Ссылка на обновление

   Первая глава
  
   Чёрный промельк впереди хрипло каркнул:
   - Налево!
   И скрылся за названным поворотом. Настя, прижимая к себе тёплое тельце кота, слабо распластавшегося на ней, еле притормозила к углу, перед тем как повернуть следом за фамильяром. Не успела сделать и десятка шагов по новому коридору, как ворон, только что пропавший за следующим поворотом, вернулся с паническим воплем:
   - Навстречу идут!
   Спрашивать - кто, не стала. Если Григоир испугался, значит - есть кого.
   Задыхаясь от сильного бега и крупной дрожи по телу, она быстро огляделась. Ещё пять минут назад коридоры мужского общежития казались отличным временным убежищем. Ведь его обитатели дружно, все, как один, сейчас сидят на стадионе, где проходят осенние студенческие соревнования. Даже вход оказался без охраны, что чудовищно непостижимо для общежития! Но теперь... Заметил ли Григоир, кто именно идёт навстречу? Неужели сама Брида - или всё-таки только её присные? Если вампирша собственной персоной - спасайся кто может!
   В панике метавшийся между коридорными дверями Григоир внезапно исчез. А потом чёрным комком взъерошенных перьев вылетел из полутёмного провала в нескольких шагах от растерянной Насти.
   - Сюда!
   Не раздумывая, Настя ринулась к коридорному тупику. Единственная здесь дверь открыта! Хозяин на минутку вышел? Может, повезёт - и Настя сумеет быстро открыть окно в комнате? Первый этаж ведь, она помнила, что окна здесь низкие. Выпрыгнуть из комнаты на газонную травку, а потом - ищи ветра в поле!
   Но один шаг за порог сумеречно тёмной комнаты, где жалко теплившаяся свеча была бессильна разогнать густой мрак, - и не сразу, но сообразилось, что стоит беглянка в апартаментах на несколько комнат. И ни на одной стене главного помещения - даже намёка на окно! А искать по другим комнатам - времени нет!
   И уже не думала, просто секунды спустя, запыхавшись, юркнула под роскошную кровать спальни слева, куда ранее сунулся Григоир - только еле заметный (тьма во тьме!) хвост мелькнул. "Апартаменты богатые! - забившись в уголок, суматошно сообразила Настя. - И дверь открыта?! Что-то тут не так! А если хозяин и не выходил?!"
   Но тревожный звоночек прозвенел впустую: гул нескольких голосов и грохот шагов постепенно и отчётливо приближался.
   Повезло, что кровать с длиннейшим, до пола, покрывалом... Судорожно поглаживая вконец ослабевшего кота, чувствуя, как под мышку забивается Григоир, Настя тряслась от страха и ждала, что же произойдёт вот-вот. Эх, надо было остаться в своей комнате! Зачем она побежала?! Брида же только этого и ждала - погони за удирающей! Ведь как ещё вампирше можно было насладиться чужим страхом?!
   Так что Настя лежала, съёжившись под чужой кроватью, и пыталась расслабиться, чтобы ведьма старшего курса не учуяла её чувств.
   Грохот бегущих отдавался в стены коридоров. Бежали три вампирши - знала Настя. А впечатление полное, что их чуть ли не десять.
   - Сюда! Здесь дверь открыта! Наверное, где-то здесь и прячется! - раздался торжествующий голос Бриды. - Ау, детка! Вылезай, пока тебя не нашли и пока я добрая!
   - Брида, а ты не боишься? - ответили ей обеспокоенно. - Мы ведь на чужой территории! Мало ли...
   Но на практичное увещевание подруг-прилипал вампирша огрызнулась так, как и недавно предполагала Настя, думая, как бы от неё спрятаться:
   - Мужики сейчас все на стадионе! Если какой-то мудак забыл закрыть дверь - сам дурак! А если так... Всё равно больше этой мрази деваться некуда! Эй, детка-а! - издевательски сладко пропела Брида. - Вылезай сама! Иначе - саму вытащу за волосы и отлуплю, а потом твоему гадскому коту шею сверну! А так - выйдешь сама, может, и пожалею - только лапы ему переломаю!
   Настя притиснула покорного кота к себе и чуть не обревелась, почувствовав его вздох. Как будто он тоже понимал, что всё - сейчас хана им троим.
   - Тогда мы здесь постоим, - сказала более предусмотрительная подружка вампирши. - Возле двери. А ты обыскивай - себе в удовольствие!
   - Нет уж, лапушки мои! - Настя услышала, как Брида, медленно и угрожающе выговорив фразу и внезапно обозлившись, топнула ножкой в туфельке на высоченном и опасном в драке каблучище. - Мы так не договаривались! Пока я эти комнаты обыщу - хозяин вернётся! Вместе обыск быстрей сделаем! Быстро все ко мне, иначе я и для вас придумаю догонялки... - Она помолчала всего пару секунд - и в эти секунды Насте показалось, что подружки вампирши забыли дышать. - Догонялки со смертью! - закончила Брида - с таким кровожадным предвкушением, что мурашки по телу.
   В темноте да за краем длинного покрывала трудно было разобрать, вошли ли подружки Бриды в апартаменты после её угрозы, пока одна из них вдруг тихонько не сказала с порога же:
   - Брида, оглянись...
   - Зачем это? - пренебрежительно спросила та.
   Послышались медленные и неровные шаги - кажется, подружек вампирши. Странно. Они же боятся Бриды. Но уходят. Впечатление - пятятся.
   Настя насторожилась. Брида стояла спиной к комнатам - лицом к подружкам. Что там происходит? Будь в апартаментах свет, из спальни, чья дверь открыта настежь, девушка бы отчётливо видела, как толпятся вампирши возле входной двери. Но события, происходящие у порога, ей мешали разглядеть темнота и покрывало, через которое она вынужденно смотрела и до которого побаивалась даже дотрагиваться, чтобы не выдать себя Бриде.
   Резкий шорох - поначалу обалдевшая из-за непослушания своих наперсниц, вампирша обернулась-таки на гостиную апартаментов.
   - И что такого... - с претензией начала она - и внезапно с прорвавшимся испуганным писком: "Ой!" застучала-загрохотала каблучищами, явно больше не надеясь на них, как на оружие, но удирая на них на всех парах.
   Ошеломлённая Настя замерла под кроватью.
   Они в самом деле сбежали? Её недоверчивость отказывалась принимать сей факт: а если Брида устраивает спектакль и топочет только до того момента, как притаиться, чтобы Настя сама выбежала из чужих апартаментов? Типа, мы ушли - выходи давай! Но уши доказывали, что слышат удаляющийся бег недавних преследовательниц. Причём удаляющийся решительно.
   Попытавшись применить недавно разученный на занятиях проникающий ведьмин взгляд, Настя досмотрелась лишь до того, что в пространстве перед глазами медленно и лениво течёт чёрный дым, в котором... Она похолодела. В этом дыму смутно мелькали такие страшные фигуры и уродливые лица, что головной болью в висок забил колокол: "Тревога! Бежать! Тревога! Бежать немедленно!"
   Зажавшись и приготовившись, она быстро, одним рывком, вылетела из-под кровати и бросилась к входной двери из апартаментов.
   Дверь неожиданно хлопнула. Перед её носом. Торжественно и жутко проклацал замок, в котором чёткими щелчками сработал механизм запора. Настя стремительно развернулась и прижалась спиной к двери, пытаясь обнаружить, с какой стороны появится опасность. А ещё обнаружить бы - нет ли возможности сбежать, но... Ловушка. Пострашней злобной Бриды - это она поняла по бегству вампирши, которая в темноте лучше видит. Но кто эту ловушку сотворил? И почему хозяин (а это она тоже поняла), закрывший дверь и поймавший нежданную-негаданную гостью, ранее не объявил о своём присутствии? Да и сейчас не появляется?
   А потом слегка расслабила плечо, которым непроизвольно придерживала Григоира, и тот мелкими перебежками, цепляясь коготками, переместился на её плечо, где и сгорбился, слишком очевидно прижимаясь головой к её уху. Поскольку магическое зрение у него лучше, Настя шёпотом спросила, еле выдыхая слова:
   - Что ты видишь?
   От внезапного ответного шёпота - отнюдь не оцепеневшего на плече Григоира! - будто ледяными пальцами по горячей спине провели, еле касаясь кожи:
   - Он видит меня...
   Слова едва уловимым шорохом прошуршали в помещении и опали невесомыми хлопьями пепла на толстые ковры... Григоир пригнулся ещё больше, словно собираясь замаскироваться в комочек перьев, а кот на руках опять вздохнул. И вот после этого-то кошачьего вздоха Настя разозлилась. Во-первых, ответил! Во-вторых, ей некогда! Кота надо немедленно целить, иначе помрёт - или внутренние повреждения усугубятся, и потом придётся затратить на их излечение гораздо больше сил и - что очень даже немаловажно для бедняжки! - времени! А коту больно!
   - Ты кто? - возмущённо спросила она. - Почему пугаешь?!
   И прислушалась, чтобы понять, откуда ответят.
   Но прислушаться пришлось к тишине, в которой проскользнуло что-то вроде: "Не кричи..." Новый отклик шёпотом был настолько плохо различимым, что Настя, поразмыслив, правильно ли поняла, тоже ответила шёпотом:
   - Почему - не кричи?
   - Мне больно...
   Она ошеломлённо захлопала глазами. Этому невидимке больно?! Этому, который выгнал вампирш из своих апартаментов, всего лишь наслав на них жуткую дымину с видениями из ночных кошмаров?! Хотя что это она. Многое ли умеет видеть по-настоящему, в отличие от той же Бриды?.. Опомнившись от своего негодования, она сделала шаг от двери и прошептала:
   - А я могу тебе помочь?
   - ... Посиди со мной... - после недолгого молчания ответили из темноты.
   И почему ей показалось, что секундой спустя невидимка добавил: "Если не боишься..."? Но именно эти, возможно, непрозвучавшие слова заставили её сделать следующий шаг к спальне. И только после этого нового движения до Насти дошло, что она пряталась под кроватью, на которой кто-то лежал! Запоздало, но целой толпой пробежали мурашки по спине.
   Чёрный дым пропал, и в тусклом сиянии той же свечи Настя не на ощупь, а видя очертания некоторых предметов, сумела снова зайти в спальню. Здесь, пользуясь уже слабой способностью проникающего зрения (а что? Она ещё только первокурсница, если что!), девушка разглядела шикарный мягкий стул неподалёку и одной рукой неловко подтащила его к кровати. Села и заставила себя посмотреть на кровать. Плохо видимое человеческое тело под простынёй. Головы вообще не видно - только угадывается. И почему-то она покоится не на подушке. Более того... У Насти перехватило дыхание, когда она разглядела, что фигура на кровати жёстко раскинула руки в стороны без возможности шевелить ими: на невероятно тощих запястьях крепились кандалы!
   Наверное, её собственная ситуация отразилась в гневном вопросе, эмоции которого, правда, пришлось притушить шёпотом:
   - За что тебя так?
   И, только выговорив, сообразила несуразность ситуации: лежащий на кровати может себе позволить незакрытую дверь и напугать непрошеных гостей страхолюдным дымом! Но исправлять вопрос не стала, выжидая, как этот тип объяснит своё положение.
   Но невидимка, чьи смутные очертания не давали, к сожалению, шанса разглядеть его, прошелестел:
   - Для моей пользы... А тебя?
   Настя не сразу поняла его, а потом сообразила: ослабевший по какой-то причине невидимка хочет узнать, почему вампирши гнались за ней.
   - Да ничего особенного, - прошептала она. - Мне бы в свою комнату вернуться, а потом Брида приставать не будет. Она такая... Если разозлится, то бушует. Но через три-четыре часа успокаивается и забывает, из-за чего злилась. Мне бы выждать какое-то время и лучше пересидеть её злость в своей комнате, но... так получилось.
   - Из-за чего?
   "Из-за чего разозлилась Брида?" - закончила про себя девушка.
   - Из-за кота. Он сейчас со мной. Он бродячий, болел. Я его лечила и приютила на время у себя. Ему выходить нельзя - слабый. Если вовремя не помочь, он может лужу налить. Ну и налил - возле комнаты Бриды. В общем, она его... Я еле успела отнять его и сбежать. А она - за мной. Я думала - здесь, в вашем общежитии, отсидеться. А Брида слишком злая - и сюда за мной пошла. Вот и всё. А ты? Что с тобой?
   - Много...
   Подумав, Настя снова "перевела" ответ про себя: "Слишком много объяснений - пока разговаривать не могу". И предложила:
   - Пока я здесь, что я могу сделать для тебя?
   - Ты кто?
   - Ведьма-первокурсница. Специализация - травничество. - Спросить: "А ты?" не успела, услышав ответ: "Не поможешь".
   В тишине посидели немного, Григоир успел попереминаться лапами на её плече, устав от вынужденной неподвижности, когда во тьме вновь возник шёпот:
   - Почему я тебя не вижу?
   - Брида учится на втором курсе и всех первокурсниц не знает, - объяснила Настя, - а вторая специализация у меня, факультативная, - иллюзорные маски. И это ещё одна причина, что она ко мне больше приставать не будет, если я отсижусь в укромном местечке. Потом она меня просто не узнает. А кота я больше не выпущу в коридор.
   - Сними.
   - Нет, - усмехнулась девушка. - Зачем? Не хочу быть разочарованной, когда ты увидишь меня. Я толстая и некрасивая. А пока в темноте все кошки серы, ты с удовольствием болтаешь со мной. Да и на равных мы с тобой: я ведь тоже тебя не знаю настоящего. Ну, который здоров. Ничего! - сочла нужным подбодрить его. - Вот вылечишься, будешь красавчиком - все девушки твои будут.
   Ей показалось, что невидимка хмыкнул.
   Опять молчание, и новый шёпот:
   - Твой кот умрёт. Отдай его мне.
   Его слова сначала ужаснули. Потом она сообразила. Ведь даже первокурсница знает, что такое видение смерти и передача жизненных сил, о чём завуалированно попросил невидимка.
   - Ты... некромант? - выдохнула она.
   Невидимка промолчал.
   Несчастный кот, словно почувствовав, что его временная хозяйка сейчас решает важный для него вопрос жизни и смерти, затаился так, что перестал дышать. Или... Настя лихорадочно проверила, не стащил ли этот страшный некромант с кота последние силы! Нет. Да и не сумеет, пока бедолагу обнимают её руки... Расслабилась. Не стащил. Тогда она, посидев ещё немного в нерешительности, осторожно встала и положила кота на мягкое сиденье стула. Григоир сам слетел на спинку и снова съёжился в ожидании... Развернулась к кровати.
