь вы, а мне вполне достаточно должности вашего заместителя.
   - Но права вам я оставлю максимальные - включая право подписи и печать клана. Ваша подпись будет, как и раньше, приравнена к подписи матриарха.
   - Не возражаю. И последнее. Как вы считаете - имперские спецслужбы уже в курсе, что я вернулся?
   - Думаю, пока нет - мы хорошо почистили свои земли от имперских шпионов, и они, работая в анклаве, ограничиваются мониторингом нашей деятельности со спутников. Однако полной гарантии сохранению конфиденциальности данной информации предоставить не могу - всё тайное рано или поздно становится явным. Если мы хотим сохранить ваше возвращение в тайне, вам лучше сменить имя и внешность. Кстати, внешность у вас и так достаточно сильно поменялась - вы стали старше, а черты вашего лица - грубее.
   - На самом деле это моя настоящая внешность - так я выглядел до момента моего появления в империи. А имя я возьму своё собственное. Как вы знаете, Руром меня назвала Силлана. Моё истинное имя - Андрей.
   - Ан-дэ-ри...
   - Не пытайтесь его выговорить - не получится. Гортань землян за эоны эволюции претерпела незначительные изменения, и нам стали доступны другие диапазоны звуков. Имперцам тяжело произнести это имя полностью и правильно. Айлинэри звала меня Дэрий. Можно ограничиться последним слогом - Рэй.
   - Рэй... Хорошо, господин Рэй, я подготовлю приказ о назначении вас моим заместителем. Вам освободят бывший кабинет тана Рура, а на терминал искина в этом кабинете выведут всю информацию о текущих делах клана, обеспечив вам полный доступ. Работайте...
  

***


  
   Досмотрев последний видеофайл, Андрей бросил растерянный взгляд на сидящую перед ним и внимательно разглядывающую его женщину, после чего убитым голосом спросил:
   - Лина, а ты уверена, что это действительно я? Здесь не человек, а какой-то монстр...
   - Дэрий, не сомневайся - это ты, - усмехнулась женщина. - Более того - ещё когда на звездолёте "Омега" мы с тобой проводили совместные опыты, ты показывал те же самые результаты. Просто тогда демонстрация визуально выглядела далеко не так эффектно и регистрировалась исключительно высокочувствительными измерительными приборами. То, что ты тогда называл нирваной, просветлением, сатори, ки и ещё кучей различных непонятных терминов, на самом деле являлось попыткой твоего организма за счёт собственной энергетики управлять как собой, так и окружающим тебя пространственно-временным континуумом. Приборы ещё тогда, на звездолёте, фиксировали твои успешные попытки на этом тяжёлом поприще - на тот момент, правда, ещё робкие и почти незаметные. Сейчас же ты видишь значительно более весомые достижения, - женщина указала рукой на лежащий перед ней золотой брусок, - и это стало возможным благодаря прошедшему в твоём организме процессу мутации. Теперь твоя энергетика значительно более сильная, и тебе стали доступны видимые глазом воздействия на материю и пространство-время.
   Андрей взял в руки золотой брусок из жёлтого металла размером с палец, повертел его в руках, рассматривая, после чего пробормотал:
   - Гривна... Золотая...
   - Что такое гривна?
   - Деньги. Древние. Обычно серебряные, но золото тоже использовалось.
   - Значит, в своих грёзах ты совершал какие-то торговые операции - что-то покупал или продавал, расплачиваясь деньгами, которые ты назвал гривнами. Не хочешь попробовать повторить то, что увидел на видеофайлах? Хотя бы синтезировать такую же гривну.
   Некоторое время понаблюдав за безуспешными попытками Андрея сотворить хоть что-нибудь, женщина добавила:
   - Тебе важно понять, что ты в принципе способен на подобные преобразования. Если ты смог что-то сделать бессознательно, то ресурсов твоего организма на подобное действие вполне хватает - осталось лишь научиться совершать это действие осознанно. Это как научить ребёнка ходить - в принципе, ходить умеют все, вот только пока ребёнок научится этому простому действию, пройдёт несколько кун и будет набито несчётное количество шишек.
   - То есть мне надо заново учиться ходить?
   - Почему заново? Ходить в реальности ты ещё не умеешь, все твои похождения совершались исключительно в твоих грёзах. Кстати, а что тебе снилось?
   - Сложно сказать... Многих своих снов я не помню. Куда-то бежал, летел, плыл... С кем-то сражался, торговал, делал ещё что-то... Мои сны представлялись мне не менее чёткими, чем явь - там я ощущал себя по-настоящему живым. Я рождался, жил, умирал...
   - Даже умирал? И ты это помнишь? Как умирал? Сможешь описать?
   - По разному, Лина. Не все мои смерти были естественными - меня нередко убивали. И даже сжигали...
   Видимо, в процессе рассказа Андрей постепенно углублялся в воспоминания, переживая их ещё раз - речь его постепенно становилась медленной и тихой, глаза закрылись, рука плавно поднялась и, вытянутая, замерла раскрытой ладонью вперёд на уровне закрытых глаз... По кисти мужчины пробежали багровые всполохи, и уже через мгновение рука полыхнула ярко-красным пламенем. Послышался треск лопающейся кожи, запахло палёным волосом и горелой плотью...
   - Дэрий!!! - истошный испуганный вопль женщины разорвал тишину кабинета.
   Андрей вздрогнул, его глаза широко распахнулись, уставившись на объятую пламенем почерневшую руку, и пламя тут же исчезло, а обгорелая рука на глазах начала покрываться молодой розовой кожицей. Пятна ожогов быстро исчезали, затягиваясь, и уже через несколько мгновений ничего не напоминало о бушевавшем вокруг пламени - рука мужчины была полностью здорова. Вот только в комнате продолжал висеть тяжёлый смрадный запах палёного волоса и обгоревшей плоти.
   - И что это было? Дэрий! - пережившая эмоциональный шок женщина всё никак не могла успокоиться.
   - А, это... В одной из моих грёз меня заживо сожгли на костре - я оказался не по душе какому-то чинуше от церкви... - пробормотал Андрей.
   - Было больно?
   - Да уж, приятного мало.
   - Странные у тебя сны, Дэрий.
   - Знаешь, я всё меньше склонен верить тому, что это были всего лишь сны - окружающее выглядело настолько реально, что поневоле поверишь в переселение душ. Некоторые земные религии утверждают именно это.
   - Вопросы мистики и верований разных народов вселенной можно обсудить потом, на досуге, Дэрий. Подобные верования на заре становления Оканийской цивилизации существовали и у нас, правда, потом учёные объяснили подобный феномен с научной точки зрения - во время сильного стресса человек может случайно подключаться к единому энергоинформационному полю вселенной, так называемому эгрегору, и напрямую получать оттуда информацию. Возможно, нечто подобное происходило и с тобой. Кстати, а последние воспоминания у тебя какие?
   Последнее, что я помню - это рай... Нирвана, ощущение полного покоя и неземного блаженства.
   - В этом раю ты чуть было не остался навсегда - твой организм нашёл отличный вариант застыть в своём развитии и больше ничего не делать. Мы были вынуждены пойти на крайние меры, чтобы вытащить твой разум из созданной тобой виртуальной реальности. Хочу сказать, что сделать это оказалось весьма непросто - твой мозг активно сопротивлялся нашим усилиям, бессознательно манипулируя окружающим тебя пространственно-временным континуумом. Кстати, чтобы проводить различные манипуляции с пространством осознанно, тебе не помешало бы знать от нём всё, что на текущий момент известно в империи. С современными представлениями о строении материи тебе тоже не мешало бы познакомиться. Неосознанно ты уже можешь преобразовывать материю из излучения в вещество и обратно, но вот результат у тебя получается пока что только на интуитивном уровне.
   - Ваши учёные считают, что я способен манипулировать материей? - Андрей недоверчиво хмыкнул. - Думаю, что можно найти как минимум несколько более правдоподобных объяснений творящихся рядом со мной так называемых чудес.
   - Если даже не брать в качестве вещественного доказательства видеозапись творящихся рядом с тобой феноменов, которая велась в обычном режиме и которую действительно можно легко подделать, то куда деть вот это? - женщина взяла в руки золотой слиток. - Золота, что ты создал из энергии электромагнитного излучения в своём сне и которое я держу сейчас в своих руках, в природе не существует - это один химически чистый изотоп. А тебе, чтобы не выделяться своими умениями, необходимо было создать смесь изотопов, причём в строго определённых пропорциях. Ты представляешь, чем отличаются друг от друга различные изотопы?
   - Ну не совсем уж я древний человек, такие элементарные понятия мне известны.
   - А как перевести вещество в электромагнитное поле и обратно, ты представляешь? Причём так, чтобы самому не загнуться от сопутствующего этому процессу излучения? Молчишь? И правильно молчишь - учиться тебе ещё и учиться. Так что мой тебе совет, Дэрий - забрось на время эту свою политику - никуда она от тебя не денется, и иди учиться. Поступи в хорошую академию, наберись знаний. И уже на основе полученных знаний, используя научный подход, начинай свои эксперименты. Впрочем, эксперименты с собственным телом можешь начинать уже сейчас - в них физика как таковая не нужна, придётся учиться задействовать собственные ресурсы организма. Ведь получилось у тебя каким-то образом вернуть на своё тело давным-давно сведённые нами шрамы... Значит, сможешь внести и значительно более существенные изменения - убрать или нарастить мышцы, изменить рост и пропорции скелета, лицо своё изменить, в конце концов, раз уж решил начать новую жизнь.
   - Наверное, я так и поступлю...
   - И последний вопрос, Дэрий. Из разряда личных. Не возражаешь?
   - Спрашивай. Если смогу - отвечу.
   - Какими ты видишь отношения со своими жёнами? Вдобавок ты числишься отцом более двухсот взрослых детей. У тебя даже внуки уже появились.
   - Бывшими жёнами, Лина. От детей я, естественно, не отказываюсь, но у всех моих бывших жён в настоящее время совершенно другая жизнь. Мешать им я не собираюсь - пусть женщины обретут своё счастье в новых семьях.
   - То есть возвращать своих бывших жён обратно ты не планируешь?
   - Нет, конечно. У них, как я только что сказал, теперь другая жизнь, и для меня там нет места.
   - И ты так и не нашёл им замену? Не может быть, чтобы Литэйла никого тебе не предложила.
   - Кого я буду брать себе в жёны - решать буду только я сам. Один раз я уже позволил матриарху решать свой семейный вопрос за меня, больше подобного не повторится.
   - А если Литэйла тебе прикажет?
   - Она не сделает этого.
   - Уверен?
   - Да.
   - А если она воспользуется своим правом?
   - Каким? Своей властью? Правом силы? А ты уверена, что по отношению ко мне подобное право у неё есть?
   - Даже так? Хмм... Скажи, Дэрий, а ты не хотел бы взять в жёны меня? Когда-то мы с тобой были близки...
   - Ты решила перейти в наш клан?
   - Нет. Если мы поженимся - я рассчитывала принять тебя в свой.
   - Ничего не получится, Лина.
   - Почему? Я тебе не нравлюсь? Разве я менее красива, чем любая из твоих бывших жён? И разве нам с тобой вместе не было хорошо? Назови хотя бы одну причину для отказа.
   - Нет, Лина, красота твоя совершенна. И о наших совместно проведённых ночах у меня остались исключительно приятные воспоминания. Тут дело в другом... Видишь ли, мужчина может лечь в постель практически с любой красивой женщиной. И даже если не красивой - достаточно просто привлекательной. Главное, чтобы женщина мужчине нравилась, а в империи практически нет некрасивых женщин. Так что заставить мужчину отказаться от секса с женщиной, особенно когда она сама ему это предлагает, способны только два условия - или когда женщина ему не нравится, или когда у него на это есть моральные причины. Считай, что я отказал тебе по моральным причинам.
   - Поясни, пожалуйста! Иначе я могу обидеться...
   - Хорошо, попробую пояснить с той позиции, какую я вижу для себя. Ты, несомненно, очень красивая женщина и делить с тобой постель был бы счастлив любой мужчина, да и я бы от подобного предложения не отказался. Но тебе же будет мало одного секса, ты захочешь связать и себя, и меня семейными узами. И именно здесь я вижу целый ряд препятствий, основным из которых является то, что ты в первую очередь - матриарх. Ты замужем за работой, а семья у тебя всегда будет находиться на втором месте. Я же хочу простого семейного уюта. Я хочу, чтобы дома, когда я возвращаюсь, уставший, с работы, меня ждали одетая в простой домашний халат жена и незатейливый домашний ужин в кругу семьи на небольшой уютной кухне. Сам я готов работать днями и ночами, но не хочу, чтобы тем же самым занималась моя жена - зачем мне семья, если в те редкие минуты, когда я оказываюсь дома, меня будут встречать пустые комнаты, остывший ужин и холодная постель? Я не отказываю женщине в самостоятельности, но в душе я поклонник домостроя - считаю, что мужчина должен работать, а женщина должна заботиться о доме, создавать в нём тепло и уют. Женщина, конечно же, тоже может работать, но не ущерб дому. Понимаю, что моя позиция по отношению к женщинам выглядит несколько несправедливо - таких мужчин, как я, на моей родине называли шовинистами. Впрочем, дело не в названии - я не считаю, что женщина хоть в чём-то хуже мужчины, но, возвращаясь домой, я всё же хотел бы видеть улыбающееся лицо жены, а не сообщение на терминале, что она опять задержится на работе. Ты же не оставишь должность матриарха ради уютного семейного гнёздышка под одной крышей со мной?
   - Нет, Дэрий. Для меня это неприемлемо.
   - И периодический нерегулярный секс, фактически, гражданский брак, тебя тоже ведь не устроят?
   - И здесь ты прав...
   - Тогда, Лина, давай, как и прежде, останемся просто друзьями...
  

Глава 3


  
   Больше двух месяцев Андрей практически не вылезал из своего кабинета - изменения во внешней политике кланов и в их экономической деятельности за время его вынужденного отсутствия оказались слишком значительными. Жильё, состоящее из двух небольших комнат с санузлом, он взял себе в многоэтажном доме недалеко от здания администрации, но появлялся там только для того, чтобы поспать - всё остальное время мужчина проводил на работе. Зато по прошествии этого времени Андрей мог смело сказать, что ни одна, даже самая малая и кажущейся незначительной деталь клановой жизни не ускользнула от его пристального внимания. Также Андрей вновь был в курсе не только внешней и внутренней политики империи, но и гуляющих по ней слухов и сплетен. Ещё несколько дней ушло у Андрея на осмысление полученной информации, её анализ и выработку вариантов стратегии развития клана. Тщательно взвесив достоинства и недостатки каждого варианта, просчитав имеющиеся и планируемые ресурсы, а также прикинув конечный результат, Андрей решил, что готов для серьёзного разговора с матриархом. Назначив в канцелярии время встречи, Андрей со спокойной совестью отправился домой отсыпаться - на предстоящий разговор следовало явиться полным сил и готовым к серьёзной полемике, а не выглядеть усталым и невыспавшимся. Решение оказалось правильным - встреча Андрея с матриархом затянулась до глубокой ночи и грозила стать судьбоносным событием в жизни клана. Проходила она за закрытыми дверями, в условиях строжайшей секретности. По решению службы безопасности клана были отключены все следящие и записывающие устройства, а также установлена максимальная защита от прослушивания. Из состава руководства клана на встрече присутствовало всего три человека - сам Андрей, матриарх клана Лерой, госпожа Литэйла, и глава службы безопасности, тан Тувилани. Разговор традиционно начала матриарх:
   - Господин Рэй, вы изучили клановые документы?
   - В полном объёме, госпожа.
   - И что вы можете нам сказать?
   - Выше всяких похвал, госпожа. Клан за последние двадцать сол добился поразительных успехов, выбившись в сотню сильнейших кланов империи.
   - Это плюсы. А минусы?
   - Дальнейшее развитие клана придётся остановить. Вооружать клан до бесконечности мы не можем - с учётом имеющихся в клане бойцов и наёмников мы практически достигли максимальной численности войск, на большее у клана просто не хватит денег. Вопрос, разумеется, не в людях - их можно найти, ресурсы империи в этой области практически безграничны. Проблема в вооружении, которое и съедает основную долю милитари-сектора бюджета клана. К тому же самые перспективные рынки поставки сельхозпродукции в империи клан уже захватил, дальнейшая его экспансия в данном сырьевом секторе связана с большими капиталовложениями и незначительной отдачей. Я бы даже сказал, что дополнительное вложение средств в этот сектор не окупится никогда. Мы достигли своего финансового потолка. Сейчас клан уверенно и очень комфортно расположился в конце первой сотни, получив один голос в совете кланов.
   - Вы не правы - у Лерой сохраняется возможность роста за счёт милитари-направления, - возразила матриарх. - Ресурсы клана в милитари-секторе исчерпаны далеко не полностью. Теоретически клан может побороться за место в топ-десятке имперских кланов, оснастив тяжёлым вооружением наши клановые войска. Правда, по прогнозам наших аналитиков, подобные действия могут полностью съесть получаемую от сырьевого сектора прибыль, и против подобного варианта перспективного развития клана категорически возражает тан Тувилани.
   - Как только мы попытаемся вплотную подобраться к топ-десятке и займём одно из лидирующих мест среди кланов по военному потенциалу, нами серьёзно заинтересуются имперские спецслужбы. Тут я полностью согласен с таном Тувилани, - подтвердил Андрей. - Нужно действовать иными методами.
   - Вижу, что у вас уже есть определённые предложения, - матриарх отнеслась к словам Андрея с особым вниманием.
   - Совершенно верно, госпожа. Во-первых, надо пересмотреть условия обучения имперских военных - как десантников, так и пилотов. Обучение десантников прекратить, самих имперских курсантов-десантников - сократить. Впрочем, полностью обучение можно не прекращать, достаточно резко, в десятки раз, сократить численность обучающихся.
   - А смысл? - скептически переспросил Тувилани.
   - Людей клан обучает много, а денег это приносит мало и практически не окупает затраты - клан, отвлекая на обучение курсантов основную часть своих высокоинтеллектуальных ресурсов, практически работает вхолостую. Количество мест для обучения имперских пилотов, напротив, сокращать не стоит, однако предъявляемые к имперским курсантам требования считаю целесообразным понизить без ослабления качества преподавания. Брать плату за обучение имперских пилотов мы будем на уровне Оканийской имперской лётной академии - не больше, но и не меньше. Отчисление из нашей академии за неуспеваемость для имперских курсантов тоже считаю необходимым отменить - пусть доучатся до конца, раз платят деньги. А вот диплом будем выдавать по результатам сданного экзамена. Таким образом, для империи станет неважно, где обучать своих пилотов - в Оканийской академии или у нас.
   - Принимается. Что ещё?
   - Стоимость топливных элементов, реализуемых на наших клановых перевалочных базах, следует поднять в несколько раз. Предлагаю для начала поднять цену на топливо в два раза. Впоследствии - увеличить ещё, за один-два сола доведя до пятикратной среднеимперской.
   - Зачем? У нас и так незначительная продажа топлива, - непонимающе удивился Тувилани.
   - Вот пусть и будет незначительной, - усмехнулся Андрей. - Остановить экспансию империи в наш бывший анклав возможно различными способами. Силового варианта нас лишил император, но экономического лишить нас никто не в праве. Раз у клана в настоящее время отсутствует монополия на территорию анклава, значит, нужно сделать колонизацию другими кланами прилегающих к нам звёздных систем экономически невыгодной. Обосновать подобное повышение легко - мы официально заявим, что все дополнительные средства пойдут на строительство новой транспортной магистрали. И даже начнём её строительство...
   - А зачем она клану?
   - Мы начнём экспансию вглубь галактики - рядом с нами на тысячи лучей в округе простирается обширный незаселённый ареал. Территория богата и полезными ископаемыми, и перспективными для заселения планетами. Мы станем выбирать наилучшие для колонизации звёздные системы и прокладывать к ним транспортные магистрали, строя новые перевалочные базы. На этих системах мы будем захватывать половину территории планет - как вы понимаете, это окажется лучшая половина земель. Все звёздные системы, в которых мы обоснуемся, на правах первых колонистов мы зарегистрируем как территории, допускающие только экологически чистое производство - таким образом, мы предопределим аграрный путь развития планет и обезопасим колонизируемые нами миры от экспансии промышленных кланов, фактически закрепив за ними монопольную власть Лерой. Как только мы сосредоточим в своих руках энергетику и транспорт будущих колоний, любое производство в них окажется нерентабельным. Разумеется, если это производство не принадлежит клану Лерой.
   - А где вы возьмёте людей для колонизации столь обширного незаселённого пространства? - спросила матриарх, и с ней тут же согласился Тувилани.
   - В колонизации примут участие люди Лерой, которых у нас без малого полмиллиарда чистого резерва, - ответил Андрей. - Мы и так их кормим и одеваем. Это люди, готовящиеся стать солдатами - они сильные, выносливые, и прекрасно перенесут первые этапы колонизации. Часть этих людей можно уже сейчас переучивать на строительные профессии - мы будем не просто занимать пустующие планеты, а строить на них развитую инфраструктуру. Развивать на новых планетах я предлагаю три направления промышленности - лёгкую, в первую очередь текстильную, пищевую, и, естественно, строительную. Таким образом, все колонизируемые нами планеты станут сами обеспечивать себя большинством жизненно необходимых ресурсов. Про установку на колонизируемых планетах межзвёздных порталов и прямую связь с центром даже не говорю - это подразумевается само собой. Незначительный объём требующихся промышленных товаров будем поставлять на колонизируемые планеты через них. Тактически колонизация будет выглядеть следующим образом - сначала мы исследуем планету и определяем самые перспективные территории. Затем формируем на ближайшей колонизированной планете ударную группу прошедших спецобучение колонистов, обеспечив их всем необходимым для автономного проживания в течение ближайших сол, после чего совершаем одновременное масштабное переселение всей группы и в кратчайшие сроки осваиваем выбранные территории, подав заявку на признание этих территорий за нами. После того, как имперская канцелярия проведёт инспекцию освоенных нами земель и зарегистрирует наши права, мы снимем оттуда основную часть колонистов, показавших наилучшие результаты в освоении девственно нетронутых территорий, оставив лишь необходимый минимум для постепенного развития нового мира, и формируем новый десант на следующую планету. Постепенно мы расселим по ближайшим планетам всех своих людей, не дав ни империи, ни другим кланам ни единого шанса вклиниться в наш анклав.
   - Я так поняла, тан Рэй, что вы таким образом планируете найти применение почти полумиллиарду свободных рабочих рук в синдикате?
   - Совершенно верно, госпожа! И пусть эти люди и так не слишком сильно опустошают бюджет клана, но, реализуя мой план, они не только будут кормить и одевать сами себя, но и принесут клану весьма ощутимую пользу. Четыреста миллионов оперативного армейского резерва - это хорошо, но нам сейчас вполне достаточно и имеющихся ста миллионов, тем более что только они вооружены так, как положено. К тому же из этих ста миллионов лишь двадцать с небольшим имеют штатную поддержку тяжёлым орбитальным вооружением, в частности, космическими крейсерами и орбитальными орудийными платформами, а остальные - обычная тяжёлая пехота. Эта пехота, даже в полном объёме укомплектованная боевыми роботами, не даёт нам значительной прибавки к клановому рейтингу. Кстати, военные занятия с остальными четырьмястами миллионами прекращать тоже нельзя - даже будучи переученными в гражданских, и приобретя мирные специальности, они всё равно будут представлять наш военный резерв.
   - Со временем они потеряют свою квалификацию, - возразил Тувилани.
   - Не совсем так, - ответил Андрей. - Если заниматься с ними ежедневно, примерно по одному ри, то потери квалификации не произойдёт. Вернее, произойдёт, но далеко не так сильно, и при необходимости, будучи переведёнными в действующие армейские части, эти резервисты очень быстро восстановят свои былые навыки в полном объёме. Подобная практика имела место быть на моей родине и неоднократно доказывала свою эффективность. Частности особо сомневающимся я могу изложить и позже, а пока рассказываю далее. Завод по про производству порталов у клана уже есть, так что мгновенной связью новые колонизированные нами планеты мы обеспечим. А вот чего нам не хватает - так это энергетической независимости, и на ликвидацию подобного недостатка клану в ближайшем будущем придётся потратить значительные финансовые средства.
   - Тан Рэй, вы забыли, что в анклаве есть мощная гелиостанция, - вставила своё слово Литэйла.
   - Не забыл, госпожа. Станция у нас всего одна, и технологии её строительства клан не имеет. Я хочу приобрести и технологию, и завод по производству самих энергостанций.
   - Слишком дорого, - поморщилась Литэйла, тут же прикинув в голове будущие расходы клана.
   - Энергетическая независимость дороже. Как только мы колонизируем первый десяток планет, а всего за первый сол нашей экспансии я планирую колонизировать до сотни миров, мы столкнёмся с жутким энергетическим голодом. В идеале, подобная гелиостанция должна обеспечивать энергией не более пяти звёздных систем.
   - В спецификации указано, что гелиостанция нашего класса способна обеспечивать энергией до десяти среднестатистических планетарных образований, а при необходимости - и до пятнадцати, - взял слово Тувилани.
   - Можно и десять-пятнадцать, - согласился с безопасником Андрей, - но тогда энергию придётся экономить. А если экономить мы не собираемся, тогда через один сол нам потребуется около двадцати гелиостанций. Как вы считаете, госпожа матриарх, что клану обойдётся дешевле - купить завод и технологию, или двадцать очень и очень дорогостоящих энергогенерирующих объектов? К тому же клан не станет останавливаться на колонизации первой сотни планет, пойдя по галактике дальше. Станции, кстати, можно будет устанавливать не сразу. Вполне допустимым полагаю установить сначала одну станцию на двадцать планет, потом - смонтировать ещё одну, сняв с первой половину нагрузки. Получится по десять подключенных к станции объектов. Добавление ещё двух гелиостанций позволит снизить нагрузку до пяти планет на одну генерирующую мощность, что вполне приемлемо. Напомню, что понятие среднестатистического планетарного образования подразумевает достаточно слабозаселённый мир, которых в империи большинство. Уже сейчас планеты Камэни и Лерой не укладываются в этот параметр, а в дальнейшем энергопотребление станет только возрастать - к хорошему привыкаешь быстро, и экономить практически бесплатную энергию мы здесь, в анклаве, не привыкли. Так что в ближайшие десятки, если не сотни сол наш завод окажется загружен заказами под завязку, работая без выходных в три смены.
   - Если всё обстоит так, как вы описываете - то согласна, завод клану нужен, - согласилась Литэйла. - Однако для столь масштабной экспансии у нас не хватит кораблей - флот клана Лерой невелик.
   - Как раз это проблемой не является - в нашей галактике можно нанять массу грузовозов, причём чуть ли не по демпинговым ценам. Это не метрополия, здесь всё значительно дешевле. К тому же мы можем обеспечить нанятые звездолёты бесплатным топливом, что дополнительно снизит цену.
   - Ваше стремление начать экспансию клана в окружающее анклав пространство мне понятно. А какой смысл вы видите в расселении клана?
   - В первую очередь это компенсация потерянной нами независимости, госпожа, хотя и экономическая составляющая тоже немаловажна.
   - И как же мы обретём независимость? - переспросила Литэйла. - Договор с империей расторгнут, и император больше никогда не подпишет подобного документа. Мы никогда не сможем освоить более половины территории нового мира.
   - А больше и не нужно. Как только мы освоим значительный сектор космического пространства, колонизировав не менее сотни новых миров, никто из кланов в освоенное нами пространство и не сунется - подобное мероприятие станет кланам экономически невыгодно. Транспортных магистралей нет, а те, что есть, окажутся принадлежащими нам. Цены на топливо и обслуживание, как я уже говорил, мы сделаем настолько высокими, что развивать собственную экономику в этих условиях другим кланам станет бессмысленно - затраты на производство окажутся слишком велики. Я уже говорил, что планеты, колонизированные нами, будут зарегистрированы как сельскохозяйственные. Следовательно, пришедшие на колонизированные нами планеты чужаки станут просто вынуждены использовать незанятые нами земли исключительно для производства сельхозпродукции.
   - И что помешает этим кланам закрепиться на колонизированных нами планетах? Ведь в их распоряжении останется половина незанятых нами территорий?
   - Эти кланы станут прямыми конкурентами Лерой, начав развивать аграрный сектор. Они станут базироваться на оставленных нами неугодьях, где ничего серьёзного и составляющего нам конкуренцию произвести просто невозможно. Разумеется, после столь опрометчивого шага мы со временем их просто-напросто обанкротим. Если наша экспансия пойдёт именно так, как я и планирую, я практически уверен - за исключением людей Лерой и Камэни плюс незначительного количества наблюдателей от имперских спецслужб, чужаков на колонизированных нами планетах не будет. Чужим просто незачем будет к нам ехать - работы на наших планетах они не найдут. Мы получим ту же самую независимость, только добьёмся её не директивными, а экономическими методами.
   - Хорошо, стратегия экспансии клана по нашему сектору галактики принимается, тем более что описанный вами план выглядит вполне реальным. Вы уже просчитывали его экономическую целесообразность?
   - Да, госпожа. Клан экономически в состоянии реализовать этот проект.
   - Это, как я понимаю, ещё не всё?
   - Правильно понимаете, госпожа. Несколько сол назад, как только численность клана вместе с наёмниками достигла полумиллиарда, поиск перспективных детей и подростков для нашего клана прекратился. На тот момент это решение было разумным, не спорю. Однако сейчас я предлагаю отменить ваше решение - привлечение наёмников в клан следует продолжить.
   - Зачем?
   - Я планирую в течение ближайших нескольких сол довести численность населения клана, включая наёмников, до четырёх-пяти миллиардов. Возможно, даже больше.
   - Мы не знаем, куда девать полмиллиарда...
   - Полмиллиарда мы уже пристроили, госпожа. Для остальных, поверьте, тоже найдётся работа, тем более что прокормить мы сможем гораздо большее количество людей, нам скоро некуда будет девать излишки произведённого нами продовольствия. А пока эти люди станут тренироваться на наших клановых базах - ближайшие несколько сол всё их свободное время будет уходить на тренировки и обучение. На выходе мы получим здоровых молодых людей возрастом шестнадцать-восемнадцать сол с неплохими физическими данными и как минимум начальным уровнем образования. Дальше из них можно будет лепить всё, что угодно, но мне в первую очередь понадобятся учёные.
   - Кто??
   - Да, вы не ослышались, госпожа. Я предлагаю создать в клане ещё одно направление развития - научно-исследовательский сектор. В первую очередь нам нужны технические специальности - в клане нет ни одного собственного инженера.
   - Зачем они клану? Что мы будем разрабатывать? Поверьте, тан Рэй, без развитой научной базы технологию значительно проще и дешевле купить.
   - Вы так уверены в своих словах, госпожа? Хорошо, тогда я попрошу вас купить технологию создания межгалактического портала и технологии производства оборонительного оружия большой дальности - такого, какое сейчас законсервировано на наших космических станциях оборонительного комплекса.
   - Кажется, я начинаю догадываться о ваших планах...
   - Скорее всего, госпожа, ваши мысли ушли несколько в другую сторону от того направления, что планировал я, но их ход в целом верный. Клану необходимы технологии, обеспечивающие его абсолютную безопасность в случае агрессии со стороны имперских вооружённых сил. Помимо технологии производства межзвёздных порталов и сверхтяжёлого дальнобойного вооружения нам необходимо освоить технологию строительства средних и тяжёлых военных кораблей - крейсеров, эсминцев, истребителей, авианосцев. Более того - клану необходимо собрать все основные технологии, используемые в империи, в том числе гражданские. На приобретение гражданских технологий и пойдёт основная доля прибыли клана в будущем. Подозреваю, что эти покупки вскоре станут основной расходной статьёй клана.
   - Но зачем клану технологии?
   - Технологии понадобятся клану в случае, если он будет функционировать автономно от империи и всё, абсолютно всё для своей жизнедеятельности станет производить сам.
   - Я не пойму, куда вы клоните, тан Рэй...
   - Странно... Я думал, что вы уже догадались о моём замысле.
   - Возможно, - кивнула матриарх, - но я хочу, чтобы вы произнесли это вслух.
   - Я хочу воссоздать анклав, госпожа. Но только не в пределах империи, а за её границами. Юридически власть империи тогда не будет на нас распространяться. Мы купим несколько списанных межгалактических исследовательских звездолётов - сейчас, во время резкого сокращения объема проводимых империей исследований дальнего космоса, они достаточно дёшевы. Собрав и подготовив команду, мы отправимся на поиски нового дома для нашего клана. Я уже наметил несколько неисследованных районов дальнего космоса, куда имперские исследовательские корабли сунутся в последнюю очередь - осталось только подобрать для себя галактику повкуснее. Молодую, лучше всего спиральную, с большим количеством ресурсов и пригодных для колонизации планет с кислородной атмосферой. На ближайшие несколько тысяч сол у нас как раз будет время и место для приложения своих способностей. Межгалактический портал я хочу использовать для связи нашего старого анклава с новым - всё равно за несколько сол полную номенклатуру всех необходимых товаров клан освоить не сможет. Часть товаров, выпуск которых нецелесообразен или нерентабелен, на первое время придётся закупать, хотя со временем все жизненно необходимые для автономного развития товары придётся производить самим, сколько бы они ни стоили. Кстати, технологии мы попытаемся заполучить все, до которых только сможем дотянуть руки. Строительство нового анклава в этой галактике станет, таким образом, отличным прикрытием для широкомасштабных работ по строительству анклава за пределами империи - ни один трезвомыслящий человек даже не сможет предположить, что, тратя громадные суммы на колонизацию новых планет в империи, мы будем расходовать деньги на что-то ещё. Такой вот дерзкий, но вполне осуществимый план... Абсолютно чистая от имперских шпионов галактика в качестве анклава для синдиката Камэни-Лерой вас устоит, госпожа? Кстати, ещё на моей исторической родине учёные рассчитали, что для абсолютной автономии, поддержания высокого уровня и темпов промышленного и культурного развития и возможности дальнейшей техногенной эволюции цивилизация должна насчитывать не менее миллиарда человек. Берём с пятикратным запасом, как в только что озвученном мною плане...
   - А вы на мелочи не размениваетесь, тан Рэй.
   - Так мой план принимается?
   В комнате на некоторое время воцарилась тишина - женщина прикрыла глаза и откинулась в кресле, задумавшись. Андрей не решался тревожить её - он понимал, что для клана сейчас наступил переломный момент, и от дальнейших слов матриарха будет зависеть будущее всего клана, да и не только его - будущее синдиката.
   Наконец, очнувшись от раздумий, матриарх обвела долгим взглядом обоих сидящих перед ней мужчин, отдельно остановившись на Андрее, после чего уверенно сказала:
   - Господин Рэй, ваш план принимается.
   - Да будет так! - с воодушевлением ответил Андрей.
   - Да будет так... - подтвердил решение матриарха тан Тувилани.
  

***


  
   Совещания в кланах проходят быстро, а решения на них принимаются ещё быстрей. С момента последнего совещания руководства клана Лерой прошло совсем немного времени, а из анклава в разные стороны уже начали разлетаться десятки звездолётов. Клановый завод по производству порталов после долгого перерыва наконец-то заработал на полную мощность. Предназначенные для новых миров порталы было решено вначале запитать от мобильных, а со временем - от стационарных термоядерных реакторов, для чего был куплен завод по их производству. Изготовление и монтаж в звёздном пространстве анклава очередного завода растянулось почти на сол, по прошествии которого завод соединился с планетами анклава стационарным телепортом и на него направилась первая группа специально обученных клановых рабочих из числа недавно принятых в клан наёмников. Выпущенные новенькие термоядерные генераторы совместно с межзвёздными порталами доставлялись клановыми звездолётами на выбранные к колонизации планеты. После монтажа и ввода в эксплуатацию порталов начиналась широкомасштабная колонизация новых миров, для чего зафрахтованными транспортными звездолётами на планеты доставлялось множество необходимого оборудования и строительной техники. Люди, не слишком крупные грузы и продовольствие перемещались через портал. Транспортные магистрали в этой необжитой части космического пространства отсутствовали, поэтому в спешном порядке были подписаны контракты на строительство сразу нескольких перевалочных баз. Широкомасштабная экспансия клана Лерой из анклава в прилегающую к нему незаселённую область галактики началась, но Андрей в ней участия уже не принимал - он, вместе с несколькими сотнями специально отобранных юношей и девушек из числа наёмников, показавших наилучшие результаты в освоении технических специальностей и принятых ради этого в клан, проходил обучение в самых элитных высших учебных заведениях Оканы. Обучались всему - высшей математике, физике, химии...
   Андрей, вместе с десятком юношей и девушек Лерой, уже больше года осваивал естественные науки в высшей имперской Оканийской технической академии. Срок обучения в этой академии обычно составлял семь сол - четыре сол общего обучения, и три - специализированного. Однако Андрей, как полиглот, освоил всю семилетнюю программу обучения менее чем за сол - после своего возвращения из медицинского центра Камэни он обнаружил удивительные изменения со своей памятью - всё, что он прочитал, намертво впечатывалось в его голову с первого раза. Давно можно было бы досрочно сдать все необходимые экзамены и получить диплом, но для Андрея важнее было не просто выучить, а понять преподаваемый студентам материал. Поэтому он продолжал учиться, всё свободное время просиживая в библиотеке и жадно поглощая новые для себя знания. Каждый элемент полученной информации Андрей тщательно взвешивал в своей голове, сопоставлял с уже известными ему знаниями и со своими представлениями об устройстве вселенной, после чего переходил к такому же скрупулёзному осмыслению следующего пакета информации, не оставляя попыток проверить изученное с помощью своих новых способностей. Уже сейчас он знал намного больше, чем ему преподавали в институте на Земле, и мог бы, наверное, самостоятельно разработать и межгалактический портал, и дальнобойные орудийные платформы, однако не останавливался на достигнутом, жадно поглощая вливаемую в него преподавателями информацию.
   Преподаватели же, сначала несколько высокомерно относившиеся к Андрею, считая его неклановым - на занятиях в академии он вёл себя скромно и незаметно, свою принадлежность к клану не афишировал, не указав его в приёмных документах и никогда не упоминая в разговорах, - со временем, видя необычайную усидчивость студента и его необычайное трудолюбие, отражающиеся в полученных результатах, практически всегда максимально высоких, стали выделять его из общей массы студентов. Зазвучали даже предложения о вступлении в один из кланов, на которые Андрей не соглашался, но и не отвергал, обещая подумать...
   Со своими одногруппниками отношения у Андрея не сложились с самого начала, а в дальнейшем эта пропасть только увеличилась, и тому было несколько причин. Во-первых, все считали Андрея неклановым, а неклановых в Академии не то чтобы презирали, но относились к ним со снисходительным пренебрежением, как к людям второго сорта, которых можно походя оскорбить, унизить, посмеяться... И если Андрей ещё не вкусил подобного к себе отношения, то только благодаря двум своим бойцам из клана Лерой, осваивающим вместе с ним нелёгкую академическую науку и официально заявленным как его телохранители. Несколько проведённых показательных дуэлей в ответ на достаточно безобидные оскорбления в адрес Андрея отучили остальных студентов задирать его, что однозначно не добавило Андрею популярности - теперь трогать его просто боялись и старательно пытались игнорировать, что, впрочем, Андрея вполне устраивало. Во-вторых, Андрей слишком часто переходил из группы в группу, поразительно быстро осваивая университетскую программу и сдавая экзамены экстерном. К тому же, постепенно осваивая доставшееся ему генетическое наследство, Андрей потихоньку начал осознанно творить то, что у него до этого получалось только во сне. И в первую очередь мужчина кардинально изменил своё лицо, сильно омолодив его и придав внешность задумчивого и рассеянного юноши-ботана с обиженно-детским выражением лица. Матриарх и её близкое окружение были в курсе его новой внешности, а для остальных подобная маскировка позволяла дольше сохранять инкогнито. Прыгая из класса в класс при досрочной сдаче экзаменов и при этом постепенно меняя внешность, Андрей не давал окружающим возможности обратить внимание на происходящие с ним изменения. Пока за целый год обучения он, похоже, ни разу не прокололся...
  

***


  
   Престижный высотный ресторан в самом центре Окааны, выглядящий парящим в небе клочком тумана и носящий среди имперской элиты прозвище "Облако", работающий, в угоду клиенту, в любое время дня и ночи, поражал своей роскошью, да и кухня в нём была под стать интерьеру. Прислуга ресторана, вышколенная до состояния раболепной почтительности, шла навстречу практически любому пожеланию клиента в стремлении во что бы то ни стало ему угодить. Но двое молодых людей, занявших элитный отдельный номер на двоих на самом верхнем этаже, с изумительным видом на залитую огнями и утопающую в зелени ночную столицу, меньше всего обращали внимание на прислугу, всецело поглощённые как изысканной едой, так и неспешным разговором:
   - А ты совсем не изменился, Рур. Внешность, разумеется, не в счёт. Или теперь тебя нужно звать Рэй?
   - И ты, Лана, всё так же прекрасна, как и в первую нашу встречу. А звать меня можешь как тебе удобно - не в имени дело.
   - Я рада, что ты выжил, Рур. Действительно рада. Можешь не верить, но мне было очень тяжело слышать, что тебя в клане официально признали мёртвым - на то, что ты выживешь, шансов практически не было. Не знаю, говорила ли тебе матриарх, но тебя давно уже списали со счёта - больше десяти сол назад твоё имя уже вычеркнули изо всех планов по дальнейшему развитию синдиката.
   - Это для меня не новость - шансов на то, что я выживу, действительно практически не было. Матриарх ничего не стала от меня скрывать - я полностью в курсе всех дел как своего клана, так и синдиката. Планы матриарха, кстати, уже поменялись - я вновь в игре.
   - Рада за тебя. И искренне желаю тебе успехов. Но я хотела поговорить с тобой о другом. Скажи, ты сейчас один?
   - Я не один, Лана. Со мной мой клан и синдикат.
   - Я не о том, и ты отлично меня понимаешь. У тебя сейчас есть женщина?
   - Ты имеешь в виду - не одиноко ли мне в моей постели? Не волнуйся, моё одиночество готова скрасить каждая вторая незамужняя женщина клана...
   - Рур, я говорю сейчас о себе. Как мы с тобой будем жить дальше?
   - А какие есть варианты? В связи с моей официально объявленной смертью, как ты знаешь, мой брак и с тобой, и с остальными моими жёнами признан недействительным. Пока я лежал в коме, вы все, насколько я в курсе, благополучно вышли замуж. Некоторые из моих жён даже родили за это время. Кстати, по моим данным, ты одна из первых поспешила найти себе мужчину.
   - И откуда у тебя такая информация? Если, конечно же, это не секрет.
   - Информация абсолютно несекретная - я имею полный доступ к клановой базе данных. Даже секретный файл с информацией по Литэйле для меня открыт, не говоря уже об остальных клановых. Я отлично знаю, когда и за кого вышли замуж все мои жёны, включая и тебя. И, в принципе, одобряю ваш выбор - ваши избранники занимают достойное место в клановой иерархии. К тому же об этой стороне моей изменившейся личной жизни меня сразу же проинформировала Литэйла.
   - Старая хитрая лиса... Не знаю, что она тебе наговорила, но тебе необходимо знать подоплёку - замуж я вышла не сама. Не прошло и нескольких кун после официальной даты признания тебя умершим, как матриарх лично предложила мне кандидатуру мужа.
   - И ты, конечно же, сразу же согласилась...
   - Нет, я отказалась, причём в категоричной форме. Мои слова ты легко можешь проверить - буквально сразу же после моего отказа последовали репрессии. У меня забрали проект, отстранили от должности, перевели на рядовую низкооплачиваемую работу.
   - А ты уверена, что эти санкции последовали именно из-за твоего отказа? Быть может, ответ стоит искать в твоей профессиональной деятельности?
   - Не просто уверена - матриарх лично сказала мне об этом. Она дала мне несколько кун на раздумья о моей дальнейшей судьбе и предложила не отказываться от "личной просьбы матриарха", как она сама выразилась. Прости, но в клане участь тех, кто идёт против воли матриарха, незавидна - в лучшем случае они влачат жалкое существование в самом низу социальной лестницы. А в худшем - от них избавляются. Я слабая женщина, и не в моих силах бороться с целым кланом, а без клана я вообще никто. Взвесив все "за" и "против", я решила подчиниться.
   - Если дело обстоит именно так - думаю, что ты поступила правильно. Да и в твоих словах у меня нет оснований сомневаться. Но что же ты сейчас хочешь от меня?
   - Решение о твоей смерти фактически аннулировано. Значит, есть возможность признать расторжение нашего брака незаконным. В связи со вновь открывшимися обстоятельствами.
   - Теоретически - да. Но почему ты говоришь это мне?
   - По двум причинам. Первая - меня матриарх слушать не станет. Наш брак расторгнут, и уже неважна причина, по которой это было сделано. Литэйла может сказать, что расторжение брака - свершившийся факт, и то, что ты оказался жив, роли уже не играет. Более того - если с подобным заявлением обращусь именно я, она именно так и поступит. Совсем другое дело, если заявление поступит от тебя. Ты в этой ситуации - пострадавшая сторона, и если мне пришлось подписать документ о расторжении брака, то с твоей стороны такой подписи нет, а, следовательно, возникает юридическая коллизия - ты уже не мой муж, но я до сих пор твоя жена. Подобная коллизия возникла по отношению ко всем твоим жёнам, и в твоих силах исправить ситуацию.
   - Каким образом, Лана? Хорошо, пусть я даже получу от матриарха признание недействительным документа о расторжении брака... Кстати, опротестовывать надо будет сразу двадцать один документ. И вот, когда эти документы окажутся аннулированы, я опять окажусь обладателем гарема из двадцати одной жены, как и раньше. А куда вы будете девать своих мужей, с которыми сейчас находитесь в законном браке?
   - Хм... Действительно, это самая большая проблема в нашем случае. Скажи, а ты мог бы согласиться стать вторым мужем? Вернее, ты как раз окажешься первым, просто у всех твоих жён будет ещё по одному мужу.
   - Не уверен, что подобное решение мне понравится. Да и как ты это себе представляешь? Вы все будете бегать от меня ко вторым мужьям, а потом снова ко мне? Жить, кстати, мы где планируем? В одном доме? Вариант ещё имел бы право на существование, если бы ты у меня была одна - семьи с двумя мужьями в империи не слишком частое явление, но и не так уж редки. Или ты предлагаешь аннулировать документ о разводе только с тобой одной?
   - Было бы неплохо, но я не настолько эгоистка, чтобы забыть о твоих вторых жёнах. Многие из них тоже вышли замуж повторно не по своей воле.
   - Тоже решение матриарха?
   - Ну а как иначе?
   - В общем, вариант со вторыми мужьями мне не нравится. Какие ещё решения?
   - Расторгнуть второй брак. Юридически это тоже можно обосновать - если в семью входит ещё один супруг, то необходимо согласие обоих. В данном случае, так как ты у нас воскрес из мёртвых, то на наш повторный брак необходимо твоё согласие, в противном случае он будет считаться недействительным. Но это только в том случае, если аннулировать наш развод. Как я уже говорила, основанием для развода был документ о твоей смерти, следовательно, если этим делом займёшься ты, то вероятность положительного решения матриарха будет максимальной.
   - И будет всё, как и раньше, до моей мнимой смерти...
   - Ну, почти как раньше... Действительно, останутся бывшие вторые мужья, от которых у некоторых твоих жён уже появились дети.
   - Есть ещё и третий вариант, Лана, и именно он в сложившейся ситуации кажется мне наиболее приемлемым.
   - Какой же?
   - Лана, я люблю тебя. И всех своих вторых жён тоже. Ты для меня дороже всех не только в клане, но и во всей империи. Но личные чувства не должны затмевать нам голос разума - уже неважно по чьей вине, но наши жизненные дороги разошлись, и сойтись вновь они не смогут - слишком много других людей встало между нами. Мой дом для тебя всегда открыт, как и для всех моих вторых жён. Я сейчас официально говорю это тебе, и в ближайшее время то же самое донесу и до них. Если ты скучаешь без меня, и тебе вдруг захочется со мной пообщаться - приходи в любое время. Юридическая коллизия, как ты правильно заметила, открывает тебе двери не только в мой дом, но даже в мою спальню, тем более что документ о расторжении нашего брака я не подписывал. Однако мне не хотелось бы возобновлять интимную сторону нашей жизни - и не потому, что вы не интересуете меня как женщины, а потому, что подобные шаги с моей стороны были бы несправедливы в первую очередь по отношению к вашим нынешним мужьям. Давайте останемся просто друзьями...
   - Дружба между мужчиной и женщиной?
   - А почему бы и нет? Мир, Лана, вовсе не вращается вокруг постели... Впрочем, при обоюдном желании можно рассмотреть и её - в конце концов, мы с вами взрослые люди и сами решаем, как нам жить...
  

***


  
   В один из обычных учебных вечеров Андрей, следуя неукоснительно соблюдавшемуся изо дня в день распорядку, направился в академическую библиотеку - за день он наметил себе для ознакомления целый список литературы, которую планировал изучить. Последние несколько ло он упорно пробирался через дебри современных научных представлений о строении материи и пространства-времени, открывая для себя много нового. Полностью изучив академический курс, Андрей интуитивно почувствовал, что официальная теория не способна объяснить ряд происходящих с ним в медицинском центре метаморфоз, поэтому начал самостоятельное изучение альтернативных гипотез строения вселенной и их научных объяснений. Библиотекарь оказалась сильно удивлена подобным выбором Андрея, но переслала на библиотечный терминал всю запрошенную литературу. Сверившись со списком и убедившись, что полученные книги в точности соответствуют запрошенному, Андрей углубился в чтение сложных научных выкладок и их не менее заумных доказательств, позабыв обо всём на свете. Вроде бы решение наконец-то стало наклёвываться, целостная и гармоничная картина мира уже начала вырисовываться в его сознании...
   В очередной раз оказавшись в библиотеке, Андрей быстро и увлечённо листал виртуальные страницы, перебирая файл за файлом, когда неожиданно оказался не то чтобы грубо, но достаточно бесцеремонно оторван от своего занятия. Оглядев нарушителя своего спокойствия, Андрей подумал, что не станет его наказывать - во-первых, нарушителем был не он, а она, а во-вторых - девушка оказалась необычайно красива, гармонично сложена и по-детски непосредственна. Идеальной фигурой с тонкой талией, широкими бёдрами и длинными прямыми ногами, а также длинными, густыми, слегка волнистыми светло-коричневыми волосами она напомнила Андрею Татьяну - его первую жену. Сходство усиливали те же небольшие очаровательные ямочки на щеках, как раз и придававшие незнакомке милое детское выражение лица, убавляя от реального возраста как минимум несколько лет - девушка выглядела лет на шестнадцать, не больше, и Андрей без раздумий назвал бы эту цифру, если бы не полностью сформировавшееся взрослое женское тело.
   Удовлетворившись произведённым эффектом - девушка явно осознавала, что просто сногсшибательно красива, она нежным бархатистым голосом спросила Андрея:
   - Это ты заказал дополнительную литературу по современным научным гипотезам строения вселенной? Меня интересует альтернативное академическому обоснование метрики n-мерного пространства и преобразование вещества в этом пространстве.
   - Уважаемая танья! - улыбнулся в ответ Андрей, - смею заметить вам, что обращение к незнакомому мужчине на "ты" не просто невежливо, но и имеет несколько различных смысловых оттенков - от попытки нанесения завуалированного оскорбления до желания познакомиться поближе и разделить с ним постель. Не поясните, какой смысл вы вложили в вашу фразу?
   - Ну, ты и завернул! - улыбнулась девушка. - Нет, постель с тобой я делить не собираюсь, а вот заказанная тобой литература меня очень интересует - ты оказался единственным за последние несколько кун студентом, который решил её изучить. Да, и извини, если я случайно обидела тебя своим вопросом - меня зовут Иллура Ханто. А тебя?
   - Рэй.
   - Просто Рэй? Ты неклановый?
   - Это имеет какое-то значение для интересующего вас вопроса, танья?
   - Да в общем-то нет... Просто ты так красиво говоришь - как будто клановый. У нас в клане далеко не всякий способен столь красиво выстраивать свою речь.
   - Просто я много читаю, танья, и у меня очень хорошая память.
   - Досталась тебе в наследство?
   - Нет, я развил её долгими и постоянными тренировками.
   - И какой же конечный результат?
   - Я с первого раза могу запомнить любую прочитанную мною книгу.
   - Здорово! А я могу так научиться?
   - В мире нет ничего невозможного, танья. Достаточно только сильно захотеть и приложить к своему желанию некоторую долю труда.
   - И какую же долю я должна приложить?
   - Это зависит от результата, который вы захотите получить, прелестная танья.
   - Я хочу научиться запоминать прочитанное так же, как и ты.
   - Больше читайте, и у вас всё получится.
   - Я и так много читаю, но пока ничего не получается.
   - Возможно, вы ещё слишком молоды.
   - И ничего я не молода! Мне уже девятнадцать сол!
   - Ну вот, я же говорил вам, что вы ещё слишком молоды. Возможно, через десять-двадцать сол при постоянных ежедневных занятиях у вас что-то и получится - всё зависит от вашего желания и трудолюбия.
   - Что-то сам ты не выглядишь на мужчину в тридцать сол!
   - Внешность обманчива, прекрасная танья. Женщина, которой я когда-то чуть было не дал двадцать сол, оказалась на эоны старше меня.
   - Неплохие у тебя знакомства, Рэй, даже моя бабушка моложе... Кстати, а где ты мог встретить столь долгоживущих людей?
   - Это не моя тайна, танья Иллура. Я же не спрашиваю, кто ваша бабушка.
   - А я и не скрываю. Моя бабушка - матриарх клана Ханто.
   - Клан учёных... Как же, знаю, знаю. Поздравляю, твоя бабушка - достаточно известная в империи личность.
   - Спасибо. Но ты так и не ответил - где ты видел женщину, которая прожила несколько эонов.
   - Повторюсь - это не моя тайна.
   - Зануда... Но раз ты не хочешь открыть мне эту тайну - может, тогда объяснишь мне, чем та альтернативная теория строения вселенной, которую ты сейчас изучаешь, отличается от официальной, что нам преподают в академии?
   - Это несложно, прекрасная танья. Всё дело в полевой природе материи...
  
