Цикл "Лестница бога"
   Ступень 1. Обретение магии
   Часть 2. Новая жизнь.
  

Обретение магии.

Новая жизнь

  
  

Глава 1

  
   В этом году академия приняла аж тридцать восемь новых групп курсантов первого года обучения. В прошлом году, если Андрею не изменяла память, их было тридцать шесть - академия расширялась. Ректор подтвердил свои договоренности с матриархом Лерой, приняв на первый курс пятнадцать клановых курсантов, разбросав их, правда, по пять человек в три разные группы. Андрей проследил только, чтобы оба его сэмпай попали в одну подгруппу - им и так будет тяжело одновременно и учиться, и преподавать, пусть хотя бы будут иметь возможность помогать друг другу...
   Занятия у курсантов, занятия боевым искусством с учениками, индивидуальные занятия с преподавателями и инструкторами академии - Андрей щедро делился с коллегами по работе своим опытом, - беседы с ректором, разбор академической литературы и наброски новых учебников... Работа занимала все его время, оставляя на семью совсем чуть-чуть, буквально жалкие крохи, отрываемые ото сна. Сын подрос и, перешагнув этап активного ползания, начал понемногу ходить. Когда Ошима, уверенно встав на ноги, стал активно познавать мир, залезая во все мыслимые и немыслимые уголки весьма немаленького дома и постоянно сбегая от матери в окружающий небольшой клановый поселок лес, Силлана сплавила сына в ясли - никак иначе этот детский инкубатор, носящий гордое название школы первого этапа, где специально обученные женщины воспитывали сразу толпу детворы, Андрей называть не мог, - и улетела в свою очередную продолжительную научную командировку. Андрей был рад за нее, вот только отъезд любимой жены, резко продвинувшейся по карьерной лестнице, сопровождался неожиданным мероприятием...
   Накануне отъезда Андрей оказался срочно вызван к матриарху Лерой. Аудиенция ломала весь его тщательно выстроенный и необычайно плотный рабочий график, однако подобные вызовы в клане не игнорировали - столь явное пренебрежение волей матриарха считалось опасным если не для жизни, то, как минимум, для здоровья вызываемого. Поэтому, дисциплинированно явившись к назначенному времени, Андрей был немало удивлен, увидев, что просторное, можно сказать - огромное помещение, куда его завели, оказалось почти полностью заполнено незнакомыми девушками с лицами фотомоделей и фигурами... Фигуры тоже выглядели весьма и весьма сексуально - стройные, подтянутые, грудастые, длинноногие.
   Литэйла, посмотрев на отвисшую челюсть и разбежавшиеся глаза вошедшего мужчины, произнесла коротко:
   - Тан Рур, выбирайте!
   Сбитый с толку, Андрей осторожно переспросил, косясь на замерших вокруг него красоток:
   - Что я должен выбрать, уважаемая госпожа матриарх? Я не совсем понимаю смысла этого собрания...
   Подпустив на лицо тень недовольства, которое, по идее, должно было означать степень непонятливости Андрея, матриарх добавила:
   - Не что, а кого, тан Рур. Выбирайте тех девушек, которые вам понравятся.
   - Все же я прошу прощения за свою непонятливость, уважаемая госпожа матриарх, и вынужден попросить разъяснить мне цель данного выбора, - уперся Андрей.
Если девушек таким образом пытаются протолкнуть в его школу боевых искусств - то такого подарка ему и даром не надо.
   - Ваша жена уезжает, поэтому я решила предоставить вам еще несколько жен, основной задачей которых станет постоянное нахождение рядом с вами и забота о вашем здоровье.
Присутствующие здесь девушки с радостью выйдут за вас замуж.
   - А позволено ли мне будет узнать, что привело вас к подобной идее, госпожа? - переспросил Андрей, пытаясь собрать воедино разбегающиеся мысли. Идея стать многоженцем, что, в принципе, в империи считалось нормальным, его не привлекала - хватало одной Силланы.
   - Я же сказала, что ваша жена уезжает. Надолго. Вам же, насколько мне доложили, нельзя долго оставаться без женщин - чревато непредвиденными последствиями.
   - Полагаю, что дошедшие до вас слухи не имеют под собой основания, - Андрей, уже понимая, к чему клонит матриарх, не хотел сдаваться.
   Литэйла, не обращая внимания на оправдания стоящего перед ней растерянного мужчины, продолжила:
   - До меня случайно дошли слухи, что даже при имеющейся жене ваша половая жизнь с сотрудницами академии, в которой вы сейчас работаете, оказалась настолько активной, что привела к потере сознания одной из ваших сексуальных партнерш.

   - Это был единственный случай, госпожа. У меня, как вы правильно заметили, уже есть жена, которой мне вполне хватает, и я больше не собираюсь допускать сексуальные контакты на стороне.
   - Я запомню ваши слова, тан Рур - сексуальные контакты с лицами противоположного пола, не состоящими в клане, действительно не приветствуются, и я рада, что вы только что пообещали мне отказаться от них. Но, раз подобный случай уже имел место быть, не сочтите за труд поделиться впечатлениями - как вам понравился сексуальный опыт, как вы выразились, "на стороне"?
   - Как пробежать вокруг Окааны, ни разу не остановившись, госпожа, - Андрей невольно поморщился. - Теоретически возможно, но повторять не хочется - тяжелая, утомительная работа, не добавляющая здоровья и не приносящая морального удовлетворения.
   - Можно тогда поинтересоваться мотивами, побудившими вас на подобный шаг?
   - Лучше один раз отмучиться, чем каждый день отбиваться, госпожа.
   - Тем не менее, по моим сведениям, опыт оказался для вас удачным - ваша партнерша испытала множественные оргазмы, что, с одной стороны, свидетельствует в вашу пользу, как зрелого и опытного мужчины, а с другой - вынуждает меня принять дополнительные меры против вашего воздействия на окружающий вас женский коллектив. Поэтому, чтобы подобный опыт не имел возможности повториться в будущем, я приняла решение избавить вас от тяжелой работы по налаживанию сексуальных отношений с вашими сослуживцами, связав вас дополнительными узами брака с клановыми девушками.

   - Это обязательно, госпожа?
   - Да, тан Рур. Обязательно. Танья Силлана сама обратилась ко мне с подобной просьбой. Я лично отобрала наиболее достойных для вас претенденток в строгом соответствии с вашими вкусами и предпочтениями. С учетом, разумеется, всех пожеланий таньи Силланы - она очень подробно мне о вас рассказала. Вы доверяете мнению своей жены, тан Рур?
   - Упс... То есть это инициатива моей жены?
   - Да, это ее желание, согласованное во всех необходимых клановых инстанциях и одобренное лично мной. Игнорируя волю жены в таком интимном вопросе, как подбор ваших вторых жен, вы унижаете ее и проявляете неуважение ко мне - ведь я потратила уйму времени, лично рассмотрев и одобрив каждую кандидатуру.
Просто поверьте - родословная присутствующих здесь девушек безупречна. Однако помимо выбранных для вас вашей же женой претенденток вы, разумеется, можете взять дополнительно любое количество жен, если у вас уже есть на примете подходящие кандидатуры. Поверьте, я меньше всего желаю к чему-либо принуждать, в некоторых границах за вами всегда остается свобода выбора. Единственное условие - согласуйте выбор со мной.
   - И вы согласитесь с любым моим выбором? - переспросил Андрей, еще до конца не поверив в серьезность намерений матриарха и решив попытаться свести все к шутке.

   - Берите, кого и сколько хотите! - широким царственным жестом женщина обвела собравшихся в комнате девушек.
   - А если у меня появится желание взять их всех сразу? - решил проверить матриарха на прочность Андрей.
   - Значит, они все будут вашими женами, - усмехнувшись, ответила женщина.

   - Засада, мать... Ох, простите, госпожа матриарх. Это была шутка, весьма неуместная с моей стороны. Сказать по правде, мне вполне достаточно одной Силланы - обзаводиться второй женой я как-то не планировал. Но если это ваше совместное решение, то я, конечно же, выберу себе еще одну одну... Или, как я понимаю по вашему недовольному взгляду, раз вы сказали не "жена" а "жен", то одна выбранная жена вас не устроит? Какое минимальное количество девушек вы считаете приемлемым мне всуч... Ангажировать?
   Не заметив оговорки все же потерявшего над собой контроль мужчины, матриарх снисходительно пояснила:
   - С учетом ваших способностей, о которых мне подробно рассказала танья Силлана, я рекомендовала бы остановиться на пятерых.
Это оптимально для такого здорового и сексуально активного мужчины, как вы.
   - Она что, обсуждала с вами интимные подробности нашей семейной жизни?
   - А чему вы удивляетесь? В подобной информации нет ничего тайного или постыдного - я же должна знать, как часто вам требуется женщина. Предоставляя вам необходимое количество жен из числа клановых девушек, я вправе рассчитывать на то, что вы не начнете искать возможность сексуальной разрядки на стороне. Вы, тан Рур, оказались весьма активным мужчиной, танья Силлана с трудом справлялась с вашим напором.
   - Да... Вас, женщин, не понять! Лана, то есть танья Силлана, говорила, что ей все нравится.
   - А вашей жене действительно все нравится, хотя она совсем не против, если моменты близости станут происходить несколько пореже. Собственно, поэтому я и предлагаю вам выбрать пятерых жен - именно такое количество мы с ней и определили исходя из вашего темперамента.

   - Может, двух будет достаточно?
   - С учетом того, что одна жена у вас уже есть - думаю, можно остановиться и на четырех.

   - Госпожа матриарх, три жены - очень хорошее число!
   - Хорошо, я согласна с вашим решением. У вас будет три вторых жены, можете прямо сейчас выбрать трех девушек из присутствующих в этой комнате кандидаток.
   - Госпожа, я имел в виду общее количество жен... Мне и трех-то будет многовато...
Что я с ними буду делать?
   - Что с ними делать - вам отлично объяснит танья Силлана, если вы до сих пор не в курсе, что делает в постели мужчина с женщиной. Но сейчас, тан Рур, мы обсуждали не вашу жену, которой, кстати, здесь нет, а присутствующих здесь девушек. И остановились на трех кандидатурах. Вы сообщите мне имена тех, которых вы выбрали? Выбирайте, они все перед вами. Не заставляйте меня делать выбор за вас.
   - Госпожа матриарх, - загнанный в угол и припертый к стене Андрей понимал, что сейчас его действительно женят, и отказаться, не разгневав матриарха, невозможно, - для выбора мне нужно время.
Я хотел бы или поговорить с каждой из претенденток с глазу на глаз, или иметь право в дальнейшем в любое время в одностороннем порядке расторгнуть брак без объяснения причин. Я не оспариваю ни желания своей жены, ни вашего решения, однако брать кота в мешке не буду.
   - Кот в мешке... Оригинальное выражение, надо будет запомнить. Я признаю законность ваших требований - вам предоставят и время, и возможность выбирать, но не слишком долго. Сейчас вас проводят в отдельную комнату и принесут личные дела всех претенденток. Вам будут приводить их по одной - общайтесь сколько хотите. Из комнаты вы вынесете три личных дела - тех девушек, которых возьмете себе в жены...
  
   "Признает она законность моих требований..." - размышлял о словах матриарха отведенный в отдельную комнату Андрей, развалившись в мягком кожаном кресле и неспешно перелистывая на планшете страницы досье на красавиц.
"Ишь, как повернула! Из клетки выпустит только в комплекте. И не отвертишься - явно дала понять, что невыполнение подобной "просьбы" воспримет как личное оскорбление!" Андрей, открывая папки личных дел с многочисленными голографиями, про себя жаловался на произвол матриарха, однако в душе сам себе признавался - если уж сама Силлана согласна, то отбиться от подарка ему вряд ли удастся. Немного успокоившись, Андрей не почувствовал в своей душе явного протеста от решения матриарха - девушки действительно подобрались одна краше другой. В иной ситуации от подобного предложения он был бы, наверное, даже счастлив - разумеется, при условии, что этот цветник вручали бы ему не в таком ультимативном порядке. Само по себе желание матриарха логично и легко объяснимо - в обществе с преобладающим женским населением и наличием в клане огромного количества свободных незамужних девушек наличие сразу четырех жен у любого мужа отобьет всякую охоту смотреть по сторонам и одновременно частично поспособствует решению остро стоящей в клане семейной проблемы. А то, что все четыре жены принадлежат клану Лерой, еще больше привяжет к этому клану его самого. Матриарх, за несколько проведенных Андреем в клане лет, хорошо успела его изучить и явно имела на вольнолюбивого новичка свои, далеко идущие планы, незаметно опутывая невидимыми сетями - так, чтобы тот всю свою дальнейшую жизнь связывал именно с Лерой. А когда и от новых жен у него пойдут дети...
   Кстати, о детях, - продолжал размышлять Андрей, - детей здесь рожают очень редко. Сначала женщины стараются занять достойное место в иерархии клана и обеспечить себя материальным достатком, потом задумываются о дальнейшей карьере. Иногда проходит несколько циклов омоложения, пока женщина решит, что она готова для материнства. Потом долго растит единственного ребенка. Правда, растит - это громко сказано. Дети растут и воспитываются в клановых школах, практически на полном пансионе, мама только следит за их развитием и иногда общается. И только когда дети не только вырастут, но и сами, пройдя несколько омолаживающих циклов, решат завести ребенка - только тогда женщина считает своего потомка полностью самостоятельным и начинает задумываться о рождении еще одного. При средней продолжительности жизни в пятьсот - тысячу лет количество детей у среднестатистической женщины редко превышает цифру два. У внеклановых ситуация еще хуже - рожают они чаще, зато и жизнь у них значительно короче, многие неклановые просто умирают от старости, не успев собрать достаточную сумму для омоложения. Неважная в империи демографическая ситуация... А не сыграть ли мне на этом? - забрезжила в голове Андрея неплохая, по его мнению, идея. Если сделать основным условием для новых жен полный запрет на применение противозачаточных средств? Хотят замуж - пусть забудут, как предохраняться. Да они вообще забудут, как порожняком ходить! И при муже будут, и работу чисто женскую себе по дому найдут. Любящая красивая жена, вечно беременная и на кухне! Как здорово придумано! Даешь женщинам чисто женскую работу! А что они умеют делать такого, что не умеют мужчины? Рожать мужчины точно не умеют. Вот пусть мои жены и занимаются чисто женским делом - увеличивают население клана! - Андрей даже улыбнулся подобной мысли. Причем подобное условие лучше всего подтвердить документально - пусть каждая невеста даст письменное согласие. Можно даже пари заключить - будет удачей, если от толпы претенденток останется хотя бы одна. И, самое главное, он не виноват в срыве планов матриарха - это девушки сами отказались от замужества...
   С такими веселыми мыслями Андрей закончил перелистывать анкеты, похожие друг на друга, как зеркальные отображения - у всех девушек, помимо идеальной фигуры и смазливых личиков, оказалась безупречная репутация и близкий к идеальному геном, а у их ближайших предков отсутствовали генетические заболевания. Эти же предки, только более отдаленные, без накопления генетических аномалий пережили уже по нескольку десятков циклов омоложения, так что все претендентки имели вполне реальные шансы прожить не менее пятисот лет, а, возможно, намного больше.
Девушки уже прошли один (у всех один!) цикл омоложения и идеально подходили для материнства. У каждой хорошее по имперским меркам образование. У всех мать не имела постоянного мужа... Блин, инкубатор какой-то, а не клан. И еще один вопрос, который нужно уточнить - какая у них тут внутрисемейная иерархия? Силлана что-то говорила про статус первой жены, то есть она по любому в семье будет старшей. Ну-ну, тогда понятно ее желание посадить на шею своему благоверному еще несколько клановых жен - и муж под присмотром, налево не убежит, и она в семье остается старшей... Ладно, месть Силлане оставим на потом - блюдо мести нужно подавать холодным. Сейчас, - подумал Андрей, в предвкушении потирая руки, - начнем собеседование...
   Собеседование, как и предполагал Андрей, отсеяло пусть не всех, но большую часть претенденток. Белые от страха перед гневом матриарха, они все же, запинаясь, отказались от карьеры русской крестьянки образца девятнадцатого - начала двадцатого века. Оставшихся невест, оставивших свои автографы под соглашением, все равно оставалось слишком много - целых семнадцать штук. Отличная, как полагал Андрей, идея с треском провалилась - слишком мало проживший в империи и плохо разбирающийся во внутренней жизни клана мужчина явно недооценил влияние авторитета матриарха на рядовых членов клана. Интересно, а если девушкам сейчас прикажут спрыгнуть с крыши здания, в котором они находятся, они тоже прыгнут? Здание, по меркам империи, высотное - целых восемь этажей...
   Поставив на анкете каждой из оставшихся девушек свою подпись, подтверждающую выдвинутое им условие и согласие претендентки его исполнить, Андрей задумался - чем бы их еще напугать? В голову совсем ничего не приходило.
Может, заставить девушек заниматься единоборствами? А что, у японских самураев, к примеру, даже женщины умели владеть мечом и луком. Впрочем, идея не слишком хорошая - если они будут постоянно беременны, то бить их по животу нельзя... Гимнастикой заниматься, правда, можно. На Земле даже специальная гимнастика существовала для беременных. Решено, - размышлял Андрей - одним из условий нужно поставить обязательные ежедневные тренировки. По собственной, индивидуально утвержденной программе...
   Задумка с гимнастикой не прошла - все девушки безропотно согласились на ежедневную гимнастику, даже не спрашивая, зачем она нужна. Андрей перелистывал оставшиеся семнадцать анкет, и не находил, к чему бы еще придраться. На просмотр анкет, собеседование и раздумья у него ушла вся ночь. За окном, разгоняя ночной мрак, наступало утро, и измотанному бессонницей Андрею, машинально, по десятому кругу перебирающему анкеты, похожие друг на друга, как две капли воды, сильно хотелось спать - с женитьбой явно пора было заканчивать. Итак, Зарина, Джамиля, Гюзель, Саида, Хафиза, Зухра, Лейла, Зульфия... Ах, да, Гюльчатай... Тьфу ты, вот же померещится такое! Начнем сначала: Эридайна, Лайлана, Омико, Таша, Улла ... Имена другие, но ситуация похожая. Может, не мучиться с выбором и предложить оставшимся девушкам самим разобраться?
   Идея пришлась Андрею по вкусу, и, собрав всех семнадцать клюющих носом - тоже не спали - претенденток, Андрей предложил им самим определить, кто, по их мнению, лучше всего подходит на роль его жены.
   Получив задачу, девушки упорхнули в свои комнаты - договариваться. Андрей даже вздремнуть успел, но недолго - женское совещание, вопреки расхожему мнению о скорости женских сборов, закончилось быстро и, прервав его дрему, девушки разбудили мужчину, ввалившись в его комнату всей гурьбой. Одна из самых активных прямо с порога заявила:
   - Тан Рур, мы посовещались и выбрали для вас пятерых самых достойных.
   - Мы договаривались о трех, красавицы.

   - Меньше пятерых нельзя, тан Рур, мы с девушками уже обсудили этот вопрос. Трех нам отобрать не получилось. Вы желаете, чтобы мы сообщили имена этих пятерых госпоже матриарху?
   - Сообщите мне. Я отберу из них трех.
   - Нет, господин тан Рур. Эти девушки отлично подходят друг к другу, когда их пятеро. Имена мы сообщим или матриарху, или вам, в случае, если вы согласитесь на них жениться. Троих вы можете выбрать сами из присутствующих здесь семнадцати невест.
   - А если я пожалуюсь на вас матриарху?
   - Это ваше право, тан Рур.
   Девушки разошлись по своим комнатам, скорее всего - отсыпаться, а невыспавшийся и раздраженный Андрей записался в секретариате на прием к госпоже Литэйле. Попасть на прием к самому матриарху всегда являлось достаточно сложным делом, но, бурля в душе от злости, вызванной решением Литэйлы обеспечить ему счастливую семейную жизнь, Андрей в достаточно резкой форме сообщил секретарю, что дело его очень срочное и касается безопасности клана. Причем явно не покривил душой - уже сейчас ему хотелось кого-нибудь убить, а что будет ближе к обеду - именно на это время все же была назначена аудиенция, - Андрей даже боялся загадывать.

   Немного поспав до обеда, ко времени встречи с матриархом Андрей успокоился и сумел взять себя в руки, поэтому сама встреча прошла достаточно спокойно. Литэйла, выслушав претензии Андрея и ни словом не обмолвившись о только что перенесенной на более поздний период важной встрече, ровным нейтральным голосом спросила Андрея:
   - И в чем же суть ваших претензий, тан Рур?

   - Мы договорились на цифре три, а девушки выбрали пятерых.
   - Поправьте меня, если я ошибаюсь - вы могли выбрать троих самостоятельно, но отдали право выбора самим девушкам. Они воспользовались данным вами правом. Чем же вы недовольны?
   - О, создатель, да как же вы не понимаете! - Андрей едва сдерживался, чтобы не сорваться, - они же предлагают пятерых! Не трех, а целых пятерых! Я и с тремя-то не знаю, что делать.
   - Ну, что делать с женщинами, как мне кажется, вы все же знаете. Или у таньи Силланы ребенок не от вас?

   - Силлана - одна! А их - пятеро! Такое количество - слишком велико даже для меня, пусть Силлана и расхваливала мою активность. Организм нормального мужчины не рассчитан на подобный сексуальный марафон.
   Матриарх внимательно слушала Андрея, и на ее спокойном лице начинало проступать выражение недоумения.
Потом, видно, придя к какому-то для себя решению, матриарх вернула на лицо маску невозмутимости и спросила:
   - Тан Рур, я слышала, что до Силланы у вас была жена и двое детей.
   - Да, они погибли, госпожа матриарх.
   - Сожалею. Но я не о том. Скажите, а до того, как вы женились, у вас были связи с женщинами?
   - Да, госпожа матриарх. У нас подобное считается нормальным.
   - У нас тоже, но я не об этом. Скажите, а бывало так, что вы занимались сексом не с одной, а с несколькими женщинами сразу?
   - Бывало несколько раз. Молодой был, горячий, неженатый...
   Лицо матриарха начинало принимать хитрое выражение:
   - А скажите, тан Рур, сколько женщин одновременно вам удавалось укладывать в свою постель? Мне важно знать максимальное количество.
   - Трех, госпожа матриарх.

   - А почему не больше?
   - Извините, госпожа матриарх, меня и на трех тогда едва хватило - полночи с ними кувыркался, пока всех не удовлетворил.
К утру как выжатый лимон был, извините за подробности.
   Хитрое выражение лица женщины дополнилось улыбкой:
   - Так именно поэтому вы, тан Рур, так настаивали максимум на трех женах?

   - Ну, были, конечно, и другие причины, но в целом как-то так, госпожа матриарх... - смущенно пробурчал Андрей.
   Улыбка на лице женщины стала расползаться все шире и шире:
   - Так вы, тан Рур, решили, что вам придется спать со всеми своими женами одновременно?
   - Ну, не всегда, разумеется, но мало ли что взбредет им в голову - женщины же...
Существа загадочные...
   Широкая улыбка на лице матриарха переросла в смешки, почти сразу же сменившиеся полноценным хохотом. Женщина смеялась, не стесняясь - до слезинок, появившихся в уголках ее красивых холодных глаз.
   Отсмеявшись, она вытерла пальцами уголки глаз, после чего, устремив разом похолодевший взгляд на Андрея, продолжила:
   - Извините, тан Рур, возникло недопонимание. Поверьте, никто не мог даже предположить, что вы имели в виду ОДНОВРЕМЕННОЕ занятие сексом со всеми вашими женами. Если вы будете уделять каждой из них одну - две ночи в кун, этого будет вполне достаточно. Танье Силлане, как я наслышана, вы уделяете значительно больше времени. Периодичность вашей личной сексуальной жизни в целом не изменится - ваши жены не будут настолько назойливы, как вам могло показаться. Возможно, вы не в курсе, но брак для женщины в клане - это, в первую очередь, вопрос статуса, физиологические потребности организма размещаются где-то в конце списка преимуществ замужней жизни. Даже если вы будете уделять каждой жене всего по нескольку ночей в сол - никто не скажет, что вы пренебрегаете своими супружескими обязанностями. Брак с вами повысит статус любой из предоставленных вам невест, причем весьма значительно - вы, тан Рур, сумели занять достаточно высокое место в клане Лерой, выбившись как минимум в первую сотню и став завидным женихом. Девушки об этом знают.
   - Мне не нравится брак по расчету. Я хочу, чтобы мои жены меня любили, - предпринял еще одну вялую попытку отказаться Андрей.

   Но матриарх не оставила мужчине и этой лазейки, холодным властным тоном припечатав:
   - А они вас любят.
   - Что, все?
   - Все, тан Рур.
   - И когда у них успели прорезаться столь пылкие чувства? А, самое главное, за что? Что они смогли обо мне узнать, кроме, разумеется, моего кланового статуса?
   - Вы зря принижаете значимость статуса, тан Рур. Многие женщины выходят замуж именно по этой причине. В вашем же случае вы еще и достаточно молодой, привлекательный, физически и генетически здоровый мужчина, у вас уже было трое детей. Как я понимаю - все здоровые. Ваш ребенок от Силланы даже несколько опережает в своем развитии среднестатистические показатели. Для женщины этих причин более чем достаточно, поверьте. Кстати, я уже в курсе, что из всех претенденток вы оставили только семнадцать девушек. Остальные чем-то не подошли? Удовлетворите мое любопытство, по какому критерию проходил отбор?
   - Это не секрет. Я выдвинул всего одно условие, и основная часть претенденток отказалась сама.
   - Не может быть! - искренне удивилась женщина. - Ума не приложу, что такого вы могли от них потребовать? Открою небольшой секрет - отбор проводился из большого числа девушек. Конкурс был достаточно высок, и право попасть на кастинг чуть ли не с боем отвоевывали самые завидные невесты клана. Не прошедшие отбор были сильно огорчены, а все прошедшие отбор и представленные вам должны были приложить максимум усилий, чтобы заинтересовать в себе предполагаемого мужа. Вот мне и интересно - чего же они настолько сильно испугались?
   - Да я и сам не пойму, - улыбнулся Андрей, - я решил позаботиться о здоровье своих жен и сказал, что питаться они будут исключительно здоровой и натуральной пищей, исключив из рациона прием всяких вредных химических препаратов.

   - Разумное требование, одобряю. А перечень продуктов питания и химических препаратов озвучили? Может, им не подошло меню?
   - Нет, в меню я никого ограничивать не собираюсь, пусть едят что хотят, лишь бы съеденное было натуральным и полезным, тем более что Лерой как раз и специализируются на производстве здоровой натуральной пищи. А вот из химических препаратов я запретил прием противозачаточных средств. По моему мнению, эти препараты крайне отрицательно влияют на женский организм.
   - Что? Вы запретили своим будущим женам принимать противозачаточное?
   - А почему вы так удивляетесь, госпожа? На моей далекой и неизвестной вам родине половина женщин не пользуется противозачаточными средствами, а из тех половина даже не знает, что это такое.

   - Кхм... Тан Рур, а вы представляете, к чему приведет отказ женщины от приема противозачаточных средств?
   - Догадываюсь.
   - Тан Рур, скажите, а ваша мать тоже не принимала противозачаточных средств?
   - Моя мать принимала. А вот бабушка - нет. У нее было четверо детей. Возможно, было бы и больше, но ее муж, мой дед, погиб - в то время моя страна вела очередную кровопролитную войну. Кстати, сама бабушка была седьмым ребенком в семье, и у нее еще имелись младшие братья и сестры.
   - И что, все ваши семьи такие многодетные?
   - Не все, и не везде. Зависит от страны. В некоторых странах и сейчас многодетные семьи - не редкость. В нашей стране еще сто-двести сол назад не редкостью были семьи с десятью - пятнадцатью детьми.
   - За один цикл?
   - За жизнь. Вернее, за время детородного периода - у нас неизвестна процедура омоложения. Если под циклом вы подразумеваете время между процедурами омоложения - то да, примерно за цикл.
   - Они что, рожали каждый сол?
   - Примерно так. На самом деле, конечно, промежутки между родами были немного больше, но случались и погодки.
   - И что, все семнадцать девушек, ожидающих сейчас вашего выбора, согласились на подобное? Провести всю свою жизнь беременными?
   - А чему вы так удивляетесь, госпожа? Я помню, как в моей стране в родильных домах - это такие медицинские учреждения, где женщинам помогают рожать, - висели плакаты с лозунгами "Беременность - естественное состояние советских женщин". Не вижу, чем женщины клана Лерой отличаются от женщин моей исторической родины. Физиологически вроде похожи...
   - А вы шутник, тан Рур. Теперь я понимаю, почему остальные отказались. Я только не пойму, что в вас нашли оставшиеся семнадцать, если они согласились на роль ходячих инкубаторов, поставив, фактически, крест на своей будущей карьере. А ведь все девушки подавали неплохие надежды как будущие профессионалы, каждая в своей области - вы же смотрели их анкеты. Для вас отбирали не только генетически идеальных, но и образованных партнерш. Впрочем, задумка с инкубатором не лишена смысла, особенно с учетом сложившейся демографической ситуации в клане...
   Литэйла, прервав свою речь, замолчала и надолго задумалась. Андрей, понимая, что сейчас решается его судьба или, по крайней мере, место в клановой иерархии, которое он будет впоследствии занимать, тоже молчал, не решаясь потревожить мысли матриарха. Наконец, по-видимому, придя к какому-то решению, женщина, в очередной раз устремив свой тяжелый взгляд на Андрея, сказала:
   - Тан Рур, я решила на некоторое время отложить вопрос с вашей женитьбой - я хочу лично поговорить с каждой из семнадцати претенденток, а также узнать мнение вашей первой жены. Предлагаю встретиться через... - матриарх активировала терминал и полистала ежедневник, - одиннадцать ло. О точном времени аудиенции вас известят. Ответьте мне сейчас только на один вопрос - у вас есть принципиальные возражения против какой-нибудь конкретной девушки из оставшихся семнадцати?
   - Принципиальных возражений нет, госпожа матриарх. Все они очень милы, но...
   - Тогда можете быть свободны, тан Рур, - перебила Андрея Литэйла, не дав тому договорить. - Идите, о точном времени приема вас известят.
   Уже когда за ушедшим мужчиной закрылась дверь, матриарх позволила себе откинуться в кресле и улыбнуться, тихо бормоча:
   - Нет, ну каков молодец! Какой неординарный ход - додуматься до такого предложения, чтобы и брак расстроить, и самому в стороне остаться ... И ведь вполне могло получиться - сама не пойму, почему они все от него не сбежали! Ситуация неожиданная, но перспективная - надо обязательно попытаться ее использовать...
  

***

  
   Ровно через одиннадцать дней Андрей опять стоял перед внимательно рассматривающей его госпожой Литэйлой. Удовлетворившись осмотром, женщина холодным, не допускающим ни малейшего возражения голосом, сказала:
   - Тан Рур, я поговорила с каждой из семнадцати претенденток, и пришла к определенному выводу.
Более того, с моими выводами согласна и ваша первая жена. Прежде чем я озвучу свое решение, скажите - вас устроит возможность делить постель с одной из своих жен два-три раза в кун?
   - Можно и чаще...
   - Это уж как вы сами захотите. Хоть каждый ло. До этого вы сообщили мне, что ни одну из представленных семнадцати претенденток вы не отказались бы назвать своей женой - все они вам понравились. Девушки также согласны - вы в свою очередь понравились им. Повторю вопрос - периодичность секса с одной - особо подчеркиваю - с одной, а не со всеми сразу, вашей женой два-три раза в кун вас устраивает?
   - Вполне, госпожа матриарх.
   - Тогда, выслушав пожелания каждой из семнадцати претенденток, оказавшиеся практически одинаковыми, и аналогичное желание вашей первой жены, я согласилась с их совместным решением. Я озвучу его, но прежде сообщу, что сделает для вас и вашей семьи клан. За счет клана вам будет построен дом в пределах элитного поселка на клановых землях в пригороде Када. Стационарный телепорт до самого Када - в шаговой доступности, не более десяти нун пешком. Плата за пользование порталом из расчета четыре раза в день на человека - за счет клана. Больше - за свой счет, но по льготным расценкам. Под строительство выбрано необычайно живописное место - небольшой светлый лиственный лес с участками хвойных, через ши переходящий в клановые сельхозугодья. Рядом расположено несколько аналогичных коттеджей, в которых проживают исключительно клановые. Из ваших окон близлежащих домов видно не будет, но при желании наладить общение до них могут быть проложены тропинки - ни вы, ни ваши жены не будете чувствовать себя одинокими. Дома ваших соседей в шаговой доступности - не более двадцати нун пешком. При желании рядом с домом можете разместить ангар для своего челнока, хотя я бы этого не советовала - будет портить вид из окна, да и обслуживать столь сложную технику легче в клановом ангаре. По территории клановых земель протекает живописная река, на берегах которой вы всегда сможете отдохнуть вместе с семьей. Далее. В доме у каждой вашей жены будут свои комнаты. Будет также спортзал для них и для вас - вы же планировали заниматься с вашими женами спортом. Ваши личные апартаменты и общая спальня на двоих, смежная с вашей отдельной спальней. В центре дома - большая светлая детская и детские игровые площадки. Прозрачный потолок даст достаточно естественного солнечного света. Само собой разумеется - кухня, столовая, кладовые и технические помещения. Санузлы с ванной - индивидуальные у каждого, бассейн - общий.
   - Простите, госпожа матриарх, а отдельная детская зачем?
   - Девушки очень серьезно восприняли требование отказаться от приема противозачаточных препаратов, так что в ближайшем будущем ждите резкого прибавления семьи.

   - Вообще-то я пошутил, выдвигая подобное условие...
   - Какие шутки, тан Рур? Девушки восприняли ваши слова с предельной ответственностью. Противозачаточные препараты принимать они не будут. Так что дети вам в ближайшее время гарантированы, через восемь кун ждите первенца.
   - Да? Так быстро? Но я слышал, что для беременности одного раза обычно недостаточно. Семейные пары иногда годами живут вместе, совершая все необходимые интимные ритуалы, пока женщина, наконец, не забеременеет...
   - Здоровая женщина, вступив в интимную связь со здоровым мужчиной в наиболее благоприятное для зачатия время, с высокой долей вероятности забеременеет с первого раза. Если, повторюсь, она здорова. Беременности действительно могут помешать различные факторы - стресс, болезнь, плохие еда и сон, тяжелые физические нагрузки и прием химических препаратов. Если исключить все неблагоприятные факторы, то здоровая женщина забеременеет очень быстро. Все отобранные для вас женщины здоровы. Вы, как мне доложили, тоже абсолютно здоровы. Так что на отсутствие детей не рассчитывайте.
   - Спасибо, вы меня успокоили, госпожа матриарх... Если не сказать еще жестче...
   - Я рада, что вы спокойны, - позволила себе холодную усмешку женщина, - но мы прервались. Я рассказывала вам о вашем будущем доме - вот проект, ознакомьтесь. Он пока предварительный, окончательный будет представлен вам на утверждение в течение ближайших десяти-двенадцати ло. А пока вы рассматриваете проект, я продолжу. Все родившиеся у вас дети будут взяты на содержание кланом, о средствах на их воспитание и учебу вам заботиться не придется. Также мы по большей части возьмем на себя расходы по содержанию ваших жен, в том числе и расходы на процедуры их омоложения. Обратите внимание - так как ваши жены будут рожать достаточно часто, сами себе заработать на омоложение они не смогут. Вашей зарплаты на подобные процедуры тоже не хватит, несмотря на то, что она, даже по клановым меркам, достаточно высока. Также вашей семье будет предоставлен еще ряд льгот за счет клана...
   - Простите, что перебиваю, уважаемая госпожа матриарх, но у меня вопросы по поводу проекта, - решился перебить матриарха Андрей. - Дом очень красивый, не спорю. Но вот тут написано: апартаменты жены, апартаменты жены... практически весь второй и третий этаж - это апартаменты моих жен. У них что - у каждой будет по десять комнат? А у меня только четыре?
   - У каждой из ваших жен будет по две комнаты и санузел.
У первой жены - три. У вас - четыре, что вам не нравится? Все рассчитано исходя из сложившихся в клане норм для сотрудников высшего руководящего звена - вы же не планируете все время оставаться на рядовых должностях? Надо же и о будущей карьере подумать. Считаете неправильным - обоснуйте, изменим.
   - Да нет, достаточно... - Андрей уже понял, что если пошла раздача пряников с посулами стремительного взлета по карьерной лестнице, то от навязываемой матриархом женитьбы отказаться не удастся. - Но тут их полсотни!
   - Меньше. Давайте посчитаем вместе, тан Рур. Семнадцать на две - тридцать шесть. Плюс три комнаты для первой жены...
   - Как - семнадцать? Почему семнадцать?
   - Семнадцать вторых жен, тан Рур. Вы же сами выдвинули требование отказаться от приема противозачаточных.
Секс с женой один раз в десять - пятнадцать ло вас также устраивает. Даже имея семнадцать жен, через три-четыре, максимум пять кун в вашей постели, подозреваю, вообще никого не окажется. А при вашей половой гиперактивности этот период наступит, как мне кажется, значительно раньше. По поводу секса на стороне - мы, кажется, этот вопрос уже обсудили, и вы заверили меня, что на стороне у вас никого не будет, предлагаемых жен для вас вполне достаточно. Или семнадцати все же не хватит? Вы хотите больше? Не забывайте - ваша первая жена теперь будет часто отлучаться из дома, ближайшие несколько сол проведя в командировках. У нее намечена обширная исследовательская программа, по большей части, кстати, уже утвержденная клановыми аналитиками.
   - А... Ну... А с уже беременными - что, нельзя?
   - Не знаю, как на вашей исторической родине, но в империи беременная женщина обычно отказывается от секса - считается, что это может навредить будущему ребенку. Впрочем, тут уже вам с женами самим решать, но имейте в виду, что они имеют полное право отказать вам в близости, будучи беременными.

   - А третью или, в крайнем случае, гражданскую жену?
   - О, не женившись во второй раз, вы уже задумываетесь о третьей жене? К сожалению, должна вас разочаровать - статус третьей жены значительно ниже второй, а гражданский муж вообще никак не влияет на статус. Далеко не каждая клановая девушка пойдет третьей женой. По крайней мере, из получивших отказ претенденток не согласится ни одна.
   - Из ваших пояснений, госпожа матриарх, я уяснил главное, - с едва скрытой досадой ответил Андрей, - вместо второй, максимум третьей жены вы вешаете на меня целый гарем, а через пять кун я все равно окажусь в супружеской постели один. Впрочем, я всегда смогу разрешить своим женам прием противозачаточных...

   - Уже не сможете, уважаемый тан Рур - девушки подписали соответствующие соглашения, я их утвердила, и менять их условия в угоду вашей сиюминутной прихоти не буду. Вы же не думаете, что слово матриарха может быть настолько легко изменено по любому вашему желанию? К тому же содержащиеся в брачных соглашениях условия вы выдвинули сами, никто вас за язык не тянул.
   - Так что же, имея целый гарем, мне теперь вообще без женщин обходиться?
   - Тан Рур, вам предложен громадный выбор девушек, согласившихся на все ваши условия. Что же вам не нравится? Или вы отказываетесь от своих слов? Не просто высказанных, но и зафиксированных в соответствующих документах?
   - Я не отказываюсь от своих слов, госпожа матриарх, но ваше предложение... Моя женитьба открылась мне с весьма неожиданной стороны. Я в растерянности и недоумении.
   - Если, тан Рур, вы ничего не имеете против семнадцати жен и их размещения в предлагаемом вам доме, я могу предложить вам простое решение на то время, пока ваши жены будут, так сказать, не в состоянии исполнять супружеские функции.
Решение, удовлетворяющее, как мне кажется, все стороны, в том числе и вашу.
   - Если оно действительно будет приемлемым - создатель с ними, согласен на ваш гарем... - Андрей уже готов был согласиться на любое требование матриарха, лишь бы его оставили в покое. В конце концов, насильно его в кровать с навязанными матриархом женами никто не положит, а что до их численности... Из курса земной истории Андрей помнил, что крестивший Русь князь Владимир Святославович имел пятерых официальных жен и около восьмисот наложниц, библейский царь Соломон обходился семьюстами женами - наложниц у него вообще никто не считал, пророк Мухаммед тоже собрал под своим крылом порядка двух десятков официальных красавиц, да и другие видные исторические персонажи как-то справлялись с наплывом в своих домах представительниц прекрасного пола. Опыт исторической родины показывает, что большое количество жен не приводит к резкому сокращению жизни содержателя гарема, так что не все так страшно, как в песне про султана...
   - Тан Рур, гарем не наш, а ваш, - возразила Литэйла, как будто даже не заметив душевных терзаний замершего перед ней мужчины, - именно вы его выбрали, на что у каждой из ваших будущих жен имеется соответственный документ, подписанный лично вами. А мое предложение состоит в следующем.
Вы забраковали более тридцати девушек, так как они отказались бросить свою карьеру в угоду рождению детей. Озвучьте для них более мягкое условие - ночевать непременно в вашем доме, разрешив прием противозачаточных. Уверена, согласится больше половины - те, чья работа не связана с частыми и долгими командировками, как у таньи Силланы. Из них отберете еще троих- четверых. Они будут спать с вами, пока остальные ваши жены будут... Хм... Ходить с пузом. Все будут довольны.
   - А если выбрать трех из уже имеющихся семнадцати? Ведь первоначально все они планировали прием противозачаточных...

   - Я уже сказала - с уже отобранными семнадцатью претендентками вы ничего уже не сможете изменить. На их брачных контрактах стоят три подписи, одна из которых ваша, а вторая - моя. Даже если согласятся девушки - не соглашусь я, так как я уже утвердила ваше совместное решение. Отменять уже поставленную подпись матриарха - дурной тон, тан Рур. А вам урок на будущее - прежде чем принять решение и поставить подпись под документом, необходимо все тщательно обдумать.
   - Хорошо, остановимся еще на троих.
Пусть число будет круглым, чего уж там... Одной больше, одной меньше, - пробормотал окончательно смирившийся Андрей.
   - Договорились, тан Рур. Окончательный проект дома вам будет представлен в ближайшее время. Оставшихся трех жен отберете сами?
   - Нет, госпожа матриарх, полностью полагаюсь на ваш опыт. С учетом предыдущих семнадцати - какая теперь разница...
   - Не переживайте, вам понравятся и остальные. Они все - милые, заботливые девушки, и все влюблены в вас. Подозреваю, что именно за эти три места разгорится самое настоящее сражение...
  

***

  
   Вот так и оказалось, что менее чем через кун Андрей поселился в собственном доме вместе с двадцатью очаровательными девушками. Матриарх оказалась права - в его жизни практически ничего не изменилось. Андрей так же тренировался и работал, посвящая преподаванию в академии и тренировкам с учениками основную часть своего времени. В своем доме, уставший, он появлялся ближе к ночи, чтобы поужинать в компании нескольких жен - все время разных. В общей супружеской спальне, смежной с его личной, на большой двуспальной кровати каждую ночь ночевала одна из его жен. Вначале Андрей пытался сам определить, с кем будет проводить очередную ночь, связываясь с избранницей по головизору, но в ответ слышал практически одно и то же:
   - Тан Рур, я безмерно счастлива, что вы выбрали именно меня, и обязательно в ближайшее время разделю с вами постель, но сегодня, к сожалению, не могу - женские дни. Однако ваша жена танья Омико (Эридайна, Таша...) непременно этой ночью скрасит ваше одиночество. Не волнуйтесь, вы ни в коем случае не останетесь без нашей любви - мы внимательно следим за вашим здоровьем, ведь мы все вас любим...
   Имена назывались разные, но суть речей оставалась одна - посещения спальни его женами были кем-то уже давно распределены, график неукоснительно соблюдался и не зависел от пожеланий самого Андрея. С ним, разумеется, никто не спорил, женщины в любое время оставались ласковы и предупредительны, искренне заботясь о своем муже и выполняя все его пожелания. Ну прямо идеальные японские жены...
Однако личное мнение Андрея, похоже, никто не только не учитывал, но даже не собирался принимать во внимание. Его жены жили своей жизнью, изредка пересекаясь со своим мужем за завтраком, ужином и в постели. В постели жены также не задерживались дольше, чем на несколько ночей, постоянно меняясь. Иногда очередная жена исчезала из его постели уже через одну-две ночи бурного или не очень секса, и это с учетом того обстоятельства, что Андрей не стремился к ежедневным постельным играм, всецело полагаясь на свое самочувствие, желание и возможности. Такое положение вещей Андрея поначалу несколько напрягало, но потом он плюнул, расслабился и стал получать от происходящего удовольствие. Тем более что, как и предсказывала госпожа матриарх, не прошло и пяти месяцев, как его ночи остались скрашивать всего три жены, из чего Андрей сделал логичный вывод, что вскоре станет счастливым многодетным отцом.
   Его ожидания оправдались - через восемь оканийских месяцев, или кун, одна из его вторых жен, Эридайна, первой принесла ему мальчика, а практически сразу же за ней Омико - очаровательную девочку.
Мальчика назвали Аруми, а девочку - Ярината. C Ошимой Андрей стал счастливым отцом уже троих детей, родившихся у него в империи. На выходные маленького Ошиму его вторые жены забирали из клановых яслей домой, а Аруми и Яринату Андрей видел ежедневно, утром и вечером - процесс их грудного кормления проходил на кухне одновременно с его собственными завтраками и ужинами. Идиллия продлилась недолго - вслед за Аруми с Яринатой, как из рога изобилия, посыпались остальные, и по прошествии еще пяти кун Андрей оказался счастливым отцом семнадцати карапузов - девяти девочек и восьми мальчиков. Жены устроили в его доме своеобразный клуб по интересам, встречаясь по утрам после завтрака на детской площадке с детьми и обсуждая в веселой кампании достоинства своих отпрысков и методы их воспитания. Завтрак Андрея проходил теперь в дружной веселой компании, в теплой семейной обстановке - жены традиционно кормили его одновременно с детьми. Ему - нормальную еду, детям - грудь. Груди у всех его жен были великолепными, что он им периодически и высказывал, слыша в ответ, что необходимо еще немного подождать. Что подождать - Андрей понял через шесть кун, когда в уже привычный конвейер из трех жен, посвятивших себя карьере и рожать пока не собирающихся, вклинилась Омико, недавно родившая ему Яринату. Женщина, похоже, еще продолжала кормить грудью - полные тяжелые груди с набухшими сосками, слегка сочащимися молоком, вызвали в Андрее дикую, чуть ли не животную страсть, и ночью он превзошел сам себя, доведя жену до нескольких оргазмов, заставив полночи стонать и кричать. Утром, невыспавшаяся, с темными кругами под глазами, она отловила его на кухне, чтобы обнять, поцеловать и сообщить, что прошедшая ночь оказалась бесподобной, и она запомнит ее на всю жизнь. Судя по тому, что на следующую ночь, равно как и в последующие, осчастливленная женщина в его постели больше не появлялась, результаты бурного секса имели вполне прогнозируемые последствия. В течение последующих шести кун сначала Эридайна, а потом и каждая из его разродившихся жен появлялась в его постели по нескольку раз, чтобы опять надолго исчезнуть, из чего Андрей сделал вывод, что его жены действительно абсолютно здоровы и прекрасно себя чувствуют - слова матриарха о том, что здоровой женщине, как правило, достаточно одного-двух раз, оказались воистину пророческими. Андрей опять делил супружеское ложе с тремя регулярными женами, а его семнадцать стахановок ходили с очаровательными пузиками разной степени величины. Старшие дети уже начали ползать, в результате чего детская площадка стала напоминать ясельную группу на прогулке.
   Вернувшаяся из очередной продолжительной командировки Силлана с умилением осмотрела этот питомник, освоила свои комнаты и даже провела с Андреем несколько пылких ночей, после чего, перезнакомившись со всеми вторыми женами, выказавшими ей необходимые по статусу знаки почтения, осталась очень довольна семейной идиллией и укатила в очередную командировку - у женщины назревал какой-то важный прорыв в исследованиях, которые нельзя прерывать ни на ло, причем она и так, по ее собственному утверждению, сильно задержалась.
Но чего только не сделаешь ради любимого мужа... Итоги посещения Силланой родового гнезда выявили, что все жены Андрея сложившейся ситуацией остались довольны и текущее положение дел их вполне устраивало. Так что Андрей, поначалу воспринявший вторую свадьбу как особо крупный попадос, постепенно успокоился и даже стал находить в сложившейся ситуации свои хорошие стороны.
   С ректором академии у Андрея установились ровные деловые отношения. Вечерами, после занятий, они вместе разбирали теорию и практику изложенных в методической литературе хрестоматийных боев, их стратегию и тактику, с жаром отстаивая казавшиеся им правильными решения. Не придя к компромиссу, оппоненты тут же шли опробовать на тренажерах-симуляторах различные варианты боя. Иногда прав оказывался ректор, иногда ошибались оба, но значительно чаще истина оказывалась за словами Андрея, что принесло ему заслуженное уважение тана Камакато.
   В индивидуальных боях лидерство Андрея, проводящего за симуляторами все свободное время, стало настолько неоспоримым, что, сражаясь с ним, даже инструкторы спорили только на то, сколько очередной пилот продержится против Бойцового кота до того, как быть разбитым им в пух и прах.

   Своих клановых курсантов Андрей уже натаскивал по новой, пусть до конца и не проверенной, методике. Остальные курсанты получали информацию дозировано - после того, как ректор, господин Камакато, запускал в процесс обучения переработанные Андреем учебники и методички. К тому же сам Андрей считал, что истинному воину нет разницы, чем сражаться - голыми руками, стальным мечом или сидя за штурвалом космического истребителя. Побеждает не оружие, а дух воина. Возможно, в чем-то он и был прав - пятнадцать клановых курсантов из числа его учеников завоевали славу лучших на своем потоке. За ними тянулись принятые на следующий год в академию восемь курсантов второго и одиннадцать первого потока - ректор сдержал свое обещание и выделял каждый год несколько мест для абитуриентов клана Лерой, пообещав на следующий год зарезервировать не менее десяти мест. Много времени посвящая переработке методической литературы под руководством ректора, Андрей выбил для себя некоторые послабления, вечернюю тренировку по боевым искусствам проводя прямо на территории академии. Естественно, на ней присутствовали все его ученики, числившиеся курсантами, а также еще почти два десятка клановых, для которых Андрей получил у ректора разрешение на доступ в один из спортзалов академии. Тренировки проходили за закрытыми дверями, однако для ректора было сделано исключение - он мог наблюдать за процессом. Андрей не стал пояснять тану Камакато, что без его личного контроля и ряда пояснений, которые он давал вне пределов академии, в клановом спортивном зале, с его легкой руки был переименованном в додзе, бездумное копирование посторонними техники, отрабатываемой его учениками, не столько поможет, сколько навредит организму. Его же ребята, гармонично развивая тело и дух, не только отлично учились, но и щеголяли перед одногруппницами атлетическим видом своих тел, пусть даже их мускулатура пока не достигала объемов мышц сэнсэя, приближаясь по формам скорее к земным спортсменам-гимнастам. Чему в немалой степени способствовала физуха в конце каждой тренировки - кольца, брусья, турник...
   Превосходство сильного духа, подкрепленного таким же сильным телом, вскоре на своей шкуре усвоили все курсанты академии - запрещенные стычки между курсантами случались в академии достаточно часто, да и преподаватели смотрели на них сквозь пальцы.
А вот что в академии было разрешено официально - так это дуэли. Без оружия разрешались схватки кого угодно с кем угодно, необходимо было лишь подать ректору заявление от обоих участников и получить его согласие на дуэль в пределах академии. Причем если подобное заявление курсанты приносили уже подписанным, а одним из дуэлянтов являлся клановый, то разрешение на дуэль становилось чистой формальностью - в случае запрета сама дуэль переносилась из стен академии в любое другое место по выбору участников, а ректор подобным отказом фактически наносил оскорбление клану.
   Ученики Андрея, заранее им проинструктированные, старались не участвовать в незаконных выяснениях отношений, нередко переходящих в обычные драки, зато широко пользовались узаконенным правом дуэлей. И если девушек на дуэлях, как правило, не били - пользуясь превосходством в силе и знанием приемов дзюдо курсанты Лерой, проводя прием, уводили девушек на болевой и вежливо просили признать поражение и извиниться, то вот с противниками из числа парней отрывались по полной - синяки, ссадины и разбитые носы составляли далеко не полный список получаемых другим участником дуэли увечий. Постепенно учеников Андрея перестали задирать, молчаливо признав, что курсантов клана Лерой в академии лучше не трогать - себе дороже. Подобная ситуация Андрея устраивала как нельзя лучше - его задача состояла в том, чтобы без потерь довести всех своих учеников до выпускных экзаменов. Выдающиеся успехи позволяли им не только закончить академию с отличием, но и рассчитывать в дальнейшем на неплохую карьеру, значительно упрочив престиж и влияние клана и, быть может, даже продвинув его по иерархической лестнице на несколько ступеней вверх. Жизнь Андрея катилась по накатанной колее - дом, семья, работа, тренировки, дом, и ему временами казалось, что так будет вечно...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Каково ваше мнение о новом клановом, тан Тувилани?
   - Вы о тане Руре, госпожа?
   - Именно.
   - В целом для клана приобретение данного человека считаю удачным. Тан Рур несомненно умен, у него высокий коэффициент интеллекта и нестандартное мышление. Чрезвычайно работоспособен - он много учится, причем легко и быстро усваивает все новое. Необычайно быстро адаптировался в незнакомой для себя обстановке и занял в ней достаточно высокое положение, причем абсолютно без поддержки со стороны, исключительно рассчитывая на собственные силы. Разбирается во многих отраслях - где-то лучше, где-то хуже. В вопросах экономики и промышленности империи не выглядит дилетантом, хотя до уровня профессионала ему еще очень далеко. Смел, но не безрассуден. Сам в драку не лезет, но всегда отвечает ударом на удар, причем ответный удар нередко приводит к фатальным последствиям для обидчика. Склонен к силовому решению проблемы. Однако, если видит возможность решить ситуацию без драки и при этом не задета его пресловутая честь и чувство собственного достоинства - в бой не лезет и пытается найти устраивающий его компромисс. Причем сам он, похоже, смерти не боится, поэтому легко относится к чужим смертям и убийству себе подобных - возможно, когда-то это качество и спасало ему жизнь, но в дальнейшем может стать серьезной проблемой. Тану Руру не откажешь в стратегическом мышлении и адекватной оценке складывающейся ситуации - если уж он ввязывается в бой, то выходит из него победителем. Также мне известно несколько случаев, когда тан Рур деликатно ушел от зарождающегося конфликта, причем сделал это изящно и практически незаметно. Так сказать, отступил, не уронив своей чести. Анализ ситуации, проведенный клановыми аналитиками, показал, что силовое решение тех конфликтов грозило тану Руру серьезными неприятностями. Идеальный солдат и почти идеальный офицер, пусть даже сам он и утверждает, что в душе сугубо мирный человек. Сильно развит физически, владеет эффективными приемами борьбы без оружия, которые считает боевым искусством и утверждает, что это не просто приемы, а древняя боевая школа, носящая название Бусидо. Прирожденный лидер, хотя при любом удобном случае говорит, что к власти не стремится. Да, еще, по косвенным данным, владеет зачатками паранормальных способностей. Информация нуждается в проверке - за все время наблюдения никаких необычных способностей за объектом не наблюдалось...
   - Это все прекрасно, но...
?
   - Вы правы, госпожа, есть одно "но" - при всех своих положительных качествах тан Рур - не политик. Он слишком прямолинеен, не лжет сам и не терпит подобного от других. В принципе, он достаточно дипломатичен, но настоящей дипломатии никогда не бывает без некоторого искажения фактов. А тан Рур играть фактами не умеет, в результате чего его так легко обмануть опытному профессионалу. И иногда он слишком наивен... Как ребенок.
   - Это как раз не страшно. Проследите, чтобы подобных опытных профессионалов на его пути встречалось как можно меньше, а те, кто попадется - были подконтрольны вам. Люди, подобные тану Руру, нужны клану - они приносят много пользы и ими легко управлять, только делать это надо незаметно, аккуратно подводя их к мыслям, что все принимаемые ими решения продиктованы исключительно ими самими. Клан уже предпринял для этого ряд шагов.
   - Вы имеете ввиду жен тана Рура?

   - Не только, тан Тувилани, не только...
   - И что вы планируете делать с таном Руром дальше?
   - Ничего. Только следить и незаметно направлять в нужное клану русло. У мальчика большое будущее - вы правильно заметили, что он прирожденный лидер. А наивность... Ну что ж, наивность - это такое качество, которое отлично лечится временем. Посмотрим, как наш мальчик покажет себя в дальнейшем - возможно, через две-три сотни сол я начну готовить из него своего заместителя. К тому времени Руром, скорее всего, будет уже невозможно управлять. И если он, не растеряв своих нынешних качеств, научится в необходимых для клана случаях идти на некоторые компромиссы со своей совестью и обзаведется большей гибкостью в принимаемых решениях, - сейчас он слишком прямолинеен, - у него будут все шансы в будущем занять мое место.
   - А его школа?
   - Ученики его школы уже показали себя неплохими бойцами. По моему мнению, они ничем не хуже солдат из милитари-кланов.
   - Их пока слишком мало, чтобы можно было говорить о каком-то практическом применении для клана.
   - Тан Рур утверждал, что его ученики - особенные. Что он готовит не солдат, а воинов.
   - Не вижу разницы, госпожа.
   - Судя по эффективности действий самого тана Рура во время оканийской бойни, разница, на мой взгляд, все же есть. Если не ошибаюсь, он вообще попал к нам безоружным, но все равно вышел победителем в схватке с полноценным боевым подразделением, вооруженным армейскими штурмовыми ружьями.
   - В том сражении далеко не все так однозначно, госпожа, - задумчиво возразил мужчина, - оружие в руки тана Рура все же попало, так что с солдатами имперского десантного корпуса он бился на равных.
   - Равный бой против сотни вооруженных солдат? - скептически усмехнулась матриарх.

   - Эти солдаты расслабились и не воспринимали безоружного человека как угрозу, а потом, получив жестокий отпор, растерялись и потеряли боевой дух. Тан Рур, напротив, сражался за свою жизнь, был готов к схватке не на жизнь, а насмерть, поэтому действовал предельно эффективно. Можно сказать, что ему повезло - если бы пытавшиеся его ликвидировать солдаты не оказались бы настолько беспечны, итог оканийской бойни, скорее всего, был бы другим. Да и сам тан Рур это признает.
   - И все же поговорите с таном Руром еще раз - клану необходимо знать, на что мы можем рассчитывать, получив в качестве бойцов создаваемого нами кланового вооруженного формирования учеников школы боевых искусств.
Смогут ли воспитанники тана Рура когда-нибудь в обозримом будущем повторить его подвиг, или они окажутся просто хорошими солдатами? Клановые аналитики оперируют точными цифрами, и ваша задача - эти самые цифры им предоставить.
   - Я поговорю с таном Руром, госпожа...
  

***

  
   - Тан Рур, задержитесь. Нам надо поговорить, - раздался за спиной Андрея, вышедшего из академии и направляющегося на занятия со своими учениками, знакомый голос.
   Обернувшись, Андрей ожидаемо увидел Тувилани - главу службы безопасности клана Лерой. Этот человек, занимающий в иерархии клана второе место после матриарха, слишком дорожил своим временем, чтобы просто так потратить его на ожидание на улице простого кланового, даже не входящего в список руководящего состава. Поэтому Андрей воспринял появление второго лица клана со всей серьезностью и, подойдя, вежливо спросил:
   - Вы хотели со мной поговорить, господин Тувилани?
   - Можно просто тан.
   - Хорошо, тан Тувилани. Так что вы хотели у меня узнать? Нечто такое, что не предназначено для ушей присутствующих в канцелярии клана ваших подчиненных?
   - Вы поразительно догадливы, тан Рур, в канцелярии клана все разговоры записываются, а я хотел поговорить с вами наедине. Не всю информацию нужно хранить в архивах - любой архив можно прочесть, и моей службе не всегда удается полностью исключить утечку.
   - Надо ли понимать, что вы хотите узнать у меня нечто важное?
   - Это будет зависеть от ваших ответов, тан Рур.
   - Спрашивайте, тан Тувилани, постараюсь удовлетворить ваше любопытство.
   - Вопрос, собственно говоря, один - чего мне ждать в будущем от учеников вашей школы боевых искусств.
   - Мой ответ настолько важен, что вы не доверили его клановым архивам?
   - От полноты вашего ответа будет зависеть развитие нового направления деятельности клана.
   - А разве вам не докладывают о каждом шаге моих учеников в пределах школы?
   - Официальные данные у меня, разумеется, есть.
   - И какое впечатление сложилось у вас после изучения официальных данных?
   - Вы в своей школе готовите высокопрофессиональных солдат, наподобие военизированных клановых школ Милим или Камакато.
   - Солдат пусть готовят Милим с Камакато, - поморщился Андрей, - а я учу своих ребят пути воина.
   - Есть разница?
   - Поверьте, разница есть, - усмехнулся Андрей. - Солдат - это человек с оружием, а воин - это образ жизни и состояние психики. Потом вы, возможно, поймете отличия, но сейчас просто поверьте мне на слово.
   - Поверю, но моей веры недостаточно для работы клановых аналитиков. Без точных цифр они не могут просчитать риски предстоящего передела рынка услуг, который непременно последует после появления на нем ваших учеников. Для начала я хотел бы услышать, чем воин отличается от солдата, но услышать из ваших уст. Пока же я вижу, что они просто учатся хорошо драться. Да, подобное умение им в жизни пригодится, но неплохо махать кулаками умеет большинство бойцов милитари-кланов. В дуэльных поединках с вашими учениками они могут стать серьезными противниками, а владению оружием тех вообще учат с детства. Причем учат владению современными видами вооружения, а не древними его образцами, как практикуете в своей школе вы, тан Рур. Мне нужно знать, насколько ваши бойцы лучше тех же бойцов Милим, причем информация должна быть в конкретных цифрах. Если в реальном бою против бойца Милим, вооруженного, к примеру, плазменным ружьем, выступит ваш ученик, каковы будут шансы на победу у того и другого?
   - Обучение в моей школе строится по другому принципу, отличному от обучения тех же Милим. Да, я пока не даю своим ученикам знания о современном вооружении, но для воина тип оружия неважен. При необходимости воин может обходиться вообще без оружия, он сам по себе - оружие.
   - Я читал отчеты по оканийской бойне, тан Рур, поэтому представляю, на что способны вы лично и насколько эффективно ваше умение.
Но я хочу понять, ждать ли от ваших учеников аналогичных результатов, или подобная живучесть и эффективность в реальном боестолкновении - всего лишь ваша индивидуальная особенность.
   - Эти качества в большей или меньшей степени присущи любому воину, тан Тувилани, причем я вовсе не считаю себя самым опытным - в земной истории были воины и посильнее меня.
   - Давайте все же перейдем к конкретному примеру - мне так проще понять ваши объяснения.
Предположим, что в поединке сошлись ваш ученик и опытный боец милитари-клана. И у того, и у другого в руках одинаковое оружие. В чем отличие? Кто победит? Мне нужно знать результат схватки, а не психическое состояние ее бойцов.
   - Хорошо, попытаюсь объяснить. Солдат имперского милитари-клана практически с самого детства учится пользоваться определенным видом оружия или несколькими его видами. От того, насколько хорошо он овладел вверенным ему оружием, зависит его эффективность на поле боя. Опытный солдат практически сживается со своим оружием...
   - Пока ничего нового я от вас не услышал.
   - Я еще не дошел до нового.
Итак, солдат знает, как работает его оружие, и умеет из него стрелять. Возьму самый очевидный пример из далекого прошлого - умение стрелять из лука. Можно вместо лука рассмотреть армейскую штурмовую винтовку, но, поверьте, лук будет более наглядной демонстрацией различий между солдатом и воином.
   - Хорошо, пусть будет лук.
   - Итак, хороший солдат-стрелок знает, как стрелять из лука с наибольшей эффективностью. Он очень быстро и абсолютно правильно натягивает тетиву, задействовав для этого нужные группы мышц. Он знает, что стрела летит по наклонной баллистической траектории. Он берет необходимое упреждение, учитывая также поправку на ветер, температуру и влажность воздуха, линейное перемещение мишени, если противник движется, и еще десятки различных параметров, влияющих на стрельбу. В результате, чтобы попасть в сердце стоящего в семидесяти шагах от него противника, лучник-солдат целится не в его сердце, а в воображаемую точку над головой. Отпустив тетиву, солдат наблюдает за полетом выпущенной им стрелы и с удовлетворением убеждается, что она попала точно в сердце его противника. Его выстрел будет удачным за редким исключением - если его противник не окажется воином.
   - То есть по воину солдат промахнется?