   - Я не знаю, что с тобой, но немного собственных сил могу отдать. Вместо кота.
   - Нет. Нельзя.
   - Я знаю, о чём ты. О разрешении. Но не забудь, что я сама тебе предложила. Значит, можно.
   Но, решительно объявив о помощи, тут же скуксилась, вспомнив: "Бойтесь первых порывов души - они, как правило, благородны!" А иной раз рискованны - добавила она про себя с тревогой. Что если этот странный некромант выпьет все её силы? Но деваться некуда - сама предложила. И, храбрясь, быстро сказала:
   - Как мне это сделать?
   - Пожми мне ладонь...
   Ей показалось, что невидимый некромант сказал это неуверенно.
   Он... тоже боится за неё?.. И испугалась: а если он в таком положении, то есть если он так слаб, что не сумеет удержаться от искушения и правда выпьет её всю? Только сейчас она задержала взгляд на еле видимых кандалах, утяжеляющих его костлявые запястья, и содрогнулась: "Не зря его обездвижили!" Но собралась с духом: "Я обещала - сделаю! В конце концов, я травница - или где?!"
   - Хорошо.
   Хорошо - другое. Что они до сих пор говорят шёпотом, и он не слышит, как ей страшно. Собравшись с духом, Настя встала на колени перед кроватью и вложила свою ладонь в безвольно повисшую ладонь невидимки. Едва коснулась, пришлось сделать ещё одно усилие - чтобы не отдёрнуть пальцы, почувствовав не кожу его ладони, а влажные кости! Мамочки, да что ж это такое?! Настя вспомнила, что собирается стать не просто травницей, а целительницей, и, стиснув зубы, плотно обхватила ладонь невидимого некроманта. Уж содрогания её души, оттого что ощущает своей ладонью кости (что же он такого натворил?!), слегка обляпанные влажными ошметьями плоти, он не почувствует. И она слегка сжала свои пальцы, чуть не падая от омерзения в обморок, но заставляя чужие пальцы-костяшки сложиться в ладонь.
   Минута. Ничего не происходит.
   - Так легко... - прошелестело с кровати. - Ты... смелая...
   "Ага... - стараясь удержать дыхание в норме, согласилась она. - Смелая, потому как дура ненормальная. Ну? Чего ты ждёшь? Бери, пока предлагают!"
   Сквозь середину ладони будто дёрнули колючую проволоку. Дёрнули раз. Остановились, словно выжидая. Настя со страхом ждала, что будет дальше. Дыхание усмиряла, как могла, лишь бы лежащий не услышал, что оно участилось. В голову начали вползать жуткие мысли: а если он сделал что-то нехорошее, за что его и наказали? А она помогает ему! Как получилось, что она вдруг вообще захотела помочь? Ведь он всего лишь предложил поболтать! Что делать... как отказаться от...
   Колючая проволока, застывшая в середине ладони, через руку, через плечо - раздирая внутренности, ринулась к сердцу.
   А потом все смутные линии, тени и отсветы свечи из гостиной схлопнулись перед глазами... И наступила полная тьма.
   ... Настя очнулась лежащей на полу и сразу не поняла, что происходит. Но наверху, над её головой, что-то довольно активно двигалось - рывками и с руганью шёпотом. Вспомнила. Точней, сначала поняла, что на ней сидит Григоир и клювом аккуратно расстёгивает пуговицы блузки на груди. При виде открытых глаз своей ведьмы ворон объяснил:
   - Тебе воздуха не хватает.
   Наверху сразу перестали шевелиться. Замерли. И она испугалась: тот пытался вырваться из кандалов, чтобы помочь ей?
   - Живая? - прошептали сверху.
   - Угу... - откликнулась она, с трудом переворачиваясь на живот, чтобы с опорой на кровать подняться на ноги. Ворон, соскочивший с живота, тут же взлетел на своё привычное место - на её плечо. - Я, наверное, пойду.
   - А как же та...
   Настя встала на пошатывающиеся ноги и некоторое время старалась сохранить равновесие. Поэтому не сразу поняла, о чём он. Так, это он о Бриде, о вампирше.
   - Будем надеяться, что она уже ушла.
   - Кухня. Там... окно.
   "Иди на кухню, там есть окно, через которое выпрыгнешь. И тогда не надо будет опасаться вампирши", - уже привычно перевела она его реплику, добавив недостающие слова. Постояла, подумала. Потом взяла вялого кота прижать к себе. Дышит ещё... И оглянулась на плохо видимого некроманта. Подумала и, прежде чем пойти на кухню, снова осторожно взяла его за руку.
   Ладонь его оделась в кожу. Сухую, тончайшую. Чего доброго, проведёшь по ней ногтями - порвёшь в клочья. "Вот это он у меня силы-то взял!" - поразилась она.
   - Спасибо.
   - На здоровье. Я пойду, как ты предложил - через кухню. Пока...
   И, будто пьяная, на подламывающихся ногах, зашагала из спальни искать его кухню. Предположила, что дверь в неё найдётся возле входа, - и оказалась права. Плотно закрыла за собой дверь, нашла обещанное окно и раскрыла его.
   - Григоир, посмотри, нет ли...
   - Жди!
   Ворон сорвался с плеча и вылетел из тёмного помещения. Секунды падали вместе с тяжёлым стуком сердца. И вдруг Настя чуть не рассмеялась: "Дурной какой-то разговор вышел! Мы даже не познакомились!.. Хотя зачем? Всё равно друг друга не узнаем. Да и к чему? Мы разные. Ишь, некромант... Ладно, пусть живёт!"
   Вернулся Григоир, обрадованно каркнул:
   - Мы на противоположной стороне общежития!
   Настя оглянулась на кухню, очертания которой пропадали в наведённой тьме, и не спеша, потому что конечности, словно распухшие, до сих пор подводили, уселась на низкий подоконник и развернулась ногами к улице. Хм. Здесь кусты и ровно стриженная трава. Она съехала на газон. Пошатнулась. Постояла ещё немного, набираясь сил от земли, и прикрыла за собой оконную раму - рассеянно размышляя о странностях некромантской жизни, когда комната ничем не защищена: ни заклинаниями, ни сторожевыми артефактами. А потом забыла о том, что осталось за спиной. Пора добираться до своего общежития, снова посылать ворона на разведку и молиться, чтобы Брида не узнала Григоира, если тот попадёт ей на глаза. Пора забыть тот скелетик, который лежал на кровати в чёрной-пречёрной спальне, и снова окунуться в жизнь! Что он там сказал про кота? Не фиг делать! Теперь, когда Настя знала, что хвостатому бродяжке осталось всего-ничего, она знала и то, что предпринять.
   Это одна из главных особенностей её характера: когда говорили, что чья-то жизнь на самом опасном пике, Настя тут же начинала искать выходы из ситуации - и чаще делала гораздо больше, чем тогда, когда верила, что всё и так будет хорошо.
   Так было и несколько месяцев назад. Когда мама умирала, когда отец и братья уже не знали, что делать, к ним в квартиру явился странный человек. Он был одет, скажем так, несколько старомодно: чёрный длинный пиджак и брюки Настя ещё бы сочла привычным одеянием, но из нагрудного кармана пиджака вылезала длинная цепочка, часть которой скрывалась в зелёном жилете, а под горлом мужчины красовался галстук-бабочка.
   Он позвонил в дверь, и открыл ему отец. После недолгих переговоров рядом с входной дверью изумлённый отец неуверенно пригласил незнакомца войти в квартиру, в которой, кроме Насти, никого не было. И незнакомец сделал им, как это называется, предложение, от которого не отказываются. Он предложил им здоровье и жизнь мамы, которая сейчас лежала в больнице, в реанимации, в обмен на переезд Насти в некое странное место, где обучают травничеству.
   Настя, только что закончившая школу и поступившая в медтехникум, ошалела.
   - Это ка-ак? - даже начала заикаться она. - Такое заведение есть? И почему в обмен на... Я не понимаю!
   И папа подтвердил, что не понимает и он.
   Незнакомец слегка вздохнул и объяснил так, что у них обоих снова глаза на лоб полезли. Оказывается, он агент, который ищет в Этом мире будущих студентов с необычными задатками. И эти задатки - ведьмы-травницы - есть у Насти.
   - Вы говорите совершенно... - отец даже остановился, не зная, как сформулировать фразу, и пожал плечами, растерянно глядя то на незнакомца, то на Настю.
   - Всё понимаю, - спокойно ответил тот. - Но предлагаю не спешить с отрицательным ответом и позвонить в больницу, узнать о здоровье дражайшей супруги.
   После этих дичайших слов отец, как заколдованный, взялся за мобильник. И замер, услышав ответ далёкого собеседника.
   - Маму хотят выписывать в связи с полным выздоровлением, - промямлил он, недоверчиво глядя на Настю.
   - Наши травники-целители позаботились о том, чтобы будущая студентка не чувствовала себя ранимой, оставляя свой мир, - чуть ли не беззаботно подытожил незнакомец, поигрывая цепочкой с маленьким кулоном, появившимся из жилета.
   Вот уж когда Настя нисколько не сомневалась!
   Возни с документами было много, было много недоверия пополам с изумлением из-за внезапного выздоровления мамы, но вскоре Настя и впрямь оказалась в странном мире, в странном академгородке, в котором учились ещё несколько человек из её мира - правда, общаться было с ними спервоначалу сложно: говорили на разных языках. Но здесь же ей вручили такую же цепочку с кулоном-переводчиком, чтобы новоявленная студентка не испытывала проблем с языками всех обучающихся в магической академии. Здесь с нею провели ознакомительную беседу по тем расам, которые будут учиться вместе с нею. И выдали комнату - по здешним меркам небольшую, но, даже в сравнении с комнатами родной квартиры, довольно просторную. А через полторы недели она знала, где находится корпус травниц-целительниц, а также корпус для магов, специализирующихся на магической иллюзии. Кроме всего прочего, слегка освоившись, она начала с интересом поглядывать на корпус, где занимались артефактчики...
   ... Мелкими перебежками по дорожкам, аллеям, а то и по газонам она добралась до своей комнаты в своём общежитии. Заперлась и некоторое время сидела на кровати, прижимая к себе кота и думая о странном некроманте. "Для моей же пользы" - сказал он? Жаль, так и не выяснила, что с ним происходит. Задело странное противоречие: если для пользы, почему он попросил у неё силу?
   - Настя!
   Не успела поднять голову, как на колени упала какая-то цепочка - и съехала на пол. Григоир досадливо каркнул и слетел вниз. Всё ещё держа кота одной рукой, другой девушка приняла цепочку, свисавшую из клюва ворона.
   - Откуда это у тебя? - удивилась она, разглядывая махонькую подвеску в виде тонкостенной чашечки. Ранее фамильяр за воровством не был замечен. Да и вроде, если что, не должен ворованное показывать хозяйке.
   - Тот некромант позвал меня и велел тебе передать. Ну, когда ты окно закрывала, - хрипловато сказал ворон, усевшийся напротив, и брезгливо посмотрел на кота, который еле дышал. - Для него!
   - Зачем?! - ужаснулась девушка. - Добить?!
   - Он сказал, эта штука - накопитель сил, - чуть вздыбив крылья, словно пожимая плечами, ответил Григоир.
   "Сам у меня силы брал, а накопитель мне отдаёт? - поразилась Настя. - Или я неправильно понимаю назначение этого артефакта?"
   Пришлось положить кота на кровать и осторожно выглянуть в коридор. Потом, уверившись, что Бриды с подругами не видно, она, с зажатым в кулачке накопителем, помчалась на второй этаж, где жили третьекурсницы. И где дежурила старая вахтёрша из ведьм, которую первокурсницы, и не только они, часто тревожили своими примитивными, но такими жизненно важными вопросами.
  
   Вторая глава
  
   "Помчалась" - это она хорошо себя оценила. Лестницы здесь, естественно, не стандартные, как в жилых домах её мира. То есть не в девять ступеней. В двадцать. А ходьба до своего корпуса по газону, когда Настя сумела чуть добрать сил, выпросив их у трав и цветов, была слишком краткой.
   Так что на седьмой ступеньке, споткнувшись, девушка успела вцепиться в перила и только потому не упала задом на верхнюю ступень, а то и не скатилась с пройденных ступеней. В общем, держась за перила, сумела более комфортно опуститься на камень лестницы, а не грохнуться постыдно. Ладно ещё - вокруг никого, кто бы посмеялся над неуклюжей. Села, поёрзала, чтобы устроиться удобней и отдохнуть, дожидаясь, пока ноги придут в норму. С беспокойством подумала о коте: "Дождётся ли кот меня? Я-то вокруг него травы оставила, чтобы укрепить его и даже задержать его состояние в нужном режиме, но надолго ли хватит сил этих трав?.."
   - Откуда ты, прелестное дитя? - мягко спросил кто-то, спускавшийся сверху и обходивший её в данный момент.
   - Из леса, вестимо, - деловито отозвалась Настя и глянула, кто тут такой сердобольный, что решил осведомиться...
   И открыла рот, узрев перед собой венец идеальной красоты в мужском лике. Вот это да-а... Красавец был высоченный, в отличной физической форме. Первое, на что наверняка западали все встреченные им девицы, оказались глазища - азиатского разреза, но притом большие и мерцающие поистине космической глубиной. Носик весьма аккуратный, а уж рот - красота из красотищ! Глядя на высокие скулы, Настя скептически вспомнила о земных красавцах, которые добивались того же - с помощью пластических операций. Интересно, этот мужской идеал точно так же себе сделал пластику? И последнее, что Настя не очень любила в мужиках, - это волосы идеала. Точней, их длина. Примерно такая же, как у её собственных волос - чуть ниже лопаток. И явно крашенные, потому как светло-коричневатые, словно подпаленные в огне пряди соседствовали с иссиня-чёрными и седыми.
   - Лес, - задумчиво сказал идеал. - Дитя, ты травница?
   - Ага.
   - А почему решила присесть на этой лестнице? Она тебе нравится, как место отдыха? - сочувственно поинтересовался идеал.
   "Ну вот, - пожалела Настя, - только решишь, что встретила идеал, а он тут же оказывается то ли тупым, то ли последним болваном! Нет, надо бы к "красавцам с первого взгляда" относиться с критическим подозрением". Но тут же сама заподозрила: а если этот конкретный идеал просто-напросто насмехается над ней?