   Вот так, с этой в общем-то случайной встречи в библиотеке высшей имперской технической академии и зародилась дружба между внучкой матриарха Ханто и неклановым юношей Рэем...
  

***


  
   Как всегда после занятий в академии, по вечерам Андрей работал... Даже не так - он Работал. С большой буквы. Творил. И творил он в первую очередь самого себя - развивал и совершенствовал собственное тело и свои обретённые навыки. Закончив с изучением и корректировкой собственного тела, последние несколько месяцев, дополнительно к занятиям в академии, он работал над созданием и преобразованием различных веществ, тем более что навыки осознанной работы с материей Андрей после месяцев упорных тренировок всё-таки освоил. Ещё с земного курса физики Андрей помнил, что затратив определённое количество энергии, можно получить из одного вещества другое. Точнее, если использовать точные научные определения - получить из одного химического элемента другой. Земная наука считала, что химические элементы состоят из неких "кирпичиков" - протонов и нейтронов, с добавлением определённого количества электронов. Ещё земные учёные догадывались, что протоны и нейтроны, которые в классической физике считаются одними из основополагающих "кирпичиков" вещества, на самом деле являются застывшими в устойчивом состоянии "сгустками" электромагнитного поля. То есть для того, чтобы создать протон или нейтрон, нужно сгенерировать электромагнитное поле определённой частоты, поляризации и мощности. Если перевести эту информацию на язык жестов - чтобы получить вещество, нужно просто "сжать" поле, как дети сжимают снег, чтобы получить снежки. Если поле сжать до определённой величины и затем закрутить, придав ему вид вращающегося тороидального вихря, оно, так же, как и слепленный из пушистой белой массы замёрзшей воды снежок, останется в "сжатом", устойчивом состоянии - таким образом можно получить элементарную частицу, например, протон или нейтрон. Верно и обратное утверждение - вещество можно перевести в излучение того же самого электромагнитного поля. Доказательства истинности этого мировоззрения Андрей получил в Оканийской высшей академии, чем и поспешил воспользоваться в своих экспериментах.
   Протоны и нейтроны - основа вещества во вселенной, между ними нет принципиальной разницы, по сути это одни и те же "кирпичики", только разного "веса" и "цвета". Научившись создавать протоны, Андрей научился создавать и их неразлучных "братьев" - нейтроны, а также ещё одну элементарную частицу, известную ему со школьных уроков физики - электрон. Помня о таблице периодических элементов из школьных уроков химии, Андрей отлично представлял, сколько таких частиц нужно взять, чтобы получить необходимый ему химический элемент.
   Генерировать электромагнитные поля Андрей научился уже давно. Неосознанно он делал это ещё будучи помещённым в медицинский саркофаг. Осознанно - буквально через несколько месяцев упорных тренировок, последующих за его внезапным пробуждением. Получив в свои руки такой мощный инструмент для исследований, Андрей, как увлечённый подросток, некоторое время игрался с преобразованиями элементов один в другой. Он воздействовал на частицы электромагнитным полем и находил реальное подтверждение своим знаниям - плотность электромагнитного поля элементарной частицы как раз и определяла её массу. Естественно, на все эти трансформации затрачивалась его собственная энергия. Результаты своих экспериментов Андрей наблюдал с помощью чувствительных квантовых приборов - в империи давно уже придумали соответствующее оборудование с необходимой точностью и чувствительностью и научились регистрировать не только отдельные атомы, но и их составляющие.
   Сложнее оказалось перейти от элементарных частиц ко вполне осязаемым объёмам вещества - таким, которые можно увидеть глазами и потрогать руками. Но, зная, что подобное в принципе возможно - во сне он уже создавал из окружающего его поля, в общепринятом смысле слова практически "из ничего", увесистый слиток золота, - Андрей потратил много сил и ещё больше времени, чтобы производить подобные манипуляции уже осознанно. В конце концов, самым результативным оказался метод последовательного копирования с помощью создания вокруг полученного атома зеркальной гексагональной решётки из особым образом сконфигурированных электромагнитных полей. Помещённый в её центр синтезированный из поля атом исходного вещества при помощи подобной решётки, выполненной из того же поля, копировал, отражаясь от зеркальных граней, сам себя - копий этого атома можно было сделать бесконечно много, хватило бы энергии.
   Освоенный и уже отлаженный практически до автоматизма процесс синтеза выглядел приблизительно так: сначала Андрей представлял себе пустоту, равномерно заполненную серебристо искрящимся электромагнитным полем - так его воображение представляло пространство на микроуровнях. Затем, приложив усилие, он "лепил" из этого поля маленькие, живые, переливающиеся всеми цветами радуги тороиды - элементарные частицы. Затем в центре воображаемой пустоты мужчина строил идеальный в своём совершенстве кристалл, в вершинах которого располагались эти самые маленькие тороиды - протоны и нейтроны, а рёбрами кристалла служили возникающие между ними гравитационные связи. Затем вокруг кристалла-атома на удалённых орбитах Андрей помещал другие гигантские по меркам этих элементарных частиц тороидальные объекты - электроны. Орбиты подходили не все - на некоторые из них электроны удавалось разместить достаточно легко, а с других они соскальзывали, как санки с вершины ледяной горки. Впрочем, Андрей быстро разобрался с причиной - для синтеза был доступен только определённый квантованный ряд физических характеристик атома, таких, как вес, размер, заряд, по-видимому, определяемый метрикой существующего пространства вселенной. Сделав в своей памяти пометку о необходимости разобраться в причинах квантования, Андрей довёл процедуру синтеза атома практически до совершенства - так, что на создание любого химического элемента у него уходили мгновения. Покончив с созданием атомов, проверив получившиеся результаты и убедившись в отсутствии ошибок, Андрей окружал созданный атом зеркальной гексагональной решёткой, копируя его в зеркальных гранях гексагона. Процесс можно было продолжать до бесконечности, растягивая гексагон и напитывая внутренний объём энергией - размеры получившегося в результате эксперимента химического элемента определялись только количеством затраченной Андреем энергии, требуемой на преобразование электромагнитного поля в вещество. Правда, на выходе всегда получался ровный симметричный кристалл, но сути процесса этот факт не менял.
   Как только виртуальный инструмент по синтезу вещества был создан - процесс, что называется, пошёл. Андрей синтезировал образцы всех известных ему ещё со школьной скамьи химических элементов и уже замахнулся на создание минеральных веществ, решив заново пройти весь курс неорганической и органической химии, но потратив на эти эксперименты почти полгода, неожиданно понял, что подобными научными изысканиями можно заниматься практически вечность. Забросив процесс творчества в области химии, Андрей переключился на прикладную физику и стал иногда копировать, а иногда создавать с нуля аналоги существующих приборов и оборудования. Разумеется, каждым таким созданным прибором оказывался он сам...
   Дни сменялись ночами, неудачи рано или поздно сменялись победами. Андрей, задавшись целью воспроизвести все известные ему виды оружия, уже мог похвастаться значительными успехами - практически все известные ему способы убийства разумных и не очень живых существ и уничтожения созданных человеком или природой объектов были им успешно освоены. Правда, в процессе экспериментов выяснилось, что не каждое оружие может похвастаться соответствующей эффективностью в отношении израсходованной на его создание энергии. Так, самым неэффективным оказалось, как ни странно, кинетическое оружие - основная энергия тратилась на материализацию вещества, которое, даже будучи разогнанным до высоких скоростей, наносило меньше урона, чем та же энергия, но преобразованная в узкий монохромный пучок коротковолнового излучения. На Земле подобный пучок когерентного излучения называли лазерным...
   Поигравшись с длинами волн, Андрей прояснил для себя основные коэффициенты рассеяния и поглощения электромагнитного излучения в различных средах, определив, что для большинства случаев наиболее удобным в использовании окажется излучение с частотой как минимум в сто раз больше частоты видимого человеческим глазом спектра, и на этом успокоился - собственный лазер, невидимый, но от этого не менее смертоносный, теперь всегда был у него с собой, находясь в голове в виде мысленных команд, схем, алгоритмов и тому подобного.
   Более перспективным в боевом аспекте оказалось использование подпространства - достаточно было с помощью созданной подпространственной "струны" доставить в организм противника то, что для него являлось наиболее смертоносным, и никакие лазеры уже не были нужны. Для человека этим "чем-то" могла стать микроскопическая частичка цианида, переправленная напрямую в сердце, или крохотный, не более пары кубических сантиметров, объём обычного воздуха, доставленный в то же самое сердце или в любую область мозга. В последнем случае человек сразу не погибал, но, получив инсульт, гарантированно выводился из боя.
   Тщательно изучив работу порталов, благо в клане имелись как собственно порталы, так и технология и документация по их изготовлению, Андрей достаточно быстро сконфигурировал такие параметры электромагнитного поля, при которых пространство сворачивалось в "струну". Научившись создавать подпространственную струну, Андрей некоторое время игрался с её параметрами - пространственными координатами, дальностью, мощностью, энергонасыщенностью, на практике обкатывая имеющиеся у него теоретические выкладки, после чего перешёл к практическому воплощению принципа умерщвления разумных с помощью обретённого умения.
   Естественно, на человеке подобные опыты не проводились - достаточно было опытов с манекенами, которыми в разные периоды времени оказывались то лежащие на столе фрукты, то стеклянная статуэтка, то ещё какой-нибудь неудачно попавшийся под руку предмет. Дальнейшие опыты показали, что с точки зрения энергетических затрат и поражающей способности наиболее эффективным оружием оказалось создание направленной струны и, как в случае с телепортом, передача вещества с одной стороны струны на другую. Иногда было достаточно ничего не передавать, а просто поменять местами пару кубических сантиметров принадлежащего объекту вещества на такой же объём прилегающего к планете безвоздушного пространства. Естественно, будучи испытанным на живом объекте, данный способ мог быть чрезвычайно эффективным - маловероятно, что твой противник окажется в живых, если часть его сердца вдруг займёт космический вакуум... Для уничтожения массивных объектов типа бронированных боевых машин этот принцип годился также, просто вместо космического вакуума в сердце такой машины можно было переправить несколько кубиков вещества из ядра близлежащей звезды. Правда, в этом случае следовало в первую очередь позаботиться о сохранности своей собственной тушки - в результате подобного эксперимента, для безопасности проведённого Андреем на одном из военных полигонов анклава, был полностью уничтожен сам полигон со всеми защитными сооружениями, а приборы зафиксировали подрыв небольшого термоядерного заряда, каким оснащаются тяжёлые орудийные платформы боевых космических крейсеров. Хорошо, что Андрей не только благоразумно озаботился вопросами собственной безопасности, проводя свой эксперимент из удалённого наблюдательного пункта, но и продумал необходимость создания официальной легенды, для чего заблаговременно разместил на низкой околопланетной орбите над полигоном один из боевых клановых космических линейных эсминцев... Тут же налетевшие автоматические имперские зонды закружились в космосе вокруг корабля, просканировав всё, до чего смогли дотянуться - доклад о проведении кланом Лерой учебных стрельб из тяжёлого космического оружия наверняка уже на следующий день лёг на стол господина Нирэна Шихои...
   Однако это испытание поставило перед Андреем новую проблему - владея столь мощным ударным оружием, легко можно было пострадать самому, случайно попав под собственный удар. Для дальнейшего самосовершенствования необходимо было, отложив на время гонку вооружений, заняться созданием собственной индивидуальной защиты. Да и о медитациях забывать было нельзя - там тоже наметился немалый прогресс, и, в первую очередь, в области управления временем. Андрей, правда, ещё не разобрался до конца - то ли это он начинает мыслить быстрее, то ли для других время начинает замедляться, но факт оставался фактом - он научился осознанно замедлять относительное течение времени. Пока, правда, не слишком сильно - летящую в него пулю, например, он бы не увидел, но движения окружающих уже выглядели, как в замедленной съёмке. К сожалению, пришлось пожертвовать звуком - тот так сильно смещался в область низких частот, что разобрать обращённую к нему речь становилось невозможным, окружающее пространство просто наполнялось низким утробным рокотом. Теоретически Андрей знал, как избавиться от этого эффекта - всё же он был технарём, инженером, и отлично представлял физику процесса. Однако практическая реализация его идей неожиданно дала сбой - с наскока проблема не решилась. Андрей перебрал все пришедшие ему на ум способы - и квантование звукового ряда с последовательной выборкой отдельных кусков и "склейкой" нового аудиотрека, и создание виртуального устройства для "ускорения" выхваченных аудиослепков, но получившееся "синтетическое" звуковое сопровождение оставалось в лучшем случае перемежаемым треском помех неразборчивым бормотанием. Технически - Андрей понимал - идея была верной, подкачала её некорректная реализация. Но разбираться в неудаче было некогда - его ждали более важные задачи. Решив, что некоторое время при использовании ускорения можно провести и в тишине, тем более что данную способность он в последнее время применял преимущественно в библиотеке для ускорения чтения книг, Андрей полностью сосредоточился на создании защиты, посвятив этой задаче всё свободное от учёбы в академии время...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Я поражена вашими успехами, господин Рэй!
   - Стараюсь, госпожа матриарх.
   - Вы очень быстро вошли в курс текущих дел и клана Лерой, и всего синдиката, несмотря на то, что всё свободное время посвящаете учёбе.
   - Иначе и быть не могло, госпожа. Моя информированность о сложившейся в клане ситуации напрямую влияет на дальнейшее его развитие, а клан - превыше всего.
   - Я рада, что вы это понимаете. Но что за срочный вопрос привёл вас сегодня ко мне?
   - Недавно я раскопал очень интересную и незаслуженно забытую информацию, госпожа. Оказывается, мои жёны получили развод и повторно вышли замуж вовсе не самостоятельно, как я полагал ранее исходя из ваших слов - к их замужеству приложили свою руку лично вы. Причём мнение моих бывших жён, сугубо, кстати, отрицательное, вами в расчёт не принималось. Более того - мне удалось установить, что после отказа моих жён подчиниться вашему приказу и подписать документ о расторжении брака со мной и вступлении в повторный брак с выбранными вами мужчинами к ним были применены репрессии, причём достаточно жёсткие.
   - Жёсткие репрессии, господин Рэй - это физическое устранение неугодных клану людей, - возразила, поморщившись, женщина. - Ваших жён, напротив, никто не обижал. К ним не применялись меры устрашения и физического воздействия. Им просто в достаточно мягкой форме продемонстрировали то, что их ждёт в случае прямого неповиновения указаниям матриарха, а ваши жёны, кстати, получили от меня прямой и недвусмысленный приказ. И не выполнили его, что являлось возмутительным, беспрецедентным случаем игнорирования приказов матриарха, коих на моей памяти не было уже настолько давно, что я даже не могу вспомнить даты последнего подобного инцидента. Хорошо, что они оказались достаточно здравомыслящими и благоразумными, чтобы вовремя одуматься и согласиться с моими предложениями, подписав все необходимые документы. Кстати, я продолжаю считать своё решение в отношении ваших жён не только правильным, но и оптимальным - вас тогда фактически признали мёртвым, а вашим жёнам предстояла не только долгая жизнь, но и работа на пользу клану. Да, численность клана за последнее время резко выросла, но нехватка квалифицированных специалистов в клане только усилилась и приняла в то время угрожающее положение. Я вынуждена была пойти на подобный шаг - я действовала исключительно в интересах клана. В конце концов, вы сами только что сказали, что клан - превыше всего.
   - И как же мы будем разруливать эту ситуацию сейчас?
   - А что, разве есть какие-то проблемы? Насколько я в курсе, вы сейчас свободны - со всеми вашими бывшими жёнами оформлен официальный развод. Документы в полном порядке - я лично их визировала.
   - Не совсем так, госпожа. Документы оформлены на основании решения о моей смерти. Скажите, это решение до сих пор в силе?
   - Действительно, с этим документом возникла небольшая коллизия - я дам указание клановым юристам, и его аннулируют.
   - Коллизия, госпожа, возникла не только с этим документом - раз я не умер, то для вступления в законную силу документа о разводе необходима моя подпись. И вы знаете об этом.
   - И в чём проблема? Подпишите эти документы, и закроем данный вопрос.
   - Я не буду подписывать эти документы, госпожа. А без моей подписи они незаконны - я ведь не умер.
   - То есть вы хотите сказать, что все ваши бывшие жёны на самом деле для вас не бывшие, а настоящие?
   - Именно так, госпожа. И на этом основании все они имеют полное право появляться в моём доме в любое время дня и ночи.
   - Не думаю, что это хорошее решение, господин Рэй. Их настоящие мужья наверняка будут против.
   - А вот это уже ваша проблема, госпожа. Думаю, вас не затруднит объяснить им, что юридически я являюсь первым и единственно законным мужем моих так называемых бывших жён - ведь фактически они являются для моих жён не первыми, а вторыми мужьями, и согласия на этот брак я не давал. Следовательно, их настоящий статус - не законные, а гражданские мужья, и они в семье не имеют никаких прав. Все регистрационные документы на них должны быть аннулированы как недействительные в связи со вновь открывшимися обстоятельствами.
   - Господин Рэй, я понимаю, что ваши слова во многом справедливые и, возможно, чисто юридически вы правы. Но давайте рассмотрим сложившуюся ситуацию с другой стороны - вы лежали в коме несколько сол, и шансы остаться в живых у вас становились практически нулевыми. Между тем ваши жёны были очень нужны клану, причём именно в качестве замужних женщин. Клан подобрал им соответствующих мужей - кстати, весьма перспективных, и не состоящих до этого в браке. С учётом сложившейся в империи ситуации, когда в брак с мужчиной вступают две, а нередко и три женщины, ваши жёны, являющиеся для своих мужей единственными, находятся сейчас в клане в привилегированном положении. Все они занимают достаточно высокую ступень в клановой иерархии и имеют достаточно высокий статус. В их личной жизни, повторюсь, всё хорошо. И я была бы вам очень признательна, если бы вы оставили их в покое - поверьте, так будет лучше для всех.
   - Возможно, я так и поступлю. Но с некоторыми уступками с вашей стороны.
   - Вы решили выставить мне ультиматум?
   - Ни в коем случае, госпожа. Я решил предложить вам компромисс. Я закрываю глаза на незаконные, фактически, брачные договоры с моими жёнами, а вы закрываете глаза на то, как мои жёны будут вести себя в дальнейшем. Захотят полностью порвать со мной и остаться в новой семье - это будет их выбор. Но если захотят возобновить отношения со мной - двери моего дома будут всегда открыты для каждой из двадцати одной моей жены. В любое время дня и ночи. Но только для них - их мужья в моём доме не появятся.
   - А вы им об этом сообщите?
   - Нет, об этом мужьям моих жён сообщите вы. Именно вы вынудили моих жён на этот брак, и именно вам теперь придётся объясняться с их мужьями, сообщив им их настоящий семейный статус. Кстати, если я узнаю, что кто-то из мужей посмеет угрожать моим жёнам или попытается не пустить их в мой дом - последствием подобного опрометчивого поступка станет дуэль, в результате которой клан недосчитается одного из своих людей. Подозреваю, что это буду не я. Вас тоже настоятельно попрошу не оказывать на женщин давление - пусть дамы определятся сами, чего они хотят.
   - Хорошо, я поговорю со всеми мужьями и обрисую им сложившуюся ситуацию, если вы не станете ворошить архивных документов. Не пойму только одного - зачем вам эти женщины? Я же предлагала вам на выбор любых свободных девушек клана - в клане есть незамужние красавицы, ни в чём не уступающие вашим бывшим жёнам. Неужели вам некого положить в свою постель?
   - Как раз с постелью у меня проблем нет - как вы правильно заметили, в клане масса незамужних красавиц, и имена тех из них, кто по ночам согревает мою постель, наверняка хорошо известны тану Тувилани. Более того - я вообще не планирую делить со своими бывшими жёнами постель. Я просто хотел сохранить с ними ту часть личных отношений, которая существовала между нами раньше - встречи, совместные посиделки с обсуждением личных проблем, отдых на природе. Исключительно по обоюдному согласию и в случае, если потребность в совместном общении нам будет необходима. Можете называть это дружбой. Да и с нашими общими детьми всё же лучше встречаться под крышей общего дома, пусть у них давно уже своя жизнь.
   - Было бы правильнее полностью порвать с этой частью вашей прошлой жизни, господин Рэй, однако я согласна на предложенный вами вариант - он действительно позволит сохранить сложившуюся ситуацию, если вы, в свою очередь, не предпримете попыток опять создать с ними семью.
   - Я - скорее всего, нет. Но если одна из моих жён решит вернуться ко мне и жить в моём доме - мешать не стану, пусть живёт. Гражданский брак в клане никто не отменял. Причём кто будет гражданским мужем - решать буду я совместно со своей женой.
   - Согласна. Пусть будет так, как вы решили. Но, всё же, насколько проще было бы, если бы вы не вмешивались и оставили ситуацию в том самом виде, в котором она сложилась сейчас...
   - Насколько проще было бы, если бы вы, госпожа матриарх, вообще не влезали в мои семейные дела! - перебив матриарха, излишне эмоционально возразил Андрей. - Зачем вы решили выдать замуж моих жён, причём против их воли, когда прошло всего несколько сол со дня признания меня умершим? Да на моей исторической родине, где люди живут в десятки раз меньше, чем в империи, и то траур по погибшему супругу дольше длится! Что, для клана свет клином сошёлся на моих женщинах?
   - А вы, наверное, хотели, чтобы я оставила за бортом клановой жизни более двух десятков молодых перспективных женщин? - возразила матриарх. - Не будьте таким наивным! Люди - такой же клановый ресурс, как и всё остальное, и вам, как будущему руководителю, пора бы уже привыкать относиться к людям именно так. Отриньте эмоции и учитесь воспринимать людей, как обычный ресурс, которым вам в скором будущем придётся распоряжаться точно так же, как сырьём, финансами или товаром. И если вы не усвоите этого урока, то в будущем вас могут ждать большие неприятности. И ладно если только вас - проблемы могут возникнуть и у клана. Вы не в той должности, господин Рэй, чтобы позволить себе простые человеческие чувства - их могут испытывать рядовые клановые, но не мы с вами. Так что добро пожаловать в наш маленький мирок облечённых властью, Рэй! Забудьте о чувствах - теперь перед вами есть только целесообразность принимаемых вами решений в контексте наибольшего благополучия клана. Людям при этом отведено место в одном ряду с клановой экономикой и клановым имуществом. Они - обычный клановый ресурс, господин Рэй, не более того. Движимое разумное имущество клана. И не забывайте: клан - превыше всего!
   - Ну, вот и поговорили, госпожа...
  
   На выходе из резиденции Андрея задержал глава службы безопасности:
   - Я слышал весь ваш разговор с госпожой матриархом, господин Рэй.
   - Не удивлён, тан Тувилани. Наивно было бы предполагать, что личный кабинет главы клана не прослушивается и не просматривается. Но что вы хотели от меня? Извините, но я тороплюсь, и на пространные разговоры у меня нет времени.
   - Я не задержу вас надолго, господин Рэй. Ответьте мне, пожалуйста, всего на один вопрос - вы действительно хотите вернуть себе всех своих жён?
   - Разумеется, нет, тан Тувилани. Наши пути уже разошлись. В одну реку не войдёшь дважды. Даже если мы сойдёмся опять, между нами всегда будут стоять новые семьи. Повторный брак не принесёт нам счастья.
   - И какой выход из создавшегося положения вы видите?
   - Наилучшим выходом я считаю оставить всё как есть, ничего не делая.
   - Тогда я не понимаю вас, господин Рэй. В разговоре с госпожой матриархом вы вели себя так, как будто собираетесь вернуть всех своих жён обратно.
   - К сожалению, вы, как и госпожа матриарх, так ничего и не поняли. Госпожа Литэйла мне вообще открыто сказала, что воспринимает членов своего клана не как людей, а как ресурс. Как рабов, если уж говорить открытым текстом. Я так не могу, тан Тувилани. И пусть всё останется так, как есть сейчас, но у моих жён должна быть свобода выбора, или, по крайней мере, её иллюзия. Вы знаете, чем отличается свободный человек от раба? Всего лишь тем, что у него есть эта самая пресловутая свобода выбора. И пусть он работает бок о бок рядом с рабом, пусть ест то же самое, живёт там же и одевается так же, но свободный человек знает, что эту долю он выбрал сам и в любой момент может её изменить. Пусть на худшую, но другую. Раб этого выбора лишён. Вы можете кормить и одевать раба лучше, чем свободного человека, относиться к нему лучше, чем к свободному, но золотая клетка всё равно останется клеткой. Да, разбитый кувшин вряд ли получится склеить, и я действительно не планирую возвращаться к нашим прежним семейным отношениям, но мои жёны должны принять это решение сами. А для этого над ними не должен висеть приказ матриарха, ибо госпожа Литэйла очень красочно объяснила, что случается с теми, кто решит ослушаться её приказа. Подобной участи для своих женщин я не хочу. Кстати, тан Тувилани, а вы знаете, что Силлана до сих пор меня любит?
   - Знаю, господин Рэй. Как знаю и то, что вернуться к вам, скорее всего, захочет большинство ваших бывших жён. И, возможно, соглашусь с вашими действиями, пусть мы никогда подобным образом не поступали - для нас, родившихся и выросших в клане, слово матриарха - закон, подлежащий безусловному выполнению. Это тяжело понять такому человеку, как вы - родившемуся и выросшему вне клана. Любовь для клановых - непозволительная роскошь. Мы, клановые, действительно с детства лишены свободы выбора - за нас этот выбор делает матриарх. Но по поводу рабства вы не правы - выбор между тем, остаться ли в клане, или стать свободным, покинув его, мы делаем самостоятельно, принося матриарху присягу. Но разговор сейчас не об этом - если вы не планируете возвращать своих жён, то какими вы видите свои дальнейшие отношения?
   - Мне достаточно просто сохранить между нами дружбу - мои женщины должны знать, что они в любое время дня и ночи могут прийти в мой дом, и там их всегда выслушают и всегда помогут. Разве я имею право лишать их такой малости?
   - И делить с ними постель вы не собираетесь?
   - Я разве об этом говорил? Нет, про возможность разделить постель я никому и ничего не обещал. Если таково будет обоюдное желание - почему бы и нет? Мы, в конце концов, взрослые люди и сами отвечаем за свои поступки. Если мои жёны посчитают это допустимым для себя - да ради создателя!
   - А вы?
   - А я, пока не связан узами официального брака, могу, извините за выражение, спать с кем угодно, и это будет только моё дело - других, в том числе и вас, это не касается. Возможно, когда я женюсь, всё изменится - моей жене могут не понравиться посторонние женщины в супружеской постели. Но до тех пор, пока я не связан узами брака - в мои личные дела прошу не лезть. Госпожа Литэйла согласилась с моим мнением, от вас жду того же.
   - Спасибо за честный ответ, господин Рэй. Не смею вас больше задерживать...
  

Глава 4


  
   Зародившаяся когда-то со случайной встречи в библиотеке дружба Андрея и Иллуры крепла день ото дня - ведь встречались они, помешанные на овладении знаниями, практически ежедневно. В родственных связях Иллуры, принадлежащей к клану Ханто, с высшим руководством академии сомневаться не приходилось - многие преподаватели также принадлежали к этому клану, а вот всеобщее заблуждение о нём самом Андрей рассеивать не спешил. Со всеми остальными студентами академии мужчина так и не сошёлся, сохраняя дистанцию, зато с Иллурой встречался почти что каждый день - и после занятий, и в библиотеке. Иногда вечерами они выходили погулять по Окаане - естественно, в сопровождении как минимум пары, а чаще всего - четвёрки телохранителей Лерой. Заходили в дорогие рестораны и в небольшие кафе, гуляли по вечерним и ночным улицам и паркам столицы...
   Так прошел почти год, когда Андрей неожиданно для самого себя заметил, что он слишком сильно привязался к этой милой и непосредственной девушке. С Иллурой Андрею было легко и приятно находиться, её ненавязчивое общество мягким, ласковым светом освещало его одинокую жизнь. В глубине души Андрей понимал, что ещё чуть-чуть, и он влюбится в это очаровательное, по-детски непосредственное создание, а их ежедневные встречи планово перейдут в конфетно-букетный период со вполне ожидаемым финалом. Осознав планомерный итог продолжения встреч с Иллурой, Андрей начал потихоньку отдаляться от девушки, сокращая частоту и продолжительность встреч, тем более что он досрочно, за два года вместо семи, освоил практически весь курс Оканийской высшей академии и через месяц собирался закончить учёбу, сдав выпускные экзамены. Учитывая, что для выпускника академии доступ в библиотеку был открыт на постоянной основе - можно было даже подключить терминал удалённого доступа к академическому искину, - Андрей не собирался задерживаться в академии дольше, чем это было необходимо для получения диплома и сопутствующего доступа в академические архивы. Своё решение Андрей озвучил Иллуре на очередном свидании в библиотеке, куда девушка заглядывала с завидной регулярностью - даже без наличия в читальном зале Рэя она всё же принадлежала к известному клану учёных, и для своей будущей работы в клане собиралась получить как минимум хорошее образование, подтверждённое соответствующими оценками в дипломе.
   Сообщение Андрея, что примерно через кун он сдаст выпускные экзамены и покинет пределы Оканийской академии, вызвало у Иллуры настоящий шок. Расстроенная девушка чуть не набросилась на Андрея со словами:
   - Как? Ведь ты же на несколько курсов младше меня! В академии обучаются семь сол, значит, тебе предстоят ещё как минимум три сола обучения.
   - Прекрасная танья, - улыбнулся Андрей. - Я же всё-таки не обычный клановый студент, который обучается целых семь сол. Я уложился в два сола, практически все экзамены сдав досрочно. Оставшиеся несколько экзаменов я сдам через кун и покину пределы этого в высшей степени достойного заведения с привилегированным дипломом - по всем предметам у меня высшие баллы из возможных. Я мог бы, в принципе, сдать оставшиеся экзамены уже сегодня, но тогда я могу и не получить по ним высших баллов. С одной стороны, оценки в дипломе для меня - чистая формальность, я пришёл сюда не за документом, а за знаниями. Но для моего самолюбия будет приятно оказаться лучшим учеником академии за последние несколько десятков сол.
   - А как же я?
   - А что вы, очаровательная танья?
   - Мне же ещё целый сол учиться! А я так рассчитывала на твою помощь...
   - Танья Лури, ну не всегда же я буду опекать вас и помогать в учёбе. Рано или поздно вам придётся справляться самой. Вы же будущий учёный и просто обязаны уметь добывать необходимые знания самостоятельно.
   - Ты, конечно же, прав, но... Дело не только в учёбе. Я давно хотела тебе сказать...
   Девушка засмущалась, ненадолго замолчав, но потом, собравшись с духом, выпалила:
   - Рэй, скажи, а если бы я предложила тебе стать моим мужем, ты бы согласился?
   - Это официальное предложение? - лицо Андрея сразу же потеряло маску рассеянного юноши, став предельно серьёзным.
   - Нет... Да... В общем, не знаю... - бормотала девушка, не заметив произошедшей с Андреем разительной перемены. - Моя бабушка однозначно будет против - она уже подыскала мне идеального мужа, с высоким коэффициентом генома. У меня один из лучших коэффициентов в клане - почти максимальный, девятьсот восемьдесят семь... А какой коэффициент у тебя?
   - Это так важно?
   - Наверное, да... Если у тебя высокий коэффициент - то можно попросить бабушку, чтобы она приняла тебя в клан. У тебя не может быть низкого коэффициента - такой памяти, как у тебя, я ещё ни у кого не видела.
   - Мой коэффициент не важен, - разбил планы девушки Андрей. - Я не стану вступать в ваш клан, моя маленькая прекрасная танья - на то у меня есть свои, достаточно веские причины. Если ты захочешь выйти за меня замуж, то тебе придётся покинуть клан Ханто. - Андрей впервые, отбросив высокий слог, стал разговаривать с девушкой как равный с равной.
   - А по-другому нельзя никак? - жалобно переспросила Иллура.
   - Нельзя, моя малышка. Но сначала признайся, почему ты начала этот разговор именно сейчас?
   - Потому что ты, сдав экзамены, исчезнешь из академии. И где я тебя тогда буду искать?
   - А зачем меня нужно искать?
   - Потому, что ты - первый мужчина, с кем мне легко и просто. С кем мне хочется находиться рядом всегда - и днём, и ночью. Хочется прижаться к горячему мужскому телу, хочется, чтобы крепкие мужские руки обхватили и не отпускали... Рэй, мне кажется, что я влюбилась. Влюбилась в тебя. Скажи, я глупая?
   - Нет, малышка, ты не глупая. Ты просто маленький влюблённый ребёнок. Однако юные девушки часто путают влюблённость с настоящей любовью. Влюблённость проходит, а любовь остаётся. Ты готова рискнуть? Не боишься ошибиться? Признаюсь - ты тоже мне нравишься. Мне приятно находиться с тобой вместе, и я не откажусь назвать тебя своей женой, вот только ты первой должна сделать шаг навстречу. Не пытайся выяснить, почему это именно так - просто реши для себя сама, нужен я тебе или нет. И на что ты готова пойти ради своей любви. Если согласна ради меня бросить всё, что предлагает тебе клан, если согласна не задумываясь выйти из своего клана и посвятить мне свою жизнь - то я возьму тебя в жёны. Тогда и только тогда.
   - У тебя очень суровые требования к спутнице жизни, Рэй.
   - К сожалению, это так. В моей жизни слишком много тайн, чтобы я мог рисковать, доверившись женщине, которая имеет обязательства перед кланом. Выбирай.
   - Ты предлагаешь выбрать между кланом и тобой?
   - Совершенно верно. Реши, что для тебя важнее - я, как твой будущий муж, или твой клан?
   - Но почему ты отказываешься вступить в наш клан? Я бы попросила бабушку...
   - Иллура, это невозможно по личным причинам. Поверь, когда ты о них узнаешь, ты поймёшь, что я прав.
   - Это тяжёлый выбор, Рэй... Отказаться от всего, что имеешь, и шагнуть в неизвестность... И что меня там ждёт?
   - Тебя буду ждать я.
   Девушка надолго замолкла. По её лицу, на которое легла тень задумчивости, по сведённым к переносице насупленным бровям было видно, что в её душе сейчас идёт нешуточная борьба между первой любовью и спокойным обеспеченным будущим. Наконец, приняв решение, Иллура решительно тряхнула головой и ответила:
   - Я выбираю тебя, Рэй. Пусть даже я ошибаюсь, пусть! Я хочу быть с тобой. Я не просто влюблена в тебя, Рэй, я люблю тебя. Если ты уйдёшь - я не знаю, как я буду жить дальше...
   - Ты твёрдо уверена в своём решении?
   - Я боюсь, Рэй... Уйти из клана в неизвестность и никогда больше не увидеть своих близких... Как я скажу о своём решении бабушке?
   - Видеть своих родных ты, скорее всего, иногда сможешь, хотя с уверенностью обещать ничего не могу. А вот бабушке сказать о своём выборе ты будешь обязана - именно она должна принять решение о твоём выходе из клана. Кстати, чем скорее ты ей скажешь об этом, тем лучше - оттягивать неизбежное бессмысленно.
   - Я могу сказать ей о своём решении прямо сейчас.
   - Ничего не имею против, моя маленькая танья!
   - Тогда я улетела к бабушке - поговорю с ней и сразу же вернусь...
  
   Однако разговор Иллуры с госпожой Тиаринеей, матриархом клана Ханто, оказался не столь лёгким, как наивно предполагала девушка. Поначалу всё шло очень хорошо - матриарх сразу же, отложив все текущие дела, приняла свою любимую внучку и даже выслушала её сбивчивый рассказ. Но вот после этого рассказа, внимательно и строго посмотрев на стоящую перед ней девушку, женщина сказала:
   - Это невозможно. Замуж за некланового ты не выйдешь.
   - Но почему, бабушка? - воскликнула девушка.
   - Сейчас я для тебя не бабушка, а госпожа матриарх. Повтори, если ты это забыла.
   - Да, уважаемая госпожа матриарх, - потупившись, повторила девушка. И тут же, упрямо тряхнув головой, добавила:
   - Я хочу услышать объяснения, почему я не могу выйти замуж за Рэя.
   - Кто он такой, ты знаешь? - сурово спросила женщина.
   - Он студент, учится вместе со мной в академии. Очень талантливый.
   - Это я уже слышала. А вот откуда он, кто его родители, ты знаешь? У него есть семья или он одинок? Где и кем он работал? Где и кем работают его родители? Есть ли у него деньги? Ты можешь ответить мне хоть на один из этих вопросов?
   - Нет, уважаемая госпожа матриарх. Я не знаю родителей Рэя, не знаю, кто они и где работают, но семья Рэя наверняка хорошо обеспеченная. У Рэя есть деньги - его постоянно охраняют несколько телохранителей Лерой, и в ресторанах у него не было проблем с оплатой заказа.
   - Вы ходили по ресторанам?
   - Это не запрещено, уважаемая госпожа матриарх.
   - Ну и что мне с тобой делать?
   - Отпустите меня, уважаемая госпожа матриарх. Позвольте мне выйти из клана. Я хочу выйти замуж за Рэя, я люблю его!
   - Девочка, поверь моему опыту - ты совершаешь большую ошибку, - устало ответила женщина. - Сейчас твоё решение кажется тебе самым правильным, но впоследствии, спустя много сол, ты пожалеешь о своём необдуманном поступке, поймёшь, как ошибалась и оценишь мою правоту и то, что я для тебя делаю. Я не отпускаю тебя из клана. Более того - я запрещаю тебе видеться с этим Рэем и возвращаться обратно в академию. С этого момента ты находишься под домашним арестом.
   - Но госпожа матриарх!
   - Я всё сказала! Пока ты в клане - изволь подчиниться моему приказу.
   - Я подаю официальное заявление о выходе из клана! - притопнув от возмущения, воскликнула Иллура.
   - Я обязательно рассмотрю его в своё время, когда до него дойдёт очередь, - усмехнулась женщина. - А сейчас будь добра - после того, как ты покинешь мой кабинет, подойди к моему секретарю и скажи, что ты арестована. Твоей дальнейшей судьбой станет заниматься служба безопасности клана.
   Посмотрев, как поникшая девушка с полными слёз глазами, ссутулившись, покидает её кабинет, матриарх устало опустилась в своё кресло - как же тяжело разговаривать с влюблённой молодёжью! Они не видят никого, кроме объекта своей влюблённости, и не прислушиваются к здравому смыслу. Убеждать их бесполезно - от болезни, носящей название любовь, может излечить только время и отсутствие в непосредственной близости объекта так называемой любви. Так что, как ни тяжело было женщине видеть страдания любимой внучки, свои действия матриарх считала правильными и ни капли в них не сомневалась - не она первая, не она и последняя. Клан - превыше всего...
   Матриарх посчитала, что предприняла всё возможное, чтобы предотвратить необдуманные поступки своей внучки, и, успокоившись, вернулась к клановым делам сразу же, как только к ней на коммуникатор пришло сообщение о том, что Иллура помещена под домашний арест. Однако обыскивать собственную внучку в собственном кабинете матриарх не позволила, оставив ей все личные вещи. Оставила она и портативный коммуникатор, на котором Иллура за то время, что шла в отведённые ей комнаты, из которых уже не смогла бы ни выбраться, ни отправить сообщение, набрала единственному зашитому в память абоненту короткое сообщение: "нахожусь под арестом, уйти не могу, выручай, люблю, твоя Лури". И пусть в конечной точке короткого пути коммуникатор девушке пришлось сдать - сообщение уже ушло. Теперь Иллуре оставалось только ждать и надеяться, что Рэй что-нибудь придумает...
  

***


  
   Сообщение Иллуры застало Андрея в библиотеке, где он готовился к оставшимся экзаменам. Прочитав короткую, полную отчаянья и надежды строку, Андрей надолго задумался - перед ним возникло два очевидных варианта решения возникшей проблемы. Вариант первый виделся мужчине самым простым - ничего не предпринимать, спокойно сдать экзамены, получить диплом и навсегда распрощаться с наивной влюблённой девушкой по имени Иллура. Вариант наиболее предпочтительный, но попахивающий подлостью по отношению к доверившейся ему девушке. Андрей внимательно прислушался к себе и с удивлением обнаружил, что он был бы совсем не против назвать Иллуру своей женой. И дело вовсе не в том, что уже два года у него не было постоянных женщин, а те, что иногда появлялись в его постели, надолго там не задерживались - его телом давно уже правил разум, а не животные инстинкты. В конце концов, женщину для разрядки найти совсем несложно, особенно в Окаане, где свободных женщин проживало как нигде много. Однако Андрей всегда был противником подобного суррогата любви, считая, что кроме постели мужчину и женщину обязательно должно объединять что-то общее, в идеале - общая жизнь. Иллура согласилась разделить с ним эту жизнь, рискнув пойти против самого матриарха - подобную самоотверженность нельзя было не оценить, тем более что девушка ему очень нравилась. А если отбросить первый вариант, то оставался вариант номер два, который подразумевал раскрытие своего инкогнито, чего в ближайшем будущем делать Андрей не планировал. Против кандидатуры тана Рура Лерой, фактически - второго патриарха клана, матриарх Ханто вряд ли станет возражать. Вот только о его воскрешении сразу же станет известно императору, а многие его начинания ещё не получили своего развития и были на этом первоначальном этапе крайне уязвимы. Имеет ли он право ради налаживания собственной семейной жизни ставить под угрозу благополучие клана Лерой? Андрей задумался, прокручивая в голове различные варианты развития событий в случае своего выхода из забытья на политическую арену империи, и практически все они оказывались негативными. Понимая, что он, возможно, совершает одну из самых больших ошибок в своей жизни, Андрей взял коммуникатор и, связавшись с канцелярией клана Ханто, оставил на завтра срочную заявку на визит к матриарху господина Рура Лерой, официального заместителя матриарха клана Лерой и лица, имеющего право говорить от лица матриарха. Сообщение ушло, и намеченную встречу было уже не отменить. Инкогнито Андрея летело ко всем чертям, но зато в перспективе мужчина мог получить завидный приз - любящую и любимую девушку. Ради этого приза стоило рискнуть...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Ханто:
   - Госпожа матриарх, в канцелярию пришла срочная заявка на аудиенцию к вам господина Рура Лерой.
   - Это шутка? - матриарх, услышав сообщение, даже отложила в сторону документ, который внимательно изучала.
   - Нет, госпожа, сообщение истинное, заверенное подлинной подписью господина Рура.
   - Тан Рур погиб почти двадцать сол назад!
   - Госпожа, я взяла на себя смелость связаться с канцелярией клана Лерой...
   - И что они ответили?
   - Они вначале попросили меня подождать. Через несколько нун со мной лично связалась матриарх Лерой и подтвердила правомочность заявки. Господин Рур жив. И называть таном его было бы некорректно - в клане он является официальным заместителем матриарха и имеет право принятия любых решений от имени матриарха. Его подпись и печать приравнены к подписи и печати матриарха - я уже поинтересовалась юридической стороной заявки.
   - Невероятно... Надо будет связаться с имперской безопасностью - не нравится мне это воскрешение из небытия, причём именно у нас. И что потребовалось столь известному человеку от нашего небольшого и исключительно мирного клана?
   - В заявке не сообщается, госпожа. Заявка помечена как очень срочная. Информационный раздел заявки не заполнен, проставлена только пометка "личное".
   - Я была бы менее удивлена, если бы с личными проблемами ко мне зашёл сам создатель - Лерой с личными проблемами обычно посылают своих заместителей. Оповестите нашу службу безопасности - пусть проработают возможность защиты от возможных неприятностей. Хотя это, скорее всего, бессмысленно - Хорукайяни не смог защитить даже император. Но хотя бы пусть просмотрят все наши действия за последние несколько кун - где мы могли перейти дорогу Лерой и как мне вести предстоящий диалог...
  