   - Шанс попасть в воина у солдата будет действительно ниже, и я даже объясню, почему, но немного позже. Сейчас рассмотрим те же условия, только вместо солдата у нас тетиву лука натягивает воин. Воин имеет тот же опыт, что и солдат, то есть он умеет и брать упреждение, и учитывать погодные условия и перемещение противника. Но воин целится не в воображаемую точку над головой своей мишени, а в его сердце. На нужный угол для соблюдения правильной баллистической траектории поднимает лук подсознание воина, дав соответствующую команду мышцам рук. Причем стрела полетит не туда, где сейчас находится противник, а туда, где он окажется через мгновение, необходимое стреле для полета.
   - Но солдат делает то же самое! - Тувилани не удалось сдержать невозмутимости.
   - Я же сказал - при внешней одинаковости действий у солдата и воина различно их внутреннее содержание. Солдат посылает стрелу в определенную точку, которую вычисляет на основании накопленного опыта, а воин убивает своего противника. Стрела в сердце - это не причина, как у солдата, а следствие. Задача солдата - послать стрелу, а задача воина - убить противника.
   - Но если результат одинаков, тогда в чем разница?

   - Разница в мировосприятии, тан Тувилани. Солдат стреляет из оружия, а воин убивает врагов.
   - И разница в мировосприятии приведет к промаху солдата? - несколько саркастически спросил Тувилани.
   - Совершенно верно, - не обратив внимания на скрытый сарказм, ответил Андрей, - именно потому, что воин не сосредотачивается на оружии, а живет боем, он не только видит, но и чувствует своего противника.
Солдат, как я уже говорил, взяв в руки оружие, на протяжении всей своей службы учится им пользоваться. Это несложно - привести оружие в боеспособное состояние, навести на цель и нажать курок или гашетку спускового механизма. Воин тоже обучается владению оружием, как и солдат, но для него эти знания вторичны - в первую очередь воин анализирует обстановку, оценивает ситуацию с точки зрения потенциальной угрозы, и на основании проведенного анализа принимает единственно правильное в этой ситуации решение. Все эти действия настоящий воин проводит интуитивно, на уровне подсознания, причем для непосвященного человека подобные действия могут показаться мгновенными. Более того, истинный воин способен заметить и оценить не только действия, но и намерения. Воин посылает стрелу не в условную точку, как солдат, а в своего противника, поэтому стрела полетит именно в солдата, даже если он вдруг попытается уклониться. Воин, в отличие от солдата, практически никогда не промахивается, так как интуитивно, на уровне подсознания, знает, где будет его противник в момент попадания. Воин увидит не только направленный в него выстрел, но и определит намерение стрелявшего в него противника, и даже точку, в которую тот целился. Соответственно, у воина, в отличие от простого солдата, есть неплохой шанс избежать попадания, уйдя с линии атаки - ведь солдат стреляет не в самого воина, а в условную точку, не в противника, а в мишень. Это может показаться неправдоподобным, но способность за мгновение до удара уклониться, изменить траекторию движения, выставить в качестве преграды щит или иным способом избежать собственной гибели как раз и отличает воина от солдата. Воин может владеть оружием даже хуже солдата, но при схватке не на жизнь, а насмерть я бы поставил на воина - ведь для него оружие лишь одно из средств ведения боя. Не будет оружия - воин подыщет подходящее из подручных материалов. Практически любой предмет, попавший в руки воина, может служить ему оружием.
   - А если ему в руки ничего не попадется?

   - Тогда воин будет сражаться голыми руками.
   - Голыми руками против штурмовых винтовок?
   - Вы уверены, что при противостоянии безоружного воина и вооруженного штурмовой винтовкой солдата победит именно последний? - усмехнулся Андрей.
- К тому же вы забываете один немаловажный аспект - солдат, пусть даже опытный и бывалый, растеряется, и не будет знать, что ему делать, оказавшись без своего любимого и привычного ружья, из которого учился стрелять всю свою жизнь. Для воина потеря оружия является лишь досадной помехой в достижении цели, не более. Повторюсь - если цель солдата - выстрелить, то цель воина - уничтожить противника. Для солдата оружие первично, для воина - вторично. Как видите, это не выраженные в цифрах тактико-технические характеристики, к которым вы привыкли, а образ жизни. Философия, но она меняет все. Вы упомянули про оканийскую бойню, и не могли не знать, что там я поначалу сражался без оружия. Да, попавшее в мои руки армейское штурмовое ружье сделало мои действия намного более эффективными, но и без него я в той ситуации оставался достаточно серьезной боевой единицей. Вместо ружья в мои руки могли попасть веревка, стул, кусок арматуры... Да мало ли предметов вокруг может быть использовано истинным воином в качестве оружия? Надеюсь, вы не станете опровергать моего умения сражаться где угодно и чем угодно, а также способности передать это умение своим ученикам?
   - Нет, тан Рур, я верю в ваши способности и в эффективность вашего метода обучения, - несколько смущенно ответил начальник службы безопасности, - но меня интересует, насколько ваша школа отличается от существовавших в империи в древности школ рукопашного боя и боя с оружием?

   - Почему вы сравниваете мою школу с имперскими?
   - Я с уважением воспринимаю все сказанное вами, но история показала неэффективность сражений без оружия.
В древности в империи существовало великое множество различных школ рукопашного боя и боя с оружием, но все они со временем умерли - их погубила гонка вооружений. Против современного оружия рукопашный бой оказался не просто неэффективен - он стал бесполезен, поэтому тратить драгоценное время и заниматься им профессионально стало просто бессмысленно. Сейчас даже дуэли редко завершаются серьезными травмами и чаще всего выглядят как простой обмен кулачными ударами, где, как правило, побеждает более сильный, ловкий и выносливый. До встречи с вами я был в этом полностью уверен. Мои опасения основаны на том, что внешне ваша школа повторяет упомянутые мною древние имперские школы. Не получит ли клан Лерой современную школу рукопашного боя, пусть более эффективную, чем отжившие свое и благополучно забытые древние методики, но не дающую клану реального преимущества по отношению к существующим в милитари-кланах школам?
   - Вы правы - сходство в обучении есть, но только внешнее. Я тоже изучал историю Оканийской империи, и тоже встречал упоминания о существовавших в древности многочисленных школах рукопашного боя и школах владения оружием, преимущественно древковым и клинковым. Я долго думал, почему же все они выродились и исчезли, и пришел к выводу - во всех этих школах не было воинского духа. Там преподавали опытные бойцы, и они неплохо учили своих подопечных владеть существующим в то время оружием, а также драться голыми руками и ногами. Да, из этих школ выходили крепкие и умелые бойцы-рукопашники, но этих бойцов обучали всего лишь набору приемов и связок и особенностям их применения. На выходе получались опытные солдаты-профессионалы, хорошо владеющие рукопашным боем и приемами работы с оружием. У вас были хорошие воинские школы, но не было школ боевого искусства. В ваших школах преподавали технику, но не дух. Я даю своим ученикам возможность овладеть собственным телом и духом, а оружие рассматривать лишь как продолжение собственной руки. Я уже говорил, но повторюсь еще раз - я не учу владеть оружием, я учу пути воина. Воин - это не умение стрелять, наводить курсор и нажимать на кнопки, а состояние духа. Современные имперские милитари-школы учат владеть оружием. Я же учу своих ребят чувствовать противника, видеть его уязвимые точки, играть на его слабости и побеждать с наибольшей эффективностью. В этом и состоит путь воина. Когда вы ощутите это на себе, вы поймете разницу.
   - Но, чтобы понять, необходимо стать воином? - переспросил Тувилани.
   - Я рад, что вы меня поняли, - усмехнулся Андрей. - И последнее - наши школы действительно внешне могут быть похожи, но цели и задачи у них разные, как и методика обучения. Я не хочу, чтобы у вас сложилось о моих учениках превратное мнение как о чудо-бойцах, способных выжить в любой ситуации, и не только выжить, но и победить. Непобедимых людей вообще не существует. Убить можно любого, в том числе и меня. Просто чем опытнее воин, тем сложнее его убить.
   - Именно это я и хотел от вас услышать, тан Рур. Воина тоже можно убить, как и обычного солдата, но, в зависимости от его опыта, сделать это сложнее. Поэтому эффективность действий воина все же можно определить в цифрах. Клановые аналитики в своих анализах будут учитывать ваших учеников как обычных бойцов, вводя в свои вычисления некие поправочные коэффициенты, зависящие от набранного ими опыта. А предоставить службе безопасности эти коэффициенты должны будете вы.
   - Вы планируете оценить воинский дух в процентах? - усмехнулся Андрей.
   - Поймите, тан Рур, все эти философские рассуждения о духе воина и пути воина не помогут моей службе просчитать вероятность благоприятного исхода торговой операции, если она окажется завязана на вооруженную поддержку.
Мне нужно знать, какое количество охраны выделить для сопровождения каравана, чтобы обеспечить приемлемый уровень безопасности.
   - Я понял ваши затруднения, тан Тувилани, - поморщился Андрей, - ученика моей школы после примерно трех сол обучения можете приравнять к полутора опытным имперским солдатам, а получившего черный пояс - к двум.
Разумеется, если и у моих учеников, и у противника будет примерно одинаковое вооружение. Воин, в отличие от простого бойца, может использовать любое оружие, но чем лучше оружие, тем выше эффективность действий воина.
   - То есть ваши ученики при прочих равных условиях примерно в полтора-два раза более эффективны, чем ученики клановых школ, - пробормотал, явно что-то подсчитывая в голове, начальник службы безопасности, - но затраченное на их обучение время и средства позволят, при должной экономии, обучить как минимум втрое большее количество обычных солдат.
   - Это обратная сторона медали, тан Тувилани, - усмехнулся Андрей. - Обучить более-менее сносно стрелять можно очень быстро, а настоящего воина приходится растить всю жизнь. В моем мире из-за этого проигрывали войны - опытный асс почти гарантированно выйдет победителем из противостояния с наскоро обученным противником, но любого мастера можно просто завалить массой вооруженных новобранцев. В открытом противостоянии мастер-профессионал всегда проигрывает толпе. Это аксиома войны.
   - Спасибо, тан Рур, я услышал все, что хотел...
   И всесильный глава службы безопасности Лерой, развернувшись, ушел, оставив Андрея размышлять о том, правильно ли он поступил, раскрывшись перед клановым чиновником и выложив тому все достоинства и, что самое неприятное, недостатки учеников его с таким трудом созданной школы...

  

Глава 2

  
   - Госпожа матриарх, получены первые предварительные результаты по третьему этапу программы, - тан Сил, представляющий Айлинэри очередной отчет исследовательской группы, фактически уже являющейся отдельным научным институтом, не скрывал удовлетворения на лучащемся гордостью за проделанную работу лице, - все образцы второго поколения благополучно выжили и развиваются в соответствии с заданной программой.
У всех исследованных образцов в большей или меньшей степени выявлены необычайно развитые нервные узлы вдоль позвоночника и перед ним, а также увеличенные вегетативные нервные узлы за пищеварительным трактом, примерно в районе живота, как вы и предсказывали. Все вышеназванные нервные узлы соединяются сетью нейронов в единое целое со спинным и головным мозгом. От этого сплетения нервных узлов в разные стороны отходят многочисленные нервные волокна, величина и степень развитости которых заметно превышает среднестатистический показатель для человеческого тела, однако сильно не дотягивает до уровня образца номер один. Степень возбудимости и проводимости нервной ткани в районе исследуемых нервных узлов также повышена. Механизм функционирования данного нервного образования в целом соответствует описанному в хрестоматийной литературе, что однозначно свидетельствует - подобные образования не являются чужеродными элементами, а присущи каждой человеческой особи. Деградировали ли эти образования в современном человеке или получили необычайно сильное развитие в образце номер один под влиянием неизвестных факторов - нам неизвестно, но не подлежит сомнению то обстоятельство, что подобные изменения могут быть сохранены в генетическом коде и передаваться по наследству от поколения к поколению.
   Прокашлявшись, тан Сил бросил короткий взгляд не равнодушно-невозмутимое лицо матриарха, на котором не отражалось ни единой эмоции, после чего продолжил:
   - Нами также была проведена серия опытов по направленной мутации генома 173БК, выявившая ухудшение уровня развития расположенного в районе солнечного сплетения нервного узла. Таким образом, ваше предсказание, что именно геном 173БК ответственен за появление у человека паранормальных способностей, получил свое научное подтверждение. Однако вынужден отметить, что у исследуемых образцов второй партии мы наблюдаем скорее не способность, а генетическую возможность, точнее даже сказать - предрасположенность к проявлению сверхспособностей. Для явного проявления паранормальных способностей образцы второй партии, вероятно, непригодны, так как их нервные узлы явно не дотягивают до уровня развития образца номер один. Несомненно, генетическая линия первого образца накапливала подобные изменения постепенно, от поколения к поколению, под влиянием неизвестного фактора...
   - Бусидо... - тихо прошептала матриарх.
   - Простите, что вы сказали? Я не расслышал, - мужчина опасливо покосился на Айлинэри.
   - Изменения в генетическом коде накапливаются в процессе специальных тренировок, носящих название бусидо. Название, впрочем, неважно, важен сам факт наличия определенной системы тренировок, напрямую влияющих на физические параметры человеческого тела. Это древняя система подготовки воинов, давно известная на родине образца номер один. Накопленные изменения как минимум частично сохраняются геномом, - это естественный процесс эволюции биологических видов, - и передаются от поколения к поколению.
   - Это предположение не лишено смысла...
   - Это не предположение, а реальный факт. Образец номер один много времени посвящал тренировкам своего тела, включая тренировки нервного узла, называемого им солнечным сплетением - вам, как ученому, отлично известно, что ткани человека могут претерпевать значительные изменения, подстраиваясь под изменяющиеся природные факторы. Образец номер один, равно как и его многочисленные предки, подобные факторы для собственного тела создавал искусственно, направляя эволюцию по необходимому ему пути. Это, как я уже упоминала, доказанный факт, но я рекомендую вам рассматривать его как еще одну рабочую гипотезу и, с целью скорейшего получения необходимого нам результата, проработать возможность исследования подобного варианта направленной эволюции совместно с уже разрабатываемыми гипотезами. Выделите на эти исследования часть образцов второй партии.
   - Будет исполнено, госпожа матриарх. Однако хотелось бы ознакомиться с методикой упомянутых вами тренировок - как я понимаю, для вас они не новость. Осмелюсь попросить вас предоставить максимально полную информацию по методике бусидо и факторах ее влияния на геном человека - все, что вам известно.
   - Известно мне, тан Сил, к сожалению, немного. Образец номер один, как вы знаете, погиб. Осталось немного видео- и аудиозаписей, несколько пояснений образца номер один, сделанных им лично. Все эти материалы вам будут переданы в ближайшее время. Что мне удастся вспомнить дополнительно - я сообщу. В идеале хорошо было бы воссоздать практикуемую образцом номер один методику тренировки своего тела, но, скорее всего, без участия самого носителя методики сделать это нереально. Используйте то, что есть, а о полученных результатах докладывайте незамедлительно - возможно, полученная информация потребует корректировки основных направлений исследований. Это требование, как вы понимаете, не отменяет плановых докладов. Можете быть свободны...
  

***

  
   Только по прошествии нескольких лет Андрей заметил, что его дом, иногда напоминающий ему филиал ясли-сада, прекратил радовать его мужское эго увеличением численности детского населения. Нет, дети у него по-прежнему рождались, причем с завидной регулярностью, но вот общее количество ползающей и бегающей по дому малышни как будто застопорилось на одном месте. Причина оказалась простой до очевидности - его старшие дети уже порядком подросли и, пройдя клановые ясли, пошли учиться в школу второй ступени - обучение там велось с четырех лет. Андрей попытался было возмутиться - как же так, его детей лишают детства, но женщины его успокоили, объяснив, что таков издавна сложившийся в клане порядок. К тому же в школе для детей созданы все условия для их роста и образования, да и присматривают там за ними хорошо. И вообще, если он стремится дать детям хорошее образование, то обучать их надо начинать как можно раньше. Сошлись на том, что Андрей взял со своих жен обещание свозить его на ознакомительную экскурсию во все клановые учебные заведения - кроме яслей, или школы первой ступени, он нигде не был. Жены подобное обещание с радостью дали - пусть недоверчивый муж посмотрит и успокоится...
   Со школой боевых искусств Андрей размахнулся по-крупному - в доме, выкупленном кланом недалеко от академии и перестроенном по эскизам Андрея, развернулся полноценный учебный спортивный центр, включающий в себя шесть больших и один малый тренировочные залы, два тренажерных зала, душ, сауну.
Шесть залов клановому архитектору Андрей заказал по числу подготовленных им шести старших учеников, которым он доверил самостоятельно вести шесть вновь набранных групп новичков. Более того, одного ученика Андрей специально готовил для преподавания в детской группе - раз его дети уже пошли в школу, значит, созрели и для занятий спортом, ведь в этом случае тоже хорошо работает принцип "чем раньше, тем лучше". Работа с детьми имела свои особенности, и с выбранным учеником Андрей занимался отдельно, вдалбливая в его голову основы педагогики и лозунг "не навреди", необходимый для работы с детьми. Польщенный оказанным доверием, "детский" тренер занимался не за страх, а за совесть, обещая в будущем стать неплохим учителем. Для него Андрей в редкие свободные минуты писал отдельный учебник - детский. С подбором названия для школы боевых искусств, которую Андрей по праву считал своим детищем, он не раздумывал, назвав ее для своих коротким словом "до", а для чужих - просто школой, слив в нее все самое лучшее из дзю-до, каратэ-до, айки-до и русского самбо, объединив разрозненные боевые искусства связующей идеей буси-до. Для старшей группы Андрей добавил кэн-до - бой с оружием...
  
   Неожиданно, впервые за несколько лет существования школы, тренировки посетила сама госпожа Литэйла. Внимательно посмотрев на несколько показательных поединков, женщина по достоинству оценила созданную Андреем школу, вызвав к себе на прием на следующий же день после посещения школы.
   - Вчера я была поражена, тан Рур, увидев показательные бои между вашими учениками, - матриарх выдала Андрею заслуженную порцию вознаграждения, - схватки выглядели достаточно зрелищными. Скажите, умения ваших бойцов столь же эффективны, сколь красивы?
   - Госпожа матриарх, я не стану хвалить своих учеников, но в оканийской летной академии они на сегодняшний день - лучшие.
Связываться с ними не хочет никто.
   - И об этом я наслышана, тан Рур. Более того - именно поэтому я перед тем, как вызвать вас на прием, лично сходила и посмотрела на ваш урок. Как вы догадываетесь, на тренировку я пришла не по своей прихоти - времени на подобные забавы у меня нет. Я лишь воочию убедилась в способностях тренируемых вами бойцов, и сейчас хочу задать вам один, но очень важный вопрос - зачем они избили курсантов клана Камэни?
   - Простите, госпожа матриарх, но ни мне, ни господину ректору академии ничего об избиении не известно, - ровным спокойным голосом, чтобы не выдавать собственного волнения, ответил знающий истинную подоплеку упомянутого матриархом события Андрей, - а, как вы знаете, подобные случаи никак не могут пройти мимо тана Камакато.
   - Курсанты клана Лерой избили курсантов клана Камэни. Это доказанный факт.
   - Госпожа матриарх, человек, который сказал вам это, намеренно исказил факты, - тем же нейтральным голосом возразил Андрей. - Я бы выразился еще жестче - солгал вам. Никакого избиения не было. А вот несколько официальных дуэлей курсантов Лерой с курсантами из клана Камэни действительно имели место. Как вы знаете, официальная дуэль проводится под надзором руководства академии, а полученные на ней травмы не являются избиением, даже если один из дуэлянтов получил травмы, несовместимые с жизнью. За дуэлями представителей клана Лерой с представителями клана Камэни наблюдал лично ректор. Нарушений дуэльного кодекса не зафиксировано.
   - Я не зря, тан Рур, повторюсь, посетила вчера вашу тренировку. Накануне ко мне на прием обратился тан Тассо, глава службы безопасности клана Камэни, где в достаточно жестких, на грани оскорбления, словах выразил свое неодобрение травмами, полученными курсантами клана Камэни. Ни одного слова про дуэль не прозвучало, зато прозвучали обвинения в избиении с требованиями выдать виновников клану Камэни для их наказания согласно их же клановым законам. Фактически это смертная казнь, так как чужак для любого клана стоит в самом низу иерархической лестницы. Мы - небольшой мирный клан, и я не хочу ссориться с Камэни. Ваши ученики, несомненно, хороши, и они, возможно, даже невиновны, но их слишком мало для противостояния с намного более могущественным и многочисленным кланом.
   - Я готов обратиться к ректору с просьбой о предоставлении видеозаписи всех дуэлей с представителями клана Лерой. В сложившейся ситуации тан Камакато не откажет мне в подобной просьбе.
   - Хорошо, предположим, я изучу видеоматериалы и увижу, что вы правы. Вы что, предлагаете клану начать войну с Камэни? Вы вообще представляете себе реальную раскладку сил? В империи Камэни занимают верхушку клановой пирамиды, находясь не просто в "золотой тысяче", а в топовой сотне имперских кланов. Мы же лишь мечтаем о вхождении хотя бы в первую десятку тысяч. Мы - муравьи на фоне таких гигантов, как Камэни. Они могут походя стереть наш клан в порошок, и даже не заметят предпринятых усилий.
   - Зачем войну? - Андрей недоуменно пожал плечами. - Госпожа матриарх, у вас появилась прекрасная возможность щелкнуть по носу матриарха клана Камэни, тем самым повысив свой собственный статус. Формально, не забывайте, правы вы, а не она, и если вы рискнете вынести сор из избы... В смысле, вынесете спор на совет кланов, то при грамотных, продуманных действиях с нашей стороны клану Камэни однозначно не поздоровится - перед советом кланов все равны. Обратитесь к матриарху Камэни с жалобой на действия ее главы службы безопасности. Предоставьте видеоматериалы вашего разговора с ним и видеоматериалы дуэлей. Представьте все это, как намеренное и безосновательное оскорбление представителем клана Камэни матриарха клана Лерой. Поставьте матриарха Камэни не просто в неудобное, а в безвыходное положение - когда она или должна будет признать факт немотивированной агрессии относительно вашего клана, или отдать вам на растерзание главу своей службы безопасности, как лицо, опорочившее и скомпрометировавшее свой собственный клан.
   - Вы представляете, чем мне это может грозить? Это война!
   - Напротив, госпожа матриарх. В сложившейся ситуации клану Камэни начинать войну крайне невыгодно - если о происшествии узнает совет кланов, то во всей империи их заклеймят как агрессоров, против них ополчатся все кланы. Камэни - колосс на глиняных ногах - кроме больших денег, у них за душой нет реальной военной мощи. Они не бойцы, а торговцы. Случись серьезная заварушка, и Камэни окажутся изрядно потрепаны другими кланами, давно с завистью косящимися на их богатства и мечтающими откусить от клана в свою пользу хотя бы небольшой кусочек. Я уверен - раздувать сейчас конфликт Камэни не станут - они только-только начали создание собственных вооруженных сил, отправив своих людей во множество военных учебных заведений империи, в том числе и в академию, где я преподаю. Возможно, они решат отыграться впоследствии, сол через десять-двадцать. Возможно, позже. К этому времени клан Лерой, надеюсь, достаточно окрепнет, чтобы противостоять агрессии. Курсанты клана Лерой поступили правильно - ученики Камэни, рассчитывая на статус своего клана, слишком нагло и вызывающе себя ведут, пытаясь сместить с первого места по успеваемости курсантов Лерой и самим занять в академии лидирующее положение, ведь от этого зависит их рейтинг и возможность будущего карьерного роста. Это обычная борьба за власть, госпожа, в которой любые средства хороши. Однако мои ученики добиваются превосходства исключительно законными методами, чего нельзя сказать о курсантах Камэни. Решайте, госпожа матриарх. Конфликт с Камэни неизбежен - так получилось, что в академии курсанты Лерой заняли ту нишу, которую они хотели оставить для себя. Или мы будем маленьким, но сильным и гордым кланом, или склонимся и отступим, и о клан Лерой все будут вытирать ноги.
   - Тан Рур, вы гарантируете, что войны с кланом Камэни не будет?
   - Гарантии в подобном вопросе не может дать даже сам создатель. Однако я убежден, что Камэни на это не пойдут - повторюсь, формально, по закону они неправы, и этот случай может быть использован другими могущественными кланами против них самих. А уж подобную возможность Лерой всегда могут кому-нибудь предоставить. Камени подобное противостояние невыгодно сейчас и грозит большими неприятностями в будущем. Это политика, госпожа. Находясь в первой сотне ведущих кланов и ввязываясь в конфликт, Камэни рискуют значительно больше, чем мы - с вершины падать больнее.
   - Я выслушала вас, тан Рур. Пока можете быть свободны...
  

***

  
   После разговора с матриархом Андрей, пользуясь своим правом штатного преподавателя академии, собрал после занятий всех курсантов Лерой и разъяснил текущую обстановку, сложившуюся с кланом Камэни, добавив напоследок:
   - Противостояние вас и курсантов Камэни явилось закономерным итогом ваших успехов в учебе и заслуженного первого места в академии, которое вы занимаете по праву. Однако клан Камэни - очень сильный и могущественный клан, открытый конфликт с ним закономерно приведет к исчезновению Лерой.
Однако помните, что я говорил вам на тренировках - сильный дуб ломается под ураганным ветром, а гибкая ива склоняется и выживает. Иногда отступить - это признак силы, а не слабости.
   - И что же нам делать, сэнсэй? - задал вопрос один из учеников. - Курсанты Камэни откровенно оскорбляют нас, провоцируя на драку. Мы едва сдерживаемся, чтобы не избить обидчиков прямо в коридорах академии.
   - Поддаваться на провокации нельзя ни в коем случае. Если вокруг нет посторонних, а только вы и Камэни - всеми силами старайтесь избежать конфликта. Уходите, если потребуется, даже убегайте - в данном случае это будет не бегство с поля боя, а стратегическое отступление. А вот если конфликт возник при свидетелях - очень аккуратно, без малейшего намека на оскорбления, объясните вашим обидчикам, что они сильно неправы, пытаясь оскорбить клан Лерой, и очень вежливо, повторюсь - предельно вежливо предложите им подтвердить свои слова на дуэли. А там - чем сильнее оскорбление, тем больше побои. На дуэли можете прилюдно унижать их, нанося удары по щекам, спине, филейной части тела. Погонять в дуэльном круге своего противника пинками по заднице по всей площадке, заставив в конце боя публично признать свою неправоту, будет более унизительно, чем нанести ему серьезное увечье. Вы неплохо знаете и умеете применять различные болевые приемы - не бойтесь пускать их в ход. По академии в одиночку старайтесь не передвигаться, сведите возможность провокаций к минимуму. И помните - честь дороже жизни. В первую очередь думайте о чести клана. Все свободны. Через полтора ри вечерняя тренировка, прошу не опаздывать...
  

***

  
   - Тан Тувилани, что заставило вас потревожить меня в столь неурочный час? - голос матриарха Лерой выражал явное неудовольствие, несмотря на то, что выражение ее лица традиционно хранило печать спокойствия и безмятежности.

   - Госпожа матриарх, данные, полученные аналитиками, показались мне настолько важными, что я осмелился вызвать ваш гнев, доложив о них.
   - Докладывайте.
   - Информация касается тана Рура...
   - Что неудивительно, - съязвила матриарх, - в последние сол вся мало-мальски важная информация касается тана Рура.
   - Точнее, его детей.
   - А дети-то что успели натворить? Они ведь еще маленькие! Старшему недавно исполнилось четыре сол...

   - Простите, госпожа, я, наверное, неправильно выразился. Дети пока еще ничего натворить не успели...
   - Пока еще? Вы даже не представляете, как это уточнение меня успокаивает.
   - Сами дети ни при чем, госпожа, но вот количество мальчиков и девочек...

   - Согласна, количество детей у тана Рура скоро достигнет сотни и явно демонстрирует устойчивую тенденцию к дальнейшему росту аналогичными темпами. Впрочем, продолжайте. Пока все, что вы сказали, не является для меня тайной.
   - Госпожа матриарх, я имею в виду пропорции между родившимися мальчиками и девочками - как вы знаете, в первый раз семнадцать жен тана Рура родили ему семнадцать детей - девять девочек и восемь мальчиков.
Девочек, естественно, больше.
   - Это нормально. Девочек всегда рождается больше.
   - Действительно, госпожа матриарх. Девочек традиционно родилось больше, но на пропорции поначалу никто не обратил внимание. Как вы уже знаете, жены Андрея родили уже по два-три ребенка каждая и некоторые уже благополучно беременны четвертым.
   - Похвальная плодовитость. Однако они сами на это согласились, так что и здесь ничего нового. Клан будет заботиться о каждом ребенке тана Рура - для нас это пока выгодно, а деньги на поддержку большой семьи у нас имеются. Хоть кто-то задумался о пополнении наших рядов, а то все женщины в клане озабочены только продвижением по карьерной лестнице и собственным местом в клановой иерархии...
   - Вы, безусловно, правы, госпожа. Однако детей у тана Рура уже настолько много, что можно говорить о статистике. Так вот, на четыре рожденные девочки приходится примерно три мальчика. Даже чуть больше. И нет оснований предполагать, что в дальнейшем эта демографическая ситуация изменится. От тана Рура наши женщины рожают почти столько же мальчиков, сколько девочек. По крайней мере, имеющийся гендерный перекос не столь заметен, как в среднем по империи.
   - Хм... Интересная статистика. Действительно, никто никогда об этом не задумывался и не обращал внимания. Но сила клана - в его женщинах. Только они способны рожать. Мужчины к рождению не способны и население клана увеличить никак не могут.
   - Тан Рур с вами не согласен, госпожа. Наоборот, он утверждает, что сила клана - в его мужчинах. В своей школе тан Рур обучает исключительно мужчин, утверждая, что женщина в воинском искусстве не способна превзойти мужчин и, пока мужчины готовятся к войне, должна заниматься продолжением рода. Его жены полностью подтверждают его слова.
   - Вы видите в его словах смысл?
   - Тан Рур - умный человек. Безосновательно утверждать что-либо он не станет.
   - В чем выгода для клана? - матриарх мгновенно уловила суть информации.

   - Тан Рур утверждает, что в некоторых профессиях мужчина может добиться значительно больших успехов и большей производительности труда, чем женщина. И, в первую очередь, за счет того, что изначально, от природы, мужчина более сильный, быстрый и ловкий, да и мозг его работает по-другому - так изначально определено эволюцией. У мужчины лучше реакция и заметно более быстрая оценка ситуации. Женщине в противовес мужчине дана большая выносливость и способность к долгой кропотливой работе - природа уготовила ей роль матери. Забирая у мужчин их работу, женщины не только делают ее хуже мужчин, но и не исполняют своего прямого предназначения - материнства. Надо думать, как заставить наших женщин больше рожать. Виноват, не заставить - заинтересовать.
   - Тан Рур не в состоянии прокормить ни своих жен, ни своих детей. Точнее, прокормить сможет - мы все же сельскохозяйственный клан, и продовольствие у нас достаточно дешевое, но вот всего остального они были бы лишены, если бы не поддержка клана. И, в первую очередь, его жены без помощи клана лишатся возможности пройти своевременную процедуру омоложения - операция эта слишком дорогая.
   - Вы правы, самые большие затраты клан несет на процедурах омоложения.
Изменить ситуацию мы не можем - Камэни являются монополистами в данном сегменте и держат стабильно высокие цены. Медицинские услуги, предоставляемые другими кланами, не идут с ними ни в какое сравнение.
   - Аналитический отдел полагает, что увеличение численности клана тормозят только высокие цены на омоложение? Других причин нет?
   - Не совсем так, госпожа. Большинству женщин хватает средств на своевременные процедуры, однако рождение и воспитание ребенка отбирает у женщины несколько сол биологически активного возраста и сильно влияет на ее карьеру. Иными словами - или карьера, или дети. То есть рождение детей женщине экономически невыгодно, так как ухудшает ее материальное положение - тан Рур оказался полностью прав. Подобная ситуация с рождаемостью, кстати, сложилась не только у нас, но и во всей империи. Жены тана Рура выбиваются из этой картины, но и они станут рожать лишь до тех пор, пока сложившаяся ситуация будет выгодна для них - вы лично пообещали им омоложение за счет клана. И смею предположить - никто из них не будет дожидаться сорокапятилетнего биологического возраста, все пройдут процедуру значительно раньше, мотивируя свое желание усталостью организма от частых родов.
   - Ваши предложения, тан Тувилани?
   - Предложения какого плана, госпожа матриарх?
   - Увеличения рождаемости в клане, разумеется. Получив в распоряжение клана несколько десятков профессиональных военных пилотов, сформировав из учеников школы тана Рура полноценное воинское подразделение и засветившись на рынке милитари-услуг, наш до этого сугубо мирный сельскохозяйственный клан вступит на чужую территорию, наступив на пятки ряду милитари-кланов, работающих на военную машину империи. С одной стороны - заманчивые перспективы для развития нашего клана, с другой - конфронтация с сильными кланами военных, которые не потерпят дробления рынка. Пилотов Лерой, конечно же, можно использовать и в гражданских перевозках, но прибыль от этого будет значительно ниже. Для противодействия возможной угрозе клану нужно спешно наращивать свою численность. Больше людей - больше бойцов. Подумайте, как можно относительно безболезненно увеличить численность клана как минимум вдвое. Срок - пятьдесят-шестьдесят сол, максимум - сто. Быть может, воспользоваться примером тана Рура и попытаться увеличить рождаемость в клане административными мерами?
   - Сейчас у меня нет ответа на ваш вопрос, госпожа - это достаточно большой объем работы для клановых аналитиков, но в лоб подобная задача не решается. Жены тана Рура, осмелюсь заметить, используют клановые дотации, что и позволяет им не работать и полностью сосредоточиться на рождении детей.
Оплатить уход с работы всех женщин клана мы физически не в состоянии - женщины приносят основную часть клановых доходов. Помимо финансовой стороны проблемы могу добавить, что при расширении нашего бизнеса и вхождении в новые сегменты рынка мы однозначно будем вступать в конфликты с другими кланами. Возможны локальные войны за передел сфер влияния.
   - К локальным войнам нам так и так придется готовиться, раз мы планируем выходить на рынок милитари-услуг.
Тан Рур со своими учениками может сформировать несколько охранных групп одновременно с созданием клановых войск? Охрана нужна хотя бы для сопровождения первых лиц клана.
   - Его ученики являются клановыми. Вам достаточно приказать, госпожа матриарх.
   - Очень скользкий вопрос, тан Тувилани. Я достаточно хорошо изучила методику преподавания таном Руром своего воинского искусства и хочу заметить, что она подразумевает отказ учащихся от любых авторитетов и замену клановых традиций служению одному человеку. Для учеников таким человеком являюсь я, как глава клана, а вот для тана Рура... Не уверена... Говоря простым языком - приказать я могу, и ученики, разумеется, безоговорочно меня послушаются, но если мой приказ пойдет вразрез с мнением тана Рура, то в этом случае, скорее всего, неизбежен конфликт уже с самим Руром. Если не сейчас, то в будущем, а я этого допустить не хочу. По крайней мере, сейчас.
   - Прикажите тану Руру. Он клановый и обязан выполнить любой ваш приказ.
   - И тут все далеко не так гладко, тан Тувилани.
Клановым Рур является только на бумаге. Не забывайте, что в империю он попал уже взрослым, сложившимся человеком, а в клане пребывает всего лишь несколько сол, да и то вступил в клан не по собственной инициативе, а приняв наше приглашение. Чувствуете разницу? Фактически, тан Рур - свободная птица, для него нет авторитетов, и в клане его держит только семья. Он подчиняется мне, но лишь до тех пор, пока сам считает необходимым подчиняться. Если мы перегнем палку - он просто покинет клан, а действенных рычагов влияния на него мы не имеем, он имел неплохой доход и до вступления в клан. Наоборот, это нам невыгодно исключать Рура из клана - если мы так поступим, то многие значительно более сильные кланы тут же примут его с распростертыми объятиями. Как преподаватель академии, ценимый лично ректором, и как основатель школы боевых искусств, тан Рур для нашего клана - весьма значимая фигура, несмотря на то, что не занимает официального поста.
   - Так дайте ему этот пост.
   - Вы уверены?
   - Добавлю, что пост должен быть завязан на его школу и работу в академии. Начните создание клановых вооруженных сил прямо сейчас - мы все равно, получив несколько десятков отучившихся в академии профессиональных военных пилотов, планировали их создать. Определите два главных направления родов войск - военно-космические и десантно-штурмовые. Отдельно выделите подразделение внутренней клановой охраны. И назначьте главнокомандующим клановыми войсками тана Рура. Подчините его напрямую себе - с этой должностью он сразу же войдет в число первых лиц клана наряду с советниками по экономике, транспорту, науке, сельскому хозяйству, внешней политике, и мною, как главой службы безопасности. Глава вооруженных сил клана - решение многих вопросов, в том числе и озвученных вами. Тан Рур не бросит свою школу - завязав ее на должность главнокомандующего и сделав ядром для подготовки клановых бойцов, вы привяжете тана Рура к клану значительно сильнее, чем его сейчас держит семья.
   - Я подумаю над вашим предложением.
   - Тогда могу быть свободным, госпожа?
   - Идите. И не забывайте, что вопрос увеличения рождаемости в клане остается открытым. Посоветуйтесь с казначеем и определитесь с возможностью максимального увеличения рождаемости в минимально возможные сроки с наименьшими финансовыми потерями для клана, учитывая, что большинство членов клана - женщины. Если все они вдруг станут рожать, то работать будет некому. Ищите золотую середину, но долго не задерживайтесь - через несколько сол клан получит первых пилотов, после чего мы приобретем первые космические корабли, с появлением которых на рынке милитари-услуг и начнется грызня за передел влияния, а, возможно - и за передел собственности. К этому времени клан Лерой должен или стать намного сильнее, или как минимум выработать стратегию, как не быть раздавленным и поглощенным более могущественными кланами - нас пока слишком мало. Ступайте, тан Тувилани. В скором времени жду вашего доклада...
  

***

  
   Посещение Андреем кланового детского учебного заведения оставило у него двоякие впечатления. С одной стороны, начальная школа для самых маленьких была очень похожа на земные институты - в просторных, ярких комнатах-аудиториях, наполненных зеленью, произрастающей в горшках, кадках и прямо из пола, частично земляного, частично покрытого лакированными дощатыми плахами, серьезные преподавательницы, степенно вышагивая перед голографическими экранами, обучали таких же серьезных детей, внимательно слушающих лекции. Все происходило чинно и благородно. Ни веселой беготни, ни смеха или восторженных воплей. Здесь молодое поколение будущих клановых планомерно лишали детства - смотреть на задумчивые серьезные детские лица было грустно.
   Андрей, встретившись с директором школы - молодой, вернее, непозволительно молодо выглядевшей красивой женщиной с длинными светло-пепельными волосами, стянутыми на затылке в пучок, договорился о дополнительных занятиях для своих детей - совсем немного, не более тридцати нун, утром, перед занятиями, и порядка половины ри после обеда, за счет части отведенного детям свободного времени. Один ри в день Андрей посчитал достаточным минимумом для гармоничного развития ребенка. Получив заверения Андрея, что подобное изменение расписания согласовано с матриархом и не повредит остальным занятиям, женщина попрощалась и вернулась к детям - свободного времени для долгих бесед у нее не было.
   Еще несколько ло ушло у Андрея на передачу одному из своих старших учеников, специально готовившемуся к обучению боевым искусствам детей, собственноручно написанных программ и методик детских тренировок, а также знакомство будущего главы детской школы боевых искусств со своими детьми, уже ожидавшими своего нового учителя в школе после занятий. Андрей объяснил детям, что он их всех любит и желает, чтобы те выросли умными, сильными и здоровыми, для чего, помимо стандартной программы обучения, с ними отдельно будет заниматься "вот этот дядя" - Андрей представил восхищенно взирающим девочкам и мальчикам смущающегося старшего ученика, атлетически развитую фигуру которого совершенно не скрывал обтягивающий светло-салатовый пятнистый комбинезон.
Завершив процедуру представления детей их будущему тренеру, Андрей улетел в академию, чтобы заняться там своей основной работой, однако уже с середины лекции был вызван в кабинет ректора - его срочно разыскивала матриарх Лерой. Поблагодарив тана Камакато за предоставленную информацию и проследив, чтобы часы его занятий взял на себя другой преподаватель, Андрей срочно вылетел в резиденцию клана.
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Тан Рур, через ри с небольшим мы с вами вылетаем на встречу со старшим матриархом клана Камэни. Я беру вас с собой. Вместе со мной на встрече будет присутствовать глава службы безопасности клана, тан Тувилани. Обсуждаться будут дуэли курсантов клана Лерой с курсантами клана Камэни и полученные на них травмы. Видеозаписи я просмотрела - мои курсанты закона действительно не нарушали, и обвинять их мне не в чем. Однако, как я уже говорила, клан Камэни необычайно могуществен, чтобы мы сейчас шли с ними на конфликт. К тому же за последние несколько ло от рук курсанта Лерой пострадал еще один курсант Камэни.
   - Я в курсе, госпожа матриарх. Видеозапись дуэли я уже предоставил тану Тувилани. Более того - я специально предупредил курсантов Лерой о возможных провокациях со стороны Камэни. Курсанты Лерой были предельно корректны, вежливы и осторожны, а Камэни восприняли их поведение как признак слабости. За что и получили.
   - Разве нельзя было обойтись менее жестокими методами? Человека Камэни изувечили так, что пришлось проводить процедуру полной регенерации, совмещенную с омоложением. Сейчас он находится в клинике и пока неизвестно, сумеет ли вернуться к обучению - курсант помимо серьезных увечий получил тяжелую психическую травму, связанную, по-видимому, с болевым шоком.
   - Раз курсант клана Лерой так поступил с курсантом клана Камэни, значит, на то у него были веские основания, - пытаясь, по примеру матриарха, сохранять на своем лице маску спокойствия, ответил Андрей.
- Я полностью доверяю своим людям.
   - Моим людям, тан Рур.
   - Вы полностью правы, госпожа матриарх. Разумеется, вашим людям, прошу прощения за оговорку. Но из всех ваших людей я доверяю только тем, кого учу лично.
   - А мне? Мне вы доверяете?
   - Вы матриарх, госпожа.
   - Так доверяете или нет?
   - Повторюсь, госпожа. Вы матриарх. Этим все сказано.
   - То есть не доверяете...
   - Вы матриарх. Другого ответа не будет.
   - Вы интересный человек, тан Рур.
   - Мне приятно внести в вашу жизнь что-то интересное, госпожа.
   - Не ерничайте, тан Рур, вам это не идет.
Кстати, вы летите со мной как официальное лицо клана.
   - А я об этом знаю, госпожа матриарх?
   - Считайте, что уже знаете. Со вчерашнего ло вы назначены главнокомандующим войсками клана Лерой. Приказ о вашем назначении уже подписан, по возвращению ознакомитесь. Какими будут войска - рассказывать не буду, за меня это значительно лучше сделает тан Тувилани. Считайте, что вы становитесь практически вторым лицом в клане, моей правой рукой, наравне с такими лицами, как клановый казначей, глава торговой и производственной службы, начальник департамента сельского хозяйства и глава службы безопасности.
   - А мое мнение вас не интересует, госпожа матриарх?

   - Интересует, но постольку поскольку. Решение принято, отступать назад и менять что-либо я не намерена. Вы, в конце концов, член клана, и клан оказывает вам доверие, поручая практически с нуля создать клановые вооруженные силы. Основу вы уже создали - это ваша школа. Курсанты академии - тоже практически единоличная ваша заслуга. Вот и формируйте военно-космические и десантно-штурмовые войска клана. Возможно, клан займется также охраной и сопровождением грузов. Нам будут нужны и пилоты, и охранники, и обученные бойцы по аналогии с имперскими десантниками.
   - После встречи обязательно поговорю с таном Тувилани, госпожа матриарх. На встречу мы летим втроем?
   - Втроем.
Камэни настаивали на том, чтобы мы привезли с собой курсантов Лерой, участвующих в дуэлях, но я решила их не брать - незачем дразнить рурха.
   - Не согласен с вашим решением, госпожа матриарх. Рекомендую взять хотя бы троих, их имена я вам назову.
   - Поясните ваше предложение, тан Рур.
   - Предчувствие, госпожа. Интуиция. Ребята - хорошие бойцы, им вряд ли смогут сделать что-то плохое. Одновременно предлагаю дать задание нашей службе безопасности на подготовку передачи в совет кланов и средства массовой информации имеющегося у нас компромата на клан Камэни по происшедшим в стенах академии дуэлям. Заодно проследим последующую реакцию руководства клана Камэни. Подготовку необходимо начать прямо сейчас, а передачу осуществить сразу же после условного сигнала, если не сумеем договориться. Мы пойдем безоружными - тогда, согласно обычаям кланов, нам ничего не смогут сделать, за исключением вызова на дуэль, где мы порвем их, как тузик грелку. На нарушение неписанных клановых законов, как я уже говорил, Камэни не пойдут - подобное решение ударит по ним значительно больнее нас. В любом случае, чем нас придет больше - тем лучше. Да, чуть не забыл - дайте указание службе безопасности оснастить нас всех максимально защищенными записывающими устройствами скрытого ношения. Чувствую, что наличие у нас видеозаписывающих устройств может сильно нам пригодиться в предстоящих переговорах.
   - Хорошо, положимся на вашу интуицию, тан Рур, хотя ваше предложение мне сильно не нравится. Как скоро вы сможете вызвать сюда своих курсантов?
   - Сейчас свяжусь с ректором. Думаю, нун тридцать-сорок, не больше.
   - Вызывайте...
  

***

  
   Старший матриарх клана Камэни заставила руководство клана Лерой долго ожидать в приемной, пропустив перед ними несколько рядовых посетителей - почти открытое оскорбление.
Некоторые посетители уже открыто ухмылялись, откровенно разглядывая сохранявших каменную невозмутимость шестерых представителей клана Лерой. Андрей также невозмутимо глядел на входную дверь, не обращая внимания ни на смешки, ни на ухмылки, внутри закипая от ярости. Наконец, решив прекратить этот балаган, он обратился к стоявшей рядом с ним Литэйле:
   - Уважаемая госпожа матриарх, разрешите обратиться к вам с просьбой?
   - Разрешаю, уважаемый тан Рур.
   - Назначенное нам для аудиенции время истекло, причем уже давно. Разрешите покинуть помещение и вернуться в академию? Курсантам нужно заниматься, они не могут тратить свое драгоценное время непонятно на что.
   Наступившую гробовую тишину нарушил голос сидевшей около двери в приемную матриарха женщины:

   - Ты считаешь, что вызов уважаемой старшей госпожи матриарха - непонятно что?
   Андрей не стал уходить от назревающего конфликта, с облегчением понимая, что сейчас он явно отведет душу:
   - Я не давал вам права называть меня на "ты" и не планирую давать такое право в будущем - на "ты" меня называют только мои жены, а вас я даже под угрозой казни не возьму к себе в койку.
А по поводу вызова - так он не состоялся, назначенное время аудиенции давно прошло, следовательно, матриарху Камэни мы не нужны и встречаться с нами она не собирается. Поэтому я ухожу.
   - Уважаемой госпоже старшему матриарху, облезлый потомок енги! - вероятно, заразившись царившей в приемной атмосферой откровенного неприятия чужаков, женщина, будучи уверенной в могуществе своего клана и собственной неуязвимости, рискнула проявить инициативу, не понимая, во что ввязывается.
Андрей тут же воспользовался самоуверенностью незнакомки, ответив:
   - Это для вас она, возможно, уважаемая, а для меня она - никто. Я не ее клановый и всегда, в отличие от нее, держу свое слово. А вот за енги вам придется ответить - это открытое оскорбление, что могут подтвердить все присутствующие, а также сделанная мною видеозапись. Я вызываю вас на дуэль. Без оружия, разумеется - мы пришли безоружными. Лерой свято чтут имперские законы и помнят, что дуэли с оружием в империи запрещены.
   Андрей сознательно нарывался, поймав кураж, отлично понимая, что их делегацию специально привели сюда, чтобы унизить, и рассчитывал своими действиями серьезно поломать игру Камэни, а в идеале - вернуть Камэни то, что они сами заготовили для Лерой. Помещение приемной наверняка просматривалось и прослушивалось, так как стоило только отзвучать словам формального вызова на дуэль, как через боковые двери сразу же вошло несколько вооруженных мужчин и женщин в доспехах.

   - О, я вижу, к Камэни подошло подкрепление - сильно же вас испугала предстоящая дуэль - продолжал развлекаться Андрей. - Может, орбитальный крейсер вызовете? А то у меня из вооружения - только личный детородный орган, который даже жалко на вас тратить....
   - Люди клана Лерой не имеют чести - они напали на курсантов Камэни и подло избили их, пользуясь численным преимуществом, - заявила одна из вошедших вооруженных женщин.

   - И кто же это вам сказал? - язвительно спросил Андрей.
   - Это сказала госпожа старшая матриарх! - во всеуслышание заявила женщина.
   - Внимание! Внимание всем!! - оглушительный голос Андрея мгновенно пресек зарождающийся в помещении гул, - сейчас при всех вот эта женщина, - Андрей ткнул в говорившую пальцем, - официально заявила следующее: старший матриарх клана Камэни утверждает, будто курсанты клана Лерой подло избили курсантов Камэни, пользуясь численным превосходством.
Слова записаны и при необходимости могут быть представлены как в суде, так и на совете кланов. Я, как представитель клана Лерой, официально заявляю - это ложь!
   Слова Андрея громом прозвучали в помещении, заставив некоторых присутствующих втянуть головы в плечи, а некоторых - опустить глаза в пол. Но, не довольствуясь достигнутым результатом, Андрей продолжил:
   - Курсанты Камэни намеренно и при свидетелях оскорбили клан Лерой, за что были вызваны на дуэль. Все травмы получены вашими курсантами на официальной дуэли, голозапись дуэлей с оскорблениями от представителей клана Камэни в отношении клана Лерой направляется в совет кланов и средства массовой информации и скоро будет доступна к ознакомлению всеми клановыми. Все присутствующие также смогут убедиться, что все сказанное здесь против клана Лерой - гнусная ложь, ставящая своей целью замаскировать попытку ничем не мотивированного нападения людей Камэни на представителей моего клана. Правду вы увидите сами - нам скрывать нечего. Все сказанное мною записано на видео и будет предоставлено в совет кланов, суд или другую инстанцию по необходимости. А сейчас мы уходим. Дань уважения клану Камэни мы отдали, просидев перед закрытой дверью приемной более ри и пропустив назначенное время аудиенции. Да, - Андрей обратился к оскорбившей его женщине, - на дуэль вы должны прийти не позднее чем через три ло, иначе я буду думать, что клан Камэни - клан лжецов и трусов, не способных отвечать за свои слова.
   За все время, пока Андрей строил людей Камэни, пятеро членов клана Лерой во главе с матриархом молча стояли, смотрели и слушали, поэтому пропустили момент, когда дверь приемной тихо открылась и в проходе появилась невысокая, красивая, просто, но дорого одетая и молодо выглядевшая женщина с маской холодного пренебрежительного равнодушия на лощеном аристократическом лице - Иллэри, старший матриарх Камэни.

   - Прошу простить меня, госпожа матриарх Лерой, и - женщина оценивающе оглядела Андрея, - если не ошибаюсь, Рур Лерой, и примите мои извинения.
   - Не ошибаетесь, танья матриарх, извинения не принимаются, - обращение к матриарху без приставки "госпожа" еще не было оскорблением, но показывало, что говорящий как бы ставит себя на одну ступеньку с матриархом.
В случае с Андреем он завуалировано показал, что уважения к матриарху Камэни у него нет. Еще не оскорбление, но уже на грани.
   - Мальчик, а не слишком ли много ты на себя берешь? Ты уже стал патриархом? Я что-то упустила? - матриарх явно намеревалась осадить Андрея, но явно не на того нарвалась.

   - У меня уже есть один матриарх, которую я уважаю. Вы же не мой матриарх, более того - юридически, согласно имперскому законодательству, вы для меня вообще никто. Слова лжи и оскорбления в адрес клана Лерой прозвучали и документально зафиксированы. Что вы сможете мне сделать? Тихо убить? Это будет началом конца клана Камэни. Или, может быть, вызовете меня на дуэль? Так давайте, я готов! Здесь и сейчас. Вызываете? Или трусливо спрячетесь за спины своих холуев?
   - Лицо матриарха Камэни слегка дрогнуло - она молча проглотила пилюлю, но при свидетелях ответить так, как ей хотелось, не могла - формально незнакомец из клана Лерой был прав и явно чувствовал за собой силу, нарываясь на дуэль в присутствии множества свидетелей.
   - Именно по поводу дуэлей я и хотела поговорить с матриархом клана Лерой. Не с вами! - маска невозмутимости матриарха Камэни опять дрогнула, явно не справляясь с бушующей под ней бурей эмоций - давно ей не давали подобного отпора. С неудовольствием женщина подумала, что стоявший перед ней мужчина стал бы достойной парой Айлинэри, если бы, разумеется, оказался не Лерой, а Камэни. Но тот своей фразой прервал мысли матриарха, резко ответив:
   - Можете говорить со мной, матриарх Камэни. Не стоит понапрасну беспокоить уважаемую госпожу матриарха клана Лерой, - Андрей демонстративно низко поклонился Литэйле. Сокращение титула матриарха Камэни при полном наименовании титула собственного матриарха ставило клан Лерой выше клана Камэни, что еще не дотягивало до оскорбления, но было опять-таки очень близко к нему, являясь, по сути, очень утонченной и формально ненаказуемой формой издевательства, что отлично понимали все окружающие. Поклонившись, Андрей вновь обернулся к матриарху Камэни и продолжил свою обличительную речь:
   - Только что вот эта женщина сказала слова лжи в отношении моего клана. Также она сказала, что эту информацию она получила от вас. Прежде чем уйти, мне, как и глубоко мною уважаемой госпоже матриарху клана Лерой, хотелось бы узнать правду - лгала она, или лгали вы?
   В наступившей тишине отчетливо слышалось дыхание десятков людей, с молчаливым испугом ждущих ответа Иллэри. Сама же матриарх лихорадочно прокручивала в голове варианты выхода из щекотливой ситуации - она слышала весь разговор называвшегося Руром незнакомца, для чего, собственно, и держала посетителей клана Лерой в помещении перед приемной.
Рур легко мог доказать свою правоту, предъявив в доказательство видеозапись. Необдуманные слова прозвучали, и люди Камэни оказались пойманы на лжи. Оставалось только решить, кто говорит неправду, причем матриарх этого заведомо сделать не мог, не потеряв лица. Сдать своего человека, а женщина являлась заместителем главы службы безопасности и исполняла в его отсутствие обязанности главы, так неосторожно подставившись, - тоже недопустимо. Решив не раздувать конфликт, а попытаться договориться, Иллэри глубоким бархатистым голосом обратилась к матриарху Лерой:
   - Уважаемая госпожа матриарх Лерой, произошло досадное недоразумение, на которое не стоит обращать внимание. Я приношу за своих людей извинения. Они будут наказаны, подобного больше не повторится. Прошу, пройдите в мой кабинет, обсудим возникшие вопросы - женщина с улыбкой сделала приглашающий жест в сторону открытой двери своей приемной.
   - Уважаемая госпожа матриарх клана Лерой, - как будто не замечая матриарха Камэни, обратился к своему матриарху Андрей, - время аудиенции давно истекло, а матриарху Камэни не было никакого дела ни до потраченного вами времени, ни до безобразного поведения курсантов собственного клана. Поведение окружающих вас клерков Камэни, как вы только что успели убедиться, тоже не сильно отличается от поведения их собственных курсантов, поэтому считаю дальнейшую задержку нецелесообразной. К тому же сейчас я устал и хочу есть, а дома мне уже согревают постель мои очаровательные жены. Не вижу смысла тратить ваше и мое драгоценное время на общение с теми, кто не имеет ни малейшего понятия о нормах приличия и элементарной вежливости при обращении с матриархами.
   - Вы считаете, что я не имею понятий о нормах приличия? - голосом матриарха Камэни можно было бы замораживать лед.

   - Я ни слова не сказал о вас, матриарх Камэни. Однако как я могу возразить вам, если вы сами отнесли мои слова на свой счет? Вероятно, вы осознали их правдивость...
   Андрей продолжал тонко издеваться над матриархом Камэни, и все присутствующие это отлично понимали. Причем ни одно его слово, проходя на грани фола, все же нельзя было признать оскорблением - Андрей отлично понимал, что делал, ведь все его слова записывались. Литэйла с удовлетворением отметила, что госпожа старшая матриарх Камэни за время разговора уже несколько раз теряла маску невозмутимости - явление редчайшее, за последние тысячи сол ни разу никем не наблюдаемое. Даже если никто из Лерой не выйдет из этого помещения - подобный позор навсегда останется темным пятном на репутации стальной госпожи клана Камэни, возможно, даже опустив клан в негласной иерархии на несколько позиций. Осознав это, матриарх Лерой несколько успокоилась - щелкнуть по носу один из сильнейших кланов империи дорогого стоило, жизнь прожита не зря! Решившись все же побеседовать с матриархом Камэни, она обратилась к Андрею:
   - Уважаемый тан Рур! Уважаемая госпожа старший матриарх клана Камэни предлагает нам поговорить, несмотря на возникшие незначительные недоразумения, возникшие по вине отдельных недобросовестных сотрудников клана Камэни. Давайте проявим к госпоже соответствующее ее статусу уважение и все же поговорим. Поверьте, разговоры не займут много времени, и вы еще успеете насладиться обществом своих очаровательных жен!
   - Подчиняюсь вашей просьбе, уважаемая госпожа матриарх клана Лерой, - Андрей изящно поклонился Литэйле и, замыкая колонну из пяти человек Лерой, возглавляемых матриархом, зашел в кабинет.

  

***

  
   Увиденное в кабинете Андрею сразу же не понравилось - в дальней части небольшой овальной комнаты был сооружен подиум, на котором в единственном числе величественно возвышалось роскошное кресло, а перед ним, как перед троном, стояло шесть низких неудобных стульев без спинок, практически табуретов.
Кресло явно поставлено для матриарха Камэни, значит, стулья предназначены для Лерой. Садиться на эти табуретки нельзя - делегация Лерой сразу же окажется сидящей в ногах у матриарха Камэни, что будет являться скрытым унижением. Остаться стоять еще хуже - стоят перед матриархом просители и подчиненные.
   Заметив уверенно направившуюся к подиуму Иллэри, Андрей принял, на его взгляд, единственно правильное решение - резко ускорился и практически запрыгнул в кресло перед самым носом матриарха Камэни. Устроившись в кресле поудобнее, он с широкой улыбкой на дебильно-простодушном лице начал сосредоточенно обозревать обстановку кабинета и замершего перед ним в растерянности матриарха Камэни. Полюбовавшись на выражение лица женщины, Андрей, не убирая дебильной улыбки, произнес:
   - Да вы присаживайтесь, госпожа старший матриарх, не стойте, в ногах правды нет!
   И тут же тихо, но четко произнес, обращаясь уже к своим бойцам:

   - Ребята, коробочка!
   Трое курсантов мгновенно окружили кресло с развалившимся в нем Андреем.
Один занял позицию справа, другой - слева, третий встал в обманчиво-расслабленной стойке за спинкой кресла. Тан Тувилани остался рядом со своей госпожой. Глава Камэни попыталась что-то сказать, однако Андрей достаточно грубо перебил ее, добавив:
   - Ну что, матриарх Камэни, неожиданности не случилось? Ничего, я не гордый, могу и в этом кресле посидеть. Так что вы хотели обсудить с уважаемой госпожой матриархом клана Лерой? Возмутительную наглость и хамство ваших людей? Или предстоящую дуэль? Да вы присаживайтесь, не стесняйтесь! Смотрите, какие удобные стульчики! Берите любой из шести, они, вне всякого сомнения, достойны самого матриарха! Не так ли, госпожа? - последнее слово Андрей как будто выплюнул с издевкой.
   - Вы понимаете, что вам это даром не пройдет? У меня хватит власти и ресурсов уничтожить весь ваш клан! - слова матриарха Камэни буквально сочились ядом, и эта неприкрытая угроза так сильно контрастировала с каменной маской абсолютной бесстрастности на лице матриарха, что испугаться мог бы любой.
Любой, но не Андрей. Еще раз ухмыльнувшись, он с показным равнодушием ответил:
   - Попробуйте. Возможно, у Камэни это даже получится. Только кровью умоетесь. Госпожа... Вы скатитесь даже не во вторую сотню - возможно, вообще не удержитесь в "золотой тысяче". И тут уже будет не наша заслуга - стервятников в империи полно, и ваш клан раздерут, как падаль, стоит только кому-то почувствовать вашу слабость. А уж мы этому поспособствуем. Я лично поспособствую. Только дайте повод, матриарх.
   - Хорошо, чего вы хотите? - Иллэри продолжала стоять, и ей даже удалось вернуть на свое лицо маску невозмутимости.

   - Вы будете удивлены, но ничего! Клан Лерой не хочет от клана Камэни ни-че-го. Мы пришли по просьбе матриарха Камэни, чтобы выслушать от нее слова искреннего извинения за хамство и возмутительную наглость ваших учеников, неприкрытые оскорбления в адрес клана Лерой, высказанные кланом Камэни, а также получить соответствующую компенсацию за полученные оскорбления. Все слова, кстати, записаны - и наши, и ваши. И что же мы видим? - Андрей театрально развел руки. - Нам не только не принесли законных извинений и не заплатили ни лу - над нами просто издевались, не пустив самого матриарха! Вдумайтесь! Не пустив самого матриарха клана даже на порог приемной!!!
   В лице Андрея в этот момент явно погибал актер-трагик.
Однако матриархи почувствовали неуместность ломаемой комедии в данное время и в данном месте. Литейла, посмотрев на матриарха Камэни, замершую перед вальяжно развалившемся в кресле Руром, как какой-нибудь мелкий проситель перед начальником, обратилась к нему:
   - Уважаемый тан Рур, быть может, вы уступите кресло, в котором сидите, матриарху?
   - Ну, разумеется! Как же я сразу не догадался! - Андрей театрально хлопнул себя ладонью по лбу. - Прошу извинить меня, уважаемая госпожа матриарх клана Лерой, не будете ли вы столь любезны занять это недостойное вас кресло? Матриарху Камэни кресло даже не предлагаю - она приготовила для себя отличные стулья. Кстати, мужчины могут и постоять, пока дамы сидят, - Андрей сделал Литейле приглашающий жест рукой.
   - Прошу еще раз меня извинить, госпожа матриарх Лерой - Иллэри пусть и удалось восстановить маску холодного равнодушия на лице, но голос женщины продолжал сочиться ядом, - произошла еще одна досадная ошибка, кресла не успели заменить.
Предлагаю перейти в другую комнату...
   Матриарх подошла к незаметной нише в стене и открыла такую же незаметную дверь, сливающуюся своей окраской с драпировкой стен. За дверью скрывалась небольшая комната со стоящим посередине большим круглым столом и расставленными по его периметру креслами. Кресел в наличии имелось больше десятка - похоже, в этом кабинете проходили внутренние клановые совещания. Одно из кресел также выделялось роскошью и стилем, но Андрей на этот раз не стал его занимать - игру пора было заканчивать, если они действительно хотели хоть о чем-то договориться.
   Рассевшись по креслам и подождав, пока матриарх Камэни займет свое место, Андрей, опять взяв инициативу в свои руки, задал вопрос:
   - И что вы хотите сказать в свое оправдание, матриарх Камэни?

   Женщина задумчиво посмотрела на Андрея, затем, взвесив, похоже, все накопившиеся в своей голове доводы и аргументы и выстроив новую модель разговора, ответила, обращаясь к сидевшей напротив главе клана Лерой:
   - Уважаемая госпожа матриарх Лерой, я приглашала на разговор вас, а не Рура. Мы будем говорить с вами или предоставим право на издевательства вашему человеку?
   Матриарх Лерой, сохраняя невозмутимое выражение лица, повернулась лицом к Камэни и негромким, но четким и полным достоинства голосом ответила:

   - Уважаемая госпожа старший матриарх Камэни, смею заметить, что уважаемый тан Рур не издевался, хотя имеет на это весомые основания. Вы, несомненно, вели запись всех разговоров - просмотрите их на досуге. Если считаете, что вы правы - передайте запись в совет кланов. Мы же со своей стороны предпримем аналогичные шаги, передав в совет кланов свой экземпляр, а также распространим аналогичную запись среди других кланов - пусть они тоже выскажут свое мнение.
   - Вы мне угрожаете, уважаемая госпожа матриарх Лерой?
   - Ни в коем случае, уважаемая госпожа старший матриарх Камэни. С обеих сторон прозвучало немало слов, которые я не хотела бы слышать. Более того - я не хотела бы предавать огласке вообще ничего из того, что прозвучало в резиденции клана Камэни до этого момента, и предлагаю начать наш разговор с чистого листа. Право вести переговоры я доверяю уважаемому тану Руру - он занимает достаточно высокий пост в иерархии клана.
   - И какой же? Ранее я ничего о нем не слышала.