   - А почему вы решили обзывать меня дитём? - с ярко выраженной подозрительностью спросила она. - Я - что? Выгляжу, как младенец, которого только что отлучили... - И смутилась, чуть не ляпнув грубость.
   Неизвестный идеал мягко улыбнулся ей и так же мягко и непринуждённо ткнул в её нос тонким пальцем, ошеломив до крайности. После чего вновь улыбнулся идеальной улыбкой и спросил:
   - Этого хватит?
   Первый же вдох после его деликатного возмещения взятых у неё сил показался таким... таким... Что Настя вновь с подозрением спросила:
   - А как вы догадались?
   - Увидел в твоих руках накопитель, - благосклонно ответствовал идеал.
   - Я что - рыжая, чтобы для себя его использовать? - проворчала девушка, жалея, что не спрятала накопитель в карман.
   - А разве нет? - теперь уже изумился неизвестный идеал, до сих пор абсолютно спокойный. - Разве не рыжая? Замечательный оттенок, между прочим. Цвет жаркой зари!
   Настя в суматохе схватилась за волосы и поднесла прядь к глазам. Ну вот - расстроилась она. Иллюзия слетела, когда она споткнулась, и теперь всем видно, что жалкая первокурсница не умеет правильно делать иллюзорную маску!..
   Настя вздохнула и встала.
   - Примите мою огромнейшую благодарность за помощь с силами, - чётко выговорила она привычную фразу, которую заучила наизусть, законспектировав для того академический справочник для общения со здешними многоликими расами и видами. - И простите, если оставляю вас слишком быстро: мне необходима консультация у нашего домашнего куратора. До свидания!
   И, развернувшись, теперь уже на всех парах бросилась по ступенькам наверх, не желая, чтобы её остановили новым вопросом, когда у неё жуткий цейтнот. Да ещё ворчала про себя: "Цвет жаркой зари, цвет жаркой зари... Делать ему больше нечего, как заморачиваться с цветом моих волосёнок!"
   Впрочем, пробегая площадку между лестницами, она невольно глянул вниз, и идеальный незнакомец, по-прежнему снисходительно улыбаясь, послал ей воздушный поцелуй. Она шмыгнула в ответ и побежала дальше, возмущаясь: "Ходят тут всякие по женскому корпусу, смущают наивные девичьи сердца!" Любила она в устной речи и в мыслях ввернуть литературные фразочки. И тут же подумала, что произнесённые вслух другим человеком, то есть, например, конкретно этим идеальным типом, они, эти фразочки, почему-то её раздражают. И мельком ещё подумала о том, у кого бы спросить, что это за роскошный тип такой - и почему безнадзорно шляется по женскому общежитию, приводя в смятение души и сердечки его обитательниц.
   Спрашивать не пришлось.
   Рядом со столом домашнего куратора - проще, вахтёрши из ведьм - стояли четыре девицы, которые взахлёб обсуждали явление неизвестного идеала. Постояв минуту за их спинами, Настя и сама открыла рот от восхищённого благоговения: ах-ах-ах, силой с ней поделился сам дракон-старшекурсник! Всего лишь. А она думала - эльф. Ушей-то не видела... Старая ведьма-куратор, наверное, устала от трескучего, взахлёб обсуждения странного гостя в стенах вверенного ей общежития, при этом стойко помалкивая, зачем он сюда явился. Углядев Настю, смиренно дожидавшуюся своей очереди подойти к ней, она кивнула и спросила:
   - Что у тебя?
   - Магический накопитель, - чётко сказала Настя, и девиц мгновенно сдуло от вахтёршиного стола: говорить об академических, учебных делах, когда тут такое событие! Фи и фу на Настю!
   Глядя вслед упорхнувшим девицам, Камина, похожая на серую глазастую совушку, почему-то надевшую белоснежный чепец, перевязанный атласными лентами, задумчиво пожевала губами и высказалась:
   - А что? Хороший способ избавиться от этих сорок.
   Что она имела в виду, девушка переспрашивать не стала и протянула ей артефакт.
   - У меня кот больной. Мне дали эту штуку и сказали, что она поможет ему с силами. Это так? Или меня разыграли?
   Повертев в морщинистых, но цепких руках накопитель - маленький, с напёрсток, невзрачный колокольчик из тонкостенного дерева, с металлическим колечком сверху, за которую цеплялась цепочка, Камина одобрительно покачала головой.
   - Пользуйся без боязни! Отличная вещь и надолго послужит. - И пытливо глянула на девушку. - Спрашивать, кто тебе его подарил, наверное, не стоит?
   - Э... Ну-у... - замялась Настя и вздохнула. - Нет, не стоит.
   - Та-ак! - спохватилась старая ведьма. - Ну-ка, ну-ка! Кот у тебя больной? Откуда взялся? С чего бы это ты его лечить собралась?
   Настя снова вздохнула и, уложившись в минуту, пересказала все краткие события из бурной и полной трагедии жизни хвостатого бедняги. После чего Камина уставилась на неё, переваривая информацию, и, хмыкнув, поинтересовалась:
   - А ты точно на человеческого целителя хочешь учиться? Не думала о магической ветеринарии?
   - Кот-то у меня нормальный! - вырвалось у испуганной девушки. Затем Настя испугалась ещё больше: она ведь только что обозвала ненормальными всех магов и ведьм! Её оправдывает лишь то, что она и себя в эту странную когорту логично внесла.
   Похихикав над нечаянной оговоркой, ведьма добродушно сказала:
   - Одно другому не повредит! В общем, подумай об этом. А вдруг тебе понравится эта мысль? Если надумаешь, я сообщу начальству.
   - Спасибо, - пробормотала Настя и сбежала не медленней тех девиц, которых так взволновало посещение их корпуса драконом. Почему-то она сначала всё-таки решила, что он преподаватель. Основание решению простое - обозвал дитём и легко увидел одну из её проблем. А теперь, когда она всё про него поняла, решительно закрыла доступ воспоминаниям об идеальном студенте - ой, красавчике! - в свою голову. Некогда ей думать о пустом! Помог и ладно!
   Пока бежала, мысли путались. Снова думалось о жутком некроманте, который жутко лежал жутко прикованным к жуткой кровати. Думалось, жив ли кот, которого она может выручить не только обычным лечением, но и вливанием в него сил.
   И думалось о том, что предложение, сделанное старой ведьмой, очень интригующее. Но ведь тогда, вместо обещанных четырёх лет на академический курс ведьм и колдунов, ей придётся учиться ещё больше? Или... Или её заставят совмещать обучение? И тогда... Ну уж нет! Надо научиться тому, из-за чего её взяли. Ведь Камина спросила про кота, даже не осведомившись, а будет ли животное жить! А если кот не выживет? И вообще! Настю интересует курс иллюзии! А ещё... курс артефактчиков! Вот, например, накопитель! Умела бы его сама создавать - не пришлось бы на него издалека облизываться, сразу бы сама и сотворила! И когда же всем этим заниматься?..
   Взволнованная, она вбежала в комнату - и выдохнула: кот, оставленный на кровати, шевельнул глазами на неё. Головы не поднял - куда ему, но ведь живой! Трясущимися от спешки руками, Настя повесила колокольчик на шею животному. И застыла, ошарашенно глядя на кота. Хм. А ведь Камина права: повесив коту накопитель, девушка поставила болящего и побитого в ряды "ненормальных"! Потому что сейчас кот будет, как все маги и магические существа, брать стихийные силы отовсюду, откуда сумеет брать колокольчик!
   И задумалась, снова озадаченная: у некроманта есть накопитель. Почему же он сам его не использует? Не может достать? Ну да. Руки-то скованы... Но ведь послал за ним Григоира! Значит, мог бы попросить ворона или её же, Настю, чтобы они ему подали то, что необходимо каждому магу, а уж тем более в таком положении! Или ему нельзя по каким-то своим некромантским причинам? Но ведь не оказался от сил, когда она предложила. Или он... этот... садомазо которое? Ужас!
   - Ну, ничего себе... - прошептала она, одновременно думая и о коте, перешедшем в разряд магических, и о странном некроманте.
   И подпрыгнула от жёсткого стука в дверь. "Брида?!"
   - Насть! Открывай! - завопили за дверью в несколько девичьих голосов.
   Сообразив, кто это и с какой целью, Настя скривилась и со вздохом щёлкнула пальцами, позволяя двери открыться. В комнату ворвались четыре девицы, и кот полуобморочно закатил глаза и поджал уши от громогласных воплей.
   - Цыц! - рявкнула Настя. - Щас помрёт - вы виноваты будете!
   - Ой, котенька какой прелестный! - кукольным голоском запела Сайофра, высокая и изящная девушка-эльф, приседая на корточки перед кроватью и осторожно гладя пригнувшееся от страха животное. - И почему такое чудесное создание лежит на кровати?
   - Да, чего он опять валяется? - удивилась Кари, коренастенькая темноволосая гномушка. - Ты ж вроде его подлечила немного?
   - Его Брида отлупила, - сурово сказала Настя, только что вспомнившая, почему она первым делом того студента-дракона определила эльфом: любят они, эльфы, красивыми словами пользоваться, например, "котенька такой прелестный", "прелестное дитя". - Так что - кота не трогать и не орать рядом с ним, чтобы не тревожить.
   - По мне, так эту Бриду давно надо приструнить, - хмыкнула Мерсайл, оборотень. - А то привыкли все, что у неё память короткая - типа, обижай не обижай она всех, потом всё равно сама как шёлковая будет. Не. Надо собраться всем вместе и устроить ей тёмную. Изменить голоса и вбить в неё правило - не лезь ни к кому!
   - Боюсь, в этой ситуации не всё однозначно, - вздохнула Настя. - Понимаешь, кот вышел из моей комнаты и надул лужу возле комнаты Бриды.
   - Где-то её я даже понимаю - Бриду, в смысле... - заговорила было стоявшая у входной двери вампирша Ита, но Мерсайл её перебила:
   - Пока все её понимают, она распоясывается всё дальше!
   - Не торопись, Мерсайл, - укоризненно ответила Ита. - Всё дело в том, что мы не переносим кошек и их запаха. Да и ты... Подумай хорошенько. Приятно ли тебе было бы, найди ты кошачью лужу возле своей двери?
   - Так, вы мне тут зубы не заговаривайте, - решительно сказала Настя. - С чем явились? Я же сказала - у меня ни голоса приличного, ни умения играть на музыкальных инструментах. Я вам не пригожусь!
   - Но у тебя есть гитара, - вежливо напомнила Сайофра.
   - Фи... три примитивных аккорда - и всё. На них далеко не уедешь. А тут такое мероприятие! Да и побаиваюсь я выступать со сцены!
   - Слушай, а как зверя зовут? - спросила Мерсайл.
   - Не назвала. Думала: вылечу - отпущу.
   - Но три аккорда - это уже замечательно! - настаивала девушка-эльф.
   - Эту скотину надо на кухню при столовой отнести, когда выздоровеет, - проворчала гномушка Кари. - Пусть при деле будет - мышей и крыс ловит. А то валяется он здесь - дармоедом!
   - Он бедненький и несчастненький! - возмутилась Сайофра. - А ты его гонишь работать! Пусть сначала подлечится!
   - Ведьмы, забудьте про моего кота! - воззвала к одногруппницам Настя. - Давайте спокойно договорим, чего вы от меня хотите! Только не сцена!
   - А хочешь - мы все вместе выйдем? - предложила Ита. - Тогда у нас будет от группы вокальный номер, и не надо будет долго искать, с чем выступить на академическом осеннем празднике.
   - В смысле - квинтет? А что петь будем? - слегка обалдевшая от новой идеи поинтересовалась Настя. - Вы не забыли - мы все разные! У нас ни одной песенки общей нет, которую бы мы знали!
   - Придумаем и выучим, - деловито сказала Мерсайл.
   И все девицы уставились на неё. Сайофра непонимающе похлопала на девушку-оборотня длиннейшими ресницами и кротко спросила:
   - Ты имеешь в виду, что мы придумаем песню?
   - А что? - пожала плечами Мерсайл. - Другие же придумывают стихи для своих композиций. Почему бы и нам не попробовать? Зато в нашем будущем номере есть огромный плюс! В следующий раз нам не надо будет искать, что мы можем сделать, а сразу сочиним ещё одну песню - и вперёд все вместе, чтоб не страшно было! Думаешь, тебе одной неуютно на сцене?
   - Ты думаешь, это так легко - придумать песню? - обалдело спросила Настя.
   - У Сайофра флейта есть, - вспомнила Кари. - Я слышала, как она играла. Ничего так. Сайо, будешь вторым инструментом в аккомпанементе.
   - А если флейта не подойдёт? - удивилась та.
   - Подойдёт, - уверила её гномушка, и девушка-эльф пожала плечами.
   - Так, дамы, - решительно сказала Настя. - Сели все за стол и думаем, какую песню будем петь. А то сосредоточиться трудно.
   Дамы быстро уселись, кто куда: заняли три стула и низкий подоконник.
   - А что думать? - хмыкнула Мерсайл. - Ты придумай слова и музыку, а потом нам покажешь - и будем учить.
   - Ты так говоришь, будто я здесь только и делаю, что песни сочиняю! Да я даже не знаю, о чём такая песня может быть! - возмутилась Настя. - Осенний праздник - про увядающие цветочки, что ли, петь?
   - Мы ведьмы, - напомнила Кари. - И поём от курса ведьм. Значит, песня должна быть про нас - про ведьм.
   И тут Настя вспомнила мультик "Летучий корабль" и придушенно, но неудержимо захихикала, представив всю компашку на сцене распевающей бабёжкины частушки. Отсмеявшись, оглядела мокрыми от слёз глазами изумлённых одногруппниц, вытерла слёзы и задорно предложила:
   - А давайте частушки споём?
   - Это что? - подозрительно спросила Кари. - Почему они частят?
   - Их проговаривают быстро и на лёгкой мелодии. Ну и всякие маленькие четверостишия в ход идут. Чаще смешные, а иногда жизненные.
   - Например?
   - Ну... Помню, в бабушкиной деревне пели: "Говорят, платки к разлуке. Я милОму два дала. Не платочки разлучают, а подружкины слова!"
   - Ух ты! - загорелась Ита. - Да тут можно любые приметы накидать!
   Но ещё с полчаса думали и так не смогли ничего подходящего придумать, чтобы соединить осенний праздник и ведьминский курс.