   Там же, на следующий день...
   - Прошу вас, господин Рур Лерой, проходите, садитесь. Хотите чаю? - матриарх Ханто, всем своим видом излучая благожелательность, внимательным взглядом окинула высокого мускулистого юнца с ангельским лицом обиженного ребёнка и взглядом голодного рурха, сопровождаемого четырьмя не менее внушительными телохранителями, безоружными, но от этого не менее смертоносными. В окно её кабинета была видна парковка перед резиденцией, на которой сейчас ровным треугольником располагались три малых боевых десантных челнока, из которых уже выскочила и рассыпалась ровной тонкой цепью, взяв в кольцо всё здание, сотня вооружённых до зубов десантников Лерой. Что это - просто демонстрация военной силы, или угроза? Патриарх Лерой, прикрывающийся званием заместителя, улыбнулся, словно не предполагая, какую реакцию у окружающих вызовут его солдаты, и ответил:
   - Не откажусь, уважаемая госпожа матриарх. Вы знаете - я очень люблю хороший чай...
   Отдав распоряжение, матриарх пригласила мужчину за небольшой столик для переговоров - принимать столь важного посетителя за официальным столом граничило с оскорблением всего клана, а оскорбить клан Лерой намеренным принижением статуса посетителя женщине очень не хотелось. Вся история становления клана Лерой не просто говорила, а буквально кричала о том, что они оскорблений не прощают. Дождавшись, когда секретарша принесёт и разольёт по чашкам чай, матриарх, отхлебнув первый глоток, поставила чашку на стол и первой начала разговор:
   - Вас в империи считали погибшим, господин Рур. До меня доходили именно такие слухи.
   - Люди имеют обыкновение ошибаться, и вам ли об этом не знать, госпожа. Как видите, слухи неверные и лишены оснований. Информацию о моей гибели Лерой не публиковали, а к циркулирующим по империи слухам мы не имеем никакого отношения.
   - И где же вы пропадали всё это время? Если, конечно, информация не секретная.
   - Работал, лечился, восстанавливал здоровье, учился. Рутинная, ничем не примечательная жизнь.
   - И что же привело столь известного в империи человека в наш маленький мирный клан?
   - Личная просьба, госпожа матриарх. И я очень сильно надеюсь, что вы её исполните.
   - Изложите вашу просьбу - я постараюсь вам помочь.
   - Мне нужен один человек из вашего клана. Очень нужен. Я готов обсудить условия, но отказ меня сильно огорчит. Очень сильно огорчит.
   - Простите - а что вы собираетесь с ним делать?
   - Убивать его я не собираюсь, госпожа. Более того - я приму этого человека в свой клан и обеспечу всем необходимым, чтобы он ни в чём не нуждался.
   - Но зачем вашему клану люди Ханто?
   - Не люди, а один человек. И это наше внутреннее дело.
   - Я знаю этого человека? Вы можете назвать его имя?
   - Могу. И вы его знаете. Это ваша внучка, Иллура Ханто.
   - Простите, но зачем вам моя внучка? Мы можем рассмотреть другую кандидатуру? - впервые с начала разговора маска невозмутимости на лице матриарха рассыпалась на мелкие кусочки, выдав обуревающее её волнение пополам с испугом.
   - Нет. Нас интересует только танья Иллура. Я готов выслушать ваши условия.
   - Это невозможно. Моя внучка не продаётся, - матриарх попыталась взять себя в руки.
   - Продаётся в этом мире всё - и внучки, и сами матриархи. Разница только в цене. Причём цена эта сильно зависит от обстоятельств, при которых достигнуто соглашение. Я готов предложить хорошую цену за вашу внучку, однако с каждым последующим моим предложением цена станет уменьшаться. В конце концов, я могу посчитать себя обиженным отказом, развернуться и уйти. Мой клан, госпожа, часто пытались обидеть. Если хотите, можете попробовать совершить подобную ошибку и вы.
   - Вы мне угрожаете, господин Рур? - женщина попыталась унять непроизвольно возникшую дрожь в руках.
   - Ни в коем случае, госпожа. Я просто выражаю надежду, что мы с вами сможем спокойно договориться, после чего так же спокойно расстанемся ко всеобщему удовлетворению.
   - Мой клан своими научными исследованиями приносит большую пользу империи, его очень ценит император, - не сдавалась матриарх.
   - Не могу похвастаться в отношении своего клана последним, госпожа, но Лерой тоже приносят большую пользу империи, - понимающе усмехнулся в ответ мужчина с лицом юнца. - И не только громадными налогами - мы являемся в некотором роде санитарами империи, уничтожая разные отбросы общества - бандитов, пиратов, вымогателей, убийц. Клан Хорукайяни вот недавно уничтожили...
   - Господин Рур, но это же моя внучка! - испуганно, услышав имя уничтоженного Лерой клана, воскликнула матриарх.
   - Ну и что? Все мы чьи-то внуки.
   - Но вы хотя бы можете мне пообещать, что с ней ничего плохого не случится? Вы ведь не собираетесь над ней издеваться?
   - Мы что, так похожи на зверей, госпожа?
   - Нет, но о вас в империи ходит дурная слава...
   - Госпожа, я ведь могу и обидеться!
   - Простите, господин Рур. Но что, если моя внучка сама не захочет идти с вами?
   - То есть если захочет - вы нам её отдадите? Без всяких условий?
   - Если она без какого-либо давления с вашей стороны захочет уйти с вами, то я не буду ей в этом препятствовать.
   - Ловлю вас на слове, госпожа. Зовите сюда вашу внучку.
   - Не спешите, господин Рэй. Не так быстро - её сначала надо найти.
   - А чего её искать? Ваша внучка сейчас сидит под арестом в вашей резиденции, тут идти-то несколько нун...
   - Откуда вы знаете? Кто вам это сказал?
   - Это неважно, госпожа. Главное другое - сведения абсолютно точные, точнее не бывает. Так что давайте указание своим людям - пусть танью Иллуру срочно приведут в ваш кабинет.
   Пока женщина связывалась со своей службой безопасности, пока ждали прихода Иллуры - Андрей успел допить свой чай и, поставив чашку на стол, сказал:
   - Изумительный чай, госпожа. Не хуже, чем у императора. У вас, кстати, не один и тот же поставщик? Я не отказался бы приобрести для клана небольшую партию.
   Матриарх собралась было ответить, но тут двери кабинета открылись, пропуская молодую девушку с красными, заплаканными глазами. Она затравленно обвела взглядом кабинет, но, натолкнувшись на взгляд Андрея, расцвела, улыбнулась и с криком бросилась ему на шею:
   - Рэй! Дорогой! Ты меня нашёл!
   - Солнышко, ну как же я мог бросить тебя? Совсем одну? - улыбнулся Андрей, обняв девушку. - Вот и бабушка твоя тебя ко мне отпускает. Насовсем отпускает. Правда ведь, бабушка? Вы без всяких условий и по доброй воле отпускаете со мной свою внучку? Госпожа, не молчите, я жду вашего ответа! - в голосе Андрея прорезались стальные нотки.
   - Рэй? А Рур? - матриарх не смогла сдержать удивления.
   - Моё полное имя - Андрей, - пояснил мужчина. - Но вам это имя очень сложно произнести, легче пользоваться сокращённой версией - Рэй. Моя первая жена назвала меня Руром, по имени рурха, который, помнится, меня к ней и притащил. Поэтому в империи я известен в основном под именем Рура, а настоящим именем меня зовёт только матриарх Камэни, да вот теперь ещё и ваша внучка.
   - Рэй, я не понимаю... Что происходит? - Иллура переводила удивлённый взгляд с Андрея на свою бабушку и обратно. Видимо, чтобы расставить все точки над "и", матриарх, тяжело вздохнув и собравшись, обратилась к своей внучке:
   - Твоего Рэя в империи знают как Рура Лерой, теневого патриарха клана Лерой и действующего руководителя синдиката Камэни-Лерой.
   - Рэй, это правда? - брови девушки удивлённо взметнулись. - Или лучше господин Рур?
   - Можно и так, и так, - улыбнулся Андрей. - Правда, мне больше нравится имя Рэй. Но чему ты удивляешься? Я никогда не утверждал, что неклановый - просто я учился в академии инкогнито и не называл своего клана. К тому же я сразу сказал тебе, что вступить в клан Ханто не смогу. Причина, надеюсь, тебе теперь ясна.
   - Но... Твоя учёба... Академия... Зачем это тебе? Ой, простите, вам...
   - Не извиняйся, мы ведь уже перешли на "ты". И, дорогая, неужели ты думаешь, что патриарху не нужно образование? В академии я действительно учился, а так как учиться под своим клановым именем мне было бы тяжеловато, я просто вынужден был проходить обучение инкогнито.
   - Но зачем? Патриарху такого известного клана никто не посмел бы ни в чём отказать!
   - Вот именно, дорогая, вот именно. У меня были бы высшие оценки по всем предметам - можно даже на лекции не ходить. Лу - цена такому диплому. А так - всё без обмана. Преподаватели считали меня неклановым, поэтому скидок и поблажек на экзаменах не давали. Так что своим будущим дипломом я заслуженно горжусь - он выстрадан моим собственным потом и тысячами бессонных ри, проведённых в библиотеке. Ты же не сомневаешься, что мой уже практически полученный привилегированный диплом, равного которому за последние десятки сол не было и, надеюсь, в ближайшем будущем не будет, получен мною честно?
   - Нет, в твоих знаниях я никогда не сомневалась. Но почему ты мне ничего не сказал?
   - По той же причине, по которой я скрывал своё имя в академии. Я учился инкогнито, и это не моя прихоть, а вопрос клановой безопасности. Но, раз моё инкогнито уже раскрыто, скажи - ты выйдешь за меня замуж?
   - А как же твои многочисленные жёны? Я слышала, у тебя их - десятки!
   - Любимая, мои жёны решили, что я недостоин их внимания, и сейчас счастливы в повторном браке с другими мужчинами. У нас с ними сохранились тёплые дружеские отношения, они часто вместе с моими детьми появляются в моём доме, но в настоящее время я абсолютно свободен от каких-либо официальных обязательств перед другими женщинами и предлагаю тебе стать моей первой и единственной женой. Итак, каково твоё положительное решение?
   - А моя бабушка согласна?
   - Твоя бабушка согласна. Я прав, бабушка?
   Под взглядом Андрея, ставшим вдруг необычайно тяжёлым, как упавшая на грудь тяжёлая каменная плита, придавившая к земле и не дающая вздохнуть, матриарх пробормотала слова своего согласия, и, как только они прозвучали, гнетущее матриарха ощущение тяжести сразу же исчезло. Про себя женщина подумала, что как минимум часть ходящих по империи про тана Рура Лерой слухов всё же имеет под собой основание, но вслух добавила:
   - Господин Рур, моя внучка - это единственная причина, по которой вы посетили резиденцию клана Ханто?
   - Да, госпожа матриарх. И раз вы благословили наш с Иллурой союз, то я не смею больше отнимать ваше драгоценное время. Документ о выходе таньи Иллуры из клана Ханто можете направить в канцелярию клана Лерой общим порядком. Также обещаю, что вы обязательно будете приглашены на нашу свадьбу, которая состоится в ближайшее время в анклаве синдиката.
   - Но это - в другой галактике...
   - Какие мелочи, госпожа. Подайте заявку в Оканийскую канцелярию Лерой, и вас с сопровождающими доставят телепортом прямо в анклав. Можно и без заявки, но тогда телепорт будет только для вас - у нас тоже бюрократия и масса отчётности, с которой я постоянно и безуспешно сражаюсь. Сейчас же я вместе со своей невестой вынужден вас покинуть.
   - Тогда идите, господин Рур. И будьте счастливы.
   - Вы можете называть меня Рэй, госпожа...
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Мой император, не слишком приятные новости по клану Лерой - мы установили истинную причину экспансии ...
   - Подождите, Нирэн, в прошлый раз ваш доклад по клану Лерой был более оптимистичным, и о никакой экспансии даже речи не шло. Наоборот, вы положительно отметили предпринимаемые кланом усилия по освоению новых планет в неосвоенном, но так необходимом империи секторе галактики. Неужели за то небольшое время, прошедшее после последнего доклада, настолько радикально поменялась ситуация? Кстати, напомните мне, о чём вы говорили в прошлый раз.
   - Мой император, клан Лерой начал активно осваивать близлежащие к анклаву звёздные системы. Колонизации в первую очередь подверглись наиболее привлекательные планеты, численность которых уже превысила полторы сотни, и эта цифра неуклонно растёт. На колонизируемых планетах Лерой захватывают половину территории - ровно столько, сколько разрешено по закону, причём это самые лучшие территории. Остальные кланы, которые захотят впоследствии прийти на эти планеты, уже никогда не смогут сравниться с Лерой - все колонизируемые ими миры согласно заявленному кланом Лерой планетарному статусу могут использоваться исключительно для сельскохозяйственных работ. По сути, на захваченных планетах Лерой окажутся доминирующим синдикатом, причём моё ведомство обоснованно полагает, что и единственным - другим синдикатам ютиться на одной планете с Лерой станет просто экономически невыгодно. Промышленность развивать там нельзя, все земли с мягким климатом, способные стать курортами, уже разобраны, а в агросекторе Лерой вне конкуренции.
   - Один вопрос, Нирэн. Лерой при колонизации новых планет нарушили хоть один пункт имперских законов?
   - Нет, мой император. Все действия клана Лерой абсолютно законны.
   - Тогда ещё один вопрос... Скажите, Нирэн, а что мешало остальным кланам империи, коих насчитываются миллионы и миллионы, сделать то же самое, что и Лерой? В том участке необжитого космоса, насколько я в курсе, осталось ещё необъятное множество пустых планет, пригодных для колонизации.
   - Во-первых, колонизация - это крайне дорогостоящее мероприятие, мой император. У кланов на подобное просто нет денег. Во-вторых, кланам это просто не нужно.
   - Вот вы и сами ответили на вопрос, почему колонизацией занимается только клан Лерой - остальным это просто не нужно и они не хотят тратить заработанные деньги на своё развитие, предпочитая купаться в роскоши. Вы хотите, чтобы и Лерой прекратили этим заниматься? Конечно, заработанные деньги всегда лучше пустить не на развитие империи, а на самих себя. Тогда ответьте мне на один простой вопрос - если мы сейчас решим помешать Лерой, то кто вместо них станет осваивать новые планеты?
   - Но они захватывают самые лучшие куски!
   - А кто-то запрещает другим кланам делать то же самое? В этом секторе галактики неосвоенных планет ещё миллионы - выбирай любую, никакие Лерой не помешают. И неужели вы полагаете, что клан-первопроходец согласится осваивать худшие участки, предусмотрительно сохранив самые лакомые территории для своих конкурентов?
   - Нет, мой император, но клан Лерой находится в привилегированном положении по отношению к другим кланам. Только у Лерой в этом рукаве галактики имеется собственный завод по производству топливных элементов, поэтому топливо для клановых звездолётов у них практически бесплатное. А для остальных кораблей они взвинтили цены на топливо в несколько раз, мой император! Я был поражён, узнав, что цены на топливо на клановых перевалочных базах Лерой выше аналогичных в столице империи почти в пять раз!
   - И как они это обосновывают?
   - Лерой утверждают, что они несут большие затраты по колонизации, поэтому вынуждены поднять цену на топливо - мол, все эти деньги идут на строительство новых перевалочных баз. К тому же они сослались на букву закона, который позволяет устанавливать на производимую кланом продукцию любую цену, которую тот посчитает возможной.
   - Так какие проблемы? Покупайте топливо в других местах!
   - Мой император, в том участке космоса нет имперских заправочных станций, все станции местной ветки космической магистрали принадлежат клану Лерой. К тому же новые заправочные станции также строятся на деньги Лерой, да и проходит новая транспортная магистраль прямо через центр анклава.
   - Как я понимаю, никто не мешает другим кланам проложить новую магистраль и построить свои собственные заправочные станции?
   - Это очень дорого, мой император! Если вы не забыли - клан Лерой смог построить их только будучи в союзе с кланом Камэни, и то для подобного строительства синдикту пришлось выгрести все свои запасы и залезть в долги, взяв кредиты и прибегнув к помощи государства.
   - А кто мешает другим кланам объединиться и сделать то же самое?
   - Никто, мой император, тут вы полностью правы. Но вы же знаете, имперские кланы - жуткие индивидуалисты. Они никогда не объединятся, если в союзе у них не будет преимущества над другими кланами.
   - То есть ни империя, ни другие кланы не собираются ни строить новые космические транспортные магистрали, ни колонизировать новые планеты. Занимается этим только клан Лерой, который тратит на колонизацию практически всю получаемую кланом прибыль. Я правильно говорю?
   - Формально вы, конечно, правы, мой император, но...
   - Никаких "но"! Пока вы не найдёте мне другие кланы, которые вместо того, чтобы пускать всю прибыль на увеличение собственного благосостояния, будут тратить её на развитие империи, я не хочу даже слушать нападок в адрес Лерой. Вам всё ясно, господин Шихои? Кстати, вы в прошлый раз упоминали, что клан Лерой чуть ли не в пять раз сократил численность своих вооружённых сил, в результате чего опустился в клановой иерархии с семьдесят второго на девяносто пятое место.
   - Я был не совсем точен, мой император, прошу меня простить. Формально численность вооружённых сил Лерой действительно уменьшилась в пять раз - с полумиллиарда до ста миллионов бойцов, но это только формально. На самом деле полностью вооружёнными были как раз эти оставшиеся сто миллионов, а остальные четыреста числились в резерве - прекрасно обученные бойцы имели на вооружении только ручное стрелковое вооружение. Вот этот-то резерв клан Лерой начал переучивать на гражданские специальности, и за счёт него осуществлять колонизацию. То есть реально боеспособность клана почти не изменилась - по боевой мощи даже треть оставшихся войск стоит всех остальных сокращённых. Да и сокращение тоже формальное - разведка докладывает, что даже для гражданских лиц в клане обязательным порядком предусмотрена ежедневная физическая подготовка. То есть так называемые гражданские люди в любой момент могут взять в руки оружие и пополнить ряды вооружённых сил Лерой.
   - Но работают по гражданским специальностям?
   - Да, у них полный рабочий день, как у всех прочих граждан империи.
   - Скажите, господин Шихои, а кто мешает вашему клану ввести у себя для всех гражданских лиц обязательную ежедневную боевую подготовку? В личное время, после работы? Вы же не с утра до вечера работаете - помимо работы и сна у вас имеется ещё как минимум два ри свободного времени. Пусть половину ри вы потратите на еду - всё остальное время вы вполне можете тренироваться. Тогда через десять-двадцать сол клан Шихои станет ещё одним милитари-кланом империи.
   - Мой император, вы же не серьёзно это предложили?
   - Ну почему же, господин Шихои? - император явно издевался над стоящим перед ним навытяжку чиновником. - Если Лерой всё своё свободное время после работы посвящают тренировкам, я не вижу причин, почему бы ваш клан не делал то же самое.
   - Мы не обязаны этого делать, мой император.
   - Лерой тоже не обязаны, но делают.
   - Лерой - фанатики!
   - Господин Шихои, я не понимаю смысла ваших нападок на Лерой. Люди заняты исключительно тем, что работают и тренируются - на территории клана, как вы сами мне докладывали, практически нет увеселительных заведений, все работают. Кстати, как обстоят у клана дела с налогами? Выявлены факты неуплаты или задолженности?
   - Нет, мой император. Налоги платятся своевременно и в полном объёме.
   - Как я вижу из отчётности, Лерой - практически идеальный клан. Не буду возражать, если и остальные кланы империи будут брать с него пример.
   - Мой император, вы видите только вершину айсберга - то, что клан все свои силы тратит на развитие, и это действительно на первом этапе приводит к резкому увеличению налогов. Но я хотел донести до вас не это, а причину такого развития, её истоки. Ведь более десяти сол до этого синдикат спокойно сидел в своём анклаве, обживал и благоустраивал уже имеющиеся территории, тренировал бойцов и не планировал расширяться. Однако всё изменилось буквально пару сол назад, когда из небытия выплыл считавшийся погибшим Рур Лерой.
   - Тан Рур жив? Вы уверены в этой информации?
   - К сожалению, уверен, мой император. Правда, теперь у него другое лицо и зовут его не Рур, а господин Рэй Лерой. Однако сомнений нет - это тот же самый лидер анклава. У которого, кстати, убили любимого сына.
   - Матриарх Лерой, как мне помнится, отомстила за убийство, и я ей в осуществлении мести не мешал, фактически признав законность её действий.
   - Вы забыли, мой император, что Хорукайяни были не единственными виновниками убийства - тан Аруми пришёл к ним в резиденцию не сам, ему приказали.
   - И вы считаете...
   - Я считаю, что вариант мести главному виновнику смерти тана Аруми исключать нельзя. И если рассматривать экспансию Лерой по галактике как результат возвращения на политическую арену господина Рура, узнавшего о смерти своего сына, то сложившаяся ситуация мне видится совершенно под другим углом. Уже сейчас мы вынуждены резко увеличить финансирование имперских подразделений, осуществляющих контроль за деятельностью синдиката. Причём для контроля за кланом Лерой даже создано отдельное подразделение, и для его финансирования выделена отдельная строка в имперском бюджете. Я, как начальник департамента имперской безопасности, оцениваю ситуацию как крайне тревожную - господин Рур Лерой показал себя как достаточно агрессивный руководитель, всегда отвечающий ударом на удар. Вы нанесли ему смертельный удар, мой император, следовательно, нужно ждать ответного хода.
   - А что говорят имперские аналитики?
   - Я как раз и излагаю мнение имперских аналитиков, мой император.
   - И какие меры вы предлагаете?
   - В первую очередь - усилить контроль за действиями клана Лерой. Ввести тотальный контроль - каждый их шаг должен быть известен моей службе. Во-вторых, я скоро встречаюсь с господином Руром лично - из канцелярии Лерой на моё имя пришло приглашение на свадьбу Рэя Лерой и Иллуры Ханто. И, в-третьих - вызовите на беседу господина Рура, поговорите с ним. Никакое мнение аналитиков не сравнится с личным разговором. Желательно определиться с причинами экспансии клана - Рур не станет вас обманывать, для этого он слишком прямолинеен.
   - Вы считаете, что словам господина Рура можно доверять?
   - Да, мой император. Говорить правду для него - дело чести, и уже за одно это он достоин уважения. Он настоящий воин, и никогда не воткнёт нож в спину. О своих претензиях он или скажет правду, или не скажет ничего. Кстати, заодно у него и узнаете, зачем ему понадобились учёные-физики - это ещё одна тревожная нотка в будущей стратегии развития клана Лерой.
   - Про учёных вы мне ничего не докладывали, господин Шихои!
   - Простите, мой император, руки не дошли, да и информации пока маловато. Известно только, что клан Лерой направил в столичную академию на обучение до сотни людей. Основная специальность - теоретическая физика, однако изучаются и другие направления. Кстати, сам Рур Лерой успешно закончил эту академию, причём досрочно - за два сола. Полученный им привилегированный диплом сейчас висит в золотой рамке на стене академии - по всем предметам господин Рур получил высшие баллы, что является беспрецедентным случаем за всю историю академии. Наш беспокойный лидер оказался незаурядной личностью, и ему, правда, под именем Рэя, неоднократно предлагали участие в научных исследованиях и пророчили блестящее научное будущее. Возможно, Рур планирует захватить часть рынка фундаментальных научных разработок, как это уже сделали Камэни. Но если Камэни - учёные-медики, то Лерой, с уклоном в физику пространства, могут заняться или фундаментальными теоретическими исследованиями, или, если их интересует практическая область применения полученных знаний, то только разработкой оружия. Сейчас мы контролируем все кланы, ведущие исследования в области разработки вооружений. Это мирные кланы учёных, и контролировать их достаточно просто. Как вы планируете контролировать один из крупнейших милитари-кланов империи, входящий в первую сотню и имеющий собственный голос в совете кланов, мой император? Клан, в котором полмиллиарда профессиональных бойцов, пусть большинство из них сейчас рядится под мирных гражданских рабочих? Да они просто-напросто выкинут наших людей из своих закрытых институтов, и мы ничего не сможем им противопоставить - Лерой будут в своём праве.
   - Я вас понял, господин Нирэн. Уничтожить клан, входящий в первую сотню, без последствий мы действительно не можем, равно как и установить над ними тотальный контроль. Ситуация действительно выглядит достаточно угрожающе в свете появления из небытия тана Рура. Пожалуй, я поговорю с ним. Организуйте в ближайшее время аудиенцию. Свой секретариат я предупрежу.
   - Буду признателен, если на эту встречу вы пригласите и меня, мой император.
   - Да будет так. Ждите вызова...
  

***


  
   Где-то в анклаве Лерой...
   - Господин Рэй, скажите, это стоило потери вашего инкогнито? Всё же планы синдиката не предусматривали вашего выхода из тени в течение как минимум ближайших нескольких сол.
   - Стоило, госпожа Иллэри, стоило... Кстати, мой матриарх со мной согласна.
   - Ещё бы ей не быть согласной... Благодаря вашему руководству Лерой сейчас - один из первых кланов империи. По моим данным, формально занимая семьдесят второе место рейтинга, неофициально вы давно обогнали нас.
   - Ваши сведения устарели, госпожа. Мы скатились на официальное девяносто пятое место, которое нам, кстати, нравится значительно больше - меньше будем мозолить глаза императору. И руководит кланом Лерой госпожа Литэйла, а не я.
   - Да бросьте, господин Рэй, всей империи уже известно, кто является истинным патриархом клана Лерой. Вам даже приписывают руководство всем нашим синдикатом, против чего я, кстати, совсем не возражаю - помимо руководителей кланов давно уже пора выбрать человека, который будет стоять над ними и видеть дальше, чем лоббирование интересов одного из кланов. Вы идеально подходите на эту роль. Да и Литэйла мне как-то призналась, что уже несколько раз предлагала вам стать вторым патриархом клана, уравнявшись с ней в правах, но вы почему-то отказались. Кстати, почему?
   - А оно мне надо, госпожа? Весь этот официоз, встречи, протоколы... Пусть этой мишурой занимается Литэйла. Меня же устраивает должность заместителя - прав и возможностей столько же, а проблем, возлагаемых на тебя официальным титулом, значительно меньше. Да и приставка "тан" звучит короче и приятнее, чем "господин".
   - Так я и думала, господин Рэй, так я и думала... К показным атрибутам власти вы не стремитесь, однако по факту активно этой властью пользуетесь. Но вернёмся к раскрытию вашего инкогнито - какие у вас планы по поводу дальнейших взаимоотношений с императором? Ведь, узнав о вашем воскрешении, он наверняка захочет с вами встретиться, чтобы расставить точки над "и". Он непосредственно причастен к смерти вашего сына - вы это знаете, и он это тоже знает. Причём если Хорукайяни сполна расплатились за предательство, то император до сих пор живёт и здравствует. Так как он планирует делать это и впредь - вызова в императорский дворец следует ждать с нуны на нуну.
   - Сначала я поговорю с таном Шихои, госпожа - он приглашён на нашу свадьбу и, думаю, не упустит случая встретиться со мной в неофициальной обстановке. Потом можно будет и навестить императора. Заодно и диплом свой из академии заберу - а то они почему-то решили повесить его у себя на стену...
   - Кстати, вы не поделитесь информацией - зачем вам этот диплом?
   - А разве Лина вам не сказала?
   - Вас надоумила Айлинэри?
   - Совершенно верно. Именно она предложила мне пройти обучение в столичной имперской технической академии.
   - Сейчас вспоминаю - она действительно что-то в этом роде про вас говорила. Что-то, связанное с вашими способностями...
   - Верно, моя учёба напрямую связана с моими способностями. Во сне, бессознательно, я, оказывается, очень много чего могу... Во сне люди вообще на многое способны. Вот только, проснувшись, я не способен повторить почти ничего из проделанного мною в мире грёз во время моего затянувшегося отдыха в саркофаге. Ещё недавно я не мог повторить вообще ничего, но сейчас потихоньку учусь. Лина считает, что проблема лежит в границе между бессознательным и сознательным - во сне моё тело, подключив мозг, само выполняет действия, связанные с зародившимися в моём мозгу мыслями. К тому же за область бессознательного и сознательного отвечают различные отделы мозга, между которыми мне ещё предстоит создать каналы связи. Когда я не сплю, я должен понимать, что я делаю - представлять всё происходящее с точки зрения физических законов. И, по мере поэтапного осознания законов существования вселенной, у меня что-то стало получаться. Внешность, как вы видите, я уже могу изменять в достаточно широких пределах, и для этого мне больше не нужно ложиться в медицинский центр Камэни. Более того - я могу сделать с собой даже то, что сами Камэни сделать не в состоянии. Сейчас я быстрее, сильнее, выносливее, чем до эксперимента. Я изменил у себя часть органов - так, у меня сейчас два сердца и более развитая нервная система, усиленный скелет и мышцы. Я могу ускорять и замедлять своё сознание... Справедливости ради необходимо сказать, что я умел это делать и раньше, но достигнуть подобного состояния у меня получалось не всегда, да и продолжительность пребывания в этом состоянии была крайне невелика.
   - Вы полагаете, что изменённое тело даст вам больше шансов на выживание?
   - Я в этом уверен. Пусть я и не являюсь неуязвимым в широком смысле этого слова, но убить меня стало значительно сложнее - я могу увернуться практически от любого выстрела, сделанного обычным человеком. Память у меня тоже стала почти идеальной - Камэни, приложившие руку к трансформации моего тела и сознания, до сих пор бьются над этим феноменом и не могут понять причины. Зато результаты вы можете наблюдать по моей учёбе -диплом, который я получил недавно, занял почётное место на стене высшей Оканийской имперской технической академии. Надеюсь, превзойти мои достижения ни у кого больше не получится - там по всем предметам максимальные баллы. Фактически уже через несколько ло я официально стану одним из самых умных дипломированных имперских учёных. Кстати, даже сейчас я практически дословно могу процитировать вам любую из академических лекций.
   - И всё же я не верю, что это единственная причина.
   - Вы, как всегда, проницательны, госпожа. Я восхищён вашей прозорливостью - мне до неё ещё очень и очень далеко. Предлагаю небольшую сделку - я отвечаю на ваш вопрос, а вы объясняете мне, как вы догадались.
   - Согласна!
   - Тогда вы отвечаете первой, госпожа.
   - Да тут и догадываться нечему, господин Рэй. Если бы на учёбу в университет отправились вы один - всё можно было бы списать на развитие ваших сверхспособностей. Но скажите, для чего вместе с вами отправились учиться сотни людей Лерой? У них тоже прорезались сверхспособности?
   - Прежде чем я отвечу на свою часть - скажите, Иллэри, вы уже разговаривали на эту же тему с Литэйлой?
   - Разговаривала, и, предупреждая ваш вопрос - её ответ мне крайне не понравился. Мы же союзники, Рэй, и друг от друга у нас нет никаких секретов. Однако на мой прямой вопрос Литэйла сказала, что не может сразу на него ответить и ей сначала необходимо проконсультироваться с вами.
   - Даже так? Очень интересно... Она что-то говорила мне об этом, но я, признаться, был тогда сильно занят и попросил отложить на время разговор. Больше мы к той теме не возвращались. Наверное, госпожа Литэйла терпеливо ждала, когда я вспомню о своём обещании. Прошу вас меня извинить - вышло несколько некрасиво...
   - И вы ещё пытаетесь меня убедить, что матриарх в клане - госпожа Литэйла, а вы - её скромный заместитель! Рэй, у своего заместителя матриархи не просят разрешения, а просто приказывают ему, что делать. Итак - что же вы от нас скрываете?
   - Да, в общем-то, особо и ничего, госпожа. Если вы пообещаете мне, что переданная мною сейчас информация не уйдёт дальше вас и высшего руководства клана Камэни, то я озвучу её здесь и сейчас.
   - Я даю вам своё слово, господин Рэй.
   - Я возобновил проект "анклав", госпожа.
   - И это всё? Я и так знаю, что клан Лерой начал широкомасштабную экспансию в прилегающие к анклаву неколонизированные области космоса. Я даже знаю общее количество планет, на колонизацию которых вы подали заявки в имперскую канцелярию. Но всё это далеко не анклав - вы не сможете подгрести под себя более пятидесяти процентов площадей этих планет.
   - Госпожа, вы плохо меня слушали. Под словом "анклав" я понимаю полную автономию.
   - Император вам этого не позволит.
   - А кто его будет спрашивать, госпожа?
   - Вы собираетесь пойти против империи? Я вас не узнаю, господин Рэй. До этого момента вы были просто-таки до неприличия законопослушным гражданином империи!
   - Им я и останусь. Имперских законов я нарушать не собираюсь. Вот только вы, наверное, забыли, что имперские законы действуют только в пределах империи.
   - Так вы собираетесь...
   - Совершенно верно, госпожа. Только не собираюсь, а уже собрался. Недавно вернулись из научно-исследовательских экспедиций в дальний космос звездолёты клана, которые привезли данные по пригодным к колонизации территориям. На прошедшем несколько ло назад закрытом совещании руководством синдиката была выбрана для колонизации одна весьма удалённая от империи, но очень перспективная галактика. То есть мы создаём анклав вне пределов империи, и имперским законам он подчиняться не будет.
   - Весьма дерзкий замысел... Жаль, что неосуществимый - вы не сможете его реализовать по причине отсутствия ресурсов. Колонизация другой галактики потребует как минимум мощного флота современных быстроходных межгалактических транспортных судов и отвлечения на транспортные расходы громадного, непосильного для любого клана количества ресурсов, а это уже прерогатива империи. Имеющиеся у вас несколько способных на сверхдальние космические перелёты звездолётов будут возить, сжигая астрономическое количество топлива, в ваш анклав людей, технику и оборудование десятки, сотни тысяч сол... Да вы скорее состаритесь и умрёте, не дождавшись, пока ваша задумка осуществится! Имперские звездолёты либо быстрые, либо грузоподъёмные - иного на существующем этапе технического развития нам не дано. Вы же знаете основную проблему колонизации - отсутствие доступных и относительно дешёвых путей сообщения.
   - Вот для этого, госпожа, мне и нужны технологии промышленного производства мощных и сверхмощных гелиостанций, а также сверхмощных межгалактических порталов. И именно для этого я отправил учиться клановых людей - если нельзя приобрести технологии, мы их воссоздадим заново. И в анклав будем добираться не звездолётами, а порталом. Для начала экспансии нам будет достаточно установить на материнской планете в новой галактике гелиостанцию средней мощности и межгалактический портал. И то, и другое в состоянии завезти и смонтировать наши звездолёты дальнего космоса - дальнейшее вы можете домыслить сами. Кстати, мы не отказываемся от союза - если всё выйдет так, как я планирую, в новом анклаве будет создано и новое правительство из четырех человек - двух представителей от Камэни и двух от Лерой. Их имена, надеюсь, даже не стоит называть... В идеале про два клана вообще следовало бы забыть и считать их просто одним народом.
   - Невероятно... Вы знаете, господин Рэй, если бы про всё это рассказали мне не вы, а кто-нибудь другой, я подняла бы этого прожектёра на смех - услышанное я однозначно отнесла бы к разряду невозможного. Но именно у вас всё может получиться. Вы - на редкость целеустремлённый и прагматичный человек, привыкший просчитывать каждый свой шаг. Скажите, вы давно разработали этот план? Судя по тому, что звездолёты из экспедиции уже вернулись - этому плану явно не один кун.
   - Вы совершенно правы, госпожа, план уже два сола как реализуется. На протяжении всего этого времени мы активно скупаем в империи необходимые нам на первых порах технологии. Мы уже закупили технологии и почти построили завод по производству заправочных станций, и вся ветка космической магистрали от анклава в область экспансии скоро будет оснащаться космопортами и заправочными станциями собственного производства. Совсем скоро будет введён в эксплуатацию завод по производству транспортных космических кораблей, причём любой грузоподъёмности, от лёгких до сверхтяжёлых. Уже достигнута договорённость о строительстве завода по производству гелиостанций, а технологии для него уже лежат в архивах клана Лерой. Поначалу все эти ресурсы пойдут на расширение контролируемой анклавом территории в этой галактике, но впоследствии большая часть этого оборудования будет демонтирована и переправлена в новый анклав, где и продолжится основная экспансия клана. То есть основное предназначение колонизируемых планет - не расширение освоенной империей территории, а прикрытие от бдительного ока имперских спецслужб и создание сырьевой базы для строительства нового анклава. Впоследствии, конечно, колонизированные нами планеты в пределах империи окажутся полностью интегрированы в имперскую экономику, но в первые несколько сол их ресурсы станут работать только на освоение нового, независимого от империи анклава. Единственное, чего нам сейчас не хватает - это технологии строительства межгалактических порталов. Купить её, как вы знаете, невозможно - свои загребущие лапы на эту информацию наложило государство. Но если технологию нельзя купить, то никто не сможет запретить нам воссоздать её заново. Как только мы воссоздадим технологию и построим телепорт - нас уже не остановит никто и ничто. Кстати, император был столь беспечен, что буквально через несколько сол наши учёные смогут изучать устройство телепорта и сверхтяжёлых дальнобойных орудий на живом примере - ведь в анклаве есть и то, и другое. К тому же клан уже владеет технологиями по строительству межзвёздных порталов и тяжёлого вооружения средней дальности, так что вести разработки с чистого листа нашим будущим инженерам не придётся.
   - Господин Рэй, я хотела бы продолжить наш разговор и дальше, но к вам упорно пробирается ваша невеста в сопровождении своих родителей и бабушки. Так как основная причина нашей встречи - это ваша свадьба, думаю, что по окончанию сего торжества мы ещё успеем обсудить совместные дела нашего синдиката. Очень прошу вас в дальнейшем на свои совещания приглашать и нас, как вашего союзника.
   - Обязательно, госпожа....
   Попрощавшись, матриарх Камэни едва разминулась с небольшой группой, вошедшей в роскошно обставленный огромный церемониальный зал столичной резиденции Лерой на одноимённой планете анклава. Группу возглавляла невысокая красивая женщина с вековой печатью властности на абсолютно спокойном лице, больше похожем на маску. Подойдя к Андрею, она, коротко поздоровавшись, сказала:
   - Господин Рэй, мы не слишком задержались? Мы планировали прийти к самому началу церемонии, но, похоже, церемония в самом разгаре и вы, позабыв про невесту, уже общаетесь с какими-то женщинами!
   - Госпожа Тиаринея, - церемонно поклонился Андрей, - во-первых, я рад видеть и вас, и вашу внучку. Кстати, Лури, отлично выглядишь, - отвесил мужчина своей невесте комплимент и тут же вновь обратился к матриарху. - Во-вторых, я общался не с какой-то женщиной, а с матриархом наших союзников. И, в-третьих - называть "какой-то женщиной" человека, который в несколько раз старше нас всех, вместе взятых, по меньшей мере невежливо. Согласитесь - женщина, которая больше эона железной рукой управляет своим кланом, заслуживает как минимум уважительного к ней отношения. Сейчас вы вживую наблюдали одну из легенд империи - знаменитую "стальную леди".
   - Извините, господин Рэй, я не знала, что ваша собеседница является матриархом, и, честно говоря, даже не заподозрила этого - вы так свободно и просто с ней общались... К тому же стальную госпожу мало кто знает в лицо - обычно она не покидает пределов своего клана.
   - Теперь знаете, госпожа. Впрочем, никто ничего не слышал, так что ничего страшного не случилось. Однако вынужден вас предупредить - проводимое мероприятие полуофициальное, на него приглашено много народа, в том числе матриархи и ряд видных имперских лиц. Поэтому советую проявить максимум уважения - многие незнакомые вам люди, которых вы здесь можете встретить, по своему статусу не ниже вас. Кстати, госпожа - вы не представили мне своих спутников.
   - Извините мою забывчивость, господин Рэй, - улыбнулась женщина. - Перед вами моя дочь, Орилла, со своим мужем, а также мои внуки - родные и двоюродные братья и сестры Иллуры. Мою внучку вы уже знаете.
   - Очень приятно. Вот и родня в других кланах у меня появилась... Тесть, тёща... - отвесил строгий церемониальный поклон Андрей. - Проходите, чувствуйте себя как дома, развлекайтесь. До официальной части церемонии ещё почти половина ри, у вас вполне есть время освоиться, перекусить, познакомиться с кем-нибудь...
   Новоявленные родственники, поклонившись, собрались уже совершить ознакомительную экскурсию по залу, но Андрей, завидев энергично прокладывающего к нему дорогу в бурлящей людской массе человека, одетого в строгий полувоенный костюм, сказал:
   - Лури, а тебя я попрошу задержаться. Придётся тебе, как моей будущей жене, начинать знакомиться со многими облечёнными властью людьми, даже если тебе этого и не хочется.
   - Что, прямо сейчас?
   - Подозреваю, что прямо через несколько дангов... О, а вот и представитель императора! Сейчас нас будут поздравлять. Или наоборот, не будут...
   За время этого короткого диалога человек наконец-то пробился к паре молодожёнов и, вытерев небольшим платочком пот со лба, сказал:
   - Моё почтение, господин Рур Лерой! Вас можно поздравить с очередным вступлением в брак?
   - И вам не хворать, тан Нирэн, а за поздравление - спасибо. Как, кстати, поживает ваш клан?
   - Спасибо, господин Рур. Значительно лучше, чем Хорукайяни.
   - Ну что вы, тан Нирэн. Шихои не сделали клану Лерой ничего плохого, нам незачем враждовать. К тому же я считаю, что ваш клан заслуженно занимает своё место в империи. В конце концов, государства, не озаботившиеся собственной безопасностью, как правило, долго не живут.
   - Я рад, что вы это понимаете, господин Рур. Кстати, почему вы стали зваться Рэем?
   - Я просто вернул себе своё настоящее имя. Да, извиняюсь за невежливость, знакомьтесь: моя невеста, госпожа Иллура Ханто. Надеюсь, с сегодняшнего ло моя законная, первая и единственная жена Иллура Лерой.
   - Моё почтение, очаровательная госпожа! - чиновник почтительно поклонился. - Вы прекрасно выглядите, и будете служить достойной оправой этому бриллианту на теле империи, господину Рэю Лерой.
   - Спасибо, господин Шихои. Мне очень приятно.
   - Не смущайтесь так, очаровательная госпожа! И обращайтесь ко мне "тан", пожалуйста, а то многие из здесь присутствующих могут и обидеться - до господина я не дорос, с подобным титулам обращаются только к патриархам, как ваш муж, и их спутницам.
   - Но тан Рэй не патриарх! Патриархом Лерой является госпожа Литэйла...
   - Это вы будете говорить кому-то другому, госпожа, а я отлично осведомлён, кто в доме хозяин - должность, понимаете ли, обязывает... Кстати, как вам ваш новый дом?
   - Очень мило. Уютно, чисто и ничего лишнего. Лерой, кажется, предельно функциональны.
   - О да, госпожа. Лерой настоящие воины и не любят излишеств. Развлечений тут вы не найдёте, только неограниченные возможности для работы. Так что если заскучаете - вы всегда сможете пожаловаться своему мужу, и он отпустит вас обратно, в Окаану. Кстати, господин Рэй, император лично поздравляет вас со свадьбой и желает вам и дальше быть верным и законопослушным подданным империи.
   - Передайте императору, что я услышал его пожелание.
   - Не слишком-то любезный ответ.
   - Император - не женщина, чтобы я с ним любезничал. Да и какой ответ вы хотели от меня услышать? Что я останусь законопослушным жителем империи? Мне кажется, это даже не стоит обсуждать - имперские законы я не нарушал до этого и не намерен нарушать в будущем. Если хотите, можете передать императору, что я и впредь рассчитываю оставаться предельно законопослушным, если меня не вынудят поступить по-другому. Также прошу передать императору, что у меня отличная память.
   - Это вы о чём?
   - Это я о том, что недавно я стал обладателем привилегированного диплома высшей Оканийской имперской технической академии, в котором по всем предметам у меня максимальные баллы. Будете проездом на Окане - загляните в эту академию, потешьте моё тщеславие. Я искренне надеюсь, что таких успехов в учёбе империя не знала на протяжении десятков сол, и, возможно, не узнает уже никогда.
   - Но зачем вам это нужно? Вы же патриарх, зачем вам ещё и учёные регалии?
   - А что, патриархи должны быть неучами? Я же сказал - я очень тщеславен, и в скором будущем клан Лерой планирует зарабатывать не только на продовольствии, но и на продаже своих интеллектуальных ресурсов.
   - Ну что ж, империи нужны умные люди. Успехов вам в ваших начинаниях. А я вынужден откланяться - рядом со мной стоит милая женщина, которая очень старательно делает вид, что ничего не слышит.
   - До свидания, тан Нирэн. Кстати, эта милая женщина - моя старая знакомая.
   И, обратившись к стоящей рядом женщине, Андрей произнёс:
   - Я рад вас видеть, госпожа Осанни. Позвольте представить вам мою будущую жену, госпожу Иллуру.
   - Очень приятно, госпожа Иллури Лерой. Вашего мужа с нашим кланом связывают очень давние и весьма продуктивные деловые отношения. Кстати, господин Рур, вы не сможете после свадьбы посетить мою резиденцию и обсудить некоторые финансовые вопросы? Я слышала, что Лерой крайне заинтересованы в приобретении некоторых промышленных технологий.
   - Давайте не будем отнимать время наших гостей на обсуждение мелких деталей нашей коммерческой деятельности и договоримся о следующем - вы составляете список всех имеющихся у клана Тарома технологий, которые сможете нам продать, и проставите напротив каждой минимально возможную цену. Торговаться мы не будем, чтобы не тратить наше и ваше время, а просто посмотрим, что мы готовы у вас приобрести исходя из наших потребностей и имеющихся у нас возможностей - ресурсы синдиката далеко не безграничны. Также рекомендую согласовать этот список с имперской госбезопасностью, чтобы в дальнейшем у вас не было никаких недоразумений с этой почтенной службой. Для ускорения процесса согласования можете прямо здесь поговорить с таном Нирэном, он также в числе приглашённых.
   - А он станет со мной разговаривать?
   - Если станет ерепениться - скажите, что пожалуетесь мне.
   - С вами приятно иметь дело, господин Рур.
   - С вами тоже, госпожа...
   Обменявшись любезностями, Андрей расстался с матриархом и продолжил обход зала, ведя под руку Иллуру и иногда знакомя её с присутствующими. Девушка вежливо улыбалась, отвечала на комплименты, но, очевидно, обдумывала какую-то свою мысль... Наконец, заметив, что его невеста слишком рассеяна, Андрей ласково спросил:
   - Любимая, тебя что-то беспокоит?
   - Наверное... Скажи, Рэй, а почему ты в разговоре с матриархом Тарома ответил не от своего имени или от имени клана Лерой, а от имени синдиката? В свете комментария тана Шихои твоя фраза проливает некоторый свет на вашу клановую иерархию...
   - О, дорогая, да ты делаешь успехи! Из всего разговора ты уловила единственное слово, к которому может придраться незнакомый человек. Дело в том, что я уже довольно давно веду коммерческие дела не только от имени Лерой, но и от имени синдиката, в который входят также и Камэни. Так уж получилось, что приходится распоряжаться общими ресурсами.
   - Значит, слухи о том, что ты управляешь не одним кланом, а двумя - всё же правда?
   - Ох уж эти слухи... Поменьше им верь. Однако частично они правы - матриархи Камэни мне хорошо знакомы, и я нередко выступаю от их имени.
   - И они передали тебе свою клановую печать?
   - Зачем? На их документах я ставлю свою собственную печать.
   - И Камэни её принимают?
   - Ровно в том же самом объёме, в котором я принимаю документы Лерой с печатью матриархов Камэни. Дорогая, пока это для тебя слишком сложно, но постепенно привыкнешь. А для простоты воспринимай синдикат Камэни-Лерой как один клан, в котором четыре матриарха и общий бюджет - тогда тебе многое станет понятным. Кстати, а вот и госпожа Римана Лой...
   Обмен любезностями с подошедшей женщиной, сопутствующий представлению невесты, традиционно перешёл в очередное обсуждение финансовых вопросов:
   - Господин Рур, перевалочная база для вашего анклава уже готова и мы передали её на ваш оканийский склад. Доставку до места сборки, как я понимаю, вы осуществляете самостоятельно?
   - Совершенно верно, госпожа. Через несколько ло оборудование уже будет на месте - мы доставим его порталами. Ваших людей также перебросим через порталы - разумеется, бесплатно, так что сборку можно будет начать сразу же после переброски. У вас есть ещё какие-то вопросы?
   - Да, господин Рур. Вместе со станцией вы приобрели технологию. Надо ли понимать, что в дальнейшем оборудование вы будете производить и собирать сами?
   - Если не возражаете, то синдикат планирует заказать у вас ещё одну базу - у нас пока не смонтирована линия по их производству. В дальнейшем мы действительно полностью перейдём на самостоятельное изготовление этих объектов.
   - Значит ли это, что мы сворачиваем взаимовыгодное сотрудничество?
   - Ни в коем случае, госпожа. Всегда найдётся масса оборудования, которое нецелесообразно изготавливать самостоятельно не потому, что мы этого не можем, а по экономическим причинам. Так что нам есть что друг другу предложить. Кстати, госпожа, вы не собираетесь конкурировать с Тарома в поставках оборудования для империи?
   - Мы давние конкуренты, господин, но у нас сложилось некоторое разделение - крупные транспортные объекты производят Тарома, а мелочь они отдают нам. Но вы же наверняка об этом знаете, господин Рур.
   - Верно, знаю. Как знаю и о том, что ни вы, ни Тарома не производите маршевые двигатели к своим космическим судам самостоятельно.
   - У нас заключены долговременные контракты на их поставки, господин Рур, и разрывать эти контракты для нас крайне невыгодно - в деле замешаны имперские чиновники, во власти которых отозвать имеющиеся у нас лакомые государственные заказы. Мы завязаны на них, они - на нас.
   - И об этом знаю. Как же достала меня эта коррупция... Я даже знаю конкретных людей, которые получают от вас благодарности, и даже в курсе суммы этих благодарностей. Госпожа Осанни оказала мне честь и просветила меня, почему клан Тарома это делает. Однако у вас не только государственные заказы - множество транспортных средств вы продаёте кланам, коммерческим организациям и даже частным лицам. Я просто информирую вас, что при необходимости на эти суда мы готовы поставлять свои двигатели - у нас налажено промышленное производство маршевых двигателей для космических судов малой и средней вместимости. Мы производим и мощные двигатели для тяжёлых и сверхтяжелых грузовых звездолётов, а также для боевых космических кораблей, но этот сектор рынка уже обеспечивают Тарома, с которыми мы договорились не конкурировать.
   - А цена, господин Рур?
   - Договоримся, госпожа. При массовом промышленном производстве продукция получается очень дешёвой. Мы готовы предложить очень хорошие скидки, и всё равно окажемся в прибыли. Тем более что за большой прибылью мы не гонимся, для нас важнее хорошие отношения.
   - Я подумаю, господин Рур. И насколько большими могут быть ваши скидки?
   - Треть от цены, за которую вы их приобретаете, вас устроит?
   - А половину цены?
   - Продать вам те же движки, которые вам продают имперские чиновники, но в два раза дешевле? Вы смогли меня удивить своими запросами, госпожа! Впрочем, почему бы и нет, всё возможно... Если это будут не единичные поставки - свяжитесь с моим производственно-торговым отделом, договоримся.
   - Ого! Вы, похоже, нашли трансурановую жилу... Не поделитесь секретом - как вам удалось столь резко снизить себестоимость продукции?
   - Отчего же не поделиться? Поделюсь, это не тайна. Как прилетите домой - возьмите смету на любое из производимых вами сложных изделий, после чего выделите жирным цветом затраты на используемое сырьё и энергию. После этого вычеркните эти строки и посмотрите на итоговую цифру. Получившееся число - минимальное, за которое мы можем вам изготовить аналогичное изделие. Реально оно будет чуть дороже - пусть небольшие, но затраты на энергию и сырьё мы тоже несём, да и прибыль клан должен получить.
   - То есть у вас практически бесплатные сырьевые и энергетические ресурсы?
   - Совершенно верно, госпожа!
   - Может быть, посоветуете, как и нам обеспечить свой клан бесплатным сырьём и энергией?
   - Нет ничего проще, госпожа. Никакой тайны, всё предельно открыто. Более того, вы на протяжении десятков сол наблюдали, как синдикат обеспечивал себя бесплатными ресурсами - для этого надо всего лишь проложить космическую транспортную ветку к богатому ресурсами участку необжитого космоса, построить там развитую инфраструктуру, мощные генерирующие объекты, десятки заводов, фабрик и космических рудников, после чего всё построенное связать сетью мощных транспортных порталов. С учётом того, что большинство объектов работают в автоматическом режиме и затрат на содержание персонала почти не требуют, после запуска всех названных мною объектов мы получаем бесконечный и практически бесплатный поток сырья и энергии. Я ответил на ваш вопрос, госпожа?
   - Спасибо, господин Рур. Ваш ответ ожидаем - чтобы получить практически бесплатные ресурсы, необходимо предварительно вложить в производство миллиарды миллиардов нол. Только империя, да ещё ваш синдикат в состоянии выдержать подобные расходы и не разориться.
   - Я горд, что вы по достоинству оценили успехи нашего синдиката...
  
   Андрею удалось пообщаться ещё с таном Надином Камакато, обсудить текущую жизнь Оканийской лётной академии и возможность её взаимодействия с клановой лётной академией Лерой, которое приостановилось в связи с исчезновением Андрея, как мужчина был вынужден прервать беседу и, извинившись, увести под ручку начавшую уже уставать от бесконечных разговоров невесту - началась официальная церемония вступления в законный брак господина Рэя Лероя, заместителя матриарха и неофициального лидера синдиката, и госпожи Иллуры, теперь уже не Ханто, а Лерой...
  