   - Вы, возможно, знаете, что клан Лерой планирует создать собственные клановые войска, как космические, так и наземного базирования? В империи неспокойно, мы вынуждены тратить большие деньги на охрану собственных земельных владений и сопровождение торговых караванов. Тан Рур официально занимает в клане пост главнокомандующего, ему будут подчиняться все клановые войска. Фактически он - моя будущая правая рука с возможным прицелом на мое кресло.
   - Даже так? И что вам дает основания полагать, что другие кланы пустят вас на свою территорию?
   - Во-первых, мы не претендуем на территории и зоны влияния других кланов, как, впрочем, и клан Камэни, регулярно отправляющий своих людей на обучение как в различные военные учебные заведения, так и в Оканийскую имперскую летную академию, где имеет честь преподавать уважаемый тан Рур. Во-вторых, мы не без оснований полагаем, что наши войска будут весьма немногочисленными, однако отлично обученными и вооруженными. Мы планируем сделать их лучшими в империи, причем для подобного смелого утверждения у нас есть все основания. Уже сейчас курсанты Лерой по праву занимают первое место среди курсантов имперской летной академии. Кстати, все курсанты академии, включая и ваших людей, обучаются по программам, в разработке которых принимает активное участие тан Рур, причем курсанты Лерой - по дополнительным индивидуальным программам, разработанным таном Руром лично, - женщина поклонилась Андрею, получив ответный поклон.

   - Вот даже как... Не знала, не знала... А что вы можете сказать по поводу обучения моих людей, уважаемый тан Рур? - матриарх Камэни обратилась уже к Андрею, сообразив, что раз уж матриарх Лерой гарантировала отбросить сказанное ранее и начать встречу с чистого листа, то самое время попытаться выгадать от встречи максимальную пользу. Андрей, оценив изменившиеся правила игры, предельно вежливо ответил:
   - Ну что вам сказать, уважаемая госпожа старший матриарх Камэни... Я действительно веду занятия в том числе и с вашими людьми. Курсанты Камэни несомненно талантливы, у них есть потенциал. Если из ваших людей выбить наглость, заносчивость и спесь, то, приложив определенные усилия, из них может получиться толк. Теоретически, при определенных условиях они даже смогут занять второе место в академии. После Лерой, разумеется.
   - И вы, как их непосредственный преподаватель, прилагаете к этому определенные усилия?

   - Зачем, уважаемая госпожа старший матриарх Камэни? Неужели вы настолько наивны, полагая, что я, получив от ваших людей не просто оскорбления, а фактически плевок в душу, буду тратить свои силы и давать им хоть кроху сверх положенного? Они получат от меня лишь необходимый минимум того, что я обязан им дать по имеющейся программе обучения. Причем ректор академии, тан Камакато, меня поддержит - мы разрабатываем новые методики в соавторстве. Все новые современные методики, еще не прошедшие апробацию и не изданные официально, но дающие людям моего клана преимущество над остальными, получат только курсанты моего клана. Плюс некоторые другие курсанты, которых я сочту достаточно перспективными, чтобы тратить на них свое личное время, которое для меня бесценно. Ваши люди в этот список, как вы понимаете, не входят - они, наравне со всеми остальными курсантами, не входящими в клан Лерой, получают лишь то, что положено по программе.
   - Мы заинтересованы в качественном обучении своих людей, поэтому сможем договориться, - могучий аналитический мозг матриарха сразу же оценил возможные перспективы мирного сотрудничества с кланом Лерой, и сейчас женщина решила извлечь из встречи максимально возможные льготы для своих курсантов, переводя разговор в деловое русло. - Что вы хотите получить за возможность обучения курсантов Камэни по вашим методикам?
   - Для начала предлагаю урегулировать возникшие между нашими кланами разногласия.
   - Не возражаю. Озвучьте их, - Иллэри уже поняла, что раунд по поводу дуэлей она проиграла, и собиралась выйти из ситуации с наименьшими потерями.
   - Ваши люди, я имею в виду курсантов, оскорбили курсантов клана Лерой. Тому имеются документальные подтверждения. Вы будете знакомиться с ними?
   - Не надо, я вам верю.
   - Значит, факт нанесения ничем не мотивированного оскорбления клану Лерой от клана Камэни вы признаете.
Это хорошо. Далее. За свои оскорбления ваши курсанты были вызваны на официальные дуэли, где благополучно проиграли, получив при этом травмы различной степени тяжести. За ходом поединков лично наблюдал ректор академии, тан Камакато. Поединки были честными. Вам предоставить доказательства? За видеорегистрацией каждого поединка следил лично тан Камакато.
   - Не надо. Я вам верю.
   - Вы признаете честность проведенных дуэлей и снимаете все обвинения с клана Лерой?

   - Да. Признаю и снимаю.
   - И это хорошо. Тогда считаю, что вам, как старшему матриарху клана Камэни, надлежит принести свои извинения матриарху клана Лерой за недостойное поведение своих клановых. С наказанием своих людей разбирайтесь сами - мы вмешиваться не будем. На этом инцидент предлагаю считать закрытым, однако больше на своих уроках этих людей я видеть не желаю. Убирайте их куда хотите, можете перевести в другую академию, но появление на моих уроках лиц, оскорбляющих мой клан, буду считать своим личным оскорблением. Мой предмет они мне сдать не смогут - я найду, на каком вопросе завалить их на экзаменах.
   - Принимается... Уважаемая госпожа матриарх Лерой, за неподобающие действия своих соклановцев приношу вам свои извинения. Виновные будут наказаны.
   - Извинения принимаются. Инцидент исчерпан, вопрос закрыт, - матриарх Лерой уважительно кивнула. Слово опять взял Андрей:
   - Все возникшие спорные вопросы между нашими кланами, как я понимаю, улажены. Недопонимание отсутствует. На этом основная цель нашего совещания, полагаю, достигнута? - Андрей обратился к матриарху Камэни.
   - Да. У клана Камэни нет претензий к клану Лерой. Полагаю, как и у вашего клана к нам. Осталось одно небольшое недоразумение, которое мы забыли обсудить...
   - Какое? - переспросил Андрей.
   - Ваша дуэль с заместителем моего главы службы безопасности.
   - Недоразумения нет, все предельно ясно.
Дуэль состоится самое позднее через три ло. Действующие лица и сроки определены. Обсуждению не подлежит.
   - Вы так уверены в победе?
   - Если бой будет честным - то да.
   - И каков будет результат?
   - Сожалею, но вашему главе службы безопасности придется искать нового заместителя.
   - Вы убьете ее?

   - Разумеется, нет! Она погибнет на дуэли. Предположительно погибнет - исхода поединка ведь никто знать не может. И никакого убийства, спаси меня создатель!
   - Она мне нужна.
   - Назовите хотя бы одну причину, по которой я пожелаю пересмотреть свое решение.
Предупреждаю - причина должна быть очень веской, чтобы оправдать вашего человека.
   - А если она действовала не сама, а ей приказали?
   - Приказать может только тот, кто старше ее.
Назовите мне имя этого человека, и я вызову на дуэль его. Тогда дуэль с заместителем главы службы безопасности будет аннулирована - в связи со вновь открывшимися обстоятельствами. Ей достаточно будет принести мне извинения.
   - А если это приказал сделать матриарх клана?
   - Уважаемая госпожа старший матриарх Камэни, вы сейчас, перед видеокамерой, хотите открыто признаться, что провоцировали матриарха чужого клана, нанося той оскорбления через вторых лиц? Или я неправильно понял ваши слова? Хотелось бы услышать четкий ответ, не позволяющий двоякого толкования - да или нет?
   "Создатель, какой мужчина!" - пораженно рассматривала его матриарх Камэни. Жесткий, волевой, уверенный взгляд, повадки хищника - настоящий боец.
Совсем как найденная ею недавно Айлинэри, которую матриарх, не прогадав, сделала своей помощницей и заместителем, чтобы в будущем передать той полную власть над кланом. Он был бы ей отличной парой - такой же несгибаемый, до последней капли крови отстаивающий интересы клана. Словесный поединок мужчина вел, как сражение, постоянно загоняя умудренного опытом матриарха в угол и заставляя оправдываться, теряя позиции одну за другой. Давно, еще, наверное, со времен своей юности, матриарх Камэни не была так предельно корректно и аккуратно, но вместе с тем показательно высечена. В довершение всего мужчина благородно отказался от всех претензий. Он в любом случае не смог их реализовать - кланы находились в слишком разных весовых категориях, но важен сам факт проявления снисхождения. Как сытый кот отпускает мышь... Хорошо, что они уединились в отдельном кабинете для секретных переговоров, и ее позора не видел никто из клановых. Видеозапись беседы, кстати, необходимо не забыть уничтожить...
   Подумав, что пусть первый раунд этой словесной дуэли она все же проиграла, но сам бой еще вполне возможно свести как минимум вничью, Иллэри, развернувшись лицом к мужчине, предельно вежливо проговорила:

   - Уважаемый тан Рур, прежде, чем завершить нашу беседу, не слишком хорошо начавшуюся, но, благодаря обоюдным усилиям сторон, вошедшую в деловое русло, я хотела бы обсудить два вопроса. Вопрос первый - что вы хотите за то, чтобы курсанты клана Камэни не только продолжали спокойно, без создаваемых с вашей стороны препятствий, учиться, но и стали первыми в академии? Вопрос второй - что вы хотите за жизнь моего человека, с которым у вас назначена дуэль?
   - По первому вопросу я вам уже ответил. Если обучающиеся в академии курсанты Камэни при всех принесут мне, как представителю клана Лерой, личные извинения за свое недостойное поведение, то они могут продолжать обучение и дальше, никто мешать им не будет. Что касается первого места - курсанты клана Лерой занимаются по специальной методике с первого года обучения. Догнать их уже невозможно, да я и не буду этого делать. Открою небольшую тайну, да простит меня моя госпожа, - Андрей сделал вежливый поклон Литэйле, - я ежедневно дополнительно, в свое личное время занимаюсь с курсантами Лерой по разработанным лично мной индивидуальным программам. Занятия очень сложные, их интенсивность смогут выдержать только мужчины, да и то не все. В мои группы были отобраны лучшие из лучших, да и то навязанного темпа тренировок не выдержал каждый второй. У вас же обучаются преимущественно женщины. Ну чему я могу их научить? Женщина - слабое нежное создание, самой природой предназначенное для продолжения рода. Заранее прошу на правду не обижаться - к матриархам мои слова, разумеется, не относятся, для них в империи сложились совершенно другие требования. Однако если вы наберете в группу курсантов мужчин, то вопрос решаемый - можно попытаться побороться за второе место в академии. Согласитесь - это тоже неплохо. Цену вопроса можете обсудить с госпожой матриархом Лерой, но утверждать ее буду все равно я - ведь именно мне тратить на ваш клан свое драгоценное время, которого у меня, поверьте, просто нет. Теперь по второму вопросу. Жизнь человека бесценна. Я хочу забрать жизнь человека, оскорбившего меня. По всем законам я имею на это право - отказ вашего человека от дуэли даст мне право просто ее убить. А на дуэли ваш человек умрет. Во сколько вы оцените оскорбление второго лица в клане, как недавно пыталась меня обозвать уважаемая госпожа матриарх клана Лерой, и жизнь вашего человека?
   "О, создатель! Если бы я не видела перед собой этого мужчину, я подумала бы, что со мной разговаривает Айлинэри! Ее интонации, ее слова, даже ее умение загонять в угол противника и заставлять его самого принимать невыгодные для себя решения.
Так Айлинэри разговаривала с императором, так этот мужчина разговаривает со мной" - матриарх Камэни начинала понимать, что чувствовал император, выслушивая условия Айлинэри. Создатель, как только он не сорвался...
   - Уважаемый тан Рур, назовите цену, которую вы считаете справедливой, - Иллэри опять перевела разговор в коммерческое русло.
   - Деньги клану Лерой не нужны, у нас достаточно своих, - принял ее игру Андрей, - однако раз меня обозвали правой рукой, то я вынужден оценить себя в половину клана.
Лерой, разумеется - оценить себя в половину клана Камэни было бы слишком накладно для вашего клана. В клане Лерой чуть менее двухсот тысяч людей, и лишь максимум каждый десятый является действительно ценным для клана - балласт я не считаю. Оставшихся ценных людей, которых менее двадцати тысяч, округлим в меньшую сторону - до десяти тысяч. От них возьмем половину - пять тысяч. Итак, пять тысяч операций по омоложению, бесплатно предоставляемых кланом Камэни клану Лерой. Стандартных операций в лучших клиниках клана класса "премиум". Или операций повышенной сложности в клиниках попроще, но тоже не ниже класса "люкс". Так сказать, жизнь в обмен за жизнь. Вы оцените жизнь своего человека в пять тысяч подаренных жизней? Или хотите предложить больше? А то мне почему-то кажется, что я где-то сильно продешевил...
   - Принимается, - голос матриарха Камэни был сама невозмутимость, - матриарх клана Лерой получит пять тысяч сертификатов на операции омоложения в лучших клиниках моего клана. Теперь что по обучению моих курсантов?
   - Отношение к вашим людям на уровне остальных курсантов я гарантирую уже сейчас, при условии, что из них исчезнет наглость и спесь, они извинятся и поймут, что ничем не отличаются от остальных. А вот за дополнительные преференции надо платить. Причем оплата будет не ниже выкупленной жизни. Опять-таки не деньгами, а бартером, то есть сертификатами на омоложение. Что, почему так дорого? Ну, так мое свободное время вообще бесценно! Впрочем, вы можете договориться о дополнительных занятиях с любым другим преподавателем на ту сумму, которую считаете достаточной. Препятствовать не буду, мне своих забот хватает.
   - А если о ваших проделках узнает господин ректор?
   - Помилуй создатель, о каких проделках? - усмехнулся, разведя руками, Андрей. - Что я во внерабочее время занимаюсь с некоторыми учениками дополнительно? Так он и его служба безопасности и так наверняка об этом знают - подобное в академии не возбраняется. Я же вам сказал - можете привлекать к обучению в свободное время любого преподавателя, подобная возможность предусмотрена уставом академии. Да хоть сами с ними занимайтесь! Более того, если вдруг, случайно, мы с вами договоримся - тан Камакато будет незамедлительно поставлен в известность о нашей договоренности. И даже, скорее всего, пойдет мне навстречу и выделит для занятий пустующие помещения академии.
   - И какую же цену вы считаете справедливой?
   - Сертификат за занятие.
   - Что? Вы в своем уме?
   - Вы считаете, что мало, госпожа? Думаете, продешевил? - Андрей задумчиво почесал пятерней затылок, взъерошив короткий ежик волос.
- Возможно, вы правы, не умею я торговаться... Занятия будет проводить правая рука матриарха, второе, по ее утверждению, лицо в клане... С рядовыми бойцами клана... Наверное, каждое занятие необходимо оценивать в два сертификата. Или даже в три...
   - Сертификат за занятие - слишком много.
   - Хорошо, остановимся на одном сертификате за два занятия, такой вариант вас устроит?
   - Хорошо, я согласна на оплате одним сертификатом за каждые два занятия.
   - Подтверждаю. Один сертификат за каждые два занятия с курсанта. Принято.
   - Как с курсанта? Мы говорили о группе!
   - Про группу не было сказано ни одного слова, госпожа. Не верите - просмотрите запись разговора, она наверняка ведется вашей службой безопасности. Однако для лучшего понимания ситуации прокомментирую последнюю часть нашей беседы. Обычно, озвучивая свои требования, я не торгуюсь, а сразу же предлагаю условия, которые считаю оптимальными для обеих сторон - я просто ценю свое время и время моего собеседника. Однако если мой оппонент начинает торговаться, пытаясь сбить цену, которую я считаю минимально возможной, я пересматриваю условия торга в сторону увеличения - за бесполезно потраченное в процессе ненужного торга время кто-то ведь должен заплатить! И это, разумеется, буду не я. Вы сами начали торговаться, и в итоге мы сошлись на одном сертификате за два занятия с курсанта.
   - В группе двадцать пять курсантов. Получается - более двенадцати сертификатов с группы за занятие!
   - Ну, вы же не захотели остановиться на трех сертификатах.
Хотя торги начинались с одного. В итоге мы договорились на двенадцати сертификатах с группы.
   - Я согласна на один сертификат с группы.
   - Поздно, уважаемая госпожа старший матриарх Камэни. Даже мое предложение о трех сертификатах кануло в лету.
   - Четыре за занятие с группой!
   - Вы полагаете подобную плату справедливой? Все же чувствую, что вы меня где-то в чем-то недооцениваете... Но хорошо, если госпожа матриарх Лерой примет это предложение, то я ничего не смогу возразить против ее авторитета и подчинюсь принятому ей решению.

   - Думаю, мы договорились, уважаемая госпожа старший матриарх Камэни, - вежливо произнесла матриарх Лерой, скрепляя условия необычайно выгодной для клана сделки.
   - Уважаемый тан Рур, хотелось бы уточнить некоторые нюансы достигнутого договора, - обратилась к Андрею матриарх Камэни.
   - Спрашивайте. Попытаюсь ответить на ваши вопросы.
   - Надо полагать, что обучать вы будете только наших мужчин?
   - Вы поразительно догадливы, госпожа матриарх.
   - За что же вы так не любите женщин?
   - Вы неправы, госпожа матриарх. Женщин я люблю. Сильно и много. Причем в прямом смысле этого слова. Если вы не в курсе, то раскрою часть информации о себе - думаю, она все равно в ближайшем будущем перестанет быть для вас тайной. У меня двадцать одна жена, причем семнадцать из них занимаются своими прямыми обязанностями - тем, чем и должны заниматься женщины. То есть рожают мне детей. Именно это, по моему глубокому убеждению, у женщин получается лучше всего, и именно поэтому у меня сейчас полсотни детей. Во всем остальном женщина уступает мужчине - поверьте моему богатому жизненному опыту. Бывают, конечно, исключения, но они только подтверждают правило. Так что в группе - только мужчины. Впрочем, при перечислении оговоренной платы вы можете не прислушиваться к моим словам и поступать так, как считаете нужным - в конце концов, кто я такой, чтобы давать свои советы самой госпоже старшему матриарху Камэни? Но иначе я не гарантирую результата.
   - Спасибо, я приму к сведению ваши пожелания, тан Рур. Аудиенция окончена, вас проводят...
  
   Еще долго после ухода представительства клана Лерой матриарх клана Камэни, госпожа Иллэри, больше известная в империи как стальная госпожа, неподвижно сидела в кресле, со всех сторон анализируя различные возможные варианты прошедшей беседы, и понимала, что ничего лучшего в этих условиях она добиться и не могла. Вся встреча, от начала и до конца, прошла под диктовку таинственного мужчины клана Лерой, о котором еще несколько кун назад ничего не было слышно.
Матриарх сделала в своей памяти заметку на будущее - надо обязательно озадачить службу безопасности, пусть соберут на тана Рура максимально полное досье... Однако, какого самородка откопала в своем мелком заштатном клане матриарх Лерой! Буквально сол назад о Лерой в империи вообще никто не слышал... Возможно, пройдет десять - двадцать сол, и клановое имя Лерой появится на слуху. Возникает и еще одно задание для службы безопасности - проработать вопрос целесообразности создания коалиции с мелким, никому не известным кланом, у которого, похоже, великолепные перспективы для развития и неплохое будущее. И сделать это нужно до того, как клан наберет силу и почувствует уверенность в собственных силах, иначе или условия окажутся другими, или стремительно развивающийся клан найдет себе другого покровителя. Лерой явно милитаризуется, и из них, похоже, в ближайшие сотни сол могут выйти неплохие бойцы. Военному клану вовсе не обязательно быть большим, чтобы контролировать определенную нишу рынка милитари - иногда для достижения поставленной цели вполне достаточно денег. Деньги Камэни, бойцы Лерой. Свои внутренние войска клану Камэни, как и планировала Айлинэри, разумеется, тоже нужны, но коалиция - весьма неплохое подспорье на первых порах, а Иллэри привыкла мыслить и планировать на перспективу. С Айлинэри, кстати, не мешает посоветоваться - она в свое время много нужной информации по данной теме вытянула из своего Дэрия...
  

Глава 3

  
   Начало десятого года своего пребывания на Окане Андрей встретил в кругу семьи, устроив небольшой семейный праздник с шашлыком, пирогами и домашним вином, изготовленным им собственноручно по старинной русской технологии (а какой же русский не может получить спиртосодержащих напитков из практически любого имеющегося под рукой органического сырья!) и припрятанном в подвале до лучших времен. Собрались почти все его жены, половина из которых традиционно щеголяла округлившимися пузиками. Силлана на пикник не пришла, улетев в очередную научную командировку - его старшая жена, добившись известности и признания собственных научных заслуг, получила под свое командование целый отдел, отвечающий за селекцию новых и дополнительные исследования уже выведенных перспективных пород скота - производство натуральных продуктов питания являлось одной из основных статей дохода клана. Не было одной из его вторых жен - та прочно и надолго увязла в клановом бизнесе и сейчас выполняла какой-то срочный заказ по производству и доставке продуктов питания, обещавший в будущем принести неплохую прибыль, однако к ночи обещала вернуться. Остальные две бизнес-леди второго брака присутствовали на семейном празднике, причем одна из них, вдохновленная примером семнадцати полностью посвятивших себя семье и крутившихся тут же родственниц-подружек, любовно оглаживала свой изрядно раздутый живот - врачи говорили, что будет мальчик. Мальчиков у Андрея родилось уже сорок два - немногим меньше, чем девочек, которых, несмотря на имперскую статистику, жены принесли ему целых пятьдесят четыре. Большинство из детей сейчас присутствовало на семейном торжестве, наполняя и сам дом, и его окрестности многоголосым шумом и веселым детским смехом.

   Разгрызая сочное дымящееся мясо на шампуре, запивая его вином и периодически целуя одну из жен - ту, что в этот момент оказывалась ближе всего, Андрей мысленно подводил итоги своей новой жизни на Окане. В академии, после ее очередного расширения, случившегося несколько лет назад, Андрей, достаточно неожиданно для самого себя занял пост заместителя ректора, вынужденно взвалив на себя кучу нудной и неблагодарной административной работы, не прекратив, впрочем, преподавания - он по-прежнему вел занятия с отдельными перспективными группами учеников.
Надо ли говорить, что эти группы он набирал лично и в них, за редким исключением, учились лишь курсанты Камэни и Лерой. Исключение Андрей предоставлял лишь особо одаренным курсантам, которых отбирал из других групп. Причем в этом случае Андрей не делал различия между клановым и неклановым, считая, что талантливому человеку, кем бы он ни был, всегда надо дать шанс выбиться в люди. Неклановые у него тоже учились, хотя явление некланового в академии являлось событием чрезвычайно редким - собрать необходимую сумму на обучение было очень непросто. Традиционно за курсантов платили их кланы. Неклановому самостоятельно заработать на обучение можно было за несколько циклов, как обычно называли промежутки между операциями омоложения, причем экономя на всем, вплоть до еды - иногда, крайне редко, подобные ученики все же встречались. Попадались также направленцы от богатых семей или групп неклановых, скопивших необходимую сумму и направивших своего представителя на обучение в расчете на то, что получивший сертификат пилота человек в дальнейшем сможет помочь семье подняться. Ожидания, как правило, не соответствовали результату - без поддержки клана, незнакомый с клановой дисциплиной и не привыкший работать на износ, такой одиночка или не выдерживал академических нагрузок и отчислялся из академии за неуспеваемость, или со скрипом дотягивал до выпускных экзаменов, однако крайне низкие оценки в выпускном сертификате закрывали ему дорогу к продвижению по службе и делали призрачными надежды найти высокооплачиваемую работу. Тем ценнее были для Андрея талантливые и целеустремленные единицы, которых он не только выделял, опекал и защищал, но и, заметив их упорство и жажду знаний, помноженные на трудолюбие и сообразительность, принимал в клан Лерой. С испытательным сроком и с согласия матриарха, разумеется. Андрей, выросший на традициях земной истории и культуры, искренне полагал, что талант и упорство в достижении поставленной цели должны поощряться, а клану никогда не помешает некоторая доля свежей крови. За семь лет Андрей перетянул в клан пятерых мужчин и одну женщину - несмотря на его предубеждения против женского пола в армии и во флоте женщина оказалась настоящим талантом, ни в чем, кроме физических данных, не уступая мужчинам. Эта женщина, кстати, оказалась единственной, кого Андрей допустил в чисто мужской коллектив своей школы, отменив для нее лишь жесткие спарринги и прогнав через полноценный курс молодого бойца, который проходили все, желающие обучаться в его школе. И пусть на лекциях и практических занятиях в академии женщина нередко появлялась в синяках и ссадинах, зато остальные сокурсницы завидовали ее гордой спортивной осанке, уверенному взгляду и железным кулакам, силу и тяжесть которых некоторые из них успели испытать на себе. Правда, задирать в академии курсантов клана Лерой давно уже опасались ввиду незамедлительного жесткого отпора с их стороны. Начало господства клана Лерой в академии положила еще первая группа из пятнадцати курсантов Лерой, в настоящее время обучающаяся на последнем курсе и активно готовившаяся к выпускным экзаменам. Всей группе предрекали отличные выпускные баллы и привилегированные дипломы, сулившие неплохой карьерный рост и высокие посты в частных космических флотах или имперских космических войсках - клан Лерой планировал не только создать свой космический флот, но и серьезно закрепиться на рынке поставщиков высокопрофессиональных пилотов. Второе место в академии, не без активной помощи Андрея, уверенно занимали курсанты клана Камэни - Андрей честно выполнял достигнутые договоренности.
   Выстраданная, взлелеянная и взращенная практически с нуля до серьезной военно-спортивной организации, в которой одновременно обучалось несколько тысяч учеников, клановая школа боевых искусств стала поставщиком высокопрофессиональных кадров для небольшого, но постоянно расширяющегося мобильного десантно-штурмового кланового подразделения и для активно развивающегося отделения профессиональных охранников.

   У десантников, помимо самого современных из находящихся в свободной продаже образцов ручного вооружения и брони, имелось несколько приобретенных и взятых в аренду космических транспортов - орбитальных и суборбитальных челноков, а также роботы-дроны и большой транспортный десантный корабль, способный выполнять дальние межзвездные перелеты. Космический транспорт обошелся клану очень дорого, пришлось экономить практически на всем, Андрею даже пришлось отдать клану, вернее, сдать в аренду за символическую сумму свой любовно восстановленный из груды металлолома орбитальный челнок, но затраты того стоили. Некоторые караваны с клановым товаром уже сопровождались собственными вооруженными силами, и вложения в милитари-направление обещали окупиться уже в ближайшие десять, от силы - пятнадцать лет. Пилоты, правда, пока на клановых кораблях служили свои, а наемные, но уже через год эта проблема обещала решиться за счет выпускников Оканийской летной академии из числа курсантов Лерой. Сам Андрей, разумеется, мог теоретически пилотировать любой космический лайнер, от грузового транспорта до имперского военного крейсера, но он не имел права отрываться ради таких мелочей от выполнения своих основных обязанностей - работы в академии, руководстве школой и командовании быстро увеличивающимися клановыми вооруженными силами.

   Помимо солдат и охранников, школа являлась также кузницей для подготовки кадров профессиональных телохранителей. После трех-четырех лет обучения в общих группах некоторые курсанты, изучив основы рукопашного боя, готовились отдельно по специальной, разработанной Андреем программе, осваивая методики боя с различными видами вооружения открытого и скрытого ношения, а также охране и сопровождению живых объектов, под которыми подразумевались люди, способные оплатить весьма недешевые услуги профессиональной охраны. Услуги телохранителей клана Лерой оказались неожиданно востребованы, получив известность благодаря нескольким нашумевшим в империи случаям их участия в охране высокопоставленных лиц руководства кланов в период клановых разборок. Не обошлось, правда, без жертв - погибло и получило ранения несколько бойцов Лерой. Был даже легко ранен заказчик, однако кланы по достоинству оценили самоотверженность и профессионализм охранников, тем более что обидчики были установлены, прилюдно вызваны на дуэли и покинули мир живых, причем сделали это весьма болезненным способом. Телохранители Лерой, а вместе с ними охранники и десантники Лерой получили широкую известность в империи, неожиданно для Андрея и вдвойне неожиданно для матриарха Лерой. Необычайной популярности клановых бойцов немало способствовали видеозаписи реальных боевых схваток с участием телохранителей. Буквально за несколько сол среди ведущих кланов сложилось мнение, что если необходимо иметь незаметную охрану не более чем из двух-трех человек, то лучше телохранителей Лерой бойцов не найти - они без проблем справлялись с противником, численно превосходящим их как минимум в несколько раз. А большее количество охранников, как правило, не требовалось - от нападения нескольких десятков или, более того - сотен вооруженных мощным стрелковым оружием людей мог спасти только бронированный армейский десантный челнок с полным вооружением. Но боевые действия подобного масштаба между кланами в империи случались крайне редко - за законом о запрещении открытого применения оружия служба имперской безопасности следила очень строго, безжалостно карая нарушителей, невзирая на статус и связи.
   Широкий резонанс в клане вызвали жены Андрея, за семь лет принесшие ему более ста детей. И пусть интерес женщин лежал на виду и всем был понятен, - вопросы их собственного содержания и оплаты операций по омоложению решал за них клан, к тому же высокое положение Андрея в клане резко повышало статус самих жен, - заявление матриарха Лерой о том, что клан оплатит омоложение любой женщине, родившей в течение цикла не менее пяти детей, вызвало среди женского населения клана неожиданный резонанс.
Пример Андрея оказался заразительным, и к матриарху уже начали поступать заявления от женщин, выражающих согласие на то, чтобы, оставив карьеру в клане, полностью посвятить себя семье. Дело оставалось за малым - найти для этих женщин подходящего мужа, причем не простого, а занимающего достаточно значимую ступень в клановой иерархии - бросать работу и карьеру ради мужа, занимающего низшие социальные клановые ступени, женщины не собирались. Причем вариант гражданского брака даже не рассматривался - только официальный, причем не ниже второй жены. Неожиданным для Андрея оказалось, что списки потенциальных клановых женихов давно уже существуют и активно курсируют среди незамужних женщин - об этом в доверительной беседе Андрею поведал глава службы безопасности тан Тувилани, которому по должности полагалось знать все. Список, оказывается, возглавляли его пятнадцать курсантов-выпускников, что неудивительно - буквально через год они становились профессиональными пилотами с перспективным будущим, тем более что все они до сих пор были неженаты. Как минимум каждая вторая женщина в клане мечтала стать их первой женой. Вторым, вернее, шестнадцатым, в списке оказался сам Андрей - его высокое положение в клане примиряло кандидаток в жены со значительно менее статусным положением третьей жены. В этом же списке числились преподаватели и инструкторы его школы боевых искусств, курсанты младших курсов оканийской летной академии, его заместители и младшие командиры в клановых десантно-штурмовых войсках и охранных подразделениях, слегка разбавленные знакомыми и незнакомыми ему именами других мужчин, занимающих в клане высокие и не очень посты. Андрей, тщательно изучив список, сделал себе в памяти пометку на будущее - в скором времени проблему необходимо будет решать, так как, пущенная на самотек, она могла закончиться весьма непредсказуемо - Андрей еще помнил планомерную осаду своего собственного тела работающими вместе с ним женщинами-техниками во времена начала его работы в академии. По-видимому, время подошло, и своих ребят, попавших в этот список, - а своими Андрей называл всех курсантов Лерой, обучающихся в академии, занимающихся в школе, работающих телохранителями или служащих в клановых войсках, - пора женить. Во избежание в будущем возможных, так сказать, осложнений - если не заняться этим вопросом самому и сейчас, то в ближайшем будущем за него это сделает матриарх, причем сделает это традиционно административным способом исходя из предполагаемой выгоды клану - Андрей на своей шкуре ощутил, каким образом в клане решались вопросы брака.
   С кланом Камэни у клана Лерой также сложились прочные взаимовыгодные отношения - Камэни хорошо платили за охрану и за курсантов, а про первый случай знакомства, чуть не приведший к конфликту, обоюдно было решено забыть. К тому же Камэни, как и Лерой, создающие собственные клановые вооруженные силы, все-таки умудрились перейти дорогу сразу нескольким серьезным милитари-кланам. На несколько первых лиц клана Камэни уже были совершены попытки покушений, пока, правда, без жертв ни со стороны Камэни, ни со стороны Лерой. Зарождающийся конфликт возник по вине Камэни - они умудрились вторгнуться на чужую экономическую территорию, осмелившись отобрать изрядный кусок финансового пирога у другого клана. И над этой проблемой Андрей размышлял в последнее время все чаще - Камэни могли подставить малочисленный и пока еще не окрепший клан Лерой под удар сильного клана, и итог противостояния предсказать не решался никто, тем более что некоторые военизированные кланы, посвященные в проблемы Камэни, отказали им в найме своих бойцов. Эту ситуацию Андрею, как главе вооруженных сил клана Лерой, подробно рассказала старший матриарх Камэни на личной встрече, вежливо пригласив его к себе на аудиенцию...
  
   - ... уважаемый тан Рур, проходите, садитесь. Можете налить себе чаю, разговор у нас с вами будет долгий, - старший матриарх Камэни жестом указала Андрею на мягкое удобное кресло с другой стороны небольшого круглого стола, точно такое же, в каком сидела и сама. На столе стоял маленький чайничек и три миниатюрные фарфоровые чашки на небольших изящных блюдцах. В расположившейся в самом центре стола фарфоровой вазочке из того же комплекта, что и чашки, разноцветной горкой были насыпаны конфеты и печенье.
   Одинаковые кресла предполагали разговор на равных, что Андрей сразу же оценил и, оценив, насторожился - подпуская к себе настолько близко, стальная госпожа наверняка рассчитывает многое получить от разговора. Вежливым поклоном поблагодарив женщину, Андрей спокойно прошел к столу и уселся в кресло, налив себе половину чашки. Отхлебнув глоток, он отточенным церемониальным движением руки поставил чашку с недопитым чаем на стол, показав, что доверяет приемной стороне и пора переходить к предмету разговора. Иллэри оценила его жест, тут же перейдя к сути проблемы:
   - Уважаемый тан Рур, у нас возникли некоторые разногласия с кланом Ойхо, которые нам хотелось бы с вашей помощью урегулировать. Кроме клана Лерой, являющегося нашим полноправным партнером и, надеюсь, союзником, обратиться нам больше не к кому. Вашему же опыту в переговорах я доверяю - испытано на себе. - Матриарх, произнеся эту фразу, вежливо улыбнулась, не произнося вслух, но намекая Андрею первую встречу.
   Уже догадываясь, о чем пойдет разговор, Андрей, подобравшись, осторожно ответил:

   - Изложите причины возникших разногласий, госпожа старший матриарх, и мы вместе подумаем над вашими дальнейшими действиями.
   Сделав вид, что не заметила акцента Андрея на отделение проблем Камэни от проблем клана Лерой, женщина продолжила:
   - Как вы, наверное, знаете, клан Камэни недавно начал создавать собственные вооруженные силы. Наши пилоты успешно, благодаря вам, проходят обучение в Оканийской летной академии.
Пилоты Камэни обучаются также и в других академиях, но уровень преподавания там значительно ниже столичного.
   - Я знаю об этом, госпожа матриарх.
   - Конечно, знаете, вы же заместитель ректора столичной академии и отлично разбираетесь в качестве преподавания в столице и на периферии.
   - Я знаю не только об этом, но и о курсантах Камэни, обучающихся в других академиях. При необходимости могу назвать их общую численность, а также наименования учебных заведений, в которых они обучаются.
   - У вас так хорошо работает служба безопасности?
   - И она в том числе, но в данном случае все значительно проще - столичная академия оказывает методическую помощь другим летным учебным заведениям, и я, как заместитель ректора, имею доступ к базам данных со списками учащихся практически всех имперских высших военных учебных заведений.
Информация служебная, поэтому об этом я стараюсь не распространяться, даже в интересах собственного клана.
   - Похвальное служебное рвение. Однако вернемся к нашему вопросу. Помимо пилотов, срок обучения которых везде различен, но в среднем составляет восемь сол, как в вашей академии, мы направили большое количество курсантов в различные военные учебные заведения империи для формирования собственных наземных и десантно-штурмовых войск. Там сроки обучения значительно ниже, и отдельные клановые десантно-штурмовые части уже созданы. Части создавались по образцу имперских боевых десантных подразделений и во многом их копируют, как в части комплектования личного состава, так и в части вооружения и технического оснащения. То есть дроны, танки, десантные орбитальные и суборбитальные челноки, транспорты для перевозки бойцов, военные корабли сопровождения. Техника, естественно, вся наша, рядовые бойцы и низший командный состав - тоже наш, а вот старшие командиры и пилоты пока наемные. Возможно, именно от них и пошла утечка информации. Часть своих операций мы рассчитывали продержать в тайне еще как минимум четыре-пять сол.
   Женщина умолкла, налив в чашечку чаю и сделав пару небольших глотков. Поставив на стол чашку, она, бросив задумчивый оценивающий взгляд на Андрея, продолжила:
   - Наши вооруженные силы разрастались, им требовалось где-нибудь набираться опыта.
Торговлей, как клан Лерой, мы не занимаемся, торговых караванов не водим. Применить умения наших бойцов нам оказалось негде, а опыт набирать где-то надо.
   - Вы могли бы обратиться за помощью к нам, у нас довольно значительные торговые обороты, продукция клана продается по всей империи.
В основном, правда, крупными партиями и через посредников, но иногда мы реализуем свой товар напрямую отдельными торговыми караванами, если возможная прибыль от срочности выполнения заказа достаточно высока.
   - И вы готовы были платить нам за охрану в то время, когда имели для этого своих бойцов? Вы ведь тоже создаете свои вооруженные силы.
Пусть пока они незначительны, но их уровень подготовки превышает не только наш, но и уровень имперских регулярных войск.
   - Про уровень ничего не скажу, так как не имел возможности сравнивать. Признаю - он достаточно высок. Также соглашусь с вами - платить за вашу охрану мы бы не стали, более того, возможно, наоборот, потребовали бы с вас денег за обучение ваших бойцов.
   - Вот видите, применение наших войск для охраны сторонних торговых караванов было оправданным с экономической точки зрения. Плюс мои бойцы набирались опыта в дальних космических путешествиях.
   - Ваши бойцы сидели в тесных отсеках космических кораблей, пока клан получал за это деньги. Смею предположить - весьма неплохие.
   - Вы как всегда проницательны. Буквально за несколько сол сдача в аренду наших войск полностью окупила затраты на их обучение, после чего они начали приносить прибыль, покрывая затраты на обучение следующих партий бойцов.
   - Вы откусили чужой кусок пирога, и это кому-то не понравилось.
   - К сожалению, и тут вы правы. Более того, в руководстве нашего клана мнения по использованию клановых вооруженных сил разделились. Мне предлагали ни в коем случае не использовать наши войска на стороне, а расходы по их содержанию полностью переложить на клан. К сожалению, люди, предлагающие подобные решения, оказались в меньшинстве - ведь войска надо не только содержать, но еще и постоянно тренировать, то есть клану пришлось бы строить или арендовать собственные полигоны и тренировочные базы. В то время как финансисты клана подготовили заманчивый бизнес-проект, переводящий всех этих людей на самоокупаемость. Служба безопасности также провела тщательную экспертизу бизнес-проекта и сочла угрозу сторонних кланов минимальной.
   - Они ошиблись, госпожа.
   - Они действительно ошиблись. Мы получили от клана Ойхо вызов - они предлагают встретиться матриархам наших кланов на их территории и обсудить наши сделки по предоставлению внаем клановых бойцов Камэни. Ответ мы должны дать в течение трех, максимум - четырех ло. На встрече нам выставят претензии по поводу захвата чужих рынков, выставят ультиматум, навязав нам выплату штрафа, а в случае нашего отказа попытаются решить вопрос силовым методом, захватив в плен руководство и нейтрализовав наших охранников. Оружие применять, скорее всего, не будут, ограничившись демонстрацией силы - у клана Ойхо на встрече будет подавляющее численное превосходство.
   - Сведения достоверные?
   - Достаточно, чтобы воспринимать их серьезно.

   - Как я понимаю, вашу делегацию планируют взять живыми?
   - Охранников просто задавят числом, сохранения их жизни никто не гарантирует. Руководство клана оставят в живых, чтобы иметь рычаги давления на клан.
   - Не проще ли вам заплатить? Попытайтесь договориться...
   - Я уже рассматривала этот вариант, но аналитики дают крайне пессимистичные прогнозы подобного сценария развития. Ойхо - очень сильный клан. Причем, похоже, что они ввязались в конфликт с Камэни не сами, а по наводке другого милитари-клана, пожелавшего остаться в тени. Какого именно - мы ищем, но пока не можем установить. Именно поэтому выплата штрафа не решит проблемы - Ойхо не заказчики, а исполнители. Мы думали, что действовали осторожно - беря заказы на охрану и сопровождение, мы старались не появляться в зоне интересов боевых кланов из первых десятков в списке клановой иерархии. Аналитики Камэни просчитались - скорее всего, Ойхо по наводке недружественного нам клана, решившего свести с нами счеты, перекупили контракт, выставив себя пострадавшей стороной. Возможно, конечно же, что мы что-то не учли, а клан Ойхо является истинным заказчиком и давно планировал вступить в конфликт с нашим кланом. Богатства Камэни многим не дают покоя.
   - А вы сами дали им повод придраться к Камэни.
   - Искать причины уже поздно - событие уже произошло. Сейчас надо думать, что делать дальше. Мы вынуждены прибыть на переговоры, но принять заведомо унизительные для нас условия не имеем права - поддавшись на откровенный шантаж и вымогательство, клан потеряет лицо. Я даже просчитывала ситуацию, когда в заложники берут меня, а кланом остается руководить матриарх Айлинэри. В сложившейся ситуации мы сильно рассчитываем на вашу помощь.
   Андрей, внимая неторопливой речи матриарха, молча крутил в руках чашку с остатками чая, рассматривая затейливую вязь узора, вьющегося по ее ободку. Наконец женщина, высказавшись, замолчала и терпеливо ждала, когда собеседник ответит на ее просьбу.
Когда же затянувшееся молчание достигло грани приличий, Андрей, резко поставив чашку на стол, от чего та жалобно звякнула, начал спокойно и уверенно говорить:
   - Давайте я сначала проясню ситуацию, какой она видится мне, госпожа. Лерой - мирный клан, и наличие в нем незначительного количества профессиональных воинов ничего в принципе не меняет - начинать полномасштабную войну мы не можем, у нас для этого просто недостаточно ресурсов. Я считаю себя неплохим бойцом. Помимо меня в клане наберется еще несколько тысяч профессионалов. Однако каким бы профессионалом я ни был, поверьте, я ничего не смогу противопоставить тяжелому дальнобойному вооружению. Если будет применено тяжелое оружие - у нас нет ни единого шанса против Ойхо. Впрочем, как и у вас. Однако мы поможем вам, госпожа - мы чтим договоренности. Правда, наша помощь дорого вам обойдется. Очень дорого. Даже по меркам вашего клана. Не стану скрывать - я лично считаю наиболее благоприятной для клана Лерой ситуацию, когда мы откажемся от помощи в связи с форс-мажорными обстоятельствами, а именно таким обстоятельством может явиться полное уничтожение клана Лерой в предстоящем конфликте между кланами Камэни и Ойхо. Нас слишком мало, госпожа, поэтому существует большая доля вероятности, что нас просто сотрут в порошок - у Ойхо миллионы бойцов, а мы в лучшем случае сможем выставить пару тысяч. Возможно, наскребем три. Расклад - один против тысячи. Для меня мой клан дороже, чем клан Камэни, госпожа. Во сколько вы оцените существование клана Камэни?
   - Я отдам за свой клан все, что у меня есть.

   - Вот такого же размера и планируйте оплату наших услуг. Торг неуместен. В этой ситуации мы ставим на карту не просто свою жизнь, но жизнь всего клана - если мы проиграем, клан Лерой, возможно, исчезнет из регистрационных имперских списков.
   - Вы хотите получить деньгами?
   - Деньги нас не интересуют. Я планирую в течение ближайших сотен сол вывести клан Лерой как минимум в первую тысячу топ-кланов империи, и для этого мне понадобится ваша помощь. В первую очередь - ресурсами. Возможно, в течение пятидесяти-шестидесяти сол будет происходить резкий рост численности клана. Возможно, резкий рост численности клана Лерой продлится больше хоро. Нам нужно прикрытие могущественного и финансово устойчивого клана, а также ваши медицинские услуги. Возможно, понадобится что-то еще - аналитики еще не до конца просчитали оптимальный прогноз развития. Но одно уже ясно - в течение всего названного мной периода омоложение любого члена клана Лерой - бесплатное, за счет Камэни. Возможно, потребуется передача технологий по омоложению, хотя лично я против подобного шага - у вас очень хорошо получается заниматься медициной, значительно проще и выгоднее оставить этот сектор экономики за вами. Мы же со временем попытаемся если не монополизировать - сейчас это невозможно, то как минимум застолбить за кланом значительную долю рынка натуральных пищевых продуктов и рынка охранных услуг, а также серьезно потеснить рынок милитари - даже один процент отвоеванного рынка гарантированно выводит нас в топовую тысячу и обеспечивает Лерой место в совете кланов. Как видите, сферы нашего влияния не пересекаются, и не будут пересекаться в будущем. Более того, у нас может сложиться весьма неплохой симбиоз - ваши мозги и наши руки. Если вы обещаете помочь нам с развитием клана, мы ввяжемся в эту войну. Если нет - формально выполним взятые на себя обязательства, возможно, потеряв десяток-другой своих бойцов, но в конфликте останутся участвовать две стороны - Камэни и Ойхо.
   - Вы позволите мне подумать?
   - Вы вправе думать столько, сколько считаете необходимым. До момента принятия вами решения все наши предыдущие договоренности остаются в силе. На встречу с кланом Ойхо вы пойдете в сопровождении охраны клана Лерой. Они до последнего будут защищать вас. Захватить вас в заложники Ойхо смогут, лишь устранив моих людей.
   - А если я приму ваше предложение?
   - Я отзову вашу охрану. Вместо четырех бойцов клана Лерой я пойду с вами лично, взяв с собой не менее пятидесяти бойцов из своего клана. Возьму самых умелых. Сниму с занятий клановых курсантов. Если не будет применяться оружие - голыми руками мы положим весь клан.
   - А если они решат применить оружие?
   - Пусть попробуют! Я со своими бойцами не пешком приду - я прилечу на собственном флаере. Ойхо обязаны пропустить на территорию клана пассажирское транспортное средство, находящееся в личной собственности, на котором прилетят на встречу представители Камэни. Или я не прав?
   - Вы абсолютно правы. Если Ойхо не пропустят к себе ваш флаер - они фактически откажутся от переговоров, после чего мы будем иметь полное право благополучно развернуться и улететь обратно. На это Ойхо не пойдут. Но разве все ваши бойцы смогут поместиться в один флаер?
   - Мой флаер несколько больше по габаритам, чем вы себе представляете - в нем может вольготно разместиться до трехсот десантников вместе с бронетехникой.
Под моим личным пассажирским флаером в имперском реестре транспортных судов зарегистрирован большой армейский десантный орбитальный челнок - как пилот высшей квалификации я имею такое право. На челноке также, обратите внимание - абсолютно легально размещено боевое гравитационное, световое и термоядерное вооружение. Мощность его, правда, небольшая - челнок все же не крейсер, но для предстоящей операции его будет более чем достаточно. Пилотом официально буду я, однако по факту во время переговоров в челноке будет размещен полноценный экипаж из двух пилотов и помощника из числа моих курсантов-выпускников, способных управлять боевым имперским крейсером, а не то что каким-то челноком, а также взвод десанта из числа моих охранников. В случае вооруженного конфликта вы и я, конечно же, погибаем, погибнет также полсотни лучших бойцов клана Лерой, но челнок, поддерживающий с нами видеосвязь, успеет подать сигнал о вооруженном нападении на клан Лерой, после чего откроет огонь по позициям клана. Если лучевое или гравитационное оружие не поможет - будет применено термоядерное. После применения термоядерного оружия на планете не останется ни моего челнока, ни анклава клана Ойхо, где к этому моменту будет находиться все высшее руководство клана. Клан, я знаю, базируется не только на Окане, но это его уже не спасет - как клан-агрессор он быстро прекратит свое существование.
   - Последствия такого решения для вашего клана?
   - Весьма печальные. Если подобный сценарий все же реализуется - я лично дам предложение матриарху изгнать нас из клана. Клан сильно потеряет во влиянии, возможно, мы потеряем некоторые рынки сбыта, но мы попытаемся сохранить ядро клана и в будущем, вероятнее всего, не только вернем, но и значительно укрепим свои позиции. Однако клан Камэни в столкновении с кланом Ойхо одержит победу. Если на вас не ополчатся другие кланы - считайте, что вы легко отделались.
   - А что сможет сделать полсотни безоружных, пусть и очень умелых, бойцов, против десятков, если не сотен тысяч воинов клана Ойхо, которые, несомненно, будут там? А общая численность воинов Ойхо, если мне не изменяет память, приближается к пяти миллионам...
   - Они - воины? Не смешите меня. Откуда у Ойхо воины? Они - простые наемники, мясо, смазка для наших клинков.
   - Вы так уверены в своих солдатах?
   - Это у Ойхо - солдаты. У меня - воины. Возможно, вы и не видите разницы, но поверьте мне на слово - разница есть, и она ощутима. Я лично готовил каждого из своих бойцов и уверен в них, как в самом себе. Если вы принимаете мои условия, тогда для выработки согласованного плана наших действий предлагаю встретиться еще раз, предварительно договорившись о времени и месте встречи с руководством клана Ойхо.
   - Встреча, как я уже говорила, должна пройти на их территории.
   - Нужно, чтобы встреча прошла практически в центре клановых территорий Ойхо - термоядерное оружие имеет круговой радиус поражения. Мы будем в центре. Я просчитываю самый неблагоприятный для нас вариант, когда мы будем вынуждены умереть, унеся с собой как можно больше бойцов Ойхо.
   - Хорошо, тан Рур, встречаемся послезавтра в моем кабинете, обсудим нюансы.
О точном времени встречи мой секретарь известит вас завтра ближе к вечеру. До свидания.
   - До свидания, госпожа матриарх...
  

***

  
   Через несколько часов в клановой школе боевых искусств Лерой...
   - Я собрал вас по важному вопросу, касающемуся дальнейшего пути развития нашего клана, - тихим, но отчетливым голосом говорил Андрей, своими словами разбивая вязкую тишину плотно забитого учениками зала.
- Вы знаете, что мы заключили союз с Камэни, от которого наш клан получил мощный импульс развития с неплохой перспективой выбиться в будущем в золотую тысячу и получить право голоса в совете кланов. Сейчас пришла пора платить по счетам... - Андрей, ненадолго прервавшись, долгим внимательным взглядом обвел почти полторы сотни бойцов клана Лерой. Напротив него вперемешку сидели ученики его школы и курсанты Оканийской летной академии различных курсов обучения, но преимущественно - выпускники. Бойцы неподвижно сидели на скрещенных ногах в несколько рядов, внимая каждому его слову...
   Убедившись, что внимание слушателей сосредоточено только на нем, Андрей продолжил:

   - Через несколько ло матриарх Камэни со своими людьми полетит на встречу с матриархом Ойхо. На этой встрече их попытаются захватить. Имея в заложниках матриарха и правящую верхушку Камэни, Ойхо намереваются навязать нашим союзникам кабальные условия договора, ставящие крест на планах Камэни по развитию собственных вооруженных сил. Охрану матриарха Камэни попытаются тихо ликвидировать, поэтому в качестве охраны я полечу лично. Мне понадобится сопровождение - полусотня охраны и взвод резерва. Итого - восемьдесят шесть человек. Есть вероятность, что кто-то из нас погибнет. Возможен сценарий, когда погибнут все, в том числе я и матриарх Камэни - такую возможность я тоже учитываю, поэтому отбирать буду только добровольцев. Прошу всех тщательно взвесить все "за" и "против" - возможно, у кого-нибудь есть важные неисполненные личные обязательства, которые помешает исполнить ваша смерть. Оскорблять вас обвинением в трусости я не буду - знаю, что все вы без сомнений отдадите свою жизнь во имя процветания клана. Сейчас я выйду, а через несколько нун войду. Остаться должны только те добровольцы, у кого не осталось неисполненных долгов перед кланом. Долгов, которые кроме вас никто не сможет исполнить.
   Войдя в зал через несколько минут, Андрей с удовлетворением увидел, что никто не ушел.
Ожидаемо - долг перед кланом для его учеников перевесил любые иные долги. Осталось отобрать необходимых ему людей так, чтобы не обидеть отказом остальных. И именно это сделать будет труднее всего...
  

***

  
   На встречу с матриархом клана Ойхо Андрей летел на своем личном челноке в окружении нескольких флаеров клана Камэни, едва различимых на фоне боевого корабля и маскирующихся в отбрасываемой им тени. В объемном брюхе челнока с комфортом разместилась почти сотня бойцов Лерой, набранная Андреем с миру по нитке: ему пришлось снять с занятий тридцать четыре курсанта и оголить школу на шестьдесят с лишним лучших учеников и преподавателей.
Занятия в клановой школе были отменены, занималась единственная группа под руководством одного старшего ученика. Фактически Андрей собрал почти всех своих лучших бойцов - элиту клана. Охранников он привлекать не стал - даже если не принимать во внимание тот факт, что большинство охранников находилось вне пределов клановой территории, будучи связанными контрактом - слишком специфичны были их умения. В предстоящей схватке требовалось не защищать, а убивать.
   Клан Ойхо назначил встречу в небольшом населенном пункте практически в самом центре своего анклава - они без возражений согласились с матриархом Камэни по поводу выбора места встречи, искренне посчитав, что недальновидные аналитики Камэни сами заводят своего матриарха в ловушку.
Самоуверенности у Ойхо поубавилось, когда Андрей, подлетев к месту встречи, запросил посадку - вид маячившего на горизонте большого армейского десантного орбитального челнока, способного нести на борту вооружение для уничтожения целой планеты, а не только анклава Ойхо, явно не добавил диспетчеру спокойствия. Отойдя от шока, диспетчер Ойхо попытался не дать пилоту челнока разрешения на посадку, на что Андрей, не стесняясь резких выражений, построил всю диспетчерскую службу, как солдат-первогодков, сообщив и регистрационный полетный номер своего челнока, и номер своего полетного удостоверения - все документы были в идеальном порядке, транспортом Андрей управлял на законных основаниях. Небывалый случай - находящееся в личной собственности у частного лица пассажирское транспортное средство оказалось не маленьким флаером, а солидным боевым космическим кораблем. Такого никогда и никто не делал - стоимость боевого орбитального челнока была запредельной для частного лица, и приобретались подобные корабли только крупными, финансово обеспеченными организациями, причем исключительно для военных целей. А если какой-то амбициозный оригинал с большими деньгами и оформлял боевой корабль на себя, то этим кораблем управлял не сам владелец, а наемный пилот, прошедший долгое и дорогостоящее обучение. Причина подобной ситуации была проста до банальности - где вы видели бизнесмена с дипломом профессионального кадрового пилота боевого крейсера, имеющего к тому же все необходимые отметки о ежегодной летной переподготовке, которые нельзя получить просто так, не проводя за штурвалом боевого корабля существенную часть своего времени? Андрей сыграл на том, что у пилотов экстра-класса, каковым он и являлся, не было ни возможности, ни потребности в приобретении личного боевого корабля - они и так проводили в глубоком космосе большую часть своей жизни. А так как своим личным челноком Андрей управлял самостоятельно, у диспетчера Ойхо до последнего момента не возникло ни малейшего подозрения в подвохе. После небольшой паузы с Андреем связался уже другой человек Ойхо, явно или начальник диспетчера, или кто-то из руководства клана, выдав в эфир жесткое требование:
   - Капитану десантного челнока прошу обозначить цель прибытия на территорию клана Ойхо.
   - Диспетчер, не валяйте дурака, - властным командирским голосом ответил Андрей, злорадно усмехнувшись. - Цель я только что обозначил вашему человеку - я вместе с матриархом Камэни приглашен на встречу с вашим матриархом для обсуждения важного вопроса. Вы собираетесь нас пропускать, или встреча отменяется по вине клана Ойхо?
   - Диспетчера, разговаривающего с вами, я только что отстранил от работы и вместо него руковожу воздушно-транспортными полетами над территорией анклава Ойхо.
   - Вот и руководите! На каком основании мой транспорт не пускают на посадку?
   - Вы не имеете права летать на военном лайнере!
   - Да что вы говорите? И кто же это вам сказал? Ваше руководство? А вот у Оканийской транспортной инспекции совершенно другое мнение - ведь именно имперские власти выдали мне разрешение на использование челнока в качестве личного транспортного средства. Все необходимые подтверждающие документы я уже предоставил вашей службе. Или, быть может, вы сомневаетесь в профессионализме имперских чиновников? Быть может, вы также сомневаетесь в императоре, назначившем их на эти должности?
   - Вы не можете использовать наемного пилота, это запрещено договоренностью с матриархом Камэни.
Пусть ваш пилот вместе с челноком покинет пределы анклава Ойхо. Переключите связь на вашего пилота.
   - У меня нет пилота, я пилотирую свой личный корабль сам. Я имею лицензию пилота высшей квалификации, позволяющую пилотировать боевые имперские крейсеры, а не этот жалкий челнок. Ее регистрационные данные я заблаговременно предоставил вашему диспетчеру. А вам, прежде чем принимать управление, следовало хотя бы ознакомиться с необходимой для работы диспетчера документацией - я уже не говорю о том, что диспетчер, получивший от транспортной инспекции лицензию, должен знать соответствующие правила наизусть. Отсутствие профессионализма никого не красит, тем более в преддверии важных переговоров.
   - Но откуда у вас и лицензия пилота, и собственный боевой корабль?
   - Это не ваше дело, диспетчер, - Андрей сознательно унижал находящегося на другой стороне линии связи работника. - Кто вы такой, чтобы я перед вами отчитывался? Последний раз спрашиваю - вы пропускаете нас на встречу с матриархом Ойхо, или запрещаете нам посадку, и мы улетаем? Мое терпение заканчивается. Жду еще одну нуну, по прошествии которой мы разворачиваемся и улетаем. Имейте ввиду - наш разговор записывается и будет предоставлен матриарху Ойхо в качестве вещественного доказательства срыва переговоров по вине вашего клана. Осталось пятьдесят дангов. Сорок восемь... Сорок шесть...
   - Я даю вам разрешение на посадку. Садитесь в указанном квадрате, - обреченно прозвучал голос человека на другом конце линии.
   - Наконец-то! Не прошло и десяти нун, как вы соизволили сделать то, на что нормальному оператору достаточно и десяти дангов, - продолжал издеваться в эфире Андрей. - Я буду вынужден доложить матриарху Ойхо вопиющем непрофессионализме клановой диспетчерской службы и незнании вами элементарных основ оканийского законодательства в части воздушного транспортного сообщения, а также предоставить эту информацию в Оканийскую транспортную инспекцию. Еще один подобный факт грубого неисполнения имперских законов - и у клана Ойхо отберут лицензию диспетчеров. Обещаю, что лично приложу к этому все свои усилия!
   Молчание вкупе с возмущенным сопением на другом конце линии прибавили Андрею настроения, тем более что его перепалку с диспетчером и руководством диспетчерской службы Ойхо слышали все члены делегации Камэни.