   - Идея - блеск, - решила Мерсайл. - Но надо немного сосредоточиться. Идём по комнатам и думаем. К вечеру приносим - кто что придумал!
   - А завтра - практикум, - меланхолично напомнила Сайофра. - Все свои домашки сделали? Я, например, нет.
   - Интересно, есть такое заклинание, чтобы придумывать стихи? - озаботилась деловая Кари. - Девчонки, спросим у библиотекаря - пусть нам найдёт!
   - Тоже идея, - одобрила Ита. - Настя, ты долечивай кота и придумывай ему имя, а мы побежали в библиотеку! Если что-нибудь найдём - снова прибежим к тебе.
   И галдящей толпой одногруппницы-ведьмы умотали в академическую библиотеку. Стало тихо, и Настя, взбудораженная, начала потихоньку успокаиваться. Ей "домашку" делать не надо: по старой привычке хоть и не отличницы, но примерной хорошистки она все домашние задания делала немедленно, едва заканчивались занятия. Так оставалось время на чтение книг.
   Но теперь... Она вроде как получила новое домашнее задание. И вроде как понятно: чтобы сделать его надо написать строки одинаковой по количеству слогов длины, да ещё так, чтобы они рифмовались. Вроде всё понятно. Но она села с выдранным из тетради листочком за стол, взялась за ручку. Оглянулась на кота. Тот, почуяв, что к нему возвращаются силы, немедленно уснул. Настя посмотрела в листок. Через десять минут в тщетных попытках придумать хоть что-то приличное встала из-за стола лишь с головной болью.
   Что-то она сомневалась, что девочки-ведьмы сумеют найти в библиотеке колдовской стимулятор для написания стихов.
   В детстве, увлечённая красивыми стихами, которые изредка попадались ей, она пыталась подражать поэтам. Но чаще получалось лишь либо продолжить их стихи, либо развить тему - как это она сейчас понимала. Но никак не написать своё... Она озадаченно сжала губы: может, предложить девочкам создать красивую иллюзию на сцене? Что-то вроде дремучего леса, в котором колдуют молодые ведьмы? Можно сделать иллюзию подвижной, попросить Сайофра сыграть что-то ан флейте для атмосферности... Она вздохнула. Вот для такой штуки сценарий придумать легко. "Тоже мне - придумали! - даже посердилась она немного. - Песню им подавай! Вот придут с пустыми руками - я им и предложу замечательную идею для концерта!.. А пока..."
   Настя оглянулась на чистый листочек бумаги, до которого кончик ручки так и не дотронулся, а потом присела на край кровати и погладила сонного кота. Судя по линиям вокруг него, которые оживились и стали заметно ярче, он и впрямь пошёл на поправку.
   И это напомнило ей о том, кто помог. С котом.
   - Григоир, где ты гуляешь? - негромко спросила она пустоту своей комнаты.
   Окна здесь по старинке сделаны - с форточкой. Пока тепло (а здесь всегда тепло, разве что по ночам прохладно) - форточка настежь. Ну и влетел. Приземлился на привычном насесте - на спинке стула. Осмотрелся. Сощурился на спящего кота, издал странный - не то недовольный, не то раздражённый звук. Потом снова уставился на стол.
   - У нас гости были?
   - Да, девчонки заходили насчёт концерта. Григоир, поужинай - я тебе на столе в кухне оставила твою чашку с готовкой. А потом у меня для тебя будет задание.
   - Есть, моя ведьма! - пошутил Григоир и слетел с насеста - в отгороженную занавеской кухоньку, которая одновременно являлась и комнатушкой для умывания.
   А Настя подошла к настенному зеркалу и быстро приготовилась к выходу. То есть заклинанием обесцветила ярко-зелёные глаза в невнятно серые, а рыжие волосы, необычного малинового оттенка, собрала в хвостик и "перекрасила" в темновато-русый цвет. То есть в тот, который опять-таки ни то ни сё. Последний штрих - "покрыла" характерную для некоторых рыжих нежно-белую кожу лица лёгким загаром.
   Посмотрела вниз. Нормалёк! Джинсы, как у большинства в академии. Блузка - тоже из категории "не разбери поймёшь". Ну и любимые сандалии, которые разношены строго по ноге, как будто стали её частью. Самое то - бегать по кустам и газонам.
   Заметно отяжелевший Григоир влетел в комнату и, усевшись напротив хозяйки, вопросительно взглянул на неё. Настя задумчиво смотрела на окно: здешнее солнце нижним краем касалось горизонта. Вскоре оно скроется. И есть где-то полтора часа на пробежку в место, которое застряло в мозгах и назойливо требовало её появления.
   - Григоир, тебе придётся сейчас сходить со мной к тому некроманту, который подарил мне накопитель.
   - Зачем? - каркнул ворон, вылупив глазища на юную ведьму.
   - Ну, я хочу навестить его. Было бы неудобно не поблагодарить его за столь своевременный подарок, - чопорно сказала Настя, скрывая своё ужасающе горячее любопытство - желание узнать, что произошло с тем скелетиком, который недавно явно выглядел как обыкновенный человек.
   Фамильяр проницательно посмотрел на девушку. Или, точней, попытался выглядеть проницательным.
   - Тебе понравился... - он поперхнулся и тут же исправил вопрос: - Тебе понравился накопитель некроманта? Но ты же могла попросить его у любого другого опытного мага!
   - Просить не люблю. А здесь мне сделали подарок, о котором я не просила. И мне это нравится.
   - Но идти туда, чтобы поблагодарить... - Ворон вновь уставился на хозяйку.
   - Григоир, - терпеливо сказала Настя. - Я рыжая-бесстыжая - это ты уже знаешь. Но я ещё и благодарный человек. Хотя, если не хочешь сопровождать меня туда, просто скажи, вместо того чтобы выспрашивать о том, что мне неинтересно.
   - А зачем тебе там я? - с новым недоумением спросил Григоир.
   - Объясняю. У него окно на кухне было открыто - пряталось за закрытыми шторами. Мне нужно знать, будет ли оно открыто и в этот раз.
   - Хм. - Ворон почесал кончик клюва когтем лапы. Посидел, подумал, поднял голову. - Ты хочешь пройти в гости не с парадного входа, а в окно. Незамеченной. Ну вот. Другое дело. А то думай мне тут, зачем я тебе.
   - Именно так, Григоир, - серьёзно и важно сказала Настя. - На тебя возлагается опасная разведка, после чего я уйду опасным шпионом в его апартаменты.
   - Что-то у меня как-то это плохо сочетается - шпионка и благодарность, - признался фамильяр. - Но ты не хочешь открываться мне сейчас. А можно я последую за тобой и пойму всё сам?
   - А тебе интересно? - удивилась Настя, шагая к двери.
   - Конечно! А почему ты сейчас не хочешь выпрыгнуть в окно? - Круглые выпуклые глаза ворона горели синим пламенем азарта.
   - Соблюдаю внешне обычные правила этикета, - деловито ответила Настя и постучала себя по плечу, приглашая птицу на своё обычное место при себе.
   - А я тебя не выдам своим присутствием на твоём плече? - встревожился ворон, переместившись на её плечо.
   Девушка осторожно выглянула в коридор студенческого общежития. Не глядя на Григоира, вполголоса спросила:
   - А что? Ты тоже хочешь замаскироваться? И как?
   - Под ястреба! - хищно обрадовался Григоир.
   Настя отпрянула от двери и объяснила:
   - У ястреба клюв коротковат - мне тебя трудно будет маскировать. Хочешь - в беркута? Он очень хорош!
   - Хочу, конечно! - Ворон от нетерпения аж клювом клацнул.
   Через пять минут они вышли в коридор, всё такой же пустой. Так что никто не удивился, когда они, внешне плохо запоминающаяся студентка с прекрасным беркутом на плече, гордо озирающимся по сторонам, появились на людях ближе к выходу из общежития: первокурсников ещё не всех знали в лицо. Охранник, во всяком случае, скользнул по ним взглядом и спокойно пропустил на улицу. Краем глаза девушка заметила Мерсайл, которая кого-то ждала у входной двери, а когда Настя проходила мимо, ноздри девушки-оборотня вдруг затрепетали. Но дверь тяжело закрылась - и Настя, мельком оглядевшись, немедленно поспешила от общежития.
   Оказавшись на аллее - метрах в двухстах от корпуса, Настя оглянулась: Мерсайл стояла у входа и, нахмурившись, озиралась. Девушка усмехнулась: чтобы обернуться в волчью ипостась и продолжить преследование по запаху, Мерсайл надо сбросить с себя цивильную одежду. Так что Настя спокойно удалилась аллеей, словно гуляя между корпусами, но твёрдо держа путь к одному из мужских корпусов.
   Почему её тянуло в комнату некроманта, она объяснить бы не могла. Благодарность - отмазка для Григоира... Пройдя половину пути, юная ведьма досадливо поморщилась: ну и торопыга она! Могла бы остаться в комнате и быстренько разложить карты на некроманта! Узнать, почему её тянет к нему. На себя нельзя: собственные желания перебьют настоящее гадание.
   Вскоре стемнело: солнце ещё закатывалось, но пряталось за холмом, который вздымался за академгородком.
   - Григоир... Тебе пора, - прошептала Настя, выглядывая из-за дерева на газоне перед мужским общежитием.
   - Слушаюсь и повинуюсь, моя королева! - прохрипел ворон - и снялся с её плеча, оставив хозяйку недоумевать, с чего бы он так ответил. Маскировочный вид восточной птицы подействовал?
   Настя вздохнула и приготовилась к терпеливому ожиданию.
  
   Третья глава
  
   Комок тьмы в вечерних сумерках брошенным камнем влетел в ещё большую тьму, со стороны улицы ограниченную прямоугольником оконной рамы. Во тьму, которую не видно с улицы, но Настя помнила по первому посещению. Влетел вкосую, так что стало понятно, что окно всё ещё открыто и что птица влетела в щель. Настя решила досчитать до шестидесяти - раз, потом ещё. То есть элементарно следить за разведкой ворона, принимая во внимание количество минут его пребывания в чужих апартаментах. Да и легче так - в ожидании.
   Но забыла о счёте, вновь погрузившись в размышления о будущем концерте. Может, зря она остановилась на песне? Может, надо было сделать с девчонками какой-нибудь танец - и обыграть его получше, чтобы зрители увидели целый мини-спектакль? И снова подумала, что на гитаре она и впрямь играет так себе. Ну, помурлыкать иногда любила под нехитрый аккомпанемент - точно так же, как часто ловила себя на том, что бурчит какую-нибудь песенку себе под нос, пока занимается чем-то в одиночестве. Нет, было, конечно, пару раз, что она вроде как начинала сочинять песенку, но... Она пожала плечами и улыбнулась. Глупо думать...
   Между тем окрестности академгородка с приближением вечера сильно оживились, и теперь Насте пришлось следить за тем, чтобы её не обнаружили близко к мужскому общежитию. Наблюдая из своей древесной "засады" за многочисленными парочками, она прикусила губу: вот ещё одна часть жизни, которая ей нравится здесь. Несмотря на плотный график, студенты и студентки успевают отдавать дань и личному времяпрепровождению... Но вскоре, продолжая слушать быстрые разговоры и лёгкий смех, девушка поняла, что начинает завидовать. Хотя чему? - тут же пожалось плечами. Она здесь только-только начинает учиться. Может, и её свидания и прогулки - всё впереди?
   Но спохватилась и заставила-таки себя отсчитывать секунды. До шестидесяти досчитать не успела: Григоир мягко вылетел из щели между шторами, и девушка с облегчением решила, что в помещении сейчас, наверное, лучше не появляться. Но всё оказалось проще.
   - Он один, - прохрипел фамильяр.
   С другой стороны мужского корпуса улицу ярко осветили огни разворачивающейся перед зданием машины. Свет погас, и Настя, некоторое время посомневавшись и постояв возле приглянувшейся ей липы, решилась подойти к окну. Да, открыто. Чувствуя на плече тёплую тяжесть Григоира, девушка тихонько потянула на себя раму. Открылась, как и в прошлый раз, бесшумно, и Настя сочла первый шаг в чужую комнату удачным предзнаменованием. Забравшись на подоконник, она осторожно оттянула в сторону штору и спрыгнула.
   Поскольку сейчас не надо было торопиться, то с помощью проникающего колдовского взгляда она сумела разглядеть кухню. Впрочем, это помещение больше походило на домашний бар, чем на привычную ей кухню. Наверное, к тому располагала стойка и единственный стол у стены, явно из откидывающихся. Ну и присутствовала здесь пара тонконогих стульев. И навесные шкафчики... Подивившись: неужели тот некромант сам себе здесь готовит, Настя осторожно выглянула в гостиную. Ага, вон тот тёмный провал в стене напротив - вход в спальню.
   Она решилась было шагнуть вперёд, как вдруг открылась входная дверь - это она поняла по неровной полосе света, резко появившейся из коридора. И немедленно шмыгнула назад, а потом и вовсе спряталась за открытой кухонной дверью. Григоир на её плече только охнул - то есть досадливо проскрипел что-то тихонько. Девушка испугалась, что его скрип услышат. Но одновременно раздались шаги - стук обуви, туповатый, утопающий в мягких коврах. И Настя, с трудом переводя зачастившее дыхание, решила, что невольно высказанное вслух воронье недовольство спряталось за этим стуком... Вошедший сразу направился к спальне некроманта.
   Промелькнула мысль сбежать.
   Но пока Настя раздумывала, не услышат ли её перемещения по комнатам из спальни, из последней донёсся самоуверенный голос:
   - Ну что? Живёшь ещё?
   И этот вопрос был задан настолько издевательски, что Настя, помня, в каком состоянии она оставила хозяина здешних апартаментов, возмутилась. Если вошедший знает о "болезни" этого бедолаги, но говорит громко и звучно... Бессовестный! Она представила, каково это - слушать над собой вопрос в полный голос. И передёрнула плечами от жути.
   Как ни прислушивалась, ответа не услышала. Впрочем - шёпот, естественно, до кухни не доходил. Но ответил ли хозяин комнат?
   Но дальнейший монолог "гостя", который вызвал неприязнь уже первыми словами и интонацией, её поразил ещё больше.
   Может, некромант и ответил. Но слишком много времени прошло после его возможного ответа. И начало монолога объяснило, что делал "гость".