Глава 5


  
   Матриарх Ханто неохотно закрыла файлы с клановыми отчётами и взглянула на часы - до посещения её резиденции новым родственником, господином Рэем, оставалось совсем немного времени, буквально несколько нун. Откинувшись в кресле и устало закрыв глаза, женщина ещё раз вспомнила недавнее мероприятие - свадьбу своей любимой внучки Иллуры.
   По прошествии нескольких ло Тиаринея была вынуждена признаться самой себе, что замуж внучку она выдала необычайно удачно - Лерой занимали в клановой иерархии нишу где-то между пятидесятым и сотым местом, то есть входили в сотню самых могущественных кланов империи. А господин Рэй являлся в клане то ли вторым, то ли, по слухам, вообще первым лицом. С учётом множества прибывших на церемонию достаточно известных в империи и влиятельных матриархов, поспешивших выразить как клану Лерой, так и лично господину Рэю своё личное расположение, да и ещё с особым посланием от императора, переданным его первым советником, лучшей кандидатуры на роль мужа для её внучки просто не существовало. Несколько смущала Тиаринею воинственность клана, в который вошла Иллура, но, если взглянуть на ситуацию с другой стороны - в нынешней империи это качество являлось скорее плюсом, чем минусом. Даже император, по слухам, не рисковал связываться со столь могущественной организацией, спустив ей с рук уничтожение одного из приближённых к трону кланов. А ведь были убиты десятки миллионов имперских граждан... В империи долго шептались об этом беспрецедентном случае - первом со времён запрещённых клановых войн, когда потери среди клановых оказались столь ошеломительными. Вся империя замерла в ожидании - какой ответный ход против дерзкого клана предпримет император? Не предпринял ничего... В результате многие клановые политики сделали вывод - или Лерой стали очередным приближённым к трону кланом, что являлось плохим известием для остальных кланов, или император их просто испугался, что являлось тревожным сигналом уже для империи.
   Но, как бы то ни было, в результате проводимой им жёсткой, направленной на милитаризацию политики, клан Лерой вырос и окреп, прочно заняв место в первой сотне кланового рейтинга, и сковырнуть его оттуда, не развязав полноценную войну, похоже, уже никому не удастся. Непонятно правда, почему от такого завидного мужчины отвернулись все два десятка его бывших жён - в подобном поступке явно крылась какая-то тайна, ведь в самом начале ничто не омрачало супружескую жизнь Рэя, и явным подтверждением тому служили две с лишним сотни его детей. Необычайная плодовитость - тут явно не обошлось без властной руки матриарха, вероятно, пожелавшей улучшить клановый геном. Впоследствии, вероятно или женщины пришлись не ко двору, или у матриарха на своего протеже появились далеко идущие планы, в которых гарему не было места. Впрочем, гадать нет смысла - лучше обо всём расспросить внучку, вряд ли она откажет своей бабушке в этой, в общем-то, несекретной информации. Заодно и что-нибудь о жизни клана поведает - слишком уж закрытым кланом оказались Лерой, по империи о них гуляло больше слухов, чем достоверной информации.
   Искренне в душе пожелав своей внучке счастья в новой семье, матриарх вынуждена была оторваться от своих раздумий - открывшаяся в её кабинет дверь впустила в помещение молодого, высокого, атлетически сложенного юношу. Впрочем, обмануть матриарха внешностью было достаточно сложно - по-детски молодое лицо посетителя выдавал взрослый, тяжёлый взгляд матёрого зверя. И вот этот зверь в человеческом обличье, растянув своё лицо в добродушной улыбке, больше похожей на хищный оскал, первым начал разговор:
   - Моё почтение, госпожа матриарх. Долгих сол жизни вам и вашему клану. Не окажете ли мне честь, уделив несколько нун для личной беседы?
   - Проходите, господин Рэй, присаживайтесь, наливайте чай - в прошлый раз он вам очень понравился, - проявила положенное по этикету гостеприимство хозяйка. - Я даже рискнула заказать в подарок для вас лично отдельную партию, её доставят буквально через несколько ло.
   - Буду вам очень признателен, госпожа, - Андрей степенно занял место за небольшим овальным столиком в углу кабинета и, с удобством устроившись в мягком кожаном кресле, налил в две небольшие чашечки чай, одну взяв себе, а другую протянув севшей в кресло напротив него женщине.
   Отхлебнув небольшой глоток, закрыв глаза и смакуя послевкусие, Андрей отставил почти полную чашечку в сторону и продолжил:
   - Бесподобный чай, госпожа. Но я, собственно, пришёл к вам по делу. Точнее - с личной просьбой.
   - Сделаю, что смогу, господин Рэй. Ведь мы же с вами теперь - родственники, а родственникам нужно помогать.
   - Приятно сознавать, что вы об этом помните, госпожа. Я очень ценю подобное отношение к родным и близким. А привело меня в ваш клан следующее дело - Лерой начали финансировать несколько научных разработок, и нам срочно нужны грамотные люди технических специальностей. Нужны учёные - разработчики. Теоретики с инженерным уклоном. Мы уже отправили на обучение своих людей, но готовые специалисты из них получатся в лучшем случае через пять-шесть сол, а реально - ещё больше, ведь после академии им ещё нужно будет набираться опыта. Однако самый ценный ресурс для моего клана сейчас - не люди, а время, и я готов платить за этот ресурс очень хорошие деньги. Квалифицированные учёные мне нужны уже сейчас. Вернее, они нужны были ещё вчера.
   - И сколько вам нужно людей?
   - В идеале - не менее сотни, но как минимум - десять человек. Продайте мне десять учёных, госпожа!
   - Люди бесценны, господин Рэй!
   - Всё на свете имеет цену, госпожа, всё... Когда я слышу, что что-то в этом мире бесценно, значит, за него просят не просто большую, а очень большую цену.
   - И какую же большую цену вы готовы отдать за уже сложившегося учёного?
   - Очень большую, госпожа Тиаринея, очень большую. Значительно больше, чем этот учёный обошёлся клану Ханто. Но сначала, чтобы у нас не было разногласий, давайте я немного раскрою и свои, и ваши карты - всегда лучше договариваться открыто. Для клана Ханто, на протяжении десятков тысяч сол занимавшегося фундаментальными теоретическими исследованиями, время в тридцать-сорок сол не имеет никакого значения. Отдав нам десяток грамотных учёных в возрасте тридцати-сорока сол, вы через такое же время воспитаете следующий десяток, не хуже, а, может быть, даже лучше. Клан ничего не потеряет.
   - Новых людей, господин Рэй, ещё надо найти. В клане постоянный людской дефицит.
   - Если вы не знаете, откуда вам взять новых людей, госпожа, так я вам открою небольшой секрет - любая, ну или почти любая женщина из вашего клана согласится родить ребёнка от выбранного вами мужчины, если вы заплатите ей за это определённую сумму. Как я уже говорил, её согласие зависит только от величины этой суммы - она на мой взгляд, как минимум, должна перекрывать потерю женщиной заработка за период беременности, родов и воспитания малыша до возраста двух-трёх сол, после чего его воспитанием станут заниматься профессиональные учителя. Назовите цифру, в пять-десять раз перекрывающую эти потери, и отбоя от кандидаток у вас не будет. Далее - в течение двадцати пяти-тридцати сол вы будете кормить, одевать и обучать этого ребёнка. Вот сумма этих затрат и будет составлять себестоимость вашего учёного. Вы согласны с моими выкладками или у вас есть определённые возражения?
   - Пока я не вижу изъянов в ваших рассуждениях, господин Рэй. Можете продолжать дальше, я внимательно и с интересом вас слушаю.
   - Средняя заработная плата в империи составляет от одного до трёх ли, причём на Окане она одна из самых высоких в империи - те самые названные мною три ли, что за три сола составит около трёх тысяч ли. Дайте женщине двадцать нол - и длинный список кандидаток вам обеспечен, можете выбирать лучших. Затем ребёнка нужно будет учить до возраста примерно тринадцати сол - то есть на протяжении десяти сол. Затраты на эту процедуру составят примерно десять-пятнадцать нол, может, чуть больше или чуть меньше - всё зависит от количества учителей и величины их заработной платы. В эту цифру входят также затраты на проживание ребёнка и его содержание - еда, одежда, предметы личной гигиены и оплата обслуживающего персонала. Цифра эта максимальная - скорее всего, в действительности ваши расходы на этом этапе окажутся значительно ниже. Далее ребёнка нужно отдать в академию, где он проведёт ещё семь сол - именно эти затраты и станут самыми большими для клана. Я сам, как вы знаете, учился в академии, и отлично знаю её расценки - за своё обучение я заплатил сто шестьдесят нол - астрономическая даже по меркам жителя Оканы сумма. Итого от стадии младенца до высокопрофессионального молодого учёного с высшим образованием - максимально возможным, какое можно получить в империи, клан затратит не более ста девяноста пяти нол. Округляем до двухсот... Итого получаем двести тысяч ли - на эту сумму обычный человек может прожить около 500 сол, не шикуя, но и не экономя. Я готов купить у клана квалифицированных учёных с высшим образованием по цене миллион ли за человека. Вдумайтесь, госпожа - за десять человек вы получите десять тысяч нол. На эти деньги через тридцать сол вы вырастите пятьдесят новых учёных, не хуже тех, которых вы нам передадите. Возможно, даже лучше - ведь у вас будет возможность получить детей от женщин с наилучшим коэффициентом генома.
   - Заманчивое предложение, господин Рэй, весьма заманчивое. И деньги, признаться, нам нужны. Но продавать людей как-то неэтично, что ли... Вдруг у них окажутся какие-то свои планы, которые я таким образом нарушу? Ведь учёные - творческие личности, и по принуждению они не работают. Вернее, работать-то они будут, но вот результаты их работы окажутся весьма и весьма скромными. Учёные - не солдаты, господин Рэй, к ним нужен совершенно другой подход.
   - А если они сами согласятся перейти в клан Лерой?
   - Только если вы сможете их чем-то очень и очень сильно заинтересовать.
   - А если я скажу, что в перспективе, сол через десять-пятнадцать, клан планирует открыть щедрое финансирование фундаментальных теоретических исследований? Меня интересует исследование пространства и материи. Исследования долговременные, и сиюминутной отдачи я требовать не стану, наметив лишь конечные цели и предоставив практически полную свободу для творчества. Более того - поделюсь несколькими клановыми секретами и укажу на некоторые ошибки и заблуждения в современном академическом образовании - эта информация сильно поможет в их теоретических разработках.
   - Вы имеете столь обширные знания по данной тематике? Ах, да, забыла - у вас же привилегированный диплом... То есть ваши учёные станут заниматься только теорией, практической отдачи от них вы не ждёте?
   - Не совсем так, госпожа. Вначале мне от них как раз потребуется работа исключительно в прикладных областях науки с отдачей в виде рабочих технологий. Некоторые технологии, уже известные в империи, им придётся заново воссоздавать - клану проблематично их купить. Но, получив несколько жизненно необходимых для клана технологий, всю свою дальнейшую деятельность на ближайшие сотни сол эти люди посвятят исключительно фундаментальной науке. Будет отдача - хорошо, не будет - не обижусь. Знания важнее.
   - То есть сначала они работают на вас, а потом - на себя?
   - Совершенно верно, госпожа. Это и есть плата за срочность. Через семь-восемь сол у меня будут свои учёные, и надобность в привлечении ваших людей отпадёт. Своей работой на нужды клана в первые несколько сол, пока я не подготовлю собственные кадры, эти люди купят у клана отдельную строку бюджета для своих исследований. Я уверен - в вашем клане они вряд ли получат столь щедрое предложение, так как финансовые возможности наших кланов несопоставимы. Вы можете мне не говорить про то, чем занимается основная масса ваших людей, я знаю это и так - они выполняют заказы крупных коммерческих и государственных структур по научной разработке конкретных видов оборудования. От империи поступают заказы на создание новых видов оружия, от кланов - на разработку конкретных технологий. Так что сейчас у вас фундаментальными теоретическими исследованиями занята весьма незначительная часть людей, да и их финансирование формируется по остаточному принципу и оставляет желать лучшего. Теперь попытайтесь убедить меня, что я неправ. Хоть в чём-то. Я внимательно вас слушаю, госпожа.
   - Вы действительно страшный человек, господин Рэй, - улыбнулась женщина, отхлебнув из своей кружки небольшой глоток уже порядком оствышего чая. - И знаете, почему? Потому, что мне нечего вам возразить. Вы полностью правы - основная масса моих людей занята разработками конкретных заказов, на свободные научные изыскания у клана традиционно нет денег. Для ушедших в ваш клан людей, если нам удастся договориться, на первых порах ничего не изменится - как они работали над конкретными заказами, так и будут работать на новом месте, только техническое задание изменится. Зато потом, если вы сдержите своё обещание, эти люди получат то, о чём в моём клане даже не мечтали. Действительно, стоит моим людям узнать о вашем предложении, как перед дверями моего кабинета выстроится очередь из желающих. Кстати, вы собираетесь платить этим людям? В моём клане они получают весьма неплохую зарплату.
   - Этот вопрос мы решим уже лично с ними, госпожа. Думаю, что если не на первых порах, то впоследствии оплатой обижены они не будут - я вообще планирую закрепить за научными изысканиями определённый процент бюджета клана. То есть чем больше будут доходы клана, тем больше денег клан сможет потратить на науку. Плюс клановые льготы для каждого члена клана - не надо тратиться на жильё, еду и медицину. Плюс будет создан отдельный независимый научный отдел в администрации матриарха, подчиняющийся лично ей. Этот отдел сам окажется заинтересован в том, чтобы часть рабочего времени учёные посвящали прикладным отраслям науки - достаточно только грамотно распределить полученную от продажи новых технологий прибыль. Жизнь показала, что как только люди видят финансовую отдачу от собственного труда - все сразу же становятся грамотными экономистами. Проверено на практике, госпожа. От вас требуется только сообщить о моих условиях своим людям и принять от клана Лерой соответствующее вознаграждение за каждого перешедшего в наш клан учёного. Да, забыл озвучить требования к кандидатам: это молодые мужчины в возрасте от тридцати до сорока сол, с интеллектом значительно выше среднего - то есть как минимум диплом высшей Оканийской технической академии с хорошими оценками. Эти мужчины должны специализироваться в области физики пространства-времени - фундаментальные исследования будут вестись именно в этом направлении.
   - Думаю, это выполнимо.
   - Также я хотел бы иметь возможность выбора - если возможно, то отобрать понравившихся людей из трёх-четырёх десятков кандидатов.
   - Сложнее, но тоже возможно. Правда, это будет дороже стоить. Кстати, а почему только мужчины? И почему именно такой возраст?
   - Вижу мудрого и грамотного руководителя, госпожа - принципиальных возражений на моё предложение у вас нет, значит, по самому факту покупки и количестве людей мы будем считать, что договорились. Покупкой, естественно, сделку называть не будем - оформим как добровольный переход нескольких людей Ханто в клан Лерой по их индивидуальным заявкам на имя матриарха. А наши деньги можно провести как благодарность, пожертвование, да что угодно - можно даже подписать на эти деньги контракт на разработку прибора по автоматическому определению длины подшёрстка моего кота на основании изменения спектральной составляющей отражённого от шерсти фотохромного излучения. Любому проверяющему всё будет понятно, но законность подобной сделки оспорить не сможет никто, если вы не забудете уплатить все положенные налоги. Кстати, сумма налогов в наш договор не входит и будет уплачена клану Ханто отдельно - думаю, это честно.
   - Вы обезоружили меня, господин Рэй.
   - То есть вы полностью согласны и на предложенную нами сумму, и на условия по количеству людей и их данным?
   - Согласна. При условии, что вознаграждение за этих людей вы увеличите до двадцати тысяч нол за каждого. Остальные условия принимаются.
   - Сделка, госпожа.
   - Сделка.
   - Когда я смогу снова посетить вас и выбрать своих людей из предложенных кандидатов?
   - Думаю, что девяти ло мне будет достаточно, чтобы отобрать для вас тридцать кандидатов.
   - Сорок, госпожа. Раз мы взяли максимальную цену за каждого человека, следовательно, я имею право ожидать и максимально озвученного количества кандидатов. Тем более что для вас это увеличение не будет стоить ни единого лу - простая формальность.
   - Принимается. Жду вас в своей резиденции через десять ло. О точном времени вашу канцелярию известят заблаговременно.
   - Спасибо, госпожа. С вами очень приятно иметь дело.
   - Взаимно, родственник, взаимно. Передавай мой привет внучке - я помню о ней и надеюсь хоть иногда видеть её у себя.
   - Обязательно передам, бабушка...
  

***


  
   Окаана, императорский дворец...
   - Итак, тан Шихои, вы встречались с таном Руром Лерой?
   - Да, мой император.
   - И как ваше впечатление от встречи?
   - Двоякое, мой император. С одной стороны, господин Рур заверил меня в неукоснительном соблюдении имперского законодательства, правда, при условии, если тот же самый закон не будет нарушен уже по отношению к нему. С другой стороны, тан Рур открытым текстом дал мне понять, что у него отличная память.
   - И как понимать последнюю фразу?
   - Господин Рур дал её официальное толкование - недавно он с отличием закончил высшую Оканийскую имперскую техническую академию, получив привилегированный диплом с максимально возможными баллами. Я, признаться, сначала не верил - такого ещё не случалось никогда. Мне пришлось лично сходить в академию и убедиться в правдивости слов господина Рура - его диплом в золочёной рамке действительно украшает одну из стен центрального входа в здание академии. Так что сейчас наш подопечный - дипломированный учёный. И память у него действительно не просто отличная, а идеальная - без идеальной памяти получить столь высокие баллы практически невозможно. Но у меня сложилось впечатление, что, давая столь естественное толкование своей фразы, господин Рур имел в виду совершенно другое, а именно - он не забыл ни про убийство своего сына, ни про ныне здравствующего одного из главных виновников этого убийства.
   - И всё же - как вы думаете, какой смысл вложил в свою фразу тан Рур?
   - Мой император, я думаю, что господин Рур хотел сказать, что к империи у него нет претензий, зато остались претензии лично к императору.
   - То есть мне в скором времени ждать покушения?
   - Маловероятно, мой император. Господин Рур однозначно дал мне понять, что он чтит законы империи, а формально, согласно имперскому законодательству, вы невиновны. То есть всем ясно, что именно вы заставили тана Аруми зайти в ловушку Хорукайяни, но формально обвинение вам вынести нельзя. Убийцы - Хорукайяни, а вы перед законом чисты.
   - Так я могу вздохнуть спокойно? Покушение отменяется?
   - Покушения, скорее всего, действительно не будет, мой император. Однако не будет и нормальных отношений с кланом - что положено по закону, вы от клана получите, но не более. Лерой для вас теперь - как зверь на цепи. Пока натянут поводок закона - рычит, но исполняет приказы. Не будет поводка - вцепится в глотку. И никогда зверь на цепи не станет вашим другом - все приказы он исполнит только из-под палки.
   - Ну что ж, раз вы гарантируете мне, что проблем с кланом Лерой больше не будет, тогда можно спокойно жить дальше. Пусть рычат, коль их рычание для меня - пустой звук.
   - Вы не совсем правильно истолковали мои слова, мой император. Я не говорил, что проблем не будет вообще - я лишь хотел сказать, что проблем пока не будет. Разница существенна - зверь действительно не опасен, пока он на цепи, но какой зверь не мечтает от неё освободиться? У некоторых, мой император, это получается...
   - Ну и что же мне теперь делать? Вы - мой начальник имперской государственной безопасности, вот и обеспечьте мою безопасность. Я хочу жить спокойно и ни на кого не оглядываться!
   - Я сделаю, что смогу, мой император. Вот только спокойной жизни, увы, не обещаю - это не в моей власти.
   - Может, мне тогда вызвать на разговор тана Рура сюда, в императорский дворец, как вы мне и советовали?
   - К сожалению, это уже не имеет смысла - господин Рур передал через меня для вас всё, что хотел сказать. Мы показали, что в курсе того, что он жив, он же за несколько сол, учась в столичной академии и находясь фактически у вас под боком, не предпринял никаких враждебных действий против вас. Хотя имел для этого массу возможностей - в случае вашего убийства на господина Рура подумали бы в последнюю очередь, ведь все считали его погибшим.
   - А, может быть, организовать убийство тана Рура? Нет человека - нет проблемы.
   - Думаю, что это наихудший вариант, мой император. Клан Хорукайяни был уничтожен, когда у Лерой имелось менее ста миллионов бойцов. Сейчас в клане более полумиллиарда, и все они рассредоточены по сотням планет империи. Лерой, отлично усвоили прошлый урок и больше не концентрируют все свои силы в одном месте. Подумайте о своих близких - Лерой уже дали всей империи понять, что убийство своих лидеров не простят никому. Если Лерой выяснят, что за покушением на своего лидера, неважно, успешным или нет, стоит император, опасности подвергнется весь клан Торуга. Мой император, я предвижу ваш следующий вопрос и отвечу сразу - нет, скрыть и замаскировать убийство господина Рура у нас не получится, он везде передвигается только в плотном сопровождении своих телохранителей. Следы останутся обязательно, и рано или поздно они приведут к нам. Клан Лерой надо было уничтожать в зародыше, пока они не развились в столь мощную военную организацию. Но тогда их уничтожать было не за что. Сейчас, по большому счёту, их тоже не за что уничтожать - если бы вы, мой император, в своё время не приложили свою руку к убийству Аруми Лерой, клан Лерой сохранил бы лояльность империи, несмотря даже на то, что вы обманули их с анклавом.
   - А если задействовать против Лерой совет кланов? У Торуга там достаточно крепкие позиции.
   - Апеллировать к совету кланов в сложившейся ситуации не только бесполезно, но и вредно, мой император - Лерой слишком высоко взлетели. Входя в первую сотню, они в любой момент могут созвать совет кланов и вынести на совет вопрос о смене династии - был бы, как говорится, повод. Исходя из текущей политической обстановки в империи, их просьбу вполне могут удовлетворить, а исход последующего голосования видится мне вовсе не однозначным - если вы не забыли, в качестве ваших союзников на прошлом голосовании выступали Камэни. При повторном голосовании вы вряд ли получите не только их голос, но и голоса приближённых Камэни кланов. Кстати, и Лерой обзавелись в совете кланов своими приверженцами - на свадьбу господина Рура, дабы засвидетельствовать своё личное почтение, прибыло множество матриархов из золотой тысячи.
   - Я услышал вас, тан Шихои. Вы предлагаете мне вообще ничего не делать, так?
   - Не делать, не встречаться, не убивать, не преследовать. Пока Лерой не нарушили закон - вообще не обращать на них внимания. Забыть об этом клане. Слежку, естественно, прекращать нельзя - мы должны знать каждый их шаг.
   - Да будет так. Вы свободны, тан Шихои. Со следующим докладом - как обычно, через девять ло...
  

***


  
   Где-то в резиденции клана Ханто...
   - Госпожа Тиаринея, я, как ваш новый родственник, счастлив передать вам привет от вашей внучки и сказать, что она жива, здорова и счастлива на новом месте. В ближайшее время она не сможет вас навестить - у девочки обширная образовательная программа знакомства с новой родиной. Однако она не возражает принять у себя в клане свою бабушку в любое удобное для вас время.
   - Что ж, внучек, этого и следовало ожидать, - усмехнулась женщина. - Жену ты не отпустишь, но и ограничивать её общение с родственниками не собираешься. Разумное решение, и я обязательно воспользуюсь приглашением - посмотрю, как устроилась моя внучка, не обижают ли её. А сейчас - к делу. Действительно, всё произошло именно так, как вы и предсказывали - в клане ажиотаж, за места в группе отбора чуть ли не война началась. В результате отобрана группа из сорока шести молодых учёных в возрасте от тридцати до сорока сол, она сейчас дожидается собеседования с вами. Все они - мужчины, как вы и просили. Правда, возникло небольшое затруднение - некоторые из кандидатов женаты. Но вы же не будете разрывать семьи?
   - Если эти семьи пойдут бесплатным довеском к отобранным мною десяти мужчинам - то нет, не буду.
   - Но большинство из женщин - такие же учёные, как и их мужья!
   - Они могут быть хоть домохозяйками - мне всё равно. Мы договорились на десятерых мужчин, и десять человек я сейчас отберу согласно подписанному нами контракту. Кстати, деньги за него вы получили?
   - Да, господин Рэй, в полном объёме, включая отдельной строкой сумму налогов за сделку. Сделкой мы оформили разработку какой-то безделицы, я даже не знаю, какой. Итоговый образец вы получите через сол, правда, подозреваю, что он уже давно пылится, никому не нужный, на нашем клановом складе. Так что мы всё-таки решим по поводу женщин? Мне не хотелось бы разбивать семьи, а затраты по обучению клан всё же понёс.
   - Госпожа, мы десятикратно возместили затраты на обучение каждого мужчины, переходящего по контракту в наш клан - можно было бы из этих денег компенсировать и затраты на обучение членов их семей. Но если уж вы решили считать каждый лу - то я готов возместить клану Ханто себестоимость затрат клана на жён моих учёных. Только себестоимость, госпожа. Я иду на этот шаг лишь благодаря нашим родственным связям. Двести нол за каждого взрослого, получившего диплом об образовании члена семьи принятого в клан Лерой учёного Ханто, при условии что все дети семейных пар идут бесплатным довеском. И это моя последняя цена. Если она не подходит - из списка кандидатов можете вычеркнуть семейных. Оставьте только сорок неженатых, меня это вполне устроит.
   - Я принимаю ваше предложение, господин Рэй. Кандидаты ждут вас в зале этажом ниже...
   Оставшееся до вечера время Андрей посвятил отбору десяти лучших из почти полусотни кандидатов. Он, сказать по правде, забрал бы всех, если бы ему это позволили - астрономические по меркам клана Ханто деньги таковыми для него вовсе не являлись, ради великой цели клан Лерой мог пожертвовать и значительно более внушительными средствами. Наконец десяток молодых учёных был отобран и заведён в отдельное помещение, в котором Андрей провёл первичный инструктаж, обрисовав ближайшие и отдалённые перспективы переходящих в клан Лерой молодых интеллектуалов, повторно подтвердив слова матриарха о том, чем они станут заниматься в новом клане. Так как возражений ни у кого не последовало, то этот десяток поставил свои подписи на заявлениях о выходе из клана Ханто, и на точно таких же заявлениях, но уже на приём в клан Лерой. Оказалось, что четверо из отобранных учёных были семейными, и у всех четырёх жены тоже были квалифицированными учёными, причём в необходимой Андрею области науки. Видимо, традиция искать себе вторую половину в том же коллективе, где и работаешь, была характерна не только для землян - общие интересы сближали оканийцев так же, как и жителей родины Андрея.
   Небольшая задержка, связанная с поиском вторых половинок семейных пар, и ещё четыре подписи под заявлениями о вступлении в клан Лерой не сильно нарушили планы Андрея - уже через несколько ло он размещал уже своих людей в отдельном доме в пригородах Леры. Связавшись с Литэйлой и определившись с кандидатурой администратора из числа руководящего звена клана, который на первых порах назначался ответственным за клановый научный сектор, Андрей оставил на попечение новоявленного чиновника всех привезённых учёных и отбыл обратно на Окану - лично договариваться о приобретении необходимого научного оборудования для начала исследований. Доверить эту работу оказалось некому - в клане Лерой только Андрей, получивший необходимое образование, был достаточно компетентным, чтобы с нуля построить научно-исследовательский институт и оснастить его необходимым оборудованием. Сейчас в деле создания кланового научно-исследовательского сектора он пока оставался единственным и незаменимым - новые научные кадры, способные правильно организовать работу рядовых исполнителей - учёных, появятся у него очень и очень нескоро...
  

***


  
   Андрей неторопливо обвёл взглядом четырнадцать лиц, внимательно смотревших на него из-за расставленных в несколько полукруглых рядов столов, останавливаясь на каждом из них не более нескольких мгновений. Четырнадцать молодых учёных - элита нового направления в развитии клана. Без фундаментальной науки на новом месте клану придётся тяжело - ни одна цивилизация в своём развитии не обходилась без общеобразовательных и научно-исследовательских учреждений. Несмотря на лозунг "война - двигатель прогресса", на самом деле прогресс двигали такие вот люди...
   Убедившись, что всё внимание присутствующих устремлено на него, Андрей неторопливо начал свою речь:
   - Итак, таны и таньи, рад приветствовать вас в клане Лерой, который теперь станет вашим домом. Про Ханто придётся забыть - своих людей из клана мы не выпускаем. Зато клан готов стеной встать за каждого своего человека - вы наверняка уже слышали несколько подобных примеров, ставших достаточно известными в империи. Этими словами я хочу довести до вас, что беззащитными вы, что бы ни случилось, не окажетесь - за вами всегда будет стоять сила сотен миллионов бойцов армии Лерой. От вас требуется только одно - работать, работать и ещё раз работать. Клан вам даст если не всё, то почти всё, что потребуется для вашей работы - технику, оборудование, помещения, полигоны для испытаний. Нужен будет звездолёт - сделаем вам звездолёт. Понадобится полигон в космосе - интенданты только уточнят, в каком районе космоса его строить. Все вы до этого специализировались в изучении материи и пространства, и здесь будете заниматься тем же самым. Но, прежде чем я перейду к конкретике, прошу ответить - хорошо ли вы устроились на новом месте? Всем ли довольны?
   Посыпался шквал ответов, комментариев и вопросов. Андрей сначала пытался вычленить из них главное, потом, сдавшись, поднял руку и попросил тишины. Дождавшись, пока гул голосов утихнет, он продолжил:
   - По поводу вашего размещения - каждому положен двухкомнатный номер с отдельным санузлом и кухней. Семейным положен трёхкомнатный номер. Если появятся дети - на каждого ребёнка положена отдельная комната. Площадь помещений определена согласно санитарным нормам - даже в Окаане подобное жильё считается элитным. За содержание платить не надо - это клановое имущество. Если условия вас не устраивают - подайте заявку администратору, он рассмотрит ваши пожелания. Обычно предложенных вам условий вполне достаточно для комфортной жизни - я сам до недавнего времени жил точно в таком же номере. Если кто-то захочет отдельное жильё более высокого класса - тоже нет проблем, но уже за отдельные деньги. Сразу же, раз возник вопрос о дополнительных условиях содержания - платить вам будут. Поначалу не так много - около четырёх ли, чуть больше средней зарплаты на Окане. Знаю, что некоторые из вас получали в клане больше, но прошу учесть, что клан обеспечит вас не только бесплатным жильём, но и бесплатным питанием. Вы, наверное, уже обратили внимание, что на первом этаже вашего дома работает круглосуточная столовая. Меню не слишком разнообразно, зато в рационе блюда исключительно из натуральных, экологически чистых и идеально сбалансированных по своему рациону продуктов, которые вы найдёте далеко не в каждом оканийском престижном ресторане. Еде в клане уделяется большое внимание - здоровая и полезная натуральная пища позволяет достичь высокой работоспособности и максимального долголетия. Из стандартного рациона можно выбирать всё, что хотите, и в любом объёме. Возможен заказ дополнительных блюд, но за отдельную плату. К подобным заказам мы прибегаем редко - исключительно во время праздников. Если про еду всё, то перейду к физическим упражнениям - мне уже доложили о вашем недовольстве этим пунктом обязательной программы. Хочу вас огорчить - занятия спортом являются обязательным атрибутом повседневной жизни всех членов нашего клана. Занятия проводятся два раза в ло - утром и вечером. От занятий освобождаются больные, инвалиды, которые не в состоянии выполнять физических нагрузок, а также беременные женщины. Так как больных и инвалидов в клане нет - им сразу же оказывается необходимая медицинская помощь - следовательно, исключения касаются только беременных женщин, для которых, кстати, разработана специальная гимнастика. Эта гимнастика не обязательна, но желательна - беременным дамам советую посещать её, если вы хотите родить здорового ребёнка. Обязательные занятия позволят вам поддерживать ваше тело в хорошей физической форме, меньше болеть и дольше жить. Это не блажь, а итог долгих медицинских исследований. Кстати, физические нагрузки позволяют уменьшить количество излишних жировых накоплений в теле - именно поэтому в меню столовых отсутствуют ограничения в приёме пищи. Ешьте, сколько хотите, но от последствий излишне съеденного вам придётся избавляться в спортзале или на полигоне. Необходимость физических тренировок даже не обсуждается, и вы со временем поймёте правоту моих слов. Кстати, ваша заработная плата будет сильно зависеть от вашего усердия на спортивной площадке, так что особо ленивым рекомендую сразу же забыть про свою лень и со всем прилежанием следовать указаниям ваших спортивных инструкторов - именно они будут определять коэффициент вашей надбавки к зарплате.
   Следующий пункт, который вас наверняка интересует - медицинская помощь. Она в клане бесплатная, вплоть до процедур по омоложению. За счёт клана омоложение проводится для мужчин, достигших возраста пятидесяти лет, и для женщин, достигших сорока пяти. При рождении ребёнка женщина получает право на уменьшение предельного возраста до сорока лет. Ещё один нюанс жизни клана - вы, наверное, обратили внимание, что подавляющее большинство членов клана Лерой ходят в одинаковой униформе армейского образца. Ношение военной одежды не является обязательным, однако стандартная военная форма может выдаваться любому члену клана бесплатно. Она очень удобна и функциональна - не трёт, не жмёт, согревает на холоде и даёт чувство прохлады на жаре. К тому же ткань военной формы сделана из натуральных растительных волокон с небольшим добавлением синтетических полимеров, хорошо пропускает воздух и оптимальна для повседневного круглосуточного ношения. Каждому положено по два бесплатных комплекта в кун, другую одежду придётся покупать. Так как за исключением отдельных модниц все остальные клановые уделяют внимание при выборе одежды не столько красоте, сколько функциональности, мы имеем то, что сейчас имеем - а именно, люди сами выбирают армейскую полевую форму. Повторюсь - заставлять вас её носить никто не будет, ходите в чём хотите. Ещё один вопрос, который здесь не прозвучал, но сказать о нём я обязан - это преступность. В нашем клане её нет. Лерой - предельно законопослушные граждане, соблюдающие не только общеимперские, но и клановые законы. Законы клана Лерой практически такие же, как и у Ханто. При желании, если вдруг возникнут неразрешимые разногласия - прошу выяснять их с помощью дуэлей. Однако внутри клана смерть в дуэльном круге категорически порицается, поэтому до подобных крайностей прошу не доводить. Впрочем, в ближайшие несколько десятков сол вам это не грозит - любой член клана Лерой в состоянии избить вас даже с завязанными руками, а некоторые - и с завязанными глазами. Подведя итоги вышесказанному, отмечу, что клан делает всё возможное, чтобы обеспечить минимальный уровень комфортной жизни для каждого члена клана. Минимальный, разумеется, по меркам нашего клана - в империи многие посчитают его комфортабельным, а некоторые - даже элитным. Некоторые найдут в нашей жизни много общего с армейским уставом - не буду таких разубеждать. Сам я не вижу в армейской жизни ничего плохого - вам не надо думать ни о жилье, ни об одежде, ни о пропитании, ни о ждущей каждого человека, мечтающего прожить подольше, процедуре омоложения - за вас всё это уже продумали, и продумали хорошо. Многие жители империи, даже имеющие высокооплачиваемую работу, не имеют и половины того, что мы даём своим людям. От вас, повторюсь, требуется только работа. Теперь задавайте свои вопросы...
   На этот раз вопросов прозвучало значительно меньше - по сравнению с началом беседы их практически совсем не было. Люди старательно переваривали полученную информацию, тихо обмениваясь между собой впечатлениями. Из нескольких прозвучавших незначительных вопросов Андрей выбрал один, и ответил:
   - Вижу, что вы в целом разобрались в сложившейся в клане Лерой обстановке. Остальные тонкости и нюансы нашей, а теперь уже и вашей жизни вы узнаете сами, я только отвечу на последний, только что прозвучавший вопрос, который касается имеющихся у нас развлечений. Сразу огорчу любителей роскошно отдохнуть - развлечений у нас крайне мало, все заняты в основном работой. Есть несколько небольших ресторанов и развлекательных центров, но они, как правило, полупустые - люди не стремятся потерять своё драгоценное время в бессмысленном ничегонеделанье, просиживая стулья в ресторанах. Отпуск можно провести на клановых базах отдыха или специализированных санаториях - на морских побережьях в тропических и субтропических зонах для отдыха имеются все условия. Для романтических прогулок после работы у нас есть прекрасные парки, в которых размещены уютные кафе и немногочисленные незатейливые аттракционы. Однако в клане, особенно среди молодёжи, весьма популярны специализированные аттракционы, в действительности являющиеся обучающими симуляторами. На этих симуляторах можно не только поиграть в водителя, пилота или стрелка, но и получить дополнительную специальность. Теперь, если мы закончили с обсуждением вашего быта, перейдём к рабочим вопросам.
   Отметив сразу же наступившую в комнате тишину, Андрей начал рассказ:
   - Сразу же озвучу главную задачу - клану нужен межгалактический портал.
   Переждав вспыхнувший гул - учёные оживлённо начали обмениваться между собой фразами, выражающими общее отношение к поставленной задаче, Андрей несколько раз похлопал ладонью по столешнице, добиваясь тишины, после чего продолжил:
   - Действующий межгалактический портал у нас уже есть, поэтому принцип работы большинства механизмов портала вы сможете посмотреть на примере, а сами механизмы пощупать собственными руками. Также у нас есть технологии и работающий завод по строительству малых планетарных и средних межзвёздных порталов - этот завод и технологии вам также доступны для изучения. Как ваш коллега - я тоже окончил Оканийскую высшую академию, - считаю, что принципы действий всех порталов одинаковы, поэтому масштабировать имеющуюся у нас технологию межзвёздных порталов до уровня межгалактического портала не является слишком уж сложной задачей. Но для нас предельно важно время - лучше иметь просто работающий межгалактический портал сейчас, чем идеально работающий, но через сол. И именно поэтому клан отдал за вас матриарху Ханто такие огромные деньги - через шесть-семь сол мы и сами смогли бы воссоздать требуемую технологию, но этого времени у клана нет. Возможно, первый сконструированный вами рабочий экземпляр окажется маломощным, неказистым и потребляющим прорву энергии. Но, построив и запустив в эксплуатацию первый межгалактический портал, вы получите время на его дальнейшую модернизацию. Я даже подам вам несколько идей и перспективных направлений, указав на имеющиеся ошибки в официальных академических мемуарах...
   Помещение опять наполнилось возбуждёнными голосами полутора десятков людей, вначале попытавшихся обсудить задачу между собой, а потом и ставших требовать от Андрея предъявления доказательств его словам - тем, в которых он указывал на ошибочную информацию. Опять призвав учёных к спокойствию, Андрей сказал:
   - Уважаемые таны и таньи, вы, наверное, помните официальную теорию струн, на основании которой и были разработаны все существующие в империи порталы. С одной стороны, практическое подтверждение теории однозначно указывает на её истинность. С другой стороны, в архивах высшей Оканийской имперской технической академии хранится множество альтернативных теорий, которые также не противоречат существующим и успешно эксплуатирующимся рабочим образцам, но объясняют их работу несколько по-другому. Со своей стороны отмечу, что предположение о схлопывании одного из измерений n-мерного пространства при его модуляции полем определённой частоты и напряжённости соответствует действительности. С помощью определённых преобразований материи вместо линейного пространства мы получаем так называемую "струну", вдоль которой искажаются пространственно-временные связи, вследствие чего эта "струна" как бы выпадает из области линейного пространства, где она активирована. Известные вам из академического курса формулы позволяют рассчитать необходимую для вышеназванного действия энергию. Так вот, уважаемые таны и таньи, эти формулы - неверны! Точнее, эти формулы верны только для одного частного случая, случайно открытого группой исследователей, во всех остальных случаях они не выполняются и при использовании дают неправильные результаты. Введённые в эту формулу коэффициенты, воспринимаемые имперскими инженерами-разработчиками как аксиомы, подобраны экспериментально, а константы являются таковыми только для частного случая вырожденного n-мерного пространства. То есть официальная формула, по которой в настоящее время проектируются и рассчитываются порталы, просто подогнана под результаты одного из экспериментов. Для доказательства своих слов я попрошу у вас какой-нибудь небольшой металлический предмет. Подойдёт женское украшение - вижу, на некоторых дамах их достаточно.
   Получив в своё распоряжение небольшую подвеску, Андрей тщательно осмотрел её, поместив на раскрытую ладонь, после чего выдал вердикт:
   - Женское украшение, выполненное из металлов платиновой группы, с включением кристаллов на основе углерода и алюмосиликатов бериллия с небольшой примесью хрома и ванадия... Уважаемые таны - прошу обратить внимание, - это украшение сейчас лежит у меня на раскрытой ладони и всем хорошо видно. Теперь, пожалуйста, освободите один из задних столов - тот, который вы все хорошо видите. Что? Почему дальний? Для чистоты эксперимента, таны, только для этого. Вы должны видеть, что я не смогу добраться до этого стола иначе, чем по вашим головам. Освободили? Молодцы! Вижу, что стол чист. Теперь часть из вас пусть смотрит на это украшение на моей ладони, а часть - в середину пустого стола. Готовы к эксперименту? Точно готовы? Тогда провожу эксперимент!
   С последними словами Андрея подвеска с его ладони исчезла. Изумлённый вздох показал, что все четырнадцать человек, широко открыв от удивления глаза, рассматривают эту подвеску, с лёгким звоном упавшую на середину стола в дальнем конце комнаты. Посчитав, что зрители уже впечатлились произведённым эффектом, Андрей поспешил объяснить полученный результат:
   - Сейчас вы все оказались свидетелями самого обычного процесса телепортации предмета, а именно - перемещения материального объекта вдоль подпространственной струны. Чтобы избежать дополнительных вопросов, скажу сразу - струну от небольшой области пространства над своей ладонью до некоей условной точки, расположенной в нескольких су над столом, создал я. Я поленился определять точные координаты точек переноса, поэтому точку выхода струны поднял повыше, чтобы не испортить стол и украшение - собственно, поэтому вы и услышали звук его падения. Девушка может забрать свою подвеску - демонстрация опыта завершена. От себя могу добавить, что для перемещения подвески я использовал энергию, на несколько порядков меньшую, чем требовалось согласно известным вам из академических лекций формулам. Скажу вам больше - в архивах Оканийской технической академии до сих пор пылится незаслуженно забытая теория, которая, пусть тоже не совсем верная, тем не менее значительно ближе к истине, чем официальная. Я вас, кстати, впоследствии с ней познакомлю...
   Тут у одного из учёных - то ли самого активного, то ли самого быстро соображающего, возник вопрос:
   - Господин Рэй, но как вы смогли создать струну? У вас с собой специальный малогабаритный прибор? Новая секретная разработка? И где вы берёте энергию для него?
   - Вот тут вы и сталкиваетесь с одним из самых охраняемых секретов клана Лерой, уважаемые таны и таньи. Прибором являюсь я сам, мысленно генерируя в локальной области пространства вокруг себя электромагнитное поле определённой мощности и конфигурации. Энергию для совершаемых мною действий я беру или из самого себя, или из окружающего меня пространства. Ни для кого из вас не секрет, что то, что вы называете веществом и полем - суть различные проявления материи, различаемые только нашими органами чувств. На самом деле для физики это одно и то же - из вещества, затратив определённое количество энергии, можно получить электромагнитное поле, после чего осуществить обратный процесс. Энергию для трансформации можно получить из той же материи, меняя её структуру. Окружающее меня пространство является практически бесконечным источником и того, и другого - достаточно только приложить некоторые усилия по изменению его метрики...
   Говоря всё это, Андрей молча вытянул перед собой руку раскрытой ладонью вверх, и над ней почти сразу же зажёгся яркий голубоватый шарик, зависнув почти над самой ладонью, переливаясь, искрясь и слегка потрескивая, выбрасывая в окружающее пространство небольшие голубые искорки. В помещении запахло озоном.
   Насладившись произведённым эффектом, Андрей поспешил объяснить собравшимся учёным свои действия:
   - Демонстрация данного опыта является составной частью теории струн. В вашей работе по созданию портала он реализует один из способов получения энергии. Сейчас над моей ладонью вы наблюдаете сгусток высокотемпературной плазмы с достаточно высокой энергией. Если ослабить контроль над ним, то от нашего дома мало что останется - произойдёт взрыв, в результате которого в живых останется только один человек. Так как это будет явно не один из вас, то я поспешу убрать эту маленькую бомбу туда, откуда я её взял...
   Андрей перевёл взгляд с заинтересованных лиц заворожено слушающих его людей на пылающий над его ладонью шарик, и тот с лёгким хлопком тут же исчез. Довольный произведённым эффектом, Андрей продолжил свой рассказ:
   - Для получения необходимой мне энергии я взял небольшой кусочек пространства, закапсюлировал его, чтобы избежать опасности подвергнуть вас смертельно опасному излучению, после чего изменил его метрику по определённому алгоритму. Если объяснить на пальцах - сжал его, как вы сжимаете в руках снежок из мокрого снега. Получившаяся дополнительная характеристика пространства позволила мне смоделировать в выбранном мною объёме необходимые свойства преобразуемой материи. Для простоты и зрелищности я создал обычный инертный газ и задал его рабочую температуру в районе трёхсот тысяч градусов - как регулировать температуру вещества вам, надеюсь, объяснять не надо. Если бы я синтезировал атомы водорода, а не инертного газа, увеличил их температуру ещё примерно на два порядка и немного ошибся со стабилизирующими полученный плазменный шар силовыми полями, то при телепортации этого шарика и разрушении стабилизирующих его силовых полей вместо атомов водорода я получил бы атомы гелия, а излишняя энергия рассеялась бы в окружающем пространстве. Этот же процесс мог произойти и в моей ладони, если бы я ошибся при конфигурировании пространственных параметров. Вы можете спросить меня - зачем этот опыт? Он нужен для наглядной агитации - как вы только что своими глазами увидели, путём незначительных по своей энергоёмкости операций я получил в свои руки источник энергии, достаточный для запуска как минимум планетарного портала.
   - А как же закон сохранения энергии? - переспросил один из учёных, видимо, озвучив то, что сейчас бродило в головах у остальных.
   - Разумеется, он не нарушен. Чтобы выделить энергию здесь, её надо взять в другом месте. Повторюсь, пространство вокруг нас - это практически бесконечный источник энергии, надо просто уметь её правильно брать. Пространство с различной мерностью содержит в себе различное количество энергии. Предвидя ваши дальнейшие вопросы, сразу же отвечу - нет, вы повторить подобное пока не сможете, несмотря на то, что лепить из окружающего нас вакуума требуемое вещество не сложнее, чем опытному гончару вылепить из глины произведение искусства. Однако для этого необходимо обладать точными знаниями о структуре вакуума - так же, как гончар знает всё о находящейся в его руках глине. Если в руках гончара вместо известной ему гончарной глины окажется кусок сырого каучука, то мастер весьма удивится получившемуся в процессе работы результату - тот будет весьма далёк от ожидаемого...
   Увидев, что один из учёных хочет у него что-то спросить, Андрей решил дать ему слово. Немного помявшись, мужчина сказал:
   - То есть теоретически каждый человек может заменить собой любой прибор, воздействующий на окружающий нас континуум? Честно говоря, очень похоже на сказку... Вы точно нас не разыгрываете?
   - По-вашему, моя должность способствует розыгрышам, тан? - поспешил успокоить скептика Андрей. - Поверьте - никаких розыгрышей. Изменение пространственно-временного континуума под воздействием волевого усилия человека зафиксировала в своих научных экспериментах ещё десятки сол назад госпожа матриарх Камэни. Исследования, разумеется, были засекречены. К тому же всё мною сказанное вовсе не означает, что вы сейчас одним усилием своей мысли сможете двигать горы и перемещаться с планеты на планету - этого пока не умею даже я. Однако детские сказки про магов и волшебников могут оказаться явью ещё при вашей жизни - по крайней мере я могу считаться полноценным магом в том смысле, который обычно вкладывается в это слово. Я так же, как и вы, умею генерировать электромагнитные поля различной частоты и мощности, но, в отличие от вас, я научился совершать этот процесс сознательно и умею этими полями управлять. С помощью генерируемых мною электромагнитных полей я могу воздействовать на окружающий меня пространственно-временной континуум, демонстрацию чего вы только что наблюдали, к тому же мои способности в настоящее время значительно больше, чем ваши.
   - То есть вопрос всего лишь в силе? Необходимо просто развивать свои способности? - недоверчиво переспросил молодой учёный, подняв, правда, перед тем, как перебить рассказчика, руку.
   - Отчасти это действительно так, - согласился Андрей. - Даже самый маленький енги сможет поднять травинку, упавшую около своей норки, но не сможет поднять стула, на котором вы сидите. Это не значит, что енги вообще ничего не сможет поднять - просто стул для него слишком тяжёл. Каждый из вас посредством передаваемых электрических импульсов управляет своим телом, но это лишь мелкая травинка по сравнению с массивным стулом. Правда, человек, в отличие от енги, имеет возможности для эволюции собственного тела, что я вам только что наглядно показал. В зачаточном состоянии способности, как я считаю, есть у всех людей, вот только развить их до нужного уровня достаточно сложно, да и сама технология развития пока отсутствует. Впрочем, о скрытых возможностях человеческого тела мы всегда сможем поговорить с вами на досуге, а сейчас вернёмся к обсуждаемому нами вопросу. Прикоснувшись к некоторым тайнам клана Лерой, вы воочию увидели теоретическую возможность создания межгалактического портала с характеристиками, как минимум в сотни раз лучшими, чем имеющиеся на текущий момент в империи. От вас требуется сначала хотя бы повторить результат ваших предшественников, а затем и кардинально улучшить его. Всё, таны, вступительная лекция закончилась, пора работать...
   Уже собравшись уходить, Андрей, вспомнив ещё что-то, опять взял слово:
   - Да, совсем забыл... По каждому незначительному вопросу ко мне бегать не надо - у меня и без вас работы хватает. Обращайтесь к администратору - он станет курировать работу вашей группы. От группы выберите старшего, который всегда будет в курсе полученных вами результатов. Этот старший станет докладывать о проделанной вами работе мне лично. Периодичность доклада - один раз в девять ло. На этом всё...
  

***


  
   И вновь, как и десятилетия назад, Андрей стоял на вершине продуваемого ветром холма, который, будь он несколько повыше и покруче, мог бы считаться небольшой горой. Где-то здесь, в заросших лесом и продуваемых всеми ветрами горах, нашли свой новый дом вывезенные им с Оканы рурхи. За прошедшие десятилетия они размножились, расселились и равномерно заполонили и предгорья северо-западной горной гряды, и почти все окрестные горы. Места на планете хватало - на высокогорьях, непригодных для земледелия и неудобных для жилья, никто из людей не селился. Правда, в эту местность был проложен стационарный портал, которым постоянно пользовались ученики школы воинских искусств, но общение учеников школы с рурхами после исчезновения Андрея превратилось из насущной необходимости в формальный ритуал. Лучшие ученики школы один - два раза в кун встречались с рурхами, вместе охотились, иногда проводили с ними одну или несколько ночёвок и с чувством выполненного долга удалялись обратно - мысленно общаться люди не стремились, а рурхи просто жили своей жизнью. Не общаются с ними люди - значит, и не надо. К нормальным мысленным диалогам с рурхами оказалась способна только дочка Андрея, Ярината, телепатический дар которой со временем обещал если не достигнуть уровня погибшего Аруми, то как минимум быть с ним сравнимым. Остальные дети Андрея, за исключением нескольких, подобным даром не обладали, да и те демонстрировали только зачатки дара, что-то на уровне интуиции. Ярината пыталась развить эти ростки, но то ли время оказалось упущено, то ли девушка что-то неправильно делала, но телепатами одарённые дети так и не стали. Максимум, на что они могли рассчитывать - это на умение интуита, да и то после долгих лет продолжительных тренировок. Андрей, намеревавшийся поначалу вместо Яринаты найти на должность сенсэя какого-нибудь опытного мужчину из числа продвинутых учеников школы, просмотрев всех кандидатов, с огорчением убедился, что лучшей кандидатуры, чем существующая, ему не найти. Так и осталась Ярината единственным в школе сэнсэем.
   Определившись со школой, Андрей провёл несколько индивидуальных занятий с Яринатой, указал ей на несколько мелких ошибок как в собственных тренировках, так и в обучении групп, составил для неё индивидуальный план занятий, наказав чаще общаться с рурхами и уделять больше времени медитациям, пообещал как минимум один раз в кун курировать как её индивидуальные тренировки, так и занятия в школе, и оставил руководство школой на Яринате уже на постоянной основе. Покончив с текущими делами в собственной школе, Андрей сразу же порталом переместился к рурхам - он соскучился по ласковому урчанию Баси и его жизнерадостным картинкам, передаваемым прямо в мозг - пожив некоторое время с хищными кошками и пообщавшись с ними мысленно, Андрей словно заражался от свободолюбивых зверей жизнеутверждающей энергией и бесконечным оптимизмом. Для рурхов вообще всё в мире было просто - вот небо, вот пища и вот вода, что нужны для жизни. Рядом твоя самка, которая всегда с тобой - и на охоте, и на отдыхе, в тени под деревом. Жизнь простая и незамысловатая - да ведь рурхам больше ничего и не нужно...
   Пока Андрей размышлял над прелестями беззаботной жизни диких котов, на его мысленный зов откликнулся знакомый образ - Барсик явно не забыл его и находился где-то поблизости. К ответу разумного хищника явно присоединился кто-то ещё, а, возможно, даже и не один, но транслируемые образы оказались незнакомыми - Андрей не смог распознать, кому они принадлежали. Посетовав, что только с животными он может открыто и свободно общаться, ничего не тая и ни от кого не таясь - людям подобное общение недоступно, - Андрей устроился на холме поудобнее, сев в высокую траву и скрестив под собой ноги, и стал ждать.
   Ждать пришлось недолго - вскоре у подножия холма, вынырнув из прилегающего к нему редкого леса, выскочил небольшой прайд из четырёх котов. Оказавшись на открытой местности, они сразу же сориентировались, взяв курс на вершину холма, и лёгкой трусцой стали подниматься по склону. Не прошло и нескольких минут, как Андрей уже обнимал, тискал и чесал за ушами огромного светло-серого пятнистого зверя, признав в нём старого знакомца. Барсик, за эти десятилетия вымахав в громадного матёрого самца, остался верен привычке, признав в Андрее старшего брата, вожака, которому следует подчиняться, пусть даже он этого и не требует...
   Покончив с ритуалом встречи, Барсик познакомил Андрея с остальными членами своего прайда - своей женой, той самой, с Оканы, оставшейся для Андрея безымянной, хотя сами рурхи наверняка друг друга узнавали по мыслеобразам, и с двумя молодыми рурхами - ими оказалась кошка и кот, дети Барсика. Молодые, всего по нескольку лет, они ещё не начали самостоятельной жизни и опекались матерью, несмотря на то, что старшей кошке, судя по внешнему виду, было от роду никак не меньше пяти лет. Возможно, даже на пару лет больше. Первенца Барсика, которого Андрей прозвал Фаней и принял в своё время весьма активное участие в спасении его жизни, в прайде не оказалось - он уже давно отделился от семьи, нашёл себе подругу жизни и даже успел обзавестись потомством. Всё это Андрей узнал из транслируемых Барсиком мыслеобразов - перед ним как будто в ускоренном фильме промелькнула жизнь прайда и взросление отпрысков. Мысленно пожелав Басе дальнейших успехов на семейном поприще, Андрей передал коту ряд мыслеобразов, в которых они вместе окружают небольшое стадо данхои. Чувство удовлетворения сказало ему, что предложение поохотиться принято прайдом благосклонно - осталось найти добычу...
   Поиск добычи, выбор места для засады, в которую уселись Андрей с Басей, и использование остальных членов прайда в качестве загонщиков прошли по выбранному Андреем плану - мужчина, установив телепатическую связь со всеми хищниками, транслировал им картинку окружённого стада данхои, сорвавшихся вниз по склону и несущихся прямо на спрятавшихся Андрея и Басю. Подпустив стадо поближе, Андрей, поднявшись на ноги, несколькими точными направленными пучками жёсткого коротковолнового излучения подбил четырёх молодых баранов, позволив остальным благополучно миновать засаду и унестись к видневшейся вдалеке небольшой рощице. Подошедшим загонщикам досталось каждому по барану - трапеза началась. Андрей традиционно разделил добычу с Басей, оттяпав от бараньей тушки сочный кусок и, разведя костёр, зажарил мясо на огне, благо поджигать лазерными лучами собранные дрова он мог с той же лёгкостью, как и отстреливать баранов. Переночевав под тёплым кошачьим боком, укрывшись с другой стороны хвостом одного из Барсиных отпрысков, Андрей с первыми лучами солнца попрощался с прайдом - вялым, сонным и обожравшимся баранины, а потому ленивым и не желающим покидать нагретого за ночь места. Быстрым шагом добравшись до телепорта, отдохнувший мужчина вернулся в клан - впереди его ждали матриархи, жена, учёные, школа, клановая армия, грандиозные планы и работа, работа, работа...
  

***


  
   Ударная работа коллектива учёных принесла свои результаты досрочно - уже через несколько месяцев опытный образец портала прошёл испытания и показал свою работоспособность. Конечно, предстояло ещё много работы - основные узлы рабочего прототипа были выполнены в виде макетов, а сам портал пока представлял из себя не готовое устройство, а набор соединённых энерговодами и информационными кабелями блоков, раскиданных по всей лаборатории. Ситуация усугублялась затянувшейся стройкой - научно-исследовательский центр ещё не был до конца достроен, готовые помещения с подведённой к ним энергией, выполненной по временной схеме, соседствовали с недостроенными - над некоторыми ещё даже не возвели крышу. Энергия также подавалась от переносных термоядерных генераторов - стационарная энергостанция строилась одновременно с комплексом зданий центра и её сдача планировалась вместе с ними. В качестве второй лаборатории использовался один из свободных грузовых звездолётов, в спешном порядке загруженный измерительной и контрольной аппаратурой - разработка прототипа портала требовала разнесения приёмной и передающей частей в пространстве на значительном удалении. В трюме космического корабля в спешном порядке техники оборудовали передвижную лабораторию, после чего звездолёт был переправлен в пустой участок необжитого космоса на самом краю анклава. Сборка прототипа "на коленке", в неприспособленных для этого помещениях, была традиционна для земных учёных и вводила в ступор не привыкших работать таким образом аккуратных и педантичных оканийцев. Но, видимо, дурной пример заразителен - полные энтузиазма учёные всё же смогли проверить экспериментально свои теоретические выкладки и теперь имели возможность воплотить проверенные идеи "в железе" - следующий экспериментальный образец учёные обещали предоставить Андрею уже через месяц. И вот сейчас перед Андреем стоял представитель учёной братии и бодро рапортовал:
   - Господин Рэй, макет опытного образца прошёл успешные испытания. Мы проверили на нём ряд теоретических выкладок и, исходя из полученного результата, сможем создать работающий прототип межгалактического портала. Его мощность и пропускная способность будут невелики - человека с его помощью не переместишь, но для исследовательских целей возможностей экспериментального образца вполне достаточно. Готовый образец мы соберём примерно через двадцать пять - тридцать ло. Через кун мы будем готовы провести его испытания. Однако для чистоты эксперимента нам потребуется переместить ответную часть портала в другую галактику - мы, конечно же, проверяли работоспособность устройства на достаточно близко расположенных объектах в пределах анклава, но для точной градуировки портала полученных экспериментальных данных недостаточно. При увеличении расстояний в десятки и сотни раз отклонения в расчётных параметрах невелики и не выходят за рамки статистической погрешности, но как только мы разнесём части портала в другие галактики, неучтённые в прошедших экспериментах поправки могут полностью нарушить работу портала. Напоминаю - некоторые расчётные коэффициенты были нами получены экспериментальным путём и требуют корректировки при их использовании на большие расстояния. Наиболее быстрым вариантом было бы перемещение ответной части экспериментальной установки на Окану, но работающий портал создаёт слишком сильные и характерные помехи - возможно повышенное внимание со стороны имперских спецслужб.
   Андрей, подумав над словами учёного, ответил:
   - Этот вопрос будет решать клановая служба безопасности. Ваше условие понятно - для испытания рабочего образца межгалактического портала необходимо создать для него реальные условия, то есть разнести ответные части портала по разным галактикам. Мы продумаем вариант решения этой задачи и сообщим вам, как только соответствующее решение будет принято. За успешное окончание первого этапа исследований всей группе объявляю благодарность и денежную премию. Я доволен вашей работой. Можете мои слова передать всей группе...
  