   Челнок Андрей посадил быстро и элегантно, открыв транспортный шлюз сразу же после посадки. Затем, не глуша двигателей, проследил по монитору за быстрым десантированием и развертыванием полусотни его бойцов, занявших круговую оборону вокруг его челнока и садящихся флаеров, после чего передал управление боевым кораблем своему ученику из числа курсантов академии, получившему накануне подробные инструкции. Убедившись, что все необходимые с его стороны действия выполнены, Андрей проследовал на выход вслед за своими бойцами. Как только он покинул челнок, шлюз мгновенно закрылся и корабль поднялся, зависнув в нескольких десятках метров над землей. К тому времени, как из флаеров выбралась делегация Камэни во главе с матриархом, на земле ее уже встречала группа прикрытия во главе с Андреем.
   Группу встречали - посадочная площадка оказалась буквально забита военной техникой и вооруженными людьми.
По самым минимальным прикидкам, здесь собралось более десяти тысяч бойцов Ойхо - внушительная демонстрация военной мощи. Андрей проверил связь с челноком, убедившись, что проходит не только звук, но и изображение с видеокамер, вмонтированных в его комбинезон, и подал знак своим людям - они грамотно окружили матриарха Камэни, перекрыв ближайшие подступы к охраняемому объекту и исключая возможность силового захвата. Делегация Камэни в окружении охранников Лерой медленно двинулась к расположенному неподалеку зданию, куда была проложена неширокая прямая дорожка. Проход до здания и подъем на второй этаж, где в просторном зале для переговоров их уже ожидала матриарх Ойхо с охраной, прошел без эксцессов, за исключением того, что весь путь до здания, а также все двери и переходы внутри здания охранялись большим количеством вооруженных людей - клан открыто демонстрировал посетителям свою военную мощь.
   Рассевшись по креслам и оставив стоять за спиной матриарха Камэни пятерых своих бойцов - ровно столько же присутствовало со стороны клана Ойхо, и выпроводив остальных в коридор, Андрей попросил слова у матриарха Камэни, после чего начал свою речь:
   - Уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо! Госпожа старший матриарх Камэни милостиво разрешила мне вести переговоры от ее имени - я имею достаточный вес в клане и облечен соответствующими полномочиями. Я искренне рад лицезреть вашу ослепительную красоту и благодарен за оказанный торжественный прием.
Госпожа старший матриарх Камэни оценила ваши усилия по обеспечению безопасности нашей встречи - даже император обходится куда меньшим эскортом. Однако с прискорбием вынужден сообщить - мы почти задержались по вине ваших людей. Их вопиющая некомпетентность и незнание элементарных основ оканийского гражданского законодательства в области обеспечения воздушных транспортных сообщений просто возмутительно! Вашим людям понадобилось более десяти нун на работу, которую обычный имперский диспетчер выполняет менее чем за десять дангов. Более того, оказалось, что не только диспетчеры, но и их руководство также не знают имперских законов и не выполняют своих прямых обязанностей. У меня нет ни времени, ни желания обучать ваших людей элементарным вещам, которые должен знать наизусть любой курсант первого года обучения. Впрочем, с вашими людьми вы, надеюсь, разберетесь сами, и сделаете все возможное, чтобы репутация клана Ойхо не пострадала. Однако я все равно буду вынужден проинформировать об инциденте Оканийскую транспортную инспекцию. Извините, но таков порядок - обо всех выявленных серьезных нарушениях, которые могут служить основанием для отзыва выданной вашему клану лицензии, я обязан докладывать незамедлительно. Еще раз извините меня за то, что отнимаю ваше драгоценное время, и готов, вместе с госпожой матриархом Камэни, выслушать просьбы, которые вы хотели бы нам озвучить.
   - Просьбы? - матриарх Ойхо едва сдержалась, - до меня дошли сведения, что клан Камэни заключал договоры на охрану и сопровождение грузов, которые должны были заключаться с кланом Ойхо.
   - Ваши сведения соответствуют действительности только частично, уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо. Клан Камэни действительно соглашался на охрану и сопровождение грузов, но только в том случае, когда клан Ойхо задирал на свои услуги непомерно высокие цены, непосильные для заказчика. Клан Камэни не стремится к продвижению на рынок охранного бизнеса - это непрофильный для них вид деятельности. Войска и флот клана Камэни предназначены исключительно для охраны собственных ресурсов клана Камэни. Им не хватает даже собственной охраны, и они вынуждены привлекать к этой работе наемный персонал. Как вы думаете, будет клан по доброй воле отдавать на сторону своих людей, если людей не хватает им самим и клан вынужден нанимать их дополнительно? С экономической точки зрения подобные операции бессмысленны, и вы должны отлично это понимать. Но руководство клана Камэни не могло не пойти навстречу просьбам руководства отдельных кланов о предоставлении им практически безвозмездной помощи - разве допустимо оставлять караваны без охраны лишь по той причине, что клану нечем за нее заплатить? Ведь в империи сейчас так неспокойно! Камэни исполняли договоры по охране и сопровождению караванов практически себе в убыток, так как средняя ставка по договорам была более чем в пять раз ниже, чем у клана Ойхо. Более того - матриарх клана Камэни может прямо здесь и сейчас пообещать вам, что не станет заниматься предоставлением услуг по охране и сопровождению груза других кланов, если вы, со своей стороны, также гарантируете, что для тех кланов, которые не в состоянии оплатить охрану по вашим тарифам, вы уменьшите их в пять раз. Камэни, получив от вас такие гарантии, будут перенаправлять все поступающие заявки к вам, минуя даже процедуру рассмотрения. Вы согласны пообещать госпоже матриарху Камэни снизить расценки в пять раз?
   - Наши расценки и так одни из самых низких! - яростно возразила матриарх Ойхо, выведенная из себя абсурдностью предъявляемых требований.
   - Уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, - ровным, спокойным голосом продолжил Андрей. - Возможно, вы недостаточно хорошо расслышали то, что я вам только что сказал - ваши расценки непосильны для ряда кланов. Снизьте их в пять раз - и клан Камэни торжественно пообещает больше не оказывать благотворительную помощь по охране чужих грузов, а сосредоточится только на своих внутренних заказах. Более того - клан Камэни, в случае снижения ваших тарифов, даже рассмотрит возможность привлечения вашего клана к охране своих объектов. Каково будет ваше решение, уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо?
   - Это возмутительно! Клан Камэни забирает контракты, которые должны были предназначаться нам, а вы требуете снижения наших тарифов!
   - Я не слишком хорошо понимаю сути ваших претензий, госпожа, - невозмутимо ответил, пожав плечами, Андрей. - Клан Камэни говорит, что не собирается заниматься охраной чужих объектов и грузов, если по тем же самым расценкам этой работой станете заниматься вы. Клан Камэни вам открыто говорит, что и в дальнейшем не будет забирать с рынка ни одного контракта на охрану грузов, уже объяснив, что имевшие место ранее подобные единичные случаи были вызваны лишь желанием оказать дружескую помощь другим кланам, которую отказался предоставлять клан Ойхо. Клан Камэни планирует нанять ваш клан для охраны собственных объектов. Для тех, кто так и не понял предложения Камэни, скажу предельно коротко - клан Камэни не только не желает заниматься охраной чужих объектов и грузов в будущем, но и хочет нанять вас для охраны своих. Единственное пожелание - снижение тарифов.
   - И насколько вы желаете снизить наши тарифы?
   - Цифру я уже озвучил - в пять раз.
   - Это неприемлемо. Кстати, тарифы Камэни соответствовали нашим, так что ни о какой благотворительной помощи и речи быть не может. За ту же плату Камэни выставили такое же количество техники и людей, как и мы. Где же здесь пятикратная экономия?
   - Экономия на самом деле даже больше, чем пятикратная. Ведь каждый выставленный в охранение боец Камэни стоит десяти бойцов Ойхо. Хотя, если говорить о пятикратном преимуществе - то один боец Камэни стоит не менее пяти Ойхо. Соответственно, выставление в охрану десяти бойцов Камэни эквивалентно выставлению пятидесяти бойцов Ойхо. Сколько будут стоить пятьдесят ваших бойцов? Посчитайте. Чистая математика.
   - Вы так уверены, что бойцы Камэни лучше? Может, сможете это доказать? - тут же, привстав в кресле, возразила женщина.
   Андрей едва не сдержался, чтобы не зааплодировать от радости - матриарх Ойхо сама загнала себя в расставленную им ловушку. Теперь бы не спугнуть удачу... Спокойным ровным голосом, ни единым движение не выдав своего удовлетворения от практически достигнутого результата, Андрей продолжил:
   - Хорошо, мы принимаем ваше предложение и на дуэли докажем, кто лучше. Уважаемая старшая матриарх клана Камэни пойдет вам навстречу и выполнит вашу просьбу, разрешив дуэль своих охранников с вашими людьми - вы лично убедитесь, что ее бойцы лучше ваших. Дуэль предлагаю провести прямо здесь и сейчас. С нами пятьдесят бойцов. Одновременно можно проводить по десять дуэлей. Бои - без оружия, в соответствии с Оканийскими законами - мы очень законопослушны, госпожа, чтим имперские законы и не хотим их нарушать, тем более что весь наш разговор записывается и в режиме прямой трансляции передается в штаб-квартиру клана. Для того, чтобы никто из участников дуэлей не мог спрятать оружия на теле, предлагаю бойцам раздеться до нижнего белья. Одни трусы - ни обуви, ни украшений. Продолжительность дуэлей - не ограничена. После окончания каждой дуэли бойцы меняются. Порядок замены бойцов с нашей стороны - любой, какой мы посчитаем нужным. Возможна также ротация бойцов между площадками. Вы, разумеется, тоже имеете на это право. Таким образом, с нашей стороны на каждой площадке будут присутствовать по пять бойцов. Сражаясь попеременно, они успеют отдохнуть между схватками. С вашей стороны - как сами определите, мы не собираемся ни в чем вас ограничивать. Основное правило - на десяти площадках должны постоянно сражаться десять бойцов, перерывы между схватками - не более двух нун. Боец, не вышедший на площадку в течение двух нун, считается проигравшим дуэль. По итогам дуэлей после подсчета проигрышей и побед мы решим, чьи бойцы сильнее. Если мы выиграем в пять раз больше поединков - значит, мы в пять раз лучше. Вы принимаете условия дуэли или боитесь поражения ваших бойцов?
   - Ваши бойцы готовы к дуэлям? Они настолько бесстрашны, что не боятся смерти? На дуэлях иногда погибают! - заглотила наживку матриарх.
   Лучшего подарка Андрею матриарх Ойхо сделать не могла. Он хотел плавно подвести матриарха к тому, что будут потери, но упустить такой момент, такую оговорку со стороны матриарха было никак нельзя, поэтому Андрей, пока фраза не забылась, произнес:
   - Они настоящие воины, уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, не боятся смерти и готовы вам это продемонстрировать. Старшая матриарх клана Камэни соглашается с вашим предложением - все бои будут вестись до смерти одного из соперников. Данное условие будет доведено до каждого сражающегося на дуэли бойца - схватка будет остановлена только после смерти одного из участников дуэли. Заодно и подсчет побед будет проще. Хорошее решение, госпожа матриарх, я уважаю вашу решительность, - Андрей низко поклонился удивленной подобным предложением женщине. Матриарх Ойхо, не подозревая, в какую ловушку она только что загнала собственный клан, удовлетворенно усмехнулась:
   - Раз вы так уверены в своих людях - дуэли начнутся здесь и сейчас. Через пятнадцать нун площадь перед домом очистят, разгородят и разметят, - матриарх дала указание одной из стоящих за ней женщин, - дуэли будут проводиться там.
   - Нас это устраивает, уважаемая матриарх клана Ойхо.
   Через пятнадцать нун десять площадок для дуэлей на травяном газоне перед домом были огорожены, в удобном месте на возвышении было установлено два кресла, которые заняли матриархи - Ойхо и Камэни. Перед поединками Андрей собрал своих учеников и наказал работать предельно жестко, по болевым точкам, не затягивая боя и используя для добивания удары, поражающие мозг - противник должен получить безвозвратные потери. Площадь следовало завалить трупами, чтобы руководство Ойхо ужаснулось. Андрей специально акцентировал внимание своих людей - бои будут идти до смерти одного из участников. Перед ними не будет мужчин и женщин - будут только солдаты. Враги, которых надо убить, чтобы выжил свой клан. Парящий невдалеке челнок вел голографическую видеозапись всех переговоров, по мнению Андрея, предельно выигрышных для клана Камэни, и должен был записать также все дуэли. Простое обнародование этих записей уже будет иметь эффект взорвавшейся бомбы - и если матриарх Ойхо не выкинет ничего необычного, то есть весьма неплохие шансы ликвидировать зарождающийся конфликт еще в зародыше, не дожидаясь того момента, когда против Камэни ополчатся все кланы.
   Первые десять боев немного затянулись - от клана Ойхо из десяти бойцов семеро оказались женщинами. Бойцы Лерой поначалу опасались их бить, но, пропустив несколько чувствительных ударов, осознали серьезность схватки и настроились на серьезный бой, без скидок на половые признаки противника.
Сбитых на землю солдат Ойхо бойцы Андрея добили, используя в качестве контроля удары в висок, основание черепа или проворот взятой в захват головы с последующим переломом шейных позвонков. В повисшей тишине особенно громко прозвучали слова Андрея:
   - Счет десять - ноль в пользу клана Камэни.
Клану Ойхо - подготовить следующих десятерых бойцов. У вас две нуны. Не явившийся боец считается проигравшим. Время пошло...
   - Когда счет трупам пошел на вторую сотню, матриарх Ойхо, не скрывая злости, обратилась к Андрею:

   - Тан Рур, я не могу понять, чего вы добиваетесь? Погибло больше сотни моих людей!
   - А воины Камэни не только не понесли потерь, но даже не вспотели, уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, - вежливо поклонился женщине Андрей. - Они полны сил и могут биться еще очень долго, тем более, что солнце еще высоко. Впрочем, мы готовы продолжать схватки и ночью - темнота нам не помеха. Это только доказывает мои слова, что бойцы Камэни в десятки раз лучше бойцов Ойхо, и все наши слова - чистая правда. Напротив, ваши претензии к клану Камэни лишены каких-либо оснований. Или вы не согласны с тем, что воины Камэни - лучшие, и хотите продолжить дуэли? Можно и продолжить - наши люди не только не устали, но даже еще не вспотели.
   - Остановите избиение! Вы нарочно все это подстроили! - женщина уже не сдерживалась, а кричала прямо в лицо улыбающемуся Андрею.

   - Не могу, уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, ведь это именно вы настояли на испытании, предложив бои до смерти. Нам испытание не требуется - мы и так знаем, что мы лучшие. Остановить дуэли можете только вы, признав нашу правоту и необоснованность своих претензий.
   - А сами почему не бьетесь, тан Рур? Прикрываетесь рядовыми бойцами? Вы предложили дуэли, а посылаете биться простых солдат!
   Пока матриарх Ойхо кидала Андрею в лицо гневные обвинения, на площадках погибло еще десять человек.
Естественно, Ойхо. Посмотрев на результаты очередного раунда массового заклания, Андрей предельно вежливо ответил:
   - Уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, с тем же успехом я мог бы спросить у вас - почему на площадке я не увидел, как сражается руководство клана Ойхо, а наблюдаю только рядовых бойцов? Возможно, вам неизвестно, но я занимаю высокую должность главнокомандующего вооруженными силами клана, являясь, по личному выражению матриарха, ее правой рукой.
Фактически - вторым человеком в клане, и считаю ниже своего достоинства участвовать в дуэлях наравне с простолюдинами, - Андрей сознательно не называл своего клана, так что у матриарха Ойхо до последнего момента создавалось впечатление, что мужчина говорит от лица клана Камэни. - Но если вы изъявите такое желание - я могу встретиться с главой ваших вооруженных сил, главой службы безопасности и с главами всех остальных клановых служб, чтобы определить на дуэльной площадке, бойцы какого клана сильнее. Более того, увидев это, - Андрей указал рукой на следующий десяток трупов, который оттаскивали с площадок, - воистину жалкое зрелище, я готов сразиться на дуэли со всеми главами ваших подразделений одновременно. Или они боятся выйти толпой против одного? Ваше решение, госпожа матриарх Ойхо? Давайте прекратим это избиение младенцев - все мы уже увидели, чего в действительности стоит вся ваша армия. Вы правы - дуэли пора прекратить, пока наши бойцы не перебили весь клан Ойхо. Давайте лучше посмотрим, чего стоит ваше руководство. Победят ваши люди - Камэни признают обоснованность претензий Ойхо. Моя победа - вы приносите публичные официальные извинения старшему матриарху клана Камэни. Вопросы контрибуции обсуждать не будем - Камэни достаточно богаты, чтобы не обращать внимания на подачки. Принимаете мое более чем щедрое предложение, госпожа матриарх Ойхо?
   От яростного взгляда матриарха Ойхо можно было, казалось, зажечь костер - столько огня и гнева плескалось в глазах женщины. А также понимания, что даже приказ об уничтожении делегации Камэни ничего уже не изменит - стоит в совете кланов появиться записям переговоров и дуэлей, как клан Ойхо прекратит свое существование.
В отчаянии, понимая, что иного выхода нет, матриарх Ойхо бросила в лицо Андрея:
   - Сражайтесь, тан Рур. Как вы и хотели - один против всех. У меня всего одиннадцать заместителей...
   Матриарх Ойхо, осознавая масштабы разверзшейся под ее ногами пропасти, хваталась за соломинку, надеясь на чудо - что ее люди завалят Андрея массой. К тому же в составе ее заместителей по милитари-направлениям работали кадровые военные, да и другие руководители в свое время имели отношение к армейской службе. Имеющаяся у стоящего напротив нее мужчины лицензия пилота-профессионала вкупе с должностью главы клановых вооруженных сил ввела матриарха в заблуждение - она рассчитывала, что Рур - пилот, администратор и руководитель, но никак не боец.
Мешковатая куртка с такими же бесформенными брюками, одетые Андреем специально, дабы скрыть особенности фигуры, тоже сыграли свою роль. Нескончаемая череда убийств прекратилась, и на площадках появились люди, наводящие порядок и убирающие следы прошлых поединков. Ограждения также были убраны, но только для того, чтобы соорудить новую, значительно более просторную площадку с высоким, в два человеческих роста, сетчатым ограждением. Небольшая задержка возникла также по причине сбора всех одиннадцати бойцов клана Ойхо - ими оказались четверо мужчин и семь женщин. И пусть все одиннадцать выставленных от клана Ойхо бойцов отличались спортивным телосложением, из них только двое мужчин могли бы, по мнению Андрея, считаться реальными противниками. Скорее всего - бывшие кадровые армейцы-штурмовики, подумал Андрей, внимательно наблюдая за раздевающимися бойцами. Именно эти двое мужчин имели мускулистые, поджарые тела и явно до сих пор не пренебрегали регулярными физическими тренировками совместно с личным составом. Женщины, даже несмотря на спортивные подтянутые фигуры, традиционно выглядели молодо и сексуально - даже жаль уничтожать такие роскошные тела...
   Подождав, пока противник разденется до нижнего белья - женщины явили его взору красивые выпирающие обнаженные груди как минимум третьего-четвертого размеров - Андрей, пройдя ко входу на площадку, тоже не спеша стал раздеваться. Вокруг арены, на достаточном отдалении, чтобы не мешать схватке, оживленно переговаривалась, обсуждая итоги дуэлей, плотная разномастная толпа солдат Ойхо, численностью никак не менее нескольких тысяч человек. Все пятьдесят бойцов Андрея, прекратив схватки, уже оделись и стояли рядом с матриархом Камэни, окружив ее плотным кольцом.

   Разговоры стихли, когда Андрей скинул плащ и куртку. Штаны он снимал уже в полной тишине - окружающие молча разглядывали его бугрящиеся узлами тугих мышц руки, плиты грудных мышц и кубики брюшного пресса. Снятые брюки оголили такие же накачанные ноги. Присев несколько раз, разогреваясь, высоко подпрыгнув и сделав на месте сальто назад, Андрей вошел на площадку и громко заявил матриарху Ойхо:
   - Я готов, можно начинать!
   Матриарх, немного помедлив, громко произнесла:
   - Начало поединка за честь клана между бойцом Камэни и бойцами Ойхо. Победивший - спасает честь своего клана, проигравший покрывает свой клан позором. Начали!
   Андрей не спеша пошел в направлении одиннадцати полуобнаженных мужчин и женщин, сгрудившихся в середине площадки и явно в большинстве своем не понимающих, что они должны делать.
Подойдя к группе, от которой отделились двое мужчин, попытавшихся обойти противника и зайти ему за спину, Андрей резко ускорился, за пару секунд проскочив жидкую толпу насквозь, и нанося по пути резкие удары руками. Выскочив из толпы и сделав по инерции несколько шагов, Андрей спокойно остановился и развернулся. На траве лежало три женских и одно мужское тело - все нанесенные удары достигли цели. Крови пока не было - она должна была появиться несколько позже. Раздробленные височные и расплющенная носовая кость, пропоровшая своими осколками мозг, - подобные повреждения приводили к мгновенной смерти без возможности реанимации. Поредевшая группа, насчитывающая всего четверых женщин и одного мужчину, а также двое отбежавших мужчин в стороне, рассчитывавших обойти Андрея со спины, с ужасом смотрели на мгновенную расправу. Андрей, направившись к замершей в центре арены группе, спокойно подошел к ближайшей женщине, попятившейся, но упершейся спиной в свою подругу, ухватил ее за плечо и, резко развернув к себе спиной, перехватил за голову и свернул шею. В тишине отчетливо прозвучал хруст ломающихся шейных позвонков. Отбросив обмякшее тело, Андрей быстрым движением руки перехватил предплечье следующей женщины, впавшей в ступор и широко открытыми глазами обозревавшей лежащее перед ней неподвижное тело с неестественно повернутой головой, и поступил с ней так же, как и с предыдущей, развернув к себе спиной и свернув шею.
   Оставшиеся две женщины, осознав последствия скорой расправы, с визгом бросились от него прочь и, добежав до сетчатой двери, забились в истерике, требуя выпустить их. Андрей тем временем спокойно, не обращая внимания на безуспешные попытки сопротивления, свернул шею следующему противнику и медленным взором обвел площадку.
   В живых на площадке осталось двое мужчин, с самого начала схватки отколовшихся от общей группы и пытавшихся зайти ему за спину. Сейчас они, осознав реальные боевые навыки Андрея, не ударились в панику, а замерли в отдалении и достаточно грамотно прикрыли друг другу спины - противники явно были не новичками в схватках подобного рода и умели сражаться в паре. Две рыдающие женщины продолжали биться в истерике около закрытых дверей, судорожно вцепившись пальцами в сетку.
   Андрей развернулся спиной к мужчинам и спокойно пошел к повисшим на закрытых дверях женщинам.
Видя его приближение, те забились в ужасе, сползая на траву и пытаясь отползти. Однако целью Андрея были вовсе не они - не видя, он чувствовал, как двое оставшихся реальных противников рванулись к его незащищенной спине. Вернее, это они думали, что незащищенной...
   Андрей специально подставил противникам спину, раскрывшись. Дождавшись, когда ближайший мужчина подбежит, сократив дистанцию до расстояния удара, Андрей резко выбросил ногу назад - уширо гери чудан. Сложившись от удара в солнечное сплетение, со сломанной грудиной и осколками ребер, пробившими легкие, мужчина упал, захлебываясь собственной кровью. Последний оставшийся на ногах противник, увидев скорость расправы над своим соратником, резко остановился, побледнев. Андрей, улыбаясь и дружески разводя в стороны руки с открытыми ладонями, отчего бледность на лице последнего мужчины разлилась, казалось, еще больше, не спеша подошел к противнику и неожиданно, резко ударив правой рукой под ребра, вырвал трепещущее окровавленное сердце, высоко подняв руку с зажатым в ней красным пульсирующим комком над головой.
   Обведя тяжелым взглядом замершую молчаливую толпу, Андрей, с ног до головы забрызганный кровью, подпустив в свой голос металла, громко сказал:

   - И так будет со всеми, кто усомнится в нашей честности и миролюбии.
   Отбросив еще пульсирующее сердце в сторону, Андрей не спеша подошел к закрытой двери, остановившись перед ней и посмотрев на запирающий ее замок. Зрители напряженно замерли - на арене оставалось еще два бойца Ойхо, хотя бойцами рыдающих женщин никто бы сейчас не назвал. Бой же, как было оглашено заранее, велся до гибели всех противников. Вокруг арены повисла тяжелая, гнетущая тишина, изредка разбавляемая доносящимися снизу, из-под сетки, тихими всхлипами.
   Бросив еще один задумчивый взгляд сначала на закрытые двери, а потом - на забившихся под сетку и сжавшихся там в ужасе женщин, Андрей несколько мгновений постоял в неподвижности, как будто о чем-то мучительно размышляя, но затем неожиданно сделал быстрый шаг вперед и, сохраняя маску отрешенности на застывшем неподвижной маской лице, несколькими резкими ударами добил съежившихся под сеткой женщин.
Медленно оглядев заваленную телами арену, Андрей прервал затянувшееся молчание, равнодушно приказав стоящим за закрытой дверью солдатам:
   - Бой окончен безоговорочной победой клана Камэни. Открывайте. Быстро. Иначе я открою сам, и вам это не понравится.
   Испуганно взирающие на окровавленного Андрея солдаты быстро открыли двери и так же быстро отступили назад. Андрей не спеша оделся, предварительно наскоро стерев полотенцем кровь с лица и тела, и подошел к сидящим в креслах руководителям кланов, с предельной почтительностью, - по крайней мере, именно так его движения и жесты выглядели со стороны, - обратившись к матриарху Ойхо:
   - Уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, бойцы клана Камэни одержали победу. Согласно данному вами ранее обещанию, у клана Ойхо отсутствуют претензии к клану Камэни. Вы подтверждаете сказанные вами слова?
   - Долгим и безнадежным взглядом окинув фигуру Андрея, женщина тихо произнесла:

   - Подтверждаю.
   - Тогда, уважаемая госпожа матриарх клана Ойхо, от имени уважаемой госпожи старшего матриарха клана Камэни прошу вас в ближайшее время посетить резиденцию клана Камэни для обсуждения некоторых текущих вопросов. Обещаю, что до момента вашего посещения ни один кадр из сделанных сегодня видеозаписей не уйдет из архивов службы безопасности клана. С ответным визитом прошу не затягивать, клан Камэни благороден и великодушен, но у всего на свете есть пределы. Да, большую охрану можете не брать - мы не слишком богаты, чтобы встречать вас с подобным, - Андрей небрежным жестом правой руки обвел запруженную солдатами Ойхо поляну, - эскортом.
   И, склонившись в уважительном поклоне к матриарху Камэни, уже более почтительным, но твердым, лишенным всякого подобострастия голосом сказал:

   - Уважаемая госпожа старший матриарх клана Камэни, разрешите проводить вас до флаера?
   Получив утвердительный кивок и протянутую руку, Андрей довел женщину до транспортного средства, дождался, когда сопровождающие матриарха люди рассядутся, после чего дал отмашку своим бойцам на погрузку в опустившийся челнок...

  
   Улетающие машины давно скрылись за горизонтом, а матриарх Ойхо продолжала сидеть в кресле, задумчиво глядя в небо. Конец это или не конец? Таинственный мужчина с телом киборга и хваткой патриарха казалось бы дал шанс замять скандал и уладить дело миром, предложив встретиться на территории Камэни. Несомненно, клану Ойхо будут выставлены весьма жесткие условия, на которые придется пойти, чтобы произошедшее не стало достоянием гласности. Об учиненной на территории Ойхо бойне в империи все равно рано или поздно узнают, но вот отснятые бойцами Камэни подробности схваток желательно было бы уничтожить - они слишком сильно подрывали авторитет Ойхо. Но, в то же время, они же являлись лучшей рекламой бойцов Камэни. Несомненно, клан Камэни становится реальной силой, еще одним игроком на рынке милитари и, несмотря на прозвучавшее заявление тана Рура о том, что клан Камэни создает и развивает вооруженные силы исключительно для собственных нужд, после случившегося Камэни наверняка потребуют передела сфер влияния. Фактически, они уже вышли на рынок милитари, и к новым реалиям придется приспосабливаться. Но бойцы хороши, ох, хороши... Гибкие спортивные тела, молниеносные смертельные удары - тут явно не обошлось без медицины Камэни. Наверное, клановые ученые разработали и держат в секрете уникальный способ генетических модификаций, позволяющих получать суперсолдат. Остается только гадать, почему таких солдат у Камэни не миллионы - возможно, технология или очень сложна, или еще не отлажена. Камэни оказались полны загадок и неприятных неожиданностей, поэтому все же придется договариваться... И еще один важный вопрос - кем для старшего матриарха Камэни является тан Рур? Занимаемая им должность главнокомандующего вооруженными силами явно не соответствует тем полномочиям, которыми обладал мужчина - пусть прилюдно он и выражал подобающие знаки внимания и подчинения старшему матриарху Камэни, но вся встреча прошла под диктовку тана Рура, оставив матриарха лишь молчаливо лицезреть происходящее, даже не делая попыток вмешаться. Официальное объяснение, что матриарх делегировала тану Руру полномочия - слишком натянуто и непохоже на стальную госпожу. Матриархи действительно иногда делегировали полномочия своим заместителям, но, во-первых, не в таких важных переговорах, когда решается судьба клана. Во-вторых, матриархи, делегировав полномочия, сами, на переговорах, как правило, не присутствуют - именно для того, чтобы освободить матриарха от необходимости присутствия на малозначительных встречах, полномочия, собственно, и делегируются ... И, в-третьих - тан Рур явно сознательно сам взял на себя инициативу в переговорах, а матриарх Камэни, тысячи сол известная в империи как стальная госпожа, не склоняющаяся ни перед кем, будь то матриарх или сам император, неожиданно подчинилась решению мужчины. Была ли это домашняя заготовка, или перераспределение ролей произошло уже на месте? Еще один вопрос для службы безопасности - что, кроме отношений по службе, связывает главнокомандующего тана Рура и старшего матриарха Камэни? Тем более что стальная госпожа, согласно имеющейся информации, до сих пор оставалась не замужем и не имела постоянного партнера. Впрочем, главу службы безопасности надо искать нового - заместитель свое дело, разумеется, знает, но с обязанностями главы не справится. Всех новых глав придется искать заново. Как же не вовремя... Где только Камэни смогли откопать этого рурха?..
   Матриарх Ойхо не знала, что, положившись на известность собственного клана и мощь его вооруженных сил, она в своей самонадеянности допустила всего одну, но ставшую для нее роковой ошибку - не поинтересовалась полным именем главнокомандующего вооруженными силами тана Рура, посчитав всех прибывших членами одного клана.
Тем более что мужчина, зная, когда будет лучше благоразумно промолчать, нигде в разговоре так и не упомянул свой клан, отделываясь общими фразами - правдивыми, но допускающими двоякое толкование. А бойцы Лерой не разговаривали вообще - рядовых солдат никто ни о чем не спрашивал. Она была бы сильно удивлена и, возможно, даже отказалась бы от дуэлей, узнав, что ее люди сражаются не с обычными солдатами Камэни, а с профессиональными воинами Лерой...
  

Глава 4

  
   Некоторое время спустя в кабинете главы клана Камэни за небольшим круглым столом с одиноко стоящим чайником, двумя чашками из ажурного, просвечивающегося фарфора и вазочкой с печеньем и мелко нарезанными кусочками засахаренных фруктов, развалившись в мягких кожаных креслах, напротив друг друга сидели мужчина и женщина. Вид у обоих был усталый и опустошенный, и оба абсолютно не скрывали этого факта. Разговор продолжался уже некоторое время и напоминал скорее не деловую встречу, а дружескую беседу двух старинных приятелей:
   - Скажите, тан Рур, - задала очередной вопрос женщина, - а почему вы решили продемонстрировать Ойхо настолько жестокий стиль переговоров? Я, конечно, ожидала от вас чего-то подобного нашей первой встрече, но реальность превзошла все мои ожидания. Неужели нельзя было провести переговоры хотя бы немного помягче?
   - Госпожа, в нашем клане не настолько сильные аналитики, как у вас, однако их выводы полностью совпали с тем, что до этого мне рассказывали вы сами - Ойхо изначально намеревались вести переговоры в жестком ключе, опираясь на силу своих солдат. Жесткий захват всей делегации Камэни планировался изначально. Да, если бы наши люди сдались, кровавой бойни удалось бы избежать, вот только при подобном сценарии развития событий результаты последующих переговоров вам бы сильно не понравились - Ойхо намеревались реализовать наихудший для вас сценарий, в котором клан Камэни вынудили бы пойти на серьезные финансовые уступки.
Да и наша помощь в этом случае была бы не нужна - вам достаточно было полететь на встречу одной, не привлекая нас. Вы же обратились за помощью к Лерой - значит, изначально не планировали уступать и рассчитывали на силовую поддержку с нашей стороны. Мы вам ее предоставили.
   - Мы были готовы пойти на уступки и отказаться на ближайшее время от продвижения своих услуг на рынок милитари - я уже признала, что преждевременный выход клана на этот рынок являлся ошибкой.
   - Да кто говорит о той мелочи, что вы заработали на сдаче в аренду своих бойцов, госпожа? Да, одним из мотивов встречи действительно стало желание не пустить еще одного перспективного игрока на рынок милитари-услуг, однако ваши контракты на охрану и сопровождение грузов, скорее всего, использовались лишь как предлог.
Ойхо выкупили у других кланов расторгнутые по вашей вине контракты, чтобы иметь формальный повод надавить на вас. А вот в процессе переговоров вас, скорее всего, заставили бы не только отказаться от рынка милитари, но и поделиться прибылями от основной деятельности - оказания медицинских услуг. Для этого, предположительно, образовалась целая коалиция кланов из первой тысячи, в которой Ойхо являлись лишь вершиной айсберга, выразителем воли этой коалиции. За последнее время матриарх Ойхо встречалась с представителями десятков крупных имперских кланов, и какой из них выступил против вас - вашим аналитикам еще предстоит выяснить. Клан Камэни в империи давно хотят лишить финансовой независимости и подмять под себя, а вы своими руками дали завистникам такой удобный повод. Так что у нашей делегации существовало всего два основных варианта развития событий - или все мы становились заложниками и добровольно соглашались на любые, повторюсь - любые условия, или эти условия из нас бы попытались получить силовыми методами. Первый вариант не устраивал вас, а что касается второго... Не мне вам объяснять, что в империи существует множество способов заставить несговорчивых людей принять требования шантажистов. Одна фармакология чего стоит... Так что у меня оставался лишь единственный эффективный способ склонить ситуацию в свою пользу, чем я и воспользовался.
   - Вы хотите сказать, тан Рур, что устроенная вами бойня вовсе не являлась случайностью, а была вами заранее спланирована?
   - Если бы я стал утверждать о том, что заранее знал, чем закончатся переговоры с Ойхо, то я, госпожа, покривил бы душой - гарантированно предсказать конечный результат не смог бы никто. Но и надежд на мирные переговоры после того, как увидел встречающий нас эскорт, я, признаться, не питал. Истина, как говорится, обычно где-то рядом. И можете не называть меня таном, в узком кругу общения достаточно просто Рура. Что же касается итогов встречи... Попадать в число заложников ни мне, ни моим людям было категорически нельзя - при изначально выбранном Ойхо жестком стиле ведения переговоров шансы остаться в живых у рядовых охранников, признаться, крайне невелики. Если бы я заранее знал, что нас будет встречать многотысячная армия вооруженных солдат Ойхо, то я бы действовал по-другому, и многочисленных жертв, скорее всего, удалось бы избежать. Однако случилось то, что случилось. Будем считать, что нам повезло - несмотря на неожиданное начало, почти вся встреча, как вы, наверное, догадались, прошла под мою диктовку по одному из заранее спланированных мною сценариев, причем сложившийся вариант встречи практически полностью повторил один из наиболее для нас удачных. Как вы понимаете, ситуация оказалась не просто тяжелой, а критической - собравшаяся на месте встречи крупная вооруженная группировка Ойхо одним своим видом показала, что мирными переговорами ничего в той ситуации добиться, к сожалению, было нельзя. Изначально, направляясь на встречу, я надеялся, что давление на нашу делегацию начнется лишь в здании резиденции, но Ойхо решили сразу же обострить конфликт и заранее спланировали вариант жесткого насильственного давления на Камэни - для этого, собственно говоря, и нужны были встречающие нас солдаты с оружием. Тем самым Ойхо показали, что от наших слов уже ничего не зависело - все было решено заранее до нашей встречи. С учетом того, что Ойхо действовали явно не самостоятельно, а предположительно от лица целой группы заинтересованных милитари-кланов, единственным приемлемым для нас решением оставался только жесткий, агрессивный стиль переговоров, реализацию которого вы и смогли наблюдать. На прошедших переговорах передо мной стояла задача сразу взять инициативу в свои руки и вести свою, выгодную исключительно нам линию. Мы должны были ошеломить Ойхо, запутать их своими абсурдными претензиями и не менее абсурдными, но на первый взгляд абсолютно логически выверенными словесными формулировками, после чего, сбив с толку, не дать им диктовать свои условия. Чтобы не дать матриарху Ойхо шанса воспользоваться имеющимся у нее преимуществом, я в течение всего разговора подводил ее к мысли о том, чтобы вызвать наших бойцов на поединок, сведя спор за передел сфер влияния с демонстрации военной мощи кланов на уровень обычных дуэлей, где мы традиционно сильны. Можете называть мой стиль переговоров разумной провокацией - отчасти это так, но я старался действовать предельно аккуратно, чтобы ни в коем случае не перейти той зыбкой грани, которая отличает дерзость от высокомерия и хамства. Да, я балансировал на острие клинка, но, как вы смогли убедиться, задуманное мне удалось. Вооруженное столкновение я, разумеется, тоже учитывал, правда, вероятность его, относительно высокая, пройди встреча по сценарию Ойхо и окажись мы в заложниках, при появлении в их анклаве боевого десантного челнока Лерой резко уменьшалась.
   - Так вот зачем вы взяли на переговоры боевой армейский космический корабль!
   - При наличии у клана Камэни во время переговоров столь весомого аргумента, как боевой орбитальный десантный челнок с имеющимся на его борту мощным наступательным вооружением, силовой вариант оказывался невыгоден ни Ойхо, ни нам, поэтому вероятность его реализации действительно значительно упала.
   - Чем вооруженный конфликт был невыгоден Ойхо - я понимаю, они испугались неоправданно большого количества жертв. А почему он был невыгоден нам? Даже гибель всей делегации не слишком сильно отразилась бы на Камэни - от меня лично по большому счету не так уж и много зависит, к тому же в клане подрастает молодой, перспективный матриарх.
А потерю сотни рядовых бойцов ваш клан, насчитывающий сотни тысяч его членов, полагаю, тоже смог бы пережить. Кстати, и вы, занимая высокий пост, все же до главы клана не дотягиваете.
   - Возможно, вы и правы, но если Ойхо в случае вооруженного противостояния могли просто сильно пострадать, то клан Лерой имел реальную вероятность быть отброшенным к началу зарождения клановых вооруженных сил.
Возможно, даже вообще потерять возможность в будущем выйти на этот рынок, и это большая потеря для моего клана. Я бы даже сказал - невосполнимая. Настоящих бойцов-профессионалов в клане на самом деле значительно меньше, чем принято считать, и на встречу полетели практически все самые боеспособные... Если бы мы погибли, клан лишился бы почти всего тренерско-преподавательского и летного состава, что, как вы понимаете, для клана оказалось бы слишком сильным ударом.
   - Почему клан Лерой ввязался в этот крайне опасный для вас конфликт, я отлично понимаю - перспективы для дальнейшего развития вашего клана в случае нашей общей победы выглядят для Лерой слишком заманчивыми, чтобы рискнуть. Но зачем вы собрали всех профессионалов, обескровив клан?
   - Не брать своих лучших людей я, к сожалению, не мог - один из сценариев развития не предполагал применения оружия, зато требовал обеспечения силовой поддержки не менее чем полусотни умелых бойцов-рукопашников. В случае, если бы нас попытались захватить в заложники, навалившись толпой, эти люди должны были сдержать толпу и эвакуировать вас на челнок. Личное оружие все мои люди, разумеется, взяли, но имели возможность оставить его в челноке. Кстати, готовясь к переговорам, я считал, что сработает именно этот сценарий.
   - Значит, вариант переговоров без применения оружия вы тоже рассматривали?
   Именно для этого и был провернут трюк с боевым челноком, успешно сводящий практически к нулю смысл применения бойцами Ойхо стрелкового оружия. К сожалению, наличие встречающей нас армии вооруженных людей свело на нет шансы провести переговоры бескровно, поэтому я навязал матриарху Ойхо жесткий, агрессивный стиль разговора, в котором попытался ее спровоцировать. Все мои словесные трюки и жонглирования фактами, такими, например, как манипулирование суммами контракта под предлогом того, что наши бойцы значительно лучше, эффективнее и дороже Ойхо, планомерно подводили матриарха Ойхо к мысли оспорить обидное для ее клана утверждение. В конце концов, матриарх заглотила приманку и согласилась на дуэли, причем на выгодных для нас условиях. О том, что ее к этому решению плавно подвели, она, по всей видимости, начала догадываться только к концу дуэлей.

   - А что по другим спланированным вами сценариям развития событий?
   - Об остальных говорить уже нет смысла - реализовался не самый бескровный, зато один из самых благоприятных для нас сценариев. Однако он заставил нас действовать быстро, жестко, даже жестоко. Решительно, почти на уровне наглости, но достаточно корректно, чтобы нас не обвинили в оскорблении противной стороны. Да, мы где-то и в чем-то блефовали, показывая, что мы сильнее, чем есть на самом деле...
   - Зачем? Правда все равно рано или поздно выплывает наружу.

   - Скорее, поздно, чем рано - Лерой приняли все меры для обеспечения необходимого уровня секретности. А через несколько сол нам уже и доказывать ничего не придется - к тому времени мы планируем окрепнуть достаточно, чтобы не бояться подобных ситуаций. Милитари-направление клана Лерой развивается стремительными темпами, и я не без оснований рассчитываю, что вскоре клан сможет отбить любые попытки потрепать нам нервы. В прошедшей встрече от нас требовалось лишь продемонстрировать силу и убедить Ойхо, что, во-первых, мы пришли к ним не оправдываться, а отстаивать свою правду и право на бизнес, а во-вторых - что конфликт с нами обернется для них большими потерями, и в защите своих законных прав мы пойдем до конца. Что мы весьма убедительно показали - пришлось пустить кровь, доказав тем самым Ойхо, что мы готовы умереть сами и не остановимся перед убийством своего противника...
   - Тогда ответьте мне на еще один крайне интересующий меня вопрос...
- матриарх сделала небольшую паузу, изящно отхлебнув из полупустой чашечки небольшой глоток остывшего чая, и в который раз неожиданно сменила тему беседы. - Вы не обучаете в своей школе женщин. Вы бережете женщин и считаете их жизнь большой ценностью - так, по крайней мере, утверждает ваше досье и подготовленная аналитиками Камэни ваша психологическая карта. Почему же вы так безжалостно убили на дуэли вышедших против вас женщин, некоторые из которых даже не оказали вам ни малейшего сопротивления?
   - А тот факт, что по условиям договора с матриархом Ойхо все дуэли должны были вестись до гибели одного из участников, вы не учитываете?
   - Нет, не учитываю - у вас была возможность пощадить как минимум часть своих противников. Результат дуэли от этого не изменился бы - счет все равно был в нашу пользу. Вы же фактически казнили всех, пусть и формально смерти на дуэлях убийствами не считаются.
   - Вы считаете, что я поступил неправильно? - Андрей, задав вопрос, подобрался, и на его уставшем лице прорезались морщины, неожиданно сделавшие его лицо жестким и волевым, а самого мужчину значительно старше.

   - Напротив, я считаю, что вы поступили абсолютно верно, - ответила, улыбнувшись, женщина. - В той ситуации, когда жизни всех членов нашей делегации висели буквально на волоске, нельзя было проявлять ни малейшей слабости, а великодушие в солдатской среде однозначно расценили бы как слабость. Меня интересуют не ваши решения, а мотивы, по которым вы поступили именно так, а не иначе. Повторюсь - согласно составленной на вас психологической карте, подобная демонстративная жестокость вам несвойственна, вы просто не должны были так поступить. И мне интересно - где же ошиблись мои аналитики?
   - Ваши аналитики не ошиблись... Мне действительно претит убийство женщин. Более того - мне претит вообще любое насилие по отношению к женщинам. По моему мнению, женщинам вообще не место ни в армии, ни тем более на войне. Впрочем, в этом я не одинок - в любом обществе, в котором рождаемость падает до критического минимума, ценность жизни женщины резко возрастает, равно как и ценность жизни ребенка. Однако, признав высокую ценность для общества жизней женщин и детей, общество обязано сделать следующий шаг и поместить их в такие условия, где отсутствуют риски для их драгоценных жизней. И это логично - то, что представляет для общества ценность, это самое общество должно беречь. Профессия воина не относится к подобной категории - солдат не только обязан по первому приказу своего начальства уничтожать живую силу противника, но и должен быть готов в любой момент погибнуть сам. Опасное заблуждение - видеть в своем противнике не бойца, а женщину. Мои люди, кстати, вначале чуть было не поддались этой непозволительной для настоящего воина слабости, упустив из виду, что женщины между тем тоже отлично умеют убивать. А моих людей, как вы помните, наравне с мужчинами окружали тысячи вооруженных солдат Ойхо женской половой принадлежности. Прояви мы тогда хотя бы каплю жалости, противник мог расценить наше поведение как слабость, и тогда я не дал бы за наши жизни и одного лу. Вам, скорее всего, никогда не приходилось видеть женщину-снайпера, убившую больше солдат противника, чем самый отъявленный головорез из мужчин, или ребенка, взявшего в руки автомат и, невзирая на свой ангельский вид, уже ведущего личный список уничтоженных врагов. Да и без оружия человек, поверьте профессионалу, может убить своего противника, даже если этот человек является женщиной или ребенком. История знает тому массу примеров - простая шпилька в женских волосах порой более смертоносна, чем штурмовое ружье, особенно если эта шпилька вонзается в ухо бойца, опрометчиво проявившего на поле боя жалость к поверженной женщине и повернувшегося к ней спиной. Тот боец, который начинает делить солдат противника на мужчин и женщин, как правило, долго не живет, погибая от руки той, кого считал безобидным ангельским существом. Так что в этом конфликте с Ойхо с нами сражались не мужчины и женщины, а солдаты противника, и они были убиты вне зависимости от их половой принадлежности.
   - То есть и вы сами, и ваши бойцы убивали не женщин, а солдат? Вы не обращали внимания на их пол?
   - Да, вы правильно меня поняли. Мы смотрели на стоящих перед нами женщин, а видели противника, который собирается нас убить. Запомните - у противника, желающего вас убить, нет, и не может быть пола. Что же касается женщин... Женщины у меня дома сидят, детей рожают, оружие в руки не берут и ни в какие вооруженные конфликты не лезут. Матриарху Ойхо, кстати, никто не запрещал выставлять на поединки исключительно мужчин, однако она на это не пошла. Она сама перевела своих женщин в категорию солдат, а солдат, как я только что вам сказал, должен быть готов не только убивать, чему его, кстати, и учили, но и сам умереть в любой момент. Поверьте, ни мне, ни моим людям эти убийства не доставили ни капли удовольствия, однако каждый поединок должен был закончиться смертью одного из участников. Мы были вынуждены идти до конца, демонстрируя, что не только способны убивать, но и готовы умереть сами. В конце концов, и я, и мои люди отлично понимаем, что, несмотря все наше искусство, непобедимых людей не существует - любой, даже самый опытный и прославленный боец, рано или поздно может погибнуть, нарвавшись на противника, оказавшегося сильнее и опытнее его, да и случайности тоже существуют. Ойхо нас поняли и отступили. Жертвы, к сожалению, были неизбежны, и хорошо, что жертвы оказались минимальны и не с нашей стороны.
   - Интересная философия... Кстати, перед тем, как уничтожить двух оставшихся противников, вы, как мне показалось, немного задержались.
   - Вашей наблюдательности можно только позавидовать, - улыбнулся Андрей, уже догадываясь, каким станет следующий вопрос.
   - Почему? Не были до конца уверены в правильности своих действий? Или мне это только показалось?
   - Вы удивительно тонко подмечаете все нюансы, госпожа, - Андрей не ошибся, последовал именно тот вопрос, какой он и ожидал. - Нет, вам не показалось - я действительно несколько замешкался. Впрочем, эта небольшая задержка никак не отразилась на результате дуэли.
   - И что же могло смутить столь великого бойца? Неужели вид пролитой крови?
   - Хм... К виду крови я давно привычен, а что касается задержки с последними противниками... Вы, госпожа, как я только что признался, чрезвычайно наблюдательны, а проведенная вашими аналитиками работа достойна всяких похвал. Как ни странно, именно в том, что я только что вам рассказывал, я пытался в те мгновения собственной нерешительности убедить самого себя. Наверное, я все же не слишком хороший воин - в двух оставшихся противниках я в какой-то момент увидел не врагов, которых необходимо уничтожить, а двух испуганных и страстно желающих просто выжить женщин. Непростительная для воина слабость, которой, к сожалению, поддался не только я, но и некоторые мои люди. Тем не менее, как вы помните, по условиям поединка в живых должен был остаться только один. Пойти на поводу у чувств и оставить врага в живых - значило проявить непозволительную мягкость, которую противник расценил бы как слабость. Мне пришлось вспомнить, зачем я вошел в дуэльный круг, и очистить свое сознание от опасных мыслей. В свое оправдание могу лишь признаться, что в до этого все противники в моей жизни оказывались исключительно мужчинами.
   - И все же со стороны убийство голыми руками выглядит слишком кроваво.
Зрелище, признаться, не для слабонервных.
   - Полагаете, что готовящееся кланом Ойхо убийство меня и моих людей со стороны выглядело бы менее кровавым? Отчасти вы правы - подсознательно человек легче воспринимает совершенное убийство, если оно сделано дистанционно, желательно вообще дальнобойным оружием.
В отличие от оружия ближнего боя, например, холодного, психологически человеку легче убить, если он просто нажимает спусковой механизм оружия, направленного в сторону противника, воспринимая его как обычную мишень. Однако смерть есть смерть, и неважно, от чего или от кого она пришла. Или вы вдруг поменяли свое мнение о прошедших событиях? Тогда спешу напомнить, что империя - далеко не мирное сообщество. Я уже успел ознакомиться с реальным положением дел в Окании - смертность от причин, которые не могут считаться естественными, в империи достаточно высока. Поэтому не мучайтесь угрызениями совести, считая, что мы проявили излишнюю жестокость и убили многих бойцов Ойхо, среди которых были и женщины. И именно поэтому среди моих людей есть только воины-мужчины. Впрочем, все это лирика. Главное - мы добились того, чего хотели. Первый раунд противостояния нами выигран, теперь готовьтесь ко второму. Кстати, считайте, что нам повезло - в одном из сценариев, пусть и маловероятных, мы все должны были погибнуть, а от анклава Ойхо на Окане должна была остаться только выжженная радиоактивная пустыня. А так даже дополнительные силы не понадобились - тридцать шесть моих бойцов так и просидели спокойно в брюхе челнока, не дождавшись команды.
   - Вы считаете, что это был первый раунд? Будут еще?

   - Такая вероятность есть и мною учитывается. Я вместе с клановыми аналитиками ее прорабатываю, но дальнейшее развитие вашего клана зависит только от вас.
   - И что бы вы сделали на моем месте?
   - На вашем месте я бы сейчас плюнул на работу и хоть один вечер спокойно провел бы в кругу семьи.

   - Хороший совет... Жаль, что неосуществимый.
   - Но если вы имели ввиду не то, что нужно сделать сейчас, а как повести себя на предстоящих переговорах с Ойхо - то я бы посоветовал сдать назад, предложив сделать вид, как будто ничего не случилось. Договориться, что видео от нас никуда не уйдет, отказавшись, впрочем, и от его уничтожения. Разумеется, под очень благовидным предлогом. Самой встрече, равно как и ее результатам, присвоить в клане гриф максимальной секретности - даже вашим заместителям, особенно тем, кто непосредственно не был привлечен к проведенной операции, желательно или ничего не знать, или знать лишь необходимый минимум. В качестве компенсации клан Ойхо поспособствует нашему незначительному - особо подчеркну - незначительному вхождению на рынок милитари. Исключительно для обкатки и набора опыта клановыми бойцами. Подчеркнув, что других целей у клана нет, хороших бойцов нам самим не хватает.
   - Вы говорите "нам", подразумевая вас?
   - Я говорю "нам", подразумевая, что я говорю от имени матриарха Камэни - вы же сами об этом попросили.
   - А вы интересный человек, Рур. Не догадываетесь, почему я попросила вас провести переговоры самому, от моего имени?
   - Мысли матриарха неисповедимы, но вы правы, догадываюсь. Скорее всего, у вас хорошая память и вы вспомнили эпизод нашего знакомства.
   - Верно... Особо меня изумил, помнится, поступок с занятием моего кресла.
   - Другого варианта тогда не было, госпожа. Лерой в той ситуации или прогибались бы под Камэни, забыв о собственной гордости и только зарождающихся планах по развитию клана, или изначально налаживали диалог на равных. Поверьте, госпожа, я крайне не люблю насилия и, если есть возможность, тщательно его избегаю.
   - Ваша выходка стояла на грани наглости и оскорбления.
   - Но до оскорбления, согласитесь, все же не дотягивала.
Для того, чтобы вы посчитали мою выходку оскорблением, я официально должен был признать, что занимаю в иерархии значительно более низкую ступень, чем вы. Без точного знания этой информации выдавать мой поступок за оскорбление вы не имели права. Я прав?
   - В общем, именно так все и было.
Сказать по правде, я рассчитывала, что с Ойхо вы проделаете примерно то же самое. Пусть и не совсем так, но мои ожидания оправдались - результаты нашего знакомства оказались не случайны. Вы, Рур, опасный, я бы даже сказала - смертельно опасный противник. Умный, осторожный, безжалостный, хладнокровный. На ваших руках кровь десятков, если не сотен людей...
   - Не надо меня демонизировать, госпожа - я такой же человек, как и вы. Со своими достоинствами и недостатками. Принимайте меня таким, каков я есть, и если вы не прячете за спиной кинжала, который намереваетесь воткнуть мне в спину, то мы останемся хорошими знакомыми. Возможно, даже друзьями... - Андрей сделал небольшую паузу, показывая, что не хотел бы видеть свою собеседницу в числе своих противников.
   Женщина оценила протянутую руку дружбы, ответив:
   - И я рада, что в свое время не оказалась в стане ваших врагов. Вот только как вы с таким характером уживаетесь со своей семьей?

   - Прекрасно уживаюсь. И дело вовсе не в моем характере - просто я никогда не смешиваю дом и работу.
   - Работу? Вы разве считаете работой убийства? - видно, составленный аналитиками Камэни психологический портрет Андрея оказался явно неполон, и женщина решила его заполнить. Иначе как можно было расценить явную провокацию в вопросе матриарха?
   Андрей отлично понял подоплеку вопроса, поэтому, на мгновение задумавшись, ответил:
   - Как ни странно это будет звучать, но в определенной ситуации так оно и есть.
Я сейчас говорю не об убийствах как работе - это занятие палача. Я говорю о профессии воина и ситуации, когда воин попадает на войну. На моей родине с древних времен война являлась не только профессией, но и работой для многих мужчин - они не просто воевали, они жили войной. Римляне, викинги, монголо-татары, японские самураи... Поверьте, в отличие от меня мои далекие предки не замешкались бы, добивая врага, даже если этот враг - женщина или ребенок. Быть воином - значит убивать. Убийство для воина - не самоцель, а всего лишь одна из неотъемлемых граней его работы. И это не мешает воину иметь семью и детей, любить и оберегать их. Тому, кто не воевал, сложно понять психологию воина, но поверье - в моих словах нет ни капли противоречия. Да, я воевал, и мне приходилось убивать, но я люблю свою семью, своих детей и готов покарать любого, кто попытается их обидеть.
   - Кстати, вы как-то говорили мне, что у вас очень большая семья - двадцать одна жена и куча детей. Хотелось бы на них посмотреть, - в очередной раз сменила тему матриарх, как только речь зашла о семье Андрея.
   - Семья действительно большая, - ответил Андрей, догадавшись, что по его семье аналитики Камэни мало что смогли нарыть, ведь почти все его жены практически безвылазно сидели дома.
- А взглянуть - нет ничего проще. Примерно через два куна в академии заканчиваются занятия, начинается сдача экзаменов и у меня появится немного свободного времени. Не хотите пообщаться с моей семьей в неформальной обстановке? Обещаю вкусную национальную еду и тихий семейный ужин. Расслабитесь и отдохнете. В лицо вас практически никто из моих домочадцев не знает, можете отдохнуть инкогнито.
   - А вы не боитесь последствий?
   - Каких? От кого? Дом будут охранять мои ученики, никого из чужих они не пропустят. Небо над своим домом на это время я закрою - по должности имею на то полное право. На мнение остальных, будь то хоть сам император, мне глубоко нас... ох, простите, госпожа, чуть было не выразился излишне грубо. Короче, мнение других меня мало волнует. От вас лично мне вообще ничего не нужно. Я не ищу от Камэни ни благ, ни расположения - и того, и другого у меня более чем достаточно, хватит на десять жизней.
   - Вас действительно все в жизни устраивает?
   - Почти все. У меня есть все, что мне нужно - еда и кров над головой, дружная семья и хорошая работа, дети и друзья. Что еще нужно для счастливой жизни? Власть? Власть и счастье несовместимы, придется выбрать что-нибудь одно.
Если не сейчас, то позже, но обязательно. Рано или поздно, так или иначе...
   - Вы хорошо разбираетесь в жизни. Говорите, как умудренный годами муж. Не раскроете тайну - сколько вам на самом деле сол?
   - Это не секрет, госпожа, никакой тайны - мне около пятидесяти. Сейчас у меня второй цикл, после операции омоложения я вернулся к своим двадцати биологическим солам. Вернее, к двадцати двум.
   - И за это время успели набраться мудрости...
   - Мудрость не зависит от прожитых сол, госпожа. Жизнь меня в свое время побила...
   - Не расскажете?
   - Возможно, когда-нибудь. Позже... Так как, принимаете мое предложение?
   - Я подумаю... Скиньте в мою канцелярию дни, когда вы сможете освободиться, а я посмотрю свой рабочий график - может, что-нибудь получится...
  

***

  
   Через два месяца, или почти два куна по оканийскому летоисчислению, Андрей принимал у себя в гостях старшего матриарха клана Камэни госпожу Иллэри, больше известную в империи как стальная госпожа. Принимал инкогнито, представив своей семье, как хорошую знакомую из клана Камэни, благо в лицо матриарха действительно никто из его домочадцев не знал. Впрочем, мало кто в империи знал стальную госпожу в лицо - из клана женщина выбиралась только на закрытые клановые совещания, в имперских новостях не светилась, вела достаточно замкнутый образ жизни, чему крайне способствовал напряженный график работы. В последнее время, правда, стало полегче - многие вопросы на себя взяла младший матриарх, госпожа Айлинэри.
   Андрей предупредил домочадцев, что незнакомку надо звать госпожа, но без имени - раскрывать инкогнито она не хочет. Сначала жены несколько ревниво косились на молодую красивую женщину, но потом успокоились и оттаяли, догадавшись, что дальнейшего увеличения семьи их муж не планирует.
   Для охраны матриарха Андрей отозвал с занятий в академии двух своих лучших выпускников, благо у них предстоял экзамен, который он сам же и должен был принимать. Пообещав, что экзамен у них будет проставлен автоматом и с наилучшими баллами, Андрей забрал курсантов к себе, вроде как в качестве поощрения. Также, под видом поощрения, а фактически - в качестве дополнительной охраны, Андрей вызвал из клановой школы боевых искусств трех лучших старших учеников. На качестве тренировок это никак не сказалось - они уже успели подготовить себе достойную смену и уверенно шли к тому, чтобы самим стать учителями, заменив Андрея на преподавательской работе. Андрею в последнее время катастрофически не хватало времени на преподавание в клановой школе, поэтому он целенаправленно готовил себе замену. В результате в его доме, помимо самого хозяина, присутствовало пятеро профессиональных высококлассных бойцов, способных справиться почти с любой неприятностью. А с тем, с чем не могли справиться опытные мастера боевых искусств, не справился бы и батальон спецназа. Андрей не требовал от своих бойцов больше того, на что они были способны, поэтому для подстраховки недалеко от дома в стелс-режиме парил его челнок, полностью вооруженный и имевший на борту две сотни полностью вооруженных и экипированных бойцов-десантников. Пилот челнока получил личное указание от Андрея без его разрешения не подпускать к дому никого на расстояние прицельного выстрела, а при попытке прорваться - открывать огонь на поражение. Клан Лерой тоже получил запрет на воздушные сообщения в этом районе - как главнокомандующий Андрей имел право отдавать подобные приказы, а чужие над клановыми территориями не летали. Короче, было сделано все необходимое для того, чтобы спокойному отдыху собравшихся на пикник людей никто не мешал - в кои-то веки Андрей воспользовался дарованной ему властью в личных целях.
   Вечеринка плавно началась сразу же после обеда и продлилась до глубокой ночи. На ней было все, что полагается в подобных случаях - богатый, уставленный всевозможными закусками стол и собственноручно приготовленный хозяином шашлык по кавказскому рецепту из вымоченного в домашнем вине мяса молодых данхоев. Это же вино имелось и на столе, обычное и крепленое, а также наливки и настойки из чачи - крепкой водки собственного изготовления, полученной из этого же вина.
   Матриарх поначалу пыталась вести себя вежливо и корректно - как на официальном приеме, отыгрывая очередную протокольную маску, однако постепенно, наблюдая естественное поведение всей многолюдной компании, оттаяла и расслабилась, чему немало способствовал хорошо прожаренный нежный и ароматный шашлык, щедро запиваемый вином и наливками.
Андрей умел руководить застольем, постоянно рассказывая анекдоты и смешные истории из своей преподавательской жизни. Периодически, прося одну из жен налить в бокалы, Андрей вставал, поднимал свой и толкал очередной тост:
   - Дорогие жены и не менее дорогие гости! Поднимаю бокал за здоровье присутствующих. По древнему поверью моей родины, у вас прибавится столько здоровья, сколько вина выпьет хозяин, произнесший этот тост.
И, напротив - у хозяина прибавится столько здоровья, сколько за него выпьют гости. Поэтому пью этот бокал до дна! - и Андрей, выпив содержимое бокала одним большим глотком, переворачивал его вверх ногами, показывая, что на дне ничего нет. Чтобы не обидеть хозяина, присутствующим тоже приходилось пить до дна. Исключение составляли жены Андрея - традиционно почти половина из них была беременна, и вместо вина женщины пили фруктовые соки.
   Стемнело, и в сгустившихся сумерках Андрей переместил всю собравшуюся компанию на лужайку перед домом, где заблаговременно, как и в холле дома, были расставлены столы в окружении удобных кресел, горел костер, и над толстым слоем багрово тлеющих углей жарились на решетке куски одуряющее вкусно пахнувшего натурального парного мяса. Изрядно захмелевшая матриарх блаженствовала, развалившись в удобном кресле перед прогорающим костром в окружении Андрея, одной из его жен и двух молодых мужчин клана Лерой.
Мужчин матриарх смутно помнила по недавним переговорам - оба они находились в числе пятидесяти участвовавших в дуэлях бойцов. Потрескивающие угли, взметающие вверх, в ночь, догорающие багровые точки искр, горячее, пропахшее дымом и истекающее соком идеально прожаренное мясо на маленькой тарелочке, вино, веселые рассказы и смех, песни...
   Жены Андрея хорошо пели, особенно хором, когда их собиралась небольшая стайка. Тогда им пытался подпевать Андрей, и по их слаженности было видно, что подобное хоровое пение под костер и хорошую выпивку с не менее хорошей закуской для этой семьи не в новинку.
К этому времени матриарх неожиданно для самой себя заметила, что как-то незаметно перебралась с кресла на колени одного из мужчин Лерой, отзывавшегося на имя Мидо, и свернулась калачиком на его мощной мускулистой груди. Убаюканная теплой домашней обстановкой, женщина незаметно задремала, в полусне слушая песню на незнакомом языке, которую низким, густым, сочным, насыщенным обертонами голосом вел Рур:
   - Ой, то не вечер, то не вечер, мне малым мало спалось...
   Иногда она выныривала из сладкой полудремы, чтобы послушать очередную песню в исполнении жен Рура или в его собственном исполнении, красивом и мелодичном.
Жаль, что на незнакомом языке:
   - ... выгнали казаки сорок тысяч лошадей, и покрылось поле, и покрылся берег...
   В стальных, но ласковых и нежных объятьях Мидо оказалось настолько уютно, что матриарх, не дождавшись окончания вечеринки, заснула.
   Проснулась она утром, от ласковых лучей восходящего солнца, заглядывающих в окно и пробивающихся сквозь опущенные ресницы. Матриарх оказалась лежащей в кровати и укрытой легким пуховым одеялом. Заглянув под одеяло, она обнаружила, что на ней ничего нет - в кровати она спала голой. Осмотревшись, на стоящей рядом с кроватью вешалке она обнаружила всю свою одежду, чистую и выглаженную. Там же, на вешалке, висел халат и записка: "Вторая дверь - ванная и санузел. Завтрак - в столовой на первом этаже".
   Посетив санузел, умывшись и приняв душ, матриарх не спеша оделась и, выйдя в коридор, дошла до лестницы, по которой спустилась на первый этаж и почти сразу же наткнулась на открытую дверь в столовую. В столовой оказалось неожиданно тихо - кроме Андрея и двух его жен там никого не было. Вчерашний стол, ломящийся от еды, исчез, и сейчас ничто не напоминало о прошедшем семейном празднике - кухня сверкала чистой и стерильностью, только один из столов был занят Руром и его женой. Вторая жена что-то колдовала около кухонного комбайна. Судя по тому, что стол был накрыт на четыре персоны - к столу ждали матриарха.
   Андрей увидел входящую в столовую женщину и, улыбнувшись, сказал:
   - Вижу, госпожа проснулась. Проходите, ждем только вас. Сейчас будем завтракать.
   Матриарх, улыбнувшись, села на свободное кресло за столом. Без традиционной официально-равнодушной маски на лице сидеть было непривычно, но приятно. Андрей, дождавшись, когда женщина усядется, спросил:
   - Что будем есть? Диетическое, стандартное, или что приготовила моя жена?
   - А что будете есть вы?
   - Я - то, что приготовила моя жена. В вопросе приготовления пищи я полностью ей доверяю.
   - Тогда и мне то же самое.
   - Хорошо, тогда всем - одинаково. Лэй, сделай, пожалуйста, четыре порции и присаживайся за стол. Будем завтракать.
   - А ты представишь мне своих жен? - матриарх перешла на "ты", как бы подчеркивая уровень сложившегося доверия между ними. Андрей тоже перешел на "ты", не желая игнорировать предложение матриарха войти в ближний, внутренний круг.

   - О, извини, не сделал этого сразу. Вот эта - Дана, или Эридайна. Но она не любит, когда ее называют полным именем. Дана у меня жутко занятый человек - руководит целым отделом по сбыту готовой продукции. Что и куда она сбывает - не знаю, это ее тайна, и я туда не лезу. А у комбайна Лэй, но лучше звать Лайла. Она привыкла, что я сокращаю ее имя, но услышав сокращение от других, обижается. Она подарила мне шестерых очаровательных детей.
   - Пятерых, дорогой.
   - Извини, любимая, ошибся. Виноват, в скором времени обязательно исправлюсь...
   - И как тебе верить? Ты всегда ошибаешься! - с улыбкой поддела его Лайла.
   - Зато я вас всех сильно люблю!
   - Так никто и не спорит...
   Слушая милую семейную перепалку, матриарх наслаждалась царившим в доме уютом и необычайно вкусным домашним завтраком. Неспешно поглощая свою порцию и смакуя каждый кусочек, матриарх обратилась к Андрею:
   - Подскажи, а где весь остальной народ? Вчера здесь было значительно более людно.
   - Жены - где им и положено, с детьми.
Или на прогулке, или на детской площадке. Завтрак у детей уже прошел. А ребята - на работе. У двоих - выпускные экзамены в академии, а у остальных - напряженные тренировки. Отдохнули, расслабились - и за работу.
   - А вчера на вечеринке был такой ... Кажется, Мидо его зовут. Он кто?
   - Что, понравился? - Андрей улыбнулся проявлению матриархом искренней заинтересованности. - Мидо - моя гордость. Лучший ученик академии.
   - Точно лучший? - женщина недоверчиво подняла бровь.
   - В выпуске этого года - точно. Матриарх прочит ему большое будущее, зарезервировав за ним должность моего заместителя в создаваемом клановом флоте. Однако я считаю, что Литэйла занижает его способности - парню надо делать карьеру не у нас, а в имперском флоте. В Мидо пропадает талант стратега - если не до адмирала, то уж как минимум до командующего эскадрой он со временем просто обязан дослужиться.
   - А если нет?
   - Тогда я перестану уважать имперские войска. Более того, если бы не диплом пилота с привилегированным сертификатом экстра-класса, который мальчик, почитай, уже получил, я бы назначил его одним из старших инструкторов в охранную школу - его уровень боевой подготовки выше всяких похвал. Парень - настоящий воин и способен в одиночку выйти против рурха. Причем в подобной схватке я бы на рурха не поставил.
   - Что, настолько хорош?
   - Мидо - мое лучшее творение.
Можно сказать, что я вложил в него душу. По духу он мне ближе моих собственных детей.
   - А почему ты называешь его мальчиком? Мидо настолько молод? Еще не проходил омоложения?