   - Кого?! - рявкнул он так, что Григоир подпрыгнул на плече Насти. - Кого ты высосал, кровосос?! У тебя слишком быстро появилась кожа! И ты регенерируешь слишком быстро! Кто твоя жертва?! Или ты сейчас сам признаёшься мне, с кого стянул силу, или я немедленно иду к ректору и говорю ему прямо, что ты преступил закон!
   Вот, значит, чем "гость" занимался в паузе! Разглядывал лежащего! И... значит, пришедший - маг, если сумел разглядеть то, что даже Настя пока не умеет? Ух, ну и гад! Настя аж закусила губу - так зачесались руки схватить какую-нибудь сковородку из кухонного арсенала (увы, на деле здесь такой посуды, кажется, не найти) и отлупить ею "гостя" (внутренне она это слово произнесла со свирепыми интонациями - и сквозь зубы). Она даже шагнула в гостиную, готовясь наорать на этого гада, но на втором шаге услышала отчётливый шёпот:
   - Катись... к дьяволу...
   И девушка отступила. Судя по всему, у неизвестного некроманта силы духа хватало, чтобы и в таком положении уметь сопротивляться.
   Снова зависшая в апартаментах пауза.
   Потом "гость" пренебрежительно бросил:
   - Ой, да ладно - против меня в таком состоянии что-то делать! Твои штучки - мелочь, в сравнении с тем, кто я сейчас, пока ты тут валяешься тряпка тряпкой!
   "Хм, - удивилась Настя, - этот "гость" настолько подлый, что сравнивает себя с человеком, который явно недавно умирал? Ну и шваль..."
   - Ну? Что молчишь? - весело спросил "гость". - Говорить тяжко? А придётся! Я ведь не шутил, когда говорил о ректоре академии. И скажи спасибо, что вообще уцелел, когда Клодаг тебя использовала в своём ритуале. Но то, что сейчас сделал ты, это всё же настолько противозаконно, что я с наслаждением сдам тебя начальству - ну, и выше, конечно. - И с чувствительным удовольствием повысил голос: - Слышишь, Риан? Или я говорю слишком тихо?
   Даже по ушам Насти этот издевательский голос бил так, что она морщилась. И она чувствовала, как дрожат её ноги - опять-таки выскочить и прекратить это мучительное клоунское представление. Но "гость" сказал более чётко, видимо повернувшись к двери:
   - Лежи сегодня спокойно, бестолочь, которого так легко обвела вокруг пальца даже такая пустышка, как Клодаг. Но завтра утром ты всё-таки примешь высоких гостей, которые по-своему допытаются, чью силу ты выпил. - Кажется, он с минуту смотрел на лежащего, прежде чем, не то насмешничая, не то откровенно глумясь над ним, договорил: - И дверь я тебе всё-таки снова не закрою. Ты и так выбрал себе неплохой тупичок. Но, думаю, шумок из коридора не даст тебе забыть об активной жизни, к которой ты не вернёшься ещё долгое время. Так слушай, Риан, звуки этой жизни и бесись от своего бессилья! А завтра... Завтра будет потешно!
   Чёткие шаги в кромешной тьме - к выходу, где, в коридоре, и начали затихать.
   Настя опомнилась не сразу, но сообразила мгновенно.
   Вспомнив свой путь к этому тупику, она поняла, что до парадного входа в мужское общежитие ей надо обогнуть две угла, в то время как жуткому "гостю" некроманта придётся покрутиться в коридорах, прежде чем выйти на улицу.
   Врагов надо знать в лицо!
   Девушка бросилась к окну. Не успел ворон опомниться, она ссадила его со своего плеча на подоконник и велела:
   - Сиди здесь и жди меня!
   Сама села на тот же подоконник и, перекинув ноги на улицу, выпрыгнула на тёмный газон, радуясь, что помнит местность по дневному приключению. И сразу рванула к первому углу, не обращая внимания на гуляющих повсюду студентов. Впрочем, отмазку, откуда она здесь появилась, она придумала сразу, едлва только мысль о том появилась: "Если что - скажу, что меня опять Брида гоняет! Судя по всему, её здесь знают многие - поверят тут же!"
   Добежав до второго угла корпуса, она перешла на шаг, успокаивая тяжёлое из-за бега дыхание, и решительно, хоть и не спеша, направилась к крыльцу. Дошла до освещённого места между небольшими колоннами, где хохотали над чем-то в довольно плотной компании, и замерла, выжидая: опоздала - или успела вовремя?
   Дверь распахнулась, и из общежития вышел молодой мужчина. Настя напрягла колдовской взгляд. Мужчина улыбался с таким самодовольным предвкушением, что оставалось только услышать его голос. И Настя оттолкнулась от колонны, чтобы подойти ближе. Она так кипела, даже тряслась от неадекватной ситуации и от того, что будет спустя минуты, что решилась выполнить придуманное на бегу, несмотря ни на что! И тут её заметили в той самой компании.
   - Ой, какая девочка-припевочка! Девочка, ты откуда и чья? И зачем здесь появилась, а, милая? Ищешь ли кого, подруга? - посыпались шутливые вопросы.
   Вышедший мужчина остановился и обернулся на развесёлые голоса.
   А Настя, взведённая до последней степени, задиристо ответила:
   - Я тут по делу! А ну, расступись!
   В компашке дружно, но незло расхохотались. И вежливо расступились перед "сердитой девочкой", как тут же её охарактеризовали.
   Так что девушка без помех подошла вплотную к возможному "гостю" и бесцеремонно ткнула в него пальцем.
   - Ты!
   - Что я? - по инерции удивился тот.
   Голос узнала мгновенно. Всё, доказательств, что это тот самый, больше не надо.
   И Настя залепила ему две крутейшие и хлёсткие пощёчины - такие, что её ладонь из-за ударов по этой самодовольной морде загорелась от боли.
   - Ах ты, гад! Ах ты, сволочь! Получи!
   От неожиданности он отшатнулся и замер, потому и получил безнаказанно. Да и что он мог сделать с невысокой девушкой - сам высоченный и широкоплечий, когда за её спиной встала стеной толпа напряжённых, хоть и обомлевших студентов? А Настя, успокоившись на выполненном, быстро отбежала к этой стене и нырнула между посторонившимися студентами, тоже застывшими от внезапного нападения. Мало того. Настя забежала за куст и тут же присела - в попытках выяснить, знают ли студенты этого человека, не назовут ли его по имени. Ведь, по сути, они могли подумать, что этот "гость" её оскорбил, за что и получил.
   Справедливо ли она поступила? Настя, усмиряя дыхание, всё ещё разгорячённая своей проделкой, на адреналине решила так: она права! Она, будущая целительница, отдала личные силы на здоровье этого Риана, а "гость" помешал процессу исцеления! Да ещё растравлял боль! У, мелкий пакостник! Теперь, когда Настя знала, в чём дело, она обязательно загадала не забыть спросить у бедняги Риана, стоит ли закрыть дверь в его комнаты. Если она, конечно, сумеет это сделать. А вдруг этот мерзавец не просто раскрыл дверь нараспашку, а магически её застопорил?
   "А что ты будешь делать, если "гость" обвинит тебя в необоснованном нападении? - тяжело дыша, задумалась девушка и махнула рукой. - Фи! Скажу - в темноте перепутала! Но извиняться не буду! Сыграю в дурочку и так и скажу: за что извиняться? За то, что ты похож на одного мерзавца? Р-р..."
   К сожалению, от толпы студентов она не сумела расслышать имени прощелыги - только несдержанные смешки над ним и явные колкости над неудачливым дон жуаном (это подтвердило её предположение, что можно сослаться на любовные делишки), зато увидела, что он быстро, стремясь избежать ехидных насмешек, садится в машину. Не ту ли самую, которая осветила двор общежития, когда Настя бежала к окну?
   Вновь стоя уже за толстым стволом липы, в её густой тени, девушка нахмурилась. Он тоже некромант - насколько она поняла по его насмешкам, когда Риан пытался напустить на него чёрный туман со страшилками. Но некромант - наверняка из города, а не общежитский. В игре теней и света он её точно не разглядел. А тут ещё иллюзия на её лице... Значит, безрассудная выходка может сойти ей с рук.
   Настя шмыгнула в другие тени и помчалась назад, к открытому окну. "Ничего! Главное - я ему всё его торжество испортила! А то - решил поиздеваться над слабым!"
   Григоир сидел на карнизе и дремал. На шаги всполошился, но быстро успокоился.
   - Никто не приходил? - спросила девушка, садясь на подоконник и переворачиваясь всем телом в кухню.
   - Нет. Всё тихо, - доложил фамильяр. И поинтересовался: - А мы ещё раз туда полезем? Или вернёмся к себе?
   - Нет, - твёрдо сказала Настя. - Сначала мы посмотрим, как себя чувствует Риан, а потом побежим домой.
   - Смотреть, как чувствует себя бездомный кошак, - пробормотал ворон и вздохнул.
   - Кошак себя чувствует нормально, - сухо сказала девушка и похлопала по своему плечу. - Поехали, Григоир!
   Они, крадучись, прошли (фамильяр проехал) кухню, гостиную и, едва дыша, остановились на пороге спальни.
   Но слух неизвестного Риана был острым. И Настя услышала шёпот:
   - Что тебе ещё надо?..
   Она улыбнулась: он не сдался! Он готов чуть ли не драться, если бы не его состояние! Ух, как это ей понравилось!
   - Это я, - ответила она шёпотом, сияя от радости. - К тебе можно? Я пришла навестить! Если не хочешь меня принимать, я уйду.
   Пауза заставила её напряжённо прислушиваться к тишине и даже стёрла улыбку с её губ, а из сердца радость. И вдруг услышала:
   - Садись!
   Она выдохнула и чуть ли не бросилась в комнату, помня, где именно оставила "стул для посещений". Только поставила рядом с кроватью - и тут же спохватилась:
   - Прости, но, может, закрыть дверь в апартаменты? Мне кажется, из-за этого здесь страшный сквозняк. Или тебе не хватает свежего воздуха?
   - Закрой.
   Ей показалось, что он прошептал это слово с облегчением.
   Настя оставила ворона на спинке стула и побежала к входной двери. Та закрылась легко, и она вернулась быстро. Всего несколько шагов от двери в апартаменты до спальни, а она успела сообразить, что ей больше всего нравится в этой ситуации. Тайна. Одна на двоих! Никто не знает, кто приходит к Риану. И он тоже не знает - кто. И ещё одна тайна в том, что она прибегает к нему втайне от всех остальных.
   - Как...
   Усевшись на стул, она неловко сжала кулачки. Он хочет знать её имя.
   Половины тайны уже не будет. Стоит ли знакомиться? У него есть уже некая Клодаг, которая сумела его в чём-то обхитрить. Может, была, но... Не сумев определиться с положением, Настя вдруг подумала, что Риану конкретика поможет в исцелении. В конце концов, она тоже кое в чём виновата: не помоги она ему, тот "гость" не вопил бы на него, причиняя ему боль. Поэтому она откликнулась:
   - Меня зовут Настя.
   - Риан.
   - Привет тебе, Риан, - торжественно прошептала она и услышала, как он усмехнулся. - Как у тебя дела? И ещё я хочу у тебя спросить: почему ты отдал мне накопитель, но сам им не воспользовался? Я ведь посмотрела его - он очень быстро набирает силу.
   - Чтобы восстановиться... - он передохнул после слишком длинной фразы. - Мне нужна живая сила. А накопитель... он очищает... собираемую.
   Она подумала над его словами: то есть накопитель будет действовать, но не сразу, длительно, а живая сила всегда будет давать быстрый эффект. Любопытно. Почему же тогда Риану никто не помогает? Настя сознавала, что в академгородке она всего лишь несколько месяцев и что учёба у неё только-только началась. Знаний маловато, и многих правил она не знает. Но ведь это естественный вопрос для непосвящённого. И она задала его.
   - Почему же тебе никто не помогает? - И тут же добавила: - Я первокурсница, если что. И пока ещё не разбираюсь в магии так, как надо.
   - Все боятся... я стану вампиром. Не тем, который... кровь. Привыкну к чужой силе. И буду... тянуть.
   Девушка посидела, подумала.
   - А ты... - нерешительно начала она. - Ты сам как думаешь? Привыкнешь?
   - Не... знаю.
   Он лежал, как и днём, укрытый простынёй по самое лицо. Всё так же без подушки. Настя вдруг представила, что к нему почти никто не ходит, разве что те, кто наблюдает за его состоянием и подкармливает, чтобы он вовсе не умер. И пока она мысленно договаривала всё это, ужасаясь его одиночеству, выход нашёлся.
   Но прежде она вздрогнула от его шёпота:
   - Страшно... стало? Что донор...
   - Нет, - жёстко, насколько можно это выразить шёпотом, сказала она. - Я придумала. Ты же сегодня забирал мои силы не полностью? То есть ты всё-таки контролируешь себя? Стать твоим донором навсегда я не смогу. И ты не сможешь из меня его сделать. Посмотри: я живу в другом общежитии. Учусь в другом корпусе академии - самом далёком от корпуса некромантов. Так что забегать и давать тебе силы могу, когда смогу, но, едва только почую, что ты берёшь у меня слишком много, тут же ухожу.
   Он так взволновался, что завеса, скрывающая его от её колдовского проникающего взгляда, затрепетала - и она сумела мельком уловить то, что испугало её до мурашек, - его лицо. Кости черепа, кое-где обвитые мышцами... Только глаза настоящие. Яростные и... наполнившиеся злобными слезами.
   - Уходи...
   - Что? - поразилась Настя. - Почему?
   - Уходи... Я... сам!
   Девушка снова увидела перед собой смутные очертания фигуры - скелетика, как про себя она его называла.
   - Ну и уйду! - мстительно сказала она и, вставая, быстро вложила ладонь в его безвольно висящую кисть. Его пальцы не успели дрогнуть от прикосновения - Настя выдернула руку и, подхватив Григоира, быстро вышла из спальни.
   Когда они вывалились из окна и девушка прикрыла раму - не до конца! Она не собиралась отступать! - фамильяр изумлённо спросил:
   - И что это было?
   - А фиг его знает, - беззаботно ответила Настя и даже засмеялась: она почувствовала, что Риан взял у неё силы, но так немного, что сейчас она ощущала лишь возбуждение и даже какую-то хулиганскую радость. Так что огляделась и добежала к той самой липе, прислонившись к которой, и села.