   Буквально через несколько ри Андрей уже сидел вместе с Тувилани в кабинете Литэйлы, обсуждая различные варианты проведения испытаний рабочего образца портала. Основной сложностью действительно оказалась необходимость разнесения передающей и приёмной частей портала на большое расстояние - как минимум в соседние галактики. В пределах одного рукава галактики портал работал надёжно, однако на столь малых расстояниях произвести необходимую калибровку оборудования не представлялось возможным - универсальных формул для расчёта порталов в империи не существовало, теоретические выкладки при создании портала опирались на частный случай вырожденного n-мерного пространства, а используемые в расчётах коэффициенты были получены экспериментальным путём и их точность, по крайней мере та, что предоставлялась открытыми для изучения имперскими архивами, оставляла желать лучшего. Точные же поправочные коэффициенты, полученные имперскими создателями межгалактических порталов, составляли государственную тайну и были, разумеется, засекречены. Казалось бы - чего проще, погрузил вторую часть портала в звездолёт и стартуй к следующей галактике, тем более что одна из соседних галактик была заселена ещё меньше, чем галактика анклава. Пустующего, необжитого пространства там много, и секретность проводимого эксперимента нарушена не будет. Однако этот вариант имел один существенный минус - на космический перелёт в соседнюю галактику потребуется много времени, как минимум несколько кун. А ведь на звездолёт придётся погрузить часть команды учёных, принимавших участие в разработке портала - без их личного присутствия провести эксперимент не представлялось возможным. Потом этих учёных потребуется возвращать обратно. Итог - на космические перелёты будет потрачено более половины сола, что сильно скажется на скорости отладки образца.
   Второй вариант представлялся более простым, но одновременно и более рискованным - вторую часть устройства предлагалось переправить порталом на Окану. А уже с Оканы внутригалактическими грузовыми порталами доставить подальше от столицы, погрузить на скоростной клановый военный крейсер и отправить в какую-нибудь захудалую звёздную систему на краю галактики, где у синдиката имеются собственные земли. Второй вариант, давая значительный выигрыш во времени, грозил разоблачением режима секретности - материнская галактика Оканийской империи была наиболее обжитой. В ней уже давно не осталось диких, неосвоенных участков, и буквально всё космическое пространство метрополии было буквально нашпиговано следящими устройствами, установленными департаментом имперской безопасности. То есть одновременно с быстротой клан получал довесок в виде необходимости проведения дополнительных мероприятий по поддержанию режима секретности - предстояло не только скрыть само устройство, но и продумать постановку необходимых фильтров и помех, скрывающих от вездесущего ока империи испытание портала.
   Дискуссия выдалась жаркой и насыщенной. Клановая служба безопасности в лице тана Тувилани настаивала на приоритете соблюдения режима секретности в ущерб потраченному времени, мотивируя своё решение тем, что сохранение сложившихеся нейтральных отношений с имперскими службами безопасности важнее незначительного сокращения сроков работ. Андрей, напротив, утверждал, что следует рискнуть - выигрыш во времени слишком велик, чтобы просто так терять его на космические перелёты. Конец спорам положила госпожа Литэйла, принявшая сторону Андрея. Тану Тувилани же было поручено проработать меры защиты от имперских следящих систем, что он, кривясь, словно только что закусил свежим лимоном, молча отправился выполнять. Андрей видел, что тан Тувилани явно не согласен с принятым решением, но промолчал, не став разубеждать недовольного руководителя службы безопасности - тот видел только одну сторону медали и был, по мнению Андрея, излишне осторожен. Но иногда, чтобы победить, требовалось рисковать. Как говорили земляне - кто не рискует, тот не пьёт шампанского...
  

***


  
   Неожиданности иногда случаются. Не всё в мире происходит так, как мы планируем, и к научным разработкам это утверждение применимо как никогда. Вот и испытания первого собранного учёными рабочего образца межгалактического портала закончилась неудачей - проработав всего несколько мгновений, он взорвался, полностью уничтожив переоборудованный в научную лабораторию клановый звездолёт. Хорошо ещё, что люди Тувилани допускали теоретическую возможность подобного окончания эксперимента, и настояли на том, чтобы всё оборудование работало в автоматическом режиме, а сами учёные наблюдали за экспериментом с борта боевого крейсера военно-космических сил Лерой. Установленная на максимум защита крейсера спасла и корабль, и находящийся на нём экипаж с учёными, но вспышку термоядерного взрыва наверняка засекла служба имперской безопасности.
   Устроив жёсткий разнос всему научному коллективу, Андрей получил в ответ виноватые заверения, что, несмотря на гибель опытного образца, все необходимые параметры его работы были зафиксированы, измерены, а поправочные коэффициенты в исходные формулы - рассчитаны заново с учётом вновь полученных результатов. Также была установлена основная причина взрыва - нетерпеливые исследователи при создании опытного образца решили ускорить процесс отладки и объединить в нём сразу несколько новых, ещё не опробованных решений, в том числе тех, которые им подсказал Андрей. Мысленно проклиная энтузиазм экспериментаторов, вознамерившихся получить всё и сразу, Андрей отметил главный положительный момент эксперимента, который, даже несмотря на гибель рабочего образца, нельзя было назвать неудачным - заново переработанная учёными теория струн позволила резко, в сотни раз, сократить энергопотребление устройства. Расходы энергии на капсюлирование подпространства в линейную "струну" в созданном учёными прототипе межгалактического портала оказались настолько малы, что для его работы было вполне достаточно маломощного штатного термоядерного генератора звездолёта. Именно по этой причине и произошёл взрыв - из-за спешки и невнимательности, а также нехватки времени на тщательную проверку собранного устройства параметры "струны" в портале учёные уже изменили, а внести соответствующие корректировки в расчёт потребляемой энергии забыли, оставив параметры её источника прежними. Избыточная мощность, закачиваемая в канал термоядерным реактором, перегрузила управляющие цепи, контролирующие устойчивость струны, в результате чего она не выдержала избыточной энергии и разрушилась, попутно выведя из строя реактор. О полученных результатах, и чем они могли грозить синдикату, следовало незамедлительно оповестить матриархов...
  
   Менее чем через ри после окончания злополучного эксперимента в кабинете матриарха Лерой состоялось камерное совещание руководителей анклава. Присутствовали, помимо обеих матриархов Камэни и матриарха Лерой, начальники служб безопасности кланов и, собственно, Андрей, собравший вместе всех этих облечённых властью людей. Как только за последним из вошедших закрылась дверь, отсекая собравшихся от суеты, царящей в здании резиденции, он, тяжёлым взглядом оглядев присутствующих, сказал:
   - Итак, господа, внеочередное экстренное совещание руководителей анклава объявляю открытым. Вопрос на повестке дня один - испытание портала и что мы будем с этим делать.
   - Господин Рэй, давайте сначала ознакомимся с результатами эксперимента. Можете изложить их вкратце? - задала вопрос Иллэри.
   - Разумеется, госпожа. Самый главный результат эксперимента - то, что учёные обещают создать следующий экспериментальный образец уже полностью работоспособным и провести пробную телепортацию тестовых образцов на межгалактическое расстояние. Также большим плюсом нашего портала будет являться то обстоятельство, что он потребляет на несколько порядков меньше энергии, чем использующиеся в настоящее время в империи межгалактические порталы. То есть мы сможем или перемещать в сотни раз больше грузов, или в этих же пропорциях сократить затраты энергии на телепортацию. Соответственно, максимальное расстояние, на котором сможет работать наш портал, также значительно увеличится. Именно такие выводы сделали наши учёные, и у меня нет оснований им не доверять.
   - Судя по тому, господин Рэй, что ваш бодрый доклад не соответствует выражению вашего лица, есть и негативные результаты?
   - К сожалению - да, господин Тассо. После совещания я хотел бы дополнительно обговорить детали нашей дальнейшей работы по ликвидации последствий эксперимента с вами и господином Тувилани, но суть проблемы изложу уже сейчас - собственно, из-за неё мы здесь и собрались. В результате недавнего эксперимента опытный образец оказался потерян - учёные закачали в "струну" избыточное количество энергии, в результате чего она потеряла стабильность и схлопнулась, уничтожив попутно термоядерный генератор. Взрыв без всякого сомнения зафиксировали наблюдатели от имперских спецслужб, и с нуны на нуну нам нужно ждать вызова в канцелярию имперской госбезопасности для дачи объяснений - они могут расценить наш эксперимент как испытание нового оружия, а подобные эксперименты, согласно имперскому законодательству, подлежат обязательному согласованию в соответствующих госструктурах до момента их начала. Разрешения на испытание оружия у нас, естественно, нет. Какие будут предложения?
   - Ситуация неоднозначная и достаточно неприятная, господин Рэй. Синдикату крайне невыгодно сейчас привлекать внимание имперских спецслужб. Вы сами продумывали варианты наших действий?
   - Да, господин Тассо. Все мы знаем, что портал не является военным объектом, поэтому формально мы в своём праве - оповещать о проводимом нами эксперименте мы никого не обязаны. Но, с другой стороны, раскрывать истинные причины эксперимента и ставить империю в известность о том, что у нас появился работающий образец межгалактического портала, нам тоже нельзя - империя, когда ей это было выгодно, нередко плевала на ею же декларируемые законы и действовала исключительно исходя из своих собственных интересов. Если появившаяся технология была нужна империи, она её покупала. Если владелец отказывался продавать - технология переходила в единоличную собственность государства с помощью имперских вооружённых сил, а предыдущий владелец исчезал, распрощавшись с миром живых. Так как мы не хотим повторить судьбу этих неразумных, следовательно, нам надо доказать, что мы проводили эксперимент по созданию мирной техники, естественно, не упоминая про порталы.
   Что-то я не улавливаю хода ваших мыслей, господин Рэй.
   - Мои мысли предельно просты, господин Тувилани. Вижу, что госпожи Иллэри и Айлинэри уже понятливо переглянулись между собой - они наверняка догадались, что я хочу предложить. А предложить я хочу следующее - так как клан Лерой является сугубо мирным сельскохозяйственным кланом, то мы решили выращивать и производить на продажу натуральный молотый кофе. Для производства кофейного порошка учёные клана Лерой начали разработку мощной универсальной кофемолки - наш клан не разменивается на мелочи и планирует выпускать продукцию в промышленных объёмах. Так как это изделие нам потребовалось срочно, то для его создания использовались уже готовые узлы и блоки от существующих сельскохозяйственных машин, например, от устройства по утилизации отходов жизнедеятельности умботов - несколько подобных агрегатов я видел на одной из животноводческих ферм. Наша кофемолка будет обладать автоматическим устройством определения влажности зёрен и интеллектуальной системой регулирования чистоты помола - для этой цели мы задействуем искин. Для стабилизации процесса всё устройство станет монтироваться на промышленной антигравитационной платформе, запитанной от малого термоядерного реактора - примерно такого же, как установленные на наших звездолётах. Кстати, подобные реакторы выпускает один из наших заводов, так что у имперских служб безопасности вопросов не возникнет. Для увеличения скорости помола кофемолку планируется оснастить плазменным ускорителем помола, интегрированным со стабилизатором метрики n-мерного пространства...
   - Что за бред? Как машину по утилизации дерьма крупных копытных можно переделать в кофемолку? И зачем это нужно лично вам?
   - Какой бред, господин Тассо? - загадочно усмехнулся Андрей. - Концепцию этого устройства уже прорабатывают техники Лерой совместно со всеми задействованными в разработке портала учёными. Устройство будет полностью работоспособно и станет выполнять единственную функцию - идеально чисто молоть кофе. В качестве основного условия в техническом задании на эту кофемолку я прописал всего два пункта. Пункт первый - все составные части этой кофемолки должны находиться в свободной продаже и не относиться к оружию. Желательно также, чтобы эти составные части были взяты от промышленной сельскохозяйственной техники или техники, выпускающейся на наших клановых заводах. И пункт второй - в эту кофемолку должны входить устройства, аналогичные применённым во взорвавшемся портале. А если таких устройств мы найти не сможем - нужно подобрать аналогичные бытовые устройства, генерирующие точно такие же излучения, и аккуратно встроить в создаваемую кофемолку, придумав для них какую-нибудь функцию, пусть даже она будет выглядеть абсурдно.
   - Кажется, я начинаю понимать...
   - Совершенно верно, господин Тассо - именно для того, о чём вы сейчас догадались, подобное абсурдное устройство мне и нужно. При взрыве эта кофемолка сгенерирует точно такой же спектр излучения, какой и был зафиксирован имперскими наблюдателями. То, что эта кофемолка будет размерами со средний танк и потреблять энергию, как звездолёт - никого волновать не будет. Знаете, на моей родине во времена моего детства ходили анекдоты о создании сверхзвуковых межконтинентальных тракторов и зерноуборочных комбайнов с вертикальным взлётом...
   - Но это уже полный бред...
   - Бред? - возмущённо воскликнул Андрей. - Да вы тут, в империи, совсем расслабились, и я хочу немного встряхнуть это болото. Формально империя не имеет права предъявлять какие-либо претензии к нашему синдикату, если у них нет доказательств того, что взрыв произошёл в результате испытания оружия. И доказывать мы тоже никому и ничего формально, по закону, не обязаны. Мы испытывали устройство гражданского назначения, и точка. Проявив повышенное рвение, имперская служба сама нарушит закон. Если господин Нирэн Шихои решит превысить свои полномочия и пойти на нарушение закона, я выставлю его дураком на всю империю, причём сделаю это абсолютно законно...
   Доклад Андрея прервал вызов селектора. Включив терминал и прочитав сообщение, матриарх Лерой усмехнулась и, не отключая селектора, обратилась к Андрею:
   - Господин Рэй, в канцелярию из резиденции имперской госбезопасности пришёл вызов на господина Рэя Лерой. Похоже, вы верно всё рассчитали. Что будем отвечать?
   - Сегодня я получу предварительные чертежи этой сверхзвуковой термоядерной кофемолки... Завтра к вечеру уже должны собрать работающий прототип... Ещё немного времени на непредвиденные случайности... Плюс результаты необходимо оформить документально...
   Андрей ненадолго задумался, подсчитывая что-то в уме, после чего вынес окончательный вердикт:
   - Передайте, пусть наша канцелярия свяжется с имперской и назначит время для посещения её господином Рэем Лерой на послезавтра, после обеда. Сейчас господина Рэя нет на рабочем месте, он занят инспекционной проверкой войск и появится в резиденции только завтра вечером...
  

Глава 6


  
   Глава службы имперской государственной безопасности, тан Нирэн Шихои, наблюдал в окно кабинета за нависшим над зданием большим орбитальным десантным челноком, из брюха которого на землю перед зданием вываливались боевые дроны, танки и десантные катера. Из бронированной техники сразу же, как только та приземлялась, молниеносно выпрыгивали вооружённые люди, тут же разбегавшиеся по сторонам и берущие здание в кольцо оцепления. Установленный на столе голографический монитор-терминал транслировал аналогичную картину, происходящую с другой стороны здания. Прошло менее нуны, и всё здание имперской резиденции оказалось оцеплено вооружёнными войсками, направившими на него своё оружие, способное уничтожить не только само здание, но и всю Окаану. Судя по серо-зелёной пятнистой униформе солдат - резвились бойцы клана Лерой. А с учётом того, что именно на это время была назначена встреча с теневым патриархом Лерой господином Рэем, до этого широко известным в империи под именем Рур Лерой, подобная демонстрация военной мощи вызывала опасения в мирном исходе встречи, а любая попытка предпринять хоть какие-то меры в свою защиту выглядела занятием абсолютно бесполезным... Впрочем, до тех пор, пока оружие не было пущено в ход, Лерой закона не нарушали - между ношением оружия и его применением лежала огромная юридическая пропасть. Но даже если бойцы решат нарушить закон, Нирэн об этом уже никогда не узнает. Император потом, возможно, и попытается наказать руководство клана Лерой, только вот поможет ли это самому тану Шихои?
   Тяжёлые раздумья имперского чиновника прервало захватывающее зрелище: прямо перед забитой флаерами парковкой на землю опустились два тяжёлых танка, которые под прикрытием пехоты и дронов стали, раскидывая по сторонам своими бронированными корпусами густо усеявшие парковку гражданские машины, уверенно прокладывать путь ко входу в здание. Через несколько мгновений широкая прямая дорога до дверей, очерченная по бокам смятыми и покорёженными флаерами, была проложена, а вдоль неё двумя рядами замерли вооружённые солдаты, образовавшие живой коридор. К началу коридора тут же подлетел маленький гражданский флаер, из которого вышли семеро человек. Образовав построение в форме ровного шестиугольника с одним человеком в центре, посетители не спеша направились к входу в здание и, открыв прозрачные бронированные двери, зашли в резиденцию. Остальная армия осталась на улице, держа под прицелом всё здание и не пропуская к нему никого из уже начавших собираться вокруг любопытных.
   С момента входа в здание семёрки незнакомцев прошло не более ста дангов, как дверь в кабинет главы имперской государственной безопасности, вздрогнув, резко распахнулась, по-видимому, открывшись от удара ногой. В помещение тут же стремительно перетекли два высоких, с ног до головы упакованных в броню высшей степени защиты солдата, замерших неподвижно по обе стороны двери. Правда, солдаты оказались безоружными, но этот тонко подмеченный факт чиновника всё равно не порадовал. Ещё мгновение - и в дверном проёме показалась знакомая фигура. Господин Рэй Лерой собственной персоной.
   Спокойно подойдя к столу и усевшись на него, вошедший человек тяжёлым, давящим взглядом окинул замершего в кресле чиновника и медленно, с оттенком лёгкой усталости сказал:
   - Вызывали, господин Шихои? Ну, так я пришёл. О чём вы хотели меня попросить?
   - Тан Рэй! Что вы себе позволяете! - глава имперской государственной безопасности с трудом скрывал охватившую его панику. - Почему вокруг здания вооружённые солдаты? Почему я в окно наблюдаю за уничтожением личного имущества моих сотрудников?
   - Во-первых, не тан, а господин - не наглейте, тан Нирэн, вы не с чернью разговариваете, - достаточно грубо оборвал чиновника посетитель. - По должности я не ниже вас, как бы не выше. Что же до войск - ну, так я отлично усвоил урок с посещением резиденции имперской контрразведки, куда пригласили моего сына. Повторять его ошибок я не намерен - если с моей головы упадёт хоть один волосок, то от этой убогой резиденции не останется даже мокрого места. По поводу гражданских машин - ваши сотрудники сами виноваты, оставив их на пути моего следования. Они, кстати, должны были быть в курсе о времени моего посещения и заблаговременно убрать с моего пути свои колымаги. Я, будучи приглашенным в вашу резиденцию, не обязан нарезать круги, полдня оббегая всякий металлолом, лежащий на моей дороге к дверям вашего почтенного заведения. Но! Если ваши сотрудники имеют ко мне какие-то претензии - пусть обращаются или в мою канцелярию, или ко мне лично - я готов индивидуально поговорить с каждым из них. Кстати, хороший вопрос - а почему вы, тан Нирэн, зная, что я в это время приду к вам в гости, не освободили для меня проход? Вы не уважаете лично меня или не уважаете весь клан Лерой? Да, чуть не забыл - полёт воздушных судов над территорией Окааны, которые в настоящее время висят над вашим зданием, согласован с Оканийской транспортной инспекцией, все эти корабли вполне легально состоят на учёте и числятся в реестре частных транспортных судов. Клан Лерой не совершил ни одного незаконного действия. Солдаты имеют лицензии телохранителей и право на ношение оружия, выданное, если не ошибаюсь, вашим же департаментом. К вам же я явился безоружным, как и шестеро моих телохранителей. Итак, я жду объяснения - по какому праву вы вызвали меня, оторвав от массы срочных дел в клане?
   - Господин Рэй, у меня появилась информация, что клан Лерой тайно проводит разработку и испытание новых систем вооружения, для чего создал в клане целый научный отдел. Недавно нами зафиксирован странный взрыв в месте, где находилась группа ваших учёных.
   - Уважаемый тан Шихои, я официально информирую ваше министерство и вас лично, что клан Лерой не занимался и не занимается разработками новых систем вооружений. Пока не занимается... Более того - если бы мы решили заняться этим направлением исследований, на что, кстати, имеем полное право, то мы обязательно заблаговременно оповестили бы службу имперской государственной безопасности. Мы знаем оканийские законы и не собираемся их нарушать. Взрыв же действительно был, но взорвался опытный образец новой техники, предназначенной для глубокой переработки сельскохозяйственной продукции - что-то мои орлы-учёные опять или недосмотрели, или неправильно рассчитали. Я их, конечно, поругаю, но сильно наказывать не буду - учёная братия, она, знаете ли, такая - не от мира сего... Вечно что-то наизобретают, а в клане потом опытные установки взрываются. Так что ничего незаконного - обычный взрыв гражданского оборудования. Гражданского, тан Нирэн. Не военного.
   - У меня другая информация, господин Рэй.
   - Ну, так поделитесь этой информацией, тан Нирэн.
   - А просто объяснить, что же у вас там взорвалось, вы не хотите, господин Рэй?
   - Нет, не хочу, тан Нирэн. Это секретная клановая информация. На ваш устный вопрос я даю официальный ответ - у нас взорвалось гражданское устройство, не являющееся военной техникой. Я своим именем гарантирую, что в этих моих словах нет ни капли лжи. Согласно оканийскому законодательству, я полностью выполнил свои обязательства перед государством - при испытании гражданской техники мы никому и ничего сообщать не должны. Напротив, если вы считаете, что испытывалась военная техника, вы должны сначала доказать свои подозрения, а уже потом предпринимать какие-либо действия. В же решили оторвать меня от работы, выдвигая голословные обвинения. Так что мой вам совет - пока не докажете, не суйтесь не в своё дело, презумпцию невиновности у нас ещё никто не отменял, поэтому сейчас я могу просто откланяться, развернуться и уйти. Но если вас не устраивает мой ответ - вы вправе оформить свои претензии официально. Дайте документ и не забудьте в нём изложить причины вашего запроса. И не морщите лицо, тан Нирэн, от этого на нём появляются морщины, а омоложение сейчас так дорого... Кстати, мы же оба сейчас понимаем друг друга - у вас одни домыслы и подозрения, предъявить нам хоть какое-то обоснованное обвинение вы не имеете права.
   - А если я окажусь прав? - чиновник никак не хотел сдавать свои позиции.
   - Вы, конечно же, можете сейчас выдать мне официальный запрос с требованием рассекретить наш проект, - усмехнулся Андрей. - Но этим требованием вы сразу же нарушите закон - сообщать империи данные по секретным гражданским разработкам мы не обязаны. Вы понимаете меру своей ответственности, тан Нирэн? Предположим, вы всё же решитесь подписать подобное требование. Я обязательно зарегистрирую его в совете кланов и в имперской торгово-промышленной палате - подобную процедуру возможно провести сразу же, не отходя от кассы.
   - Причём тут касса, господин Рэй?
   - Разумеется, ни при чём. Процедуру регистрации мы проведём прямо из вашего кабинета. После этого я рассекречиваю клановый проект, и он, к вашему несчастью, оказывается разработкой нового оборудования для переработки сельхозпродукции, как я только что вас проинформировал. Последствия дальнейшего развития событий вы осознаёте? Да, чуть не забыл - официально предупреждаю вас, что наш разговор записывается. Мало ли что - вдруг нам придётся встречаться в суде...
   - Вы однозначно занимались чем-то незаконным, тан Рэй - у меня нюх на подобные вещи, - продолжал упорствовать чиновник.
   - Я сделал официальное сообщение, тан Нирэн. Клан Лерой не проводил испытания оружия и не занимался его разработкой. Если вы сейчас не предъявите мне никакого документа - я развернусь и уйду. Жду десять дангов. Время пошло...
   Пока мгновения стремительно утекали, как песок сквозь пальцы, Нирэн Шихои лихорадочно решал, как ему поступить... С одной стороны, его отточенное в постоянных интригах чутьё просто-таки кричало о том, что здесь всё далеко не так чисто, как пытается преподнести господин Рэй - иначе зачем клану проводить испытания не в своём анклаве, где полно свободного места, а в глухих районах материнской галактики? А с другой - патриарх явно чувствует за собой правоту и готов к адекватному ответу. Чиновник вполне обоснованно полагал, что ответный шаг господина Рэя ему явно не понравится...
   Решив, что стоит всё же рискнуть - если дело выгорит, и клан Лерой удастся немного прижать, обеспечив тем самым его относительную лояльность правящей династии, Нирэн уверенно произнёс:
   - Я знаю, что вы что-то скрываете, господин Рэй. Поэтому я официально требую рассекретить ваш проект и предоставить мне всю документацию по нему.
   - Ну разумеется, тан Шихои, разумеется, - ухмыльнулся Андрей. - Как только я увижу официальное требование и зарегистрирую его в соответствующих инстанциях, я незамедлительно предоставлю вам не только документацию, но и само устройство.
   - Так оно же взорвалось? - переспросил чиновник.
   - Одно действительно взорвалось, но опытное устройство было изготовлено в двух экземплярах. Одно из них не прошло испытаний, неожиданно взорвавшись. Второе готовится к модернизации, но мы можем отложить переделки и предоставить агрегат в первозданном виде для исследований в ваших лабораториях.
   - Вы предоставите по нашему требованию и устройство, и документацию?
   - Предоставим, но всё же я настоятельно рекомендую вам не выдвигать клану Лерой подобного требования - тем самым вашему ведомству удастся не нарушить один из основополагающих законов империи. Закона, на котором зиждется клановый бизнес.
   - Я вас услышал, господин Рэй, - чиновник с удовольствием потёр руки. -Извольте подождать несколько нун - официальное требование рассекретить вашу технологию сейчас будет готово.
   - Так быстро? Если не ошибаюсь, оно готовится как минимум несколько ло - документ должен пройти процедуру согласования в нескольких инстанциях, после чего его необходимо заверить личной подписью императора.
   - Не переживайте, господин Рэй. Все необходимые согласования уже получены, осталась небольшая формальность.
   - Значит, вызывая меня сюда, вы уже подготовились, тан Нирэн... - задумчиво произнёс посетитель. - Что ж, этого и следовало ожидать. Никогда не питал иллюзий относительно имперских спецслужб - наплевать на закон для них не сложнее, чем плюнуть на пол. Давайте сюда своё требование - буду внимательно его изучать...
   Но Андрею пришлось подождать почти полчаса, пока ему вынесли официальный документ - запаянное в пластик и адресованное клану Лерой извещение о необходимости раскрыть технологию испытываемого устройства. Всё оформлено верно - и подпись императора, и визы согласующих департаментов, и даже точные данные о месте испытания данного устройства... Что ж, тан Шихои, кажется, тебя ждёт весьма неприятный сюрприз - подумал Андрей и, ухмыльнувшись про себя, ответил чиновнику:
   - Уважаемый тан Шихои, я не рассчитывал, что империя потребует раскрыть секретную информацию клана Лерой, касающуюся разработки гражданского оборудования сельскохозяйственного значения, поэтому не смогу передать вам требуемое прямо сейчас...
   Но, видя, что на лице Шихои появилось торжествующее выражение лица, Андрей поспешил добавить:
   - Я просто полагался на ваше благоразумие и не захватил с собой необходимых документов. Но если вы разрешите мне воспользоваться вашим коммуникатором, то я немедленно при вас свяжусь с клановой резиденцией и дам указание срочно доставить в департамент имперской безопасности всю необходимую документацию.
   - И устройство, господин Рэй! Вы сказали, что у вас их было два. Одно в испытаниях не участвовало.
   - Хорошо, доставим вам и устройство... А пока я связываюсь со своими людьми, будьте добры, зарегистрируйте своё требование в совете кланов и имперской торгово-промышленной палате - передача вам затребованного устройства и документации произойдёт только после регистрации документа. Да, и распорядитесь подать мне чаю - я из-за вас пропустил обед...
  

***


  
   Доставка документации заняла значительно меньше времени, чем предполагал Нирэн, а, следовательно, она без сомнения являлась подлинной - за столь короткий срок подделать подобные документы просто нереально. Получив в свои руки объёмистый пакет, чиновник торопливо раскрыл его и стал читать. С каждой прочитанной строкой его лицо вытягивалось в недоумении. Нирэн продолжал листать страницы, тихо бормоча себе под нос:
   - ... универсальная фотонная кофемолка... изделие сельскохозяйственного назначения... предназначено для равномерного помола кофейных зёрен... оснащено плазменным ускорителем... монтажная база на антигравитационной платформе... автоматическое определение влажности зёрен и скорости помола на основе стабилизатора метрики n-мерного пространства... интеллектуальная система распознавания зрелости зёрен по цвету, запаху, влажности и весу на базе универсального промышленного искина средней мощности... таблица программирования искина в зависимости от сорта кофейных зёрен прилагается... в качестве источника питания используется стандартный промышленный термоядерный реактор производства госкорпорации... в целях унификации используются готовые узлы и блоки универсального протонного утилизатора отходов жизнедеятельности крупного рогатого скота... А вот и акт технической экспертизы - взрыв произошёл из-за рассинхронизации плазменного ускорителя помола, нарушившего герметичность антигравитационной подушки фотонного стабилизатора уровня влажности отсека с готовой продукцией...
   Подняв голову, Нирэн обратился к сидящему напротив него на столе Рэю:
   - Господин Рэй, вы шутите? Это что - действительно кофемолка?
   - Какие шутки, тан Шихои? Я серьёзен, как никогда. Я ведь предупреждал вас, что клан испытывал гражданское промышленное изделие сельскохозяйственного назначения. Неужели в документации написано что-то другое? Странно... Перед испытаниями я лично просматривал документацию, и там было ясно написано - КОФЕМОЛКА. Изделие сельскохозяйственного назначения. Или молотый кофе имперская безопасность уже приравняла к оружию?
   Выглянув на мгновение в окно, мужчина с усмешкой добавил:
   - Кстати, вот и само устройство везут. У ваших коллег будет отличная возможность тщательно его изучить, но я вас уверяю - единственное, что может делать этот агрегат - это идеально молоть кофе. Помол просто бесподобный - гранулы похожи друг на друга, как близнецы. Кстати, у прототипа устройства имеется существенный недостаток - оно ещё не доработано до конца и при загрузке некачественного сырья возможен взрыв, что вы и наблюдали недавно. Поэтому настоятельно рекомендую засыпать в нашу кофемолку только идеально созревшие, тщательно просушенные зёрна. Впрочем, вы этого можете и не делать, если вас не интересует результат. А моё дело - предупредить.
   Чиновник, наблюдая в окно, как перед входом в здание из только что приземлившегося грузовоза кранами-манипуляторами выгружают громадный контейнер, по размерам в несколько раз превышающий стоящие рядом военные танки, уже не сомневался, что это исполинское устройство гротескного вида умеет только одно - идеально молоть кофе...
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Уважаемый Нирэн, и как вы это объясните? - император раздражённо протянул главе имперской государственной безопасности подборку свежей прессы, - вся империя вторые ло не работает! У людей всё валится из рук, они умирают... от смеха над государственными органами! Император дал указание своему чиновнику воспользоваться своим служебным положением и, наплевав на закон, выкрасть у клана Лерой новейшие секретные разработки автоматической кофемолки! Вы почитайте, что там пишут! Лерой высказывают осторожное опасение, что Шихои не остановятся на кофемолке и собираются выкрасть у них секретную технологию по производству универсального протонного утилизатора отходов жизнедеятельности умботов, массовым разведением которых в настоящее время и занимается клан Лерой. Тут же пресс-секретарь клана Лерой выразила надежду, что вы, господин Нирэн, не опуститесь до столь низкого поведения и просто заберёте у них эти отходы, если они так уж вам необходимы. Они даже предлагают отдать вам их даром, и даже обещают за свой счёт доставить их до дверей вашей резиденции! В моём дворце нельзя найти ни одного работающего человека - все читают эту рурхову прессу! Мне плевать, тан Нирэн, и на вас, и на ваш клан, но почему в этом скандале оказался замешан я?
   - Мой император...
   - Да, тан Нирэн! Я пока ещё ваш император! - император, не сдержав эмоций, с силой опустил кулак на стол. Стол, выполненный из массивных полированных плах дарнийского граба, даже не пошевелился.
   - Мой император, мы действительно сели в лужу... - смущённо опустил голову чиновник. - Клан Лерой обставил ситуацию так, что мы заподозрили их в незаконной деятельности. Попытка Лерой обозначить случившееся, как секретные научные разработки клана, только подстегнула наше любопытство. В результате мы имеем то, что имеем - Шихои выставлены дураками на всю империю, и клан Лерой имеет для этого все основания.
   - Почему так вышло, знаете?
   - Мой император, имела место тщательно спланированная провокация против клана Шихои, имеющая целью его дискредитацию. Аналитики Лерой спланировали всё таким образом, чтобы мы, получив информацию, обязательно угодили бы в расставленную ими западню. Испытание нелепых устройств явилось лишь предлогом, заставившим нас нарушить закон и рассекретить бессмысленное в своей абсурдности мирное гражданское устройство.
   - Быть может, Лерой подсунули вам другое устройство?
   - Исключено, мой император. Во-первых, у Лерой просто не было необходимого времени для того, чтобы за неполный ри, прошедший с момента получения документа с требованием рассекретить свои разработки, успеть разработать документацию и собрать устройство. А во-вторых, проведя все возможные исследования, мы взорвали предоставленный нам второй образец. Спектральные характеристики взрыва полностью повторяют ранее зафиксированный.
   - Значит, всё же кофемолка?
   - Да, мой император.
   - Вы крупно подставились, тан Нирэн, - задумчиво произнёс правитель. - Месть вашему клану со стороны Лерой вышла, признаться, красивой, я бы даже сказал - изящной. Такого позора, полагаю, клан Шихои не испытывал со времён своего основания. Подозреваю, вы чем-то крупно насолили господину Руру лично - только у него в голове могла зародиться такая изящная и утончённая месть. Если бы при всём этом не оказался замешан правящий клан, то я бы тоже посмеялся вместе со всей империей - я тоже согласен с вашими выводами о том, что единственной целью данного события являлась ваша дискредитация. Лерой, взорвав одно устройство, были уверены в том, что вы клюнете на приманку и затребуете всю документацию - они прекрасно изучили методы работы вашего министерства, не отличающегося непредсказуемостью и тягой к неукоснительному соблюдению имперских законов. Однако разрешение на изъятие технологии подписано мною лично, и это обстоятельство мне сильно не нравится. Что вы планируете предпринять, тан Нирэн, чтобы исправить допущенную вашим министерством ошибку?
   - Формально Лерой не нарушали законов, так что предъявить мне им нечего. Однако я тоже умею шутить, и у меня тоже хорошая память - Лерой ещё сильно пожалеют, что связались с кланом Шихои.
   - Клан Лерой вам не по зубам, тан Нирэн, поэтому смиритесь. Господин Рур очень красиво и предельно аккуратно щёлкнул вас по носу, своей выходкой показав, что не стоит шутить с его кланом, преступая закон. Его действия - ответ на вашу агрессию. Подумайте, где вы могли перейти господину Руру дорогу, насолив настолько, что он решился на подобный шаг. За десятки сол нашего знакомства я успел слишком хорошо изучить господина Рура - он прямолинеен, как клинок. Он никогда не нападает первым, но на направленный на него удар всегда отвечает своим ударом, причём ответный удар может оказаться значительно сильнее нанесённого - господину Руру неведомо чувство соразмерности. Более того - этими же веяниями заражён весь его клан. Достаточно вспомнить, чем расплатились Хорукайяни за убийство всего одного человека, носящего фамилию Лерой. Вы же не хотите повторить ошибки Хорукайяни?
   - Не хочу, мой император. Мне ещё дорога моя собственная жизнь.
   - Ну вот и дорожите ей и дальше. Мой приказ - клан Лерой не трогать, о желании отомстить - забыть. Временно забыть... Слежку за кланом не усиливать, но и не прекращать. Подробный доклад о ситуации в клане предоставлять мне не реже одного раза в кун. Особое внимание обратить на показатели деятельности клана, имеющие тенденцию к значительному увеличению. На этом - всё, можете быть свободны. А с господином Руром я всё же встречусь лично, поговорю...
  

***


  
   За окнами небольшого уютного домика на окраине Леры стояла глубокая ночь. Чистое безоблачное небо усеяли яркие звёзды, но сидящего в кресле перед окном мужчину ночные пейзажи интересовали меньше всего - в эту, впрочем, как и в прошлую, и позапрошлую ночь, он работал. Андрей, а это был именно он, всё свободное время посвящал работе над собой, осваивая, расширяя и углубляя свои новоприобретённые способности. Жаль, что свободное время у него выдавалось преимущественно по ночам...
   Сумев воспроизвести и освоить различные аналоги известного в империи и придуманного им лично вооружения, выбрав из них самые на его взгляд наилучшие и доведя на полигонах их применение до автоматизма, Андрей, при использовании доступного ему процесса ускорения собственного тела, на текущий момент представлял собой грозную боевую единицу, по мощи и поражающей способности не уступающую эскадре боевых имперских крейсеров. Мужчина так же, как и имперский боевой звездолёт, уже умел одним усилием мысли взорвать планету или уничтожить армаду космических кораблей. Но вот в плане уязвимости Андрей пока значительно проигрывал не то что эскадре, но даже самому захудалому списанному армейскому эсминцу. Тело его, пусть даже на порядок более сильное, быстрое и смертоносное, чем тело любого другого человека, даже если этим человеком являлся подготовленный боец армии Лерой, всё же оставалось обычным человеческим телом, которое достаточно легко уничтожить, несмотря даже на его фантастическую регенерацию. И пусть Андрей уже научился ускоряться до таких скоростей, что ему становилось доступным увидеть выпущенный из кинетического оружия снаряд, но вот избежать воздействия его поражающих элементов, покинув зону взрыва, мужчина всё равно не мог - организм человека оказался не рассчитан на подобные ускорения. Ситуацию смогла бы исправить телепортация, но перемещать самого себя у Андрея пока что не получалось, хотя в ближайшее время и ожидался прорыв и в этой области. Но это дело будущего, а пока телепортация не освоена, Андрей искал иные способы защиты. Проще всего оказалось изготовить личную броню.
   Изготовленная в конце концов броня оказалась достаточно сложным в техническом исполнении устройством. Андрей бился над её изготовлением уже более нескольких месяцев, а результаты получались более чем спорные. Вначале мужчина попробовал скопировать все известные ему образцы имеющейся в империи брони, но лишь для того, чтобы при испытаниях признать их несостоятельность - более тяжёлых, грубых и неэффективных устройств он даже не мог себе представить. Та броня, которой он когда-то давно восторгался, будучи на звездолёте Омега, могла защитить разве что от холодного оружия, да ещё от маломощных ручных ружей и пистолетов. Любое мощное и даже среднее ручное штурмовое оружие этой брони даже не замечало, а в случае столкновения с любым имперским военным дроном не спасала вообще ни одна известная в империи индивидуальная броня. Поэтому, поэкспериментировав с имеющимися в империи образцами, Андрей отбросил их в сторону как несостоятельные и начал разработку собственной брони с нуля.
   Конструирование мужчина начал с создания аналога средневековой кольчуги. За основу он принял синтезированную им шестигранную пластину размером менее миллиметра, изготовленную из особым образом переплетённых жгутов электромагнитного поля. Толщина пластины, не видимой обычным глазом и ощущающейся Андреем только на уровне чувственных и тактильных ощущений, была не больше нескольких микрон, а её прочность такова, что для пробития понадобилась бы энергия, достаточная для разрыва гравитационных связей атомного ядра. Возможно, эта пластина уцелела бы даже в эпицентре термоядерного взрыва... Из этих пластин Андрей собрал аналог второй кожи, разместив её в доле миллиметра от собственного тела. Микроскопические разрывы в этой "второй коже", возникшие в месте соединения закруглённых углов шестигранника, оказались вполне достаточны для свободного прохода воздуха - тело, порытое этой "кожей", легко дышало, не ощущая наличия препятствия между собой и атмосферой. Вентиляции помогали незаметные глазу микронные высокочастотные колебания брони. Основным достоинством полученной брони являлась её полная прозрачность - она была не только невидима обычным взглядом, но и не регистрировалась ни одним из имеющихся в империи сканеров.
   Электромагнитная "кожа" оказалась весьма эффективна в качестве защиты как от кинетического, так и радиоволнового и светового оружия - при силовом воздействии на пластину та смещалась почти вплотную к телу, однако, чем ближе к телу она была, тем сильнее сказывалось её взаимодействие с соседними пластинами - броня как будто каменела, распределяя импульс по площади всего тела. К тому же пластины под давлением немного прогибались, становясь похожими на несимметричные отражающие вогнутые зеркала, автоматически фокусирующиеся в сторону, откуда пришла атака. Коэффициент отражения полученной брони, после серии продолжительных экспериментов, достиг внушительной цифры в девяносто восемь процентов - агрессор, попытавшийся применить к Андрею любое световое, волновое или кинетическое оружие, получал собственный выстрел обратно, и лишь менее двух процентов рассеивались в окружающем пространстве. Несколько хуже броня отражала заряды высокотемпературной плазмы, но и тут коэффициент отражения превышал девяносто процентов, что Андрей посчитал пока приемлемым.
   Электромагнитная "кожа" тоже имела недостатки - она плотно облегала каждый клочок тела, включая основания волос, но оставляла свободными глаза, уши, нос и рот. То есть абсолютным экраном не являлась. Плюс через многочисленные микроскопические соединения пластин незначительная часть вредного излучения вполне могла проникнуть в тело. Последний пункт Андрей устранил, разместив над этими "вентиляционными" точками дополнительные экраны на манер "грибка" - ещё один дополнительный ряд пластин, расположенный в нескольких десятках микрон над первым, но круглой формы и с размерами на порядок меньшими, сделал силовую электромагнитную "кольчугу" двухслойной. Теперь тело мужчины было защищено от любого прямого попадания. Рот, нос и уши пришлось защищать сложной конструкцией из изогнутых полевых щитов, проницаемых для малых воздействий и становящихся монолитной конструкцией, жёстко связанной с основной бронёй, в случае сильного удара. Пришлось также придумать силовую конструкцию, мгновенно активизирующуюся при резком воздействии на голову - грош цена идеальной броне, если в результате сильного удара носитель получит перелом основания позвоночника. Таким образом, Андрей защитил себя от акустического удара, последствий воздействия ударной волны и резкого перепада давлений, характерного для "вакуумного" взрыва, одновременно оставив телу возможность дышать - для газа и паров воды броня препятствия не представляла.
   Испытания созданной брони на клановом полигоне показали её чрезвычайную эффективность - биологический манекен, одетый в подобную броню, оказался абсолютно устойчив против любых видов ручного вооружения, включая тяжёлое. Однако лёгкая и средняя бронированная техника и дроны, оснащённые значительно более мощным оружием, смогли нанести манекену лёгкие и даже средние травмы - прямые попадания в мишень оказались столь мощными, что манекен, словно пушинку, отбрасывало на несколько десятков метров. Против такого удара даже самая мощная броня уже не спасала - неважно, что сверхпрочную броню не смог пробить выстрел ни одной пушки, всё остальное довершало приземление летящего и кувыркающегося в полёте тела на жёсткие камни полигона.
   Получив модернизированную броню и обкатав её на полигоне, Андрей не стал реализовывать ещё множество роившихся в его голове различных инженерных идей по её совершенствованию. Решив, что минимальная цель достигнута и от более серьёзного нападения на него спасёт не столько броня, сколько быстрые ноги и, в перспективе, умение телепортации, мужчина завершил этап разработки персональной брони. Исправив выявленные в процессе испытаний незначительные огрехи и вылизав конструкцию до совершенства, Андрей, остановившись на достигнутом, перешёл к освоению подпространства. Возможность собственного перемещения в другое место в случае угрозы жизни представлялась ему значительно большей гарантией сохранения жизни, чем самая крутая и навороченная броня...
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Проходите, тан Рур, присаживайтесь. Или лучше звать вас господин Рэй?
   - Мне всё равно, господин император, - ответил спортивного вида мужчина, после изящного поклона усевшись в мягкое кожаное кресло и положив руки на массивный стол с резными ножками и овальной столешницей, отделанной натуральным дарнийским грабом. - Руром меня называли более десяти сол, а Рэй - сокращение от моего настоящего имени, которое, кстати, вы знаете от госпожи Айлинэри. Меня можете звать не господином, а таном - официально я всего лишь заместитель матриарха.
   - А почему вы обращаетесь ко мне "господин император", а не "мой император", как раньше, тан Рэй?
   - А вы до сих пор не догадались, господин император? "Моим" императором вы перестали быть после того, как отдали моему сыну приказ войти в ловушку, подготовленную для него Хорукайяни. Это уже второй мой погибший сын, господин император, и в обеих смертях свою руку приложила империя. В причинах этих смертей прозвучало ваше имя, господин император. Тревожная тенденция, не находите? Между нами опять кровь, и я не предъявил вам обвинение в убийстве только потому, что формально, согласно букве закона, вы невиновны. Но разве если я прикажу своему подчинённому выстрелить себе в грудь из плазменного ружья, разве в его смерти будет виновато ружьё? Подумайте над моими словами, господин император.
   - Я действительно чувствую за собой эту вину, тан Рэй, и всей душой хотел бы исправить случившееся. Поверьте, я не желал гибели вашего сына и не знал, что Хорукайяни пойдут на убийство.
   - Незнание закона не освобождает от ответственности - так говорят на моей родине. К тому же я вам не верю - вы не могли не знать, зачем Хорукайяни вызвали к себе моего сына и, следовательно, должны были как минимум догадываться, чем для него могла закончиться эта злополучная аудиенция.
   - И как же мне загладить свою вину?
   - Этот ответ вы уже слышали от меня тридцать сол назад - око за око, зуб за зуб, смерть за смерть.
   - Вы требуете моей смерти?
   - Я этого не говорил. Я сказал, что смерть искупается смертью.
   - То есть мы опять по разные стороны баррикад?
   - Мы никогда не были по разные стороны, господин император. Я - человек, как и вы, и цивилизации людей нечего делить между собой. Клан Лерой понимает это, а отдельные люди в империи - нет. И до тех пор, пока империя станет относиться к моему клану, как к врагам, и будет допускать убийства невинных, оставляя безнаказанными убийц и их пособников, до тех пор для меня вы будете господином императором.
   - Империя никогда не считала клан Лерой своим врагом, тан Рур.
   - Однако действия имперских чиновников говорят об обратном. Господин император...
   - Повторюсь - для империи клан Лерой не враг. Неправомерные действия по отношению к вашему клану допускала не империя, а отдельные чиновники, как вы изволили выразиться. Но они уже наказаны.
   Андрей медленно поднял со стола небольшую чашечку с чаем и, задержав её перед своим носом, смакуя ароматный запах, сделал небольшой глоток. Оценив вкус напитка, он не спеша поставил чашку на стол и спокойным до безразличия голосом задал вопрос:
   - Все наказаны?
   - И опять я повторюсь, тан Рэй. Я чувствую за собой некоторую долю вины, но согласно имперскому закону я невиновен.
   - Мы уже обсуждали этот случай. Согласно букве закона, формально, вы действительно невиновны, виновными признаны конкретные люди, отдавшие приказ стрелять и стрелявшие в моего сына. Эти виновные уже погибли. Однако имперское законодательство - это одно, а вот понимание фактической ситуации - совершенно другое. Если вы имеете право приказывать, то за последствия ваших приказов отвечаете только вы, и никто больше. Что же касается чиновников - если бы виновным оказался человек, не состоящий ни в клане, ни на имперской службе, тогда вина бы лежала только на этом человеке. Но, будучи имперским чиновником, облечённым властью, человек уже выступает не от своего имени, а от имени империи - за время своего правления вы, господин император, как никто другой должны были это понять. Когда приказы отдаёте вы - это не слова простого человека, но облечённого властью руководителя империи. Именно вы отдали приказ Аруми зайти в ловушку, и именно вы несёте главную ответственность за его смерть. Это мнение поддерживают матриархи моего синдиката, и у меня есть неплохие основания полагать, что поддержит большинство матриархов совета кланов. Или у вас другое мнение по данному вопросу, господин император?
   - Нет, вы, как всегда, правы, тан Рур.
   - Хорошо, что вы это признаёте, господин император.
   - Слово "господин" в ваших словах звучит как издевательство, тан Рур. Можно вас попросить не употреблять его в разговоре со мной?
   - И как же вас называть, господин император?
   - Как я понимаю, фразы "мой император" от вас я не дождусь?
   - Ну почему же, господин император? Верните долг крови, и мы опять вернёмся к прошлому стилю общения.
   - Вы же понимаете, тан Рур, что это невозможно. Вряд ли сломанная рука удовлетворит вас, а на большее я не согласен.
   - Это ваше право и ваш выбор, господин император.
   - И что же мне с вами делать, тан Рур? С таким непокорным?
   - Можете делать всё, на что имеете право по закону, господин император. Однако прошу не забывать, что руководить империей вас поставил совет кланов, и он же может вас сместить, если вы продолжите пренебрегать законом. Сместить вас и посадить на трон более здравомыслящего императора вполне возможно, и подобная возможность у меня имеется. Законное право и законная возможность.
   - Значит ли сказанное вами, что если в отношении вашего синдиката я стану строго придерживаться закона, то попыток воспользоваться этим правом ваш синдикат предпринимать не будет? Я могу пообещать вам лояльность империи со своей стороны. Сможете ли вы пообещать мне отсутствие попыток с вашей стороны поменять правящую династию?
   - Да, господин император. Более того - именно это я уже говорил господину Нирэну Шихои.
   - И так жестоко над ним подшутили.
   - Он нарушил закон. Грубо нарушил. И ваш чиновник ещё легко отделался - я не использовал против него несколько домашних заготовок, посчитав, что полученного урока будет пока достаточно. Но в следующий раз, если Шихои опять решат для удовлетворения собственных амбиций пренебречь законом, так легко они не отделаются - они будут жрать дерьмо не в переносном, а в прямом смысле этого слова, и единственной фразой, которую я от них услышу, станет просьба о добавке. Можете передать мои слова господину Нирэну Шихои.
   - Вы жестокий человек, тан Рэй.
   - Я справедливый человек, господин император. Просто у нас могут быть разные понятия о справедливости.
   - И какое же из них истинно?
   - Моё, разумеется, господин император.
   - Что ж, мне нравится ваша уверенность. Давайте на этой оптимистичной ноте и закончим эту аудиенцию...
   Андрей молча поставил на стол блюдце с полупустой чашечкой чая и, небрежно опершись о столешницу, встал из-за стола. Послышался тихий скрежет... Бросив быстрый взгляд на стол, мужчина увидел на нём три глубокие царапины в месте, где его рука опиралась на столешницу. Небольшие, но бритвенно-острые когти, которыми заканчивались его пальцы, сняли стружку с каменно-твёрдой поверхности дарнийского граба. Лёгкое мысленное усилие - и звериные когти втянулись в пальцы, превратившись в обычные ногти. Ещё несколько мгновений - и три глубокие борозды на столешнице сначала поблёкли, а затем и исчезли совсем...
   Сохраняя на своем лице выражение безграничного равнодушия, Андрей небрежно поклонился императору и спокойно направился к выходу. Никто, в том числе и император, так и не узнал, чего стоило Андрею сохранять невозмутимость на протяжении всего разговора, от итогов которого зависела по меньшей мере судьба его клана, а, возможно, и всех его последних начинаний. И даже небольшая потеря самоконтроля в самом конце встречи, когда мужчина едва сдержал в себе бушующие эмоции, чуть было не запустившие процесс трансформации, вовремя взятый под контроль, не омрачила его настроения. Выйдя из императорского дворца, Андрей полной грудью вдохнул наполненный свежестью летнего вечера тёплый воздух и не спеша направился к стоящему на стоянке флаеру - впереди его ждали клан, жена и работа...
  