   - Проходил, кажется. То ли три, то ли шесть циклов, точно не помню. Мне неважно, сколько сол ему в действительности - для себя я воспринимаю его мальчиком.
   - А если я попрошу матриарха отдать его мне?
   С лица Андрея исчезло расслабленное выражение, он подобрался, на лице прорезались хищные черты, голос обрел твердость с явно прозвучавшим стальным оттенком:

   - Зачем он тебе?
   - Я могла бы обеспечить Мидо неплохое будущее в своем клане - мы планируем создать мощный флот, не хуже имперского.
Мы планируем покупку не только транспортных, но и боевых кораблей. У него будут и деньги, и власть. Камэни занимают почетное место в первой сотне имперских кланов - Лерой не смогут дать ему того, что дадим мы.
   - Деньги и власть у Мидо будут и в имперском флоте. Я не говорю уже о том, что мне не нравится распространенная в кланах практика контроля за чистотой генной линии, когда решение о вступлении в брак принимает матриарх клана, даже не поинтересовавшись мнением самих молодых. Но это же не основная причина? Не так ли?
   - Ты прав, не основная. Он мне понравился. Понравился как мужчина. Никогда в жизни, а я живу очень, очень долго, я не ощущала того чувства покоя и защищенности, находясь в мужских объятьях. Ощущения для меня новые, но, признаюсь честно, волнующие и приятные. И да, объятья этого мужчины я хочу ощущать еще и еще.
   - А его самого ты спрашивала?
   - Нет.
   - Ну так спроси, чего ты боишься?
   - Я - матриарх могущественного клана, а он...
   - Поверь, ему глубоко плевать, будь ты могущественный матриарх или девушка без клана. Ему важно лишь то, что представляет собой сама женщина, а не власть или материальные ценности, которые стоят за ее душой. Он настоящий мужчина, а не ваши нежные избалованные особи мужского типа. И он в вашем союзе будет доминировать. Всегда. Только по той простой причине, что он - мужчина. Он может подчиняться матриарху, но не будет подчиняться своей жене. Ваш союз будет союзом льда и пламени. Подумай, оно тебе надо?
   - Не знаю... - женщина нерешительно почесала себя за ухом. - Наверное, надо. Так как, поговорить с матриархом?
   - Попробуй. Но мой тебе совет - сначала поговори с ним самим.
   - Литэйла, наверное, многое потребует за такого человека. Как ты говоришь - он лучший? Боюсь представить, сколько он будет стоить клану Камэни.
   - Мидо - не раб и не продается, хотя отступные за опытного и, самое главное - перспективного работника я с тебя потребую.
Но если получишь его согласие - вопрос с Литэйлой я решу сам.
   - Даже так?
   - Видишь ли, в отдельных вопросах мой матриарх мне доверяет, и я стараюсь оправдывать ее доверие.
К тому же она боится перегнуть палку.
   - Что значит - перегнуть?
   - Если перегнуть палку - то она ломается. В моем мире есть такая поговорка.
   - То есть ты сломаешься?
   - Не я, а мои отношения с ней как с матриархом.
   - И что может грозить вашим отношениям? Она может изгнать тебя из клана? Ты этого боишься?
   - Как раз этого я и не боюсь - я не всегда был в клане Лерой. Жил раньше без клана, смогу прожить и в будущем. Литэйла боится, что я уйду сам, если она попытается заставить меня сделать то, что идет вразрез с моими понятиями о чести и достоинстве. Продажа людей - одно из таких понятий. Люди от рождения свободны и только они сами имеют право определять, кому служить и кому подчиняться. Поэтому и рекомендую поговорить сначала с Мидо.
   - Спасибо за совет, с Мидо я поговорю обязательно. Но, раз ты сам затронул эту тему, скажи - что ты будешь делать, если вдруг решишь уйти из клана?
   - Чтобы уйти, потребуются крайне веские основания - я привязан к клану своей семьей.
Тут госпожа Литэйла неплохо постаралась...
   - А все же?

   - Скорее всего, для меня почти ничего не изменится. Продолжу преподавать в академии... Придется построить новый дом для моей семьи и новую школу - существующая принадлежит клану.
   - А дом со школой тебе зачем? Кстати, жены - клановые и, скорее всего, в случае твоего ухода останутся в клане. Если ты уйдешь, матриарх подыщет каждой из них нового мужа.
А в школе - кого тебе учить?
   - Не знаю, как по поводу моих жен - возможно, ты и права, но я почти уверен, что вместе со мной клан покинут практически все мои ученики.
Лерой лишатся и пилотов, и охранников.
   - Ты серьезно?

   - Такой вариант наиболее вероятен, хотя часть людей, возможно, останется. Скорее всего, те, которые в школе недавно и еще не успели проникнуться ее духом.
   - То есть, решив покинуть клан, ты практически обескровишь Лерой?
   - Не совсем так. Лерой - в первую очередь сельскохозяйственный клан с прочными связями и древними традициями. Мои ученики составляют весьма незначительную часть от общей численности клана - менее одной сотой.
   - Но самую боеспособную.
   - Не могу отрицать очевидного.
   - И все они согласятся лишиться клана?
   - Зачем лишаться? Они создадут новый клан. Процедура достаточно простая.
   - И ты в нем будешь патриархом?

   - Скорее всего. Я не стремлюсь к власти, но если меня попросят - отказываться не стану. Хотя у меня есть на примете несколько подходящих кандидатур. Кстати, Мидо вполне мог бы потянуть бремя патриарха - его бы чуть-чуть подучить и поднатаскать в клановых интригах.
   - И Литэйла об этом знает?
   - Думаю, догадывается - она очень умная женщина и не зря занимает кресло матриарха, в здравомыслии и проницательности ей не откажешь. Я в самом начале нашего знакомства предупредил ее, что манипулировать моими учениками руководству клана не удастся - для них не будет авторитетов, кроме собственной чести и пути воина. Воин не боится даже собственной смерти - так с чего бы ему бояться гнева какого-то матриарха?
   - А какое место среди твоих учеников занимаешь ты?
   - Я их учитель, и этим все сказано.
Учитель - больше, чем матриарх, так как со своими учениками у меня общность не по должности, а по духу.
   - Теперь становится понятным твое поведение на переговорах...
С матриархом Ойхо ты говорил на равных. Говорил с позиции силы. Так говорить можно только тогда, когда и чувствуешь себя на равных. Со мной ты тоже разговариваешь, как с равной. Но если твой ученик Мидо такой же, как ты - ничего страшного, если он будет говорить на равных с матриархом. Думаю, мы сможем с ним ужиться.
   - Если он так запал тебе в душу - поговори с ним. Попробуй сначала поговорить, не раскрывая своей должности - пусть разглядит в тебе не матриарха, а женщину. Встретьтесь несколько раз в неформальной обстановке - прикрытие я обеспечу. По результатам встреч выясни - нравишься ли ты ему как женщина и готов ли он связать с тобой свою судьбу. По результатам встреч потом обговорим, что будем делать дальше. Как раз к тому времени Мидо закончит академию и получит свое первое распределение. Я попытаюсь выбить для него хорошее в плане карьеры место в имперском флоте - как заместитель ректора академии я имею право на аудиенцию у императора, а также некоторые связи с бывшими курсантами, проходящими службу в рядах вооруженных сил империи. С Литэйлой о Мидо лучше пока не говорить - если у вас все сложится удачно, поставим ее перед фактом. Возможно, преподнесем как укрепление союза Лерой и Камэни, возможно, остановимся на каких-нибудь встречных уступках. Но это - отдаленная перспектива. Если Мидо не захочет связывать с тобой свою жизнь - вопрос будет закрыт. Давить на него я не буду и никому не позволю, будь то хоть матриарх, хоть сам император.
   - Спасибо и на этом... И за завтрак спасибо. Доставишь меня в резиденцию?
   - Флаер уже готов, водитель ждет. Челнок вас проводит, обеспечив прикрытие, так что доберетесь без происшествий...

  

***

  
   Здравствуй, внучка! - старший матриарх клана Камэни с улыбкой встретила вошедшую в кабинет Айлинэри, - проходи, садись. Будешь чаю?
   - Спасибо, бабушка, не откажусь. Работа выматывает, как вы только справляетесь с этим потоком бумаг?
   - С трудом, внучка, с трудом. Задача матриарха - не тянуть на себе весь груз работы, а подбирать себе грамотных помощников. Вот ты мне помогаешь, и мне сразу стало легче. Стара я стала, на покой, видно, пора.
   - Бабушка, какой покой? Вы еще такая молодая!

   - Ты мне льстишь, внученька. Но все равно спасибо.
   Айлинэри, взяв чайник, налила себе и собеседнице в стоящие на столе крошечные чашечки чай, затем, вернув на стол чайник, взяла свою чашку, отхлебнула глоток, после чего поставила чашку обратно на блюдце и сказала:
   - Бабушка, ваш чай, как всегда, необычайно вкусный, но вы же не для этого меня к себе вызвали?
   - Верно, внученька, не для этого. Посоветоваться с тобой хотела.
   - Я слушаю вас, бабушка.
   - Во-первых, хочу признаться тебе, что в вопросе использования клановых вооруженных сил ты оказалась права.
Не следовало нам искать дополнительную прибыль, рискуя вступить в конфликт с другими кланами.
   - Мы получили вызов от другого клана? - в голосе Айлинэри промелькнули тревожные нотки.
   - Да, получили. От клана Ойхо.
   - Это очень плохо... Что вы собираетесь предпринять? Ойхо - сильный и хорошо вооруженный клан, у них много бойцов. Мы не выстоим против них, без поддержки со стороны нас сметут, растопчут. На текущем этапе развития наших вооруженных сил конфликт с Ойхо для нас смертельно опасен - наш клан может сильно пострадать, а другие кланы нас не поддержат, если мы дадим хотя бы намек на захват их рынков.
   - Я уже предприняла определенные шаги.
Конфликт исчерпан. Дальнейших заказов мы действительно брать не будем - негоже дразнить разъяренного рурха. В ближайшее время к нам прилетит матриарх Ойхо, чтобы принести официальные извинения и рассмотреть вопрос раздела рынка. Извиняюсь, что не рассказала об этом раньше - операции присвоен гриф максимальной секретности, о ней в клане знают считанные единицы. Тебе придется работать с Ойхо, поэтому ты должна знать.
   - Невероятно... Госпожа, я в восхищении. Отобрать у Ойхо кусок принадлежащего им пирога и заставить за это еще и принести извинения? Как вам этого удалось достичь?
   - О, моей заслуги тут нет. С кланом Ойхо поговорили наши союзники из клана Лерой. Правда, от моего имени - факт участия в переговорах людей Лерой тоже под грифом секретности. Я лишь молча сидела и наблюдала, как пятьдесят мужчин клана Лерой голыми руками уничтожают отборных бойцов Ойхо.
   - Интересное, наверное, зрелище?
   - Поверь, ничего интересного. Горы трупов, верещавшие от ужаса солдаты Ойхо... Меня мутило от вида крови.
   - Я знала одного человека, который мог убивать голыми руками...
   - О, теперь я знаю много таких людей! Более того, одного из них я планирую ввести в наш клан. Это, кстати, основная причина нашего сегодняшнего разговора.
   - Вы решили ввести в состав Камэни человека из другого клана?
   - Ну и что?
   - Камэни давно не принимали в свой клан посторонних, госпожа... Кстати, кто он? Какую ступень клановой иерархии занимает?
   - Пока среднюю. Но он лучший ученик Оканийской имперской летной академии этого года выпуска. У него будет привилегированный диплом с отличием, и все пророчат ему головокружительную карьеру. Преподаватель, потративший на него обучение десять сол, утверждает, что Мидо - так зовут этого мужчину - это лучшее, что ему удалось создать. К тому же Мидо отличный боец, которому не будет равных в нашем клане.
   - Настолько хорош?
   - И даже больше! Ты его просто не видела. Высокий, красивый. Атлетическая фигура. Мощные, как у киборга, мышцы. Мечта, а не мужчина.
   - Госпожа, да вы, никак, влюбились? А еще маскируетесь под уставшую пожилую женщину! Подождите...
Мощные, как у киборга, мышцы, говорите? А шрамов на теле не заметили?
   - Кажется, есть несколько небольших на руках. Практически незаметные, только если приглядеться.
   - А на лице шрамы есть? И его точно Мидо зовут? - было видно, что Айлинэри что-то взволновало. Волнение женщины не укрылось и от старшего матриарха:
   - Что тебя взволновало, внученька? Ты его знаешь?
   - Возможно, бабушка. Слишком много совпадений. Я могу взглянуть на его фото?
   - Ты можешь просмотреть записи всех дуэлей, они где-то в нашем архиве. Мидо тоже на них есть. Сведения, как я уже говорила, секретные, но допуск тебе уже оформлен.
   - А его родословную вы уже изучили? Кто он, откуда его родители?
   - Обижаешь, внученька - я сделала это сразу же. Мальчику всего четыре цикла, он никогда не был женат, у него хорошая генетическая линия. Внебрачных детей нет. Мать и отец живы, правда, в браке они никогда не состояли. Мидо - их единственный ребенок. Я очень ответственно подошла к выбору своего будущего избранника. Я даже провела анализ его генетической карты - у нас получится сильное, здоровое потомство.
   - Я рада за вас, бабушка...
   - Что-то сейчас я слышу в твоем голосе разочарование, внученька.
   - Все хорошо, бабушка.
Просто я, похоже, ошиблась, подумав о другом человеке. Бывает...
  

***

  
   - Мидо, задержись немного, - Андрей обратился к одному из курсантов, выходивших из аудитории, - я хотел бы с тобой поговорить.
   - Я вас слушаю, тан Рур.
   - Как ты сдал экзамен?
   - Как вы и предсказывали, тан Рур. Высший балл. Это оказалось значительно проще, чем я предполагал.
   - Ты молодец, я рад за тебя.
   - Спасибо, тан Рур.
   - У тебя остался всего один экзамен. Практические экзамены сдавать не будешь - высшие баллы по ним выпускная комиссия тебе проставила автоматически, и ректор их уже утвердил. Что ты планируешь делать дальше?
   - Я решил прислушаться к вашему совету и пойти служить в имперский флот.
   - Я тоже считаю, что на службе императору ты сможешь наиболее ярко проявить свои таланты. Со своей стороны попробую тебе в этом посодействовать - возможно, даже удастся поговорить о твоей дальнейшей карьере в имперских космических войсках с императором. Но сейчас я хотел бы с тобой поговорить о другом. Скажи, Мидо, у тебя уже есть на примете девушка, с которой ты хотел бы связать свою судьбу?
   - Нет, тан Рур. Я еще не слишком многого достиг, и считаю, что думать о женитьбе пока преждевременно. У меня все еще впереди.
   - Но если встретишь женщину, которая тебе понравится, ты женишься? Или у тебя есть какие-то принципиальные возражения против самого факта регистрации брака?
   - У вас странные вопросы, сэнсэй. Вы кого-то для меня присмотрели?
   - Я не могу за тебя выбрать жену, этот выбор ты должен сделать сам - ведь именно тебе с ней жить. Я не хочу, да и не стану указывать тебе, на ком ты должен жениться, как принято у нас в клане, и не разрешу делать этого кому-либо другому. Но свое мнение или совет я дать обязан - ведь твоя судьба мне небезразлична. Скажи, та женщина, которую ты так нежно обнимал на вечеринке, посадив к себе на колени - она тебе нравится?
   - Она очень красивая, сэнсэй. Но какая-то странная... Временами то как будто далекая и неприступная, то какая-то одинокая и беззащитная. И я не знаю, понравился ли ей я. К тому же она из другого клана. Согласится ли матриарх принять ее в наш клан?
   - Вопросы с Литэйлой я беру на себя. От тебя требуется только один ответ - она тебе нравится или нет?
   - Нравится.
   - А если выяснится, что ваши чувства взаимны - согласишься ли ты взять ее в жены?

   - А если она не согласится?
   - Она, скорее всего, согласится - она уже заинтересовалась тобой и попросила меня посодействовать вашим встречам. Сейчас все зависит только от тебя. Если девушка тебе понравится - будете встречаться дальше. Может быть, даже поженитесь. Не понравится - никто не неволит, вы свободные люди. Если не возражаешь, я устрою вам несколько свиданий - погуляете, пообщаетесь, сводишь ее куда-нибудь. Чтобы не возникло недоразумений, я обеспечу тебе охрану из числа сотрудников нашей службы.
   - Да я и сам смогу за себя постоять!
   - Это не обсуждается. Во-первых, ты скоро получишь привилегированный диплом с отличием и станешь достаточно важной фигурой, пора привыкать к постоянной охране. Почему бы это не начать делать уже сейчас? Во-вторых, девушка занимает достаточно высокий пост в своем клане, и охрана добавит тебе солидности. Так что ты не будешь выглядеть человеком из низов иерархической лестницы, хотя как по мне, так ты давно уже ближе к вершине клановой пирамиды, чем к ее низам. Поэтому охрана будет - считай, что это мое решение, которое не обсуждается. Для начала предлагаю встречу в кафе и романтическую прогулку по вечернему парку. Согласен?
   - Согласен, тан Рур.
   - Хорошо, я договорюсь. А ты пока готовься - думай, что скажешь девушке при встрече...
  

***

  
   - Госпожа, тан Мидо согласен встретиться. Предлагаю нейтральный вариант - тихое кафе, легкий ужин в романтической обстановке, прогулка по ночному парку. Выясните все, что хотите.
   - Благодарю, тан Рур. Что я вам должна?
   - Вы должны мне точную дату встречи. Несколько вариантов уже лежит у вашего секретаря с пометкой "конфиденциально". Определитесь и заранее меня известите. Я обязан принять меры к обеспечению охраны.
   - Охрана не нужна, я сама о ней позабочусь.
   - Госпожа, не учите меня делать то, что я умею делать лучше вас. Я обеспечиваю охрану, и это не обсуждается. Выберите дату и скажите секретарю, она свяжется со мной.
   - Спасибо, тан Рур.
   - Удачи, госпожа.
   - Тан Рур, можно еще один вопрос?

   - Я к вашим услугам, госпожа.
   - Скажите, я ему нравлюсь? Вы спрашивали его об этом?
   - Спрашивал.
   - И что?
   - Нравитесь, госпожа. И не волнуйтесь. Если вы все сделаете правильно - все у вас будет хорошо...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Тан Рур, я вызвала вас для того, чтобы обсудить одну только что возникшую в клане серьезную проблему.

   - Я внимательно вас слушаю, госпожа.
   - Император выразил личную заинтересованность нашим кланом, для чего направил в клановую канцелярию приглашение на аудиенцию в императорский дворец. На имя тана Рура Лерой. Аудиенция состоится примерно через два куна.
   - И чем же императора заинтересовал наш клан? Таких кланов в империи миллионы.
   - Таких кланов в империи гораздо больше, и это внушает мне серьезные опасения.
Управляя сотнями миллионов миров, император крайне редко снисходит до простых имперцев. А при общении с кланами его интересы, как правило, не простираются дальше золотой тысячи, да и среди них император интересуется обычно лишь первой сотней. До этого приглашения мы благополучно существовали в тени, обретаясь где-то за десятой тысячей, если не дальше, и подобная известность меня, признаюсь, не радует.
   - Я не совсем понимаю ваших опасений, госпожа, - спокойным тоном ответил Андрей. - Мало ли какой интерес неожиданно возник у императора? Быть может, он просто хочет из первых уст узнать о жизни обычного имперского гражданина, выбрав для разговора случайного человека? Такое ведь тоже может быть?
   - Утечку информации о событиях в клане Ойхо не рассматриваете?
   - Исключено. Информации присвоен гриф особой секретности, а названия нашего клана вообще нигде не прозвучало. Волноваться, скорее, нужно будет Камэни.
   - Рада, что вы так считаете. Но, чтобы вам было понятнее, скажите - сколько людей проживало в империи, где вы родились?
   - У нас не империя, а республика, и правит ею не император, а избранный президент. А жителей у нас около ста пятидесяти миллионов. Быть может, чуть больше или чуть меньше - никогда, признаться, не интересовался точными цифрами.
   - Так много... Большинство миров в империи заселены куда меньше, чем ваша страна. Впрочем, тем понятнее будет аналогия. Скажите, ваш президент общается, хоть иногда, с рядовыми жителями своей страны? Не власть имущими, реально влияющими на политику и экономику страны, а с простыми людьми?
   - Общается, и нередко. Выступает на различных конференциях, общается со студентами, врачами, учителями, рабочими. Потом эти встречи показывают по центральному телевидению всему народу. Так что не вижу повода для ваших волнений - любой правитель просто обязан хотя бы формально интересоваться жизнью простого народа.
   - Вот и у нас в империи примерно так же. Теоретически пообщаться с императором может каждый житель империи, законом это не запрещено. Но можно подсчитать, сколько, например, времени понадобится вашему президенту, чтобы просто пожать руку каждому жителю вашей страны - кажется, так вы приветствуете друг друга. Пять дангов на одно пожатие... Всей жизни вашего президента не хватит, чтобы просто поприветствовать каждого жителя, если даже он отведет на церемонию все свое рабочее время. А теперь представьте, какова вероятность того, что ваш президент решит не просто пожать руку, а лично поговорить именно с вами?
   - Лично со мной - действительно, вероятность исчезающее мала. Но, возможно, клан Лерой чем-то заинтересовал императора? Вы же говорите, что император находит время для общения с представителями кланов из золотой тысячи, а мы все же засветились в совете кланов как официальные союзники Камэни - возможно, причина именно в этом?
   - Вот как раз эта заинтересованность меня и пугает. Хорошо, если император хочет просто познакомиться с союзниками Камэни. Клан Камэни - действительно один из старейших и богатейших кланов империи, насчитывает десятки миллионов членов и входит в сотню влиятельнейших кланов империи. Камэни на протяжении эонов находятся под пристальным вниманием как императора, так и имперских спецслужб. Однако в сотню древнейших и влиятельнейших кланов империи входят и Ойхо, с которыми у Камэни недавно возник известный вам конфликт. Если не забывать, кто в этом конфликте принял самое непосредственное участие, и предположить, что имперские спецслужбы все же установили факт союзной помощи, то вызов в имперскую резиденцию именно представителя клана Лерой становится вполне понятным и объяснимым. Установить вашу личность и личности ваших людей, принимавших участие в конфликте с Ойхо и уничтоживших, с вашей, разумеется, помощью, практически всю верхушку клана, для имперских служб совсем несложно. Мои предчувствия говорят мне, что ничего хорошего от этой встречи ждать не следует. Я почти уверена в этом, хотя доказать свои слова не могу.
   - Возможно, вы и правы, госпожа - вашим предчувствиям я привык доверять. И что же вы предлагаете мне делать? Не пойти на аудиенцию?
   - Не пойти нельзя - это будет прямым оскорблением императора. Вызов на аудиенцию персональный, оформлен на вас. Однако не все так страшно. Аудиенция может представлять как опасность, так и новые возможности для нашего клана и вас лично, поэтому попытайтесь аккуратно выяснить намерения императора и, по возможности, заинтересовать его. Но будьте осторожны и следите за каждым своим словом. Запись приема будет вестись обязательно, и если ваши слова имперские аналитики смогут расценить как прямое оскорбление или угрозу императору, вас не спасет сам создатель - в рамках закона императорская власть безгранична.
   - А за рамками закона?
   - За рамками закона - тоже, но при условии, что это не затронет интересов клана. И, знаете, у меня возникла одна идея - на аудиенцию допускают только без оружия, но наличие у посетителя бытовой технической аппаратуры не возбраняется. Я дам указание нашей службе безопасности - в ваш костюм вмонтируют помехозащищенное следящее видеоустройство. Запись аудиенции будет передаваться в резиденцию клана в реальном масштабе времени. Устройство, вне сомнения, обнаружат на входе в императорский дворец, но изымать не станут, так как оно не представляет угрозы. В худшем случае - доложат о его наличии императору. Следящая аппаратура на вас послужит некоторой страховкой вашей безопасности. Предупрежденный император, вполне возможно, попытается спровоцировать вас на незаконные действия или высказывания, но, если будете осторожны - дальше завуалированных угроз дело не пойдет. Вероятно...
   - То есть до окончания аудиенции я, вероятно, доживу? Что ж, госпожа, вы меня успокоили. С учетом того, что я и так планировал в ближайшем будущем попытаться добиться аудиенции у императора, все сложилось как нельзя лучше - кто предупрежден, тот вооружен...
  

***

  
   Багряное солнце бросало последние лучи уходящего дня на вершины древних деревьев густого леса и прозрачные купола скрывающихся в них зданий, играло бликами на подернутой легкой рябью воде протекающей спокойной неширокой речки и подсвечивало красно-оранжевым светом редкие облака на западе. На востоке быстро синеющий небосвод стремительно покрывался густой сетью звезд.
Природа, провожая уходящий день, замерла в ожидании новой, ночной жизни - даже ветер утих, не шелестя листьями замерших в тишине деревьев. Густой неподвижный воздух был наполнен ароматами свежести, прелой листвы и разнотравья - обычными в летнем вечернем лесу.
   В наступающих сумерках приветливыми огоньками в густоте леса зажглась подсветка дорожек, проложенных между разбросанными по лесу зданиями. При более внимательном рассмотрении можно было заметить, что лес был настолько ухоженным, что больше походил на парк - не встречалось ни старых, ни больных деревьев, ни бурелома или сухостоя. Подлесок преимущественно окружал небольшие поляны, планово-хаотично распределенные по всей территории, и не препятствовал желающим сойти с ровных нешироких дорожек, дабы насладиться густой травой, сплошным ковром укрывающей землю. И пусть высокие густые деревья почти полностью скрывали многочисленные выстроенные под их сенью здания, заблудиться в этом лесопарке было нереально - на каждом перекрестке хорошо заметных дорожек стояли указатели направления до ближайшего телепорта с привязкой к координатной сетке.
   Старшая матриарх клана Камэни задумчиво вышагивала по ухоженной, выложенной крупными плоскими плитами природного камня тропинке под руку с высоким представительным мужчиной. После ужина в элитном ресторане они решили прогуляться, наслаждаясь свежим лесным воздухом, и продолжить начатый еще в ресторане разговор:
   - И что ты планируешь делать после академии?
   - Пойду в имперский флот, мой сэнсэй рекомендовал мне именно этот вариант дальнейшего трудоустройства.
   - Сэнсэй - это тан Рур?
   - Да. Он не только заместитель ректора и преподаватель в академии, но и мой учитель по воинскому искусству. Сэнсэй - это учитель на языке тана Рура.
   - Про твои успехи в академии я наслышана. А каков ты в бою?
   - Не знаю, учителю виднее. Но тан Рур назначил меня одним из своих старших учеников. Он называет нас сэмпай.
   - Это высокое звание?
   - Достаточно высокое. Оно означает, что я не только хорошо усваиваю воинское искусство, но и могу преподавать его другим ученикам. Фактически, тан Рур признал меня одним из своих заместителей в обучении учеников - я могу сам вести тренировки в его отсутствие.
   - А набрать своих учеников и обучать их самостоятельно ты не хочешь?
   - Я здраво оцениваю свои успехи. Я хорошо смотрюсь на фоне новичков, к которым отношу всех, кто не занимается в школе тана Рура. Неплохо выгляжу также на фоне его бойцов, прозанимавшихся всего несколько сол. Однако для самого тана Рура я - такой же новичок, как и все остальные. До его уровня мне еще расти и расти, если я вообще хоть когда-нибудь смогу сравняться с ним в воинском искусстве.
   - Что, настолько хорош?
   - Не то слово! Иногда мне кажется, что он вовсе не человек. Он рожден для войны и живет в ней. Он готов к бою десять ри в ло. Даже к спящему, к нему невозможно подойти незаметно. Учитель чувствует, когда к нему кто-то приближается, даже если делать это совершенно бесшумно. Врасплох его не застать - мы неоднократно пробовали подкрадываться и со спины, и к спящему. Тан Рур говорит, что это чувство называется чувством опасности и постепенно, со временем вырабатывается у каждого воина, а также что рано или поздно в процессе тренировок оно появится у всех нас. В подобное, конечно, верится слабо, но тан Рур никогда нас не обманывал. В общем, он настоящий воин, а мы пока - не слишком качественные копии с него.
   - Возможно, вы просто еще слишком мало занимаетесь?

   - Я занимаюсь боевыми искусствами почти десять сол. Таких, как я, тан Рур подготовил около полусотни. Более нескольких тысяч бойцов клана прошли подготовку по его методике, осилив разные ступени мастерства. Тан Рур называет их поясами.
   - И какая ступень у тебя?
   - Тан Рур говорит, что у себя на родине он смело присвоил бы мне черный пояс второй ступени, или второй дан, как он говорит.

   - Присвоил у себя на родине? Я слышала, что тан Рур не оканиец по рождению. У себя на родине он тоже преподавал боевые искусства? И где его родина?
   - Преподавал... Тан Рур рассказывал, что в молодости вел несколько групп одаренных учеников и еще какие-то курсы для сотрудников правительственных служб. Как я понял - он консультировал и тренировал бойцов какого-то государственного секретного подразделения. А где родина - не говорит.
   - Серьезный человек, смотрю, твой учитель.
Он не рассказывал, откуда у него такие навыки? Ведь, насколько я знаю, тан Рур достаточно молодой - ему чуть больше пятидесяти сол.
   - Я знаком с официальной версией его возраста, но взгляд его говорит об обратном. Взгляд тана Рура, когда тот не следит за своим выражением лица, напоминает взгляд старика, на плечи которого давят эоны прожитых сол. А когда в гневе - в его взгляде поселяется сама смерть. Вы знаете, что в клане его сравнивают с рурхом? У него даже прозвище есть - дикий рурх.
   - Интересный у тебя учитель... Однако, мы несколько увлеклись обсуждением твоего учителя, и ты так и не рассказал, почему выбрал именно имперский флот?
   - Как оказалось, я не только хороший пилот, но и неплохо разбираюсь в стратегии и тактике космических боев - в имперской академии по этому предмету у меня наивысшие баллы.
В имперском флоте, по заверениям тана Рура, у меня неплохие перспективы занять со временем высокие руководящие должности.
   - В имперском космофлоте очень много талантливых людей.
   - Не спорю. И не хочу ставить себя выше других, несмотря на то, что тан Рур считает иначе.
   - Даже если ты действительно талантливее большинства флотских командоров - где гарантии, что они допустят тебя к вершинам власти?
   - Тан Рур сказал, что он обсудит этот вопрос с императором.
   - Он вхож к императору? Это хорошая новость.
   - Не совсем так. Он от имени клана недавно получил право на аудиенцию, как заместитель ректора одной из самых лучших академий летного состава империи.
   - Император не приемлет протекции. К тому же, многое в распределении мест в имперской армии решает мнение проимперски настроенных милитари-кланов.
   - Протекции не будет. Зная, как тан Рур умеет вести переговоры, скорее всего, он хотел что-то императору предложить...
   - Даже так? И чем же твой учитель так интересен самому императору?
   - Об этом вам лучше спросить самого тана Рура. Что же касается меня, то тан Рур, разговаривая со мной о моем будущем, говорил, что в любом случае государственная служба пойдет мне на пользу. Минимальный срок службы - десять сол. По совету своего учителя я не буду подписывать долгосрочный контракт, ограничившись минимальным сроком службы. За десять сол, находясь на любой должности, даже самой низкой - третьим помощником командира самого захудалого крейсера, я досконально изучу все нюансы организации и функционирования имперского флота, его достоинства и недостатки. Если мои таланты не будут оценены в имперском флоте по достоинству - я покину государственную службу и займу один из командных постов кланового флота.
   - У вашего клана есть флот? Не знала, что вы настолько богаты. Создание мощной космической группировки стоит больших денег, подобные затраты могут себе позволить только кланы из первой сотни, да и то не все.
   - Наша госпожа планирует в течение десяти сол создать неплохую группировку боевых космических кораблей. До полноценного флота она, конечно же, не дотянет, но будет достаточно мощной, чтобы о ней заговорили, воспринимая всерьез, даже в первой тысяче кланов.
   - И на чем базируется такая уверенность?

   - На том, что через десять сол мы сравняемся с лучшими клановыми космическими войсками по числу высококлассных пилотов. Нам пока не нужны армады мощных крейсеров - их с успехом заменят сотни небольших, но мощных и юрких истребителей, перевозимых десантными кораблями. Подобные сценарии космических сражений тан Рур неоднократно прогонял через симулятор и доказал их чрезвычайную эффективность. Фактически, пять-шесть истребителей, отрабатывая разработанные таном Руром алгоритмы, в большинстве случаев уничтожают боевой крейсер противника первого класса. А по стоимости производства - в тысячи раз его дешевле.
   - И что, до твоего учителя об этом раньше никто не догадался?
   - Возможно, догадывались. Но в академических учебниках академии все хрестоматийные разборки подобных боев показывают безоговорочную победу крейсеров. Имперская военная машина считает, что против крейсера должен сражаться такой же крейсер. До тана Рура выходить на бой с истребителями против тяжеловооруженных крейсеров считалось самоубийством.
   - Но если ваш клан все равно создаст свой космофлот, зачем тогда ты идешь в имперский? Не лучше ли идти сразу в клановый, тем более что там тебе уже гарантирована высокая должность?

   - Не лучше. Наш флот будет боеспособен через десять сол, не раньше. А я за это время успею досконально изучить структуру имперских вооруженных сил, ее достоинства и недостатки, что при любом раскладе будет для меня не лишним. К тому же основной ударной силой нашего флота будут истребители, крейсеров мы приобретем немного - они слишком дорогие для бюджета нашего клана.
   - Восемь крейсеров, ты считаешь, немного?
   - Подожди, а откуда ты знаешь, что мы планируем построить восемь крейсеров? Это же секретные сведения! Кроме матриархов Лерой и Камэни, об этом никто не знает!
   - Ну, не такие уж и секретные - руководство обоих кланов наверняка в курсе. В курсе, скорее всего, и ближайшее окружение руководства - те люди, которые отвечают за разработку внешней политики и стратегии развития кланов, а также аналитики и экономисты, а я, как ты, наверное, уже догадался, из клана Камэни. Я предполагала, что данная информация тебе известна, раз ты посвящен в планы матриарха по созданию кланового флота.
   - Нет, матриарх сказала, что эта информация строго секретная. А ты, значит, находишься в ближайшем окружении?
   - Можно и так сказать. Прости, что не сказала об этом раньше - не хотела огорчать.
   - Почему огорчать? Твоя должность в клане - тоже секрет, как и имя?
   - Вообще-то нет... - женщина немного помолчала, видимо, обдумывая свои слова, и вдруг произнесла: - Ладно, все равно рано или поздно этот разговор должен был произойти, так почему бы не сейчас? Мидо, скажи, как ты ко мне относишься?
   - Ты мне нравишься, - стушевался Мидо, но, быстро оправившись, добавил: - Нравишься настолько, что хочется познакомиться поближе. Даже этот налет тайны, не позволяющий тебе открыть свое имя, тоже добавляет тебе романтичности.
   - Мы выяснили, что я тебе нравлюсь. И каковы твои дальнейшие действия?
   - Видишь ли, у меня не слишком большой опыт общения с женщинами. Скажу честно - такого опыта у меня нет вообще. В нашем клане достаточно строгие отношения между мужчиной и женщиной, любая подобная связь - с одобрения матриарха... Правда, тан Рур пообещал мне, что я буду сам решать, кто будет моей избранницей.
   - И? Что ты будешь делать дальше, раз у тебя есть право решать самому?
   - Я признаюсь девушке, что она мне нравится...
   - Уже признался. Дальше?
   - Наверное, попытаюсь узнать, нравлюсь ли я ей...
   - Попытайся.
   - Что - попытайся?
   - Ты сказал, что попытаешься узнать у девушки, нравишься ли ты ей.
   - А как это узнать?
   - Спросить не пробовал?
   - Ох, извини... Действительно... Скажи, я тебе нравлюсь?
   - Нравишься.
   - Сильно?
   - Сильно.
   - Настолько сильно, чтобы выйти за меня замуж?
   - Ну, в общем, я не против того, чтобы мы поженились. Предложения только не слышала.
   - Госпожа незнакомка, не согласитесь ли вы выйти за меня замуж?
   - Я не возражаю взять тебя своим мужем. Однако у меня будут несколько условий, которые тебе не понравятся.
   - Ты озвучишь их, чтобы мы вместе обсудили и решили, что говорить твоему и моему матриарху?
   - Матриархов я беру на себя. Проблем не будет.
   - Даже так? Ты настолько приближена к матриарху, что она ни в чем тебе не отказывает?

   - Истина, как обычно это бывает, где-то рядом... Это, кстати, слова твоего учителя. Просто прими к сведению, что препятствий со стороны матриархов не будет.
   - А мой учитель в курсе?
   - По крайней мере, он предполагал подобное развитие событий.
   - И что он говорил?
   - То же, что и я - все будем решать только ты и я.

   - Тогда озвучь свои условия. Надеюсь, они выполнимы и не нанесут вреда моему клану?
   - Условия выполнимы и значительного вреда твоему клану не нанесут. А если и нанесут, то выгода перевесит наносимый ущерб. Основное условие - это твой переход в клан Камэни.
   - И матриарх Лерой одобрит мой переход?
   - Да. Как я уже сказала, польза от этого перехода перевесит потерю кланом Лерой перспективного бойца. Причем значительно.
   - Какую же пользу получит клан Лерой?
   - О, дорогой Мидо, ты уже начинаешь торговаться? Мне это нравится! Но - к делу. В первую очередь Камэни берут на себя оплату всех расходов по строительству космического флота Лерой. Фактически Камэни дарят клану Лерой флот в обмен на тебя. Как ты считаешь - выгодное предложение?
   - Предложение действительно настолько выгодное, что матриарха Лерой даже не надо спрашивать. За флот она отдаст сотню таких, как я...
   - Сотню - не отдаст. Таких, как ты, больше нет.
   - Не льсти мне. Хотя все равно спасибо. Осталось договориться с матриархом Камэни. Неужели она согласна поменять целый флот на одного рядового бойца клана Лерой? У Камэни своих пилотов на подходе сотни, если не тысячи.
   - Будем считать, что с матриархом я договорилась.
   - Ты так легко об этом говоришь, как будто вы с матриархом близкие друзья, и ты видишь ее каждый день.

   - Твоя догадка во многом верна, но вопрос не в этом - так ты согласишься перейти в клан Камэни на таких условиях?
   - На таких условиях моего согласия даже не потребуется - достаточно озвучить их матриарху Лерой, и она преподнесет меня Камэни на блюдечке. Еще и в красочную обертку завернет.
   - Забудь о матриархе, мне важно услышать твое собственное мнение.
Ты согласен стать моим мужем на подобных условиях?
   - Согласен. Но это, как я понимаю, еще не все условия?
   - Из серьезных - только еще одно. Ты возьмешь клановую фамилию Камэни.

   - Почему я не могу остаться Лерой, женившись на женщине из клана Камэни? Я и так ухожу в клан жены, а не наоборот. Можно же оставить мою клановую фамилию.
   - Нельзя. Это второе условие, которое не обсуждается. Все остальные - мелочи и не стоят того, чтобы ради них ссориться, не успев пожениться. Так как, принимаешь оба условия? С одним ты уже согласился.
   - Иначе - никак?
   - Никак...
   - А что по этому поводу скажет учитель? И матриарх Лерой? Не расценят ли они мой поступок как предательство?
   - Не расценят. И полностью согласятся с этими условиями. Со временем ты и сам поймешь, что иначе - нельзя.
   - Ну, если иначе нельзя, то я принимаю оба этих условия. Но после того, как посоветуюсь с учителем.
   - Не возражаю. Скажи тану Руру, чтобы он готовился к нашей свадьбе. Пусть поставит в известность Литэйлу. А, впрочем, я сама с ней поговорю...
   - Даже так? Ты занимаешь настолько высокое положение в клане, что разговариваешь с матриархом Лерой лично?
   - А, не забивай голову... Дорогой! Можешь считать, что у нас с матриархом Лерой прочные дружеские отношения. Ты же уже догадался, что в клане Камэни я занимаю достаточно высокий пост? И именно с этим связано мое инкогнито - не хочу, чтобы меня узнали. Однако, чтобы для тебя моя должность не оказалась неожиданностью, перед свадьбой мы встретимся еще раз - я, ты и матриархи Лерой и Камэни. Там я и открою тебе свое имя и должность. Свое согласие на брак я уже дала, твое слово станет решающим. Согласишься - мы поженимся и уйдем в мой клан. Не согласишься - останемся хорошими друзьями. Да, хочу сразу предупредить - и тан Рур, и твой матриарх - в курсе, кто я, но спрашивать их тебе не стоит - все равно не расскажут. В свое время сам узнаешь.
   - Что, так высоко сидишь?
   - Достаточно... И это, поверь, создает мне много проблем, в том числе и в личной жизни.
   - Не волнуйся, я от тебя не откажусь, кем бы ты в своем клане ни была. Ни о чем не беспокойся.

   - Я запомню твои слова, дорогой...
  

Глава 5

  
   Айлинэри сидела в мягком уютном кресле за небольшим чайным столиком и, полуприкрыв глаза, молча потягивала из маленькой чашечки горячий, ароматный, правильно заваренный и настоянный миасский чай. Уютная комната, мягкие пастельные тона, приглушенный свет - все располагало к неспешным личным переговорам. Сидящая напротив молодая, точнее - молодо выглядевшая женщина также сохраняла молчание, наслаждаясь чаем. Или делая вид, что наслаждается. Обычно вопросам наслаждения при переговорах между матриархами уделялось меньше всего значения - показать, что тебе приятны обстановка и угощение было всего лишь данью вежливости. Хотя чай был действительно великолепен, и в другом месте женщины с удовольствием насладились бы его вкусом и ароматом.
   Допив половину чашечки, Айлинэри медленно поставила ее на стол, рядом с блюдцем, и, глубоко вздохнув, подняла на матриарха Лерой - а сидящая напротив женщина тоже была матриархом - свои большие васильковые глаза в обрамлении пушистых ресниц.
Пора было начинать неприятный разговор.
   - Госпожа матриарх Лерой, спасибо за чай. Он был превосходен.
   - Я рада, что вам понравилось, госпожа матриарх Камэни.
   - Младший, госпожа.
   - Какая разница? Матриарх - всегда матриарх.
   - Что ж, я действительно хотела поговорить с вами как матриарх с матриархом.
   - Я внимательно вас слушаю.
   - Наши кланы уже достаточно продолжительное время к всеобщей выгоде взаимодействуют друг с другом. Наши связи каждый сол лишь крепчают.
   - И это не может не радовать.
   - Спасибо, что вы положительно относитесь к этому союзу. Поверьте, он выгоден вам не меньше, чем нам.
   - Я знаю. Наши экономисты и аналитики полностью разделяют ваше мнение.
   - Да, наши кланы очень удачно дополняют друг друга, позволив каждому заниматься своим делом. Мы - медициной и исследованиями в области генетики и здравоохранения, вы - производством и продажей продовольствия. И, с недавнего времени - предоставлением услуг по охране и сопровождению людей и грузов, для чего даже создали свою школу охраны и стремительно вооружаетесь. Вы даже создаете свой космический флот, направляя на обучение в академию своих людей. В ближайшее время у вас появится много опытных пилотов.
   - Пилоты появились и у Камэни.
   - Вы правы, мы тоже создаем свой флот и тоже обучаем пилотов, но у нас разные цели.
Конкурировать друг с другом мы не планируем.
   - Что ж, это приятно сознавать.
   - Мы и в дальнейшем не хотим конкурировать с вами в областях охраны и милитари, рассчитывая на то, что синдикат, созданный из наших двух кланов, будет решать подобные задачи совместно.
   - Если не касаться вопросов по слиянию кланов, то создание полноценного синдиката из Камэни и Лерой - процесс пусть и долгий, но, считаю, взаимовыгодный для обоих кланов.
   - Не хотите ли начать процесс укрепления связей между нашими кланами уже сейчас? Как первый шаг - предлагаю не препятствовать взаимным бракам.
   - Не связано ли данное предложение с предстоящим браком между нашим человеком и вашим старшим матриархом?
   - Отчасти, отчасти... Сказать по правде, предстоящую свадьбу я хотела использовать как повод для налаживания более тесных связей и укрепления отношений между нашими кланами. И, раз уж зашел об этом разговор, клану Камэни очень интересна ваша школа обучения клановых бойцов.
   - Вы хотите тоже создать подобную школу?
   - Ни в коем случае! Как я уже говорила, клан Камэни не желает создавать конкуренцию или в чем-либо препятствовать нашим союзникам. Раз вы уже создали вполне успешную школу, для нас выгоднее, причем во всех отношениях, использовать уже обученных бойцов Лерой, чем создавать в собственном клане аналогичную структуру.
А вот с медицинской точки зрения методика обучения ваших бойцов и влияние этой методики на человеческий организм нас очень интересует.
   - К сожалению, методика обучения является клановым секретом и разглашению не подлежит.
   - Госпожа, клан Камэни пошел на многое ради клана Лерой, и, я уверена, сделает для него еще больше.
Мы уже согласились полностью оплатить ваши затраты по закупке космических кораблей - средства немалые даже для нашего клана. Согласитесь, без нас вам самим создать подобный флот было бы просто нереально. Мы же просим совсем немногого - обычные научные исследования в области медицины. Клан Лерой никогда не занимался медициной, мы никак не сможем создать вам конкуренцию в этом направлении. Зато результатами исследований в полной мере смогут воспользоваться оба клана. Думаю, ваш клан не меньше нашего заинтересован в подобных исследованиях.
   - Формально вы правы... Однако вы не владеете всей полнотой информации по внутриклановым взаимоотношениям Лерой. Школа боевых искусств - это, как бы поточнее выразиться... Ну, что-то вроде клана внутри клана. Формально все ученики школы подчинены мне, но в действительности я сильно сомневаюсь, что хоть один ученик этой школы выполнит приказ, напрямую противоречащий указаниям начальника школы. У них там своя иерархия. Кстати, начальник школы, ученики еще называют его учителем, или сэнсэй, еще и заместитель ректора Оканийской имперской летной академии. Все пилоты клана Лерой прошли через школу боевых искусств - фактически, кандидатуры на обучение в академии отбирались исключительно из лучших учеников школы лично их учителем. То есть все мои пилоты также будут выполнять то, что прикажет им их сэнсэй. Сам сэнсэй, его, кстати, зовут Рур - личность неоднозначная. С одной стороны, он мой подчиненный, выполняет мои приказы и отстаивает клановые интересы. Причем делает это достаточно жестко - именно благодаря ему наш клан в течение последних нескольких сол резко набирает рейтинг и репутацию. Подозреваю, что такими темпами буквально через сто - двести сол мы уверенно войдем в первую тысячу кланов, даже несмотря на свою малочисленность. С другой стороны, Рур и сам по себе является очень жестким и волевым человеком. Давить на него нельзя - он, как пружина, может при сильном давлении в любой момент разогнуться и сильно ударить...
   - И вы боитесь на него давить? Вы? Матриарх клана?
   - Да. Боюсь. Рур - прирожденный лидер, за ним идут люди.
   - И вы боитесь, что он сместит вас с должности матриарха? Ему этого никто не позволит!
   - Зачем ему смещать меня? Ему достаточно просто уйти из клана - вслед за ним из Лерой выйдут и лично преданные ему люди. Самые боеспособные люди.
   - И вы потерпите его уход? А как же присяга клану?
   - А Рур не приносил клану обычной присяги. Он, вступая в клан, принес свою, которую я, после некоторых раздумий, приняла.
   - То есть в его присяге есть подводные камни?
   - К сожалению, есть. Он присягнул на верность клану до тех пор, пока клан не потребует от него действий, идущих вразрез с его внутренним кодексом чести.
   - Его кодекс чести так сильно отличается от клановых законов?
   - Честно говоря, не знаю, - матриарх неспешно отхлебнула из чашки глоток и выжидательно посмотрела на свою собеседницу.
   - То есть как - не знаете? - Айлинэри искренне удивилась ответу.
   - Да вот так... Кодекс чести тана Рура - это какой-то конгломерат из морально-этических установок, которые сложились в его голове и которые никто, кроме его самого, не может увидеть и прочесть - их можно, как утверждает сам Рур, только прочувствовать. Я как-то просила у него объяснить мне эти установки, но в результате получила лекцию на несколько ри о пути, которым должен следовать каждый воин... Лекцию, которая вместо объяснения только еще больше все запутала. Если говорить проще - то в голове у тана Рура содержится ответ, что ему можно делать, а что нельзя, причем эти действия могут быть диаметрально противоположными в зависимости от сложившихся внешних обстоятельств. Как он сам мне говорил - этот кодекс нельзя написать, его надо прочувствовать и им жить. Якобы, написанный, он сохранит форму, но потеряет дух. Рур назвал свой кодекс странным именем - бусидо. То есть если что-то не соответствует кодексу бусидо, то он этого делать не будет. Или будет, но результат его действий окажется отличным от ожидаемого, зато полностью в духе бусидо. Вот такая странная философия... Которой, кстати, по моему подозрению, придерживаются и все его ученики.
   - И как вы при такой философии уживаетесь с ним в одном клане?
   - Вы будете удивлены, но неплохо уживаемся. В последнее время я начала замечать за собой интересное свойство - я начинаю угадывать его действия. А когда мне что-то непонятно - я вызываю Рура к себе и спрашиваю его мнение. Практически всегда его мнение после детального рассмотрения оказывается самым оптимальным для клана. Повторюсь, тан Рур - прирожденный лидер. Потенциальный патриарх.
   - Вы же говорили, что он не претендует на ваше место?
   - Я еще говорила, что ему достаточно уйти из клана...

   - И что же будет делать потенциальный патриарх без клана?
   - Почему без клана? Я боюсь, что после его ухода из клана выйдет вся силовая прослойка. Охранники, бойцы, пилоты.
   - Неужели вы не сможете их удержать?
   - Удержать несколько тысяч опытных бойцов-профессионалов, способных убивать голыми руками? А ведь у них еще и оружие есть.
Вы можете себе представить их уровень подготовки?
   - Могу... Я смотрела их дуэли с бойцами Ойхо.
   - Кстати, эти дуэли были инициативой тана Рура. Мне об этом потом рассказала госпожа Иллэри, у нас с ней сложились неплохие отношения. Вы можете представить себе человека, для достижения поставленной задачи хладнокровно спланировавшего убийство нескольких сотен человек?
   - Как я понимаю, это все же были не убийства, а дуэли?

   - Дуэль рурха с данхои? Не смешите меня. Это были не дуэли, а казни. Нашим бойцам для убийства противника было достаточно, как правило, всего одной серии ударов, являющейся смертельной. Иногда, крайне редко, требовался еще один, добивающий удар. Сам же Рур вышел на дуэль один против одиннадцати бойцов клана Ойхо. Результат этой схватки вы тоже видели?
   - Нет, к сожалению, не досмотрела... Зрелище - не для слабонервных...
   - Тану Руру для убийства всех одиннадцати потребовалось менее нуны. Никакой дуэли фактически не было - Рур даже не сражался, а просто подходил и сворачивал своим противникам шеи. Причем последнего оставшегося в живых мужчину, являвшегося главнокомандующим клановыми войсками Ойхо, он не просто убил, а вырвал у него сердце. Спокойно. Одним ударом. После этой бойни тан Рур получил прозвище дикого рурха, хотя и до конфликта с Ойхо его за глаза называли рурхом - тому подтверждением его имя. Честно говоря, я не жалею, что не присутствовала на этом побоище. Профессиональных военных, участвовавших во многих битвах и не понаслышке знающих, что такое смерть, выворачивало наизнанку прямо на поляне перед матриархом. Матриарху Ойхо едва удалось сохранить относительно приличное выражение лица, на остальных же явно читался откровенный ужас. Вы серьезно считаете, что мы сможем сдержать несколько тысяч подобных бойцов, когда всего пятьдесят из них заставили ужаснуться Ойхо? Пока тан Рур делает все возможное и даже сверх возможного, чтобы с кланом Лерой считались в империи, я ничего не сделаю против него. Ради клана я даже уступлю ему кресло, на котором сижу.
   - И тан Рур, конечно же, отлично об этом осведомлен?

   - Полагаю, догадывается, несмотря на то, что ничего подобного я ему не говорила. Мне просто повезло, что, по-видимому, борьба за власть не соотносится с его кодексом чести. Так что мою позицию вы поняли - я не буду давить на тана Рура сама и не соглашусь, чтобы это делали вы. Он нужен для клана больше, чем мы нужны для него.
   - Даже так? Интересно... Но просто поговорить с ним вы позволите? Поверьте, давить на него я не буду, лишь попытаюсь поторговаться и склонить к сотрудничеству с помощью различного рода преференций. Если Руру так важно благополучие собственного клана, то, надеюсь, мы договоримся, ведь в генетических исследованиях и биологических разработках заинтересованы, поверьте, не только мы. Клан Камэни не зря на протяжении эонов удерживает безоговорочное лидерство в улучшении генетического кода человечества. Благодаря нам человек сейчас может жить очень долго, а в перспективе - практически вечно!
   - Пока у этого человека есть деньги для оплаты ваших услуг, разумеется...
   - Разумеется! Бесплатно мы не делаем ничего. Впрочем, как и вы, не так ли? Так мы договорились по поводу тана Рура?
   - Хорошо, я согласна. Если вы просто поговорите с ним, то, думаю, на это я смогу пойти. И очень прошу вас - не пытайтесь на него давить, я не хотела бы из-за этого получить осложнение отношений между нашими кланами. Пока существующее положение дел меня вполне устраивает.
   - Если мы с таном Руром договоримся, оно устроит вас еще больше.

   - Согласие на разговор я дала. Постарайтесь не превышать отпущенных на эту встречу полномочий. Есть ли еще какие-нибудь вопросы, требующие моего личного вмешательства?
   - Нет, спасибо. Текущими делами займутся наши заместители, а сейчас я не отказалась бы от еще одной порции вашего восхитительного чая. Вы не возражаете?
   - Ну, разумеется! Сейчас распоряжусь...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Камэни...
   - Внученька, я рада тебя видеть. Ты прекрасно выглядишь.
   - Спасибо, бабушка. Но вы ведь вызвали меня к себе совсем не для того, чтобы справиться о моем здоровье?
   - Ну почему же? Одно другому не мешает... Однако ты права, у меня есть новость, касающаяся меня лично. Я, кажется, нашла для себя мужа. У нас скоро свадьба.
   - Поздравляю вас, бабушка. И кто же этот избранник? Сказать по правде, я не вижу в вашем окружении ни одного достойного вас мужчины. Или вы решили приглядеться к среднему звену клана?
   - Нет, мой избранник не из нашего клана.
   - Даже так? Вы решили пойти на нарушение клановых традиций?
   - Решила. Несмотря на то, что традиции, как таковые, не нарушены. Прямого запрета на браки между кланами и браки кланового с внеклановым не существует - такой брак может быть заключен с разрешения матриарха клана. Будем считать, что подобное разрешение я сама себе дала. Имею я право хоть раз в жизни воспользоваться служебным положением?
   - Действительно... А матриарх вашего избранника?
   - Матриарх Лерой? Я с ней уже переговорила - она не против.
   - Ваш избранник настолько бесполезен для Лерой?
   - Наоборот. Очень перспективный молодой человек. Лучший выпускник академии. Надежда клана, способен в перспективе занять очень высокие командные посты в имперском космическом флоте. Один из лучших учеников профессиональной школы боевых искусств клана Лерой. Создатель и директор этой школы, тан Рур, назначил его одним из своих заместителей с правом преподавания в этой школе. Кстати, недавно я сообщала тебе о нем, говоря, что планирую ввести этого мужчину в клан Камэни. Тан Мидо - один из лучших представителей клана Лерой. Торг за него был очень тяжелым, однако приобретение того стоит. Мидо - талантливый и многообещающий человек. Он умеет руководить и принимать решения. Кстати, он лучше любого из наших пилотов - и это не мое мнение, а мнение заместителя ректора академии, в которой он обучался. Если Мидо не займет высокий пост в имперском военном флоте - он займет пост командующего флотом Камэни.
   - Командующий Лерой во главе флота Камэни?
   - Мидо после свадьбы возьмет клановую фамилию Камэни.
   - Вижу, бабушка, вы уже все решили.
   - Я действительно уже все решила.
А вызвала тебя для того, чтобы сообщить, что на должность командующего клановым флотом уже есть кандидатура. Возможно, для нашего маленького флота он даже слишком хорош. Возможно, он также сможет подтянуть наших штурмовиков - аналогичные нашим десантно-штурмовые войска активно создает и клан Лерой, причем по уровню подготовки они не хуже подразделений клановых охранников. То есть намного лучше имперских. Кстати, подумай - неплохо бы заманить в наш клан еще несколько бойцов Лерой, прошедших клановую школу. Нужно попробовать организовать смешанные браки, подыскав для мужчин Лерой достойных женщин из нашего клана. Большинство женщин, разумеется, останутся у Лерой, но нескольких мужчин, возможно, удастся перетянуть к нам. В конце концов, потерю нескольких десятков женщин Камэни вполне смогут пережить, если в результате к нам перейдет хотя бы один опытный боец Лерой.
   - Значит, скоро свадьба?
   - Думаю, да. Остался последний разговор с моим будущим мужем...
  

***

  
   Результаты недавно полученных лабораторных исследований порадовали Айлинэри не сильно. Окончание четвертого этапа исследований выявило, что необходимые им признаки действительно можно запрограммировать и передавать по наследству последующим особям. Еще дальше, как и предполагала Айлинэри, ученые продвинулись в вопросе наделения человека способностями к телепатии и ориентации в пространстве без применения обычных органов чувств - зрения, слуха, осязания. Развитая, генетически измененная нервная система по образу и подобию образца номер один предоставляла возможность человеку использовать ее как маломощный биолокатор. Осталось обучить мозг использовать созданный телом дополнительный прибор. Подобная технология, к сожалению, оказалась не столь быстрым делом, как казалось в начале исследований, так как лежала в области обучающих методик, а не генной инженерии. В ближайшие несколько сотен сол ученые планировали справиться и с этой проблемой, но первые успехи Айлинэри прогнозировала получить еще раньше - через пятьдесят-шестьдесят сол, и широко развернутые масштабные исследования вполне позволяли рассчитывать на подобный результат. А вот группа, ведущая разработки по генной модернизации физических характеристик человеческого тела, похоже, или пошла не по тому пути, или вообще зашла в тупик. Некоторые подвижки у группы, конечно же, были, но, как выяснилось, в империи уже существовал разработанный кем-то способ достижения аналогичных результатов. Айлинэри натолкнулась на него совершенно случайно - если бы госпожа старший матриарх не собралась замуж и не рассказала о своем избраннике, информация так и осталась бы похороненной в спецархивах клана. Подумать только, сколько еще стратегически важной информации скрывают клановые архивы... Информации неизвестной только потому, что никто не знает, по каким критериям ее там искать.
   Вот и сейчас крайне необходимая для научных исследований информация находилась в архиве торгово-экономических переговоров с другими кланами, да еще и под грифом "совершенно секретно". Айлинэри, получив доступ в архив, сумела просмотреть только начало видеозаписи - на большее ее не хватило. Крепкие, жилистые, спортивные, с крупными рельефными мускулами, почти полностью обнаженные мужчины, как бездушные боевые дроиды, с периодичностью в несколько нун несколькими идеально отточенными ударами убивали очередного солдата Ойхо, и все эти убийства происходили под вывеской официально проводимых дуэлей.
Как эту бойню вытерпела до конца госпожа старший матриарх - непонятно, саму Айлинэри стошнило уже после пяти нун просмотра, как она ни крепилась... Очень уж реальными на огромном экране голографического видео выглядели кровавые брызги из пробитых гортаней и наполненные ужасом мертвые глаза на вывернутых под неестественным углом головах окровавленных трупов...
   Прополоскав рот, женщина выключила экран - смотреть побоище дальше она не смогла, зрелище оказалось выше ее сил.
Однако Айлинэри обратила внимание на главное, то, что объединяло всех бойцов клана Лерой. Все мужчины, а со стороны клана Лерой сражались исключительно они, имели пропорционально развитое, мускулистое, тело - совсем как у покойного Дэрия. Следовательно, в империи существует технология, развивающая тело человека без вмешательства в его генетический код. Скорее всего - специальные химические препараты, не вызывающие привыкания и вредных последствий применения как минимум в ближайшем обозримом будущем. Технология, незнакомая Камэни - тревожный признак, возможно, какой-то клан, если не сама империя, ведут секретные разработки, в будущем способные составить конкуренцию разработкам ее собственного клана. Кстати, надо предупредить госпожу старшего матриарха - если ее избранник, как там его - Мидо, кажется, принимает химические препараты, то хорошо бы ему пройти полное исследование организма на предмет мутагенности - абсолютно безвредных веществ в природе не существует, и, как ученый-медик, Айлинэри это слишком хорошо знает. А если привлечь к исследованиям самого Мидо, как только он вольется в ряды Камэни? Нет, госпожа не позволит... Хотя, на избраннике Иллэри свет клином не сошелся - там же еще как минимум полсотни таких же красавцев. Вот этим вопросом и надо заняться в ближайшее будущее...
  

***

  
   Где-то в резиденции Лерой...
   - Уважаемый тан Рур, я хотела бы обсудить с вами один деликатный вопрос.
   - Я весь внимание, госпожа матриарх.
   - С вами хотела бы встретиться госпожа младший матриарх клана Камэни.
   - Айлинэри? Она озвучила причину?
   - Причину она озвучила, но у меня сложилось ощущение, что матриарх явно что-то недоговаривает. На словах она выразила заинтересованность вашей школой, но явно это лишь предлог для личной встречи. Подозреваю, что на встрече она попытается уговорить вас поделиться знаниями о вашей школе. Ее будет интересовать все - от методики преподавания до пищи и препаратов, которые вы принимаете. Я знаю, что эту информацию вы считаете секретной и даже мне сообщаете далеко не все.
   - Вам я сообщаю не все не потому, что хочу скрыть ее от вас, а потому, что информация о методике преподавания должна передаваться целиком. Будучи переданной частично, разрозненными кусками, без увязки в единое целое, она вместо положительного эффекта может, наоборот, сильно навредить адепту, примерившему ее на себя. Также я не хочу передавать методику на сторону по причине ее крайней травмоопасности для окружающих. Без должного воспитания, без прививки определенных моральных ценностей эта информация опасна.
Древние традиции моей родины предполагают передачу данной системы обучения напрямую от учителя к ученику, используя комплексный подход - одновременно с телом должен развиваться и дух ученика. Так повелось издревле, и система доказала свою эффективность, дожив до наших дней. Я не знаю другого варианта передачи информации и не хочу экспериментировать. Именно поэтому я не посвящаю в тонкости преподавания даже вас, госпожа.
   - То есть вы отказываетесь от встречи с матриархом Камэни?
   - Нет, от разговора с Айлинэри я не отказываюсь. Не вижу смысла. Она уже знает об этой системе достаточно, чтобы не наделать ошибок.
   - Знает больше меня?
   - Намного, госпожа.
   - И откуда матриарх чужого клана смогла узнать информацию, которую даже я считаю секретной?
   - Некоторое время мы с госпожой младшим матриархом Камэни были близки.
   - Даже так? И насколько близки?
   - У нас общий ребенок.
   - Вы мне об этом ничего не говорили! В моем клане, оказывается, долгое время находился отец ребенка матриарха другого клана! Вы понимаете, что подобная информация в корне меняет расстановку политических сил в наших кланах?

   - Данная информация ничего не меняет. Это мое личное дело, и прошу ни сейчас, ни в дальнейшем мои отношения с младшим матриархом клана Камэни нигде не использовать и не афишировать. Если я узнаю, что эта информация уйдет от вас - я сильно обижусь.
   - Вы могли бы использовать данный факт для упрочения связи между нашими кланами!
   - Я не стану этого делать.
   -Почему?
   - Это противоречит моим принципам.
   - Даже если принесет прибыль клану?

   - Повторяю - я этого делать не буду и прошу, чтобы данная информация не использовалась вами.
   - Но с матриархом Камэни вы поговорите?
   - Да.
   - Тогда я хотела бы попросить вас, тан Рур, чтобы при этом разговоре вы не забывали о том, что вы член клана Лерой.
   - У меня хорошая память, госпожа...
  

***

  
   Где-то в резиденции Камэни...
   - Тан Рур? Проходите, садитесь. Берите чай, печенье, фрукты...
   - Благодарю вас, госпожа младший матриарх клана Камэни, - мужчина строго, по-протокольному поклонившись, неспешно проследовал к столу.
   Дождавшись, пока мужчина сядет за стол и нальет себе чаю, Айлинэри продолжила:

   - Тан Рур, я пригласила вас для того, чтобы поговорить о будущем наших кланов. Вы занимаете в клане Лерой высокий пост, госпожа матриарх Лерой очень лестно отзывается о ваших усилиях по развитию клана. Благодаря вам клан...
   Айлинэри замолчала, пристально вглядываясь в лицо Андрея, как будто пытаясь разглядеть на нем какие-то только ей известные черты.