   Ворон спрыгнул с плеча и, вышагивая полукругом перед хозяйкой, ворчливо философствовал:
   - Все ведьмы как ведьмы! Даже эти ненормальные (это слово, между прочим, я у тебя подцепил) оборотень, гномушка и эльфа с вампиршей. Почему мне досталась такая студентка? Почему она влезает во всякие странные дела, которые ей не нужны?
   - Ты, зануда! - поразилась она. - Да когда это я до сих пор и куда влезала? Жила по расписанию и в нужном режиме! Что ты придумываешь?!
   - Кошака зачем взяла? - каркнул фамильяр. - Тебе это надо - выхаживать полудохлого бездомного кота? Ладно бы ещё - он бы породистым был, хоть на что-то посмотреть! Так нашла дворянина плешивого!
   Настя обхватила голову, ошарашенная напором ворона, но взяла себя в руки и только хмыкнула, перепосылая Григоиру его же обиду:
   - Все фамильяры как фамильяры! Почему мне достался самый ворчливый, как древний старик? Постоянно бурчит и бурчит!
   - Это я-то бурчу?! - возмутился ворон. - Я ругаюсь! И всегда по важному поводу!
   Слушая спиной, как липа мягко вливает в неё свои силы, Настя вздохнула.
   - Григоир, а ведь мы - два сапога пара. И ты такой, и я такая.
   Ворон нахохлился, стоя перед хозяйкой боком, а потом глянул на неё одним глазком и буркнул:
   - И долго ты здесь сидеть собираешься?
   - Неа. Есть хочется, так что ещё пару минут - и побежим к себе.
   - Подожду, - уже снисходительно ответил Григоир.
   А Настя задумалась обо всём и слушала воздух, одновременно под нос напевая песенку. Прерви её сейчас кто-нибудь и спроси, что за песенку она поёт, не ответила бы. Не задумывалась о том. Пока единственное, что её занимало: она коварная? Вон как хитро отдала свои силы Риану!.. Или это только и есть хитрость? Хитрость рыжей-бесстыжей... В мыслях она даже ухмыльнулась: ну и что, что рыжая-бесстыжая? Зато на пользу! Хотя бы одному несчастному некроманту.
   А ещё надо бы выяснить вот что. Кто такой Риан и как он попал в такую ситуацию, что... Она вспомнила его лицо и поёжилась. И кто такая Клодаг и каким боком сюда вписывается "гость", которого она отлупила за издёвку над больным. В общем, жизнь прекрасна и удивительна, пока в ней есть такие жутко интересные загадки!
   Она поднялась с травы и погладила дерево, благодаря за помощь. Затем нагнулась к Григоиру и помогла взгромоздиться на своё плечо. Несмотря на недолгое общение с фамильяром, она уже знала, что он очень неохотно летает и прыгает, зато любит, когда его берут на ручки. Не оттого ли он ревнует хозяйку к приблудному серому коту, что Настя и бездомыша постоянно на руках носит?
   - Григоир, а ты есть хочешь?
   - Хочу.
   - У нас есть варёное мясо и пирожки - что будешь?
   Опять-таки хитрый вопрос. Григоир любит и то, и другое.
   Пока шли к своему корпусу по оживлённому кампусу, фамильяр помалкивал, и Настя уже решила, что он не хочет отвечать, но буквально у самой двери в общежитие он внезапно страдальческим голосом спросил:
   - Это ты специально меня дразнишь? Мстишь за кошака? Вот видишь, до чего он нас с тобой довёл? И ты ещё удивляешься, почему он мне не нравится!
   - Вообще-то, я имела в виду, что и того, и другого у нас осталось маловато, - ответила Настя, пряча улыбку. - А мне тоже хочется поужинать.
   Вот чего не ожидала, так это того, что Григоир свяжет два события в одно.
   - Если бы не этот некромант, - ябедническим голосом отметил ворон, - ты бы так не оголодала - и я бы поел и мяса, и пирожков.
   - Ну-ну, Григоир, - хмыкнула девушка. - По-твоему, в последнее время, кто бы ни появился в моей жизни, все нас объедают. И ещё. Не слишком ли часто ты в последнее время говоришь о еде?
   - А о чём ещё с тобой говорить?! - чуть не завопил ворон. - Только о занятиях?!
   - Ну, положим, поговорить у нас с тобой всегда найдётся о чём. Но хочу сделать тебе замечание: если бы ты частенько не отлучался, ты был бы более информирован о нашей жизни в комнате.
   - Чёй-то ты такое сказала? - подозрительно осведомился фамильяр.
   Настя открыла дверь в свою комнату и, закрыв, ответила:
   - Я сказала следующее: пока тебя сегодня днём не было, мне принесли посылку!
   Ворон каркнул с таким торжеством, что кот, спавший на кровати, пугливо поднял голову. Облетев комнату, фамильяр нашёл картонную коробку и лапой принялся в нетерпении драть одну сторону. Глядя на завивающиеся бумажные лохмушки под его лапами, Настя отобрала посылку и быстро распаковала её. Посылка от родителей, и Григоир прекрасно знал, что там может быть. Пироги! Полуфабрикаты для готовки! Всякие печенья и пряники! И самое главное и вкусное - варёная сгущёнка! Любимая Настей. И полюбившаяся фамильяру с тех пор, как он её распробовал.
   На скорости разложив присланное и накормив ворона и кота, Настя сотворила огонь на маленькой плитке, чтобы согреть чай. И, пока есть время, отошла к окну. Темно, но мелькают огни и неясные фигуры гуляющих... С чего начать? Наверное, со списков студентов. Здесь они висят на входе в учебные корпуса. Найти два корпуса некромантов не трудно. Так что она быстро найдёт этого Риана. А что дальше? Искать Клодаг?
   Налив себе чашку чая, Настя уселась за стол. Да, именно так. Сначала точно узнать, кто такой Риан, а потом узнать про Клодаг. Ведь у Насти в подружках есть одногруппницы, которые больше, чем она сама, интересуются внеучебной жизнью академии. А значит, при них однажды можно небрежно бросить реплику: "А вот слышала я тут кое-что про Клодаг!" Бросить реплику - и получить ответ на неё.
   "Итак, с завтрашнего дня начнём. Правда, прежде надо ещё подумать о выступлении на праздничном концерте... Мда... С этим проблема".
  
   Четвёртая глава
  
   А утром начался откат! Краткий, но суровой силы! Едва открыв глаза и нечаянно спихнув с себя кота, а потом чуть не задавив Григоира, тоже приткнувшегося у её бочка, Настя ахнула: что она наделала! Взрослому человеку при всех надавала пощёчин! Точно - рыжая-бесстыжая! Другой человек отказался от её помощи, так она по-подлому подсунула её! Куда лезла?! Кто просил?!
   Серый кот, в шерсти которого прослеживался мраморный рисунок, валялся рядом и укоризненно смотрел на неё. Волна самоуничижения схлынула, превратившись в шквал тревоги: кота, избитого и несчастного, с себя сбросила! Боль бедняжке причинила! Бережно схватила его на руки, прижала к себе. Слёзы подступили к глазам, но те же глаза вовремя углядели старенький будильник, прихваченный из дома... И понеслось!
   - Григоир, тебе сарделька на завтрак! Из посылки!
   - Мне?! - не поверил своему счастью ворон. И тут же насторожился: - За что?
   - За утреннюю разведку! Полетишь к корпусам, где некроманты учатся, найдёшь в списках этого Риана - на обед будет вторая сарделька!
   - Ка-а!! - восторженно возопил фамильяр, возбуждённо накидываясь на раскрошенный в тарелочке деликатес. Но внезапно застыл, наклонившись, и так, исподлобья, подозрительно спросил: - Это что же? Ты хочешь использовать меня в личных целях, а не в учебных? Кого ты из меня делаешь - посыльного?
   - Я из тебя никого не делаю, - раздражённо ответила Настя, которая подпрыгивала на месте, чтобы быстрей бежать дальше и приводить себя в порядок. - Но мне нравится думать о тебе, как о ниндзя!
   - Кто такой? - деловито спросил фамильяр.
   - Это боевой разведчик, весь в чёрном, как ты! Лучше всех дерётся, и ещё он гениально умеет невидимкой пройти там, где никто не пройдёт незамеченным!
   Ворон умилился так, что глазки маслянисто заблестели.
   Пока он клювом выбивал барабанную дробь по тарелочке, в паузах закатывая от удовольствия глаза, Настя в кухонной умывальне быстро привела себя в порядок, а потом, вспомнив, - убрала за котом грязный лоток. Оглянувшись, обнаружила кота, терпеливо сидящим у пустой чашки. Несмотря на демонстрируемое терпение и покорность судьбе, выглядел кот вполне здоровым. Некромантов накопитель действовал!
   Накормив кота - Григоир уже смылся из комнаты, - Настя на бегу поела сама. Встала к зеркалу и наплела тонюсенькие косички в распущенных волосах, вплетя в них нити с несколькими артефактами с травами и прочей лабудой для колдовских опытов (сегодня практикум - пригодятся!). Затем привычно приглушила колдовской иллюзией яркий блеск своей малиновой рыжины и зелени глаз.
   Кота уложила на кровать и, на всякий случай погрозив ему кулаком, объявила:
   - Теперь ты точно мой - хоть и не фамильяр! Так что звать тебя буду Тишка! Потому что ты котишка! И попробуй только не откликнись! Злая буду!
   Затем побросала пакет со спортивной формой, учебники и тетради в котомку и от входной двери помахала Тишке, напоминая:
   - Чашка с кормом за занавеской! Лоток чистый! Не скучай - я скоро! - А закрыв за собой дверь, пробормотала: - Наверное...
   Кот вытаращился на неё и ничего не ответил.
   Она закинула ремень котомки за плечо и развернулась, вливаясь в основной поток студенток, спешащих к выходу из общежития.
   - Эй, красотка! Почему я тебя помню? - раздался за спиной неприятный голос.
   Не останавливаясь, а только притормаживая на ходу, Настя обернулась. У-у...
   - Может, потому что я рядом живу? - с плохо скрываемой усмешкой спросила она у недовольной Бриды, которую сопровождали её подружки. Все три дамочки-вампирши - высокие и статные, хоть сразу моделями на подиум.
   Почему уж Настя решила, что вампирша пропустит мимо ушей насмешку в её ответе, и сама не знала. Но Брида не пропустила.
   - Что это ты... - она ощерилась, демонстрируя замечательно отполированные глазные зубы и явно пугая ими. - С чего бы это ты так со мной разговариваешь?
   - Ну, ты же с третьего курса? - уточнила враз посерьёзневшая Настя.
   - И что?
   - Вот и радуюсь, что есть у кого спросить. А то никто, кого ни спрошу, не знает, - жалобно подняв брови, взмолилась Настя. - Я первокурсница, поэтому... Ты же умная, умней меня - объясни мне, пожалуйста. Чем отличается живая сила от очищенной?
   Брида, как ни странно, задумалась, а потом горделиво кивнула и сказала:
   - А чем отличается обычная вода от дистиллированной? Попробуй полить обычной водой цветы - выживут, а если нальёшь им дистиллированной?.. Хватит этого примера? Или хочешь с научным объяснением?
   - Спасибо большое, Брида, - серьёзно и с настоящей благодарностью ответила Настя. - Твоё объяснение я поняла. Ты такая у-умная!
   - Ха. - Вампирша, похожая на надувшуюся от собственной значимости барыню, которая только что кого-то никчёмного облагодетельствовала, важно обошла первокурсницу. Две подружки-вампирши поспешили следом, хихикая между собой, но не оборачиваясь на Настю, которая специально выжидала, пока они отойдут подальше.
   "Как мало, чтобы осчастливить человека - то бишь вампиршу! - вздохнула Настя и направилась к выходу, выискивая взглядом одногруппниц. - Ну, хорошо. Поняла я про силу. Но ведь кот-то выздоравливает!.. С другой стороны, кот был побитый, а некромант... Некромант-то у нас вообще без кожи остался! Значит, между ними разница есть и довольно большая..."
   Первой парой была лекция о травах, их свойствах и колдовском применении в исцелении и направленном колдовском воздействии.
   Прямо перед Настей, привычно устроившейся на последнем месте, сидели девушка-эльф Сайофра и гномушка Кари. Обе не записывали и половины. Сайофра, сонно опершись на ладонь - локтем в стол, скучающе смотрела в окно, а Кари рисовала в черновой тетрадке схемы соединения полезных веществ тех трав, которые близки по своему назначению. Обе знали эту тему ещё со времён изучения её в ряду школьных предметов. Ита и Мерсайл сидели чуть дальше и, в отличие от подруг, ревностно записывали всю лекцию. Насте очень хотелось поспрашивать у одногруппниц, знают ли они о живой и очищенной силе, но помалкивала: не хотелось раскрывать причину, из-за которой её так волновал этот вопрос. А девчонки любопытные - обязательно расспросят, и так не хочется раскрывать им свою странную тайну.
   Кхм... Хотя и хочется ею поделиться с кем-то.
   На первой большой переменке, между парами, она вышла на улицу, хоть и давалось на отдых всего десять минут. Но в помещении сидеть почему-то было трудно, а на улице хоть дышалось легче. И, оказалось, что вышла вовремя. Только присела на скамейке под раскидистыми ветвями старого дерева, как на плечо свалился Григоир, подчёркнуто запыхавшийся.
   - Что случилось? - шёпотом спросила Настя. - Ты попался на шпионстве?
   - Ка-ар! Я ниндзя! - важно заявил ворон. - А ниндзя не попадаются! Вот!
   Фамильяр вытащил из-под крыла картинку размером с ладошку и вручил её хозяйке. Та от неожиданности: "Зашибись - ситуация!" сама поспешно и по-шпионски огляделась, не видит ли кто, и осторожно выдернула картинку из клюва ворона. Сунула её в тетрадь, взятую с собой, и предусмотрительно спросила Григоира:
   - А что это?
   - Всё понимаю, - понизив тон, но всё так же важно отозвался ворон. - Так вот! Это - предмет нашего с тобой розыска! Звать персону и в самом деле Риан - фамилию я запамятовал, но ведь она нам неинтересна, так? И это - его личина!
   Не вытаскивая пока картинки - портрета, неизвестным образом раздобытого вороном, Настя поинтересовалась:
   - И это всё?
   - Как бы не так! Я много чего узнал! Риан - бакалавр, который через год станет магистром, - гордо ответил Григоир. - Я нашёл его в списках будущих выпускников. Он один из тех, кто... - Ворон задумался и выдал: - Является гордостью академии! Очень талантлив!