***


  
   Резиденция Лерой, тридцатью нунами позже...
   - И как прошли переговоры с императором, господин Рэй?
   - В общем и целом неплохо, госпожа Литэйла. Я доволен результатами переговоров.
   - А император?
   - Думаю, после этой встречи наш правитель станет значительно более осторожным. Мелкие неприятности от имперских чиновников ещё могут грозить нашему синдикату, но до тех пор, пока мы скрупулёзно будем соблюдать имперские законы, враждебных шагов от императора можно не ждать.
   - Значит ли это, что вы добились лояльности правящей династии?
   - Ни в коем случае, госпожа. Я добился вооружённого нейтралитета. Вы отлично знаете наши планы на ближайшие несколько сол, и повышенное внимание имперских спецслужб нам просто категорически противопоказано. Однако все последние действия империи в отношении нашего синдиката свидетельствуют лишь о стремлении империи к усилению контроля над нами. Пришлось от попыток налаживания диалога перейти к угрозам.
   - Вы решили угрожать самому императору?
   - Я напомнил императору, что и я, и некоторые матриархи считают основным виновником смерти моего сына не конкретных исполнителей, а именно его. Также я сказал императору, что считаю это убийство достаточным основанием для вынесения на совет кланов вопроса о вотуме недоверия действующему императору и смене правящей династии и напомнил, что, занимая место в первой сотне и имея право собственного голоса, клан Лерой имеет возможность вынести этот вопрос на повестку дня очередного совета кланов. Я дал понять императору, что клан Лерой в совете не одинок и нашу точку зрения на истинных виновников убийства могут разделить и другие кланы, тем более что недовольные правящим кланом найдутся и без нас, им только дай повод. А поводом для клана Лерой может служить любой акт незаконной агрессии империи по отношению к клану. Считать ли моё заявление угрозой или нет - судить вам, я же считаю его не угрозой, а обозначением позиции клана и нашей возможной реакции на некоторые действия имперских чиновников. Император, к счастью, внял голосу разума и решил не обострять ситуацию, посчитав более приемлемым договориться. Признаюсь, в здравомыслии нашему правителю не откажешь - уже второй раз в моей жизни император, оказываясь перед выбором между миром и войной, выбирает мир.
   - То есть теперь наш клан может вздохнуть спокойно?
   - Нет, не может. Причём не только наш клан, но и весь синдикат. Мы должны скрупулёзно, до мельчайших нюансов следовать каждой букве закона - с этого момента за каждым нашим действием станет следить вся имперская машина. Но император пообещал, что до тех пор, пока мы будем соблюдать закон, ни одного незаконного действия по отношению к синдикату империя не предпримет. Правда, мне пришлось пообещать аналогичное - я не стану выносить на повестку дня совета кланов вопроса о смене правящей династии. Некий аналог вооружённого нейтралитета - пока одна из сторон не проявит агрессию, шаткое перемирие будет сохраняться неопределённо долго.
   - Что ж, вооружённый нейтралитет для нас сейчас даже лучше, чем постоянные попытки империи сунуть нос в наши дела. Нам достаточно выиграть фору в несколько сол, за которые мы создадим плацдарм, на который в случае обострения ситуации сможем отступить. Однако меня волнует другое - теперь, после того, как вы открыто посмели угрожать императору, выставив ему ультиматум и заставив пойти на уступки, я всерьёз начинаю опасаться за вашу жизнь. Да, вы умелый и опытный боец, которому я не знаю равных в схватках без оружия, но вы далеко не бессмертный. Любого человека, и вас в том числе, легко убить издалека, дальнобойным оружием. Ещё опаснее оружие массового поражения. Ваши паранормальные способности и быстрая регенерация вряд ли помогут вам при нанесении мощного удара по большой площади. И что вы станете делать, если окажетесь безоружным против хорошо вооружённого противника, от ударов которого не сможете увернуться?
   - Хм... Госпожа, видите ли, ещё сол назад я сказал бы, что вы полностью правы. Но сейчас я уже далеко не так беззащитен, как раньше. За прошедшее после моего пробуждения время я упорно работал над этой проблемой и научился воссоздавать практически любое известное в империи оружие.
   - И планируете всё время носить это оружие в своих руках?
   - Вы не поняли, госпожа. Мне не нужно держать оружие в руках, я сам - оружие. Оружием является... Как бы покорректнее выразиться... Считайте, что моя мысль.
   Заметив скептический взгляд женщины, Андрей добавил:
   - Не буду вдаваться в технические тонкости, госпожа, но для неискушённого взгляда со стороны будет казаться, что для уничтожения противника мне достаточно одного взгляда. Можете быть уверены - я способен уничтожить любую цель, будь то обычный десантник или тяжелобронированный имперский крейсер. По моим прикидкам, в моих силах уничтожить даже целую планету. Считайте, что я умею сотворить термоядерный взрыв в любой точке пространства, будь она хоть в другой галактике...
   - Вы способны оперировать настолько большими расстояниями? - в вопросе матриарха читалось плохо скрытое недоверие.
   - Хмм... Возможно, сказав про другую галактику, я несколько погорячился - теоретически я действительно это могу, но для подобных экспериментов у меня пока не было ни необходимости, ни возможности. А вот мишень на стационарной околопланетной орбите я успешно сбивал, причём неоднократно. Уничтожу, при необходимости, любого напавшего на меня противника...
   - Вы можете не успеть его уничтожить - удар по вам нанесут первыми.
   - Я действительно не бессмертен и меня можно убить... Теоретически. Однако с некоторых пор сделать это весьма и весьма затруднительно - я постоянно работаю над тем, чтобы убить меня было как можно сложнее, и сильно продвинулся в решении данного вопроса. Далеко не все свои задумки я воплотил в жизнь, и не всеми результатами своей деятельности удовлетворён, однако, по моим расчётам, стрелять по мне из орудия менее мощного, чем тяжёлое дальнобойное оружие малого десантного челнока, бессмысленно - поражающая способность названного мною устройства слишком мала для того, чтобы я мгновенно расстался с жизнью. По моим расчётам, на текущий момент я уцелею даже в эпицентре термоядерного взрыва. Правда, недолго - на долю мгновения, но и этой доли мне хватит, чтобы покарать обидчика. А если мне удастся воплотить в жизнь некоторые свои задумки, то попадание не то что в эпицентр ядерного взрыва, а даже в центр звезды не станет для меня приговором. Возможно, к подобной неуязвимости я приду нескоро, возможно - уже завтра. Это зависит от многих причин, не все из которых мне подвластны. Вам же, госпожа, необходимо знать, что уже сейчас для обычных солдат, пусть даже тяжеловооружённых, я практически неуязвим.
   - Звучит несколько неправдоподобно, господин Рэй. Вы, случайно, не переоцениваете своих умений?
   - Разве за нашу долгую совместную деятельность вы хоть когда-нибудь замечали за мной склонность к преувеличениям? Нет, всё, о чём я вам рассказал, уже протестировано на полигоне. Даже биологический манекен с созданной мною защитой был испытан на устойчивость к воздействию всеми видами имперского оружия, и нанесённые ему повреждения не были несовместимыми с жизнью. В сломанных конечностях и сильных ожогах тоже, разумеется, хорошего мало, но, во-первых, маловероятно, чтобы по мне вёлся огонь из тяжёлого наступательного вооружения - я всё же человек, а не бронированный космический крейсер, а во-вторых - я постоянно работаю над этой проблемой и уже близок к её решению. Так что поводы для беспокойства за мою жизнь минимальны, госпожа.
   - Мне бы ваш оптимизм, господин Рэй. Кстати, вы у нас в клане такой один, или есть ещё кандидаты на бессмертных и неуязвимых?
   - Для начала, госпожа, давайте определимся с формулировками - неуязвимых в природе не существует, убить можно любого. Просто одних убить сложнее, чем других. Убить меня - не просто сложно, а очень сложно. То же и по бессмертию - его не существует так же, как и неуязвимости. Смертны все - вы, я, вселенная, даже сам Создатель... Однако есть теоретическая возможность жить долго, очень долго. Учёные Камэни считают, что в нынешнем моём состоянии они не видят объективных причин для прекращения жизнедеятельности моего организма. Формулировка сложная и обтекаемая, но если перевести её на простой человеческий язык, она означает то, что моё тело не стареет и, соответственно, смерть от старости мне не грозит. Теперь о кандидатах в бессмертные и неуязвимые... Если верить объяснением госпожи Айлинэри, а не верить ей у меня нет оснований, каждый человек теоретически может достичь того же, чего уже достиг я, причём мои достижения далеко не предел. Не знаю, возможно ли на этом пути сравниться с самим Создателем - тут скорее вопрос не медицины, а теологии, однако и помимо меня некоторые люди в нашем клане продвинулись по пути обретения могущества несколько больше остальных...
   - Их имена вы мне назвать не хотите? А то я, оказывается, узнаю о клане информацию, способную в корне изменить расстановку сил в империи, одной из последних!
   - Госпожа, никто не собирался специально скрывать от вас информацию. Просто часть её, касающаяся меня лично, известна только мне - я сознательно скрываю свои способности от всех, включая Камэни, и озвучил её вам исключительно потому, чтобы вы не так сильно волновались. Надеюсь, дальше вас эта информация не пойдёт. А часть информации вы уже знаете из других источников. Айлинэри наверняка рассказывала вам про свои исследования - их конечным итогом, пусть и несколько неожиданным, явился я нынешний, и все мои умения учитывались Камэни в ходе эксперимента. Часть пройденного мною пути осилили некоторые мои дети - вам известно, что Ярината является весьма неплохим телепатом и до сих пор развивается, обещая стать в будущем грозным бойцом, несмотря на то, что она женщина. Сильнее Яринаты был Аруми... К сожалению, он погиб. Ещё у нескольких моих детей дар телепатии находится в спящем, латентном состоянии, и может быть разбужен в определённых условиях, которые как раз и создают занятия в клановой школе боевых искусств. Учёные Камэни хотят попробовать повторить эксперимент на моих детях сразу же, как только разберутся в том, что же они со мной делали неправильно. И пусть я против подобных экспериментов и предпочитаю естественный ход эволюции человечества, однако напрямую запретить своим детям участие в исследованиях не могу.
   - Но повторение вашего эксперимента возможно?
   - Теоретически - да.
   - И лучше всего, как я поняла, в качестве объектов для проведения подобных экспериментов использовать ваших детей?
   - К сожалению, да... И учёные Камэни, повторюсь, отлично это понимают. Поэтому я очень просил бы вас с осторожностью подходить к их просьбам о продолжении исследований - я не хотел бы терять своих детей.
   - А если им ничего не будет грозить?
   - То же самое говорили Камэни и мне перед началом эксперимента, закончившегося, как вы знаете, моей комой длительностью в семнадцать сол. Госпожа, то, что я остался жив - уже чудо. Я на досуге с помощью учёных Камэни начал потихоньку изучать генетику, и тех крох информации, которые я уже успел узнать, достаточно для того, чтобы понимать - на осмысление результатов эксперимента у Камэни уйдут тысячи сол, если не больше. Камэни замахнулись на недостижимое - то, что они хотят сделать, по силам одному Создателю.
   - Жаль... А так хотелось иметь в клане хоть немного бойцов вашего уровня.
   - Запаситесь терпением, госпожа. Возможно, ваши мечты исполнятся. Рано или поздно, так или иначе...
  

***


  
   - Господин Рэй, к вам на приём пытается пройти ваша жена, - лицо появившейся в экране головизора секретарши выражало крайнюю степень взволнованности.
   - Раз пытается - пусть проходит. Я же давал разрешение на её пропуск в любое время, кроме закрытых совещаний.
   - Господин Рэй, боюсь, ваша жена сейчас не вполне адекватна...
   - Что вы под этим подразумеваете?
   - Покрасневшее лицо, учащённое дыхание, мокрые от пота волосы...
   - Похоже, она только что с тренировки. Запускай...
   Ворвавшаяся в кабинет Андрея небольшим торнадо невысокая, ладно скроенная, поразительно красивая женщина одним стремительным броском подбежала к столу и, отпихнув стоящий рядом стул, облокотилась руками о край столешницы, попытавшись нависнуть над сидящим за столом Андреем. Но, видимо, осознав, что с её ростом это однозначно не получится, она сразу же перешла к обвинениям:
   - Рэй, почему ты не прекратишь эти издевательства надо мной?
   - Дорогая, что случилось? На тебе лица нет... - Андрей попытался успокоить свою жену. - Ты сильно взволнована. Прошу - сядь, успокойся и спокойно расскажи, что у тебя случилось?
   - У меня случилось? Нет, это у тебя случилось! Как ты мог позволить, чтобы твою жену избивали до посинения? До полусмерти! Да на мне живого места нет!
   - Странно... Я вижу на тебе не одно, а множество живых мест. Поясни, пожалуйста, что ты имела в виду?
   - Что имела в виду? Вот это! И вот это! И это! - женщина задрала рубашку, оголив симпатичный плоский животик и небольшие округлые груди - под левой грудью наливался синевой большой синяк, ещё два синяка поменьше красовались на правом боку в районе поясницы. Полностью сняв рубашку с правой руки, она продемонстрировала несколько небольших кровоподтёков, покрывающих руку. Видимо, удовлетворившись произведённым эффектом, она продолжила:
   - На левой руке у меня тоже синяки! И на ногах!
   - Да, действительно, на теле наблюдаются небольшие гематомы, не препятствующие дальнейшим тренировкам. А от меня ты чего хочешь?
   - Как чего? И что значит - небольшие? Я хочу, чтобы твои люди прекратили избивать меня до полусмерти! Я не воин, никогда им не была и не буду!
   - Дорогая, в клане Лерой все - воины. Хочешь ты того или нет, но прими это как данность и выполняй то, что делает каждый человек, носящий фамилию Лерой. И кто тебе сказал, что то, что ты мне только что продемонстрировала, считается избиением до полусмерти? Открою тебе небольшую тайну - твои инструкторы тебя слишком сильно жалеют, и твои тренировки все остальные бойцы Лерой сочли бы просто отдыхом. Быть избитым до полусмерти - это когда уже не можешь подняться, у тебя болит абсолютно всё, а единственное твоё желание - это чтобы тебя просто добили и больше не мучили. Впрочем, до такого состояния учеников не доводят - все нагрузки строго рассчитаны и позволяют телу максимально развиться в минимально короткое время. Твои тренировки проходят по облегчённой программе, поэтому необходимого результата ты достигнешь значительно позже учеников, начавшихся заниматься одновременно с тобой. Но если ты так сильно хочешь - я могу лично заняться твоими тренировками. Синяков не будет - необходимого результата можно добиться и другими методами. Но я бы лучше согласился на синяки - альтернативный путь и сложнее, и тяжелее. Поверь - боль от сведённых судорогой усталых мышц не менее болезненна, чем эти незначительные кровоподтёки, тем более что усталость и болезненные ощущения в твоих мышцах можно легко снять простым массажем.
   - То есть эти издевательства надо мной - нормальное явление в клане?
   - То, что ты называешь издевательством, на самом деле является обычной силовой тренировкой. Небольшие синяки безвредны для тела. Более того - чтобы убрать кровоподтёки, в организме запускаются процессы регенерации. Вырабатывается множество специфичных антител, которые, одновременно с уничтожением синяков, чистят и твой организм. Поверь, лёгкая боль - незначительная плата за силу, здоровье и долголетие.
   - Долголетие мне может предоставить и медицина.
   - И красивое тело тоже?
   - Да, и это тоже.
   - А сама ты сделать своё тело красивым не хочешь? Не хочешь сама стать скульптором собственного тела? Это же так интересно! К тому же собственноручно вылепленное тело, в отличие от медицинских процедур, сохраняет свои пропорции практически неограниченно долго.
   - Не знаю... Никогда об этом не думала.
   - А ты подумай. В теле человека более шестисот пятидесяти мышц. Каждая из них отвечает за определённое действие тела и каждая придаёт фигуре свой неповторимый, уникальный рисунок. Можно прокачкой определённых групп мышц прорисовать живот, подчеркнув его рельеф, можно акцентировать внимание на ногах или руках. Если у тебя длинная красивая шея - можно дополнительно прорисовать её специальной прокачкой косых мышц. Вот скажи - тебе нравится моё тело?
   - Да, твоё тело действительно красиво.
   - А ведь в его создании не принимал участия ни один медик - я вылепил его своими собственными руками. Хочешь попробовать заняться конструированием своего тела?
   - А это не тяжело?
   - Тяжело, моя маленькая госпожа. Но в этом мире нет ничего невозможного, а цена результата обычно напрямую зависит от стоимости прилагаемых усилий - разумеется, сейчас я говорю не о деньгах. Давай, ты сейчас немножко посидишь в кресле, отдохнёшь и попьешь чаю, а я закончу свои основные дела и дам подчинённым необходимые указания. А потом мы вместе пойдём в тренажёрный зал, и я проведу с тобой твоё первое занятие по пластике тела и бодибилдингу. Будет чуть сложнее, чем на предыдущих тренировках, зато ты получишь уникальную возможность стать лучше, красивее и здоровее. Первые несколько кун мы будем заниматься с тобой обычной физухой - бег, растяжки, упражнения на увеличение гибкости и выносливости, а также на укрепление связок. Зато, когда ты немного окрепнешь, перейдём к действительно серьёзным тренировкам. Ведь ты же моя жена - тебе ли бояться трудностей? Подумай - ты должна быть примером всем остальным. Согласна быть примером? Тогда посиди в кресле и подожди меня...
  

***


  
   Лица собравшихся в небольшой комнате людей были на редкость серьёзны и взволнованны - только что от господина Рэя Лерой каждому из них пришло на коммуникатор извещение о необходимости экстренного собрания. В качестве места собрания предлагалось защищённое от любого вида прослушивания подземное помещение в резиденции клана Лерой на принадлежащей им планете анклава. Участники собрались, а самого виновника собрания всё не было - нехарактерное, в общем-то, для господина Рэя поведение. Прошло несколько минут тревожного ожидания, пока всеми ожидаемый человек наконец-то зашёл в помещение, вежливо поклонившись присутствующим и, не доходя до своего кресла, начал свою речь:
   - Уважаемые господа, уважаемые матриархи, извиняюсь за задержку - меня отвлёк звонком господин Нирэн Шихои. Посчитав, что лучше ответить ему сейчас, чем объясняться с чиновником потом, я был вынужден потратить на него несколько драгоценных нун - его агенты всё же зафиксировали отдельные этапы наших испытаний межгалактического портала, правда, не установив их реальную принадлежность. Пришлось сослаться на очередные испытания кофемолки и предупредить, что если опять последует приказ о раскрытии секретных технологий Лерой, то простым унижением клан Шихои не отделается.
   - Значит ли это, господин Рэй, что испытания портала придётся свернуть?
   - Это значит, госпожа Иллэри, что финальные испытания прототипа межгалактического портала следует признать законченными и приступать к строительству действующего образца. Мы начинаем экспансию в рамках проекта "Анклав", одобренного матриархами обоих кланов. В пределах империи испытаний межгалактических порталов больше не будет. Соответственно, не будет и повода у имперских ищеек предъявлять нам претензии.
   - Это хорошая новость, господин Рэй. И когда же нам ждать готового портала?
   - Собрать готовый портал мы сможем уже через сол с небольшим. Возможно даже, что я излишне оптимистичен, и нам понадобится на строительство до двух сол, но не больше - строить портал целых десять сол, как в империи, мы не будем. И тому есть несколько причин. Причина первая - наш портал потребляет почти на два порядка меньше энергии, чем имперские аналоги. Следовательно, многие узлы будущего портала мы сможем изготовить на уже имеющихся у нас заводах по производству обычных межзвёздных порталов, немного их доработав. Часть узлов придётся заказывать на стороне, но ничего страшного - перечень этих узлов столь мал, что ни одна, даже самая дотошная ищейка, не свяжет их с межгалактическим порталом. Причина вторая - наша технология значительно проще, чем имперская. Она вобрала в себя все достоинства имперских порталов и новых разработок наших клановых учёных, исключив или значительно уменьшив недостатки. Сложнее другое - часть устройства, работающая с нашей стороны, однозначно станет излучать характерный для межгалактического портала спектр радиоволн, фиксируемый имперскими спутниками-шпионами. Защититься можно только созданием мощного защитного экрана и размещением самого портала под толщей земных пород. Наши учёные дают гарантию скрытности только при условии, что толщина породы над порталом окажется не менее десяти мил. То есть единственным приемлемым местом, где мы сможем разместить портал, станет туннель, прорубленный под горным хребтом в нескольких десятках ши к северу от Леры.
   - И как вы себе это представляете, господин Рэй?
   - А представляю я себе это таким образом. В предгорье, примерно в двадцати пяти ши севернее Леры, мы построим крупный военный лагерь для переобучения бойцов Лерой. Там же мы разместим полигон, ангары для техники, технические и жилые строения. Численность постоянно проживающих на полигоне курсантов - до миллиона человек, плюс громадное количество техники. Само же строительство туннеля можно начать из одного из ангаров и замаскировать под строительство лагеря и полигона. Аналогичный лагерь мы создадим с другой стороны горного хребта, соединив оба лагеря прямым туннелем - это на случай, если имперская безопасность всё же установит факт наличия туннеля. Примерно в трети пути от первого лагеря в туннеле мы устроим развилку - от него пойдёт плавное ответвление примерно такого же диаметра, которое станет постепенно понижаться и закручиваться спиралью, так, чтобы через некоторое расстояние оказаться расположенным строго под первым туннелем. Таким образом, основной туннель, связывающий оба военных лагеря, станет прикрывать сверху наше тупиковое ответвление, заканчивающееся межгалактическим порталом. На строительство двух лагерей и туннеля с отнорком, а также на закладку в туннель мощного энерговода у нас уйдёт примерно сол - за это время мы как раз построим обе части портала. Далее - в месте нашего будущего переселения необходимо создать минимальную инфраструктуру для монтажа портала и начала экспансии. Для этого необходимо уже сейчас начать изготовление двух стационарных термоядерных энергостанций. Пока они будут изготавливаться, можно собрать остальной груз - сборные ангары, жилые дома, технику, запасы продовольствия. Энергостанции окажутся готовы приблизительно через пять кун - к этому времени мы подготовим экипаж, оборудование и первых переселенцев. Для первой экспедиции я планирую выделить два корабля из имеющихся у нас трёх исследовательских звездолётов дальнего космоса - один корабль не сможет увезти две энергостанции, а третий звездолёт будет задействован для доставки портальной станции. Через пять с небольшим кун эта экспедиция стартует, чтобы развернуть в точке начала экспансии мобильный городок и оснастить его энергией, а также подготовить площадку для монтажа портала. Закончив выгрузку оборудования, один из звездолётов вернётся сюда, а второй останется с колонистами - на всякий случай. К моменту окончания работ по изготовлению портала здесь, в анклаве, окажутся два звездолёта, а у колонистов - один. Таким образом, я страхуюсь от разных неожиданностей - в жизни всякое бывает. Возражения или предложения по моему плану имеются?
   - Нет, господин Рэй, план достаточно продуман. Но вопрос имеется - скажите, вы уже просчитывали, сколько людей вы планируете переправить в анклав?
   - Хороший вопрос, господин Тассо. Я могу ответить за клан Лерой - за Камэни вы должны принять решение сами. Однако я хотел бы, чтобы основная часть клана Камэни ушла в новый анклав, оставив здесь незначительную часть сотрудников, минимально необходимую для комфортного существования в империи клановых территорий. Теперь по нашим людям. В настоящее время клан Лерой колонизировал двести семьдесят четыре планеты двухсот пятидесяти шести звёздных систем, получив в имперской канцелярии документы на право владения половиной их территорий. Еще сорок семь планет сорока шести звёздных систем ждут своей очереди - они обязательно будут колонизированы в ближайшее время. Дальнейшая экспансия в этом секторе звёздного рукава галактики в настоящее время нерентабельна - мы захватили все лакомые куски, способные принести клану прибыль. Минимальное количество колонистов на каждой планете - не менее миллиона человек, но я ориентируюсь на более реальную цифру в два с половиной - три миллиона. Именно такое количество людей позволит достаточно быстро создать и поддерживать бесперебойное функционирование инфраструктуры колоний. Итого для закрепления захваченных территорий клану Лерой достаточно оставить в империи восемьсот-девятьсот миллионов человек. С учётом дополнительной потребности в людях на планете Лерой, Окане, а также постоянной численности клановых войск Лерой не менее десяти-пятнадцати миллионов, включая пилотов космического флота Лерой, округляю эту цифру до миллиарда. Все остальные люди, а их уже более пяти миллиардов, будут перемещены в новый анклав.
   И как вы планируете переместить пять миллиардов человек, господин Рэй?
   - Постепенно, госпожа, постепенно. Вначале мы колонизируем материнскую планету, как это сделали здесь, в старом анклаве. Потом, когда жизнь там наладится, начнём перемещение заводов и технологий. Создадим мощный задел в энергетике, обеспечив новый анклав гелиостанциями. Сначала переместим немного транспорта, а потом и построим завод по его производству - анклаву на первых порах потребуется множество различных звездолётов, от малых пассажирских до сверхтяжёлых грузовых. На оборону на первых порах сильно налегать не станем - достаточно будет минимальной защиты лёгкими орбитальными и суборбитальными боевыми челноками, которые можно переправить и через портал. Туда же, в анклав, мы переправим всех своих учёных, и пусть они экспериментируют сколько хотят - никаких имперских ищеек в новом анклаве не будет. Через пару-тройку сол наши учёные наверняка смогут модернизировать межгалактический портал, и под существующим порталом мы проложим ещё одну ветку - так, чтобы в нашем туннеле скрывалось один под другим два межгалактических портала. На первый этап экспансии я отвожу пять сол - столько же, сколько и на первый этап старого анклава. Вот только во второй раз результаты окажутся значительно более внушительными - ведь мощная ресурсная база у нас уже есть. Нам достаточно её просто частично демонтировать, перевезти в другое место и смонтировать заново. Кстати, мощные дальнобойные орудийные платформы с космических крепостей защитного пояса также будут демонтированы и перевезены - на новом месте их конструкцию тщательно изучат наши учёные, разберутся с интегрированным в них механизмом самоуничтожения и, с учётом полученной информации и собственных знаний либо повторят, скопировав, либо улучшат изделия. Таким образом, уже через десяток-другой сол новый анклав окажется далеко не беззащитен - мы сможем отбиться даже от ударного экспедиционного имперского корпуса.
   - Хорошо, господин Рэй, предположим, что через пять сол вы полностью завершили первый этап экспансии, выведя своих людей по межгалактическому порталу в анклав другой галактики. И что дальше?
   - А дальше мы будем жить так же, как и жили раньше. Только новый анклав станет единолично распоряжаться собственными ресурсами, оставляя у себя и собранные налоги. А старый анклав, расположенный в империи, будет просто жить. Жить точно так же, как и сейчас, обеспечивая себе комфортные условия для проживания, платя налоги в имперскую казну и тратя прибыль на закупку для нового анклава интересующих нас технологий. Но и технологии мы будем закупать не вечно - по моим расчётам, уже через несколько десятков сол новый анклав станет полностью независим от империи. Мы будем избавлены от имперских пороков - коррупции, взяточничества, бессмысленного прожигания жизни "золотой" прослойкой империи. У нас не будет дикого расслоения людей по благосостоянию, когда один умирает от голода, а другой купается в роскоши, живёт в дворцах, покупает космические яхты и не знает, куда деть полученные преступным путём деньги. Каждый житель нового анклава станет гарантированно получать хорошую еду, одежду, крышу над головой - тот минимальный соцпакет, который сейчас получает каждый человек Лерой. Каждый будет работать, и выделяться из коллектива он станет только по результатам своей работы. Больше всего подобное устройство общества похоже на клановую иерархическую пирамиду, правда, не в масштабах одного клана, а целой империи. На моей родине эту структуру назвали бы военным коммунизмом, но мы условно назовём будущее государственное образование клановым монархическим империализмом, где роль монарха станет играть совет матриархов... Впрочем, от того, как мы его назовём, ничего по сути не поменяется. Как вы управляли кланами, так и станете управлять ими дальше. Просто ваши кланы разрастутся до размеров отдельно взятой галактики.
   - Наши кланы с некоторых пор стали занимать несколько разные весовые категории, господин Рур! - перебила докладчика Иллэри. - На одного человека Камэни стало приходиться по тысяче бойцов Лерой. Вы не находите это тревожным сигналом?
   - Не нахожу, госпожа, - возразил Андрей. - Я вообще хотел бы видеть не два клана, а один синдикат. Разделение на разные кланы может в дальнейшем отрицательно сказаться на нашем совместном проживании - никто в этом мире не вечен, пройдут эоны, и на посту матриархов кланов появятся другие люди. Сейчас мы отлично понимаем друг друга, но можете ли вы поручиться за тех, кто придёт вам на смену?
   - И каковы ваши предложения?
   - Я когда-то их уже озвучивал, сейчас просто повторюсь. Пусть в империи останется один синдикат из двух объединившихся кланов, в каждом из которых останется своё руководство. В новом анклаве, а точнее - в новой империи, которую мы с вами сейчас создаём, будет одно правительство, одна администрация, один отдел безопасности, один отдел контрразведки, один отдел обороны, один отдел медицины и здравоохранения, один отдел промышленности, один - сельского хозяйства и так далее. Комплектовать их желательно поровну - половину от Камэни, половину от Лерой, за исключением тех направлений, в которых специализируется только один из кланов, например, медицины или сельского хозяйства. Управлять этой администрацией станут четверо руководителей - два от Камэни и два от Лерой. Кандидатуры от Камэни, думаю, определит госпожа Иллэри, от Лерой предлагаю утвердить госпожу Литэйлу и господина Тувилани - в честности, принципиальности и беспристрастности этих людей я успел убедиться.
   - А вы, господин Рэй?
   - Если хотите, я буду решать спорные вопросы, когда собравшиеся руководители не смогут достичь единодушия и голоса разделятся поровну, двое надвое. Я не стремлюсь к власти и не хочу её - по натуре я воин, а в душе - учёный.
   - Вы до этого не боялись ответственности, господин Рэй.
   - Я и сейчас не боюсь ответственности и способен принимать осознанные решения на уровне руководства. Однако я был бы весьма признателен собравшимся, если бы они освободили меня от подобной утомительной обязанности. В свою очередь обещаю не бросать на произвол судьбы ни новый, ни старый анклавы, делая для них всё, что от меня зависит.
   - Мы согласны, господин Рэй. От клана Камэни в совет новой империи я назначаю своего заместителя госпожу Айлинэри - на новом месте она продолжит научные работы клана в области медицины, что у неё неплохо получалось до этого. Я же останусь здесь, на территории империи, в старом анклаве - прожив в империи эоны, мне уже сложно будет воспринимать мир по-другому, при строительстве нового государства следует давать дорогу молодым. А благополучие оставшихся я уж, дай Создатель, обеспечу. Вторым человеком в совет я назначаю господина Тассо - вместе с господином Тувилани они внесут толику осторожности и здравого смысла в решения матриархов. Вы уж, господин Рэй, присмотрите там за ними - они же совсем как дети, молодые ещё, всё рвутся что-то изменить, что-то переделать...
   - Да будет так, - мужчина утверждающе опустил ладони на стол. - Состав правительства империи нового анклава, или имперского совета, сформирован: это госпожи Айлинэри и Литэйла, а также господа Тассо и Тувилани. Управление кланом Лерой в империи можно передать заместителю госпожи Литэйлы, но я бы порекомендовал протекторат - клан Камэни возьмёт под защиту клан Лерой. Соответственно, на первых порах матриархом и там, и там станет госпожа Иллэри. С учётом того, что её муж - выходец из клана Лерой, можно придать ему статус заместителя. Возражений у присутствующих нет?
   Возражений не было. Впрочем, их не было практически никогда в ситуациях, когда ответственность за принятие судьбоносных решений клана принимал Андрей - спустя годы выяснялось, что его решения обычно оказывались самыми верными...
  

Глава 7


  
   Окончание сборки и начало отладки и тестирования межгалактического портала совпало у Андрея с очередным прорывом в исследовании собственных возможностей - ему наконец-то удалось научиться телепортировать самого себя. Процедура оказалась сложнее, чем ему представлялось ранее, и по внутренним, субъективным ощущениям, была похожа на потуги господина Мюнхгаузена вытащить себя из болота за собственные волосы. Проблема заключалась в том, что, создавая подпространственную струну, Андрей оставался в обычном пространстве и контролировал её устойчивость с двух сторон - точно так же работали и промышленные порталы. Но, стоило Андрею попытаться самому зайти в им же созданный подпространственный переход, как тот, лишённый внешней управляющей и контролирующей силы, практически сразу же схлопывался, а экспериментатора просто выталкивало обратно. Первый опыт чуть было не закончился гибелью экспериментатора - спасла активированная заранее броня и ускоренная регенерация. В дальнейшем Андрей подходил к экспериментам над самим собой значительно осторожнее, сначала проводя опыты на биологических манекенах, и лишь потом на себе, окружая самого себя всевозможными щитами и страхуясь от любой выдуманной случайности, но всё равно травм избежать не удавалось. Прорыв случился, как всегда, неожиданно - мужчину вдруг озарила мысль, что если изнутри, из струны, нельзя поддерживать стабильность прокола, то это нужно сделать снаружи, причём заранее, придав переходу дополнительную стабильность за счёт внешнего управляющего контура. Окружив созданную "струну" коконом из силового поля, атомарной плёнкой размазавшимся по всей её длине, Андрей сделал свой первый удачный шаг через изнанку пространства, выйдя из прокола в паре миллиметров от точки входа. Затем, окрылённый успехом, он увеличил дальность действия портала до нескольких метров, потом шагнул в соседнюю комнату, потом... Потом свалился с высоты пятого этажа и чуть было не отдал Создателю душу - ему повезло, что основную часть удара принял на себя многослойный щит, который он перед началом эксперимента позабыл снять. Дальнейшие опыты опять застопорились - Андрей занялся внедрением в оконечную часть портала конструкта по отслеживанию видеоинформации и передаче её на другую часть "струны". Теперь Андрей, создав портал, не нырял в него вслепую, а наблюдал перед собой дрожащее марево, вытянувшееся овалом в высоту и отображающее, как в выпуклой линзе, окружающее точку выхода пространство. Обзор вёлся практически на триста шестьдесят градусов, поэтому картинка получалась искажённой, как отражение в мыльном пузыре. Но для окрылённого первыми успехами Андрея для начала и этого оказалось достаточно. Впоследствии экспериментатор сильно усовершенствовал передаваемую картинку, сделав в её середине практически идеальное изображение с углом обзора около семидесяти градусов, ужав всю остальную панораму по ободу пространственного овала. Теперь наблюдать за противоположным концом собственного портала стало намного комфортнее, и Андрей с увлечением начал протягивать порталы ко всем известным и неизвестным точкам планеты, тренируясь в создании пространственных координат. В процессе этих экспериментов пришлось улучшить полевую защиту "струны" - оказалось, что неподвижный кокон силового поля не является оптимальным решением. Выяснить это, как всегда, удалось за счёт собственных увечий - в этот раз Андрей отделался несколькими небольшими переломами, залечив их сразу же после окончания неудачного эксперимента...
   В тот раз Андрею в очередной раз крупно повезло - защита "струны" разрушилась буквально при выходе экспериментатора из портала. Миллиардной долей секунды раньше - и лечить уже было бы некого. Поэтому дальнейшие опыты Андрей на время прекратил, занявшись теоретическим обоснованием устойчивости "струны" и поиском допущенной им ошибки.
   Как это всегда бывает, найденный ответ оказался до невозможности простым - стабильное неподвижное поле сильно зависело от характеристик подпространственной струны, задаваемой Андреем при её генерации. Всё работало хорошо, пока поддерживаемый с двух сторон портал являлся стационарным устройством, как это было реализовано в имперских порталах. Если же "струну" создавал он сам, то все управляющие контуры для неё генерировались лишь с одной стороны, резко уменьшая устойчивость получившегося волнового конструкта. Если исходные параметры оказывались неверны - начинался процесс растворения неподвижного полевого "кокона" в самой струне, энергия перетекала из одного конструкта в другой, и происходило её мгновенное высвобождение. Если энергия выделялась в подпространство - струна "схлопывалась", если в обычное пространство - происходил взрыв. Принцип перемещения космических кораблей, тоже создающих односторонние порталы, Андрею не подошёл. Телепортирующие устройства звездолётов решали аналогичную проблему за счёт избыточной напряжённости генерируемого поля в точке входа, что при создании необходимого порога энергетического насыщения точки выхода вело к неоправданному перерасходу энергии и являлось для Андрея неприемлемым - генерируемые им самим подпространственные проколы были на порядки экономнее имперских.
   Однако, после продолжительных экспериментов, Андрей всё же нашёл подходящее решение - оно крылось в защите "струны" не постоянным, а переменным коконом электромагнитного поля. Теперь при проколе пространства Андрей пускал вдоль подпространственной "струны" волну поляризованного переменного электромагнитного поля, компенсирующего все искажения пространственно-временного континуума внутри созданного портала. Также экспериментально удалось выяснить, что при увеличении дальности действия портала частоту генерируемых волн внутри "кокона" желательно повышать - в противном случае становилась возможной потеря устойчивости портала. Эксперименты опять перешли на манекены - Андрей осознал серьёзность последствий возможной ошибки.
   Затем полученные экспериментальные данные прошли проверку теорией, и Андрею удалось исключить причину неустойчивости портала, завязав метрики окружающего пространства и подпространства струны через единое поле с обратной связью определённой конфигурации - теперь энергия распределялась равномерно по всей струне и самостоятельно поддерживала её устойчивость во время всего перехода. Частота генерируемого кокона защитного поля повышалась автоматически с ростом протяжённости портала, и, если энергии на пробой не хватало, портал просто не раскрывался. Фактически, Андрей разработал новый вариант реализации портала, отличный от используемого в империи, сделав его максимально надёжным и абсолютно безопасным. Правда, пока лишь для себя - для промышленных порталов была разработана только теория, да и та требовала подгонки под имеющиеся в империи генераторы.
   К тому же, подняв до максимума устойчивость подпространственной струны, Андрей вплотную озаботился безопасностью точки выхода - теперь в ней перед перемещаемым объектом двигался сферический кокон электромагнитного поля, появляющийся на противоположной стороне портала за долю мгновения перед перемещением объекта и не позволяющий Андрею переместиться туда, куда переместиться нельзя. Теперь, если генерируемый в точке выхода кокон не разворачивался при перемещении в двухметровый шар, то высвобождающаяся энергия кокона схлопывала струну, не давая Андрею осуществить собственный перенос. Отныне очутиться в центре горы или внутри звезды экспериментатору не грозило - при задании подобных координат портал просто не срабатывал. Правда, оставалась теоретическая возможность выйти из подпространства высоко над поверхностью земли или вообще где-нибудь в глубоком космосе, но Андрей работал над защитой и от подобных ошибок.
   То ли помогла новая, полученная в ходе экспериментов информация, преобразованная в стройные логичные формулы, то ли сказался накопленный опыт, но уверенная дальность прокладываемых Андреем индивидуальных порталов составляла уже десятки лучей, позволяя ему свободно перемещаться в границах старого анклава. На фоне этих экспериментов как-то незаметно для самого экспериментатора в горах к северу от Леры вырос крупный военный лагерь, один из ангаров которого являлся началом широкого туннеля в глубь горного массива. Работы по прокладке отнорка для межгалактического портала к этому времени также оказались завершены. Из выбранной для переселения галактики вернулся один из звездолётов, сообщив, что разгрузка оборудования прошла в штатном режиме и через несколько кун материнская планета, которой предстояло стать столицей нового анклава, обзаведётся компактным городком с полной инфраструктурой и двумя действующими термоядерными энергостанциями. Синдикат ждал окончания сборки межгалактического портала...
  

***


  
   Где-то в императорском дворце...
   - Мой император, за последнее время никаких нарушений законодательства кланом Лерой не выявлено. Построенный ими в анклаве синдиката в горах планеты Лерой учебный военный лагерь, о котором я информировал вас на одном из предыдущих докладов, приступил к обучению курсантов. Зафиксировано до миллиона курсантов с каждой из сторон горного массива. С обеих сторон наблюдается плотное движение военной техники, учебные стрельбы проходят ежедневно. Боевая выучка курсантов поражает - зафиксированные спутниками результаты стрельб практически идеальны - поражаются все цели, а точность попадания и скорострельность значительно выше аналогичных показателей в имперских войсках. По результатам собранной информации мои аналитики рассчитали эффективность клановых войсковых соединений Лерой по отношению к аналогичным имперским воинским формированиям - она составляет примерно один к трём с половиной. Это при условии, что империя станет оснащать свои войска так же, как и вооружённые силы Лерой. В действительности за счёт повышенной огневой мощи и массового использования дронов и тяжёлой бронированной техники, поддерживаемой боевыми летательными аппаратами, войска Лерой смогут одолеть и впятеро большую по численности группировку имперских войск. Чтобы достичь примерного паритета с тяжеловооружёнными бойцами Лерой, поддерживаемыми боевыми дронами, мы должны выставить против каждого воина Лерой шесть своих бойцов.
   - И каков ваш вердикт, тан Нирэн?
   - Ещё вчера я сказал бы, что при дальнейшем наращивании военной мощи и оснащении тяжёлой техникой всех своих солдат Лерой однозначно попадут в первую десятку кланового рейтинга и станут прямой угрозой стабильности империи. Однако одновременно с усилением собственных войск Лерой начали проводить их крупномасштабное сокращение, переучивая своих бойцов в гражданские специальности. Решение здравое - тяжёлая военная техника имеется лишь у незначительной части вооружённых сил Лерой, а на дальнейшее вооружение у клана просто нет средств - все свободные деньги синдикат тратит на экспансию в своём секторе галактики. К тому же, по-видимому, Лерой уже достигли насыщения в аграрном секторе экономики собственной галактики и ищут новые рынки сбыта в соседних галактиках и метрополии, причём, по-видимому, не останавливаясь лишь на сельском хозяйстве. Несколько последних сол Лерой в массовом порядке скупают гражданские заводы и технологии различного профиля. С учётом того, что профессиональная армия Лерой сократилась до ста с небольшим миллионов бойцов, клан сохранил своё положение на девяносто седьмом месте в клановом рейтинге. Правда, этот рейтинг проводился без учёта вновь выявленных данных по реальной боеспособности армии Лерой - они в любой момент могут довести численность своих войск до нескольких миллиардов солдат. Но даже в этом случае Лерой не поднялись бы выше пятнадцатого, максимум - четырнадцатого места. А для того, чтобы подняться на первую строчку рейтинга и потеснить клан Милим, насчитывающий в своих рядах более восьми миллиардов профессиональных военных, включая как обычных солдат и десантников, так и пилотов, в том числе капитанов боевых космических кораблей, Лерой должны максимально вооружить всех своих людей, а не только названные мною сто миллионов. Клан Милим, осмелюсь напомнить - опора вашего трона, его войска составляют основу имперских вооружённых сил. Первую десятку также составляют лояльные вам кланы - Тумиоши, Шихои, Томини, Отоши, которые явно не обрадуются соседству с ними клана Лерой. Совокупная военная мощь названных мною кланов многократно превышает военную мощь Лерой. Видимо, Лерой оценили угрозу и решили не испытывать судьбу, резко сократив численность своих вооружённых сил. Думаю, и в дальнейшем Лерой не станут подниматься выше последних строчек первой сотни, чтобы не вступать в конфликт с ведущей десяткой.
   - Вы полагаете, что Лерой испугаются какого-то кланового конфликта? Конфликт с Хорукайяни их, если мне не изменяет память, совсем не испугал, а ведь тогда Лерой были значительно слабее.
   - Нынешний конфликт может затронуть всю империю, а не просто отдельный клан. Лерой осмелятся вступить в противостояние с кланом, но не с империей. Хочу заметить, что именно империя выступает гарантом стабильности во всех обжитых галактиках, где Тумиоши, Милим, Шихои и другие милитари-кланы имеют крупные земельные владения, тогда как Лерой серьёзно укрепились только в одной галактике, имея в остальных лишь незначительные по величине представительства. Да и на Окане Лерой представлены всего лишь несколькими небольшими клочками земли - многие кланы из второй тысячи и то имеют больше. К тому же освоение новых планет анклава синдиката Камэни-Лерой в соседней галактике прекратилась - Лерой захватили всего триста двадцать одну планету в трёхстах двух звёздных системах. С двумя ранее колонизированными их будет триста двадцать три. В масштабах десятков миллиардов колонизированных планет империи - капля в море. Дальнейшая экспансия пока, вероятнее всего, прекратится - Лерой нужно время, чтобы переварить захваченное. Лерой остерегутся идти на конфликт с топ-кланами, опасаясь крупных убытков, вызванных тем, что империя поддержит их противников. Колонизация новых планет - очень затратное дело даже для империи, не говоря уж про обычный клан, пусть и из первой сотни рейтинга.
   - И сколько времени они будут переваривать захваченное?
   - Сложно сказать, мой император. Я бы сказал, что несколько сотен, а, возможно, и тысяч сол как минимум - колонизированные ими территории очень обширны и способны прокормить сотни миллиардов людей. Но вы же знаете Лерой - они любят ломать сложившиеся стереотипы. Поэтому этот срок нужно уменьшить как минимум вдвое, а то и втрое. Поэтому считаю вполне реальной цифру в триста - пятьсот сол.
   - То есть на ближайшие несколько сотен сол о клане Лерой можно забыть? Сокращение ими своих вооружённых сил есть не что иное, как демонстрация мирных намерений и нежелание идти на конфликты с топ-кланами?
   - Забывать о таком беспокойном клане нельзя, мой император, ведь мы не знаем, что может прийти в голову господина Рура в следующую нуну, не говоря уже о следующем ло. Господин Рур непредсказуем, как весенняя гроза. По-видимому, он и сейчас полон каких-то идей - не забудьте, мой император, что Лерой вот уже несколько сол как возобновили свои экспедиции по найму в свой клан новых бойцов. Они даже снизили возрастную планку приёма до восьми сол, что кажется мне вполне разумным шагом с их стороны.
   - Разве? Какую пользу клану могут принести эти дети? Они же ничего не знают и ничего не умеют!
   - Поверьте, мой император, в тех местах, где Лерой набирают своих рекрутов, даже взрослые ничего не знают и не умеют. Лерой отбирают для себя детей того возраста, когда их мировоззрение уже сложилось, а психика ещё мягкая и податливая. То есть эти дети уже знают, что такое голод и нищета, но эти самые голод и нищета ещё не подорвали их здоровья и не убили в них веру в лучшую жизнь. Лерой дают им кров, пищу и одежду, а за эту малость получают преданных бойцов, верных псов, готовых пойти за них в огонь и в воду. Я наблюдал видеозаписи тренировок этих мальчишек и девчонок - даже малой доли подобных нагрузок достаточно, чтобы разбежались наши хвалёные имперские солдаты. Курсанты Лерой тренируются с раннего утра и до позднего вечера, практически весь ло, за редкими перерывами на еду и сон. Даже свободного времени у них практически нет, как нет и выходных, и отпусков. Одна лишь учёба и ежедневные изнуряющие тренировки. И они не ропщут, а молча выполняют то, что им приказывают! В результате Лерой имеют практически бесплатную, но великолепно обученную и беззаветно преданную руководству клана боеспособную армию.
   - Но Милим всё равно значительно сильнее.
   - Разумеется, сильнее, мой император. Но Милим содержит империя, а Лерой содержат сами себя.
   - Значит, при желании мы сможем легко уничтожить весь клан Лерой силами одного милитари-клана из числа первой десятки?
   - Нет, мой император. Без поддержки империи при противостоянии Лерой и любого из милитари-кланов с наибольшей вероятностью победителем выйдут Лерой.
   - А если в это противостояние вмешается империя? У империи, в отличие от кланов, имеется современный флот, способный уничтожить любой клан вместе с планетой, на которой тот находится.
   - С военной точки зрения подобное решение весьма спорно, мой император. Лерой сильно рассредоточены по галактике, и только часть клана находится в самом анклаве. Анклав мы действительно можем практически без потерь уничтожить одним ударом крейсеров штурмовой имперской бригады из глубокого космоса, однако на густонаселённых планетах империи останется до миллиарда прекрасно обученных и хорошо вооружённых бойцов Лерой. При нападении империи на клан оставшиеся люди вполне могут поднять мятеж. Совет кланов в этот конфликт, скорее всего, вмешиваться не станет, заняв выжидательную позицию - ведь Лерой входят в первую сотню кланового рейтинга, и при первых же залпах боевых орудий наших орудийных платформ заявят о внеочередном созыве совета кланов и необходимости смены правящей династии, нарушившей в отношении них фундаментальные имперские законы. Лерой будут иметь на это полное право.
   - А каковы сейчас наши позиции в совете?
   - Я бы охарактеризовал их как достаточно шаткие, мой император. Вас всецело поддерживает чуть более трети кланов, если считать по количеству голосов. Примерно столько же с большой долей вероятности проголосуют против вас. Вероятность смены династии на текущий момент действительно существует и сильно зависит от голосов колеблющихся кланов. Всё будет зависеть от того, как быстро империя справится с кланом Лерой, если они вдруг решатся поднять мятеж.
   - И как вы оцениваете перспективу войны империи с мятежным кланом?
   - Неоднозначно, мой император. Последняя крупная война закончилась десятки тысяч сол назад. Но это была война кланов, а не полноценные боевые действия с привлечением тяжеловооружённых космических эскадр, как во времена колонизации материнской галактики, когда многочисленные независимые миры активно воевали друг с другом за власть и ресурсы. С тех пор прошли десятки эонов, империя сначала заселила собственную галактику, после чего начала экспансию в соседние галактики. Но с тех самых пор ни на одной колонизируемой планете, за исключением конфликта с Таурийской империей, мы не встречали массового вооружённого отпора. С Таурийцами же после нескольких кровопролитных стычек, нанёсших обеим сторонам тяжёлые потери, у нас установилось шаткое вооружённое перемирие - мы не лезем к ним, они не лезут к нам. Фактически, империя со времён своего становления так по-настоящему никогда и не воевала. Можно сказать, что мы разучились воевать, хотя некоторые теоретики от истории утверждают, что воевать мы так никогда и не умели. Что нам наглядно и показал наш далёкий предок с затерянной во вселенной планеты. Мы не знаем ни стратегии, ни тактики современных боевых действий - то, что написано в наших учебниках, является, по большей части, теоретическими фантазиями их авторов и не проверено в реальном бою. Но хоть какой-то отпор наши вооружённые силы дать всё равно могут - за счёт большой численности и мощного вооружения. С экономикой, кстати, всё значительно плачевнее.
   - Поясните последнее утверждение. Чем вас не устраивает экономическая мощь империи?
   - Если смотреть поверхностно - мощь империи просто поражает. Численность наших вооружённых сил превышает сотню миллиардов бойцов. Наши громадные космические флоты могут распылить на атомы половину галактики, а оставшуюся половину сделают выжженной мёртвой пустыней наши наземные войска. Однако не всё так радужно, мой император. Численность наших вооружённых сил уже давно не растёт - все налоги уходят на поддержание уже имеющейся армии. Основную часть штатной численности имперской армии составляют приписанные к ней клановые вооружённые силы, которые, в случае внутреннего конфликта, теоретически вполне могут примкнуть к мятежной стороне. В нашей армии много устаревшей техники, и для её замены в казне недостаточно денег. Денег же нет потому, что объём собираемых налогов также не растёт. Налоги, как вы знаете, мы собираем преимущественно с кланов - обладая менее чем одним процентом общей численности населения империи, они формируют более девяноста восьми процентов её бюджета. Однако численность кланов давно уже постоянна - рождаемость в них очень низкая и едва перекрывает смертность. Кланы озабочены не развитием, а повышением долголетия и благосостояния своих людей. Члены кланов стремятся лишь к увеличению собственного статуса, все силы вкладывая в восхождение по иерархической лестнице. Громадные суммы тратятся на предметы роскоши и достижение личного бессмертия. В таких условиях рождение детей или вложение средств в колонизацию новых территорий для кланов бессмысленно. Что мы сейчас и наблюдаем - если на заре колонизации мы заселили в собственной галактике десятки миллиардов миров, умудрившись даже построить ряд искусственных спутников-планет, то все остальные двадцать семь галактик насчитывают примерно такое же количество колонизированных миров, что и метрополия, а плотность населения на них значительно меньше. Если в материнской галактике нормой считается мир, в котором проживает не менее ста миллионов человек, и даже есть миры, население которых превышает миллиард жителей, то на окраинах плотность населения на порядки меньше. Уже в соседних галактиках обжитым считается мир, где проживают всего десятки миллионов людей, а миры со стомиллионным населением считаются плотно населёнными. Да и колонизация окраинных галактик неравномерная - до сих пор встречаются области пространства, насчитывающие десятки тысяч звёзд и даже целые звёздные скопления, где нет ни одной заселённой планеты и добраться туда без специализированного транспорта невозможно - империя уже давно не строит не то что межгалактических, а даже крупных внутригалактических транспортных магистралей. Максимум - отдельные ветки.
   - На транспортные магистрали в империи нет денег. Да и нет смысла вести дорогостоящую ветку в необжитую область галактики.
   - Вот и я о том же, мой император... Империя не ведёт магистраль, потому что область космического пространства не обжита, а кланы не заселяют новые миры, потому что до них невозможно добраться. Новые территории не исследуются - зачем, если и исследованные не обживаются. В целях сокращения расходов империя прекратила экспедиции в неисследованные области вселенной - впервые за последние десятки эонов. Кстати, за последние пятьдесят сол в империи был построен всего один межгалактический портал. Вам напомнить, кто его построил?
   - Не надо, я помню...
   - Рассказываю далее. В империи за последние десять сол было колонизировано чуть более трёхсот звёздных систем. Вы, мой император, наверняка помните, сколько кланов было задействовано в этой экспансии и каково в ней участие империи.
   - Я знаю, что вы хотите мне сказать. Из миллионов кланов империи в колонизации участвовал один клан Лерой со своими союзниками, а участие в колонизации империи заключалось лишь в размещении в новых мирах следящей и контролирующей аппаратуры. Кстати, от этой колонизации империя, судя по представленным мне отчётам, получила одни убытки.
   - Совершенно верно, мой император. Империя получила убытки, так как на контроль за новой территорией понадобились дополнительные средства, весьма, кстати, немалые, а налоги с новых территорий в полном объёме станут поступать ещё нескоро - развитую промышленность там ещё предстоит создать, да и населения пока маловато. Лерой, кстати, тоже пока в минусе - создание инфраструктуры на новых планетах слишком дорогостоящее мероприятие. Клан даже был вынужден прибегнуть к получению кредитов. Однако я имел в виду совсем другое... Один клан смог за короткий промежуток времени колонизировать сотни миров. Таких кланов в империи немного, но они есть - это как минимум первая сотня из топа. Кто мешает этим кланам получаемые ими доходы пускать в развитие, как Лерой? Тогда империя смогла бы получать сотни, тысячи новых миров каждый сол. Где они? Их нет... Стагнация, мой император. Империя замерла в своём развитии, превратившись в общество потребления. Кланы ничего не хотят менять - им и так хорошо. А неклановые в империи не нужны никому - ни нам, ни кланам.
   - А зачем империи неклановые? Налоги от них практически не поступают. Науку и промышленность в империи неклановые не развивают - они в подавляющем большинстве вообще безграмотные. Бесполезные люди...
   - Не знаю, мой император. Ваше мнение поддерживают все кланы, за исключением Лерой. Однако на одного кланового имперца приходится значительно больше ста неклановых, и точным подсчётом их общей численности в империи вообще никто не занимается. Если империя сможет их эффективно использовать - пусть не в сто, но в несколько раз её мощь возрастёт. Надо только грамотно распорядиться этим ресурсом.
   - И кто им должен распоряжаться?
   - Не знаю, мой император. Я не хозяйственник, а лишь аналитик. Я озвучил только возможность. Кстати, Лерой этой возможностью весьма эффективно воспользовались.
   - Лерой сняли сливки, отобрав самых лучших.
   - Лерой взяли тех, кого впоследствии рассчитывали принять в клан. Если забыть про это обстоятельство, брать можно практически любого некланового. Или как минимум каждого второго...
   - Хорошо, эту возможность мы впоследствии рассмотрим. Я согласен с тем, что клан Лерой очень много времени и сил уделяет развитию собственной экономики, и это в будущем может сыграть на руку империи. Империи, но не мне. Сейчас же предлагаю вернуться к насущному вопросу - в свете явно недружественных отношений клана к правящей династии и наличием пусть теоретической, но возможности эту правящую династию сменить, что будем делать с Лерой?
   - Я уже предлагал вам, мой император - ничего. Мы продолжим внимательно наблюдать за Лерой, но предпринимать против них ничего не надо. Пока Лерой не трогать, они не опасны.
   - Я услышал вас, тан Нирэн. Лерой сейчас не опасны, но упускать их из виду нельзя. А что вы скажете о господине Руре?
   - О, господин Рур завёл себе новую очаровательную жену! Она внучка матриарха Ханто, и господин Рур всеми силами пытается сделать из неё солдата. Мои сотрудники даже делают ставки - можно ли сделать солдата из учёного.
   - И каково всеобщее мнение ваших коллег?
   - Всеобщее мнение моих коллег говорит, что данхои никогда не станет кагиром.
   - То есть, кто рождён бегать - летать не может?
   - Совершенно верно, мой император. Те, кто не знает господина Рура, поставили именно на это.
   - А вы, тан Нирэн?
   - Мой император, я уверен, что господин Рур сможет сделать кагира даже из енги. Попав в руки Рура, у енги останется всего два выхода - или полететь, или сдохнуть.
   - Вы полагаете, что господин Рур сможет довести собственную жену до подобного состояния?
   - Ну, сдохнуть он ей, конечно же, не позволит, а вот тот факт, что его жена постоянно ходит в синяках - не подлежит сомнению. У меня даже сохранилось несколько пикантных снимков его жены - синяки отчётливо видны на её теле. Даже на некоторых интимных местах...
   - Я что-то не совсем понимаю, тан Нирэн - чем вы там на своей работе занимаетесь? Разглядыванием голых женщин? И для этого империя тратит колоссальные средства на производство спутников-шпионов?
   - Мой император, снимки были сделаны исключительно для фиксации гематом на теле жены патриарха клана Лерой. Никакого другого умысла мои сотрудники не имели.
   - Хорошо, оставим слежку за голыми бабами на совести ваших сотрудников. Что ещё вы можете сказать мне про деятельность господина Рура?
   - Лерой резко увеличили количество абитуриентов от своего клана в столичные высшие и средние учебные заведения. Я ранее извещал вас об этом, так что по большому счёту - ничего нового. Часть выпускников Лерой планируют привлечь к преподавательской работе по обучению своих курсантов - господин Рур решил поднять образовательный уровень своих бойцов до среднего. Вероятно, с целью дальнейшей возможности по их переучиванию в гражданские специальности. Опасности для империи в подобной стратегии я не вижу, за исключением того, что люди Лерой, проходящие в сводках рейтинга как рабочие и служащие, фактически являются профессиональными солдатами. Но мы учитываем этот момент в своих расчётах, к тому же без регулярных тренировок эти солдаты постепенно потеряют свои навыки.
   - Нарисованная вами картина слишком благостная, чтобы быть правдой, тем более что вы сами только что сказали мне, что забывать про Лерой нельзя. И где же подвох?
   - А его нет, мой император. Лерой, по-видимому, активно ищут своё место в жизни, пробуя то одно, то другое направление деятельности. Это не страшно, если контролировать процесс и вовремя вмешиваться, как только тот станет слишком сильно отклоняться от выгодного империи. Пока Лерой стали одними из крупнейших плательщиков налогов в империи, обогнав даже Камэни, от них сейчас значительно больше пользы, чем вреда. Расширившись и освоив захваченные планеты, Лерой принесут империи ещё больше дохода. Да, сейчас с ними у империи натянутые отношения, больше всего напоминающие вооружённый нейтралитет, но если империя не будет предпринимать против клана враждебных шагов и различных провокаций, которые так любил покойный Тинитаро Хорукайяни, то с каждым последующим сол эта напряжённость станет затухать, снизившись, в конце концов, до обычной неприязни. В конце концов, господин Рур вам пообещал, что не будет предпринимать против вас враждебных действий, если вы, в свою очередь, будете благоразумны. Извините, мой император, но я повторюсь - Лерой пока не опасны.
   - Спасибо за доклад, тан Нирэн. На этой оптимистичной ноте я хотел бы его закончить. Следующий доклад, как всегда, через девять ло. Надеюсь, он также не преподнесёт мне сюрпризов...
  