   - Тан Рур... Тан... Дэрий?
   - Да, Лина, это я.
   - Дэрий... Действительно, Дэрий... Ты живой... Я думала, что ты погиб! - женщине не удалось совладать с охватившей ее бурей эмоций.
   - Меня очень сложно убить.
   - Я видела твою старую голографию - лицо страшно изуродовано шрамами...
   - Я давно уже избавился от них.
   - Дэрий... Как я по тебе скучала! Даже думая, что ты погиб, я продолжала искать тебя!
   - Спасибо, Лина.
   - Дэрий... Создатель, как же ты смог выжить? Тебя же тогда ранили... А потом долго искали в лесу, но ты так и не вышел. Все решили, что ты заблудился и погиб от ран.
   - Как видишь, не только не погиб, но и вполне жив и даже здоров. Погибнуть в лесу для меня - то же самое, что для тебя - заблудиться и погибнуть в стенах собственного кабинета.
   - И шрамы у тебя исчезли, и выглядишь ты сейчас значительно моложе....
   - Омоложение, Лина. Стандартная процедура омоложения. Совместил, так сказать, приятное с полезным. И солы назад отмотал, и от шрамов избавился. Очень уж сильно меня тогда в заповеднике рурх потрепал, едва в живых остался.
   - На тебя напал рурх? И как ты от него спасся? Один, раненый, без оружия...
   - С трудом, признаюсь. Пришлось убивать. Хотя зверя было жалко - красив был, зараза. Вернее - красива. Кошкой оказалась.
   - Убил рурха? Невероятно! Подожди, у тебя же не было оружия?
   - Не было. Руками убил. Вернее - ногой. Ну и немного повезло, честно сказать. Не был бы зверь настолько голодным - неизвестно, кто бы победил. А так я еще и шкуру с кошки содрал, она мне замерзнуть не позволила, одежды-то на мне, считай, что и не было. Холода в то время уже наступили, снег пошел. Я тогда вообще едва-едва до научной станции добрался - той, которая в заповеднике. Спасибо, вовремя нашли, подобрали, выходили. Болел я долго - иммунитета к вашим болезням у меня не было, а привить на звездолете не догадались. Да и вакцин от оканийских болезней в дальние экспедиции не берут. Помню, ты собиралась сделать мне комплексную прививку в своем институте... Кстати, женщина, которая меня тогда нашла и выходила - теперь моя жена.
   - Ну, про твоих жен я наслышана.
У тебя их действительно двадцать одна?
   - Истинная правда.
   - И как?
   - Что - как?
   - Справляешься с ними со всеми?
   - А что с ними справляться? Девочки заняты своими прямыми женскими обязанностями - обеспечивают мне наследников исходя из собственных сил и возможностей. За домом следят, за детьми, обеды готовят...
   - Как же, наслышана, наслышана... - губы женщины изогнулись в легкой ироничной улыбке, - детей то у тебя уже под сотню, наверное?
   - Больше. Что-то около ста двадцати. Кажется, сто двадцать четыре. Хотя могу и ошибаться...
   - Уже и не помнишь, сколько у тебя детей?
   - Есть такая слабость... Главное - что они меня помнят. А если понадобится узнать точное количество - у жен спрошу, они в этих делах лучше меня разбираются.
   - Да, неплохо устроился. Сначала, слышала, простым техником был, а потом в преподаватели выбился. Ректор своим заместителем взял... Клан помог?
   - Будешь удивлена, но нет. Техником меня Лана устроила, это моя первая жена. Я же у себя на Земле инженером по разработке летательных аппаратов работал. А то, что можешь сам создать - неужели не сможешь научиться ремонтировать? Литературу изучил и стал неплохим техником. Летать я тоже еще у себя на родине начал, с детства о небе мечтал. У нас в институте народ любил и на планерах, и на дельтапланах полетать. С парашютом прыгал... Аэродинамику на собственной шкуре изучил. Короче - небо я еще с Земли полюбил, а когда вы меня похитили, на корабле подключил к терминалу обучающую программу, которую капитан в искин закачал. Ну, ту, которая на звездолетах учит летать. Там и теория, и практика, и сдача зачетов. Помнишь, я перед сном постоянно в ней зависал?
   - Помню...
   - А в академии мне разрешили использовать виртуальные тренажеры.
Разрешил лично ректор. На них я свои умения и отшлифовал. Пересекался с ректором в нескольких виртуальных боях, он по достоинству оценил мои способности. Так я стал сначала простым преподавателем, а затем и заместителем ректора. Клан в моих успехах ни при чем.
   - А твоя школа?
   - Матриарх Лерой сама предложила мне обучать боевым искусствам будущих воинов клана Лерой. Она, правда, ничего в них не понимает и наивно полагает, что моя школа - это что-то наподобие имперских десантных академий.
   - Поверь, она уже давно догадывается, что на самом дела твоя школа - это нечто совершенно другое.
   - Что ж, никогда не отказывал ей в наблюдательности и умении анализировать факты.
   - Да, факты - упрямая вещь... Твои ученики постепенно становятся похожими на тебя. И по телосложению, и по духу.
   - Верно. Они все идут по пути воина. Буси-до.
   - И со временем все станут такими же, как ты?
   - Не знаю... Может, станут, а может, и нет. Быть может, будут даже лучше меня - я, поверь, далеко не идеал. В пути ведь главное - не результат, а движение. Это сложно объяснить... В школе мы совершенствуем дух, а дух и тело неразрывно связаны. Совершенствуя тело, воин совершенствует дух. И наоборот, совершенствование духа приводит к совершенству тела. Этот процесс бесконечен. Любая покоренная на этом пути вершина открывает дорогу к следующей.
   - Как раз именно это объяснить достаточно просто. Помнишь, на корабле мы проводили ряд тестов? Я зафиксировала вполне реальные и доступные для измерения приборами последствия использования тобой силы духа - как ты ее называешь. В действительности сила духа есть не что иное, как возможность использования мозгом некоторых скрытых способностей человеческого тела. Твоя методика тренировок, похоже, ставит своей целью раскрытие этих спящих способностей путем тренировки отдельных органов, преимущественно - нервной системы. Тело человека - достаточно гибкий и пластичный конструкт и способно подстраиваться под изменяющиеся условия внешней среды. Впоследствии часть накопленных изменений передается потомству. Накопленные твоим телом мутации уже закреплены на генном уровне... Дэрий, а ведь я к тебе с просьбой - помоги нам! Начатые мною на звездолете работы очень важны для моего клана, однако в связи с определенными трагическими событиями они сильно замедлились. Для продолжения исследований нужен лично ты - твое участие в проводимых нами экспериментах позволит клану резко продвинуться вперед. Мы не будем отнимать слишком много твоего времени - я отлично понимаю твое место в иерархии клана Лерой. Однако затраченное на участие в опытах время клан Камэни готов компенсировать. Причем величина компенсации будет как минимум сравнима с нашей помощью в создании космического флота Лерой. Мы согласны дать клану Лерой много, очень много, от тебя требуется только назвать свою цену. Мы также крайне заинтересованы, чтобы в проводимых нами генетических исследованиях участвовал не только ты, но и твои дети - если судить по степени развития интеллекта, показываемого на тестировании, некоторые из них явно унаследовали твои способности.
   - Что, эти исследования действительно настолько важны для Камэни?
   - Ты даже не догадываешься, насколько. Мы нащупали принципиальную возможность управления мозгом многими функциями человеческого тела.
   - Например?
   - Например, ты в состоянии ощущать присутствие рядом с тобой живых организмов, и даже чувствовать их эмоции. Нечто вроде локации с обратной связью Способность задокументирована, и мы даже приблизительно разобрались, как она работает.
   - Кстати, мне тоже интересно - как?
   - Да ничего особенного - биологический аналог обычного активного локатора. Твоя нервная система выступает одновременно и как управляющая сеть, и как локатор, то есть постоянно излучает в эфир и принимает электромагнитные волны.
   - Ну, в то, что излучает - я еще могу поверить.
Протекающие по нервным волокнам электрические импульсы просто обязаны излучать, но чтобы принимать...
   - Дэрий, а подумать? Если есть токопроводящая сеть, которую и представляет собой нервная система, то она же может использоваться как приемная антенна, а имеющиеся в ней нервные узлы - как детекторы принимаемых электромагнитных колебаний.

   - А как я определяю, что за сигналы приняла моя нервная система?
   - Это уже функция головного мозга, отфильтровывающего полученный внешний сигнал от фона собственной служебной информации, распространяемой мозгом по всему телу посредством тех же нервных волокон. Ты можешь не забивать свою голову кучей различных научных терминов, просто прими как данность, что улавливать радиоволны может любое тело, а вот обрабатывать полученные сигналы и понимать их способен только ты. И таких способностей у тебя много. Их изучение и использование - настоящий прорыв в биоинженерии.
   - От исследований вы не отступитесь?
   - Нет, они слишком важны для клана.
   - Выгода для клана Камэни мне понятна. А для Лерой?
   - Назови свою цену.
   - Цену назову, и она, поверь, будет немалой, пусть выражаться будет не в деньгах. Клан Лерой тоже кровно заинтересован в подобных исследованиях. Минимальные требования - это Лерой на равных с Камэни правах будут допущены к новейшим разработкам Камэни, как экспериментальным, так и уже выпущенным на рынок. К тому же мы знаем, что для клана Камэни медицинские услуги обходятся значительно дешевле, чем для остальных жителей империи. Мы хотим иметь в этой области равные права с Камэни, то есть платить столько же, сколько и вы. Возможно, появятся и другие условия. Пока я не могу сказать - какие, нужно думать, считать, анализировать. Фактически, наши требования не столь уж и обременительны для Камэни - просто связь двух кланов станет гораздо крепче, чем сейчас, и можно будет говорить не о простом союзе, а о синдикате. Но это все - потом.
   - Тогда что сейчас?
   - Сейчас считай, что в целом я не вижу принципиальной невозможности собственного участия в ваших научно-исследовательских программах. Осталось договориться об условиях сотрудничества. Цена, повторюсь, будет немалой, и наши требования практически наверняка еще увеличатся - будьте к этому готовы. Про моих детей забудь - участвовать в генетических исследованиях они не будут, и это даже не обсуждается. Надеюсь, это все? Или ты приготовила для меня еще одну тему для переговоров?
   - Нет, я обсудила с тобой все, что намечала, и довольна предварительными итогами нашей беседы.

   - Тогда теперь, когда все намеченные темы обсуждены, и стратегия нашего дальнейшего сотрудничества определена, позволишь задать тебе один личный вопрос?
   - Говори. Постараюсь ответить.
   - Как поживает мой сын?
   - А нет никакого сына...
   - Как нет? Подожди... Ты же была беременна, когда мы прилетели на Окану? Я точно...
   - Нет у нас сына, Дэрий! Император убил его...
  

***

  
   Явившись по вызову матриарха, Мидо застал свою невесту мирно беседующей с таном Руром и госпожой Литэйлой. Троица непринужденно сидела за низеньким чайным столиком, заставленном разнообразными закусками, посудой и емкостями с напитками, в уютных мягких креслах, и вела разговор о политике и возможном вступлении империи в войну с таурийцами. Кресел вокруг столика стояло четыре, причем одно из них явно предназначалось для Мидо - увидев вошедшего мужчину, тан Рур кивком предложил ему занять пустующее кресло и вернулся к разговору. Мидо прошел к столу, немного скованно разместившись в предложенном кресле, и, увидев стоявшую перед ним пустую чашку, налил в нее чаю из небольшого чайника, справедливо рассудив, что раз чашка поставлена - значит, заполнение ее чаем подразумевается само собой. Налив чай и отхлебнув несколько глотков ароматного напитка, Мидо аккуратно поставил чашку на столик и стал прислушиваться к разговору. Троица, между тем, похоже, пришла к консенсусу, так как разговор плавно свернулся, и Литэйла, обращаясь ко всем собравшимся, с улыбкой сказала:
   - А вот и наш жених подошел.
И, судя по всему, уже освоился в нашей небольшой компании.
   - Я только налил себе чаю, предположив, что чашка поставлена для меня, - ответил Мидо.
   - А почему именно чай? За столом множество других напитков, - слово взял уже Рур.
   - Не знаю... - смутился Мидо. - Решил налить именно чай.
   - Совсем застесняли нашего мальчика, - опять улыбнулась матриарх Лерой, - а мы, между прочим, собрались по очень важному поводу. Мидо, хочу тебе представить твою невесту. Если ты согласишься взять ее в жены, то именовать ее будешь не госпожа, а Иллэри Камэни.
   На несколько рассеянном лице Иллэри блуждала загадочная улыбка. Женщина явно не столько вела беседу, сколько витала в облаках, думая о чем-то своем. Посмотрев на счастливое лицо избранницы, Мидо сказал:
   - А почему на встречу не явилась госпожа матриарх Камэни? Как я понял, мы сегодня планировали обсудить мою свадьбу с Иллэри с обоими матриархами.
   - Мидо, наши планы не изменились, - объяснил Рур, - мы как раз и обсуждаем твою свадьбу с матриархами Камэни и Лерой. Это я тут в некотором роде лишний... Однако, по взаимному согласию сторон, выступаю на переговорах в качестве третейского судьи, отстаивающего интересы обоих кланов.
   - Так где же матриарх Камэни?
   - Мидо, ты так до сих пор ничего и не понял? - на лице Рура так же, как и на лице Иллэри, появилась хитрая улыбка, - госпожа Иллэри и есть матриарх клана Камэни. Точнее - старший матриарх.
   Иллэри лукаво посмотрела на смутившегося Мидо, после чего пояснила:
   - Дорогой, а почему ты так сильно удивлен? Ты же знал, что я занимаю в клане достаточно высокий пост - я неоднократно говорила тебе об этом.
А в клане обычно очень мало людей, чьи имена не называют, обходясь в разговоре только одной должностью. В нашем клане таких людей двое - я и младший матриарх госпожа Айлинэри. Впрочем, пройдет совсем немного сол, и ее имя забудут так же, как и мое, называя просто "госпожа младший матриарх". Потом и слово "младший" исчезнет... Или ты считаешь пост матриарха недостаточно высоким?
   - Так вот почему ты говорила, что и тан Рур, и мой матриарх согласятся на то, что я уйду в ваш клан и возьму фамилию Камэни...
   - Совершенно верно, дорогой! Было бы странно, если бы ушла в клан Лерой я. Не менее странным выглядел бы вариант, когда муж матриарха носил бы фамилию другого клана. Так что эти условия - не моя прихоть, а жизненная необходимость. Кстати, ты на них согласился.
   - Я не отказываюсь от своих слов... Просто все как-то неожиданно... И как мы будем жить вместе?
   - Как живут все семейные пары, как же еще? Ты до сих пор не знаешь, как живут мужчина с женщиной?

   - Нет, этот аспект семейной жизни мне как раз понятен и не вызывает вопросов. Интересует другое - как мне относиться к тому, что моя жена - матриарх?
   - А что тебя смущает? Должность ты займешь в соответствии со своими способностями, никаких поблажек в связи с твоим новым статусом для тебя не будет.
Тан Рур вообще предлагал тебе для начала попробовать свои силы на службе империи, а в клане для тебя всегда будет зарезервировано место главнокомандующего клановым флотом, который мы вскоре создадим. Опять-таки тан Рур утверждает, что с этой должностью ты справишься лучше многих выпускников академии. Кстати, с некоторыми пилотами будущего флота Камэни ты знаком - вы вместе учились в академии. По службе относиться ко мне будешь как к непосредственному начальнику - это если останешься служить в клане.
   - А дома, в семье?
   - А в семье - я никогда не смешиваю работу с семейной жизнью. Дома у нас, как я надеюсь, будет равноправие. Как такой вариант?
   - Полностью согласен. Остался нерешенным вопрос с детьми...
   - Сразу предупреждаю - уподобляться женам тана Рура я не буду.
И это даже не обсуждается. Ребенка, если считаешь необходимым - рожу. Одного. Я все же матриарх, а не передвижной инкубатор. На мне целый клан, сидеть дома с детьми мне некогда.
   - Вообще одного? И второй даже не обсуждается?
   - Почему не обсуждается? Вырастим первого, поставим на ноги, посмотрим, как будет складываться его работа и личная жизнь. Если первый ребенок, повзрослев, не станет требовать нашей опеки - можно будет говорить о втором. А до тех пор - извини, и у меня, и у тебя будет слишком мало свободного времени, чтобы его хватало даже на одного.
   - Согласен. С первым ребенком - затягивать не будем. Второй - по обстоятельствам, когда вырастет первый.
   - И последнее. Я человек занятой, свободного времени у меня меньше, чем нет совсем. Возможно, тебе не будет хватать женской ласки. Если почувствуешь потребность - можешь найти себе женщину. Мне, конечно же, будет неприятно, но я пойму. Условие - никаких официальных отношений. Брак не оформляй, я все же матриарх, и у моего мужа может быть только одна официальная жена. Это касается также гражданских браков. Со своей стороны приложу все усилия для того, чтобы ты у меня был единственным. Хотя здесь как раз нравы более свободные - матриарх может иметь столько мужей, сколько захочет. Постараюсь этим правом не злоупотреблять.
   - Я ценю подобное решение. Спасибо.
   - Вопросы нашей предстоящей личной жизни мы, вроде бы, обсудили и пришли к взаимовыгодному итогу?
   - Основные вопросы - да, обсудили. Мелочи обсудим потом, да и не важны они по большей части.
   - И это очень хорошо. С неофициальной частью наших переговоров покончено, переходим к официальной. Теперь хотелось бы услышать ответ матриарха Лерой, что она хотела бы получить для своего клана, передавая в клан Камэни тана Мидо Лерой. С позицией тана Рура я уже знакома и, признаться, считаю его пожелания чрезмерно завышенными...
  

***

  
   Последнее время Андрей постоянно чувствовал на задворках сознания какую-то смутную тревогу и никак не мог понять ее причины - как будто над ним нависла какая-то опасность, и в то же время никакой опасности для него самого не было. Все было не просто хорошо, а просто прекрасно - жизнь текла неспешным размеренным потоком, не принося никаких сюрпризов. Мидо, сменивший фамилию с Лерой на Камэни, активно втягивался и в супружескую, и в клановую жизнь, в ожидании решения о приеме в имперский космический флот создавая основу кланового флота Камэни. Клан Лерой успешно развивался по разработанному матриархом плану, принося в клановую казну все больше и больше денег - бойцы и охранники Лерой начали пользоваться в империи бешеной популярностью, их услуги исчезли из категории доступных.
Иметь в охране хотя бы одного телохранителя Лерой считалось престижным и лучше всяких слов говорило о статусе клана. И работа, и школа, и семья также не приносили Андрею никаких сюрпризов, за исключением рождения очередной дочки. Однако чувство гнетущего ожидания, что вот-вот что-то должно случиться, периодически волнами накатывало на Андрея, выводя его из равновесия. Дни шли за днями, а гнетущее чувство не только не исчезало, но, казалось, даже увеличивалось.
   Наконец чувство тревоги стало настолько осязаемым, что Андрею начало казаться, будто у этого чувства возникло направление - его явственно тянуло куда-то на север. Привычка доверять своим чувствам заставила Андрея в один из дней, вернувшись из академии домой пораньше, вместо ужина запрыгнуть в легкий флаер и рвануть по ближайшей магистрали из окрестностей Када, в которых располагался клановый поселок Лерой, на северо-восток, в сторону Шарой. В Шарой чувство тревоги усилилось, смешавшись с желанием продолжать путь на север, в сторону заповедника. Пролетев от Шарой на восток в сторону Рины, Андрей убедился, что зов слабеет. Уже догадываясь о причинах, он вернулся на клановую базу, чтобы забрать свой десантный челнок - благо совершенно случайно тот уже несколько дней стоял в ангаре на профилактике.
   И вот, как и более десяти лет назад, Андрей опять проделывал путь через заповедник, правда, теперь не пешком, а по воздуху. Сотни промелькнувших под стабилизаторами корабля километров над густыми лесами, сменившимися горными массивами с высокогорными лугами и поросшими лесом ущельями, и Андрей вдруг понял - здесь. Источник тревоги находился где-то здесь, в неглубоком каменистом ущелье между двух скалистых вершин. Выбрав относительно ровную, без оврагов и массивных валунов площадку вдали от разбросанных по склону небольших зеленых рощиц, окружающих многочисленные ручейки, сбегающие с горы прямо в пробегающую по ущелью неглубокую порожистую речку, Андрей предельно аккуратно посадил на нее челнок. Заглушив турбины, он по откинутому трапу спустился в высокую, выше колена, густую сочную траву. Пульсирующий в голове последние ри тревожный зов сменился радостным узнаванием, и от небольшой группы едва различимых на противоположном склоне деревьев огромными прыжками к нему стала приближаться светло-серая пятнистая тень. Рурх. Взрослый рурх, самец...
   Наблюдая, как кот добегает до речки, грациозными прыжками с валуна на валун форсирует водную преграду и продолжает бег к нему, Андрей уже не сомневался, кого видит. Еще несколько нун гигантских прыжков кота вверх по склону - и Андрея чуть не сбил живой танк из почти тонны мышц, костей и пушистого меха. Барсик... Почесывание подбородка, потрепывание ушей, лизание носа - недолгий обмен любезностями закончился, и голову Андрея разорвал поток чужих мыслеобразов - картинки сменялись стремительным калейдоскопом, в них присутствовали горы, данхои, кагиры, шарсы, даже умботы - по-видимому, у Баси была активная жизнь. В картинках появлялись и другие рурхи, что не могло не радовать - его четвероногий товарищ не оказался в животном мире изгоем. Но вот все картинки сошлись на изображении молодого рурха - судя по пропорциям тела, еще совсем котенка. Котенок лежал между базальтовых валунов, опустив голову на одну переднюю лапу и неестественно подвернув другую, скорее всего, травмированную. И его изображение сопровождалось смесью боли, отчаяния, и вместе с тем надежды и ожидания помощи. Похоже, зверь оказался значительно более разумным животным, чем считалось на Окане - не в силах помочь котенку самостоятельно, он попытался вызвать того, в кого верил и кому доверял.
   - Ну что ж, морда ушастая, - ласково проговорил Андрей, залезая на спину рурха, - поехали, покажешь, зачем ты меня вызвал.
   Кот, дождавшись, пока Андрей прочно усядется на его спине, плавными прыжками понесся в сторону небольшой рощицы на противоположном склоне ущелья. Недолгая поездка закончилась перед выросшим как из-под земли еще одним утробно рычащим рурхом, преградившим им дорогу. Второй рурх оказался несколько крупнее Баси и явно старше его - и в позе, и в поведении зверя, и в оскаленной морде с несколькими мелкими шрамами и надорванным ухом, явственно читалась матерость взрослого зверя.
Рурхи, как помнил Андрей, живут лет сто-сто пятьдесят, а иногда и больше.
   - Бася, ты что, помоложе себе жену не нашел? - спросил Андрей у кота. Второй рурх явно был самкой, и то, что его Бася обзавелся парой, объясняло, откуда в мыслях у кота появился маленький рурх.

   Похоже, что кот отлично понял слова Андрея, ибо на его вопрос коротко тявкнул, сразу же переведя взгляд на самку. Та вовсе не хотела знакомиться с Андреем ближе, еще раз рыкнув и встопорщив на затылке шерсть. Бася, воспитанный человеком, привык доверять людям, но выросшая в дикой природе кошка, умудренная опытом всей своей нелегкой жизни, вовсе не разделяла оптимизма своего избранника. Понимая, что отношения в прайде рано или поздно придется выяснять, Андрей, глядя прямо в глаза кошки, мысленно представил себя громадным рурхом, по величине раза в два больше ее самой. Представил, как медленно подходит к ней и, несмотря на оскаленные клыки и вздыбившийся шерстью загривок, кладет свою гигантскую лапу на ее поросшую густым мехом шею и аккуратно, но властно придавливает к земле. Андрею даже показалось, что его лапа встретила сопротивление кошки... Но не остановилась, а продолжала вдавливать голову в каменистую землю до тех пор, пока самка не прекратила рычать, закрыв пасть и прижав к затылку уши. Не отрывая взгляда от самки, Андрей увидел, что она действительно признала его старшинство и смирилась, опустив взгляд и попятившись назад... Все же рурхи, пусть и разумные, но звери - слишком уж силен в них инстинкт хищника. Возможно, оканийцы в чем-то правы, говоря, что хищник никогда не сможет развить свой разум до уровня, достаточного для зарождения развитой цивилизации.
   Не обращая больше внимания на только что одержанную ментальную победу, Андрей проследовал за Басей в глубину небольшой рощицы, выросшей среди осыпавшихся со склонов горы камней. Точно как и в Басиных мыслеобразах, под небольшим раскидистым деревом, около одного из валунов лежал, распластавшись на камнях, молодой рурх - совсем еще маленький котенок, ненамного старше самого Баси, впервые встретившегося с Андреем. И котенок умирал - это было явно видно по его исхудавшему виду, частому прерывистому дыханию и облезшей, сползающей клочьями шерсти.
   Котенок где-то повредил лапу.
Повредил давно. Возможно, неудачно прыгнул, возможно - выбрал слишком крупную для себя дичь. Результатом явилась рваная загнивающая рана с белесым осколком раздробленной кости. Видимо, после перелома зверь еще пытался отползти в убежище, только усугубляя травму. Осмотрев и самого кота, и рану, Андрей констатировал как запущенное состояние самой раны, так и общую слабость и обезвоживание тела животного. К тому же в рану явно попала грязь и началось заражение - об этом свидетельствовал неприятный запах и побелевшие от сочащегося гноя края. Жить зверю оставалось совсем недолго.
   Переведя взгляд с умирающего котенка на жалобно смотрящего на него Басю, Андрей уже знал, что просто встать и уйти он уже не сможет.
Опять взгромоздившись на пушистую спину, Андрей представил в голове площадку перед своим челноком, мысленно отправив картинку Басе. Рурх, как будто получив словесную команду, сорвался в обратный путь, за несколько нун доставив Андрея обратно к кораблю. Внутрь челнока зверь не пошел, оставшись дожидаться своего двуногого друга на заросшей травой лужайке перед трапом.
   Андрей же, поднявшись на борт челнока, выгреб все запасы корабельной аптечки, пытаясь решить, что он может предпринять в качестве экстренной помощи. То, что может подойти и человеку, и зверю. Остановившись на стандартном комплекте для обработки ран, наборе противовоспалительных внутривенных препаратов, по своему действию схожих с земными антибиотиками, и укрепляющий физраствор, он покидал все выбранное в небольшую сумку и, не мешкая, спустился обратно к рурху. Повторный путь не отличался от первого, и уже через несколько нун Андрей, вколов зверю обезболивающее, обрабатывал рану и накладывал на нее повязку и шину. Затем, сбрив часть шерсти на шее, вколол все взятые с собой противовоспалительные препараты. Однако капельницу с физраствором, после недолгих поисков не найдя подходящей вены, просто использовал как поилку, засунув трубку от капельницы котенку в пасть. Судя по вялым редким глоткам, целительная жидкость все же попадала котенку в желудок. Скормив таким образом две капельницы, Андрей положил пустые оболочки в сумку и сел на ближайший валун, задумавшись.
   Если выбранные средства помогут, то скорая смерть отодвинется, дав животному еще несколько ло жизни.
Однако хотелось вылечить зверя, а не продлять его агонию. И вот тут Андрей ничем помочь не мог - он не врач, а подобные раны могли вылечить только профессионалы. А где можно взять профессионалов? Лететь со зверем в столицу?
   И тут Андрея осенило - зачем ему лететь в Окаану, когда совсем рядом, на территории заповедника, есть целый отряд высококвалифицированных специалистов? Здесь же недалеко имеется круглогодично функционирующая научно-исследовательская база, битком набитая учеными-генетиками! И пусть ученые - это не совсем врачи, но из них каждый второй как минимум не уступит врачу-профессионалу, а каждый третий - даст тому солидную фору, да к тому же не понаслышке знает, как обращаться с животными. Дело оставалось за малым - во-первых, перетащить котенка на корабль, что, учитывая его вес, было достаточно нетривиальной задачей, и, во-вторых - уговорить ученых вылечить рурха.

   Вернувшись верхом на Басе на корабль, Андрей связался со службой безопасности Лерой и канцелярией академии, предупредив, что будет отсутствовать несколько дней и сообщив свои примерные координаты, после чего, отдав необходимые распоряжения, спустился в хозяйственный отсек и начал поиски средства транспортировки. Такое средство обнаружилось практически сразу - небольшая переносная антигравитационная платформа для доставки мелких грузов. Ей часто пользовались десантники для переноски своих вещей и боекомплекта в случаях, когда использование обычных десантных платформ или танков было нецелесообразным.
   Вытащив платформу из челнока и переведя ее из режима консервации в рабочий режим, Андрей активировал генераторы платформы и потащил зависшую в воздухе на уровне коленей серебристую прямоугольную плиту с низкими бортиками за выступающие с боков ручки. Зеленая полоска на приборной панели генераторов показывала почти полный заряд батарей. Насколько рассчитан этот заряд - на день, час или минуту - Андрей не знал, но вряд ли на поле боя использовались антигравитационные платформы с емкостью батарей менее нескольких часов, так что заряда для выполнения поставленной задачи теоретически должно было хватить с запасом. Что все равно не давало повода расслабляться, и Андрей, сопровождаемый Басей, достаточно быстро спустился по склону к речке и перебрался через нее, аккуратно обходя водовороты и выступающие из воды мокрые скользкие валуны.
Бурное течение норовило сбить с ног и утащить тело вниз, особенно в самом глубоком месте, где вода доходила Андрею почти до пояса. Переход осложнялся еще и необходимостью аккуратной переноски платформы - сильного удара о камни та могла и не пережить.
   Наконец водная преграда была преодолена, и промокший усталый человек, сопровождаемый рурхом, добрался до цели своего путешествия - лежащему под деревом котенку. Пока Андрей с Басей ходили за транспортным средством, самка перебралась к котенку и теперь тщательно вылизывала языком начинающий приходить в себя и жалобно поскуливающий светло-серый пятнистый комочек. Она опять попыталась не подпустить человека к своему малышу, и Андрею пришлось ментально повторить свое право альфа-самца - без этой демонстрации силы кошка не отдала бы своего котенка. Отошедшая мать с поникшей головой и прижатыми ушами выглядела такой одинокой и печальной, что Андрей, невзирая на начинающуюся головную боль, попытался мысленно представить и передать кошке мыслеобраз, как он грузит котенка на платформу, перевозит в корабль и улетает к хорошим людям, которые вылечат его. Заключительные картинки, которые Андрей нарисовал в своей голове - это как котенок весело прыгает по зеленой травке, гоняясь за бабочкой. Судя по немного успокоившейся мамаше, улегшейся в тени деревьев и положившей голову с закрывшимися глазами на переднюю лапу, как минимум часть послания она поняла.
   Дальнейшие действия Андрея заняли совсем немного времени - платформа с отключенными генераторами улеглась рядом с котенком, которого Андрей с Басей быстро перекатили на нее через откинутый борт.
Поднятый борт зафиксировал тело, не позволяя ему свалиться с платформы при транспортировке. Включенные генераторы подняли платформу всего на ладонь - вес маленького рурха оказался весьма значительным, и Андрею пришлось вывести мощность генераторов на максимум. Зеленая полоска на приборной шкале дрогнула и медленно поползла вниз, как бы говоря, что особо задерживаться не стоит - заряд батарей не вечен.
   На спуск к речке, переправу и подъем к челноку хватило примерно трети заряда батарей, несмотря на то, что обратная дорога заняла почти вдвое больше времени - тяжелая платформа пусть и парила в воздухе, но обладала весьма чувствительной инерцией. Подъем платформы на корабль также прошел в штатном режиме, с использованием бортового грузового лифта. Неожиданностью для Андрея оказалось то, что Бася не остался на земле, а запрыгнул в лифт вслед за Андреем, по-видимому, решив лично сопровождать своего котенка, раз его мать побоялась довериться людям. На собственном опыте зная о том, что дальность действия ментальной связи у рурхов весьма значительна - даже ему удалось услышать Басю на расстоянии в десятки ши, - Андрей еще раз отметил степень разумности рурхов. Наверняка кошак будет передавать своей избраннице информацию о состоянии их непутевого потомка...
   Разместив раненого котенка в десантном отсеке под присмотром папаши, Андрей плавно поднял челнок в небо, взяв курс на биологическую станцию Оканийского заповедника. Перелет прошел штатно и занял совсем немного времени - буквально через несколько нун Андрей уже сажал тяжелый корабль на знакомой посадочной площадке рядом со станцией.

   Сама станция за прошедшие одиннадцать лет ни капли не изменилась - собранные Андреем домики стояли на прежних местах, и из них уже стали выходить люди, заинтересованные незапланированным прибытием незнакомого транспортного средства. Посадив корабль и заглушив турбины, Андрей сделал короткое внушение Басе, чтобы тот вел себя тихо, из отсека не выходил и следил за котенком. Посчитав необходимые мероприятия по соблюдению техники безопасности исполненными, Андрей покинул челнок, направившись к домику администрации, надеясь, что начальство на месте и с ним удастся договориться.
   Андрею повезло - начальство не только оказалось на месте, но к тому же эту должность занимала хорошо знакомая ему танья Рикарола - традиционно молодо выглядевшая роскошно-красивая женщина, талантом, общительностью и невероятной работоспособностью пробившая себе дорогу к руководящим должностям в обход клановых коллег. Еще помня состоявшийся одиннадцать лет назад урок знакомства с молодым рурхом, женщина очень быстро вникла в суть проблемы и пообещала помочь, сразу же развив бурную деятельность. Наказав Андрею доставить раненое животное в один из домиков, оснащенный необходимым медицинским оборудованием, и обеспечить безопасность персонала станции, в большинстве своем не видящего рурхов иначе как на картинках, она, казалось, потеряла к мужчине всякий интерес, тут же связавшись с кем-то по головизору и принявшись раздавать указания. Не желая мешать, Андрей быстро вернулся на корабль и, задействовав грузовой лифт, выгрузил и Басю, и гравиплатформу с котенком.
   Хорошо, что Андрей предусмотрительно нашел кусок веревки и накинул один конец, свернутый виде петли, на шею Баси, а второй закрепил на своем левом запястье на манер ошейника с поводком - пока он выгружал платформу с котенком, на улицу из домиков высыпала неплохая толпа зрителей.
Страшно подумать, что могло случиться, посчитай они Басю прорвавшимся на станцию диким зверем - вид идущего на привязи рядом с платформой взрослого рурха для многих сотрудников, не работавших на станции одиннадцать лет назад, стал настоящим шоком. К тому же Бася, недовольный собравшейся поглазеть толпой зрителей, повернул к ним голову и, оскалив пасть, угрожающе рыкнул. Количество зрителей сразу же резко поубавилось, а оставшиеся на всякий случай отступили подальше. Получив от кошака эмоциональную картинку в виде шутливой улыбки, Андрей также мысленно показал Басе кулак перед его розовым носом и на всякий случай обратился к оставшимся зрителям:
   - Все под контролем.
Не делайте резких движений и не доставайте оружие. Если не будете проявлять агрессии - рурх вас не тронет.
   Видимо, столь краткого комментария оказалось вполне достаточно - всю дорогу до указанного домика Андрей с грузом и сопровождением проделал под молчаливым прицелом десятков заинтересовано-испуганных глаз.
   В сам домик Андрея с Басей не пустили, сказав, что нежное медицинское оборудование не выдержит подобного нашествия. Отлично помня, как плотно утрамбовано в домиках медицинское и иное научное оборудование, Андрей, скрепя сердце, согласился с таньей Рикаролой, взявшей процесс излечения четвероногого пациента под свой личный контроль. Выяснилось, что рана действительно очень плохая и сильно запущенная - котенок находился при смерти и должен был умереть с минуты на минуту. Помещенный в регенерационную капсулу и напичканный препаратами, зверь оказался под пристальным вниманием целой толпы ученых - кто-то подключал зверя к аппарату искусственного дыхания, кто-то - к аппарату по переливанию крови, кто-то занимался раной. Андрей с Басей все это время сидели на улице под дверью, тревожно ожидая предварительного диагноза, и лишь только услышав, что непосредственной опасности для жизни пациента больше нет, расслабленно вздохнули, одновременно подумав, что давно ничего не ели.
   Только подумав о еде, Андрей сразу же ощутил, как рот заполняется вязкой густой слюной - настолько сильно захотелось есть. Сочное, яркое ощущение подступающего голода, подкрашенное картиной окровавленной туши крупного данхои, подсказало Андрею, что в своих желаниях он не одинок - его четвероногого друга обуревали точно такие же мысли. Решив, что голодный рурх в человеческом поселке - не самый лучший способ знакомства с персоналом базы, Андрей, ласково потрепав кота за ухо, сказал:
   - Ну что, папаша, похоже, твой неразумный отпрыск будет жить. И чтобы мы вместо него не умерли с голоду, предлагаю пойти перекусить - в челноке у меня только сухпай, ты его даже с голодухи жрать не будешь...
   То ли кот согласился с тем, что сухпай для рурхов несъедобен, то ли был твердо уверен, что старший брат всегда найдет, чем полакомиться, но тут же вскочил, преданно заглядывая Андрею в глаза. Путь до столовой также проходил под пристальным наблюдением любопытного персонала, и это было хорошо - Андрей быстренько отловил ближайшую зазевавшуюся девушку и отправил ее на кухню с указанием приготовить два обеда - нормальный ему, и кусок свежего мяса - рурху. На в общем-то логичный вопрос, какой примерно величины должен быть кусок мяса, Андрей не сдержался и ответил "примерно с вас", уточнив затем, что "вы, впрочем, тоже подойдете"... Последовавшей за этой фразой скорости перемещения девушки в пространстве станция, наверное, не видела если не вечность, то как минимум со времен последнего посещения станции Басей. Андрею даже стало немножко стыдно - девушка не сделала ему ничего плохого, чтобы так по-хулигански заставлять ее бегать.
   Подавив угрызения совести, Андрей с Басей спокойно дошли до столовой, где выяснилась пренеприятная новость - обед для Андрея нашелся, а вот покормить рурха оказалось нечем, свежего мяса на станции не было. Заведя рурха в столовую, причем кошак едва протиснулся в дверь и устроил в небольшом обеденном зале настоящий переполох, плавно перешедший в панику, разлегшись на полу у входа и перегородив выход из столовой, Андрей плотно поел, дав Басе вылизать полную остывшего отварного мяса тарелку.
Вытащив голодного недовольного рурха на улицу, Андрей опять отловил ближайшую сотрудницу, не успевшую вовремя скрыться, и в приказном порядке потребовал или доставить ему охотничье оружие, или человека, который это оружие сможет ему принести. А вот если оружие ему доставлено не будет, тогда рурх начнет охотиться самостоятельно, причем для охоты ему даже не нужно будет далеко ходить...
   После подобного заявления охотничье ружье, точно такое же, с каким Андрей с Басей охотился во времена своей давней зимовки на станции, а также нож и портативный коммуникатор были выданы мужчине буквально через несколько нун. Поблагодарив запыхавшуюся девушку и сказав, что если охота окажется удачной, она имеет реальную возможность попробовать настоящего мяса, приготовленного на открытом огне по древней технологии, Андрей одним незаметным движением освободил кота от веревки, кинув ее рядом с дверью, после чего, сопровождаемый гордо вышагивающим рурхом, покинул станцию и направился к теряющимся на склоне соседней горы рощицам, за которыми, по воспоминаниям Андрея, располагался небольшой каменистый луг со стекающиим с ледника ручьем - излюбленное место водопоя данхоев.

   Вернулся на станцию Андрей уже глубокой ночью, когда все ее население давно и крепко спало.
Восседая на спине лениво перебирающего лапами обожравшегося до отрыжки кота, Андрей крепко прижимал к себе заднюю ляжку крупного данхои - всего остального барана сожрал Барсик. Проследовав сквозь всю станцию, Андрей добрался до своего корабля и, воспользовавшись грузовым лифтом, поднялся в десантный отсек. Положив мясо в холодильник, он проследил, как кот, недовольно покрутившись в огромном полупустом ангаре, выбрал себе место поудобнее и, свернувшись калачиком, улегся на голый металлический пол. Не желая, чтобы его четвероногий друг испытывал чувство одиночества, Андрей, оттащив кошачью лапу в сторону, постелил на освободившийся пол армейский спальник, улегся, привалившись к пушистому звериному боку и, прикрывшись хвостом и немного покрутившись для удобства, заснул. Последним его ощущением было чувство мокрого шершавого языка, лизнувшего его в ухо...
  

***

  
   - Мидо, скажи пожалуйста, тан Рур ничего тебе не говорил о планах устроить тебя на службу в имперский космический флот?
   - Лера, дорогая, я считал, что наши с таном Руром планы касаются только нас двоих.
   - К сожалению, дорогой, теперь, когда ты стал моим мужем и поменял фамилию, эти планы касаются не только вас двоих, и даже не меня, но всего клана Камэни.
   - В принципе ты права, соглашусь. Тан Рур сообщил, что был вынужден изменить свои планы - он больше не считает мою службу империи приоритетной. Он не сможет оказать мне обещанную ранее поддержку, а шансы самостоятельно, без поддержки заместителя ректора Оканийской летной академии, занять хорошую должность в имперском космофлоте у меня крайне низкие.
   - Тан Рур настолько радикально изменил свое собственное мнение, что не станет говорить о тебе с императором?

   - Тебе и об этом известно?
   - Мне известно многое, и сейчас я хотела бы услышать от тебя мотивы данного решения.
   - Ты хочешь перенести обсуждение клановых дел в нашу супружескую постель? А как же твои планы не смешивать семью и работу?
   - Я не отказываюсь от своих слов, но сегодня - исключение. С утра у меня очень важная встреча, отменить которую, к сожалению, я не могу. А потом не будет тебя - я знаю о твоих планах. Кстати, свои планы на завтра, вернее, уже на сегодня, ты тоже отменить не сможешь. Так что давай потратим несколько нун на обмен информацией во внерабочее время - обещаю, что не буду злоупотреблять этой возможностью.
   - Вот так пойдешь у тебя на поводу один раз, другой - и не успеешь оглянуться, как в кровати мы вместо супружеского долга будем обсуждать клановую политику.

   - Не уходи от темы, дорогой. Супружеский долг у нас исполняется своевременно и качественно. Не хотела тебе сообщать раньше времени, но раз уж возник вопрос о супружеском долге, то у тебя в скором времени появится сын. Поздравления можешь высказать несколько позже, а сейчас скажи мне - что случилось? Почему ты не хочешь начать карьеру в имперском космофлоте?
   - Я советовался с таном Руром. Против самого имперского флота у него возражений нет, но он переменил свое мнение относительно императора - не знаю, что произошло, но тан Рур больше не желает иметь с ним никаких отношений. А без одобрения императора восхождение по карьерной лестнице станет для меня необычайно долгим - во флоте необычайно развит протекционизм. Как сказал тан Рур - со временем я бы все равно добился там определенных высот, но без помощи императора и его самого продвижение по службе займет у меня десятки, если не сотни сол. Согласись, потратить несколько сотен сол на то, чего в клане можно добиться значительно быстрее, бессмысленно.
   - Я правильно поняла, что тан Рур в принципе не против твоей службы в имперских войсках, но он разговаривать о тебе с императором и оказывать тебе помощь в устройстве на имперскую службу отказался?
   - Да.
   - Почему?
   - Он не доверяет императору.
   - Раньше доверял, а теперь нет?
   - Я не интересовался, но у меня сложилось ощущение, что тан Рур узнал про императора какую-то не очень хорошую информацию, и его мнение о императоре как о человеке резко поменялось. Такое впечатление, что тан Рур больше не хочет иметь с императором никаких дел.
   - Почему - не знаешь?
   - Не знаю и не хочу знать. И не буду узнавать, если ты вдруг об этом попросишь.
   - Не попрошу, раз ты не хочешь этого делать. Тем более что узнать об этом несложно - достаточно отследить, с кем встречался тан Рур незадолго до того, как переменил свое мнение и о императоре, и о твоей дальнейшей карьере...
  

Глава 6

  
   Утро встретило Андрея шершавым языком Баси, вылизывающим его многострадальное ухо. Потянувшись, Андрей не спеша поднялся, сделал под ироничным присмотром кота несколько упражнений на разогрев и растяжку, после чего посетил туалет с душем, умылся и позавтракал сухпаем, не забыв покормить и рурха, для чего пришлось разморозить часть принесенного вчера мяса. Ощутив, что жизнь хороша, он в сопровождении рурха покинул челнок и решил прогуляться по окрестностям базы, заодно посетив домик с больным котенком и кабинет начальника базы в здании администрации - вчера Андрей так и не договорился с Рикаролой о соответствующей компенсации за доставленные научному сообществу неудобства.
   Прогулка вышла не такой спокойной, как вчера - ученые на станции уже узнали про больного котенка и ручного (настоящего ручного!) рурха и, собравшись кучкой недалеко от челнока, в нетерпении ждали его выхода, чтобы иметь уникальную возможность полюбоваться на живую легенду. Видеозапись события наверняка тоже велась - как же без этого! Андрею с трудом удалось заставить женщин - именно из них состояло почти все население базы - отойти от зверя. Увещевания Андрея, пытавшегося отогнать любопытную толпу подальше от хищника, возымели свое действие только после того, как он демонстративно, под довольный кошачий рык, снял с шеи Баси веревку, сказав при этом, что любой, подошедший к коту на расстояние менее пяти шагов, будет считаться законной добычей хищника, раз у кого-то не хватает мозгов понимать простую человеческую речь. Женщины на всякий случай отошли на безопасное расстояние, но бесплатного аттракциона не покинули, сопровождая Андрея с рурхом вплоть до крыльца домика, где лежал больной котенок.
Строгие женщины, добровольно взявшие на себя роль врачей-ветеринаров, запустили Андрея внутрь всего на несколько минут, издали показав спящего в реанимационной камере зверя и заверив, что примерно через двадцать пять-тридцать ло тот будет абсолютно здоров, после чего быстро выпроводили нежелательных посетителей на улицу. Успокоив дожидающегося перед входом Басю, Андрей в сопровождении так и не рассосавшейся женской толпы направился к домику администрации, где и задержался значительно дольше.
   В администрации Андрей провел почти ри, или около двух часов - танья Рикарола никак не хотела отпускать неожиданного гостя, усадив его за наскоро накрытый стол и заварив весьма недурственный чай.
В неспешной беседе они вспомнили события одиннадцатилетней давности, когда Андрей появился на станции в сопровождении маленького рурха. Рикарола воздала Андрею деликатную хвалу, сказав, что не ожидала от него такого стремительного карьерного взлета - от рядового бескланового до заместителя директора академии и одного из первых лиц клана Лерой. Андрей отлично понимал подоплеку разговора - женщина пыталась наладить связи с человеком, неожиданно выбившимся в достаточно высокопоставленные по имперским меркам чиновники. Не желая как обнадеживать, так и разочаровывать симпатичную ему женщину, Андрей отделывался преимущественно вежливыми дежурными фразами, настояв на щедрой оплате оказанных услуг и приняв от Рикаролы ответное обещание всемерно заботиться о больном вплоть до момента его выздоровления - пока Андрей лично не прилетит и не заберет маленького рурха с собой. Рикарола также с пониманием отнеслась к отказу Андрея от возможности проведения над котенком серии опытов - мужчине пришлось достаточно убедительно объяснить загоревшемуся перспективой нового направления исследований ученому-администратору, что рурхи все же достаточно разумны, а проведение опытов над разумными существами без их на то согласия запрещено законодательством империи. Согласие же самого рурха получить достаточно проблематично в виду особенностей их общения с остальным человечеством и Андрей, к примеру, не взял бы на себя такую задачу.
   Завершив беседу, Андрей еще раз поблагодарил несколько разочарованную результатами переговоров женщину. Прощаясь, он все же немного поднял ей настроение, заверив, что в случае крайней необходимости, если у той вдруг возникнет сложная, не оставляющая другого выхода ситуация, она может обратиться с просьбой лично к нему - он постарается помочь, хотя и не советует злоупотреблять дарованной возможностью.
Подарив повеселевшей женщине подобный бонус, который на самом деле был значительно ценнее любых денег, Андрей вышел из домика администрации, щурясь от яркого солнца, и не сразу заметил стоящую в тени дома девушку, явно дожидающуюся именно его. Присмотревшись, Андрею даже удалось вспомнить - именно ее он гонял вчера за ружьем.
   Девушка, заметив заинтересованный взгляд мужчины, нерешительно постояла в сторонке еще несколько мгновений - видимо, набираясь смелости. Убедившись, что лучшего момента для знакомства может и не представиться, она направилась к Андрею, одновременно опасливо кося глаза на разлегшегося на солнышке рядом с мужчиной рурха, и, подойдя, спросила:

   - Господин тан Лерой, можно задать вам один вопрос?
   - Задавайте, раз уж нашли в себе смелость подойти! - с улыбкой ответил Андрей.
   - Господин тан Лерой, вчера вы пообещали, что угостите меня настоящим блюдом из мяса, приготовленного по древнему рецепту. Ваше обещание еще в силе?
   - Конечно в силе... - смущенно проговорил Андрей. Сказать по правде, в суматохе дел он уже забыл о данном обещании.
   - И когда можно попробовать этот деликатес?
   - Хм... А давай прямо сейчас! - Андрей решил перейти на неофициальный стиль общения, чтобы хотя бы попытаться избавить девушку от чрезмерной робости. - Кстати, как тебя зовут, красавица?
   - Ликана, господин!
   - Просто Ликана?
   - Да, господин тан Лерой, я не клановая, извините...
   - Да брось, не забивай голову, мы не на официальном приеме.
Зови меня просто Руром, без всяких танов и Лерой.
   - Тогда я - Лика!
   - Вот что, Лика, а скажи, на станции еще осталась моя спортплощадка?

   - Это та, что вниз по склону, со странными снарядами? А это разве ваша площадка?
   - Ну, относительно... Когда-то я делал ее для себя. Давно это было, более десяти сол прошло. Тогда я зимовал на этой станции вместе со своей женой и вот этим малолетним оболтусом, - Андрей указал на развалившегося рядом рурха.
   - Здорово! А я и не знала, что вы жили на станции. Площадка сохранилась... А зачем вам она?
   - В углу площадки есть специально приготовленное место для костра.
   - Знаю, мы тоже иногда там разжигаем костер.

   - Так вот, твоя задача - принести туда пару стульев и бутылку воды. Да, большую плоскую тарелку на кухне захвати. Не будет тарелки - возьми блюдо. Выбирай по принципу - чем больше, тем лучше. Все остальное я принесу из корабля, а дрова мы нарубим в ближайшей роще.
   - А зачем вода? И два стула? А корабль ваш личный?
   - Какая же ты любопытная, Лика! Отвечаю по порядку. Вода - для приготовления шашлыка, - это такое древнее блюдо. Два стула - чтобы нам на них сидеть. Но если ты хочешь стоять, то можешь принести один - для меня. И корабль действительно мой личный. Кстати, собрал я его своими руками из разбитого челнока, ранее принадлежащего вашей базе. Подробности ты можешь узнать у таньи Рикаролы. Правда, я не уверен, что она согласится отвечать на твои вопросы.
   - А правда, что раньше вы были неклановым?
   - Так, егоза, давай бегом за стульями, а я пока дров для костра нарублю. Времени впереди, пока костер прогорит, и шашлык прожарится, еще много - успеем наговориться.
   Радостная девушка убежала за стульями, а Андрей, взяв кошака, сходил в челнок за шампурами и плазменным резаком, после чего с помощью резака быстро нарезал в ближайшей роще необходимое количество отличных дров, благо постоянные оползни способствовали образованию ниже по склону многочисленных залежей сушняка и поваленных деревьев.
   Притащив топливо на площадку, Андрей застал там подпрыгивающую от нетерпения Лику в окружении двух стульев и трех незнакомых девушек - похоже, она уже успела растрепать своим подружкам, что приглашена на обед с самим таном Руром Лерой. Судя по смущенно-виноватому выражению лица Лики, девушка тоже понимала, что предложение касалось ее одной, она несколько превысила свои полномочия, и теперь молча ждала, что по этому поводу скажет великий господин тан Лерой...
   Усмехнувшись, Андрей обратился к девушке, демонстративно не замечая ее подружек:

   - Ну, госпожа Лика, раз вы решили самостоятельно расширить количество участников нашего скромного пиршества, тогда небольшой уютный вечер на двоих меняет формат и преобразовывается в коллективные посиделки. Поэтому, будьте добры - во-первых, обеспечьте всех присутствующих стульями. Во-вторых, организуйте рядом с костром стол с легкими закусками и напитками. И, в-третьих, постарайтесь сделать так, чтобы у нашего костра не собрался весь научный коллектив станции - вы все-таки сюда работать прибыли, а сейчас, если не ошибаюсь, самый разгар рабочего дня. Я же пока займусь костром - это чисто мужское дело, женщин к подобной секретной и особо важной процедуре допускать нельзя, все испортят. Кстати, а почему вы до сих пор еще здесь? Задание понятно? Бегом исполнять!
   И, с улыбкой проследив за убежавшими девушками, Андрей спокойно приступил к резке дров для костра - понятие топора в империи, похоже, отсутствовало вместе с самими топорами.
   К тому моменту, когда Ликана вместе со своими подружками притащили стол, стулья и закуски с напитками, костер уже весело потрескивал, унося в безоблачное голубое небо легкий дымок и бледные искры.
Андрей, раздевшись до пояса под жарким летним солнышком, прикрыв глаза, отдыхал, привалившись к спине кота, тоже не отказавшего себе в возможности полежать на солнышке вместе со старым другом.
   Расставив стулья и сервировав стол, Ликана продолжила пытать Рура вопросами:
   - А можно потрогать вашего рурха?
   - Рурх не мой. Он сам по себе. У него и спрашивай.
   - Ой, а как я у него спрошу? Он разве понимает человеческий язык? - удивилась девушка.
   - Наверное, понимает... Я специально не задавался подобными вопросами. Но попробуй мысленно представить, как ты гладишь его, сопровождая поглаживание выражением максимального дружелюбия.
   - Что, просто представить?
   - Не просто. Свои мыслеобразы попытайся направить на рурха. Он телепат, должен понять. Рурхи общаются преимущественно мыслеобразами, а голосовой аппарат у них для неразумных зверей вроде нас.
   - Это что, мы для них, получается, неразумные?
   - Для рурхов - да. Для некоторых людей, думаю, тоже.
   - Это для каких таких людей?
   - Ну, для таньи Рикаролы, например. Думаете, она не заметила, что в самый разгар рабочего дня вы сбежали, устроив себе отдых на лоне природы?
   - А мы скажем, что вы нас пригласили на беседу. И на обед с древним блюдом.
   - Обманывать нехорошо, Лика. Я пригласил только тебя, в благодарность за вовремя принесенное ружье. Твои подружки пришли сами.
   - Но вы же можете сказать, что пригласили и их?
   - Могу, но не буду. Это было всецело ваше решение, вам же за него и отвечать.
   Видя, как резко погрустнели лица девушек, Андрей поспешил их успокоить:
   - Не переживайте. Ничего страшного, думаю, не случилось. В конце концов, не съест же вас танья Рикарола. А на будущее - привыкайте заранее рассчитывать все возможные последствия ваших решений и совершаемых вами поступков. Это очень пригодится вам в жизни. Но вы же хотели пообщаться с рурхом - вот и общайтесь. Кстати, имейте в виду - лежащий перед вами зверь вовсе не милое домашнее животное, а самый настоящий дикий хищник. Еще вчера он бегал по горам в нескольких десятках ши отсюда и охотился на данхоев. Сюсюканья Бася не потерпит, хотя любит, когда его чешут за ухом...
   Костер постепенно прогорел, и Андрей, разворошив угли и расстелив их ровным слоем, соорудил из стальных прутьев подобие мангала и разложил шампура с нанизанным на них замаринованным мясом - Андрей надеялся, что, пока он готовил угли, мясо данхои достаточно промариновалось. Сосредоточившись на процессе жарки, переворачивая шампура и своевременно поливая их маринадом, чтобы мясо не подгорело, Андрей неожиданно увлекся процессом, оставив девушек беседовать между собой. Над площадкой поплыл одуряющее вкусный аромат печеного мяса - даже рурх очнулся от дневной дремы и открыл глаза, в предвкушении втягивая носом воздух.
Наконец, первая партия шашлыков поспела, Андрей переложил сочащееся соком нежное, идеально пропеченное мясо на большое плоское блюдо и водрузил его прямо в середину стола, предусмотрительно оставленную пустой.
   - Девочки, угощайтесь, - Андрей сделал приглашающий жест, - именно так питались наши предки сотни эонов назад.
   Девушки по примеру Андрея расхватали каждая по шампуру с дымящимся мясом, один шампур опорожнив в миску и поставив перед рурхом - тот, не спеша обнюхав лакомство, слизнул его языком и, зажмурившись, проглотил. Похоже, мясо коту понравилось, так как он благодушно вздохнул и опять уронил голову на лапу, закрыв глаза.
   - Тан Рур, а вы откуда знаете этот рецепт? - осмелев, спросила Андрея одна из подружек Ликаны.
   - Просто Рур, без тана. По крайней мере, сегодня - мы же не на официальном приеме. А рецепт передается у моего народа из поколения в поколение. Сразу предупреждаю ваш вопрос - я родом не с Оканы, мой дом очень далеко отсюда.
   - И у вас все такие сильные, как и вы? - уже другая девушка указала на увитое пластами мышц тренированное тело.
   - Не все, но многие. На моей родине распространен культ красивого тела и здорового образа жизни.
   - И мы сможем быть такими же сильными?
   - Вы - нет. Сильными могут быть мужчины. Женщины должны быть красивыми. Такими нас создала природа.
   - Это несправедливо!
   - Почему? Все мы прекрасны по-своему. Разве кагир жалеет, что родился кагиром, а не рурхом? Умбот не желает быть шарсом, а шарс - данхоем. Женщиной быть прекрасно - пусть от природы она менее сильная, чем мужчина, зато она красивая, более выносливая и дольше живет. Вот скажите, что для вас лучше - меньше уставать на работе или иметь возможность самостоятельно, без помощи техники, перетащить тяжелые приборы из одного помещения в другое?
   Видя, как заулыбались девушки, Андрей продолжил:
   - Рурх никогда не будет парить в небесной синеве. Обидно? А вы спросите у самого рурха. Если бы он умел говорить, наверняка бы ответил - нет! Зачем ему небо, когда на земле его ждет любящая жена и веселый малыш. Мы те, кто мы есть, кем нас создала природа. Надо стремиться к лучшему, ставя перед собой разумные и достижимые цели, а не мечтать о несбыточном. Просто живите, наслаждайтесь жизнью, и старайтесь прожить ее с пользой. Жизнь дается человеку всего один раз, и прожить ее надо так, чтобы не было мучительно больно за бесцельно прожитые годы - это не мои слова, а слова одного великого человека с моей родины. Кстати, о наслаждении - как вам шашлык? Вкусно? Добавки хотите?
  
   Уже ближе к вечеру, когда осоловевшие от съеденного мяса девушки начали расходиться, к Андрею подошла Ликана:
   - Тан Лерой, можно задать вам личный вопрос?
   - Хорошо, танья Ликана, задавайте, - Андрей внутренне подобрался, почувствовав перемену в настроении девушки.
   - Примите меня в клан!
   - Обоснуй, почему я должен это сделать, - из внешне безмятежно-расслабленного состояния Андрей практически мгновенно перешел к образу облеченного властью начальника.

   Заметив, что еще мгновение назад улыбающееся, лицо мужчины стало серьезным и строгим, да и сам он, казалось, стал выше, девушка несколько растеряла уверенность, но, собрав остатки мужества, все же сказала:

   - Я мечтала о вступлении в клан всю жизнь!
   - Мечты - это хорошо... Это правильно - без мечты нет цели. Но что ты для этого сделала?
   - А что я могу сделать? Я же не клановая!
   - Девочка, быть клановым - это в первую очередь работать значительно больше, чем неклановые. Неклановые могут, как мы сейчас, посидеть у костра в рабочее время, отдохнуть, расслабиться. Клановые себе подобной роскоши позволить не могут. Моя жена, когда я только с ней познакомился, осталась зимовать одна в горах, когда все остальные разъехались по домам, только потому, что не успела сделать за лето то, что было запланировано руководством клана. Не по ее вине, кстати, не успела, но кого это в клане волнует? У тебя, к примеру, как обстоят дела с учебой?
   - Я закончила первый курс академии! Правда, не на Окане, да и продолжить обучение не получилось - на дальнейшую учебу у матери не хватило денег.

   - Как не хватило денег? Насколько я в курсе, лучшие учащиеся не только не платят за обучение, но и получают от правительства неплохую стипендию. И я знаю, о чем говорю - все же я состою на должности заместителя ректора столичной академии.
   - Я не настолько хорошо училась, чтобы меня освободили от оплаты, тан Рур.
   - А почему? Чего тебе не хватало? Времени? Таланта? Или, быть может, усидчивости и трудолюбия?
   Глядя на понурившуюся девушку, Андрей подумал, что, возможно, слишком строго обошелся с ней, поэтому попытался успокоить, смягчив сказанное:
   - Думаю, пока переживать тебе особо не о чем - у тебя впереди вся жизнь, и только тебе решать, как ты ее проживешь. Можешь прожить в свое удовольствие, уделяя работе минимум времени, и тогда у тебя, возможно, не хватит денег на омоложение, зато будет о чем вспомнить в старости.
А можешь потратить на работу свои лучшие сол, забыв о таких днях, как сегодняшний, зато в сорок-пятьдесят сол ты сможешь вернуться во времена, когда тебе было двадцать. Чтобы работать значительно больше, чем остальные, вовсе не обязательно быть клановым. Зато, не имея обязательств перед кланом, ты значительно более свободна, над твоей головой нет постоянного контроля и указаний, что тебе делать и с кем тебе жить. Ты все еще хочешь вступить в клан?
   - Да, тан Лерой, хочу!
   - Тогда позволь дать тебе один совет. Сегодня отдыхай - день уже заканчивается, ничего серьезного сделать ты уже не успеешь. Да и пусть в твоей памяти он останется днем идеального отдыха - образцом, которого в ближайшее время ты никогда не увидишь. А завтра с утра подойди к танье Рикароле и спроси, какую дополнительную работу она могла бы тебе дать. Работы ты должна взять столько, чтобы она занимала почти все твое свободное время, но в то же время ее объем должен оказаться вполне реальным, чтобы ты смогла ее выполнить. Оставь себе не более половины ри в ло свободного времени - оно понадобится тебе для самостоятельного обучения. Время сна постепенно сократи на половину ри, выделив четверть ри утром и четверть ри вечером на ежедневные пробежки вокруг базы - человеческому телу нужна постоянная нагрузка. Бегать вначале можешь небыстро и по пять-десять нун, постоянно увеличивая скорость и время, так, чтобы через несколько кун ты могла бежать без остановки не менее двадцати нун. Скорость бега выбирай такую, чтобы к концу тренировки ты едва бежала, но не падала без сил. Постепенно ты заметишь, что спать на половину ри меньше - для тебя нормально. Регулярные ежедневные пробежки поднимут твою общую работоспособность, и ты сможешь работать практически все остальное время. Работай. Твоя задача на ближайшие несколько сол - работать и учиться, на большее у тебя времени не останется. Если справишься и после этого не передумаешь вступать в клан - приходи, обсудим возможность твоего вступления еще раз. Договорились?
   - Я все сделаю, тан Рур Лерой!

   - Успехов! И запомни - клановых не зря считают лучшими. В кланы действительно принимают не всех подряд, а лишь самых достойных - тех, которые способны принести в жертву клану всю свою жизнь. Тех, которые не боятся трудностей и успешно их преодолевают. Докажи, что ты лучше остальных, встань над безликой серой людской толпой - и тебя примет практически любой клан. Но все же сначала подумай - нужно ли тебе это?
   - Нужно, тан Рур!
   - Тогда дерзай! Дорогу осилит идущий...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Госпожа матриарх Лерой, благодарю, что вы нашли время встретиться со мной наедине, в приватной обстановке. Мне хотелось бы обсудить с вами несколько достаточно щекотливых вопросов.
   - Для вас, госпожа матриарх Камэни, я всегда найду время - ведь мы же союзники.
   - Младший матриарх, госпожа Лерой. В клане есть старший матриарх, все ключевые решения принимает она.
   - Не прибедняйтесь, госпожа, ваши решения старший матриарх уже давно просто утверждает. Давайте перейдем от взаимных любезностей к сути вопроса. Итак, о чем вы хотели бы со мной поговорить?
   - Госпожа, я курирую в клане новое перспективное направление в исследованиях генетического кода человека. Вы знаете, что клан Камэни занимает в подобных исследованиях лидирующие позиции в империи. Наши ученые многое смогли улучшить в человеческом геноме, продлив жизнь среднего жителя империи в десятки раз. Отдельные представители человечества в идеале могли бы жить вечно. Десятки эонов мы исследуем генетический код человека, и до недавних времен считали, что на этом пути больше не осталось белых пятен. И вот в наши руки попадает уникальный материал - оказывается, мы упустили, не заметив, возможность придания человеку воистину фантастических свойств, таких, которые в настоящее время могут обеспечить лишь дорогостоящие технологии и громоздкое и не менее дорогостоящее оборудование. Успешное завершение хотя бы части начатых разработок принесет клану не просто прибыль, а сверхприбыль. Не буду посвящать вас в подробности - для непосвященного они неинтересны, да и разберется в них далеко не каждый, просто так получилось, что все эти исследования завязаны на одного человека. И этот человек - тан Рур.
   - Я подозревала это.
   - Вы же знаете, что вашего начальника клановых вооруженных сил, вашу правую руку, фактически - еще одного, теневого, патриарха Лерой, на самом деле зовут Дэрий и он прибыл вместе со мной на звездолете Омега из дальней космической экспедиции.
Дэрий - потомок первой волны переселенцев, и сохранил в себе исходный генетический код древней оканийской цивилизации. Оказалось, что в ранних генетических модификациях человека мы допустили несколько серьезных ошибок, слишком кардинально изменив человеческий геном. В результате вместе с приобретенными положительными качествами человечество лишилось возможности развития экстрасенсорных способностей, зачатками которых обладает Дэрий.
   - Вы уверены в своих словах?
   - Не только уверена, но и имею для своей уверенности доказательства. Да и вы, подумав, сможете оценить правдивость моих слов. Вы, наверное, заметили, что при обсуждении серьезных вопросов Дэрия очень сложно переубедить? Он, конечно же, адекватно воспринимает альтернативные позиции и аргументированные доводы, но, если в чем-то уверен - фактически заставляет собеседника принять свою точку зрения. Переубедить его в однажды выбранной позиции - сложнее, чем переубедить императора. Вы думаете, что это талант оратора? Нет, все значительно прозаичнее - Дэрий обладает способностью внушения. Он потенциальный телепат - способен не просто воспринимать чужие мысли, но и транслировать свои, и даже внушать их. Отсюда же его мистическая связь с рурхом - эти хищники разумны и умеют общаться между собой телепатически. Отсюда же его успехи в боевых искусствах - Дэрий интуитивно считывает излучаемые в окружающее пространство биотоки мозга своих противников, заранее зная, что они предпримут в следующее мгновение. Так что его предвидение - не миф, не фантастика, а вполне реальная и научно доказанная способность. Более того - мы подозреваем, что эти способности Дэрий передал некоторым из своих детей. Точнее, не подозреваем, а знаем на основании регулярно проводимых медицинских осмотров - вы же ведете генетические карты всех клановых. Сейчас исследованием и закреплением в человеке присущих Дэрию способностей под моим руководством занимается уже несколько институтов, и их совокупный бюджет превышает бюджет всего клана Лерой. Зачем я вам это рассказываю? Поверьте, не для возможности похвастаться масштабами исследований, а только для того, чтобы вы осознали важность этого направления для нашего клана. Для вашего, кстати, тоже - мы ведь союзники.
   - Я вам верю. Но что вы хотите от меня?
   - Дэрия. Я хочу Дерия и его детей. Без них исследования как минимум продлятся в несколько раз дольше, если вообще возможны в том объеме, который нами намечен. Я хочу, чтобы вы поговорили с Дэрием о его участии в проводимых нами опытах. И участии в тех же опытах его детей. Мы не планируем делать с ними ничего плохого - тысячи людей уже участвуют в подобных исследованиях, и с ними ничего не случилось - все живы и здоровы. Некоторые даже избавились от врожденных генетических отклонений, присутствующих практически у каждого человека. Прошу вас - помогите мне. Поговорите с Дэрием и объясните ему, что человек - не лабораторный енги, и отношение к участвующему в опытах разумному совершенно иное, чем к лабораторным животным. Исследования с участием человека практически безопасны, а несчастные случаи настолько редки, что на моей памяти, а я работаю в этом направлении достаточно давно, не было ни одного подобного прецедента. Зато польза от участия в исследованиях для каждого участника несомненна. Плюс за помощь в исследованиях мы готовы пойти клану Лерой навстречу касательно стоимости и ассортимента оказываемых медицинских услуг. Помогите нам, и мы поможем вам. Мы же союзники?
   - Не знаю, не знаю... С одной стороны, все, что вы говорите, правильно и хорошо - подобный договор действительно был бы выгоден и Камэни, и Лерой. Но, с другой стороны, все, что касается тана Рура, или Дэрия, как вы его называете, слишком непредсказуемо. Я пока не готова пообещать вам участие тана Рура и его детей в ваших экспериментах - он должен сам дать свое согласие.
   - Исследованиях, госпожа.
   - Хорошо, пусть исследованиях, хотя я не вижу принципиальной разницы. В любом случае, обещать подобного вам я не могу.
   - Но поговорить с Дэрием вы можете?
   - Поговорить - могу. Однако не уверена, что он согласится, особенно относительно участия в ваших экспериментах собственных детей - Рур очень трепетно и щепетильно к ним относится. Весьма неожиданное качество, особенно с учетом того, что их у него уже больше сотни.
   - Давайте тогда пока остановимся на том, что вы с Дэрием просто поговорите. Только попрошу вас быть убедительной и объяснить все выгоды для клана Лерой от его согласия с нашим предложением - возможно, эти исследования не нужны лично Дэрию, но в них заинтересованы и я, и вы. Я - профессионально, вы - материально...
  