   - А что с ним случилось? - затаив дыхание, спросила девушка, про себя же скептически подумав: "Гордость, а сам попался на чью-то уловку - причём уловку некоей простушки, как выразился тот тип!".
   - В стенгазете некромантов об этом ни слова, - с сожалением пожал крыльями Григоир. - А то бы я точно узнал!
   "Стенгазета?!" - поразилась Настя.
   - А... откуда картинка?
   - У декана взял, - хвастливо ответствовал Григоир и тут же насупился: - Но учти - взял временно! Они там у него в папке лежали! Так что - посмотри, а потом я отнесу на место, пока он или его помощник не заметили пропажи!
   Девушка хмыкнула и открыла тетрадь. С картинками ситуацию она поняла: здесь, в магической академии, фотографии, как ей объяснили, не держатся - постепенно лица пропадают с бумаги. Чем далее учится студент, тем быстрей исчезает его лицо со снимка. Всё дело в том, что каждого из студентов окружает магическая аура защиты, которая предпочитает избавляться от всего опасного для своего хозяина. А фотография - это очень опасно!.. Настю саму при поступлении секретарь ректора зарисовал - не ахти как здорово, но очень похоже.
   Перевернула картинку - и медленно прикусила губу. Ух, какой симпатичный! И опасный. Нет, сработала не интуиция. Просто лицо такое... Худое до обтянутых скул, как у фанатика, какими она их себе представляла. Ещё более худобу подчёркивали не только скулы, но и короткая стрижка неопределённо светлых волос - чуть не ёжик. Глаза большие, цвета весеннего серого льда и хмурые такие же. И не только хмурые. Взгляд недоверчивый. Чем больше вглядывалась в эти глаза Настя, тем в большее недоумение приходила: если он такой недоверчивый, каким кажется, почему же он попался на чужую уловку? Или... этот Риан и в самом деле только - кажется? А не есть такой? Нос обычный, опять-таки если не присматриваться. А если приглядеться, то видно, что очень напряжённый, до слегка вздутых ноздрей. И губы так упрямо выпячены, что...
   - Ничего не понимаю, - прошептала Настя. - Такой человек должен чувствовать опасность сразу. Или... та самая Клодаг - его девушка? И он любил её, а значит, доверял ей больше, чем кому-либо? И... вляпался?
   - Никакой Клодаг в академии нет! - категорически каркнул Григоир.
   Девушка аж вздрогнула.
   - Откуда ты знаешь?
   - Ка-а... - самодовольно надулся ворон. - Мы, ниндзя, не дураки - терять время, облетая корпусы в поисках списков! Мы полетели сразу в кабинет ректора и там перебрали все списки сразу! И той самой Клодаг не нашли!
   - Григоир, что ты наделал... - У Насти чуть голос не пропал, пока выговаривала. - Ты был в кабинете ректора?! Всё, хана нам с тобой. Там такая защита, что никаких камер слежения не надо! Сейчас нас найдут - и выбросят из академии!
   Фамильяр снисходительно посмотрел на перепуганную хозяйку.
   - Что ты знаешь о воздушных потоках? - всё так же снисходительно задал он явно риторический вопрос. - Ничего! Успокойся. Магические силовые защиты легко обмануть, если воспользоваться потоками воздушными. Магическая защита на окнах - это почти шторы. Если их ветром-сквозняком распахнёт, между ними проскользнуть легко. Ну и потом - выскользнуть. Только дождаться ветра. Самое главное в этом деле - открытое окно. Что сегодня и произошло в кабинете ректора. Я был терпелив, как тот ниндзя, и я дождался, когда магические потоки распахнутся. И я влетел!
   - И перебрал все папки, - заворожённо договорила Настя.
   - Ну, шкаф с личными делами не был защищён - из него недавно что-то брали, - скромно уточнил ворон. - Причём временно не защищён. Так что я стесняться не стал и выволакивал полки, пока не обнаружил всё необходимое для нашего расследования. Настя, - вкрадчиво произнёс он, склонившись к её лицу с её же плеча. - Я похож на ниндзя?
   Девушка вспомнила русскую народную сказку "Морозко" и, едва удерживаясь от смеха, абсолютно серьёзно сказала:
   - Нет, не похож. - А когда у ворона глаза стали обиженно-ошарашенными, она твёрдо добавила: - Ты похож на супер-ниндзя!
   Обалдевший Григоир открыл клюв и внимательно всмотрелся в хозяйку. Но Настя жёстко держала смех на замке, и фамильяр поверил. Он отчётливо шмыгнул, а затем прищурил круглые чёрные глаза, чтобы обвести ими прилегающую окрестность взглядом опытного шпиона, который только что пришёл на срочную и секретную явку.
   Спохватившись, девушка быстро отдала картинку-портрет Риана фамильяру.
   - У меня заканчивается перемена, - быстро сказала она. - Отнеси на место картинку, только будь осторожен, о супер-ниндзя!
   Григоир победно взлетел с её плеча и ринулся в высокое синее небо.
   Надеясь, что он сумеет незаметно вложить картинку туда, откуда её взял, Настя поспешила на вторую пару. Возле входа в корпус академии мысли сменили своё направление: "Значит, Клодаг не студентка. А если она была студенткой? А сейчас закончила? Риан-то учится пятый год на магистра, а она, может, отучилась только четыре? И ей бакалавра хватает? Но остаётся вопрос: каким образом эта девушка сумела обхитрить лучшего студента на факультете некромантии - до такой степени? Чуть ли не до смертельной?" А потом пришли мысли другого склада: "И что мне теперь делать с этой инфой? Ну, узнала я про него? Что дальше? Ладно, сделаем то, что сделала бы я, когда стала бы опытной травницей-целительницей. Я его вылечу - и пусть катится на все четыре!" И, успокоившись на столь радикальном решении, она уже не заторопилась, а просто помчалась в нужную аудиторию.
  
   ... Когда слуха коснулся шёпот: "Риан, к тебе можно?", он еле вздохнул и так же мысленно ответил: "Заходите".
   Он расслышал, как открылась дверь и как двое, не задерживаясь, потому как хорошо знали расположение комнат в апартаментах, сразу зашагали в спальню.
   - Почему вы здесь? - Он помолчал, чтобы отдохнуть и конкретизировать: - Часы учебные...
   Аодхан, дракон, огляделся, взял стул и сел. Не для того, как понимал Риан, чтобы общаться с комфортом, а для того, чтобы ему, лежащему на кровати, было комфортно беседовать с ними. Кенион, оборотень, не стал заморачиваться такими условностями - просто присел на кровать, но так, чтобы не потревожить изуродованное адским огнём тело однокурсника и друга.
   - Я видел, что к тебе утром приходили с факультета некромантии. Что случилось? - спросил встревоженный Аодхан. - Если можешь коротко, расскажи.
   - Вчера здесь был Ломан. - То ли несколько фраз подряд, то ли в очередной раз взбесило имя Ломана, но Риан почувствовал, что задыхается. Аодхан, не спрашивая разрешения, поднял над его грудной клеткой ладонь, и дыхание пришло в норму. - В семь вечера. Он обвинил меня... я выпил чью-то жизнь.
   - У тебя кожа... - явно пытаясь не обидеть его, заметил остроглазый Кенион.
   - Поделились...
   Друзья переглянулись.
   - Понял, - подытожил Аодхан. - А Ломан побежал доносить в деканат. Он всегда плохо "видел", но самоуверен до чёртиков. Итак, Ломан ко всему ещё и доносчик.
   - Да... - выдохнул он.
   - И что сказали преподы?
   - Не виновен.
   Однокурсники переглянулись, а потом Кенион с облегчением потянулся и, приглушая смех, спросил:
   - Ты ведь не в курсе? Ну, о том, что произошло с Ломаном после встречи с тобой?
   - Нет.
   - Его избила какая-то девчонка - возможно, перепутав с кем-то.
   - Что?..
   - Ну, скажем так, не совсем избила, а надавала ему пощёчин. Если вся история, то звучит таким образом: мы не знали, что это был Ломан, но его время прихода, которое ты озвучил, совпало с тем происшествием, что видели студенты на крыльце общежития. И приехал он на белой машине.
   Аодхан договорил и пристально взглянул на Риана. Риан видел его чуть сбоку, но нисколько не сомневался в значении этого взгляда: "Доколе ты собираешься заниматься самоедством и самоуничтожением, когда жизнь кипит и бурлит?"
   - И что ты... - глядя ему в глаза, прошептал Риан, не договорив, потому что горло пересохло, не давая закончить вопрос.
   - Всё то же самое, - перестав шептать, вслух сказал дракон. И протянул руку: - Бери! Пора вылезать и жить!
   С другой стороны кровати руку протянул и Кенион.
   - Риан, могу привести остальных ребят - они тоже согласны, что ты должен решить: валяться ли далее, невесть чего ожидая, или возвращаться и жить - против всех, кто тобой недоволен! Пора, Риан!
   Сухой кашель сотряс тело. Он жадно смотрел то в одну сторону, то в другую. Взять предлагаемые силы. Вернуться в жизнь, в которой есть место не только погружению в глубины изучаемого предмета, но и личным интересам. В магистерской группе семь существ. И, если другие четверо, как подтвердил Кенион, готовы помочь ему... Он напрягся поднять ладони, скованные кандалами.
   Аодхан бесшумно рассмеялся и привстал, чтобы положить руки на наручники кандалов. С грохотом свалился один, затем другой. Друзья, самые сильные в группе, встали с обеих сторон от Риана и взяли его за руки.
   - Вперёд, Риан! - усмехнулся Кенион и закрыл глаза - такая привычка у него была, когда он начинал вкачивать силы.
   Дракон помалкивал, лишь ухмылялся, легко и без натуги гоня силищу по телу Риана. Человек с беспокойством прислушался к поступлению силы, поначалу идущей ровно и заставляющей лишь хрипловато вдыхать, ощущая восстановление... Но вот стоявший над ним Аодхан взглянул на оборотня и кивнул ему. Риан услышал: "Ха!" и, не успев попросить: "Нет!", забился в приступе, больше похожем на припадок, чем на привычное возвращение к обычной жизни. Друзья крепко держали его за руки, продолжая вкачивать в него невероятные в его состоянии силы, и он сквозь вспышки живительного огня, пронизывающего его тело, успевал благодарить ту девчонку, которая первой начала дёргать ему нервы, напоминая, что полумёртвым он является никем и ничем, а живым и здоровым у него больше возможностей, чтобы... Отомстить? Нет, о столь далёком будущем он подумает тогда, когда будет способен рассуждать здраво.
   Тело буквально рухнуло на мягкие, но сбившиеся сейчас простыни. Риан дышал лихорадочно, со свистом втягивая воздух, которого не хватало, чтобы усвоить подаренную друзьями силу. Вокруг кровати прошёл Кенион, спокойно собирая упавшие наручники-кандалы, а потом отнёс их куда-то за пределы спальни.
   - Ну что? - вновь склонился над ним Аодхан. - Одежда нужна?
   Насмешку он расслышал, но не обиделся. Возвращение оказалось впечатляющим. Он чувствовал себя избитым, как... как тот бедолага-кот, которого он в минуту слабости хотел выпросить в жертву у девчонки-травницы.
   Именно это ощущение избитости позволило друзьям одеть его, поскольку сам он только и мог, что валяться на постели, постепенно приходя в себя. Наконец его посадили на край кровати, и Кенион спросил:
   - Сам держаться можешь?
   - Могу, - прохрипел он. Но не прошептал! Он мог говорить! Ну и дурнем же он оказался! Упустить столько возможностей из-за одной хитроумной... дуры! Нашли же друг друга! Умирать на радость всем, кто только этого и добивался! А он-то чувствовал себя великодушным... умирающим! Типа, сам виноват - сам и приму своё наказание...
   - А встать? - безжалостно потребовал Аодхан.
   Поддерживая его на первых порах, они помогли подняться на ноги. И осторожно разомкнули руки, готовые в любой момент поддержать его, если начнёт падать. Ноги гудели колоннами с пропущенными по ним током, но стояли.
   - Кажется, могу? - спросил Риан себя.
   Кенион поддержал его, пока он вновь опускался на кровать. Аодхан присел перед некромантом на корточки и безжалостно усмехнулся:
   - Ну что ж... Выглядишь ты средней паршивости, но, думаю, мяса вскоре на костях наберёшь. Волос, конечно, ни одного не осталось, но на лысых сейчас мода, так что грех тебе обижаться на судьбу.
   - Я не обижаюсь! - буркнул Риан и неохотно улыбнулся. - Аодхан, Кенион, спасибо. Мне, видимо, и в самом деле не хватало такой.... Встряски.
   - Ничего, - спокойно сказал дракон, - мы тебя сейчас ещё немножко встряхнём, а потом взвалим на плечо, как куль, и потащим на учёбу.
   - Итак, - уже деловито сказал Кенион, - что ты не знаешь из последних новостей по нашему курсу...
   И ребята принялись рассказывать ему о недолгосрочной жизни начала учебного года. Потом посыпались короткие истории от мастера рассказов Аодхана. Тот умел облечь в юмористическую форму любое происшествие в кампусе или в самой академии, но последняя краткая историйка дракона заставила Риана улыбнуться.
   - Риан, новость из новостей! Я влюбился!
   - Что-о? - смеясь, поразился тот и закашлялся. - Ты - и влюбился? Какая же красотка разбила тебе сердце?
   - Рыжая! - повинился Аодхан, сам смеясь в ответ. - Она прекрасна, как огонёк в ночи! Тот самый огонёк, что влечёт к себе моё разбитое сердце! Прекрасна, как вечерняя заря, предвещающая наутро дождь! Как ароматная ягодка, которая тянет к себе, чтобы облить жаждущие губы сладким соком обещаний и надежд!
   - Почему я не знаю о такой? - насмешливо спросил Риан.
   - Видел я эту надежду! - хмыкнул Кенион. - Рыженькая такая девочка-ведьма, которая прячет огонёк своих (признаюсь - согласен) роскошных рыжих волос под неумелыми иллюзиями! И даже знаю, как её зовут!
   - И как же, о похититель моей надежды? - сокрушённо спросил Аодхан.
   - Её зовут Анастасия! - фыркнул оборотень.
   Улыбка сползла с губ Риана. Некоторое время он сидел молча, прислушиваясь к пикировкам своих друзей. А когда они выдохлись, он равнодушно спросил:
   - Анастасия... Коротко - Настя?