***


  
   Анклав, резиденция клана Лерой...
   - Господин Рэй, по какому поводу вы собрали нас на этот раз?
   - Госпожа Иллэри, госпожа Айлинэри, госпожа Литэйла! Разрешите от своего имени поздравить вас с окончанием строительства портала и пригласить вас на небольшую поездку в наш новый дом. Поверьте - вам будет очень интересно. Сейчас в Луре необычайно красивая летняя ночь, небо усыпано звёздами и на нём виден млечный путь.
   - Какой путь, господин Рэй?
   - А, не забивайте голову, госпожа Литэйла, это я о своём... Если, оказавшись на Лурии, взглянуть в ночное безоблачное небо, то через всё небо по диагонали протянется искрящаяся дорожка, состоящая из звёзд одного из рукавов нашей галактики. Да, забыл сказать - мы назвали материнскую планету нового анклава, расположившуюся почти в центре галактики, Лурией, а её столицу - Лурой. Так что мы с вами скоро станем не Оканийцами, а Лурийцами. Привыкайте, дамы. Так что, все готовы к поездке? Тогда берём охрану, прыгаем в малый десантный челнок, который уже ждёт нас у порога резиденции, и вперёд - в новый дом!
   - Господин Рэй, а свою жену вы не хотите взять? Тем более что наш новый дом, если не ошибаюсь, назван в её честь?
   - Очень хочу, госпожа Иллэри, но она пока ещё не матриарх. Вы же тоже не берёте с собой господина Мидо, хотя он тоже не отказался бы посетить место, где ему предстоит жить. Давайте эту прогулку воспримем как часть предстоящей нам в ближайшем будущем тяжёлой работы - путь в наше будущее открыт, и в течение нескольких сол нам предстоит переправить на новое место жительства рурхову уйму людей, техники и оборудования. Сейчас мы летим не на экскурсию, а на оценку масштабов предстоящих работ. Я пока даже не представляю, как мы всё это сделаем, несмотря на то, что все этапы нашей экспансии просчитаны с точностью до нуны. Итак, поднимаемся и выдвигаемся в сторону челнока - звёзды далёких галактик ждут нас!
  

***


  
   В этот вечер Андрею так и не удалось нормально поработать - он был занят значительно более важным делом. А именно - безуспешно утешал свою любимую жену, забившуюся в его кабинете в кресло и самозабвенно хлюпающую носом. Ничего не помогало - ни свежий ароматный чай, ни ласковые увещевания, что ничего страшного не случилось. У Лури случилось горе, и женщина страдала от жалости к самой себе - под правым глазом у неё наливался багрово-фиолетовым цветом огромный синяк. Синяк образовался по вполне прозаической причине - недавно у женщины закончилась очередная тренировка. Занималась Иллура уже достаточно давно, втянулась в напряжённый спортивный ритм ежедневных тренировок и уже не испытывала той дикой усталости, что вначале. Почувствовав себя значительно увереннее, сегодня к концу тренировки женщина заметно расслабилась, что не могло не сказаться на результате - отрабатывая блоки и уходы с линии атаки, она пропустила в общем-то простой удар ёко-гери-дзёдан, начав контрприём слишком поздно. Обиднее всего для женщины было осознание того, что до этого злополучного момента она сотни раз успешно демонстрировала различные варианты защиты от простого удара, но к концу тренировки, устав, потеряла концентрацию и не заметила начала атаки. Удар, пусть нанесённый не в полную силу, отбросил женщину на татами, где жона вместо того, чтобы сгруппироваться и уйти перекатом, вновь поднявшись в боевую стойку, больно ударилась о пол спиной. После чего, поднявшись, расплакалась от обиды и на себя, и на своих тренеров. Вначале слёзы лились ручьём. Потом их поток иссяк, так и не перейдя в истерику, но распухший покрасневший нос и такие же покрасневшие глаза лучше слов свидетельствовали о постигшей женщину трагедии.
   Затянувшуюся процедуру утешения прервал вызов селектора, и Андрей был вынужден оторваться от своей жены, чтобы ответить секретарше. Включив ответный канал, он услышал достаточно неожиданное сообщение:
   - Господин Рэй, к вам на приём пришла госпожа матриарх Лой. Она не записывалась и не информировала о своём приходе, но очень просила вас принять её. Сказала, что у неё большая коммерческая проблема.
   - Госпожа Римана? Странно... - пробормотал Андрей. - Если мне не изменяет память - мы не нарушали с кланом Лой ни одного контракта, все взаиморасчёты проходили без претензий с чьей-либо стороны... Наши двигатели достаточно надёжны и ни у кого не вызывают нареканий...
   И, уже обращаясь к секретарше:
   - Ладно, приглашай, бессмысленно гадать, когда она сама сейчас всё расскажет...
   Вошедшая женщина поклонилась Андрею, поприветствовав его как старшего, что было вообще-то довольно неожиданно - неофициально находясь на одной ступени с матриархами, формально мужчина занимал более низкую ступень, будучи всего лишь заместителем матриарха. Хорошо знавшие Андрея клановые лидеры общались с ним, как с равным. А с теми, кто стремился продемонстрировать своё превосходство, не желал общаться уже сам Андрей. Подобное искажение устоявшейся иерархии, которое продемонстрировала глава Лой, свидетельствовало о бедственном положении клана. Следовательно, экономические отношения между ними оказались ни при чём, матриарх пришла просить...
   Выйдя из-за стола, Андрей, сделав вид, что не обратил внимания на стиль приветствия, радушно провёл гостью к уютному столику в углу кабинета и усадил в мягкое кресло, рядом со своей женой. Иллура к этому времени уже перестала хлюпать носом, однако покрасневшие глаза убрать никуда не могла, поэтому опустила их, молча разглядывая красивый узор на полированной столешнице дарнийского граба.
   Усадив матриарха за столик, Андрей сел в такое же кресло напротив и первым начал разговор:
   - Госпожа, я счастлив принимать вас в моём кабинете. Сейчас нам сделают чаю, и вы спокойно расскажете о том, что у вас случилось - возможно, я смогу вам помочь...
   Вошедшая секретарша молча расставила на столе три небольшие изящные чашечки из тонкого прозрачного фарфора на таких же тонких блюдечках, в центр стола водрузила несколько корзиночек с печеньем и закусками, разлила по чашкам чай из чайника, и, оставив чайник тут же, на столе, неслышно удалилась. Некоторое время за столом стояла тишина - все трое старательно делали вид, что наслаждаются чаем. Но, несмотря на то, что чай действительно оказался очень вкусным, матриарх Лой, сделав несколько глотков, поставила чашку на блюдце, и, отодвинув её к середине стола, сказала:
   - Господин Рэй, я действительно хотела попросить вас о помощи. Скажите, сидящая рядом со мной очаровательная девушка может присутствовать на наших переговорах?
   - Сидящая рядом с вами очаровательная девушка - моя жена Иллура Лерой. У меня нет от неё никаких тайн, при ней мы можем свободно общаться. Я извиняюсь, что не познакомил вас сразу, но это упущение уже исправлено. Привыкайте друг к другу - со временем Иллура займёт достаточно высокий пост в клане.
   - Простите, я даже подумать не могла, что эта очаровательная девушка - ваша жена... Её, по-видимому, кто-то сильно избил и она долго плакала... Неужели вы позволяете кому-то избивать свою собственную жену?
   - Избить себя она сегодня позволила сама. Ученики Лерой после столь продолжительного периода обучения, как у моей жены, обычно не допускают на тренировках столь грубых промахов - стандартный удар, на отработку защиты от которого моя жена потратила как минимум несколько кун, она просто обязана была отразить. А плакала она из-за собственного обидного грубого промаха. Не так ли, дорогая?
   У "дорогой" на эти слова вырвался лишь одинокий приглушённый всхлип, видимо, долженствующий продемонстрировать её полное согласие с полученными травмами и собственной неуклюжестью... Заметив, что сейчас могут опять потечь слёзы, Андрей продолжил:
   - Впрочем, моя жена умеет делать правильные выводы из полученных уроков, и, надеюсь, в дальнейшем будет на тренировках более внимательной. А чтобы у вас, госпожа, не сложилось превратное представление о порядках в нашем клане, позволю себе заметить, что Лерой - клан воинов. И даже учёные Лерой в первую очередь - воины, умеющие за себя постоять. Моя жена - далеко не рядовой клановый, поэтому к ней предъявляются повышенные требования. Она должна быть лучше, сильнее, решительнее других. Она должна быть лидером, а это очень трудно. Ей придётся работать в том числе и с профессиональными солдатами. Бойцами, которые в своей среде признают только силу и мастерство. Да, ей тяжело сейчас, зато потом будет значительно легче. Но давайте не будем жалеть мою жену - я смогу сделать это и сам, и перейдём к вашей проблеме. Как я понимаю, у вас проблема в коммерческой сфере?
   - Да, господин Рэй. Наш бизнес пытаются перехватить несколько кланов наших конкурентов, объединившись между собой и вступив в сговор с коррумпированными имперскими чиновниками. Если мы ничего не предпримем, то через несколько десятков сол клан ждёт разорение.
   - Подробнее, пожалуйста.
   - Часть нашего бизнеса связана с имперскими заказами. Причём они двунаправленные - мы поставляем в империю оборудование, но часть этого оборудования комплектуется узлами и агрегатами других производителей. Как вы понимаете, их нам навязали имперские чиновники. Контракты с империей предусматривают достаточно невыгодные условия расторжения для кланов - в случае аннулирования контракта империя практически ничего не теряет. Напротив, контракты с другими кланами, которые нам навязали, при расторжении больно ударят по финансам клана - мы заплатим большую сумму неустойки. А если не станем расторгать, то получим на свои склады громадное количество оборудования, которое нам не нужно, так как госконтракт уже разорван.
   - То есть исполнять коммерческие контракты вам не нужно, потому что исчезла потребность в этом оборудовании, а разорвать невыгодно из-за высокой суммы неустойки? Что так, что так - вы теряете большие деньги?
   - Совершенно верно. Однако это ещё не всё - если мы разорвём коммерческие контракты, то не получим очередной госзаказ - в деле замешаны имперские чиновники.
   - И тут коррупция... В принципе, мне всё ясно - вас просто кинули на деньги.
   - Наверное, вы не поняли меня, господин Рэй. Ни в кого из нашего клана ничем не кидались...
   - О, это образное выражение с моей далёкой родины. Дело в том, что схема, которую с вами провернули, мне хорошо известна, как хорошо известны и многие другие способы законного отъёма денег - это когда всем видно, что вас просто ограбили, но согласно букве закона всё абсолютно честно и законно. При том разгуле коррупции, что поразил империю, стоит только удивляться, как вы до сих пор не угодили в эту яму. Скорее всего, подобная схема уже была проработана и предусмотрена вашими конкурентами в тексте договоров ещё на этапе заключения с вами госзаказа. Кстати, что вы приобретали у сторонних кланов?
   - Маршевые двигатели, господин.
   - Хм... Ожидаемо. Помню, мы с вами даже об этом говорили. Ну и что же вы от меня хотите?
   - Помощи. Я знаю - вы умеете выкручиваться из любой ситуации. Помогите нам - и мы сделаем для вас всё, что попросите.
   - Что - действительно всё?
   - В разумных пределах - всё! Наша благодарность будет адекватна оказанной вами помощи.
   - Если я вам не помогу - через несколько хоро ваш клан, скорее всего, исчезнет из списка лидирующей тысячи. Вы это понимаете?
   - Да, господин Рэй. Вы правы - вопрос стоит как минимум о сохранении лидирующих позиций, если вообще не о существовании нашего клана в составе золотой тысячи. Потеря нескольких ведущих госконтрактов больно ударит по финансам нашего клана.
   - И вы понимаете, что благодарность за спасение целого клана будет примерно эквивалентна стоимости этого клана?
   - Я всё же надеюсь, что вы окажетесь достаточно благородными, воспользовавшись нашей благодарностью - ведь по большому счёту, если для того, чтобы рассчитаться за ваши услуги, клану предстоит исчезнуть, то не всё ли равно, как он это сделает?
   - О нет, госпожа, на такие жертвы ваш клан я обрекать не намерен - скорее всего, вы и дальше продолжите благополучно существовать в составе лидирующей тысячи имперских кланов. Но вот с некоторыми из своих секретов вам придётся расстаться. Точнее - со всеми. Моим требованием за предоставление помощи станет передача клану Лерой всех известных вашему клану технологий. Повторюсь - абсолютно всех!
   - Но это невозможно! Часть из них секретна, и их передача без согласования с имперскими службами безопасности не может быть произведена.
   - Имперские службы только что кинули вас на приличную сумму денег, и вы ещё говорите о каких-то установленных ими правилах? Да я бы, получив от империи такой плевок в лицо, который получили вы в виде расторгнутого госконтракта, снял бы с себя все принятые обязательства по обеспечению секретности. Впрочем, могу пойти вам навстречу - со своей стороны пообещаю, что за пределы клана Лерой эти технологии не выйдут и не будут использованы нами при изготовлении оборудования, предназначенного на продажу. Только для внутреннего использования. Ну а то, что производится кланом исключительно для собственных клановых нужд, досмотру не подлежит. Вероятность того, что об этой сделке узнает империя, исключительно мала - утечка может произойти только с вашей стороны.
   - Хорошо, господин Рэй. Я согласна на ваши условия - в конце концов, у меня просто нет выхода. Теперь, если не возражаете, расскажите, как вы планируете нас защитить.
   - Элементарно, Ватсон... Простите, госпожа, вырвалось случайно - имя этого человека вам ни о чём не скажет. Для начала - коммерческий контракт на приобретение маршевых двигателей не разрывайте, пусть их поставляют вам и далее. Кстати, их можно использовать в другом проекте?
   - Да, господин. Мы можем оснащать ими гражданские флаеры. Однако это экономически невыгодно - у них недостаточный ресурс, и завод даёт гарантию всего на пять сол, в то время как наши машины имеют полную гарантию в пятнадцать сол.
   - Сделайте гарантию на ваши машины в двадцать пять сол, но за исключением маршевых двигателей - на них предусмотрите отдельную гарантию в пять сол.
   - Но так не делается...
   - Это запрещено имперским законодательством?
   - Нет, но...
   - А раз нет, то делайте так, как я сказал. Покупателям говорите, что вы используете двигатели, изготовленные другим кланом, и не можете нести за них ответственность. Зато на всё остальное оборудование, изготовленное вашей фирмой, давайте расширенную гарантию, как я и сказал. Кстати, цену на эти флаеры опустите процентов на тридцать-тридцать пять ниже средней.
   - Но тогда цена продажи не покроет затрат на их производство - мы будем работать себе в убыток...
   - Сколько того убытка? Пять процентов? Десять?
   - Наверное, около пяти-шести процентов - как вы и сказали.
   - Ничего, потерпите незначительные убытки - вам сейчас более важно пристроить неликвидные движки, которые вам в принципе и даром не нужны. Вы всё равно потеряете, но так хоть ваши убытки окажутся значительно меньше, чем в случае разрыва контракта или оплаты двигателей и бездумном их складировании. С этим утверждением вы согласны?
   - Да, наверное, это наилучший выход из создавшегося положения.
   - Но это, разумеется, далеко не всё. Рассказываю далее. Ваши убытки мы покроем следующим образом - вы будете продавать точно такие же флаеры, но по цене не на треть дешевле, а на пять-десять процентов дороже. Разница будет только в двигателях - их вы будете покупать у нас. Вот у них вы сделаете полную гарантию на все двадцать пять сол. То есть у вас будут продаваться два абсолютно одинаковых с виду флаера, но с разными двигателями и с разной гарантией на них. Соответственно, цена на них тоже окажется разная. Поверьте моему опыту - найдутся покупатели и на те, и на те. В итоге совокупные продажи этой линейки товара у вас станут пусть немного, но прибыльными.
   - А по какой же цене нам хотите предложить двигатели вы?
   - На десять процентов выше себестоимости, рассчитанной по имперским усреднённым расценкам, то есть примерно в два раза дешевле, чем приобретаемые вами сейчас.
   - Вашу идею я поняла - в комплекте с флаером мы избавляемся от ненужных нам двигателей, продавая их примерно за две трети уплаченной за них цены. Наши убытки от закупки этих двигателей уменьшатся примерно в три раза. Но это не решит наших проблем, которые появятся в перспективе.
   - Знаю. Поэтому тоже работаю на перспективу. Продажа флаеров с чужими двигателями будет преследовать ещё одну цель - через десять сол люди в империи начнут понимать, что двигатели той фирмы, которые они эксплуатируют, в пять раз, если судить по срокам гарантии, хуже наших. Одним выстрелом мы убиваем трёх кагиров - избавляемся от части убытков, делаем рекламу нашим двигателям и антирекламу двигателям того клана, который попытался вас обокрасть. Да и суммарно предложенный вариант для вас окажется безубыточным - ещё раз акцентирую ваше внимание на том, что пусть небольшую, но прибыль вы всё-таки получите. Таким образом, с основной проблемой - предстоящими убытками вашего клана - мы, таким образом, покончим. Теперь пора переходить к следующему шагу моего плана.
   - То есть то, что вы мне сейчас рассказали - не единственный шаг, который вы планируете предпринять?
   - Ну, разумеется, госпожа. Первым шагом мы перекроем ваши убытки от разрыва госконтракта, не более. Вторым шагом предлагаю наказать тех, кто пользуется столь нечестными методами.
   - Я не хотела бы преступать закон, господин Рэй.
   - Я тоже, госпожа. И вот что я предлагаю - с сегодняшнего ло ваш клан станет участвовать во всех имперских государственных аукционах на приобретение оборудования, которое в состоянии изготовить ваш клан. Демпингуйте цену, опуская первоначальную стоимость заказа на тридцать, сорок, а при необходимости - и на пятьдесят процентов. От вас потребуется только выиграть конкурс, дальнейшее - уже мои проблемы...
   - Но я не смогу производить оборудование в убыток - обычно с госзаказа клан получает процентов пятнадцать - двадцать прибыли, не больше.
   - Вынужден вас разочаровать - прибыль от госзаказов доходит до пятидесяти процентов. Если не верите - вернитесь домой и просмотрите любую смету.
   - Господин Рэй, вы забыли упомянуть величину ответной благодарности чиновникам - она в случае госзакупок нередко достигает тридцати процентов.
   - Не только не забыл, но и специально предупреждаю - платить благодарности вы не будете. Пора прикрыть этот рассадник мздоимцев и взяточников.
   - Но так нельзя!
   - Это почему же? Может быть, вы сошлётесь на конкретные имперские законы по этому вопросу? Или покажете мне пункт договора, где сумма подобной взятки чётко прописана?
   - Нет, упоминания об этих платежах действительно нет, однако при подписании соответствующих контрактов имперские чиновники обычно специально оговаривают суммы, которые клану предстоит перевести на определённые счета. Нередко контракт составляется с обременением - мы обязаны использовать часть оборудования, произведённого другими кланами.
   - Обременение оговорено при проведении аукциона?
   - Нет, но обычно...
   - Всё. Дальше - ни слова. Делать будете только то, что прописано документально. Остальное - только с моего разрешения.
   - Но на таких условиях с нами никто не подпишет госконтракт!
   - Вы так в этом уверены? У вас есть примеры? Доказательства?
   - Нет, но...
   - Госпожа, извините, что я вас перебиваю - а вы попробуйте поставить себя на место имперского чиновника! Аукцион проведён, фирма выбрана, смета подписана императором, деньги из имперской казны выделены. Потом выясняется, что откат платить вы не собираетесь. И этот чиновник идёт к императору и говорит, что контракт с вами он подписывать не будет, а закупит для империи оборудование в полтора раза дороже, но зато ему на лапу дадут большую сумму денег. Как вы думаете, что на это ответит император? Учитывая тот вопрос, что финансовая деятельность имперской администрации каждый сол рассматривается советом кланов?
   - Сказать по правде, я никогда не рассматривала благодарности с этой стороны. Вы полагаете, что император не в курсе сложившейся системы платежей?
   - Я думаю, что в курсе, но не совсем - из уплаченных кланами и коммерческими предприятиями благодарностей империя формирует ещё один, теневой бюджет, из которого финансируется ряд военных программ, причастность к которым император не хотел бы афишировать - огласка могла бы сильно попортить его имидж, а при крайне неудачном стечении обстоятельств даже привести к смене династии, как уже происходило в империи неоднократно. Однако значительная часть уплаченных кланами благодарностей до империи не доходит, прилипая к жадным ладошкам коррумпированных имперских чиновников из приближённых к императорской династии кланов. Поэтому, когда вы платите треть от стоимости заказа, императору, скорее всего, докладывают, что вы заплатили только десять процентов. Быть может, пятнадцать... Вот поэтому чиновник и не пойдёт жаловаться императору - рыльце у него в пушку...
   - Господин Рэй, на самом деле благодарности - это громадные деньги. Я в курсе, что случается с теми, кто отказывается их платить.
   - А вот это как раз и станет моей основной заботой. Мы с вами заключим контракт на предоставление вашему клану услуг профессиональных телохранителей. Охрану обеспечим всем сколько-нибудь значимым людям вашего клана. Плюс дополнительно выделим тяжеловооружённые группы быстрого реагирования - по тревожному сигналу от любой из групп им на помощь придёт небольшая армия, способная развязать локальную войну. Полностью защититься от угроз не получится, но с небольшим повышенным риском придётся смириться, если вы, разумеется, хотите и далее сохранять лидирующее положение своего клана.
   - Вы, оставляя чиновников без денег, фактически предлагаете объявить им войну, господин Рэй!
   - Совершенно верно, госпожа Римана. Но вы же хотите не просто избежать убытков, но и наказать чиновников, которые обманули вас с подписанием госконтракта? К тому же только так можно обеспечить ваш клан заказами - ведь вы давно и прочно сидите на бюджетной игле. Госконтракты - коварная штука, госпожа. В доходах вашего клана государственные контакты не должны превышать четверти, максимум - трети. Вы же больше половины своего производства переориентировали на оборонный госзаказ. Так нельзя - вы стали экономически слишком уязвимы для государственных чиновников. У вас будет примерно пять-шесть сол, чтобы исправить положение и снизить долю государственных контрактов в промышленном производстве клана. Сосредоточьтесь на нескольких локальных направлениях, но именно в них добейтесь максимальной эффективности производства, и, снижая цену производимых вами товаров практически до себестоимости, добейтесь массового производства своей продукции и вытеснения части конкурентов. Затем попытайтесь обеспечить себя дешёвым сырьём и комплектующими - в конце концов, можно наладить производство отдельных частей ваших изделий в других районах империи, где сырьё и рабочая сила значительно дешевле.
   - Но это как минимум другая галактика! Расходы на перевозки окажутся слишком велики, а производство станет нерентабельным.
   - Значит, выносите в другую галактику всё производство! Переселите часть клана - пусть ваши люди освоят незанятую планету, развернув там новые поточные линии. Перевозить готовое изделие значительно дешевле, чем сырьё для его изготовления - разница в весе нередко составляет сто и более процентов. Более того, если ваш груз не скоропортящийся - наймите дешёвые большегрузные контейнеровозы, которые пусть и тихоходные, зато способны перевозить большие объёмы товара.
   - Большие объёмы при перевозке потребуют охраны - дальние космические магистрали небезопасны.
   - Аренда нескольких большегрузных контейнеровозов даже с наймом охраны всё равно окажется выгоднее - на окраинах империи производство, повторюсь, значительно дешевле, главным образом за счёт дешёвого сырья. Я сам в недалёком прошлом столкнулся с аналогичной ситуацией. Пусть немного, но ваш клан выиграет от развёртывания производства на окраине. Возможно, выигрыш составит всего несколько процентов, но и это неплохой задел в конкурентной борьбе. Однако, насколько я понимаю - вам сейчас много и не надо, лишь бы удержаться на плаву. А впоследствии всё равно придётся эмигрировать в провинцию - здесь вам не дадут спокойно жить, выдавят из метрополии приближённые к трону кланы.
   - Уровень жизни на периферии ниже, чем в метрополии.
   - Уровень благосостояния большинства членов вашего клана, конечно же, упадёт - провинция далеко не столица. Но клан вы сохраните.
   - Всё сказанное вами замечательно, но это дело отдалённой перспективы. А что мы будем делать сейчас?
   - То, что я сказал в самом начале, госпожа. Разберитесь с контрактом на двигатели и заходите на проводимые империей аукционы по госзакупкам. Цель - выиграть хотя бы часть контрактов и получить деньги на создание производства в периферийных галактиках. Потом лавочку, естественно, прикроют, придумав какие-нибудь дополнительные условия, но, как я уже говорил, это случится не сразу, у вас будет время на создание запасного космодрома...
  

***


  
   Где-то в резиденции матриарха Камэни...
   - Сегодня мы пошли навстречу пожеланию госпожи Айлинэри и собрались в её резиденции на Каме, чтобы подвести итоги первого этапа экспансии - голос Андрея звучал уверенно и твёрдо, - и они внушают оптимизм. Лурия успешно колонизируется. Большие территории плодородных земель уже засеяны зерновыми, на пастбища выведены первые стада скота. Основные объекты инфраструктуры построены, и колонисты избавлены от различного рода случайностей. Ведётся сборка небольшого космического флота для нужд колонии, так что в ближайший кун мы уже сможем организовывать регулярные сообщения в пределах звёздной системы. Это нужно для того, чтобы начать сборку гелиостанции и космических фабрик по добыче полезных ископаемых. Оборудование уже доставляется, и через пять-шесть кун колонисты будут иметь собственную сырьевую базу, которая полностью закроет их потребность в металлах на ближайшие несколько сол. После окончания этого этапа колонизации начнётся сборка заводов по производству звездолётов и топливных элементов к ним, а также монтаж верфи по строительству заправочных станций. Заводы по производству строительных материалов мы пока размещаем на планете, но в ближайшем будущем любое экологически грязное производство станет выноситься в ближний и дальний космос. Некоторые трудности на новом месте мы пока испытываем с жильём - каждый ло на планету прибывает от пятидесяти до двухсот тысяч колонистов. Их пока негде разместить, приходится жить в общих бараках. Однако в течение одного-двух кун эта проблема будет решена - строительная отрасль на планете развивается опережающими темпами. К тому же через несколько кун будет собран первый звездолёт, на котором к ближайшим звёздам отправится экспедиция, везущая межзвёздный портал и блоки термоядерной энергостанции. После монтажа энергостанции и портала часть прибывающих людей мы станем сразу же переводить на другую планету...
   - Господин Рэй, а почему такая разница в количестве прибывающих колонистов? - вопрос сидящей напротив женщины ненадолго прервал рассказ Андрея. Подумав пару мгновений, он ответил:
   - Госпожа Литэйла, существующий портал, к сожалению, не в состоянии переправить больше двухсот пятидесяти тысяч человек за одни ло - это его предельная пропускная способность. Но ведь кроме людей мы переправляем на Лурию продовольствие, одежду, технику, строительные материалы, оборудование, а также комплектующие для новых заводов. Именно эти товары и занимают часть портального трафика. Возможно, через один-два сола ситуация изменится с вводом в строй второго портала - весь коллектив учёных уже перебазировался в Лурийский анклав и развернул там кипучую деятельность по созданию более совершенного его образца, причём работа учёных продвигается настолько успешно, что клановые снабженцы уже не поспевают за их запросами.
   - И какой же мощности вы хотите получить второй портал?
   - Второй портал, госпожа Иллэри, должен позволить нашему синдикату покинуть пределы империи в течение примерно семи-восьми сол, оставив здесь около десяти процентов своих людей - полностью рвать связь с метрополией мы в любом случае не планируем. А так как основную численность населения синдиката представляют люди Лерой, которых сейчас насчитывается около восьми миллиардов, то переправить мы должны около семи - семи с половиной миллиардов человек. Эта цифра приведена с учётом вновь принимаемых в клан людей. Легко подсчитать, что в сол нам придётся переправлять по миллиарду человек, что соответствует ста миллионам людей за один кун...
   - Свыше двух с половиной миллионов в ло...
   - Или по двести семьдесят тысяч людей в ри, госпожа Литэйла. Это в десять раз больше, чем пропускная способность существующего портала.
   - А хватит ли для них места на Лурии?
   - Если потесниться, то на Лурии можно разместить все семь миллиардов колонистов, госпожа Иллэри. Но зачем так тесниться? К этому времени мы колонизируем как минимум десять-пятнадцать близлежащих планет, после чего, организовав надёжный плацдарм, начнём широкомасштабную экспансию по Лурийской галактике. Я планирую за двадцать сол колонизировать не менее пятисот планет, создав между ними как портальную сеть, так и развитую космическую транспортную магистраль. Сейчас мы взяли курс на собственное производство анклавом крупных промышленных объектов, которые экономически нецелесообразно переправлять порталами. Буквально через пару сол вы не узнаете Луры - она мало чем будет отличаться от Камы.
   - Господин Рэй, на что сейчас вы делаете акцент в развитии анклава?
   - На инфраструктуру, госпожа Литэйла. Для успешного развития Лурии и дальнейшей экспансии в космос нужны прежде всего инфраструктура и транспорт. А это жильё, дороги, объекты жизнеобеспечения, портальные станции, флаеры и космические корабли. Колония делает акцент на добычу сырья и строительство транспорта. Плюс самодостаточность в обеспечении продовольствием - максимум через пару сол мы прекратим снабжать колонию продуктами питания, однако даже через сол эти поставки значительно сократятся - в колонии будет собран первый урожай зерновых.
   - А производство оружия?
   - А зачем, господин Тувилани?
   - Как - зачем? А если на нашу колонию кто-то нападёт?
   - Откуда? Из космоса? Если мы ещё не встретили в новой галактике других разумных цивилизаций - маловероятно, что за ближайшие несколько сол мы на них наткнёмся. Высокоразвитые цивилизации - достаточно редкое явление во вселенной. Взять, к примеру, Оканийцев и Таурийцев - на десятки галактик всего две цивилизации, способные осуществлять межгалактические перелёты, несмотря на то, что биологическая жизнь имеется на многих планетах. Шанс недружественного контакта, разумеется, есть, но он крайне невелик. В любом случае в ближайшее время мы ничего не сможем противопоставить чужой агрессивной высокоразвитой цивилизации, если таковая вдруг отыщется в Лурийской галактике и неожиданно решит напасть на нашу колонию - у нас нет ни дальнобойного мощного космического оружия, ни космических крейсеров, способных его нести. И, самое главное - мы не имеем возможности ни передать это оружие порталом, ни изготовить его на месте. Наш портал достаточно маломощный, да и нужен нам в настоящее время совершенно для других целей. А мощное дальнобойное оружие и боевые космические корабли нам просто не из чего делать - в новом анклаве пока нет ни необходимого сырья, ни соответствующих заводов. Однако колонисты не окажутся совсем уж беззащитными - на Лурию уже переброшены десятки тысяч единиц средней и тяжёлой бронированной военной техники, в том числе орбитальной и суборбитальной, а также сотни тысяч единиц среднего и тяжёлого вооружения с необходимым запасом боеприпасов. К тому же не забудьте, что подавляющая часть колонистов в недавнем прошлом - профессиональные военные. Так что анклав достаточно защищён. Больше на оборону тратить силы и средства я не намерен - от космического десанта любой численности планета отобьётся, а против угрозы нападения из дальнего космоса мы будем бессильны ещё как минимум несколько сол. Однако у меня имеются сильные подозрения, что чем более развита цивилизация, тем меньше у неё потребность в завоеваниях. Высокоразвитая цивилизация, по моему мнению, должна быть исключительно мирной. По крайней мере, мне во вселенной известна всего одна агрессивная цивилизация - это мы сами. Что, кстати, ставит, по моему мнению, под сомнение утверждение о её высокоразвитости. Я ответил на ваш вопрос, господин Тувилани?
   - Спасибо, господин Рэй, - поклонился мужчина. - Прошу отнестись к моему интересу с пониманием - теоретическая возможность встречи с иными цивилизациями сохраняется всегда. Не знаю, мирной окажется эта встреча или агрессивной, но, в конце концов, именно мне придётся отвечать за безопасность молодой колонии.
   - А господина Тассо себе в помощь привлекать не думаете?
   - Мы с ним разделили сферы влияния - я буду отвечать за вооружённые силы, а он - заниматься людьми. Внутренняя безопасность, так сказать...
   - Разумно... Но, если вопросы по поводу безопасности нового анклава исчерпаны, вопрос к госпоже Айлинэри: как в новом анклаве обстоят дела с медицинскими услугами?
   - Не так хорошо, как со строительством и обороной, господин Рэй. Сейчас поясню...
   Дальнейшее совещание вылилось в обсуждение мелких и текущих проблем, которых всегда много при начале любого грандиозного дела. Оно закончилось глубоко за полночь, но Андрей, раз уж всё равно оказался в канцелярии Камэни, успел параллельно сделать массу полезных дел, требующих его личного присутствия именно здесь. И, в частности, мужчина оставил в финансовой службе клана запрос на своё имя о подробной экономической ситуации клана Камэни, включая детальный отчёт о доходах, расходах и налогах - ему хотелось проверить одну свою догадку...
  

***


  
   Где-то в недрах департамента промышленности и строительства империи...
   - Тан Тумиоши, у нас возникла небольшая проблема...
   Глава департамента, тан Тьяни Тумиоши, строго посмотрел на подобострастно склонившуюся перед ним симпатичную женщину - его второго заместителя и одновременно казначея, отвечающую за распределение теневых финансовых потоков в министерстве.
   - Какие могут быть проблемы у вашего отдела?
   - Тан Тумиоши, клан Лой отказывается платить...
   - Даже так? И чем они мотивируют это своё в высшей степени опрометчивое решение?
   - Тем, что подобные платежи не предусмотрены контрактом.
   - Это подразумевается само собой!
   - Я сказала им то же самое. Но Лой возразили мне, что само собой подразумевается только заключение контракта с кланом, предложившим наиболее выгодные условия.
   - Ну, это они так считают. Спасибо, дальше я сам с ними разберусь.
   - Но это ещё не всё, тан Тумиоши. Ещё Лой отказались подписывать с одним из наших кланов контракт на поставку комплектующих для госзаказа.
   - И чем они это объяснили?
   - Тем, что их собственные комплектующие в два раза дешевле, а их ресурс и, соответственно, гарантии, в пять раз выше. Однако они обещали подумать, если стоимость наших комплектующих снизится в два раза, а гарантийный срок на них - соответственно повысится в пять раз...
   - Их наглость уже переходит все границы! Приостановите пока заключение с ними госконтракта - сначала надо разобраться, кто за всем этим стоит. Вряд ли Лой решились на подобное безрассудство сами, до этого они всегда соглашались на любые выставляемые нами условия. Можете пока быть свободны.
   - Тан Тумиоши, а что мне делать с другими контрактами?
   - Какими?
   - Клан Лой выиграл ещё шесть лотов на поставку империи оборудования...
   - Что?! У них ещё шесть контрактов?!
   - Да, тан Тумиоши...
   - Отмените к рурху результаты аукционов...
   - Не получится, тан Тумиоши. Поставщик уже согласован императором, равно как и стоимость контрактов. Деньги на закупки нашему департаменту уже выделены, извещение о их зачислении получено сегодня...
   - Заключите контракт с любым другим кланом!
   - Ни один клан не согласится выполнить заказ по такой смехотворно низкой цене, господин...
   - Но вы же понимаете, что я не могу пойти к императору и сказать, что вместо одного ли клану Лой я собираюсь заплатить два ли другому клану! Деньги под конкретный проект уже выделены, и империя ни лу не даст сверху! Более того - если я приду к императору на приём с подобной просьбой, то он заставит заплатить разницу из моего собственного кармана!
   - Я понимаю, тан Тумиоши...
   - А раз понимаешь - иди, работай!
   - Так что мне делать, тан Тумиоши?
   - Я же сказал - иди, работай!!
   - Так мне подписывать контракт с госпожой Лой?
   - ВОН!!!
   Дверь за испуганно выбежавшей женщиной давно захлопнулась, а тан Тьяни Тумиоши продолжал сидеть в своём кресле, прижав руку к груди в области сердца - в первый раз за всю свою долгую жизнь он узнал, как оно болит...
  

***


  
   Где-то в недрах департамента промышленности и строительства империи...
   - Госпожа Лой, я не смогу подписать с вами государственный контракт на подобных условиях, - улыбка на лице чиновницы была столь слащава, что её можно было мазать на хлеб вместо мёда.
   - Почему же, госпожа? Разве мы не выиграли этот лот? Император согласился на предложенные кланом условия поставок, не так ли? - голос матриарха Лой оказался не менее любезен, вот только слащавости в нём не ощущалось ни капли - каждое слово женщины сочилось холодом и властностью.
   - Специально для вас повторю, госпожа - на подобных условиях контракт с вами подписан быть не может.
   - Мы выполнили все предусмотренные аукционом условия - я, как матриарх клана, это подтверждаю.
   - Госпожа, вы не подписали ряд документов, которые были вам предоставлены. Без них подписание основного контракта невозможно. Я попросила бы вас больше не отнимать у меня драгоценное время и подать заявку на отказ вашего клана в исполнении принятых на клан обязательств.
   - И чем будет грозить клану этот отказ?
   - Ничем серьёзным. Заплатите незначительный штраф, и аукцион будет проведён повторно.
   Тут взял слово молодой человек, одетый в дорогой костюм, полностью скрывающий его плотную фигуру:
   - Уважаемая госпожа, по-моему, вас здесь не понимают. Предлагаю вам развернуться и покинуть эту контору, предварительно оставив в имперской канцелярии жалобу на то, что вам, как стороне, выигравшей конкурс на поставку оборудования, не предоставили соответствующих документов в этом убогом заведении. Обязательно отметьте, что вы неоднократно подтверждали свою готовность исполнить все оговоренные в конкурсной документации условия госконтракта. К жалобе приложим видеозапись этого разговора - я подстраховался и всё записал на видеокамеру. Пойдёмте, госпожа! А то скоро время обеда, а я ещё даже не завтракал - сильно кушать хочется...
   Сидящая за столом чиновница, на лице которой всё явственнее проступал испуг, по-видимому, с помощью какой-то потайной кнопки вызвала подмогу, так как после прозвучавших слов двери за её спиной открылись, и из них вышло четверо вооружённых людей в военной форме, которые тут же направили на молодого человека оружие. Почувствовав за своей спиной поддержку, чиновница уже более смелым голосом произнесла:
   - Вы никуда отсюда не пойдёте, пока матриарх Лой не подпишет добровольный отказ от всех выигранных кланом лотов. Ни мне, ни вам не нужны неприятности, не так ли?
   После этих слов тень испуга промелькнула уже на лице матриарха, зато сидящий рядом с ней молодой мужчина явно развеселился, решив взять на себя проведение дальнейших переговоров:
   - Вы что, решили мне угрожать? Может быть, вы даже рискнёте применить против меня оружие?
   - Всё может быть, пожелавший остаться неизвестным тан. Не вы первый, не вы и последний. Иногда в империи бесследно исчезают слишком неуступчивые люди. И даже матриархи иногда исчезают, поверьте. Кстати, вы так и будете сидеть, не представившись?
   - Ну почему же? Сейчас представлюсь! Только попрошу убрать оружие - не дай бог оно выстрелит, и тогда даже сам создатель не сможет заставить клан Шихои избежать участи Хорукайяни. Вы полностью правы - иногда в империи исчезают и люди, и матриархи, и даже целые кланы. Ведь угрожать оружием патриарху Лерой - это одно, а применить его - совсем другое. Разрешите представиться - господин Рэй, патриарх Лерой. У клана Шихои ко мне появились какие-то претензии? Ну, так озвучьте их - я попытаюсь их устранить. Поверьте, у моего клана это очень хорошо получается. Да, чуть не забыл, оповестите своё руководство - клан Лой заключил с моим кланом официальный договор на оказание услуг телохранителей для всех лиц клана Лой, и нападение на них я буду вынужден квалифицировать как нападение на своих людей на весь срок действия договора...
   Уже к середине речи Андрея четверо вооружённых людей не только мгновенно спрятали оружие, но и постарались слиться с окружающим интерьером, плавно отступив к дальней стене. На чиновницу было уже просто страшно смотреть, но Андрей не собирался её жалеть, продолжив свою в высшей степени дерзкую речь:
   - Итак, последний вопрос к тебе, женщина - ты будешь давать на подпись контракт или нет? Все требования госпожой матриархом Лой выполнены, дать на подпись контракт ваш департамент обязан по закону. Более того - в нём не должно быть дополнительных условий, не оговоренных в официальном извещении. Если вы, размещая государственный заказ, что-то пропустили, исказили или забыли внести - это ваши личные проблемы, за свою халатность будьте добры расплачиваться из собственного кармана, не переваливая вину на честные кланы. Итак - где контракт?!
   Чиновница, раскрыв стоящий перед ней сейф, трясущимися руками достала из него несколько листков пластика с искрящимися голографическими наклейками. Матриарх Лой протянула к нему свою руку, но Андрей был быстрее - он перехватил листки и начал увлечённо их читать. Пока он читал, в кабинете стояла полная тишина - все, замерев, смотрели на патриарха. Дочитав, Андрей вынес вердикт:
   - Никуда не годится. В контракт внесено множество дополнительных условий, не предусмотренных конкурсной документацией. Необходимо править. Клан Лой не устраивает как обременение заказа оборудованием сторонних производителей, так и условия оплаты за выполненные поставки. Контрактом предусматривается разовая оплата после полного исполнения контракта, в то время как необходимая сумма уже перечислена на счёт департамента промышленности - непонятно, почему даже аванс отсутствует... Поэтому оплата будет производиться раз в кун, по факту выполненных работ, в течение трёх ло после завершения этапа. Если задержка в оплате превысит три ло, то клан имеет право применить штрафные санкции - виновные в невыплате законного вознаграждения за выполненную работу должны быть наказаны. Окончательная оплата... Так, с этим тоже ясно - надо менять.... Короче, этот черновик договора мы забираем, через два ло привезём вам нормальный договор, в котором будут прописаны все условия, в том числе штрафные санкции обоих сторон за неисполнение или ненадлежащее исполнение. Но это только один лот. А где же документы по остальным шести?
   - У меня их нет, господин...
   - Больше уважения в голосе, женщина! Ты не со своим охранником разговариваешь! У кого они?
   - Я не знаю, господин...
   - Ну, так узнай! Сколько нам ещё здесь ждать?
   Пока чиновница трясущимися руками набирала на селекторе необходимый номер и долго с кем-то разговаривала, Андрей с надменно-невозмутимым видом смотрел ей прямо в лицо, отчего женщина скоро начала трястись, как одинокий лист на осеннем ветру. Наконец ответ был получен, испуганный курьер принёс в кабинет ещё шесть папок и передал их Андрею лично в руки. Не читая, Андрей присоединил их к первой, сказав:
   - Наверняка в этих шести контрактах такой же бред, как и в первом. Поэтому матриарх Лой забирает все семь контрактов на редактирование, после чего передаст в канцелярию департамента промышленности и строительства империи отредактированные и уже подписанные со своей стороны контракты. Или даже не так - контракты будут переданы прямо в канцелярию императора, вам их доверять, похоже, нельзя. На этом разрешите покинуть этот столь негостеприимный кабинет...
   Уже выведя матриарха Лой из здания департамента промышленности на улицу, Андрей устало вздохнул и спросил, непонятно к кому обращаясь и направив взгляд в пустоту:
   - Создатель, ну почему люди понимают только язык силы? Неужели им недоступен голос разума? Почему доброе слово, подкреплённое пистолетом, и здесь значит значительно больше, чем просто доброе слово? Что в этом мире не так, создатель?..
  