***

  
   Дом, родимый дом... Расположившийся на живописной полянке посреди густого смешанного леса, больше похожего на парк, он встретил Андрея гомоном детворы, высыпавшей на яркую зеленую травку перед крыльцом. Детвора резвилась не одна - с ней постоянно находились нескольких молодых женщин. Жены Андрея - а прислугу в доме он не держал - безуспешно пытались навести в гомонящей толпе мелюзги хоть какую-то видимость порядка. Однако в этот раз угомонить детей им никак не удавалось, что, впрочем, было неудивительно - по дому с быстротой молнии разнеслась весть, что папа привез в дом настоящего рурха! Увидеть живого рурха для жителей империи было равносильно тому, что жителю Земли увидеть живого марсианина - все имперцы знали, что такие животные существуют, и вместе с тем поймать живого рурха считалось делом не просто трудным, а практически невозможным. Рурхи всегда заранее чувствовали, когда на них объявлялась охота, и за тысячелетия сосуществования на одной планете с человеком отлично научились от него прятаться. А будучи случайно или по неосторожности обнаруженными и загнанными в угол, что являлось случаем практически уникальным, отчаянно сопротивлялись своему пленению. В неволе рурхи не жили - умирали, отказываясь от еды и воды. И тут - как ожившая сказка...
   Челнок пришлось сажать в дальнем углу площадки - пока туда еще не успели добраться дети. Оставив Басю с котенком в грузовом отсеке, Андрей, опустив трап, вышел из корабля и, собрав вокруг себя восторженную ребятню, провел небольшую воспитательную лекцию, объяснив детям, что рурхи не домашние питомцы, а грозные хищники, не привыкшие к людскому общению.
Поэтому обращаться с ними следует осторожно, чтобы ненароком их не обидеть. Не бегать, не кричать, не показывать пальцем, не пытаться погладить или подергать за хвост. В челноке прилетело двое зверей - взрослый рурх и котенок, но даже у котенка хватит сил, чтобы убить взрослого человека. Завершив короткую лекцию с основами техники безопасности, Андрей сказал:
   - А теперь все аккуратно сели на травку и будем знакомиться с рурхами. Спокойно сидим, соблюдаем тишину и не пытаемся встать. Общаться с котами можете мысленно - они телепаты и неплохо понимают обращенные к ним мысли. Я сейчас выведу обоих рурхов, мы сядем рядом с вами и попробуем мысленно поговорить...
   Убедившись, что все дети не просто услышали, но и поняли его объяснения, Андрей вернулся на корабль и, воспользовавшись грузовым лифтом, высадил Барсика с котенком на траву. Далеко коты убежать не могли - лес вокруг полянки был заблаговременно огорожен сеткой, и Андрей мысленно уже неоднократно объяснил обоим котам, что перелезать через ограждение не надо - территория внутри безопасна, люди внутри нее являются его родственниками, фактически членами прайда, и не причинят котам вреда.
Зато лес за пределами лужайки им не контролируется и может нести неизвестную угрозу в виде человеческих врагов с ружьями. Простую истину, что люди могут быть как друзьями, так и врагами, хищники, похоже, восприняли легко. В дикой природе рурхи тоже нередко враждовали друг с другом - из-за самки, из-за охотничьих территорий, да и людей, до появления в их жизни Андрея, всегда воспринимали как врагов, а нередко - и как пищу... Правда, у их старшего человеческого брата вдруг оказалось неожиданно многочисленное потомство вместе с самками, которые тоже входят в прайд и которых трогать нельзя. Даже наоборот, необходимо защищать... Детвора же с восторгом, плещущимся в широко открытых глазах, глядела на сошедшую в густую траву ожившую легенду. Андрею даже показалось, что он физически чувствует мысли своих детей.
   Привезти взрослого рурха, да и еще с котенком, оказалось для Андрея вынужденным решением, на которое он пошел скрепя сердце, и уже догадываясь о грядущих негативных последствиях подобного шага. Ученые, лечившие котенка на станции, сделали все, что могли для выздоровления зверя, и хищник был практически здоров, однако за долгое время неподвижного лежания рурх настолько ослаб, что без хотя бы небольшого периода реабилитации выжить в дикой природе самостоятельно был не способен. Вылеченному котенку требовалось не менее пятнадцати ло, а лучше один-два куна интенсивной реабилитации - бега, прыжков, иной физической нагрузки, совмещенной с обильным диетическим питанием, чего родная мать обеспечить сыну никак не могла. Первую после внутривенного питания кормежку мелко нарезанным тушеным мясом, проведенную Андреем прямо в челноке, котенок пережил неплохо, поэтому можно было надеяться, что при частых кормлениях он быстро наберет необходимый вес и сможет дальше есть и охотиться самостоятельно.
   Сейчас, глядя на настороженно замерших котов с одной стороны, и собственных детей с другой, Андрей мысленно объяснял хищникам, что перед ними не еда, а полноценные члены прайда - фактически их сводные братья и сестры, пусть и другого биологического вида.
Похоже, получилось... Не спеша, не делая резких движений, Андрей, положив ладонь на холку Баси, прошелся мимо сидящих детей и довел котов до наскоро слепленного накануне из нескольких гранитных плит небольшого домика - импровизированной искусственной пещерки, в которой оба кота могли бы спокойно поместиться, спрятавшись от любопытных детских глаз. Запустив зверей в убежище, он послал детей, естественно, под женским присмотром, принести из кладовки заранее приготовленные миски с мясом, поилку и воду. Убедившись, что принесенная еда оказалась именно той, которая нужна, Андрей при помощи детей расставил миски с водой и мясом перед пещеркой и мысленно предложил котам поесть. Глядя, как настороженные хищники выбираются из-под нависшей гранитной плиты и, принюхиваясь, начинают грациозно поедать угощение, периодически кося глазами на осмелевшую ребятню, уже подкравшуюся вплотную и тихонько начинающую поглаживать длинную шелковистую кошачью шерсть, Андрей довольно улыбнулся - начало контакту положено.
   К удивлению Андрея, он получил две мысленные улыбки в ответ - коты приняли его семью в прайд. С души Андрея словно свалился камень - пусть он и был уверен, что рурхи не нанесут его семье вреда, наоборот - дадут детям прекрасный опыт общения и, возможно, раскроют их ментальный дар, если он у кого-либо имеется, но все же небольшие опасения оставались. Рурхи, пусть и разумные, в первую очередь, хищники - случись несчастье, Андрей никогда бы этого себе не простил ...
  

***

  
   Где-то в резиденции Лерой...
   - Тан Рур, вы отдаете себе отчет в том, что вы устроили в своем доме? - матриарх Лерой не смогла скрыть сильной обеспокоенности, - что будет, если ваши демоны неожиданно нападут на людей? Они же дикие звери, убивать для которых привычнее, чем для вас - дышать!

   Сидящий напротив молодой, спортивного вида мужчина, в отличие от своей взволнованной собеседницы, казалось, совсем не был обеспокоен устраиваемым ему разносом:
   - Не волнуйтесь, госпожа, ситуация полностью под контролем. Животные контактируют только с членами моей семьи и находятся под постоянным круглосуточным контролем учеников моей школы. Любые проявления агрессии с их стороны исключены. У вас, госпожа, неверные данные о рурхах - они вовсе не так опасны, как вы себе это представляете.
   - Тан Рур, перед тем, как вызвать вас к себе, я изучила массу научных трудов по этим животным - во всех документах особо отмечается исключительная злобность и кровожадность рурхов. Вы же пытаетесь убедить меня в совершенно обратном. Вы хотите сказать, что академические источники лгут?
   - Академические источники, на которые вы ссылаетесь, действительно дают неверную информацию о рурхах. Рурхи - не животные в общепринятом понимании этого слова, а разумные хищники. Еще один разумный вид, на протяжении эонов живущий на Окане бок о бок с людьми. Люди не зря демонизировали рурхов - подсознательно они чувствовали, что эти хищники далеко не обычные дикие животные. Несмотря на то, что рурхи для своего пропитания охотятся на живых существ, с ними вполне можно договориться. Не надо приписывать рурхам то, что они, как правило, не совершали или были вынуждены совершить. Самый страшный зверь во вселенной вовсе не рурх, а человек - чаще всего мы погибаем именно от собственной руки. Кстати, человек - тоже хищник, и раньше охотился на тех же животных, что и рурхи. Соответственно, издревле люди и рурхи конкурировали за кормовую базу, так как их ареалы обитания пересекались. С точки же зрения обоих живущих в моем доме рурхов я, как и остальные члены моей семьи, как бы родственники этих рурхов, члены их стаи, или прайда. Столкновения и драки в прайде возможны, но только в том случае, когда не установлена иерархия какого-либо члена прайда. Причем убийства внутри прайда практически исключены - чтобы прекратить агрессию, достаточно признать себя иерархически стоящим ниже. В нашем случае все ступени иерархии уже известны - с точки зрения рурхов мои домочадцы являются моей собственностью, стоят в иерархии прайда ниже их, на их место не покушаются и требуют с их стороны защиты. Вероятность нападения рурха в этом случае не выше, чем вероятность убийства матерью собственного грудного ребенка. Покинуть окрестности моего дома рурхи не могут - вокруг поляны на деревьях натянута высокая сетка, перелезать через которую зверям запрещено, а так как они, как я уже говорил, обладают разумом, то неукоснительно выполняют данный им запрет. Люди выходят через дверь в этой сетке. Посторонние к нам не ходят, а если найдется кто-то, решивший без спросу проникнуть в мой дом - тоже ничего страшного, одним или несколькими дураками в мире станет меньше. Я, честно говоря, не пойму - что в данной ситуации вам не нравится? Взрослым рурхи не мешают, дети с ними играют, животные опрятны, накормлены и ни на кого из моих домочадцев не бросаются, всем хорошо. Что вас не устраивает?
   - Меня не устраивают слухи, которые уже просочились в средства массовой информации. А если кто-то любопытный попытается проникнуть к вам в дом?
   - Сначала незаконно проникнув на закрытую клановую территорию?
   - Пусть даже так, что будет с этим человеком?
   - Ну, я уже ответил на данный вопрос - одним идиотом в империи станет меньше.
   - То есть если залез - то сразу идиот?
   - Ну, разумеется! Только идиот рассчитывает без последствий сунуть голову в пасть рурху. Госпожа, вам что, больше нечем заняться, раз вы так озаботились сохранением популяции идиотов в империи?
   - Уважаемый тан Рур, уж не собираетесь ли вы давать мне указания, чем я должна заниматься?
   - Помилуй меня создатель от такой неблагодарной работы! Я просто пытаюсь угадать, для какого очень важного дела вы оторвали меня от выполняемой мною работы? Никак не могу постичь глубины вашей мудрости, госпожа, ведь не для вопроса о самочувствии рурхов, не стоящего даже мгновения вашего драгоценного времени, вы меня вызвали? Прошу вас - давайте вместо бесполезной траты и вашего, и моего времени сразу перейдем к тому вопросу, ради которого я здесь нахожусь.
Итак, я внимательно вас слушаю, госпожа.
   - Хорошо, оставим рурхов на вашей совести. Следите за ними сами, но если узнаю, что кто-то пострадал - отвечать будете лично, я вас предупредила. Давайте поговорим о вас. Ко мне недавно обратилась матриарх Камэни с личной просьбой, напрямую вас касающейся.
   - Какая из них - старшая или младшая?
   - Младшая.
   - А, Айлинэри... И что ей нужно?
   - Она хочет, чтобы вы согласились принять участие в генетических исследованиях, проводимых Камэни. Обещает щедро отблагодарить - вы ей сильно нужны.
   - Я с ней уже разговаривал на эту тему, на вас она вышла зря. В принципе, не вижу ничего невозможного, однако проводимые ими исследования вовсе не так безопасны, как госпожа Айлинэри пытается вас убедить. Я в свое время очень хорошо изучил данный вопрос - манипуляции с человеческим геномом всегда будут нести угрозу жизни, как бы исследователи ни пытались соблюдать технику безопасности. Даже эонами отработанный и, казалось бы, абсолютно надежный метод резервного копирования и отката к исходному геномному коду иногда дает сбои. Это стараются не афишировать - далеко не всегда процедуры неудачного восстановления исходного генома приводят к смертельному исходу. В ряде случаев, если видимых последствий нет, неудачные эксперименты стараются незаметно свернуть, а информацию о них - скрыть. О количестве неудачных опытов можно узнать косвенно - посмотреть продолжительность жизни людей, принимавших участие в различного рода генетических экспериментах. Статистика говорит, что средняя продолжительность жизни таких людей ниже усредненной по империи среди аналогичных классовых прослоек населения, причем разница в полученных результатах никак не может быть объяснена статистической погрешностью. Даже боги небезгрешны, а люди - далеко не боги. Ошибаться может каждый, в том числе и ученые Камэни.
   - То есть предлагаемые исследования несут вполне реальную опасность для вашей жизни?
   - На самом деле не все так страшно.
Опасность есть, но незначительная. Вероятность неудачного исхода эксперимента невелика, а вероятность моей гибели при этом - еще ниже. В то же время такой исход возможен, и о нем не стоит забывать. Вполне понятно желание Камэни не акцентировать на этом ваше внимание, однако операции, связанные с риском для жизни первых лиц клана, просто так, за несколько нун, не решаются. Айлинэри я озвучил потенциальную возможность своего участия в подобных экспериментах, но не назвал окончательной цены своего согласия. К тому же считаю подобные разговоры пока преждевременными - целесообразность предложений Камэни, за исключением принесения дополнительной прибыли, видится мне весьма сомнительной. Пока я не вижу принципиальной разницы - получат Камэни свои результаты через сто сол или через эон. Все равно они их получат, так стоит ли из-за ускорения процесса рисковать собственным здоровьем и жизнью? Возможно, и стоит, если оплата будет стоить жизни - в конце концов, я неоднократно рисковал жизнью и за менее весомые результаты. Но одно дело - когда обстоятельства вынуждают тебя подвергаться смертельному риску, и совсем другое - когда за подобный риск можно неплохо поторговаться. Думаю, что несколько кун или даже сол для Камэни погоды не сделают - их исследования настолько глобальны, что могут затянуться на эоны. Давайте пока отложим этот вопрос на потом, а тем временем на досуге подумаем, что еще можно стрясти с наших заклятых союзников - так, чтобы и нам было хорошо, и они не сильно обиделись, а в идеале - еще и были бы нам благодарны. В любом случае мне нужно еще как минимум несколько сол, чтобы закончить создание в клане полноценной армии и флота, а также функционально законченной, обеспеченной ресурсами, учителями и методической литературой школы подготовки рядового и командного армейского состава. Думаю, что уже через три-четыре сол школа и клановые войска смогут вполне обходиться без меня, развиваясь сами. К тому же не забывайте - впереди у меня весьма интересная встреча с императором. Если останусь после нее живым и здоровым - вот тогда и вернемся к вопросу о генетических исследованиях...
  

***

  
   - Тан Рур, до недавнего времени вы сами предлагали мне начать карьеру в имперском флоте. Утверждали, что она поможет мне быстрее набрать опыт. Даже обещали помочь с продвижением, планировали встретиться с императором. Что изменилось сейчас?
   - Ситуация изменилась, Мидо. Возникли обстоятельства, препятствующие возможности устроить тебя на хорошее место. Личные обстоятельства.
   - Но вы же никогда не мешали личное с работой!
   - К сожалению, это не тот случай. Недавно я стал обладателем информации, которая не позволит мне не только просить за тебя, но и вообще вести какие-либо дела с нынешним императором.
   - Я могу узнать эту информацию?
   - Мидо, ты мой самый лучший ученик, но это слишком личное.
   - Учитель, мне надо знать. Ты всегда помогал мне, растил, опекал, ты стал мне ближе, чем мать. Я советовался с тобой по каждому серьезному вопросу, и твои советы очень помогли мне в жизни. Я понимаю, что ты специально познакомил меня с Иллэри, и очень благодарен тебе за жену. Практически все, чего я достиг - я достиг только благодаря тебе. Ты сам готовил меня к карьере в имперском флоте, мы вместе шли к этой цели последние несколько сол. И что - все наши усилия зря?
   - Не зря, Мидо, не зря... Ты займешься тем же, что мы и планировали, только не в имперском флоте, а в клане Камэни. Да, времени обучение у тебя займет больше, чем я планировал, но без протекции на флоте ты потратишь на то же самое еще больше. Пока начинай создавать компактный и боеспособный клановый флот - то, что имеется сейчас у Камэни, в является пока обычным набором разномастных космических кораблей, как боеспособную единицу я оцениваю ее слишком низко. Организуй учебные базы, проведи ревизию техники. Разбей корабли на мобильные компактные группы, проработай несколько типовых сценариев атаки и обороны. Отрабатывайте защиту от массированных атак истребителей противника, от дальних атак тяжелым вооружением - стратегия и рисунок боя в подобных ситуациях диаметрально противоположны. Противник может нанести смешанную атаку - истребителями при поддержке мощного вооружения крейсеров и линкоров. Проработайте, обыграйте и отрепетируйте защиту от высадки десанта - подозреваю, что в ряде задач вы наглядно увидите недостатки сложившегося перекоса в преимущественном комплектовании кланового флота истребительной техникой. Покупать стационарные и мобильные орудийные платформы, а также линкоры и крейсеры пока не надо - клан не потянет подобных трат, но вы можете смоделировать поддержку такой техники виртуально. Отработка перечисленных мною сценариев потребует как минимум нескольких сол напряженной работы и займет тебя надолго. За это время ты успеешь подготовить достаточно квалифицированный клановый командный состав. Помни - технику найти можно, изготавливается она быстро, а вот люди - не машины, быстро наклепать их не удастся. Я в некотором роде виноват перед тобой - не смог обеспечить получение практического опыта в имперском флоте. Зато я приму деятельное участие в подготовке флота Камэни - обещаю, что через весьма непродолжительное время твой флот по боеготовности станет лучшим в империи. А договор с императором...
   Андрей немного помолчал, собираясь с мыслями, и глухо проговорил:
   - Что ж, наверное, ты действительно имеешь право знать. Любые отношения с императором для меня отныне неприемлемы - я не хочу вести переговоры с убийцей собственного сына...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Госпожа, я пока не слишком сильно разбираюсь в политическом устройстве империи, поэтому у меня к вам один вопрос - насколько сложно сместить императора, сменив правящую династию?
   - Практически невозможно. Императором становится один из числа высших руководителей клана, избранного на совете кланов правящим, а императорский трон впоследствии передается по наследству. Чаще всего императрицами становятся женщины, но иногда трон занимают и мужчины, как это произошло в случае с нынешним императором, ранее занимавшим кресло главы службы безопасности клана Торуга, неизменно являющегося правящим кланом вот уже десятки эонов. Чтобы сместить императора, необходимо сместить правящий клан, а это практически невозможно - вопрос решается голосованием, причем новый претендент должен набрать в совете кланов большинство голосов, что при существующей в империи политической ситуации нереально. Но даже чтобы просто сменить правящую династию, сохранив бразды правления за тем же кланом, все равно необходимо решение совета кланов. В этом случае новый император избирается, как правило, из числа руководителей того же клана, так что по большому счету от смены династии ничего не изменится. Совет же соберется для обсуждения подобного вопроса лишь в исключительном случае - ему необходимо представить достаточно серьезные обвинения против действующего императора, причем напрямую затрагивающие интересы кланов. Найти подобный компромат практически невозможно. А ведь еще необходимо набрать против императора большинство голосов в совете. Все это я говорю про возможность смещения императора - для смены правящего клана нужны столь веские основания, что в последний раз они привели к клановой войне.
   - Обвинение императора в аресте и незаконных пытках матриарха одного из ведущих кланов империи и убийстве ее ребенка будет являться достаточным поводом для созыва совета кланов? Причем есть основания обвинить в этих действиях не только самого императора, но и правящий клан?

   - Предыдущая смена династии произошла из-за меньшего повода... Но, тан Рур, уж не собираетесь ли вы идти против императора?
   - А если допустить такую возможность?
   - Даже допускать не хочу. Мне не хотелось бы участвовать в подобной авантюре - как правило, такие действия имеют свойство очень плохо заканчиваться. Мой клан слишком мал, чтобы идти на конфликт с существующей властью. Смещение предыдущей императрицы и смена правящей династии надолго погрузила империю в хаос клановых войн, отбросив ее развитие на многие эоны. Или вы таким образом готовитесь к предстоящей аудиенции?
   - Я не собираюсь начинать войну против действующего императора, госпожа. Пока, по крайней мере. Мне просто нужно уяснить для себя всего один политический момент - если я на совете кланов приведу доказательства того, что только что сказал, и соберу против императора больше половины голосов, то что с ним будет?
   - Будет смена династии, тан Рур, война кланов и новый передел власти. Поэтому, если вам в руки случайно попадет подобный компромат, настоятельно рекомендую немедленно уничтожить его и никогда о нем не вспоминать.
   - Спасибо, госпожа. Ваша информация мне очень помогла.
   - Тан Рур, не знаю, что вы задумали, но прошу вас быть предельно осторожным. Вы теперь не один - за вами целый клан...
  

***

  
   Где-то в недрах императорского дворца...
   - Тан Рур, вы не догадываетесь, зачем я пригласил вас к себе? - суровым голосом обратился к стоявшему перед ним человеку сидевший на богато отделанном троне одетый в строгий светло-серый костюм высокий подтянутый мужчина с тонким императорским обручем на коротко стриженой голове. К трону, установленному на пьедестале, вело целых семь ступенек, но человек, явившийся на прием в императорский дворец, выглядел на фоне императора вполне достойно - и осанкой, и равнодушным спокойствием, и внешним видом, не уступая вопрошающему в росте, зато значительно выигрывая в комплекции.
   Посетителя, поименованного таном Руром, ни строгий голос вопрошающего, ни многочисленная стража, расположившаяся по обеим сторонам трона и перекрывшая как все возможные подходы к телу монарха, так и возможные пути отступления из комнаты для аудиенций, казалось, ничуть не волновали. Мужчина сохранял отрешенно-спокойное выражение лица, как будто размышляя о чем-то своем, личном, и не собирался обращать внимания на мелкие неудобства в виде задаваемых ему вопросов. Наконец, когда пауза затянулась настолько, что грозила выйти за грани приличий, мужчина спокойно ответил:
   - Свои догадки предпочитаю оставить при себе. Думаю, что ответ я услышу от вас, ведь именно для этого вы меня вызвали. Господин император...
   - Я предпочитаю, чтобы меня называли "мой император", - недовольно прокомментировал ответ венценосный правитель.
   - Разве сказанное мною является оскорблением? Или оно противоречит законам империи, господин император?
   - Нет, подобное обращение к императору допустимо и не противоречит законам. Однако мне было бы приятно, если бы вы называли меня "мой император", как поступают все мои подданные.
   - Я не обязан делать вам приятно, господин император. Если мое обращение не является оскорблением и не противоречит законам империи, то я буду обращаться к императору так, как сочту нужным. Естественно, в пределах дозволенного законом и нормами приличий. И вежливости, разумеется. В том объеме, которого этот самый император заслуживает.
   - Сказанное вами сейчас я могу расценить как оскорбление императора.
   - Не можете - нет оснований. Император не имеет права заставить меня говорить то, чего я не хочу. А я в рамках закона и приличий имею право говорить все, что угодно. Обращение "господин император" не выходит за рамки приличий и не является оскорблением. Именно это я и сказал. Да и с каких это пор оскорблением для императора стало напоминание о законе?
   - Что ж, в чем-то вы правы...
Однако нежелание выполнить мою просьбу говорит о многом.
   - ...
   - Вы промолчали. Ничего не хотите сказать?
   - Нет.
   - Почему вы не хотите выполнить мою просьбу?
   - Просьба - не приказ. Я не обязан ее выполнять.
   - А если я дам вам такой приказ?
   - Сошлитесь на пункты закона, согласно которых вы имеете на это право.
   - То есть вы будете исполнять только те приказы, которые предусмотрены законом?
   - Да.
   - А если я издам новый закон?
   - Издавайте. И не забудьте, что сначала проект закона должен быть рассмотрен и утвержден советом кланов. Также не забудьте, что закон обратной силы не имеет.
   - А вы неплохо осведомлены об имперских законах, тан Рур. И это за какие-то десять сол...
   - ...
   - Опять молчите?
   - А какого ответа вы от меня ждали? Что я действительно знаю законы? Ну, так это говорит вовсе не в мою пользу, а лишь свидетельствует о том, что для выживания в империи просто жизненно необходимо ознакомиться с имперским законодательством. Слишком многие в империи пытаются его обойти. Что, кстати, говорит совсем не в пользу империи.
   - Вы намекаете на меня?
   - Заметьте, не я это сказал.
   - За что вы так не любите империю?
   - А за что мне ее любить?

   - Ну, как за что? У вас хорошая должность, доходы, вы занимаете в клане высокий пост.
   - Империя палец о палец не ударила для того, чтобы я получил хоть мизерную часть от того, что имею. Напротив, я достаточно сильно пострадал от неправомерных действий имперских войск. Более того - едва не погиб. Компенсации за это, кстати, так и не получил. Не понесли наказание также исполнители и организаторы.
   - В отношении вас действительно была допущена ошибка, но она объяснялась роковым стечением обстоятельств. Основные виновные погибли, а наказывать исполнителей, просто выполняющих приказ, считаю несправедливым.
   - Кто отдал приказ на мое убийство?
   - Отдавший приказ понес заслуженное наказание.

   - Я даже не спрашиваю - какое, так как я уже выяснил это самостоятельно. И личность этого человека тоже выяснил. Не подскажете, где он сейчас? Казнен? Или, может быть, сослан на принудительные работы с пожизненным лишением гражданских прав? Или отделался легким выговором и продолжил работать, выполняя дальнейшие поручения своего начальника?
   - Как я понимаю, мне можно не отвечать, так как вы сами прекрасно обо всем осведомлены.

   - Ну почему же? Можете ответить, он сам принимал решение или выполнял приказ своего начальника?
   - Вы правы, тан Рур. Пусть я и не отдавал приказа о вашей ликвидации, но частично вина действительно лежит на мне, так как именно я отдал нечеткий приказ. Поверьте, на тот момент приказ казался мне правильным и предельно ясным.
   - Умение признавать свои ошибки - ценное качество для любого руководителя. Однако это не отменяет совершенного и не снимает с вас вины.
   - И что вы предлагаете мне сделать?
   - Ничего. Кто я такой, чтобы напоминать о соблюдении закона самому императору?
   - Это вопрос или скрытое издевательство?
   - Без комментариев.
   - Вы, тан Рур, или слишком храбрый, или слишком глупый, если разговариваете с императором в подобном тоне. Вы не боитесь?
   - Чего? Смерти? Нет, не боюсь. Тогда какой смысл бояться чего-то еще?
   - Глупостью вы не страдаете - об этом я уже проинформирован. Пусть ваша речь будет признаком храбрости, а не глупости - я не возражаю, и со своей стороны предлагаю поговорить как равный с равным. Я слышал, что вы создали в клане Лерой какую-то особую школу, о которой в империи уже ходят легенды.
   - Ваш слух вас не обманул.
   - Ваши бойцы настолько хороши?
   - Вы наверняка осведомлены о проведенных дуэлях между бойцами Лерой и бойцами Ойхо.

   - Я только слышал, что вы устроили в резиденции Ойхо бойню и голыми руками перебили сотни бойцов Ойхо. Как и в день своего прибытия на Окану.
   - В день своего прибытия на Окану меня просто собирались убить особо жестоким способом, о чем вам наверняка отлично известно. Защищая свою жизнь, я имел полное право, в том числе и моральное, отправить на встречу с создателем все население космопорта, так что возблагодарите мой гуманизм, что жертв оказалось так мало.
А у Ойхо проводились вполне законные дуэли - вас, вероятно, просто неправильно проинформировали о случившемся. Слово "ложь" я в присутствии монарха сказать не рискну, но если имперская служба не способна предоставить вам истинную информацию, вы можете обратиться к матриарху моего клана, и она предоставит вам видеозапись и переговоров с матриархом Ойхо, и всех последующих за переговорами дуэлей. Кстати, из сотен погибших на дуэлях бойцов Ойхо на моей совести всего одиннадцать. Остальных голыми руками, как вы только что выразились, перебил не я, а мои ученики.
   - То есть вы научили бойцов Лерой своему искусству убивать голыми руками, для чего создали специальную школу?
   - Я научил бойцов Лерой в первую очередь поступать так, как велит им собственная совесть. Уважать себя и считаться с мнением других. Защищать свою жизнь и защищать жизни тех, кто нам дорог и кто нам доверился. Умение убивать пришло к ним в качестве дополнения. Я не ставлю целью убийство как таковое, я вообще поклонник мирного разрешения конфликтов. Но привык ударом отвечать на удар, если мой оппонент выберет силовой вариант решения конфликта.
   - А если этот удар вам нанесет император?

   - Без комментариев.
   - Не слишком приятный для меня ответ, не находите?
   - Этот ответ не нарушает закона и не оскорбляет императора.
   - И не угрожает?
   - В моем ответе нет ни слова угрозы в чей-либо адрес.
Или вы таким образом говорите, что уже нанесли по мне удар, нарушив имперский закон, и теперь ожидаете, как я поступлю?
   - Хорошо, не будем показывать друг другу свое умение жонглировать словами - охотно верю, что вы владеете им в совершенстве. Я вызвал вас на прием по другому поводу.
Скажите, вы не хотели бы работать на империю?
   - Нет.
   - Нет? Почему?
   - В первую очередь работа на империю подразумевает службу императору, а я не хочу служить тому, кому не доверяю.
   - То есть вы не доверяете своему императору?
   - Как я могу доверять человеку, хладнокровно разрешающему собственным подчиненным пытки беззащитной женщины?

   - Я не припомню подобных случаев...
   - Мне искренне жаль, что ныне здравствующий император, оказывается, страдает амнезией, и при этом еще умудряется руководить империей.

   - Если вы не приведете факты, то я сочту это оскорблением.

   - Вы хотите факты? Вам известна такая женщина, как матриарх клана Камэни, госпожа Айлинэри?
   - Известна. Действительно, в отношении Айлинэри Камэни в свое время было допущено некоторое нарушение законов, но я давно уже урегулировал и с ней самой, и с кланом Камэни все вопросы. Госпожа Айлинэри не имеет претензий ни к империи, ни к своему императору.
   - Чего нельзя сказать обо мне.
   - А вы-то тут при чем?
   - Ах, так ваша служба безопасности не все вам про меня сообщила? - усмехнулся Андрей. - Это огромное упущение с ее стороны, господин император.
А между тем у меня остались претензии и к империи, и к императору лично. Они до сих пор не урегулированы.
   - Мы уже принесли вам свои извинения по поводу допущенной в отношении вас ошибки. Да, мы были неправы, пытаясь вас ликвидировать, но и вы несколько перестарались, отстаивая свою свободу и жизнь. Мы простили вам горы трупов невинных имперских граждан. Вы, полагаю, в свою очередь сможете простить действия имперских служб, тем более что они ничего не имели против вас лично, а просто выполняли свой долг, подчиняясь данному свыше приказу. На тот момент, исходя из имеющейся у нас информации, действия бойцов считались правильными, а отданный им приказ на вашу ликвидацию - оправданным.
   - Я готов признать, что рядовые бойцы ни в чем не виноваты и просто выполняли полученный приказ.
В конце концов, я тоже в прошлом солдат и нередко, находясь в аналогичной ситуации, выполнял подобные приказы. Я готов понять и их командиров, принявших непростое, но казавшееся им на тот момент правильным решение. Я только хочу спросить у вас - вы не забыли, что фактически по вашей вине и с вашего одобрения у госпожи Айлинэри Камэни убили ребенка?
   - Я искренне сожалею об этой ошибке, но повторюсь - с Айлинэри Камэни этот вопрос мы урегулировали, она не имеет к империи никаких претензий.
   - А со мной?
   - А что с вами?
   - Ребенок Айлинэри был моим сыном.
Вы, господин император, именно вы убили моего сына. Он был ни в чем не виноват, как и его мать, но вы посчитали, что политические дивиденды в части ускорения следственных процедур стоят одной невинной жертвы. И вы еще думаете, что имеете хоть какое-то право говорить, что ни в чем передо мной не виноваты?
   - Даже так...
   - Именно так. Я повторюсь, что не имею претензий к людям, пытавшимся меня убить, равно как и к их командирам, отдавшим такой приказ - они выполняли свою работу, пусть и были по сути неправы. Недоразумение урегулировано, конфликт исчерпан...
   - Империя так и не предъявила вам счет за безвинно погибших во время оканийской бойни гражданских людей, тан Рур.

   - Вина за погибших в оканийской бойне мирных гражданских жителей империи, случайно оказавшихся в зоне боевых действий, так же, как и вина за погибших солдат, лежит исключительно на имперских службах, господин император. Защищаясь, я действительно убивал гражданских, но в ситуации, когда на меня открыли охоту и, загоняя как зверя, без всяких переговоров и условий убивали, расстреливая из армейских ружей, я имел на то полное право, так как их смерти позволили мне выжить. Моя совесть чиста - стремясь во что бы то ни стало меня убить, имперские службы развязали мне руки и дали моральное право использовать гражданских как щит. А вот убийство моего сына не оправдывается ничем - в нем не было смысла, за исключением желания упростить и ускорить собственную работу. Нет, понять действия вашего подчиненного я могу - примененный им способ получения информации, возможно, оказался более быстрым, чем альтернативные медленные, зато законные способы. Возможно, ваш подчиненный даже посчитал, что принесенная им в жертву одна невинная человеческая жизнь сможет спасти сотни и тысячи других жизней. Цель оправдывает средства - так говорили некоторые люди на моей родине... Понять - могу. Понять, но не простить. Жестокое хладнокровное убийство невиновного останется убийством, в какие бы благородные одежды его не рядили, какими бы благородными целями ни прикрывались. Убийством, совершенным в корыстных целях. Вы мне предлагаете простить убийство собственного сына? А если я не собираюсь прощать, а потребую наказания и заказчика, и исполнителя? Что там говорят по этому поводу законы империи?
   - Законы империи позволяли и заказчику, и исполнителю преступать эти законы в исключительных случаях!
   - Не было никакого исключительного случая, и вы сами отлично об этом знаете. Необходимости в пытках и убийстве не было. Необходимого результата можно было достигнуть множеством иных способов, не прибегая к столь радикальным. Ваш подчиненный поступил так, как ему было проще, то есть воспользовался служебным положением и совершил убийство ради упрощения своей собственной работы. Если вам так интересно, в доказательство своих слов я смогу предоставить в имперскую канцелярию как минимум три варианта альтернативного решения той проблемы, дающих максимальный эффект с минимальными потерями в приемлемые сроки. Можно было бы вообще обойтись без убийств - ситуация стандартная, я неоднократно моделировал ее на искине. Не поверю, что глава вашей спецслужбы не имел возможности проделать то же самое, а, значит, был прекрасно осведомлен о противоправности собственной деятельности. Или вам так хочется убедить меня в вопиющей некомпетентности собственных служб, за счет убийств прикрывающих свою бездарность? Итак, вы хотели поговорить со мной о законе и его соблюдении? Хорошо, я вас слушаю. Говорите. С учетом только что сказанного мною, разумеется. И да, все сказанное мною я готов предоставить совету кланов - не вы, а именно они будут определять законность предпринятых вами действий. Кстати, как бывший руководитель клановой службы безопасности, вы не могли не понимать незаконности своих действий, подрывающих императорскую власть, и должны были как минимум поставить в известность о своих противоправных действиях руководство клана Торуга. Так что отвечать за целенаправленное и заранее спланированное убийство перед советом кланов будете не только вы, но и ваш клан.
   - Камэни отказались от претензий...
   - О Камэни сейчас никто не говорит - для инициации соответствующей процедуры достаточно подачи в совет кланов заявления от меня, как потерпевшей стороны.
   - Что вы хотите?..
   - Вы не поверите - ничего. Господин император... Требовать от вас соблюдения закона, как я понимаю, бессмысленно.
   - Вы хоть представляете, к чему в данном случае приведет формальное соблюдение закона?

   - Представляю - скорее всего, к вероятной смене правящей династии. Вряд ли совет кланов простит вам незаконные действия против матриарха - собравшиеся там слишком опасаются за собственную жизнь, чтобы спустить вам с рук покушение на их личную неприкосновенность, и не захотят создания опасного прецедента. Или вы вдруг посчитали, что стоите над законом и больше ему не подчиняетесь? Решили плевать на закон, и совет кланов для вас уже не указ?
   - Неужели вы не понимаете, что играете с огнем, тан Рур? Ваши слова - провокация! Я могу прямо сейчас отдать приказ, и вас уничтожат, подтвердив, что это именно вы напали на меня.

   - Приказывайте. Вам же не впервой убивать невиновных, господин император. Безнаказанность развращает, знаете ли. Впрочем, мое убийство вам не поможет.
   - Ну почему же? Все пройдет тихо и незаметно - я тоже умею извлекать уроки из прошлых ошибок.
Сейчас вам не удастся так легко уйти от моих людей, как в космопорту. Они предупреждены, вы на прицеле, оружие бьет по площадям и ваши умения вас не спасут. Не в данном случае. Среди моих людей, конечно, могут быть жертвы. Даже я могу пострадать, но вам не уйти. А голозапись мы подправим... Так, что будет видно, что это именно вы попытались меня убить. Как вам такой вариант?
   - Неплохой вариант. Признаю, что к этому убийству вы подготовились значительно лучше, чем к прошлому. Однако повторюсь - мое убийство вам не поможет. Я предполагал, что вы захотите поступить именно так, и предпринял соответствующие меры.
   - Вы так уверены, что победите и на этот раз? Не считайте себя неуязвимым, вы не бог, и даже не дрон.
   - О, создатель! Ничего не меняется в мире твоем.
Люди так же глупы и самонадеянны... Нет, это не к вам, господин император, это я сам с собой разговариваю. Вы, господин император, посчитали, что умнее всех, и поставили себя над законом, посчитав, что если вам сошло с рук одно убийство, сойдет и другое. Что ж, не вы первый, не вы последний. Однако не считайте остальных глупее себя. Все, что вы сейчас говорите - записывается на головидео. Запись кодированная и достаточно сложная, чтобы ее подделать. Я не столь наивен, чтобы бездумно совать голову в пасть рурха - защита вашего дворца не станет препятствием для передачи записи, об этом служба безопасности моего клана позаботилась в первую очередь. Аналитики Лерой очень хорошо подготовились к этой встрече - запись дублируется не только в службе безопасности клана, но и в архивах различных искинов. Отследить пути передачи информации вы не сможете - клан также позаботился и об этом. В случае моей смерти и совет кланов, и миллиарды жителей империи получат эту запись вместе с архивами давностью в одиннадцать сол. Вы можете догадаться, что содержится в этих архивах. Если вы еще не забыли - вы заняли этот трон по решению совета кланов и обязаны если не соблюдать имперские законы, то хотя бы демонстрировать видимость их соблюдения. Стоит императору хоть раз нарушить закон так, чтобы это напрямую затронуло интересы верхушки кланов, и вынесение на повестку дня совета кланов решения о смене правящей династии станет лишь вопросом времени. Вы покусились на жизнь матриарха и ее детей, не поставив об этом в известность совет кланов и создав тем самым опасный прецедент. И если убийство ребенка матриарха Камэни вполне может привести лишь к смене правящей династии, оставив власть Торуга, то мое убийство потянуть за собой смену правящего клана. Так что вы меня не убьете - побоитесь.
   - Про то, что вы пронесли на нашу встречу записывающую аппаратуру я осведомлен от своей службы безопасности - она уже подключилась к вашему передающему каналу и снимает с него информацию, следя за нашим разговором.
Я учитываю возможность наличия у клана Лерой этой видеозаписи. Но меня интересует не это - помимо жизни вашего сына на вас лежит ответственность за жизни сотни ваших живых детей. Вы не боитесь, что они повторят его судьбу?
   - О, вы уже считаете приемлемым убийство сотен детей ради спасения собственной жизни? Вы падаете в моих глазах все ниже и ниже, господин император!

   - Вы неправильно поняли мои слова, тан Рур, жизням ваших близких ничего не угрожает. Если же в моих словах вам почудилась угроза - что ж, я прошу прощения. Я гарантирую, что вы выйдете из моего дворца живым и невредимым, если мы с вами сумеем договориться. Я пригласил вас не для того, чтобы угрожать, а хотел обсудить возможность вашей работы на империю. Предлагаю забыть про взаимные угрозы и спокойно, как два здравомыслящих человека, поговорить, невзирая на ваш первоначальный отказ - допускаю, что лично вам империя и не нужна, но вы не один, за вами ваша семья и ваш клан. Надеюсь, вы понимаете, что вы несете за них ответственность, а мое отношение к клану Лерой зависит от результатов нашей встречи? Я даже готов обсудить вопросы компенсации, как до этого сделал с госпожой Айлинэри Камэни. Допущенную в отношении вас несправедливость я признаю, но давайте не будем опускаться до банальной мести и все же попытаемся договориться.
   - Хорошо, я выслушаю вас.
   - Империи нужна созданная вами школа и разработанные вами методики подготовки пилотов, которые вы начали внедрять для своего клана в летной академии.
Сложилась непростая политическая ситуация - последний раз империя воевала десятки эонов назад, и сейчас имперские аналитики прогнозируют высокую вероятность начала новой войны уже в ближайшие сотни сол. Случаи проникновения таурийских шпионов на нашу территорию фиксируются все чаще и чаще - наш потенциальный противник активно собирает о нас информацию. Ваше появление в империи, кстати, вначале было принято именно за такое проникновение, что и привело к досадным последствиям. Имперские службы интересует, насколько подготовленные лично вами выпускники Оканийской летной академии лучше остальных.
   - Намного. Уровень их подготовки значительно выше уровня среднестатистического выпускника. Помимо боевых рефлексов, дающих тактическое преимущество в бою, у подготовленных лично мною людей развитое аналитическое и пространственное мышление, не зажатое узкими рамками академической хрестоматийной литературы. Ваши оканийские учебники слишком догматичны, стары и давно требуют кардинального пересмотра. По большому счету, они практически не менялись со времен последней войны, память о которой уже погребена под грузом прожитых эонов.
   - А у остальных выпускников Оканийской академии? Вы же ведете занятия у всех групп?
   - Ваша осведомленность вызывает уважение.
Действительно, я веду занятия у всех групп. Методика моих занятий отличается от общепринятой в империи, благодаря чему подготовка любого ученика Оканийской академии намного лучше аналогичной в других имперских школах.
   - Но лучшими являются ученики кланов Лерой и Камэни! Как вы это объясните?
   - А вы неплохо подготовились к этой аудиенции, господин император. С учениками Камэни, как и с учениками моего собственного клана, я занимаюсь дополнительно в свободное от занятий личное время, уставом академии это не запрещено. Факультативы под моим руководством академией не оплачиваются, поэтому я провожу их с теми, с кем считаю нужным. Все, как я уже говорил, в рамках закона. Так уж сложилось, что мои факультативы посещают преимущественно Камэни и Лерой. Раскрою часть информации о себе, тем более что она не составляет клановой тайны - там, откуда я прилетел, войны ведутся постоянно, и моя родина накопила богатый опыт десятков, сотен тысяч больших и малых сражений, а также выигранных и проигранных войн. У себя на родине я получил высшее, по нашим меркам, образование. Пусть у меня и другая, техническая, специальность, но я в свое время интересовался историей своего мира и помню множество исторических фактов. К тому же, увлекаясь боевыми искусствами, я читал книги многих талантливых полководцев и флотоводцев, так что хорошая теоретическая база у меня тоже имеется. И пусть по меркам своего мира я посредственный стратег - мне далеко до талантов Жукова или Сунь-Цзы, но в вашей империи, десятки эонов вообще не ведущей никаких войн, не знают и этого.
   - А почему вы не занимаетесь с другими курсантами?
   - А я обязан с ними заниматься?
   - Нет, не обязаны, но согласитесь, искусственное вытягивание учеников всего от двух кланов, одним из которых является ваш собственный, выглядит несколько подозрительно.
   - Да пусть выглядит, мне все равно.
Пока я не нарушаю закон, я могу заниматься где угодно, чем угодно и с кем угодно. Я занимаюсь с теми, с кем считаю нужным, и свое личное время буду тратить только на Камэни и Лерой. На Камэни - потому что у нас с ними союз, не говоря уже о том, что Камэни щедро платят за дополнительные занятия с каждым из своих бойцов. А на Лерой - потому, что, как вы правильно заметили, это мой клан, и в ближайшем будущем клан Лерой обзаведется собственным космическим флотом. Я, как главнокомандующий вооруженными силами Лерой, кровно заинтересован, чтобы эти вооруженные силы были лучшими в империи.
   - Лучше Камэни? Ведь они тоже стали создавать собственные вооруженные силы, в том числе боевой космический флот.

   - Пилоты Лерой по умолчанию всегда будут лучше остальных пилотов империи, включая и Камэни. И намного лучше пилотов имперских вооруженных сил. У них другая база обучения.
   - Поясните, пожалуйста. Они занимаются по отличной от академической программе?
   - Нет, программа та же, пусть и расширенная факультативными занятиями. Однако до начала обучения в академии каждый курсант клана Лерой прошел как минимум базовый курс обучения в моей школе боевых искусств и уже является неплохим бойцом. То есть академическая информация ложится не на, так сказать, чистый лист, а на уже подготовленную почву и осмысливается курсантами Лерой с позиции боевого применения. Считайте, что у них по-другому работают мозги, поэтому преподаваемый в академии материал у курсантов Лерой и остальных усваивается по-разному. Результат вы можете увидеть на выпускных экзаменах - выпускники Лерой не только сразу с ученической парты готовы управлять боевыми кораблями вплоть до эсминцев и крейсеров, но и становиться неплохими командирами, принимая достаточно здравые и оптимальные тактические решения. Отдельные курсанты уже умеют мыслить стратегически. Пройдет пять-десять сол, и у клана Лерой появятся опытные флотоводцы, на голову превосходящие имперских адмиралов. К тому времени клан Лерой обзаведется небольшим, но неплохо вооруженным современным флотом. Возможно, это будет объединенный с Камэни флот.
   - Тан Рур, вы не можете не понимать, что на пороге предстоящей войны империи нужна сильная армия и сильный флот, и это уже вопрос государственной безопасности. Нам нужны ваша школа и ваши люди. Я знаю, что вы фактически создали клан внутри клана. Если вы уйдете из клана, то ваши люди уйдут за вами.
   - Вы так уверены в своих словах?
   - На меня работают лучшие аналитики империи. И я готов обсудить с вами условия вашего выхода из клана Лерой. Вы сможете создать свой клан, в котором будете патриархом, и империя вам в этом поможет. Ваш клан со временем сможет стать одним из сильнейших кланов империи, сосредоточившись только на подготовке имперских бойцов. Фактически, вы станете поставщиком кадров для армейской элиты империи, войдете в золотую тысячу, о чем многие кланы могут только мечтать. Взамен я потребую безоговорочной преданности правящей семье. Как вам такое предложение? К тому же, если вы откажетесь, кто мешает попробовать мне сделать подобное предложение вашим ученикам?
   - Очень интересное предложение. Заманчивое... Теперь я понимаю, почему Айлинэри продала вам жизнь своего ребенка. Клан превыше всего - как мне это знакомо... Но, к сожалению, ни меня, ни бойцов моей школы вы купить не сможете. Ваше предложение бесчестно и попахивает предательством, а честь - она, знаете ли, дороже жизни. Пока матриарх Лерой не предаст меня и моих учеников - я не выйду из клана. Из клана не выйдут также мои люди. Хотя за всех не ручаюсь - ошибки в обучении могут быть у каждого, и я не исключение. Но поверьте - предать собственные идеалы и уйти из клана, прельстившись предлагаемыми вами благами, способны единицы, худшие из моих учеников. Вы согласны удовлетвориться худшими, зная, на что способны лучшие? В моей школе ученики учатся не отдельным приемам, замшелым и закостеневшим, как вся имперская армия, они совершенствуют свой дух, постигают другую идеологию. Буси-до. Они учатся не драться, стрелять или пилотировать корабль, они учатся быть воинами. Они не учатся владеть оружием - оружием со временем становятся они сами, именно этому их учит путь воина. Без постижения этого пути человек не сможет стать настоящим воином, а постигнув, не сможет стать на путь предательства. Надеюсь, вы поняли мои объяснения, пусть они и прозвучали несколько сумбурно?
   - Я прекрасно вас понял, тан Рур. Если мне удастся переманить вашего ученика - значит, он не постиг пути воина и как боец он будет слабым. Одним из худших среди ваших учеников. А если постиг - то переманить его мне не удастся. Так?
   - Суть вы действительно поняли. Как, надеюсь, уже догадались, что все перечисленные вами блага для меня не имеют абсолютно никакого значения. Всему перечисленному вами нет места в буси-до.
   - Разве? А почему же вы тогда согласились занять столь высокий пост в клане Лерой? Фактически, ваша власть в клане лишь ненамного меньше власти матриарха, а в некоторых вопросах вы вообще распоряжаетесь единолично! Что вы на это скажете?
   - Я не стремился к этой власти, и принял ее вынужденно, под давлением обстоятельств.
Считайте это выражением моей благодарности клану и лично матриарху.
   - Значит, если я договорюсь с матриархом Лерой, то вы обязаны будете принять мои предложения?
   - Вы хотите проделать то же, что и с кланом Камэни?
   - С Камэни мы пришли к взаимовыгодному соглашению. То есть к соглашению, устраивающему все стороны.
   - В принципе, можете попробовать. Возможно, у вас даже что-то может получиться.
   - По вашему ответу я подозреваю, что разговор с матриархом Лерой может пройти не так гладко, как мне бы того хотелось?
   - Совершенно верно. Как вы уже знаете, я вступил в клан Лерой немногим более десяти сол назад и в нем меня держит исключительно чувство личной благодарности матриарху и собственные понятия о чести. Стоит матриарху разрушить эту нить, и я ничем не стану обязанным клану. Матриарх Лерой - умная женщина и отлично это понимает. Без моего одобрения она не примет ни одного предложения от вас - по крайней мере, того, которое хоть как-то сможет затронуть меня и мою школу. Причем если клану Камэни вы могли чем-то пригрозить, то клану Лерой вам грозить нечем. Клан никогда не занимал верхние ступени клановых рейтингов, не входит в золотую тысячу и ему фактически нечего терять.
   - В моих силах вообще уничтожить ваш клан! Причем действуя строго по закону. Рычаги воздействия на Лерой у меня есть вплоть до права на его расформирование - руководство клана в свое время допустило несколько весьма опрометчивых шагов.
Впрочем, это не вина именно вашего клана - в архивах имперского департамента безопасности достаточно компромата, чтобы расформировать за грубые нарушения законодательства практически любой клан.
   Возможно, это действительно в ваших силах, господин император. Но если даже вам удастся уничтожить клан Лерой - сами люди это переживут, а уничтоженный клан возродится под другим именем. Однако надеюсь, что вы не станете поступать столь опрометчиво, так как отлично представляете себе последствия столь непродуманного решения.
   - И чем же мне может грозить клан Лерой?
   - Я знаю о возможности расформирования и успел предпринять некоторые превентивные меры. Заранее предупреждаю вас от необдуманных поступков - если вы попытаетесь прибегнуть к шантажу, любые переговоры прервутся в тот же момент. Если вы расформируете клан, а сделать это в вашей власти - клан рано или поздно возродится, но уже под другим именем, начав свою жизнь с чистого листа. Уничтожить, повторюсь, вы сможете сам клан, но не людей. Уничтожение флагмана не означает уничтожения флота. Клановые аналитики уже предусмотрели подобный шаг с вашей стороны, и я даже знаю новое имя возрожденного клана. Решившись уничтожить Лерой, вы со временем получите новый молодой клан, включающий десятки тысяч опытных воинов, с неплохой ресурсной базой. Враждебный императору клан, но с девственно чистой клановой историей и абсолютным отсутствием компромата. Матриарх нового клана будет основное внимание уделять отсутствию подобного компромата и в дальнейшем, так что официально прикрыть возродившийся под другим именем клан Лерой вам уже не удастся, а уничтожение клана в попытке скрыть собственные противоправные действия приведет к новой войне кланов. Хотите попробовать?
   - Нет, тан Рур, угрожать клану Лерой империя не станет, да и не планировала - ваши опасения беспочвенны, а я озвучил лишь принципиальную возможность подобного хода. Однако, предоставив Лерой свои уверения в их полной безопасности, я взамен хотел бы ответных шагов с вашей стороны. Я все же попытаюсь убедить матриарха Лерой, что клану лучше сотрудничать с империей, а не уходить в оппозицию правящей коалиции.
   - Ну что ж, попытайтесь. Помогать вам я не собираюсь, однако мешать не буду.
   - И вы примете решение матриарха Лерой?
   - Если оно не будет противоречить кодексу буси-до.
   - А она знает, какое из ее решений может противоречить этому вашему бусидо?

   - Нет, не знает. Она же не воин.
   - И как же матриарх станет принимать решение, если не будет знать, что получится в результате?
   - Разумеется, она посоветуется со мной, а мой ответ вы уже знаете. Это именно то, о чем я вам говорил - Лерой не Камэни, легких переговоров у вас не получится.
   - Я все же надеюсь на успешные переговоры тан Рур, и прошу вас если не помочь мне, так хотя бы не мешать.
Империя на пороге войны с таурийцами. Если я не добьюсь значительного перевеса в вооружении - две империи могут взаимно уничтожить друг друга. Ставки слишком высоки, речь идет о выживании цивилизации. Империи нужна и ваша школа, и ваши люди. За любую цену. В разумных пределах, разумеется.
   - Империи или вам?
   - А вы видите разницу?
   - Да, и она весьма ощутима. Пока я услышал лишь предложение лично мне, причем предложение, напрямую связанное не с империей, а с правящим кланом.
   - Вы правы, будет лучше, если мы договоримся обо всем вдвоем, не впутывая в переговоры ни имперские службы, ни матриарха Лерой.
Повторюсь - за личную преданность мне и моему клану я готов предоставить вам многое. Что нам мешает?
   - Кровь. Мешает - кровь.
   - Какая кровь?
   - Кровь моего убитого сына.
   - И как вы хотите получить этот долг?
   - Я уже говорил. По закону.
   - А если я сейчас лично предложу вам взять этот долг? Дам вам в руки оружие и заставлю выйти охрану? Вы сможете убить меня? Зная, что в результате убийства клан Лерой потеряет прекрасные возможности для своего развития? Или просто передадите на суд кланов имеющуюся у вас информацию? Поверьте - одного этого случая, к тому же давностью в одиннадцать сол, недостаточно, чтобы сместить меня, ведь формально я невиновен, мой подчиненный превысил свои полномочия, проявив излишнюю инициативу, а факт давления с моей стороны вам еще надо доказать. Чтобы выбить из-под меня императорский трон, вам придется доказать, что именно я отдавал приказы, в которых вы меня обвиняете. Как вы понимаете, сделать этого вам не удастся, поэтому максимум, чего вы добьетесь - это казни нескольких моих подчиненных, как вы правильно отметили.

   - Не всем матриархам будут нужны доказательства.
   - Вы правы - многие матриархи, зная мои взаимоотношения с собственными спецслужбами, поверят вам на слово, и вашего обращения в совет кланов окажется достаточно, чтобы трон подо мной зашатался, но не более того. Но даже если предположить, что вам все же удастся добиться смены правящей династии, то новая императрица все равно будет из клана Торуга, так что во внутренней политике империи по большому счету ничего не изменится. К тому же империи сейчас крайне невыгодна смена династии - при смене императора в любом случае наступит период передела сфер влияния, и на долгое время вместо укрепления обороноспособности империи кланы будут заняты дележом портфелей. Примете ли вы в качестве уплаты долга мое отречение? В этом случае на трон взойдет моя дочь. Или вы сами желаете стать императором? Хотите, я назначу своим преемником вас? Я могу это сделать - только подпишите несколько документов. Правда, для этого вам придется сменить клан и несколько сол стажироваться в роли руководителя рангом пониже, но фамилия Торуга звучит, поверьте, не хуже, чем Лерой.
   - Я настоятельно рекомендую этого не делать.
   - Вы разве не считаете себя достойным трона императора?
   - Нет. Я никогда не учился управлять империей - это работа профессионалов. К тому же я не собираюсь бросать свой клан ради вступления в правящий, да и в ваших словах я явственно слышу фальшь - уступать трон вы явно не намерены и ведете свою собственную игру, в которой для меня нет места. Однако для начала диалога мне будет достаточно письменного отречения вас от престола в мою пользу по первому же моему требованию - вы сами только что предложили подобный вариант. Я пущу документ в ход, если вы попытаетесь избавить виновных от заслуженного наказания или решитесь угрожать мне или моему клану.
   - Хорошо, давайте продолжим наш разговор в моем рабочем кабинете, вдвоем, без охраны.
Кроме нас и двух моих советников присутствовать в кабинете никто не будет, и нашим переговорам никто не помешает.
   - Вы так мне доверяете?
   - Вам - да.
   - И считаете этот подход разумным?
   - У меня нет выхода.
   - Выход есть всегда. Но раз вы считаете нужным продолжить разговор вдвоем - пойдемте, поговорим...
  

Глава 7

  
   Где-то в резиденции клана Лерой:
   - Тан Мидо, что случилось? Почему вы настояли на такой срочности? Мне пришлось прервать важную встречу...
   - Уважаемая матриарх Лерой, скажите, вы знаете, что тан Рур сейчас встречается с императором?
   - Да, я в курсе этой аудиенции. Вызов пришел еще несколько кун назад из имперской канцелярии, все действия согласованы с таном Руром.
   - Тан Рур не хотел встречаться с императором. Он мне сам об этом говорил.
   - Император лично вызвал к себе тана Рура, его желание уже не имело значения. Отказывать императору опасно, тан Мидо. Так что встреча, от которой пытался отказаться тан Рур, все же состоялась.
   - Что встреча состоялась - я, повторюсь, уже знаю, так как сам подвозил тана Рура к императорскому дворцу, и по пути мы обсуждали некоторые важные вопросы касательно приобретения вооружения и кораблей для кланового флота. Скажите, вы в курсе, что хотел узнать у тана Рура император?
   - Нет, но догадываюсь.
   - А о чем вы догадываетесь?

   - Мальчик мой, а не слишком ли рано ты пытаешься влезть в большую политику?
   - Извините, госпожа, тогда спрошу прямо - император будет пытаться забрать у клана Лерой школу тана Рура?
   - Вероятно.
   - Насколько вероятно?
   - Очень вероятно - всю империю всколыхнули дуэли с бойцами клана Ойхо. Императору сложно пропустить столь лакомый кусок, не попытавшись прибрать его к своим рукам.
   - Императору или клану Торуга?
   - Ты стал задавать правильные вопросы, мальчик. Могущество императора - ничто перед влиянием правящего клана. Основная власть не у императора, а у матриарха Торуга, пусть на первый взгляд она и не видна. Когда говорит император, за его спиной серой тенью стоит клан Торуга.
   - Тогда готовьтесь к войне, госпожа - переговоры не состоятся. Мы, кстати, уже приняли необходимые меры.
   - Мне позволено узнать, какие? - на лице матриарха, до этого бывшем предельно серьезным, прорезалась скептическая улыбка.

   - Переговоры императора с таном Руром продолжаются уже почти ри, поэтому десять нун назад войска клана Камэни были переведены в состояние повышенной боевой готовности. Обычно прием занимает пять, от силы десять нун, но не более. Если тан Рур не выйдет из императорского дворца через тридцать нун, это будет означать срыв переговоров и начало активных действий императора против вас и, возможно, против нашего союза. Тогда в клане Камэни будет объявлено военное положение.
   - Не волнуйтесь, тан Мидо, молодости свойственна горячность. Тан Рур умеет вести переговоры - я не сомневаюсь, что он и император договорятся. Лерой, скорее всего, потеряют свою школу, зато приобретут много больше - император умеет быть щедрым. Вряд ли тан Рур откажется от выгодного предложения, а в том, что оно будет выгодным, я не сомневаюсь. Купить можно любого - главное, предложить хорошую цену.
   - Вы так хорошо знаете тана Рура?
   - Неплохо, мой мальчик.
   - Что ж, решать вам. Только имейте в виду, тан Рур в первую очередь не политик, а воин, и руководствуется сначала честью, а уже потом прибылью. Если он посчитает, что затронуты вопросы чести - договариваться он не будет, а заставить его не сможет даже смерть. Заключать договор с императором тан Рур не станет, а если император попытается надавить - возможен негативный сценарий развития событий.
   - У вас есть основания подозревать негативный сценарий?
   - Есть, и немалые. Во-первых, я тоже ученик его школы, как вы хорошо знаете. Я неплохо представляю, как будет действовать тан Рур в той или иной ситуации - в конце концов, он мой учитель. Тан Рур не будет договариваться с императором, чтобы тот ему ни предложил - затронуты вопросы чести. Что может случиться, если тан Рур категорически откажется выполнить пожелание императора, а тот попробует на него надавить - результат будет предсказуем, и я вам его уже озвучил. И, самое главное, во-вторых - похоже, именно это сейчас и происходит: к императорскому дворцу стягиваются имперские войска. Подходы к резиденции блокированы...
  

***

  
   Там же, в императорском дворце...
   - Тан Рур, я передаю вам документы, в которых подтверждаю допущенную мною одиннадцать сол назад ошибку и тем самым отдаю жизни моих подчиненных в ваши руки. Также я даю свое согласие на отречение от престола в вашу пользу при условии сохранения правящего клана, если вы потребуете этого в суде, а суд признает мои действия неправомерными. Как минимум в течение ближайших нескольких сол документ не потеряет своей актуальности, однако надеюсь, что вы будете благоразумны, и до суда и отречения дело не дойдет. Прошу отнестись с пониманием к тому, что при нашем разговоре присутствовало еще двое посторонних, но иначе эти документы могли оспорить, посчитав их составленными мною под давлением и поэтому недействительными.
Оба этих человека - мои доверенные лица, можете полагаться на них, как на самого себя, они преданы империи всей душой. Теперь, после того, как вы получили на руки эти документы, надеюсь, что на этом наши разногласия урегулированы, и мы все же сможем договориться?
   - Да, мой император, теперь разговор между нами возможен, хотя я не могу понять одного - ведь менее ри назад вы утверждали, что жизнь ваших подчиненных неприкосновенна и нужна империи.
Сейчас ваше мнение поменялось на диаметрально противоположное. Прошу ответить всего на один вопрос - почему?
   - Именно на этот вопрос ответить тяжелее всего, тан Рур... Вы уже давно попали в поле зрения спецслужб империи. Империя, да и что скрывать - мой клан тоже, - имели на вас определенные планы. Для вас, полагаю, не станет новостью, что я, даже находясь на троне императора, в первую очередь забочусь о собственном клане, как это делали до меня бесчисленные поколения моих предшественников. Клан, как говорят в империи, превыше всего. Сказать по правде, я знал, что вы планируете проталкивать на руководящие посты имперских вооруженных сил своих людей, и рассчитывал использовать их с пользой для собственного клана. На всех ваших протеже в имперской службе безопасности уже имеются подробные досье, со всеми их сильными и слабыми сторонами и направлениями, в которых их работа была бы наиболее эффективна. Более того - планы развития вооруженных сил империи уже давно скорректированы с учетом потенциала ваших людей. Мы рассчитывали внедрить ваши разработки в имперские войска уже в ближайшие тридцать-сорок сол. Военные учебники переписываются по образцу новых разработок вашей академии. Через сто - сто пятьдесят сол только за счет переучивания личного состава эффективность наших космических вооруженных сил повысилась бы как минимум вдвое - и это самые осторожные прогнозы. Успехи ваших учеников превзошли даже самые смелые прогнозы имперских аналитиков - и это далеко не только разборки с кланом Ойхо и золотые сертификаты ваших выпускников. Своим отказом в сотрудничестве вы ставили крест на этих планах. В подобных условиях жизнь моих людей для империи стоит меньше, чем ваше желание сотрудничать - ничего личного, простая арифметика. А заставить вас применить свои знания на благо империи без всяких договоров с матриархом Лерой я могу только одним способом - когда вы сами вынуждены будете передать империи эти знания. Я по собственной воле передал в ваши руки весьма эффективный рычаг давления на меня, но надеюсь, что вы окажетесь достаточно благоразумным человеком и не пустите переданные вам документы в ход - поверьте, это станет для клана Лерой началом конца. Возможно, в результате конфликта я и потеряю свой трон - на него взойдет другой представитель моего клана, но для Торуга это не смертельно, в отличие от Лерой. К тому же я сильно надеялся, что вы примете мое предложение о создании своего клана и принесении мне личной присяги...
   Император устало обвел взглядом троих окружающих его людей - одного, сидящего за столом напротив, и двух других, неподвижно замерших рядом с его креслом. Еще немного помолчав, император перевел дух, собираясь с силами, и, дойдя до выхода из кабинета, открыл дверь...

  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой:
   - Госпожа матриарх, в назначенное время тан Рур из императорского дворца не вышел, связь с ним отсутствует.
   - Мы же ведем видеозапись!
   - Кодированная видеозапись, ведущаяся с места переговоров, подавляется накладывающимися на нее модулированными помехами со сложным алгоритмом, генерируемыми дворцовыми устройствами информационного противодействия, и для своей расшифровки потребует определенного времени, которого у нас нет.
Просмотреть в реальном масштабе времени события, происходящие сейчас во дворце, мы не можем, поэтому войска клана приведены в полную боевую готовность. В клане объявлено военное положение.
   - Готовьте эвакуацию клана. На Окане оставляем наблюдателей и гражданское население с небольшой охраной, основные силы разбиваем на несколько групп и выводим с планеты на запасные базы. Спецгуппа действует по варианту "красная угроза" уровня "альфа".
   - Госпожа, но это же...
   - Я знаю! Считайте, что этих людей в клане уже нет. Если случится худшее - они составят ядро нового клана. Оплатите положенные налоговые сборы с обезличенных счетов и запускайте все необходимые процедуры - тянуть с реализацией резервного плана больше нет смысла. Да, что слышно о Камэни?
   - Почти весь флот Камэни ушел в глубокий космос, госпожа.

   - Тоже боятся... Неплохая каша заварилась, как бы съесть и не обжечься. Кстати, что с императорским дворцом?
   - Блокирован имперскими войсками. Имперская безопасность буквально стоит на ушах, столица похожа на потревоженный муравейник...
  

***

  
   - Господа! - вид стоящий в дверном проеме император имел уставший, под глазами залегли тени, - я должен сделать официальное заявление...

   Император коротко взвыл и пошатнулся, закатывая глаза и оседая. Никто не видел пальцев другого человека, стоящего за спиной императора - эти пальцы с силой вонзились в сгиб локтевого сустава, заставив императора вздрогнуть и пошатнуться от прострелившей руку нестерпимой боли. Пошатнувшийся император сделал шаг назад и, оступившись, упал. Стоящий сзади человек попытался подхватить падающее тело императора, но, не удержав, уронил на пол. И опять никто не заметил, что упал император не случайно - ему помогли, и рука императора при падении неожиданно оказалась на колене пытавшегося его удержать человека. Тихий хруст ломающейся кости тоже никто не услышал. Человек же, подхватив безвольное тело императора, вынес его из кабинета, жестким командирским голосом приказав собравшейся толпе:
   - Срочно вызывайте врачей. Под императором развалилось кресло, повредив ему руку. Императору необходима экстренная медицинская помощь!
   В суете испуганных чиновников и непонятно откуда появившихся врачей никто не обратил внимания на человека, отдавшего приказ. Человек же, передав тело потерявшего от болевого шока сознание императора в надежные руки медиков, спокойно вернулся обратно в кабинет, затворив за собой дверь, и, глядя на двух продолжавших молчаливо стоять рядом с троном людей тихо, но отчетливо проговорил:
   - А теперь слушайте приказ. Считайте, что моими устами сейчас говорит сам император. Эти документы я забираю с собой - на память, так сказать, и уничтожу лично, как только в них отпадет надобность. Все остальные копии должны уничтожить вы, причем сделать это немедленно. Запись нашего разговора также необходимо уничтожить. Информацию о состоявшемся здесь разговоре не передавать ни в каком виде и ни при каких обстоятельствах, за исключением личного указания императора. Если хоть где-то всплывет хоть одна не уничтоженная копия или малейший отрывок записи - вам лучше сразу же покончить жизнь самоубийством. Если будут вопросы по тому, что император хотел объявить - скажете, что он планировал объявить о подписании договора о сотрудничестве в военной сфере между империей и кланом Лерой. Официальному подписанию договора воспрепятствовало неудачное падение императора из развалившегося под ним кресла - неудачно упав, он случайно сломал руку. Фиктивного поставщика мебели желательно найти и строго наказать. Люди пострадать не должны, но по документам все должно выглядеть идеально. До момента выздоровления императора - никаких дел с его участием, пусть лечится. Да, и кресло сломайте - пусть все выглядит относительно правдоподобно...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой:
   - Госпожа матриарх, тан Рур свободно покинул дворец императора, его никто не задерживал. Сейчас, похоже, он направляется к вам. Однако к самому дворцу подойти до сих пор нельзя - все подступы к нему по-прежнему перекрыты имперскими войсками. Во дворец прошло несколько групп медиков с реанимационной капсулой - без драки, похоже, не обошлось.
   - Узнаю тана Рура - он не меняется. Хотя я надеялась, что он видит разницу между Ойхо и императором. Военное положение пока не отменять, но уровень угрозы понизьте до оранжевого. И оповестите Камэни: если их интересуют результаты переговоров - пусть присылают своего представителя, запись в скором времени мы расшифруем, так что слова самого тана Рура можно будет наглядно подтвердить отрывками из подлинных видеоматериалов. Лучше, если лично прибудет матриарх - похоже, рассказ тана Рура ожидается чрезвычайно интересным...
  

***

  
   Там же, но несколько ри спустя:
   - Уважаемый тан Рур, мы просмотрели видеозапись вашей беседы с императором. Скажите - неужели стоило так рисковать?
   - Простите, госпожа старший матриарх Камэни, но у меня не было выхода - стоило мне поддаться и показать слабость, как инициатива в переговорах перешла бы к императору. Тогда за мою жизнь не дали бы и одного лу. Неважно, когда - сейчас или через несколько сол, но меня обязательно бы убрали. Император станет договариваться только с сильным человеком. Слабые же должны или подчиниться ему, или умереть. Подчиняться я не собираюсь.
   - А если бы император все же решил вас убрать?

   - Наверняка император подготовился и к такому повороту событий, однако обошлось - как видите, я остался жив. Мне в некотором роде повезло - мне сохранили жизнь в связи с тем, что реальной угрозой обладаю не я, а имеющаяся у меня информация, которая была бы пущена в ход после моей смерти. В немалой степени я остался жив в результате собственной наглости, переоценки императором моей значимости и тяжести имеющегося у меня компромата, нежеланием императора связываться с моим убийством и изрядной долей везения. Я был слишком в себе уверен и вел диалог с позиции сильного, а у императора оказалось слишком мало времени на анализ ситуации и принятие взвешенного решения. В результате император посчитал, что для него будет значительно спокойнее спустить ситуацию на тормозах, откупившись исполнителями. Ему, правда, пришлось дать в мои руки еще один документ, но этот документ вряд ли когда увидит свет и мешает только самому императору, не угрожая правящей династии. Сам документ тоже имеет ограниченный срок действия - уже через несколько сол он потеряет свою актуальность, превратившись в обычный кусок пластика, интересный разве что историкам. К тому же в ближайшее время я ожидаю следующего этапа торгов, которыми император попытается сей документ выкупить - собственно как гарантию будущих переговоров я его и потребовал, пускать документ в ход я не планирую. В пользу мирного окончания переговоров говорил также тот факт, что моя возможная смерть не решала главной задачи, которую император для себя наметил.
   - Какой же?
   - Прибрать к рукам мою школу, разумеется - ей сильно заинтересовались имперские спецслужбы, преданные императору лично. Правда, в нашей беседе явственно прослеживался корыстный интерес - поставив разработки моей школы себе на вооружение, император хотел неплохо поднять благосостояние собственного клана. Поэтому он попытался надавить на меня, намекнув на угрозу как моей жизни, так и жизни моих детей и даже существованию всего клана.
   - Думаете, у него это не получилось бы?
   - А сейчас проверим... Госпожа матриарх Лерой, вы, случайно, не объявляли "красную угрозу" уровня "альфа"?
   - Объявила. И не случайно.
   - Спецгруппа ушла в отрыв?
   - Да.
   - Не отзывали?
   - Нет, решила дождаться окончания переговоров и вашего совета.
   - Правильное решение. Спецгруппу отзывать пока не надо, пусть действует автономно, мы продолжим ее финансирование. Поручите службе безопасности - пусть продумают варианты легализации нового клана с учетом вновь сложившейся ситуации. Сделать это надо так, чтобы официально следы вели не к нам, хотя от службы Нирэна Шихои спрятать их все равно не удастся. Новый клан станет ширмой, под которой мы продолжим подготовку своих бойцов. Тайной для императора это не останется - имперцы готовы к подобному развитию событий. Перемещения всех наших бойцов отслеживаются, к тому же я предупредил императора о том, что в случае угрозы существованию клана со стороны имперских спецслужб он возродится с чистого листа под другим именем, но на лояльность нового клана империи рассчитывать уже не стоит. Если конфликта с императором не будет - максимум через пару сол бойцы вернутся в клан, оставив тот как ширму для проводимых нами отдельных операций, светить которые нам нежелательно. В случае конфликта новый клан не позволит имперским спецслужбам уничтожить основную ценность клана Лерой - наших людей. Этими действиями мы покажем, что готовы к любому, даже самому неблагоприятному повороту событий. Клану Камэни волноваться не стоит - они имперским спецслужбам неинтересны. Так что император просто получит дополнительный намек, что трогать наш клан не надо.
   - Мидо объявил в клане Камэни военное положение, клановый флот ушел в глубокий космос.
   - Госпожа старший матриарх Камэни, тан Мидо несомненно талантлив и умеет принимать правильные решения, но он еще молод и в связи с этим несколько импульсивен. Решение о введении военного положения в клане было верным, как и объявление полной боевой готовности, а вот военный флот он увел зря - с тактической точки зрения он поступил правильно, а стратегически - нет.
Мидо пока мыслит как военный, а не как политик. Попытка спасти флот в случае начала военных действий не сильно помогла бы клану - у вас он еще слишком маленький. Даже полная потеря флота незначительно ослабила бы клан. А вот исчезновение флота Камэни в случае обострения обстановки сразу показало, на чьей вы стороне. Даже если бы император начал против вас военные действия - надо было бы дать ему возможность уничтожить ваш флот. Впоследствии вы бы стрясли с империи не только стоимость уничтоженных кораблей, но и компенсацию морального ущерба - ее величина была бы ограничена исключительно размерами вашей фантазии. Впрочем, что сделано, то сделано. Не буду вмешиваться в ваши дела, но хотелось бы дать два совета. Первый - не возвращайте те корабли, которые уже увели, создайте еще одну базу где-нибудь в другой галактике - у вас же есть клановые территории практически в каждом уголке империи. Второй - приставьте к Мидо грамотного советника, отлично разбирающегося в хитросплетениях и подводных камнях имперской и клановой политики. Пусть учится решать политические вопросы до военных, а не наоборот - в будущем это умение ему сильно пригодится. Да, госпожа - император сейчас находится в одной из лучших клиник Камэни на Окане. Я был бы очень вам признателен, если бы вы не только поставили меня в известность - где, но и в режиме реального времени информировали о его самочувствии, продержав его там как можно дольше. В течение ближайших нескольких ло дееспособный император нам не нужен, а потом время будет упущено - совершать какие-то действия против наших кланов императору будет уже поздно. Сейчас любые разговоры с императором бесполезны - для регенерации повреждений костной ткани врачи наверняка искусственно отключат ему сознание. Однако, как только он сможет нормально говорить - было бы идеальным вариантом, чтобы ему аккуратно передали о моем желании встретиться с ним и организовали эту встречу прямо в стенах клиники. Я должен оказаться первым, с кем император станет говорить - это очень важно. Передать несколько слов может любой из обслуживающего персонала, а если император прикажет привести к нему меня - ослушаться не осмелится никто. Вам это ничем не будет грозить, а я буду признателен - мы с императором еще не закончили разговор...
   - Тан Рур, ответьте еще на один вопрос. Императора действительно доставили в наш медицинский центр в реанимационной капсюле, причем доставили со сломанной рукой.
Открытый перелом со смещением. Я не поверю, если вы сейчас скажете, будто он сломал себе руку сам и случайно. Не хотите пояснить - это-то вам зачем? Не боитесь обвинения в покушении на императора?
   - Да, госпожа, случайности действительно не было. А на вопрос "зачем" имеется множество вариантов ответа, и все они имеют право на жизнь - от банальной мести до врожденного садизма. Однако в тот момент у меня на руках имелось два документа. Один - об отречении действующего императора, который никому, кроме самого императора, ничем не грозил без второго документа. Второй являлся фактически смертным приговором для ряда приближенных к императору исполнителей. Я недооценил императора - он слишком хорошо соображает и очень быстро оправился от шока, вызванного разговором со мной. Быстро просчитав в уме сложившуюся ситуацию, император, уже достигший определенных договоренностей со мной, решил без ущерба для себя отыграть назад часть обещанных мне уступок и, слив часть своих людей, фактически лишить меня второго документа, являющегося мощным компроматом против ныне действующих имперских спецслужб. Своим поступком я вывел императора из игры и не позволил этого сделать. А по прошествии нескольких ло избавляться от замаранных в компромате исполнителей станет уже поздно - они, скорее всего, продолжат работать на империю и дальше, а у меня на руках останутся горячие документы...
   - И последний вопрос, тан Рур. Император предложил вам трон - почему вы отказались? Вы сослались на то, что не умеете управлять империей, но ведь не это было главной причиной?
   - Верно, госпожа, не это. Вы, наверное, обратили внимание на то, что я отметил фальшь в словах императора. Я несколько смягчил свой ответ - в его словах была не фальшь, а ложь - император не собирался расставаться с троном, по крайней мере, на длительный срок. Меня хотели заманить в какую-то заранее приготовленную ловушку.
   - Вы уверены?
   - Абсолютно. Я чувствую, когда человек говорит ложь. Что за ловушка - не знаю, но уверен, что ничего хорошего меня, реши я принять предложение императора, не ждало. Существовал какой-то способ обойти обещание, и император, делая мне подобное предложение, знал этот способ. Как вариант - в клан Торуга меня приняли бы, но восхождение на императорский трон обставили бы такими формальностями, что я, как тянущийся за морковкой данхои, всю жизнь положил бы на их выполнение, отдав, тем не менее, Торуга все, что они хотели от меня получить.
   - Ах да... Вы же телепат и читаете мысли окружающих.
   - Нет, читать мысли я не умею - мне вообще кажется, что подобное невозможно. Однако ложь я чувствую прекрасно. В средние века на моей родине про меня сказали бы, что я читаю человеческие души... Это сложно объяснить, но то, как человек пытается сказать не то, что думает, я вижу отчетливо.
   - Интересное явление. И давно оно у вас?
   - Я бы покривил душой, сказав, что оно у меня с самого рождения. Однако я всегда умел хорошо разбираться в людях. Возможно, это умение просто усиливается с возрастом и накопленным жизненным опытом.
   - Весьма полезное умение, тан Рур. И хорошо, что вы об этом сказали - возможно, когда-нибудь придется им воспользоваться...
  
  

***

  
   Где-то в медицинском центре Окааны...
   - Мой император, предлагаю считать, что между нами начался конструктивный диалог, и в ближайшем будущем мы обязательно придем к взаимовыгодному соглашению. Однако мне все же хотелось бы услышать ответ на мой вопрос - почему? Ваш прошлый ответ был хорош, но несколько неполон.
К тому же он не содержит главного - почему вы пошли на этот шаг?
   - Вас удивило мое решение, тан Рур?

   - Да, мой император. Напомню, что сказав вам про долг крови, я не требовал с вас исполнения этого долга. Более того - если бы я захотел взять вашу жизнь, то вы бы уже давно были мертвы. Не стану хвалиться своим умением, но ваша охрана для меня не помеха. Я просто отошел в сторону, не желая иметь дел с убийцей своего сына. Вы бы по-прежнему спокойно правили империей. Я не поверю, что в вас вдруг проснулось чувство справедливости. Должность императора - это должность политика, а политика - грязное дело. Некоторые политические решения, выгодные для империи, значительно легче решаются незаконными методами. Цель, как говорится, оправдывает средства. Иногда проще убрать человека, чем действовать по закону. История моего мира насчитывает массу примеров, когда благосостояние страны строилось на костях невинных жертв, причем главные злодеи убивали, руководствуясь, как ни странно, благими намерениями. В вашей долгой карьере также наверняка были случаи, когда вам приходилось отдавать приказы на устранение мешающих вам ни в чем не повинных людей.
   - Тогда почему на приеме во дворце вы построили свою речь именно так?

   - Я говорил так потому, что знал - моих требований о соблюдении закона вы выполнять не собираетесь. Ни один политик на моей родине на это не пошел бы, а политики Оканийской империи ничуть не лучше политиков моей далекой страны. Однако вы поступили неожиданно, не только вынудив меня пообещать вам сотрудничество, но и вручив в мои руки крайне неудобные для вас лично документы. Поэтому я хочу услышать полный и правдивый ответ - почему? Документ о вашем отречении лично вам ничем не грозит, пока вы не трогаете клан Лерой, да и сам он со временем, как вы правильно сказали, потеряет свою актуальность и станет обычным клочком пластика. А вот зачем вы согласились разменять жизнь своих подчиненных на жизнь рядового гражданина империи, понять я не могу. Ведь соблюдение закона в вашем решении было вовсе не основной причиной, если вообще принималось во внимание. Не так ли, мой император?
   - Вы удивительно прозорливы, тан Рур. Мне действительно плевать на закон, если буквальное следование его канонам может угрожать интересам империи, интересам моего клана или меня лично. Закон нужен простым гражданам, чтобы создать у них иллюзию защищенности от сильных мира сего. Закон работает и будет работать для простых обывателей, но не для лиц, от решений которых зависит будущее империи. К сожалению, вы, тан Рур, со своими наработками оказались одной из ключевых фигур в нарисованном моими аналитиками сценарии, расписанном на сотни сол вперед, а мнению имперских аналитиков я привык доверять. Возможно, вы даже не подозреваете, насколько эти наработки важны. К тому же, предоставленные сами себе, вы в ближайшем будущем окажетесь мощным дестабилизирующим фактором в политической жизни империи.
   - Я не планировал дестабилизации и даже не понимаю, как моя деятельность может к ней привести.
   - А что тут не понимать? Ситуация проста до банальности, и случалась в нашей истории неоднократно. Клан Лерой при поддержке клана Камэни усиленно милитаризируется, расходуя на это все имеющиеся средства, вместо того, чтобы купаться в роскоши, как это делают все остальные кланы империи. Камэни не отстают от вас, опустошая клановые закрома, строя свой собственный боевой космический флот и создавая наземные десантно-штурмовые войска. Если бы не было Лерой, через несколько сотен сол, возможно, через эон, империя получила бы еще один могущественный милитаризованный клан. Ничего страшного, сотни подобных кланов в империи уже есть, одним больше, одним меньше - для империи несущественно. Суммарная военная мощь этих кланов сравнима и даже несколько превышает имперскую военную машину, но существованию империи такая ситуация не угрожает - за всю историю существования империи еще не было случая, чтобы все кланы сумели договориться между собой. А в одиночку ни один здравомыслящий клан не пойдет против империи - наглеца тут же растерзают конкуренты. Вы оказались мощным дестабилизирующим фактором - у Камэни достаточно как людей, так и средств, и в будущем оснащенный по последнему слову техники объединенный флот Лерой и Камэни, по численности приближающийся к имперскому, с вашими пилотами и солдатами станет сильнее любых клановых войск. Вашим кланам станет вполне по силам привлечь на свою сторону ряд недовольных моим правлением кланов и попытаться осуществить смену династии.
   - Клан Лерой не планирует создавать настолько многочисленные вооруженные силы.

   - Однако имеющиеся у вас и Камэни ресурсы вполне позволяют это сделать. Имперские аналитики оперируют вероятностями и смотрят в перспективу. Они подтвердили не просто возможность, но и достаточно высокую вероятность подобного прогноза. Я разговаривал со старшим матриархом Камэни - она тоже заверила меня, что армия и флот нужны клану только для охраны собственного имущества и людей клана, а также для сопровождения их собственных торговых караванов, но кто даст гарантию, что в будущем ситуация не изменится? Камэни уже пробуют свои силы на рынке предоставления милитари услуг. Пока осторожно, ведь их силы еще невелики. А что будет дальше? Вы можете гарантировать, что процесс эскалации вооружений в ваших кланах остановится на уже достигнутом? Процесс передела рынка милитари уже запущен, и вы приняли в нем самое непосредственное участие, жестоко разобравшись с кланом Ойхо. Урок всколыхнул всю империю. Хотите знать, что, по прогнозам имперских аналитиков, будет дальше? Примерно через двести пятьдесят - пятьсот сол синдикат Камэни и Лерой будет удерживать примерно треть рынка милитари - аналитики посчитали, что именно этот прогноз окажется наиболее вероятным. Оставшиеся две трети поделят все остальные кланы империи, включая государственный сектор. Вы, кстати, еще не договорились о создании синдиката? Можете не отвечать, финансовые вливания Камэни в клан Лерой говорят лучше ваших слов. Думаете, моя служба безопасности не вычислила баснословно низких сумм за проводимые в клиниках Камэни операции по омоложению людей клана Лерой? А лучший ученик Оканийской летной академии за последние десятки сол? Выпускник вашей личной боевой школы, член клана Лерой? Он теперь носит фамилию Камэни, более того, стал третьим лицом клана, женившись на матриархе Камэни. Складывать два плюс два мы умеем - де-факто синдикат уже существует. Даже если юридически создание синдиката еще не оформлено, это событие ближайшего будущего, фактически - простая формальность. Идеальным в сложившейся ситуации было бы ваше физическое устранение, но, к сожалению, мы упустили время. Убивать вас нужно было еще десять сол назад. Но тогда угрозу посчитали минимальной - что может сделать против империи один, пусть даже не обделенный талантами человек? Вы же необычайно быстро поднялись в иерархии клана Лерой, став, по сути, вторым человеком в клане. Меня даже терзают смутные подозрения - не являетесь ли вы первым, действуя из тени? Не озвучивает ли матриарх Лерой не свои, а ваши решения? Сейчас устранять вас не только бессмысленно, но даже вредно. Вы успели подготовить себе замену, создав школу и обучив людей. Устранив вас, империя не только не получит жизненно необходимых ей знаний, тщательно скрываемых вами, но и обзаведется враждебно настроенным милитаризованным синдикатом Камэни-Лерой. До нашего разговора я действительно не знал, что являюсь причиной гибели вашего сына, но мне необходимо было разобраться со столь мощным дестабилизирующим фактором внутриполитической обстановки в империи, для чего я и вызвал вас во дворец, и толчком для аудиенции, как вы, наверное, догадались, послужили события в клане Ойхо. Как я вам уже сказал, через несколько сотен сол с вашей помощью синдикат станет представлять для империи серьезную угрозу, и мне необходимо было обеспечить вашу лояльность до момента наступления этого события. Любыми средствами. Вариантов имелось всего два - или подчинить вас и вашу школу себе, или уничтожить, несмотря на крайне негативный эффект от подобного решения. Так получилось, что мы сошлись на третьем варианте, причем подписанные мною документы оказались самым бескровным и самым выгодным как для империи, так и для меня лично вариантом.
   - Вы могли их не подписывать - я не стал бы идти против вас и выносить компрометирующую вас информацию на совет кланов.
   - Сейчас - нет, для подобного шага вы пока еще слишком слабы, и доставленные мне неприятности не принесут ни вам, ни вашему клану ощутимой пользы, сыграв на руку моим противникам, о которых вы даже не знаете. Но через сто - двести сол у вас мог появиться соблазн ее использовать.
К тому времени вы стали бы достаточно сильны, чтобы повлиять на совет кланов и склонить его к выгодным для себя действиям. Если вы решите озвучить случившееся сейчас, трон подо мной просто зашатается. Но, если верить имперским аналитикам, через пару сотен сол оглашение подобной информации нанесет мне значительно больше вреда. У меня появится реальная угроза лишиться трона, который с высокой долей вероятности могли бы занять и вы - у вас есть все задатки лидера, чтобы склонить на свою сторону большинство кланов. К тому же императорская власть на самом деле - власть чисто номинальная, я сижу на троне лишь до тех пор, пока мои решения устраивают большинство кланов. Повторюсь - устранять вас, к сожалению, надо было раньше - сейчас Лерой уверенно набирают силу и силовые методы могут стоить трона не только мне, но и всей правящей династии. Поэтому я все же попытался с вами договориться. Если бы вы согласились на компенсацию, как поступила госпожа Айлинэри Камэни, моя щедрость не знала бы границ, и то, что получили Камэни, показалось бы вам жалкой подачкой. Мне нужен клан Лерой в числе моих сторонников, а не врагов - имперские аналитики выдали именно эту рекомендацию. Документы с признанием допущенной ошибки и заявление об отречении я дал вам лишь потому, что через сто сол они бы вам уже не потребовались - будучи в стане моих врагов и имея за плечами силовую поддержку клановых войск, вы и так получали реальную возможность меня сместить. Я просто убрал зарождающийся очаг очередной интриги против меня, надеясь, что вы окажетесь достаточно благоразумны, чтобы не дать этим документам ход, тем более что с каждым прожитым ло они теряют свою актуальность. Политика, и ничего больше. Сейчас же разногласия между нами устранены, вы в состоянии вести переговоры, и, думаю, что мы с вами все же сможем договориться к взаимной выгоде. Теперь я ответил на ваш вопрос, тан Рур?
   - Да, мой император... Теперь - да. И, знаете, вы оказались правы - не предоставь вы этих документов, я бы рано или поздно использовал имеющийся компромат, представься удачный момент. Сильный и красивый политический ход с вашей стороны, уважаю.
   - Тогда, раз все претензии сняты, мы пришли ко взаимопониманию и планируем в дальнейшем наладить взаимовыгодное сотрудничество, у меня к вам последний вопрос. Скажите, руку ломать было обязательно?
   - Что, больно?
   - Я бы даже сказал - слишком...
   - Вот точно такую же боль испытывала госпожа Айлинэри Камэни, и я хочу, чтобы вы никогда об этом не забывали. Урок был необходим, чтобы вы, занимая императорский трон, всегда помнили - каждое ваше решение, когда вы начинаете выбирать между совестью, законом и политической целесообразностью, может нанести кому-то не меньшую боль. К тому же вы, кажется, хотели что-то тогда объявить?
   - Я хотел отстранить виновных от занимаемых должностей...
   - Не надо. Вы были правы - пусть работают, они всего лишь исполнители. Несправедливо наказывать исполнителей, когда уже обо всем договорился с их начальником. Я не буду пускать имеющиеся у меня документы в ход, если вы, в свою очередь, своими действиями не вынудите меня это сделать. Выздоравливайте. Матриарх Лерой будет ждать вашего вызова для проведения интересующих вас переговоров.
   - А вы, тан Рур? Вас приглашать?
   - А спросите у ваших аналитиков, мой император!
  

***

  
   Ясное небо, чистый воздух, густая зеленая трава, каменистая горная речка ниже по склону, между двумя заросшими лесом горными хребтами... Андрей стоял на том же самом месте, откуда более двух месяцев назад забрал больного котенка. Сейчас маленький рурх полностью поправился, разжирел на обильной кормежке, и весело нарезал круги вокруг Андрея, Баси и стоящего неподалеку челнока, гоняясь за порхающими вокруг разноцветными бабочками. Бася разлегся в тени челнока, и идущие от него волны счастья и умиротворения, казалось, можно было увидеть и пощупать - настолько сильно рурх излучал в ментал свою радость. Не прошло и десяти минут, как в мыслеобразах Барсика появилось легкое эхо - его услышала самка, которая со всех лап стремилась на встречу со своим сыном. Еще немного времени, и едва заметная на склоне горы серая точка увеличилась, явив собой громадную кошку, огромными прыжками несущуюся к челноку.

   Подбежав, кошка остановилась, загнанно дыша, высунув розовый шершавый язык и обмахивая длинным пушистым хвостом тяжело вздувавшиеся бока, и стала настороженно обозревать всю собравшуюся возле корабля компанию. Котенок, заметив мать, бросил гоняться за бабочками и легкими прыжками подбежал к ней, обнюхав и лизнув ее в нос. Нежный шлепок материнской лапы сбил котенка на землю, заставив его перекувырнуться через голову, но это только добавило малышу веселья - он прекрасно понял, что с ним так играют...
   Наблюдая подобную идиллическую картину, расслабившийся Андрей примостился на Басиной лапе, облокотившись на теплый кошачий бок. Вот так, ничего не делая, а только наблюдая за играющим котенком, мужчина планировал завершить этот день, чтобы ближе к вечеру скормить троим оголодавшим рурхам остатки сырого мяса из корабельного холодильника и вернуться в Окаану - хищникам предстояло жить дальше, следуя своей дорогой - бегать по горам, охотиться на расплодившихся в округе жирных баранов и растить своего сына. А Андрея ждал императорский дворец и тяжелый разговор с императором в присутствии матриарха Лерой, проводить который не хотелось, а отменить не было никакой возможности...

  

***

  
   Небольшой кабинет в самом сердце императорского дворца был выдержан в строгих спокойных тонах. Минимум мебели подчеркивал его аскетичность и настраивал на долгую неспешную беседу. За круглым низким столом, на благородной, инкрустированной дарнийским грабом и фемской лиственницей полированной столешнице, сиротливо стояли одинокий чайник, вазочка с печеньем и три чашки на небольших блюдцах. В мягких роскошных креслах сидели трое - двое мужчин и женщина. Компания оживленно о чем-то спорила. Вернее, спорили мужчина и женщина, второй мужчина молча потягивал чай из небольшой чашечки, с легкой рассеянной улыбкой наблюдая за разговаривающей парой.
   Наконец, собеседники пришли к какому-то устраивающему их обоих компромиссу, так как мужчина, облегченно откинувшись на спинку кресла, спросил у сидящей напротив него с выражением абсолютного спокойствия на аристократическом лице женщины:

   - Я полагаю, что у вас больше нет пожеланий, госпожа матриарх Лерой?
   - Нет, мой император.
   - Вы согласны подписать договор с империей на оговоренных нами условиях?
   - Согласна, мой император.
   - А ваш подчиненный, тан Рур? Как вы сказали, отдельные вопросы нашего договора требуют его личного согласия.

   - В этих вопросах я не влияю на тана Рура. В делах клана, касающихся милитари-направления, он обладает равными со мной правами и лично принимает напрямую касающиеся его решения. Вы не забыли, что в нашей беседе я специально акцентировала на этом ваше внимание, мой император?
   - Не забыл. Но я полагал, что вы, как матриарх, прикажете тану Руру одобрить достигнутые нами договоренности.
   - Вы напрасно на это рассчитывали - я не давала вам повода делать подобные предположения. Все договоренности, касающиеся лично меня, можно подписать в любое время. Касательно договоренностей, затрагивающих сферу влияния тана Рура, мы с вами не пришли к окончательному решению, отметив только принципиальную возможность достижения подобных соглашений. Но вы можете уточнить условия у тана Рура - ведь не зря вы вызвали его на аудиенцию вместе со мной.
   Император, согласно кивнув головой, перевел взгляд на сидящего рядом мужчину, спросив:

   - Тан Рур, а вы что можете мне сказать по поводу планирующегося подписания договора между империей и кланом Лерой? Надеюсь, вы внимательно слушали наш разговор и имеете представление о том, что выгодно вашему клану и что требуется империи от вас?
   - Я внимательно вас слушал, мой император, и у меня сложилось вполне четкое понимание того, что хотела бы получить империя от клана Лерой. Со своей стороны хочу отметить, что принципиально не вижу ничего невозможного - мы сможем дать империи все, что вы хотите. Здесь я полностью солидарен со своим матриархом и подтверждаю все ее слова.

   - Это радует. Осталось обговорить условия.
   - Полностью с вами согласен, мой император.
   - Тогда прошу озвучить ваши пожелания.
   - Воля ваша, мой император. Я не буду касаться договоренностей, касающихся только империи и матриарха Лерой - это ваше личное дело. А вот касательно прозвучавших здесь условий, затрагивающих уже меня и курируемое мною направление - можете смело наплевать и забыть. Обсуждение предлагаю начать с нуля. Сейчас я озвучу минимальные требования - в дальнейшем они могут возрасти, но не сильно. Особо акцентирую - без выполнения минимальных требований, которые я сейчас озвучу, договора Клана Лерой с империей касательно военной тематики, и в особенности передачи информации по методикам клановой подготовки пилотов и бойцов не будет. Не станет также клан Лерой обучать в своих школах имперских курсантов. Итак, для начала вы предоставите аналитикам клана Лерой подробные карты всей исследованной части вселенной - я знаю, такие карты есть, пусть и проходят они под грифом "совершенно секретно". На этих картах я выберу три компактно расположенные звездные системы с планетами водно-кислородного типа, необжитыми, но годными к колонизации с минимальным уровнем терраформирования. Рядом с этими звездными системами должны располагаться системы или звездные скопления, богатые полезными ископаемыми. Системы могут находиться на периферии, вне материнской галактики Оканийской империи, но обязательно вблизи удобных космических маршрутов. Одну звездную систему мы назовем Лерой, другую - Камэни. Название третьей системы я еще не придумал, да это и не важно - она все равно предназначена служить продовольственным придатком вышеназванных двух. Помимо этих трех систем мне будут нужны еще четыре, имеющие хотя бы одну планету, пригодную для жизни. Месторасположение этих систем должно быть таким, чтобы образовывалась примерно равносторонняя пирамида, в центре которой оказались бы три первые звездные системы. Эти семь систем должны быть переданы в единоличное владение клану Лерой - на них будет заложен центр подготовки будущих имперских войсковых соединений. Империя также поможет клану Лерой заложить на планетах этих звездных систем основы для комплексного развития промышленности, сельского хозяйства и инфраструктуры - мне нужны космопорты, энергостанции, современные заводы по производству оружия и техники, включая звездолеты, города, в которых будут жить люди, а также дороги и портальные станции, связывающие узловые точки промышленного и сельскохозяйственного производства. На четырех внешних звездных системах я планирую создать защитный комплекс по обороне внутренних систем. Защита - максимально возможная исходя из современных научных разработок. Оружие - также самое мощное, самое дальнобойное и самое современное. Плюс эти же три системы должны служить базой для размещения кланового космического флота. Помочь в постройке оборонительных сооружений также должна империя - синдикат не потянет подобных затрат. Условия можно обговорить отдельно. Возможно, это будет беспроцентный кредит, возможно - совместное финансирование проекта. Не знаю, надо считать. Если клан будет вынужден брать кредит - то однозначно оговаривается полное освобождение от налогов до тех пор, пока кредит не будет полностью погашен. Без создания собственной базы давать свои знания в руки имперских адмиралов я не намерен. Да, и про мораторий империи на закупки кланами современной военной техники и использование передовых военных разработок... В отношении клана Лерой мораторий должен быть снят, мы должны получить полный доступ к самым современным военным технологиям. Со своей стороны могу гарантировать, что эти технологии не уйдут на сторону, а будут использоваться синдикатом лишь для обеспечения собственной безопасности. Пока - все. Возможно, что-то я и забыл - аналитики подскажут. Ваше слово, мой император.
   - Это неприемлемо.
   - Почему?
   - Таких баз нет даже у имперских войск. Если мы передадим вам такую базу, клан Лерой фактически станет независимым анклавом и со временем окажется настолько сильным, что империя не сможет его уничтожить. А это подрыв безопасности империи.
   - Вы заранее, еще на этапе обсуждения, планируете, как нас уничтожить? Зачем? База будет носить чисто оборонительный характер, и ваша служба безопасности сможет в этом убедиться еще на этапе ее проектирования. Да, уничтожить ее будет практически невозможно - на подступах к ней поляжет весь имперский флот, но и как атакующее средство она бесполезна. Угрозы империи она не несет. А вот от удара в спину от императора, которому вдруг покажется более выгодным разорвать достигнутые договоренности после получения от нас оговоренных договором методик, она отлично защитит.
База, повторюсь - не угроза империи, а защита от предательства, и вы это прекрасно понимаете. Какие еще возражения у вас имеются? Мой император... Повторюсь еще раз - эти требования минимальные и обсуждению не подлежат. Они напрямую касаются безопасности клана, и без их выполнения не может быть дальнейшего разговора. Каждый останется при своем.
   - Что ж, я обязан был предусмотреть подобный вариант защиты с вашей стороны, как и предусмотреть для себя возможность не допустить создания в пределах империи этого анклава независимости. Я отлично понимаю ваше желание защититься от моего возможного вероломства... Как я понимаю, моих искренних уверений, что империя никогда не нарушит заключенный договор и не развяжет войны против вашего клана, вам недостаточно?
   - Вы правильно понимаете, мой император. Вы знаете меня, я знаю вас. Физическое уничтожение клана Лерой после передачи нами в империю всех имеющихся знаний и методик подготовки бойцов стало бы идеальным вариантом для империи и лично для вас избавиться от одного из сильных в будущем кланов и упрочить власть клана Торуга. Слишком лакомый кусок, чтобы не ввести вас в искушение. Простите, мой император, но в свете возможных негативных последствий я не имею права страдать излишней доверчивостью. Если вы не согласитесь на мои условия, то клан Лерой просто продолжит свое медленное развитие. Возможно, пройдут сотни сол, возможно - эоны, но мы все равно рано или поздно достигнем намеченных целей.
   - Империи нужны технологии подготовки ваших людей. Вы же сами признались, что ваши люди, по крайней мере, некоторые из них, обладают стратегическим мышлением и могут дать империи значительное преимущество на поле боя.
   - Технологии нужны не империи, а лично вам. Империя сможет просто нанимать как отдельных людей Лерой, так и полностью сформированные клановые подразделения, как, впрочем, поступает и сейчас - более половины имперских вооруженных сил, если мне не изменяет память, составляют наемники милитари-кланов. Вы же хотите не просто нанимать нас, а получить в свои руки наше секретное оружие - это большая разница. Как я подозреваю, империя в лице клана Торуга вообще в будущем планирует избавиться от необходимости найма клановых войск, что еще больше усилит имперские войска и ослабит клановые. В подобной ситуации мы вынуждены обезопасить себя от возможности негативных действий с вашей стороны. Согласитесь, вполне справедливое желание.
   - Желание справедливое и вполне понятное. Но зачем вам три кислородных планеты? Достаточно, по моему мнению, одной.
   - Три, мой император. Не меньше. Одна - для Лерой. Там будет база клана, центр подготовки преподавательского состава и клановые школы по обучению солдат и пилотов. Первоначально мы планируем взять на себя часть процесса обучения солдат имперской армии - сразу передавать вам технологию и методики обучения считаю преждевременным. Обеспечить секретность возможно только на отдельно взятой планете отдельно взятой звездной системы.
   - Насчет одной - согласен.
А вторая?
   - Вторая планета - для Камэни. Не говоря уже о том, что мы - синдикат, Камэни расположат на этой планете все свое самое современное медицинское оборудование и научные центры. Это будет планета - медицинский центр. Сосредоточенные в одном месте, научные изыскания в области медицины получат новый толчок в своем развитии. Стоимость медицинских услуг уменьшится. Ну и так далее... Точнее вам смогут обосновать сами Камэни.
   - А третья?
   - Продовольственная база, мой император. В случае осады триумвират планет должен в течение длительного времени обеспечивать свое автономное существование. В идеале - эти три звездные системы должны иметь возможность неограниченно долго прожить в изоляции под защитой четырех внешних звездных крепостей.
   - И насколько долго?
   - Как минимум - эоны. Как максимум - они смогут стать ядром для возрождения новой цивилизации.
   - А зачем вам целых четыре звездные крепости?

   - Осторожность, помноженная на безопасность, мой император. Каждая из крепостей может уничтожить любую цель как на подступах, так и внутри охраняемой зоны - дальность действия оружейных систем крепостей будет перекрывать сектора обстрела любой из соседних, осуществляя поддержку в случае атаки на одну из крепостей. В случае захвата одной крепости - я прорабатывал даже возможность предательства - оставшиеся оборонительные сооружения смогут уничтожить отступников и продолжать контролировать внутреннее пространство. Все три материнских планеты останутся под защитой. Анклав сможет уцелеть, даже если в качестве защиты останется всего одна космическая крепость - безопасность, безопасность и еще раз безопасность, мой император.
   - А вы хорошо продумали перспективу развития клана Лерой, тан Рур. Кстати, повторю свое предложение - не хотели бы создать свой собственный клан? В случае вашего согласия клан Лерой получит все, что вы для него сейчас попросили.
   - Нет, не хотел. Я в первую очередь воин, а не чиновник, мой император. На должности руководителя клана Лерой меня на текущий момент вполне устраивает мой матриарх, а на должности императора - вы. И, кстати, мы с матриархом уже обсуждали этот вопрос - она достаточно умная женщина, чтобы не понимать, в чьих руках оказалась значительная доля власти в клане. Я взял ровно столько власти, сколько мне нужно для дела - не больше, но и не меньше. Я не люблю власть, но вынужден ею пользоваться как руководитель.
   - Спасибо за откровенность, я ценю подобное доверие. Итак, вы хотели бы получить одну планету для себя, одну - для клана Камэни...
   - Три планеты для Лерой. В комплекте со звездными системами и прилегающим к ним межзвездным пространством. И еще четыре звездные системы для создания защитного пояса.
   - Но вы все равно планируете одну планету передать Камэни!

   - Кому, что и на каких условиях мы передадим - это наши внутренние проблемы. Давайте не будем обсуждать внутреннюю политику нашего союза, а сосредоточимся на первоначальных договоренностях.
   - Хорошо, по поводу трех звездных систем мне все понятно.
А по поводу систем-крепостей? Вы сказали, что их сектора обстрела перекрывают друг друга. Какую дальность орудийных систем крепостей вы планируете заложить? И на каком расстоянии от ядра вашего анклава вы планируете разместить оборонительный пояс?
   - Чуть менее максимального расстояния, контролируемого каждой крепостью - так, чтобы каждая крепость могла, при необходимости, прикрыть фланг другой в случае нападения. При современном уровне развития оканийской военной техники это примерно двадцать четыре - двадцать шесть лучей. С небольшим разбросом в большую или меньшую сторону - в зависимости от реального расположения звездных систем в пространстве. После получения звездных карт реальные расстояния будут уточняться исходя из сложившейся обстановки.
   - То есть вы планируете контролировать область пространства примерно в семьдесят лучей? Но это же как минимум сотни, если не тысячи звездных систем, которые вы таким образом сможете контролировать!

   - Ну и что? Пространство империи в миллиарды раз больше. Империя раскинулась на десятки галактик, а создаваемый нами анклав - песчинка даже в сравнении с отдельно взятым звездным скоплением. Мы в принципе не сможем создать угрозу существованию империи, даже если анклав по каким-либо непонятным обстоятельствам захочет отделиться и стать независимым. Лично я не могу представить себе подобной ситуации - с экономической точки зрения более крупное государственное образование всегда будет более устойчивым, чем более мелкое. В конце концов, можно предусмотреть такие условия, когда разрыв с метрополией и образование автономии станут экономически невыгодны. В ближайшем обозримом будущем я, повторюсь, не вижу смысла в отделении от империи и образовании автономного анклава - создаваемая структура будет полноценной частью империи и станет подчиняться имперским законам, за исключением того, что находиться там смогут только члены кланов Лерой и Камэни. В конце концов, даже на Окане существуют клановые земли, доступ на которые ограничен только членами клана.
   - Вы правы, но лишь отчасти. Клановые территории на Окане, как, впрочем, и на других планетах империи, контролируются орбитальными спутниками слежения, полеты в воздушном пространстве клановых территорий регулируются Оканийским центром контроля за воздушными перемещениями. Можно привести еще массу примеров, показывающих, что автономия клановых территорий вовсе не такая уж автономная...
   - То есть весь вопрос в том, что на Окане вы сможете следить за тем, что делают кланы, а в нашем анклаве нет? А зачем вы вообще следите за кланами? Пытаетесь поймать их на чем-то незаконном? Несмотря на то, что сама подобная слежка не совсем законна, в нашем анклаве она просто потеряет смысл - за соблюдением законности на своей территории мы будем следить сами. Юридически и сейчас все, что совершается на территории клановых земель Оканийской империи, попадает под юрисдикцию самого клана, на этих территориях действуют клановые законы. При передаче в наше единоличное владение оговоренных звездных систем по большому счету ничего не изменится, только масштабы территорий станут больше. Преступники нам не нужны так же, как и империи. А если наказание за преступление в клане и империи различается - так и сейчас в империи клановые судят своих людей по законам кланов. Даже на Окане, не говоря уж о других планетах империи. И чем дальше от столицы, тем власть кланов сильнее - вам, кстати, об этом отлично известно. Тем более что я готов финансировать службы охраны правопорядка из клановых средств. Равно как и прочие имперские службы на территории создающегося анклава.
   - А подчиняться эти службы будут, разумеется, вам?
   - Разумеется, эти службы будут подчиняться матриарху клана, который будет подотчетен напрямую вам.
А сейчас в кланах разве по-другому? Служба безопасности есть практически в каждом клане. Она фактически дублирует имперскую судебную систему и службу охраны правопорядка, причем работает значительно более эффективно. В кланах нет тюрем - наказание определяется исходя из позиции здравого смысла. За незначительные нарушения налагается штраф или понижение в должности. За серьезные проступки существуют исправительные работы. Смертную казнь также никто не отменял. В любом клане также существует и служба аналитиков, и финансовая служба - это аналог ваших советников и министерства финансов с налоговой службой. Причем также значительно более эффективный - матриарх очень быстро вычисляет людей, которые не хотят или не умеют работать. Далее - аналоги министерств созданы в каждом клане в зависимости от рода их деятельности. Клан Лерой, как вы знаете, специализируется на производстве и доставке натуральных продуктов питания, поэтому в клане создано специальное подразделение - аналог министерства сельского хозяйства и министерства транспорта. Подразделение курирует все, связанное с данными направлениями. Ему подчиняются даже созданные специализированные клановые школы, университеты и научно-исследовательские институты, обучающие специалистов по сельскому хозяйству и ведущие исследования в области создания новых сельскохозяйственных культур и выведения новых пород скота. Есть даже специализированные заводы по производству сельскохозяйственной техники, строительные заводы и заводы по производству и укладке дорожного полотна. Я не специалист в данной области, но все, что производить клану более выгодно, чем закупать на стороне, клан производит сам. Клан производит также часть стратегической продукции, даже если ее себестоимость оказывается выше покупной. В отдельно взятой области промышленного производства клан полностью самодостаточен. Для производства кланового товара ему не требуется ни одна единица произведенной вне клана промышленной продукции и ни один имперский чиновник. Даже налоги клан может посчитать, собрать и заплатить сам. Фактически империя со своим аппаратом чиновников клану не нужна - имперские чиновники нужны внеклановым. Вся масса имперского чиновничьего аппарата, считающего и собирающего с клановых налоги, делает двойную работу - все уже давно посчитано. Сначала сводка о доходах, расходах и налогах ложится на стол матриарха клана, и лишь потом, значительно позже, имперские чиновники получают такие же бумаги и начинают собирать налоги. Вам ли, мой император, этого не знать? Поэтому не вижу смысла создавать в анклаве дублирующие структуры - клановых служб будет вполне достаточно.
   - А кто будет контролировать сбор налогов?
   - То есть по остальным вопросам, мой император, у вас возражений больше нет? Осталось определить механизмы, препятствующие сокрытию налогов?
   - С вами тяжело вести диалог, тан Рур, вы все норовите загрести под себя.

   - Отчего же, мой император, для себя лично я не попросил практически ничего. Зато империи мои предложения будут очень выгодны. Единственный неприятный для вас момент - ваши спецслужбы не смогут сунуть свой любопытный нос в наши клановые дела. Но, согласитесь, это небольшая цена за резкое увеличение военной мощи имперских войск!
   - Пожалуй, я действительно соглашусь. Тем более что в принципиальных вопросах вы не уступите? Ведь так, тан Рур?
   - Именно так, мой император...
   - Хорошо, тан Рур, я готов подписать договор о выделении клану указанных вами звездных систем со всеми входящими в эти системы объектами с матриархом Лерой.

   - Со мной, мой император. Договор будет подписан со мной - я имею на это соответствующие полномочия. С матриархом Лерой вы подпишете только то, что обсуждали лично с ней.
   - Но планеты ведь нужны клану?
   - Истинно так, мой император.
   - А договор...
   - Будет подписан со мной. И все вопросы касательно исполнения договора вы, мой император, будете обсуждать со мной и только со мной. Только я и вы сможем при необходимости внести в этот договор изменения и после исполнения закрыть его.
   - А какая разница - вы или матриарх?
   - Разница есть, мой император. Пусть вы ее сейчас и не видите, но она есть...
  

***

  
   Где-то в резиденции клана Лерой...
   - Тан Рур, я, конечно же, восхищена вниманием императора и столь неожиданно свалившимися на нас благами, но скажите - так ли все это было необходимо? Я же не слепая - в процессе переговоров император едва сдерживался от того, чтобы не прекратить переговоры и не выгнать нас вон, с весьма предсказуемыми для нас последствиями такого шага.

   - О, госпожа матриарх, император не сделал бы этого. Возможно, если бы переговоры состоялись несколько позже, когда из головы императора выветрилось обещание осыпать нас всевозможными благами, результат действительно мог бы стать несколько иным, но на моей родине не зря говорят, что ковать железо нужно не только пока оно еще горячо, но и не отходя от кассы. Однако главное в том, что я недавно понял одну простую истину - я вообще жив до сих пор лишь по причине удачного стечения обстоятельств, собственной наглости, некоторого количества имеющегося у меня компромата... А также потому, что в результате моей кипучей деятельности на протяжении последних десяти сол императору показалось дешевле не воевать, а договориться - в противном случае меня бы уже устранили. А раз я до сих пор жив - у нас имеется реальный шанс ухватить дракона за усы... В смысле - получить от императора максимум благ для клана. В свою очередь, император тоже рассчитывал получить максимум благ для себя. Именно поэтому я в прошедших переговорах вел себя именно так.
   - Вы поступили так лишь потому, что сделали ставку не на соблюдение императором писаных и неписаных норм имперского законодательства, а на его желание получить для себя максимум благ?
   Закон в империи исполняется всего в трех случаях - когда это выгодно императору, когда это выгодно совету кланов и когда от исполнения закона никто из власть имущих не пострадает.

   - И, узнав это, вы решили дополнительно позлить императора?
   - Нет, госпожа. Я решил сделать так, чтобы идея убрать меня с дороги как раздражающий фактор больше не приходила императору в голову. Я выяснил, что у меня действительно имеется некоторая теоретическая возможность сменить правящую династию, дал понять это императору, и в дальнейшем постараюсь сделать все от меня возможное, чтобы эта возможность переросла в уверенность, пусть и не планирую никогда ее применять. А для этого клан Лерой должен стать не просто сильным, а как минимум войти в первую тысячу - тогда, войдя в совет кланов и имея право голоса, нас просто невозможно будет уничтожить без развязывания очередной войны кланов, на что в текущей сложной политической обстановке никто не пойдет. Здесь, на Окане, реализовать мою задумку невозможно - отсутствует необходимая ресурсная база. А значит - клану нужен плацдарм, где мы можем развернуться. Это, в свою очередь, возможно только в случае отсутствия рядом конкурентов, стремящихся подгрести все под себя, особенно на этапе становления производства. К сожалению, обратного пути не стало уже тогда, когда вы, госпожа, дали добро на создание клановой школы боевых искусств, и клан постепенно начал свою милитаризацию. До этого о Лерой никто не знал, и мы никому не были нужны - только это спасало нас от пристального внимания имперских спецслужб. Однако сидеть тихо, как енги, мы не стали, засветившись в самых верхах - теперь мы или достигнем вершин, войдя в совет кланов, или будем долго и очень больно падать. Император, кстати, тоже это отлично понимает, раз пошел на переговоры и постарался устранить самый опасный для себя дестабилизирующий фактор. Результат этих переговоров вы недавно слышали - плацдарм, полностью соответствующий моим требованиям, у нас скоро появится. Дальнейшее зависит только от нас - у нас получится все, если мы будем много работать. Тем более что нам помогут наши союзники Камэни.
   - Время покажет, тан Рур. Возможно, вы правы...
   - Время покажет, госпожа...
  

***

  
   За окном резиденции клана Лерой стояла глубокая ночь, почти все работники уже разошлись, здание замерло в тишине... Матриарх задумчиво сидела в своем кресле, полуприкрыв глаза и периодически делая из стоящей рядом небольшой фарфоровой чашечки маленькие глотки остывшего чая. В кабинете женщина находилась одна, и держать на лице бесстрастную маску фарфоровой куклы ей не больше требовалось, поэтому выражение ее лица полностью соответствовало переживаемым ею эмоциям, основной из которых была разбавленная тревогой задумчивость. Литэйла действительно прокручивала в своей уставшей голове события последнего десятка сол и решала для себя, правильно ли она поступила, приняв в клан такую неоднозначную личность, как тан Рур. Пока выходило, что она не прогадала - плюсов для клана насчитывалось значительно больше, чем минусов. Минусом стало то, что мужчина оказался не только неординарной личностью, не признающей для себя никаких авторитетов, но и явным лидером, не только умеющим руководить и подчинять, но и грамотно использующим свое умение. А ведь два лидера в одном клане не уживутся. Правда, Рур неоднократно говорил, что должность патриарха его не интересует, но все еще может измениться...
   Еще одним из минусов мужчины оказалось абсолютное неумение...
Нет, не так - абсолютное нежелание договариваться, идти на компромисс, если была затронута его пресловутая честь. Причем авторитетов для Рура не существовало - он мог открыто возражать как матриарху, так и самому императору. С этим еще можно было бы как-то мириться - в империи и не таких обламывали, если бы не его необычайная физическая сила и сверхъестественное умение сражаться в любое время, в любом месте и любым оружием, помноженное на презрение как к чужой, так и своей собственной смерти. И даже без оружия мужчина являлся грозной боевой единицей и не боялся пускать свое умение в ход тогда, когда считал нужным. Он уже неоднократно убивал, и наверняка будет убивать и впредь - убийство человека для него было, похоже, обычной работой, неприятной, но необходимой. Вместе с тем кровожадным убийцей Рур тоже не был - он никогда не убивал без серьезного повода и старался вообще обходиться без жертв... Если, конечно же, видел такую возможность. А его видение в последнее время частенько не совпадало с видением матриарха. Внешне, впрочем, Рур тоже убийцей не выглядел - за исключением мягкой звериной походки, хищной пластики, атлетического тела и холодного взгляда, ничто не выдавало в нем воина. Да и взгляд мужчины становился холодным и колючим далеко не всегда...
   Еще одним минусом стала слишком насыщенная в последнее время событиями жизнь клана.
На протяжении десятков тысяч сол клан спокойно существовал, занимая небольшую уютную нишу среди миллионов таких же небольших сугубо гражданских кланов. Немного производил, немного продавал... И в эту тихую размеренную жизнь вихрем ворвался тан Рур - воин и реформатор. За последние десять сол изменений в клане накопилось больше, чем за предыдущие тысячи. И не понять, хорошо это или плохо. Наверное, все же хорошо - впервые за тысячи сол численность клана начала хоть медленно, но увеличиваться. Пусть пока на доли процента, но раньше не было и этого. К тому же к примеру семьи Рура стали присматриваться и другие женщины, что в перспективе могло исправить сложившуюся демографическую ситуацию - матриарх могла заставить клановых женщин выйти замуж за выбранных для них мужчин, но вот обзавестись ребенком молодую семью не могла заставить даже матриарх. Люди в клане были озабочены в первую очередь повышением собственного места в клановой иерархии и получением материальных благ. А ведь люди - такой же ресурс для клана, как и производимый им товар, и основной задачей матриарха являлось именно увеличение клановых ресурсов. В том числе и людских. Еще буквально десять сол назад у Литэйлы имелся только один канал увеличения рейтинга и богатства клана - расширение продовольственного бизнеса. Нельзя сказать, что матриарх совсем уж ничего в традиционной для клана сфере деятельности не добилась, но за сотни сол ее правления усиление клана оказалось столь незначительным, что клановые аналитики всерьез утверждали о достижении потолка в дальнейшем развитии клана. Рур показал другой путь развития, создав в клане школу боевых искусств и школу телохранителей, выпускники которой собственному материальному благосостоянию придавали слишком малое значение, чтобы подобный стимул играл в их жизни сколько-нибудь серьезную роль. Зато сами ученики постепенно вышли на первые роли в клане, образовав новое направление клановой экономической деятельности - предоставление услуг профессиональных телохранителей. И пусть это направление пока приносило меньше прибыли, чем традиционное животноводство и растениеводство, однако в будущем ситуация могла кардинально измениться - направление успешно развивалось и грозило стать основным источником дохода клана, если не произойдет какой-нибудь непредвиденной случайности. Создание собственных клановых войск уже поменяло приоритетное направление развития клана с производственного на милитари. В свете уже произошедших изменений желание Рура вывести клан в первую тысячу самых могущественных кланов империи не выглядело недостижимой мечтой - мужчина весьма здраво оценивал свои возможности и ставил перед собой только выполнимые цели, пусть даже нередко действуя на грани разумного риска. Но, как говорил сам Рур - кто не рискует, тот не пьет шампанского... В смысле - без риска нет победы, напиток под названием "шампанское" в империи был незнаком. А значит, мужчина прав - пути назад у клана Лерой уже нет, осталось или войти в "Золотую тысячу", или исчезнуть, растворившись в миллионах крошечных кланов. А получить место в совете кланов можно только благодаря чужеземцу, что уж тут скрывать... Лерой стали слишком сильно зависеть от одного человека, и это тоже было плохо. Рур не скрывал, что принял клановое имя только потому, что в настоящий момент его эта ситуация устраивает. Следовательно, если клан его по каким-то причинам устраивать не будет, он может и уйти - по большому счету, клановое имя Руру было не так уж и нужно. Его доходы были достаточно высоки даже по меркам обеспеченных клановых, от членства в клане почти не зависели, а у Лерой вряд ли найдутся силы, чтобы насильно удержать в своих рядах человека такого уровня. Да и любой другой клан, даже из "золотой тысячи", с радостью примет Рура в свои ряды, а некоторые, такие, как Камэни, в свое время даже специально искали его... И если для того, чтобы привязать Рура к клану, Литэйле понадобится отдать ему в жены всех незамужних женщин клана - она пойдет и на это, прямому приказу матриарха в клане противиться не принято. Впрочем, двух десятков жен, да и еще с детьми, по-видимому, мужчине оказалось даже более чем достаточно для того, чтобы мысли о карьере вне клана Лерой не зарождались в его чрезмерно активной голове. Возможно, и не зародятся - для этого нужно всего лишь поддерживать, незаметно контролируя, все действия и начинания Рура, и ненавязчиво переводить их в благоприятное для клана русло. Подарок от императора в виде собственной планеты - одно из таких начинаний, при правильном развитии способных привести клан к вершинам власти и дающих реальный шанс на место в совете. Подарок, имеющий как плюсы, так и минусы, ведь милости императоров так эфемерны, а подаренное необходимо не только получить, но и удержать... И, следовательно, опять вместо спокойной и размеренной жизни предстоит гонка наперегонки со временем - клану необходимо за короткое время освоить подарок и закрепиться на нем, чтобы не оказаться съеденным конкурентами. Руру об этом неведомо - его не интересуют подковерные интриги кланов в борьбе за власть и влияние в империи, он, как настоящий воин, привык решать возникающие проблемы кардинально, одним ударом. Иногда, конечно, подобная тактика срабатывала, но так будет далеко не всегда. Впрочем, это как раз ее забота - создать у мужчины видимость принятия им самостоятельных решений, аккуратно подправляя его действия и не давая ему допускать грубых ошибок. Лучше всего это делать вместе с Иллэри - у нее достаточно опыта управления, чтобы, загрузив Рура клановыми проблемами, привязать его к клану еще сильнее. Значит, от союза с Камэни пора переходить к созданию полноценного синдиката, и подарок императора тут пришелся как нельзя кстати. Осталось убедить в этом саму стальную госпожу...
  

Глава 8

  
   - Сэнсэй, попрошу вас задержаться.
   - Это необходимо?
   - Для вас - не знаю, но для меня это очень важно!
   Андрей внимательно оглядел одного из своих лучших бойцов, которому в ближайшие годы планировал передать занятия с продвинутыми учениками и преподавателями, назначив сэнсэем вместо себя. Самому уже пора было отходить от самостоятельного ведения тренировок - административная работа в клане и академии съедала все больше и больше времени, не оставляя практически ничего не то что на преподавание в школе боевых искусств, а даже на личную жизнь. Вникнув в суть вопроса, и выяснив, что в школе впервые в этом году проводится экзамен на сдачу всей школьной программы и остались только ученики, претендующие на получение черного пояса - Андрей по аналогии с земными школами ввел градацию уровня подготовки бойцов цветными поясами, - он решил немного задержаться. Все же личное присутствие на экзаменах основателя школы должно поднять боевой дух учеников и повысить в их глазах важность экзамена.
   Сами экзамены, оказывается, начались с самого утра, задолго до появления Андрея в школе, и к вечеру уже почти закончились - осталось всего несколько учеников, являющихся претендентами на столь почетное звание.
Андрей оглядел жиденькую шеренгу уставших бойцов в пропитанных потом кимоно с кровавыми пятнами - похоже, при проведении в полную силу спаррингов на звание мастера боевых искусств им неплохо досталось. Выцветшие, полинялые коричневые пояса без слов говорили, что путь к черному поясу выдался для мужчин достаточно долгим. Хотя называть учеников мужчинами, возможно, и не стоило - на вид бойцам можно было дать лет двадцать-двадцать пять, а один вообще выглядел лет на десять, не старше. Однако такой же линялый потрепанный коричневый пояс, как и у остальных, также выдавал в нем далеко не новичка.
   Выяснилось также, что и для этой группы экзамены практически закончились - принимающий экзамен старший ученик не смог найти в технике претендентов даже незначительных ошибок, вся обязательная программа - кихон, ката, кумитэ, тамешивари и физподготовка были уже сданы, и от Андрея требовалось всего лишь формальность - почетно вручить ребятам заслуженные пояса.
Явно написанное на лицах бойцов облегчение от успешно сданных экзаменов затронуло в душе Андрея какую-то невидимую струну, и его последующие слова заставили бойцов несколько напрячься:
   - Вы все успешно сдали экзамены - в словах вашего учителя я не сомневаюсь, но мне хотелось бы лично оцени