Глава 8


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Тан Тумиоши, не подскажете мне, почему вместо вашего министерства государственные контракты должен читать лично император? Может быть, и подписывать их тоже должен я? Как вы объясните тот факт, что госпожа матриарх Лой присылает документы в мою личную канцелярию, мотивируя это тем, что вы отказываетесь их подписывать?
   - Мой император, эти документы нельзя подписывать - они не соответствуют интересам империи. Если вы уже ознакомились с ними, то должны были заметить, что в них оговорены достаточно большие суммы штрафов с нашей стороны за просрочку платежа...
   - И это единственные штрафы, которые касаются империи - остальные обязательства лежат исключительно на клане Лой. Кстати, величина штрафов с их стороны точно такая же, как и с нашей. Причём я, как ваш император, не могу понять - почему этот пункт настолько сильно вас беспокоит? Насколько я в курсе, на счета вашего департамента из имперской казны уже перечислена полная сумма для заключения всех имперских государственных контрактов. Денег у вас достаточно, поэтому задержки в оплате просто не может быть. Или вы собрались присвоить государственные деньги себе, тан Тумиоши?
   - Нет, мой император, все перечисленные департаменту средства используются строго по назначению, - чиновник судорожно смахнул со лба крупные капли пота.
   - Тогда я не понимаю - чем вы недовольны? Я тщательно изучил все договоры, переданные кланом Лой, и не нашёл в них ни одного подводного камня - всё предельно просто и прозрачно. Прописаны сроки, суммы, правила приёма-передачи оборудования, ответственность сторон за срыв контракта... Чего вам не хватает?
   - Благодарностей не хватает, мой император. Лой отказались их платить.
   - И чем они это объясняют?
   - Тем, что эти деньги не оговорены условиями контракта.
   - Естественно, не оговорены - теневой бюджет тем и отличается, что перечисляемые в него суммы нигде не фигурируют. Вы встречались с матриархом? Говорили об этих платежах?
   - Встречался, мой император. Госпожа матриарх сказала, что рентабельность контрактов не превышает пятнадцати процентов, и ни единого лу из этой суммы она выделить не сможет. Однако она согласилась перечислить в качестве благодарности любую сумму, которую мы заплатим сверх стоимости контрактов. За вычетом налогов, разумеется.
   - Сумма контрактов уже прошла по министерским документам. Переиграть назад не получится.
   - Я сказал госпоже Лой то же самое, мой император.
   - Заставьте её отказаться от контракта. Пусть подпишет документ об отказе в исполнении обязательств.
   - Госпожа Лой отказалась это делать - в этом случае она понесёт убытки. Она предложила нам самим разорвать контракты.
   - И как же мы это сделаем, не имея оснований?
   - Госпожа Лой сказала, что это наши внутренние проблемы. Она потребности в разрыве контрактов не испытывает и обязуется исполнить свои обязательства в срок и с надлежащим качеством.
   - А надавить на неё не пробовали?
   - Пробовали, мой император. Начать решили с нескольких ключевых фигур клана Лой, но хорошо, что вовремя остановились - матриарх подстраховалась, заключив договор на охрану с патриархом Лерой, небезызвестным вам господином Руром. Так что мы ещё легко отделались - всего несколько человек из нашего клана сейчас находятся на излечении. Воевать против Лерой клан Тумиоши не будет - мы не самоубийцы. Империя ещё не забыла урок, преподанный Хорукайяни.
   - Вы понимаете, что это вызов всей сложившейся системе финансирования закрытых имперских проектов?
   - Понимаю, мой император.
   - И как же вы планируете выходить из этой щекотливой ситуации?
   - Мой император, я сделаю так, как вы мне прикажете. Но законно заставить заплатить незаконные налоги, как вы понимаете, нельзя. Или эти суммы будут фигурировать в документах, или подрядчик в любой момент может отказаться платить, сказав, что данные платежи не предусмотрены контрактом.
   - Тан Тумиоши, надеюсь, вы понимаете, что текущая ситуация - это прямая угроза сложившемуся финансированию закрытых разделов военных проектов империи? Тех, о которых никто не должен знать, и следы от которых ни в коем случае не должны вывести на государственные структуры - я не собираюсь давать совету кланов компромат на самого себя.
   - Мой император, я понимаю всю серьёзность сложившейся ситуации и прошу вас лично поговорить с матриархом Лой - ресурсов моего клана недостаточно для решения этого вопроса. Законно провести дополнительный платёж запрещаете вы, а незаконно мне не позволит этого сделать клан Лерой.
   - Хорошо, я поговорю с матриархом. Можете быть свободны...
  
   Там же, через несколько ло...
   - Госпожа Лой, рад приветствовать вас в моей резиденции. Проходите, садитесь...
   - Спасибо, мой император.
   - Вашему спутнику присесть не предлагаю - я его не вызывал.
   - Ничего, господин император, я могу и постоять - мне не привыкать, - бесстрастным голосом ответил Андрей.
   Император, скривившись, посмотрел на спокойно стоящего за спиной матриарха молодого мужчину, после чего начал беседу с сидящей напротив него женщиной:
   - Госпожа, я внимательно прочитал представленные в мою канцелярию контракты, и не возражаю против их заключения, если вы выполните одну мою маленькую просьбу - заключение любого госконтракта подразумевает определённые дополнительные отчисления в закрытый бюджет империи. Вы отказались делать эти платежи.
   - Совершенно верно, мой император. Про эти платежи я не была уведомлена своевременно, соответственно, эти суммы не заложены в стоимость контрактов. Работать себе в убыток, как вы понимаете, клан не станет.
   - Вы можете отказаться от контрактов.
   - Могу, но делать этого не стану - в этом случае клан Лой будет вынужден заплатить приличную сумму неустойки. Если империи необходимо отказаться от контракта - она может сделать это со своей стороны.
   - Но тогда штраф заплатит уже империя.
   - Совершенно верно, мой император.
   - Получается безвыходная ситуация, госпожа матриарх...
   - Ну почему же, мой император? Лично я не вижу ситуацию безвыходной. Есть контракт, есть цена, есть клан, который обязуется исполнить контракт за указанную цену. Если ваши подчинённые чего-то не предусмотрели - удержите сумму неустойки с них, а не с моего клана. В дальнейшем же прошу заранее предупреждать меня о суммах необходимых дополнительных платежей.
   - Каким же образом можно оповестить о них, если эти суммы не должны нигде фигурировать?
   - Суммы, которая вообще нигде не фигурирует, просто не существует, мой император. Однако можно максимально уменьшить возможность огласки - например, собрать все заинтересованные кланы на закрытое совещание и озвучить для них данную сумму, а также счёт, на который они должны её перечислить. Можно даже собрать подписи участников аукциона под этими дополнительными требованиями. После всех необходимых платежей документ можно уничтожить. Таким образом, и деньги будут перечислены, и следов не останется.
   - Но этот документ можно скопировать... Украсть, наконец!
   - Это уже ваши проблемы - как вы обеспечите секретность подобного мероприятия. Я же предложила один из вариантов дополнительных выплат, когда подрядчик не сможет отказаться от платежа. Подобных вариантов масса - выберите наиболее приемлемый для вас. Мой вариант считаю оптимальным - он имеет всего один существенный недостаток.
   - И какой же?
   - Ваши подчинённые окажутся вынуждены отдавать вам всю сумму перечисляемых кланом в качестве благодарности средств. Оставить себе они ничего не смогут.
   - А вы полагаете, что они утаивают часть перечисляемых благодарностей?
   - А вы думаете иначе?
   - Ну что ж, ваш вариант вполне разумен. Возможно, в будущем мы так и будем поступать. Но сейчас всё же давайте решим - что мы будем делать с уже выигранными вашим кланом аукционами?
   - Подписывать контракты, разумеется, мой император. Те, которые вы получили в своей канцелярии и, наверное, уже внимательно изучили.
   - Наверное, в этом случае мы действительно так и поступим, госпожа.
   - Я очень рада такому решению, мой император.
   - И последний вопрос, госпожа. Вернее, два вопроса. В связи с тем, что ранее ваш клан исправно платил необходимые суммы благодарностей и вопросов по их уплате у вас не возникало, скажите - почему именно сейчас вы пошли на столь смелый шаг? И кто посоветовал вам это сделать?
   - Я отвечу на оба ваших вопроса, мой император, хотя на первый вопрос вы должны были получить ответ не от меня, а от вашего советника по экономике и, по совместительству, главы департамента промышленности и строительства империи, тана Тьяни Тумиоши - ведь именно благодаря ему клан Лой оказался обманут империей при подписании предыдущего контракта. Империя фактически украла у клана Лой значительную сумму, причём сделала она это формально законно, включив в контракт несколько кабальных для моего клана пунктов. Так что данная ситуация - абсолютно законный зеркальный ответ на действия имперских чиновников. Ваши люди решили погреть руки, нажившись на моём клане, а я лишь забираю обратно отобранное. А посоветовал мне так поступить мой хороший знакомый - патриарх клана Лерой господин Рэй, которого вы также имеете возможность лицезреть перед собой...
  

***


  
   Где-то в резиденции Лерой...
   - Господин Рэй, к вам на приём пришла госпожа матриарх Камэни.
   - Старшая или младшая?
   - Госпожа Иллэри.
   - Зови. И сделай нам чайку, пожалуйста...
   Вошедшая в кабинет Андрея невысокая, стройная и традиционно ослепительно красивая женщина привычно поздоровалась и сразу же направилась к низенькому столику в углу, окружённому тремя мягкими удобными креслами и закрытому от чужих взоров несколькими миниатюрными сетчатыми ширмами, заплетёнными вьющимися комнатными растениями. Усевшись в одно из них, женщина молча приняла из рук секретарши небольшую чашечку с чаем и стала небольшими глотками отпивать из неё горячий ароматный напиток, наблюдая, как Андрей заканчивает работу.
   Отключив терминал - мужчина предполагал, что разговор будет долгим, - Андрей не спеша присоединился к пьющей чай женщине, усевшись в кресло напротив и отпив пару глотков из своей кружки. Посчитав ритуал исполненным, он первым начал разговор:
   - Очень хорошо, что вы сами пришли ко мне, госпожа Иллэри. Ещё несколько ло, и мне пришлось бы самому навещать вас.
   - И о чём же вы планировали со мной поговорить?
   - О финансах, госпожа, о финансах...
   - Вы будете удивлены - я планировала поговорить о том же, - с удовлетворением ответила женщина. - Но давайте сначала я выслушаю вас.
   - Чтобы проверить некоторые свои мысли, я около десяти ло назад взял в финансовой службе вашего клана полный отчёт о доходах и расходах клана Камэни...
   - Вы нашли, что хотели?
   - Да. Мои подозрения полностью подтвердились. Я хотел проверить, как исполняются нашими союзниками договорённости по проведению процедур омоложения людей клана Лерой, которые клан Камэни выполняет бесплатно.
   - Мы чтим договорённости, господин Рэй, и бдительно следим за исполнением своих обязательств. Вам не в чем упрекнуть нас.
   - Вот именно, госпожа, вот именно... А знаете ли вы, что расходы по омоложению людей вашего союзника неуклонно растут и уже составляют уже третью часть расходных статей бюджета клана Камэни в части оказания медицинских услуг?
   - Наш клан в состоянии себе это позволить.
   - Зато не в состоянии позволить клан Лерой! Видите ли, госпожа, союз должен быть в первую очередь взаимовыгодным. Клану Лерой он выгоден - расходы на медицину, в случае обращения к стороннему клану, составляли бы основную расходную часть нашего бюджета. Нас всё-таки уже более семи миллиардов... Обеспечение бесплатным продовольствием никак не компенсирует ваших расходов, и первой ласточкой сложившегося перекоса явилось сообщение госпожи Айлинэри на последнем заседании. Вспомните, что она сообщила нам о наметившихся трудностях...
   - Мы решим их, господин Рэй.
   - С прискорбием должен сообщить, госпожа, что вы ошибаетесь. И проведённый мною тщательный анализ вашей финансовой деятельности - документальное тому подтверждение. Одни вы проблему не решите - в клане Лерой слишком много молодёжи. Буквально через пять-шесть сол число людей, которым потребуется проведение процедуры омоложения, увеличится вдвое, а через десять сол - втрое. Стабилизация наступит примерно через пятнадцать сол, когда поток клиентов Лерой в ваши клиники почти в пять раз превысит нынешний. Так что решать грядущую проблему будем мы вместе. Здесь и сейчас. В новом анклаве я вообще предложил бы не дробить доходы между кланами, а создать общий бюджет, из которого выделить небольшую часть - скажем, процентов десять, на исключительные нужды клана Камэни, ещё столько же - клану Лерой. Остальные же восемьдесят процентов тратить на совместные проекты, которые станет курировать объединённое правительство. Все службы обеспечения жизнедеятельности анклава - продовольственную сферу, жильё, медицинские услуги, другие социальные направления, а также расходы на оборону нужно финансировать только из совместного бюджета. Таким образом, в новом анклаве этот вопрос окажется снят - мы уже обсуждали возможность фактического слияния кланов, и общий бюджет станет этому только способствовать. Осталось решить, что нам делать здесь, в империи. Что вы об этом думаете?
   - Думаю, что вам опять удалось меня удивить. Я, признаюсь, была сильно обеспокоена, узнав, что вы затребовали полный финансовый отчёт клана. Скажите - выявление доли наших затрат на омоложение ваших людей было единственной причиной?
   - Нет. Основной, но не единственной. Мне ещё было крайне важно знать, какие суммы клан Камэни выделяет на проведение фундаментальных исследований.
   - А это вам зачем?
   - Госпожа, а на какие шиши вы планируете продолжать исследования, когда весь цвет вашей учёной мысли переселится на новое место? Это сейчас у вас в распоряжении весь бюджет клана, однако на новом месте окажется далеко не так - там сойдутся в жестоких финансовых спорах диаметрально противоположные мнения различных людей, и все они будут считать свои направления самыми важными для будущего оплота новой цивилизации. Тысячи сол вы руководили своим кланом, и делали это, признаюсь, великолепно - лично мне до вас ещё расти и расти. Но этот-то опыт как раз и может сыграть с вами злую шутку - многие наработанные до автоматизма и кажущиеся оптимальными в отношении клана решения окажутся неприменимы по отношению к создаваемому нами государственному образованию. И вы, и я уже сейчас должны думать не о нуждах одного клана, а о нуждах всего анклава. Сейчас, в империи, клан Камэни занимается исключительно медициной - всё остальное вы спокойно покупаете в других кланах. На новом месте так жить не получится - Лурийский анклав должен быть самодостаточным и самостоятельно производить всё, что ему требуется. Соответственно, бюджет анклава станут дербанить все, кому не лень - для Оканийской империи, например, развитие медицины - далеко не приоритетное направление, как, впрочем, и производство экологически чистого продовольствия. Полагаю, наш новый анклав в своём развитии не будет сильно отличаться от империи. Я хочу заглянуть в будущее и не дать мелким тактическим задачам задушить работу на перспективу. Именно для этого минимум десятая часть бюджета должна остаться вашим неприкосновенным запасом, плюс считаю необходимым отдельной строкой прописать выделение средств на фундаментальные исследования. Эти средства необходимо пропорционально разделить по различным направлениям, одним из которых и станет медицина. Об этом необходимо думать уже сейчас - потом решать вопрос оптимального расходования получаемых средств станет тяжелее. Но мы ушли от основного вопроса, который я хотел бы с вами обсудить - что мы будем делать с расходами той части клана Камэни, которая остаётся в империи?
   - Но вы же уводите в новый анклав большую часть клана?
   - Да, переселится около семи миллиардов, однако около миллиарда останется.
   - Тогда ничего страшного - приходящаяся на вас доля расходов уменьшится с тридцати до пяти-восьми процентов.
   - К сожалению, это не так, госпожа. Клан Камэни тоже переселится. И пусть все основные клиники и медицинские центры Камэни в империи останутся, однако небольшую долю рынка вы можете потерять, пусть не сразу, а через несколько десятков сол. Я оцениваю потерю рынка кланом Камэни в двадцать - двадцать пять процентов в течение ближайших тридцати сол. Вы сосредоточитесь на оказании дорогостоящих элитных услуг - ведь многочисленный коллектив учёных всегда будет обеспечивать клан Камэни передовыми технологиями. Однако этот рынок ограничен, и сферы ответственности на нём уже распределены на эоны вперёд. Бороться же за низкодоходный рынок дешёвых услуг за счёт наращивания объёмов нецелесообразно - у вас не так много людей, чтобы заполонить дешёвыми клиниками даже нашу галактику, не говоря уже о всей империи. Так что более реальной выглядит цифра ваших будущих расходов на людей клана Лерой в двадцать-двадцать пять процентов.
   - Но у нас же будет бесплатная охрана и бесплатное снабжение продовольствием...
   - Конечно, будет - мы, так же, как и вы, от своих обязательств не отказываемся. Однако, госпожа, я предлагаю другое - не загружать элитные центры Камэни рядовыми людьми Лерой, а перейти к массовому строительству дешёвых клановых медицинских центров по омоложению, рассчитанных исключительно на рядовых членов клана. Насколько я в курсе, в настоящее время в империи используется два варианта процедуры омоложения. Один - дешёвый, но продолжительностью примерно в кун, когда все процессы по омоложению протекают в герметичной медицинской капсюле. Процесс медленный, но зато полностью автоматизированный и управляемый искином. И есть ещё быстрый вариант процедуры омоложения, проводящийся от трёх до семи ло - управление этим процессом искину доверить уже нельзя из-за возникновения множества случайных изменений, требующих постоянного контроля высокопрофессионального учёного-медика. Также только при омоложении под контролем опытных учёных-медиков возможна коррекция геномного кода. Процедура быстрого омоложения для людей Лерой, как правило, не нужна - для клана безразлично, пролежит его боец в медицинской капсюле три или тридцать ло. Зато можно освободить учёных Камэни от рутинной работы, что благотворно скажется на благосостоянии синдиката. Я тут подсчитал на досуге - чтобы полностью закрыть потребность Лерой в омолаживающих центрах, необходимо построить менее тысячи подобных учреждений при условии, что подобные процедуры в них станут проходить одновременно двадцать пять-тридцать тысяч человек. Тысяча человек в день - вполне реальная нагрузка на один подобный центр. Если не ошибаюсь, у вашего клана есть даже более крупные клиники.
   - Вы хотите просто построить медицинские центры или получить технологии?
   - Всё зависит от уровня доверия между нашими кланами, госпожа. На текущий ло я бы не хотел испытывать наши отношения на прочность, ведь клан Лерой обзавёлся уже несчётным количеством технологий, а у Камэни, по сути, из стратегических направлений только омоложение и есть. Исходя из подобных взглядов, считаю передачу технологии преждевременной - допустимо только минимальное раскрытие, необходимое для строительства клановых центров по омоложению. Обслуживающий низкоквалифицированный персонал этих клиник также считаю целесообразным набирать из людей Лерой, прошедших краткие курсы в ваших учебных центрах. А нескольких высококвалифицированных врачей, ответственных за программирование параметров проводимых процедур, вполне смогут обеспечить Камэни. Несколько тысяч людей вы же в состоянии выделить, госпожа?
   - Могу и больше.
   - Больше вряд ли понадобится - не стоит опускать элитных профессионалов Камэни до уровня младшего обслуживающего персонала. Подобное решение может быть необходимым в имперских клиниках, но совершенно излишне в клановых. Кстати, в новом анклаве со временем все технологии станут принадлежать не кланам, а анклаву - прошу это учесть.
   - Принимается, господин Рэй. Ваше предложение достаточно здраво и своевременно. Но можно я задам вам ещё один вопрос?
   - Госпожа, я с радостью отвечу на любой ваш вопрос.
   - Эти две причины были единственными?
   - Вы, как всегда, проницательны, госпожа. Нет, была ещё и третья причина. Последняя, но от этого не менее серьёзная.
   - И почему я не удивлена? Хотя о чём это я? Если вы, господин Рэй, затребовали полный финансовый отчёт моего клана, то одной причины, пусть даже весьма серьёзной, для вас было явно недостаточно. Озвучьте последнюю причину, мне уже любопытно!
   - О ней вы могли бы догадаться и сами, госпожа - ведь на одном из последних заседаний я сказал, что вижу в кресле матриарха Лерой именно вас. Ну или господина Мидо, что, по большому счёту, одно и то же... Не прошло бы и десяти сол, и эту проблему всё равно пришлось бы решать, только уже не мне, а вам. Так что я просто снял с вас одну из самых больших проблем в вашем будущем руководстве оставшейся в империи части синдиката. Скажите, стоили эти десять ло пристального изучения ваших документов достигнутых сегодня решений?
   - Они стоили много больше, господин Рэй...
  

***


  
   Утро на Лере начиналось для Андрея с традиционной непродолжительной пробежки по прилегающему к коттеджу ухоженному лиственному лесу, чистому, освещённому часто расположенными вдоль дорожек фонарями и больше напоминающему земной парк. Уверенным, пружинистым бегом Андрей перемещался по широкой, выложенной идеально ровными каменными плитами лесной дорожке рядом со своей женой. В отличие от него, дыхание Иллуры было тяжёлым, мокрые от пота волосы, перехваченные повязанной на лоб лентой, спутанным комком прилипли к её спине, по центру которой к пояснице протянулась тёмная влажная дорожка. Спортивный комбинезон серо-зелёной пятнистой расцветки плотно обтягивал идеально стройное молодое тело, на которое Андрей готов был любоваться всегда, а имел возможность лишь по ночам... Да ещё здесь, на спортплощадке, оборудованной прямо посреди леса, начинающегося почти от порога их общего дома, расположенного на северной окраине столицы Леры. Андрей давно собирался, но всё никак не успевал вывезти свою жену на Лурию, планету-столицу нового анклава, где для семьи Андрея уже был построен небольшой, но уютный коттедж со всеми удобствами и отдельным независимым порталом, способным перенести пассажиров прямо в здание столичной администрации.
   Очередная ежедневная утренняя пробежка подходила к концу, и Иллура заканчивала её на одной силе воли, полностью выложившись к концу трассы длиной почти в половину ши. Полчаса, или четверть ри лёгкого бега Андрей считал минимальной физической нагрузкой, поэтому его жена начинала свой рабочий день с регулярных физических упражнений. Закончив пробежку, супруги перешли на шаг, чтобы женщина могла спокойно отдышаться, и вышли на опушку леса, с которой открывался живописный вид на дом, огороженный низким палисадником, обрамляющим не только несколько уютных зелёных лужаек по фасаду здания, но и заставленную тренажёрами спортивную площадку между зданием и лесом. На эту-то площадку и вывела Андрея с Иллурой каменная дорожка. Пройдя по ней до первого ряда снарядов, женщина устало облокотилась на стойку турника и попыталась отдышаться - короткого отдыха после пробежки ей почему-то явно не хватило. Андрей, эмпатическая чувствительность которого за последние несколько лет значительно увеличилась, отчётливо слышал усталость жены, наложившуюся на резко ухудшившееся самочувствие, и никак не мог понять причины - ведь перед началом тренировки женщина чувствовала себя вполне хорошо. Иллура же, вместо того, чтобы, отдышавшись, перейти к упражнениям на снарядах, резко согнулась, и, упав на колени, избавилась от недавно съеденного лёгкого завтрака, попутно накрыв эмпатические чувства Андрея ощущением резко накатившего головокружения и тошноты. Андрей тут же обеспокоенно рванулся к жене, подняв её с травы на руки, но Иллура, заметив в глазах мужа неподдельную тревогу, улыбнулась и сказала:
   - Ничего страшного, дорогой. Просто, похоже, у нас будет ребёнок...
  

***


  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Итак, тан Тумиоши, вы разобрались в причинах, по которым клан Лой считает себя обманутым империей?
   - Да, мой император. Некоторое время назад с этим кланом действительно не слишком красиво поступили - в один из предыдущих контрактов оказались заложены достаточно суровые пункты обременения, от которых те не могли отказаться без выплаты крупных штрафов. Сам же контракт империя расторгла досрочно - такая возможность условиями контракта также была предусмотрена. Фактически, лишившись контракта, клан Лой продолжал нести по нему ряд обязательств по обременению ещё в течение нескольких сол, что вылилось для клана в весьма внушительную сумму убытков, оказавшихся значительно больше, чем клан в состоянии компенсировать без существенного для себя ущерба.
   - То есть по вине империи клан понёс внушительные убытки?
   - Я бы не стал выражаться столь категорично, - поморщился чиновник. - Вины государства здесь нет, мы действовали строго в рамках закона. В крайнем случае, Лой могли и не подписывать контракт, если условия обременения их не удовлетворяли. Однако я признаю, что государство действительно в какой-то степени стало причиной полученных кланом убытков.
   - И что вы сделали?
   - Мы провели служебное расследование, мой император. Лица, виновные в разрыве контракта и внесении в него обременений для клана Лой, понесли наказание. Уверяю вас, больше такого не повторится.
   - Причину досрочного расторжения установили?
   - Да, мой император. Причина стандартная и достаточно часто применяемая - империи был предложен аналогичный контракт на более выгодных условиях. Формально человек в моём министерстве, ответственный за данную процедуру, действовал в интересах империи, так что наказания он не понёс.
   - Я так понимаю, что место Лой занял один из ваших аффилированных кланов?
   - Совершенно верно, мой император. Прошу отметить - нарушения имперского законодательства не было, действия моих чиновников признаны абсолютно законными.
   - А по сути? Про формальную сторону вопроса мне можете не говорить - я и так знаю, что документально всё в полном порядке.
   - По сути, господин император, один клан заменили другим, более лояльным и дружественным. Возможно, имела место некоторая материальная благодарность, однако факт подкупа своих людей мне установить не удалось. К тому же подобные замены, повторюсь, достаточно нередки. Не скажу, что эта практика повсеместна, но и ничего необычного - небольшой дополнительный отъём денег в пользу империи. Правда, в данном конкретном случае мои чиновники проявили небрежность и сработали достаточно грубо - вместо небольшого финансового кровопускания клан понес значительные убытки. Значительные, но далеко не критичные - Лой богатый клан и имел полную возможность со временем расплатиться по долгам. Однако Лой - первые, кто решил открыто пойти против системы. Подобные попытки делались и раньше, но мы всегда использовали отработанные алгоритмы воздействия на недовольных. Если бы не эти рурховы Лерой, мы решили бы и эту проблему, однако господин Рэй ясно дал понять, что готов применить силу как против моего клана, так и против всех кланов, прямо или косвенно участвующих в исполнении госконтрактов, в которых когда-либо фигурировал клан Лой. Методы Лерой вам хорошо известны на примерах кланов Ойхо и Хорукайяни, мой император, и подставлять свой клан под удар я не хочу.
   - Что вы планируете делать дальше исходя из сложившейся ситуации?
   - В одном матриарх Лой права - нельзя законно легализовать незаконный налог. Незаконные деньги могут быть получены только незаконными методами. Если империя и дальше планирует вести параллельный теневой бюджет, то необходимо ввести хотя бы видимость законности - все игроки должны подтвердить знание условий игры, а это возможно только в том случае, если каждый участник аукциона подпишется под тем, что ему известна сумма, причитающаяся к уплате дополнительно.
   - А почему бы эту сумму не оговорить в процентах от контракта? Сумму можно сделать постоянной, например - пятую часть от контракта...
   - Мой император, но ведь у каждого контакта эти суммы могут быть разными!
   - А почему, тан Тумиоши? Не потому ли, что часть этих сумм оседает на счетах ваших чиновников? Если же величина дополнительных платежей станет одинаковой для каждого контракта, то ваши люди не смогут оставить себе ни единого лу. Возможно, именно в этом и заключается основная проблема?
   - Мой император, ваши подозрения беспочвенны! - крайняя степень волнения проступила на лице чиновника. - У меня нет ни одной жалобы на незаконные действия моих людей.
   - Ну ещё бы! Кто бы их подал? И самое главное - кому?
   - Мой император, если у вас есть информация о недобросовестности подчинённых мне чиновников, передайте её мне - я проведу в министерстве служебное расследование. Все виновные в злоупотреблениях будут наказаны. Пока же подобных сведений нет, подозревать своих людей в хищении государственных средств я не правомочен.
   - Разумеется, тан Тумиоши, - позволил себе снисходительную усмешку император. - Ваши люди предельно честны и абсолютно неподкупны. Поэтому, думаю, вас не затруднит перед каждым аукционом лично встретиться с каждым из участников и попросить их своей рукой зафиксировать сумму благодарностей. Так как по моим данным, эта сумма составляет в среднем двадцать процентов, можете именно на неё и ориентироваться. У вас есть предложение лучше?
   - Я сделаю всё, как вы сказали, мой император...
  

***


  
   После окончания очередного напряжённого трудового дня Андрей, сбежав от рабочей суеты, плюнул на все дела и подался в горы к рурхам. Вволю пообщавшись с котами он, уставший, вместо того, чтобы переместиться домой, уснул в обнимку с кошачьим хвостом, привалившись к тёплому Басиному боку - в последнее время встречи с четвероногими друзьями стали настолько редкими, что не хотелось упускать ни одной минуты общения. Последнее время по ночам он часто видел удивительные по своей реалистичности сны, и в этих снах он умел каким-то непостижимым образом сливаться с миром, чувствуя себя с ним одним целым. Он мог в одно мгновение переместиться с одного конца мира на другой, окинуть взором весь мир целиком или, сосредоточившись, разглядеть любую мельчайшую травинку на уединённой лесной поляне, муравья, взбирающегося по этой травинке... Но, несмотря на такие способности, Андрей любил просто летать над миром - паря в вышине, на которой даже огромные облака под ним казались не больше того самого муравья на травинке, мужчина спокойным и отрешённым взором наблюдал с высоты своего полёта за жизнью целого мира, в который во время своих сновидений он проваливался всё чаще и чаще. В парении над миром Андрей обретал спокойствие, которого ему так не хватало на земле. Испытываемое им при этом чувство ощущалось немного странным, но до боли знакомым - как будто мужчина уже проделывал подобное раньше, в своём почему-то забытом прошлом. Что это было - странные выверты усталого подсознания, подспудно пытающегося отрешиться от вороха земных проблем, или в нём бурлила беспокойная кровь, изменённая множеством мутаций? Андрей не знал, да и не хотел знать. Он просто спал и видел сны...
   Подобные сны являлись ему почему-то только в компании рурхов, когда Андрей, устав от постоянных проблем, вываливающихся на него постоянно, как из рога изобилия, сбегал к Барсику в заповедник рурхов на Лере. И именно после этих снов мужчина чувствовал себя неожиданно бодрым и по-настоящему отдохнувшим, очистившимся от гнёта повседневных проблем. Иногда, получив очередной заряд бодрости после бесконечной череды изматывающих рабочих будней, Андрей задумывался - если решение постоянно возникающих проблем и есть обычная жизнь руководителя клана, то ни за что на свете он не согласился бы на должность патриарха. Того вороха дел, который мужчина с раннего утра и до позднего вечера разгребал, будучи в должности официального заместителя, ему хватало с лихвой.
   Вот и сейчас Андрей дремал, забившись под пушистый бок Барсика, положив голову на его лапу и укрывшись хвостом, который подтянул к своему животу, прижав рукой. Лёгкое урчание убаюкивало похлеще колыбельной, волосы на затылке время от времени шевелились от выдыхаемого кошачьим носом горячего воздуха, а разум ласкало ласковое ментальное поглаживание вязких и тягучих кошачьих мыслей - рурху тоже снилось что-то хорошее, связанное со старшим двуногим братом. Похоже, Барсик во сне опять охотился вместе с Андреем - сны хищников были простыми, незамысловатыми и в точности повторяли их повседневную жизнь. Возможно, даже рурх делил свой сон на пару с человеком - не зря же Андрею с высоты своего полёта иногда удавалось увидеть охотящихся на данхои котов. Иногда, желая помочь хищникам, Андрей показывал им ментальные картины, где в данный момент находится стадо и как лучше всего организовать засаду на отбившегося от общего стада молодого вкусного барашка. Временами Андрей даже снижался, чтобы помочь охотникам и загнать в засаду дичь - его, падающего с небесной высоты, данхои боялись настолько сильно, что в ужасе разбегались в разные стороны и попадали прямо в лапы выскакивающих из засады рурхов. Моменты атаки выбирались настолько удачно, а сама охота выглядела настолько естественно, что Андрей не без оснований подозревал, что ему удаётся каким-то образом проникать в мысли спящих рядом рурхов - ну не считать же нормальной ситуацию, когда человеку снятся сны охоты на баранов в компании четвероногих хищников? Впрочем, даже если это было и так - Андрей не возражал, ведь после таких снов он всегда просыпался бодрым и отдохнувшим, освобождённым от постоянно гнетущего его груза повседневности. И это чувство лёгкости и душевного подъёма сохранялось у него на протяжении как минимум нескольких последующих дней.
   Очередная охота во сне выдалась успешной - Андрей загнал для Баси нескольких баранов, которых тот прикончил на пару со своей самкой и немногочисленным выводком из двух молодых рурхов. Объевшись, рурхи сбились в стайку и задремали, прижавшись друг к другу боками. Начал накрапывать мелкий моросящий дождик, а так как до ближайшей рощицы оказалось достаточно далеко, Андрей укрыл всех четверых своим крылом, растянув перепонку над котами - подобную процедуру во сне он проделывал нередко, и Барсик с семьёй совсем не возражал против подобного зонтика.
   Ночь после охоты с рурхами в заповеднике Леры подходила к концу, и сквозь закрытые веки мужчины уже начали пробиваться первые бледно-серые блики рассвета. Андрей медленно просыпался, постепенно избавляясь ото липких объятий сна и стряхивая с себя остатки ночных грёз. Не открывая глаз, мужчина глубоко вздохнул и прислушался к окружающей обстановке - пространство вокруг дышало спокойствием и негой. Утро едва вступило в спои права, и блёклые сумерки ещё силились изгнать из предгорья густые серые тени. Разлёгшиеся вокруг коты и не думали просыпаться - их мерное дыхание напополам с утробным урчанием доносилось со всех сторон. С невидимого неба, как и во сне, по окружающей лёжку траве с лёгким шумом мерно барабанил затяжной дождь. Однако до котов капли воды не долетали - все четверо рурхов были надёжно укрыты от непогоды громадным кожистым крылом с жилистыми узловатыми перепонками. До боли знакомым крылом...
   Привычным, отработанным во сне до автоматизма движением Андрей слегка напряг спинные мышцы - по крылу волной пробежала лёгкая дрожь, оно приподнялось, расправляясь, и на спину Андрея обрушился целый поток стекающей с крыла воды. Ощущение оказалось достаточно неприятным, чтобы мужчина, недовольно вздрогнув и широко распахнув глаза, приподнялся, разведя плечи и стряхивая текущую по спине воду на землю. Крылья взметнулись вверх и, сбросив с себя последние капли дождя, раскрылись на свою полную длину, вытянувшись по обе стороны двумя изогнутыми громадными клинками в виде латинской буквы "V". Его крылья...
   Начиная понимать, что его последний сон оказался как бы не совсем сном, Андрей ошарашено оглядел себя с ног до головы. Мдаа... Над его телом во сне явно поработало подсознание, запустив процесс неконтролируемой трансформации. Надо было в детстве меньше Толкиена читать... Или тут подспудно проявились старинные русские сказки про змея-горыныча? Да и китайская мифология тоже насыщена летающими рептилиями, а по молодости Андрей, увлёкшись восточными единоборствами, немало времени посвятил изучению народного творчества восточных соседей. То, что его тело вполне способно трансформироваться согласно его желаниям, подкреплённым соответствующими командами мозга, для мужчины являлось далеко не новостью - бессознательно он уже проделывал подобные манипуляции ещё будучи в медицинском саркофаге, да и сознательная модификация своего организма ему тоже была подвластна в достаточно широких пределах. Но чтобы настолько кардинально...
   Тщательный осмотр его нового тела выявил явное несоответствие пропорций со старым - и по весу, и по габаритам. Причём если вес, по субъективным ощущениям, возрос не сильно - максимум раза в два-три, то габариты изменились весьма значительно. Само тело, если не брать в расчёт голову и отросший хвост, увеличилось в размерах максимум раза в полтора и не достигло даже половины от размеров самого маленького из спящих рядом рурхов. Зато хвост, плавно сужающийся от основания к заканчивающемуся небольшим раздвоенным шипом кончику, оказался раза в четыре длиннее и составлял никак не менее восьми метров. Вытянувшаяся метра на полтора шея венчалась достаточно крупной головой, точные размеры и форму которой Андрей оценить не смог ввиду отсутствия рядом зеркал. Распахнутые в разные стороны крылья, чем-то напоминающие перепончатые крылья летучей мыши, превышали общую длину тела примерно раза в полтора. Четыре лапы, две передние, чем-то похожие на львиные, с громадными, слегка изогнутыми, антрацитово-чёрными когтями, и две задние, такие же могучие, располагались симметрично-попарно вдоль закованного в чешую гибкого тела, причём передние лапы находились в аккурат под крыльями. Короче, классический фэнтэзийный дракон, причём явно вытащенный Андреем на свет божий из собственного подсознания.
   Решив, раз уж появилась такая возможность, внимательнее исследовать неожиданно обретённое новое тело, Андрей сложил крылья на спине, подогнул лапы и, усевшись на задн... то есть хвост, закрыл глаза, погружаясь в медитацию и сканируя внутренним взором самого себя. Всё оказалось вовсе не так страшно - строение его нового тела в основном повторяло старое - те же два симметрично расположенных сердца, те же почки, печень, желудок... Однако по сравнению с человеческими значительно увеличились лёгкие, модифицировалась кровеносная система, изменились кости, в особенности лопатки, трансформировавшиеся в силовой каркас крыльев. Нервный узел в районе солнечного сплетения вытянулся вдоль позвоночника, как бы дублируя спинной мозг, дополнительно переплетаясь с позвоночным каналом через межпозвоночные отверстия. Органы зрения, слуха, обоняния на первый взгляд изменились не сильно, обзаведясь незначительными новообразованиями. Значительным изменениям подверглась гортань - по-видимому, диапазон издаваемых новым телом звуков должен был кардинально отличаться от человеческого. Пищеварительная система почти не изменилась, что не могло не радовать - менять пищевые пристрастия в угоду изменившемуся облику Андрей не собирался.
   Завершив осмотр собственного тела, и до малейших подробностей запомнив все произошедшие с ним во сне метаморфозы, Андрей начал потихоньку возвращать себе прежний облик. За это время дождь успел закончиться, поднявшийся небольшой ветер разогнал тучи, а в засиявших голубизной облачных разрывах начало робко проглядывать солнце - день близился к своей середине. Спящие рурхи проснулись и теперь внимательно следили за своим старшим братом. Ни волнения, ни удивления его странной внешностью они не испытывали, что косвенно свидетельствовало о том, что подобный облик Андрея им хорошо знаком.
   Возвращение человеческого тела, проводимое под жёстким контролем сознания, заняло у Андрея значительно больше времени, чем спонтанная смена облика во сне - требовалось учесть множество факторов, которым ранее Андрей просто не придавал внимания. Каждую операцию приходилось сначала продумывать, а уже затем осторожно реализовывать, не ослабляя тщательного контроля за производимыми над собственным телом манипуляциями. Андрей провозился с трансформацией весь день, и лишь глубокой ночью ему удалось вернуть свой прежний облик, оставив, правда, незначительные изменения во внутренних органах - как оказалось, модифицированная под дракона нервная система оказалась более энергонасыщенной и лучше контролировала энергетические потоки тела. Синтез пришедшей в негодность во время ночной метаморфозы одежды занял несколько мгновений - подобная операция в последнее время стала для него рутинной и была проведена сразу же, как только завершилась окончательная трансформа его тела. Перемещение домой, прямо в собственную спальню, неожиданно прошло значительно легче, чем ранее. Андрею показалось, что он просто шагнул с каменистого, заросшего высокой травой склона горы в серебристое облачко тумана, окутавшее его фигуру, и вышел уже на пушистый мягкий пятнистый рыжевато-коричневый ковёр собственной спальни, стилизованный под шкуру горного волка, рядом с кроватью, на которой, обняв во сне подушку, спала, тихо посапывая, Лури. Тихо раздевшись, Андрей аккуратно лёг рядом с женой и нежно прижал её к себе, аккуратно поцеловав в затылок. Женщина что-то сонно пробормотала, отпустила подушку и, развернувшись, устроилась на его груди, забросив на живот ногу. Плавно потянув свободной рукой сбившееся в угол одеяло, Андрей укрыл им и жену, и себя, после чего, расслабившись, быстро провалился в дрёму, плавно перетёкшую в глубокий, крепкий сон. В этом сне мужчина никуда не летел и ни в кого не превращался...
  

***


  
   Анклав, резиденция клана Камэни...
   - Хочу отметить, господа, что на текущий момент достигнута начальная степень автономности Лурийского анклава - мы полностью обеспечиваем потребности лурийцев в продовольствии, одежде, жилье и минимальном ассортименте необходимых для жизни товаров. Инфраструктура создаётся опережающими темпами, и росту миграции препятствует только низкая пропускная способность портала.
   - Господин Рэй, на прошлом заседании вы говорили, что второй портал практически создан...
   - Он не только практически создан, госпожа Иллэри, но даже проведены его предварительные испытания, окончившиеся, кстати, вполне успешно. Сейчас мы, как всегда, упёрлись в низкую пропускную способность первого портала - ведь переправлять новый портал из Лурии на Леру придётся опять же через него. К сожалению, потребности быстро растущей колонии в товарах, выпуск которых там ещё не налажен, растут с ростом численности колонии, и нам приходится выбирать, что поставлять - либо сами товары, либо предприятия по их производству. Как всегда, побеждает компромисс - кое-что поставляем в готовом виде, а на продукцию, пользующуюся повышенным спросом, поставляем технологию и заводы по её производству, сопровождая поставки обучением наших людей работе на этих заводах с последующей их переправкой в Лурию. Кстати, на Лурии монтаж ответной части второго портала уже начат.
   - И когда же нам ждать начала сборки второго портала здесь, на Лере?
   - Не ранее чем через кун, господин Тувилани. Более того, в течение этого куна первый портал, за исключением поставки экстренных товаров, будет занят исключительно переброской частей второго портала.
   - То есть уже через кун у нас окажется два полноценно функционирующих портала?
   - Накиньте десяток ло на настройку и юстировку, и ещё десяток - на комплексную проверку и испытания.
   - Итого - полтора куна до момента установления прочной связи между нашим аклавом и Лурией?
   - Давайте пока ориентироваться на эту предварительную цифру, господин Тассо. Вы хотели зарезервировать под себя часть трафика портала?
   - Да, господин Рэй. Считаю, что пришло время создания в Лурийском анклаве регулярных войск - освоенные нами территории слишком сильно выросли, чтобы оставлять их беззащитными перед внешней угрозой.
   - В принципе, я согласен с вами. Как только портал окажется запущен, под ваши нужды будет выделено до десяти процентов его мощности.
   - Этого недостаточно, господин Рэй, ведь мне придётся переправлять в Лурию не только людей, но и вооружение, в том числе и тяжёлое. И если дроны, танки и лёгкие орбитальные челноки ещё можно будет как-то переправлять в рамках выделенного лимита, то уже средний орбитальный или суборбитальный челнок по своему весу превысит эти рамки. Увеличьте лимит хотя бы до двадцати пяти процентов.
   - Десять - конечная цифра. В крайнем случае, единичные образцы техники считаю допустимым переправлять за счёт лимита других ло. И вообще, планируйте всю тяжёлую боевую технику изготавливать и собирать на месте - не хватало ещё нам порталом гонять в другую галактику массу брони и металла, которые можно с успехом получить в Лурии.
   - Но в новом анклаве отсутствуют заводы, производящие подобную технику!
   - В новом анклаве много чего отсутствует. Продумайте, что вам необходимо в первую очередь - будем строить заводы на месте.
   - Но это слишком долго...
   - Это всё равно рано или поздно будет необходимо сделать, так почему бы не сейчас?
   - Тогда даже думать не надо - для десантно-штурмовых войск на новом месте мне необходимо наладить производство брони, лёгкого и тяжёлого ручного оружия, десантных челноков, лёгких и средних танков, а также атмосферных истребителей, штурмовиков и бомбардировщиков, а для космических войск - как минимум тяжёлых истребителей, авианосцев и лёгких крейсеров. И это минимум - для того, чтобы анклав был достаточно защищён, необходимо построить хотя бы эскадрилью тяжёлых линкоров, несущих на своём борту мощное дальнобойное вооружение. Я уже не говорю о дронах, производство которых также считаю приоритетной задачей.
   - Господин Тассо, у вас будет десять процентов мощности портала, из которых вы и планируйте создание вооружённых сил анклава. Больше этого трафика я вам выделить не смогу, иначе вся наша деятельность окажется посвящена не развитию нового анклава, а его обороне. Вот, берите пример с господина Тувилани - его задача не менее важная, чем ваша, а он сидит спокойно и не жалуется.
   - Ха! Разведка, контрразведка и внутренняя безопасность... Да им вообще кроме людей ничего не нужно! У меня же сейчас основная задача - создание тяжеловооружённого космического флота и бронетехники для десанта, без которой он представляет собой просто пушечное мясо...
   - Господин Тассо, при всём моём уважении у вас всё равно останется десять процентов мощности портала. Думайте. Считайте, какое производство окажется выгоднее развернуть на месте, а не нагружать единственную транспортную ветку - ради создания новых производственных мощностей я, в принципе, могу пожертвовать несколькими процентами трафика в вашу пользу. Другие пожелания будут? Нет? Вот и отлично, жду ваших предложений с расчётами и обоснованиями в ближайшие несколько ло. Сейчас же, вижу, своими результатами с советом хочет поделиться госпожа Айлинэри.
   - Господин Рэй, у меня проблем больше, чем результатов...
   - Тут вы далеко не одиноки, госпожа. Говорите, будем решать вместе.
   - На заказанные мною медицинские центры по омоложению не хватает людей - у Камэни отсутствует необходимое количество высококвалифицированных кадров.
   - Насколько я знаю, госпожа, на каждый медицинский центр, работающий в автоматическом режиме, необходим всего один, как вы выразились, высококвалифицированный кадр с высшим медицинским образованием. Это так?
   - Господин Рэй, по штату медицинских работников с высшим образованием должно быть не менее двенадцати на одно медучреждение. В реальности их число нередко превышает двадцать человек, и это далеко не предел. Некоторые наши клиники имеют до сотни и даже более высококвалифицированных врачей со специализацией в генном моделировании. И тому есть целый ряд причин, одной из которых является обязательное принятие решений не одним врачом, а консилиумом как минимум из пяти опытных учёных - ведь любому человеку свойственно ошибаться. А коллективное решение пяти-семи человек, как правило, значительно реже оказывается ошибочным. К тому же люди не могут работать круглые ло, им тоже нужно есть, спать, отдыхать...
   - Я своей властью временно разрешаю в новом анклаве принимать решения не консилиуму, а одному человеку - до момента ликвидации кадрового голода. К тому же, насколько я в курсе, процесс омоложения будет контролироваться искином, а не человеком. Я не прав, госпожа?
   - Правы, однако начальные параметры процедуры задаются именно человеком.
   - Что, сразу всем консилиумом?
   - Нет, конечно же, параметры программирует один человек.
   - Ну, вот пусть этот человек сам и определяет, и программирует эти параметры.
   - Но он же не может работать круглые ло!
   - А от него и не требуется такая самоотверженность. Пусть свою работу выполняет только в рабочее время, вводить круглосуточный режим работы пока не вижу смысла.
   - Да, но кто тогда будет дежурить в медицинских центрах по ночам? А есть же ещё и выходные дни!
   - Младший медицинский персонал, конечно. На его обучение азам медицины потребуется совсем немного времени - это же не высшее медицинское образование.
   - Но у Камэни нет людей даже на такой вариант!
   - Этот вопрос я уже обсудил с госпожой Иллэри - отбирайте самых одарённых людей среди молодёжи Лерой и обучайте их азам целительства, тем более что в этом нет особых секретов. Таким образом, на каждый медицинский центр клану Камэни придётся выделить по одному - два профессиональных учёных-медика. В обслуживающем и младшем медицинском персонале в разумных пределах я вас не ограничиваю - берите столько, сколько нужно и сколько сможете обучить. Нужна тысяча - берите тысячу. Нужен миллион - берите миллион. Такой вариант примелем, госпожа?
   - Да, господин Рэй.
   - Сколько вам нужно для этого времени?
   - Если интеллект обучающихся окажется не ниже среднеимперского, то около пяти кун. Возможно, шесть или семь. Не больше.
   - Значит, на обучение отводим восемь кун - коэффициент интеллектуального развития абитуриентов от Лерой может и не дотягивать до среднеимперского, зато некоторый недостаток знаний с лихвой компенсируется повышенным трудолюбием и тягой к знаниям. Как скоро будет введен в эксплуатацию первый клановый центр по омоложению?
   - Не раньше, чем через сол. Однако потом мы сможем вводить по четыре-пять центров в кун.
   - Маловато. Хотелось бы больше.
   - Через три-четыре сола эту цифру можно удвоить...
   - Её нужно как минимум учетверить!
   - Тогда возвращаемся к круглосуточной работе каждого медицинского центра.
   - И чем это нам грозит?
   - Удвоением штата, разумеется. И это как минимум.
   - Четыре человека от Камэни на каждый центр... Через два сол это будут двести человек, затем каждый сол цифра станет увеличиваться на сотню и через десять сол достигнет тысячи. Камэни смогут себе это позволить?
   - Смогут, но это предел того, что можно безболезненно выделить на данный проект. Несмотря на большую численность нашего клана, свободных людей в нём практически нет, рабочее место каждого давно определено задолго до начала проекта экспансии. Под дальнейшее развитие сети клановых медицинских центров необходимо готовить дополнительные кадры, причём в новом анклаве нам нужно создавать не только типовые омолаживающие центры. Необходимо построить как минимум несколько специализированных клиник, где будут проходить процедуры омоложения люди с высоким коэффициентом генома, а также люди, для которых станут проводиться ускоренный вариант процедуры или внесение изменений в существующий геном. Эти центры придётся комплектовать медицинскими кадрами практически только из людей Камэни - для коррекции генома однозначно необходимо высшее медицинское образование. Да и того бывает недостаточно, и нередко решения принимают консилиумы учёных-медиков.
   - Значит, готовьте кадры. Попробуйте поискать среди молодёжи Лерой - иногда там попадаются весьма перспективные экземпляры. В существующих медицинских центрах меняйте младший обслуживающий персонал из числа Камэни на прошедших переобучение людей Лерой. Высвободившихся людей Камэни переобучайте, повышая их квалификацию, и используйте по назначению - сотрудники, получившие высшее образование, не должны работать на низших технических должностях. И не бойтесь утечки технологий - на Лурии скоро не будет ни Камэни, ни Лерой, они сольются в единый клан с единой базой и единой целью. Мы с вами сейчас не исход недовольных из метрополии готовим - мы стоим у истоков создания новой цивилизации людей...
  

***


  
   Забросив на пару дней и руководство синдикатом, и все остальные текущие дела, Андрей переместился в горы, во владения прайда рурхов, возглавляемого Басей, чтобы без помех разобраться со своим новоприобретённым обликом. Памятуя, что все планеты синдиката находятся под неусыпным надзором имперских спецслужб, Андрей специально выбрал пасмурный дождливый день, когда всё небо оказалось затянуто необычайно плотными дождевыми облаками, спустившимися почти до основания гор - сплошной облачный покров не позволял засечь с орбиты его эксперименты. В идеале лучше всего было бы вообще проводить подобные эксперименты на Лурии, но Андрей посчитал незначительный риск своего обнаружения более приемлемым, чем пустая трата и так незначительной мощности портала на перемещение туда-обратно себя любимого. Существовала, конечно же, вероятность его обнаружения малым беспилотным дроном, но она представлялась столь незначительной, что подобной возможностью Андрей решил пренебречь. Такому решению имелась веская причина - если уничтожение находящегося на высотной космической орбите шпионского устройства ещё могло вызвать недовольство империи, то небо над принадлежащей клану территорией согласно имперскому законодательству находилось в безраздельном владении клана. Чистить небо над собой от низколетящих неопознанных объектов кланам никто не запрещал, чем активно пользовались клановые системы безопасности. Выполняющие функции перехватчиков клановые беспилотники вычищали небо от имперских автоматических соглядатаев практически сразу же, как только те входили в верхние слои атмосферы. Да и посылать дорогостоящую следящую аппаратуру в необжитую территорию, где на сотни вёрст не было ни одной живой души, за исключением зверья, имперским шпионам было просто неразумно. Однако Андрей, страхуясь, всё равно выбрал достаточно уединённый уголок, с одной стороны закрытый горным хребтом с выступающей вперёд отвесной скалой, образовавшей узкое и глубокое ущелье, а с другой - подступившим к этому ущелью густым девственным лесом, взметнувшимся ввысь на десятки метров. Рурхам, правда, это место не понравилось, о чём они с неудовольствием сообщили Андрею. Впрочем, то, что не устраивало рурхов, являлось очень удобным для человека, о чём Андрей и сообщил Басе, мысленно передав, что останется в этом ущелье как минимум до ночи.
   Дождавшись ухода котов, Андрей уселся прямо на голую землю, сразу же почти по грудь утонув в высокой траве, и, расслабившись, закрыл глаза и погрузился в медитацию, мысленно восстанавливая в голове облик и внутреннее строение крылатого зверя. Пробегающие по телу мужчины горячие волны, сопровождающиеся лёгкой щекоткой, явственно говорили о том, что его тело меняется вслед за мыслью. Отрешившись от всего внешнего мира, Андрей скрупулёзно, до мельчайшей детали, воссоздавал скопированный им облик летающей ре