   - Так зовут её подруги, - согласился Кенион. Оборотень оказался внимательней дракона, а потому, приглядевшись к другу и однокурснику, спросил: - Ты... знаешь её?
   - Не уверен, - монотонно ответил Риан.
   - Если что - я не претендую на её внимание! - замахал руками Аодхан. - Тем более девица оказалась весьма вспыльчивой - и едва не послала меня лесом, когда я захотел...
   Дракон осёкся и уставился на Риана. Тот непонимающе взглянул на него. Что за взгляд? Почему Аодхан так смотрит странно, как будто только что о чём-то догадался?
   - Да я мельком слышал о ней, - нарочито безразлично отозвался он, - но не думал, что она рыжая. Всё, хватит о постороннем. Итак, какое расписание на сегодня?
   - Ты чувствуешь себя готовым к учёбе? - заглянул в его глаза Кенион. - Нет, Риан, сегодня ты с нами не пойдёшь. Мы оставим тебе списки книг и рукописей, которые нам дали на первый семестр, и ты будешь работать в библиотеке.
   - Почему? - даже удивился он. И сообразил: - Работа на поле? Ладно. Прислушаюсь к вашему совету.
   Список книг был положен на стол в гостиной, куда они перешли из спальни, в которой не было окон. Риан с наслаждением открыл шторы, впуская в помещения свет, а когда однокурсники ушли, вошёл в кухню. Встал у окна, поднял руки раздёрнуть шторы. И замер. Стоит ли? Настя приходила вчера, воспользовавшись именно этим путём. Но Аодхан... Был ли искренен дракон, говоря о том, что девушка ему понравилась? Не стоит перебегать дорогу лучшему другу. Если Настя нашла дорожку в его сердце... Руки дёрнулись и вновь застыли. Пальцы сжались на ткани штор. Риан хотел пожать плечами: о чём он, в конце концов, думает? У него начинается подаренная друзьями жизнь, а он думает о таком пустяке, как личные переживания! Что за глупости! Или это не переживания, а любопытство? Любопытство: придёт ли девушка Настя сегодня проведать его? И... он не спросил у дракона, а как она относится к Аодхану. "Дьяволы... - изумлённо подумал он. - Почему я не могу взяться за себя и начать думать о главном в своей жизни? О движении к магистерской степени?"
   Пальцы медленно разжались. Руки опустились. Шторы остались закрытыми.
   "Зачем? - спросил он себя. - Что мне это даст, как будущему магистру?"
   И какой-то голос весьма разумно ответил ему: "А что даёт Аодхану его насмешливое и беззаботное отношение к жизни? Лёгкое порхание по ней? Что даёт... Умение несерьёзно принимать события, которые ему не нравятся! Ты-то, кстати о птичках, эти события воспринимаешь излишне трагически!"
   - Это так, - произнёс он вслух, - это так.
   И отвернулся от штор, которые так и остались задёрнутыми.
  
   Пятая глава
  
   Сухопарая, словно высохшая от недоедания цыганка, преподаватель танцев, в привычно яркой юбке цветов и оттенков павлиньего пера и в блузке цвета угасающего костра, страстно сказала, с лёгким недовольством косясь в сторону гномушки:
   - Ведьма должна быть гибкой! Её движения должны быть мягкими и плавными - и мгновенно действенными. То бишь воздействие с помощью жеста, походки может быть таким сильным, что даже взгляд порой работает не всегда так внушительно, как движение! Поэтому - тянем ножку назад, дамы, тянем! Ручку отвели в сторону - красиво сделали кисть!
   Две группы девушек в спортивной форме и в туфельках на каблучке - кто пыхтя, а кто и легко, - выполняли заданные упражнения в зале, который считался спортивным, а на деле представлял собой балетный класс: зеркальные стены, станок для работы возле него. Настя всё ждала, когда Миранда начнёт сыпать балетными терминами, но преподавательница обзывала станок брусом, а о плие, арабеске или пируэте (который она звала полным поворотом), например, и других названиях различных движений явно знать не знала, предпочитая полностью описывать необходимые упражнения.
   - Ваши будущие клиенты не должны знать, что вы с ним не просто разговариваете о его проблемах, дамы! Он не должен знать, что за простеньким, но очаровательным жестом, которым вы поправляете волосы, выбившиеся из причёски, прячется ваше желание заставить его полностью открыться вам!
   Размышляя о науке, которую словесно и в тренировках преподавала Миранда, Настя иной раз думала, что все эти движения и в её мире довольно распространены - вместе с их значением и воздействием. Просто она сама раньше на этом не зацикливалась, а теперь урок танца заставлял воспринимать полученные знания как привычную картину мира. Порой Настя исподтишка следила за Мирандой, чтобы понять: а преподавательница? Она не воздействует на своих студенток, чтобы те тщательней выполняли практический урок? А иногда девушка еле прятала улыбку: а если попробовать не подчиниться? А потом объяснить, что проверяла Миранду? Обидится преподавательница или нет?
   За спиной пыхтела Кари, гномушка. Ей, с её фигуркой лампочки или небольшой грушки, было трудней всех в группах первого курса. Нет, сейчас она не жаловалась и уж точно не боялась, что над ней будут хихикать остальные. Посмеяться и раньше никто бы не решился, глядя на квадратные ладони-лопаты существа, которое много работало по огородному и не только хозяйству. Эти же ладони довольно часто сжимались во внушительные такие кулачищи. До начала первых тренировок Кари, переодеваясь в раздевалке, ворчала себе под нос о бешеном нежелании тренироваться там, где её фигура может быть предметом насмешек. И даже горячие уверения подруг, что никто и не собирается смеяться над ней, не заставили её успокоиться. И, только когда оборотень Мерсайл, мрачно поблёскивая сумрачно-зелёными глазами, поклялась набить морду каждому, кто посмеет всего лишь косо взглянуть на Кари, гномушка слегка притихла.
   Мерсайл занималась в углу напротив Насти. Сухощавая девушка-оборотень двигалась точно, но довольно жёстко, и Миранда часто делала ей замечания, напоминая, что агрессия в жесте и будет восприниматься агрессией. А это нам надо?
   Зато стоявшая впереди Сайофра вытягивалась у бруса так томно, что Насте за её тренировками виделся переливающий солнечными красками мёд, льющийся с ложки.
   Ита, будучи из старинной семьи вампиров, солнца не боялась. А тренировалась в спортзале так, словно выйдет из него - и бестелесной тенью прямиком ускользнёт в глубокую ночь... Преподавательница прямо-таки светилась, глядя на плывущие движения Иты, хоть Миранда и была из людей.
   Академия Насте нравилась.
   С тех пор, как представитель магической академии, который помог её маме вылечиться (маги предпочитали слово "исцелиться"), провёл девушку странными путями из обычного мира в другой, настолько сказочно-реальный, что первое время Настя терялась, пытаясь в нём разобраться, только академия была первой и главной опорой для сознания, что всё вокруг - это отнюдь не сон.
   Вообще-то, ей здесь понравилось.
   Нет, картина мира слегка поплыла, но затем всё-таки устоялась, и Настя привыкла ко многому. Например, к тому, что, кроме людей, ей могут встретиться совершенно неожиданные существа. А каково ей было, когда представитель академии оказался прав, и она, истовая реалистка, и впрямь обнаружила у себя магические способности... Насколько она поняла, первый курс для ведьм предполагал ещё и раскрытие иных способностей, кроме как целительских. Преподаватели, поначалу развивая лишь первичный дар подопечных, работали со студентами, пристально следя, какие ещё сюрпризы можно получить и развить.
   Академия размещалась на окраине довольно большого города, в котором смешались и достижения человеческой цивилизации, и цивилизаций других разумных. Знакомясь с миром, Настя вместе с однокурсницами уже побывала в Гемме. Шагая по тротуарам вдоль центральных трасс, хлопала глазами на едущий на автомобильных колёсах, летающий на крыльях (иной раз персональных) и на аппаратах и скачущий по дорогам транспорт. Открывала рот на невообразимо модные многоэтажные магазины и тут же приткнувшиеся лавки. В общем, не город, а жуткий винегрет!
   С самим миром, куда она попала, Настя решила разбираться в процессе учёбы. Пока единственное, что твёрдо знала о нём: мир этот - тот же винегрет. А потому привыкать к нему надо начинать с малого. Тем более когда она узнала первые сведения о нём, картина мира вновь поплыла: конкретно данный мир был создан магами! Мда, с таким положением дел надо осваиваться осторожней, чтобы мозги не вскипели.
   А вот в академгородке ей понравилось. Отдельный, а главное не очень большой мир поразительных людей и существ Настя порой воспринимала как пёстрый и бурлящий карнавал, где каждый прохожий - яркая маска со своим секретом. Не сказать, чтобы всё в академгородке оказалось идеально. Например, театрально свирепая Брида её смешила, но иногда раздражала её страшно. Именно вампирша была причиной мечтаний поселиться на втором этаже. Откуда ещё можно "нечаянно" сталкивать цветочные горшки на дурную голову вампирши, возомнившей о себе невесть что? Благо толпа цветочных горшков для практических занятий заполонила весь подоконник. Впрочем, горшка для Бриды жалко. Настя столько колдовала над землёй, столько сил вложила в неё и в выращивание нужного растения, что только вздыхала, когда появлялись мысли об использовании горшочка как метательного снаряда. И продолжала удивляться, как одногруппница Ита оставалась адекватной и не заносилась, ведь, в отличие от Бриды, у неё-то колдовских сил побольше. И приходила к выводу: как и у людей, так и у всех других существ характер зависит только от воспитания!
   - ... Одеваемся, дамы! - приказала Миранда, и девушки бросились к аккуратно сложенным на скамьях юбкам.
   Эту часть урока Настя любила. Недостатки в фигуре придумать легко, но вот незаметное колдовство, которое можно творить с помощью юбки затмевало всё на свете. Миранда объяснила, что существует множество движений, когда обыденный предмет одежды - юбка - может работать на свою хозяйку и без вкладывания в неё силы. Просто надо научиться, чтобы она шевелилась определённым образом. Единственный недостаток приёма - его надо уметь выполнять машинально, едва только начинаешь в нём нуждаться.
   Ух, как не любили юбку Ита и Мерсайл, привыкшие бегать в штанах! Зато Кари сразу расцветала. Гномушке нравилось плавно покачиваться на ходу и следить, как идут колдовские волны на длинной юбке. Порой Кари даже смеялась:
   - Вот вернусь домой - все парни мои будут!
   Сайофра же не надо было учиться данному элементу колдовства. Завораживающе двигаться в любой одежде эльфийских девочек учат в каждой семье. И она порхала словно беспечная бабочка - на зависть всем.
   - Идём от бедра! - провозгласила Миранда. - Колени не сгибать! Спину выпрямить! Не торопимся! Идём так, словно вам в затылок дышат трое страстно влюблённых в вас мужчин! Пока они боятся к вам подходить на близкое расстояние, но их глаза горят нежностью! Они пожирают вас глазами!
   Преподавательница танцев вообще любила проникновенные речи.
   - Кто такая ведьма? Это истинная женственность! Из чего складывается истинная женственность? Из любви, юные дамы! Так любите себя и мир, дамы!
   И всё бы хорошо, но после занятий танцами, как и после парочки других предметов, начинающие ведьмы вынужденно надевали на руку браслеты, а преподаватели блокировали их способность что-то делать по своему предмету. Объяснение все знали и понимали: неопытные первокурсницы могли попробовать что-то лично для себя - и напортачить так, что в некоторых случаях приходилось привлекать других преподавателей для устранения последствий.
   Так что каждая начинающая ведьма могла "похвастать" тремя браслетами - как минимум, потому как три, довольно солидные, были по основной специализации, а пара-тройка потоньше - факультативными... Настя всегда улыбалась, едва взгляд падал на руку. Как выяснилось, вынужденности она не замечала, и ей очень даже нравился звон браслетов на кисти. "Может, в прошлой жизни я была индийской танцовщицей?" - смеялась она про себя.
   Заканчивая "шагистику" от бедра по спортзалу, Настя поймала себя на мысли: "А ведь очень предусмотрительны те, кто придумал такие браслеты на кисть! А если бы я влюбилась в этого Риана? Мне же он на картинке понравился! Я бы наверняка попробовала его влюбить в себя. И как хорошо, что он такой страшненький сейчас... Всё-таки жаль, что Григоир отказался искать эту Клодаг в документах выпускников... Хотя он и прав, что может попасться. Но жутко интересно, что там с ним, с Рианом, случилось! Или... попробовать дёрнуть за другую ниточку? Выяснить, кто такой тот тип, которому я по морде надавала? Нет, это сложней. Я даже имени его не знаю... Хм. А если попросить ворона, чтобы он подслушивал разговоры некромантов с курса Риана? Григоиру же понравилось быть ниндзя! Вот пусть и шпионит!"
   Пока думала, пара закончилась. "Юные дамы", кто с визгом, а кто солидно, ринулись в раздевалку. Настю окружили подружки.
   - Насть, ты придумала?
   - Песня отменяется! - категорически сказала она.
   Лица первокурсниц вытянулись.
   - Почему-у?!
   "По кочану" Настя не решилась сказать, да и не поймут.
   - У нас браслеты, - объяснила она. - Но, если мы песню споём все вместе, браслеты не выдержат напора объединённой силы - я про это вчера прочитала в учебнике. И тогда то, что мы придумаем, может сбыться!
   Девушки задумались. Да, каждый отдельный браслет рассчитан на одно существо, но неизвестно, что произойдёт, если песню - а это посильней обычного заклинания! - исполнят сразу пять ведьм. А в любой песне могут оказаться непредусмотренные установки-заклятия, как бы ни старались от них избавиться.
   - Ладно, - вздохнула Кари. - Пусть не песня. У нас неделя есть. Придумаем.
   Выдохнув, ведьмы последними поспешили в раздевалку. А поскольку последними, то и оказались в пустом помещении. И тут Сайофра предложила:
   - А если сценку, как артефактчики собираются сделать? У них сценок полно.
   - Сами придумывают или как? - полюбопытствовала Мерсайл.
   - Чего не знаю, того не скажу, - покачала головой девушка-эльф.
   - Мы в школе песни обыгрывали, - вспомнила Настя. - Брали текст какой-нибудь и писали сценку по нему.
   - Бежим в библиотеку! - обрадовалась Ита. - Найдём песенку с действием и обыграем. А что - быстро сделаем!
   - Завтра пять пар, - с сомнением напомнила Кари. - А нам ещё надо подумать о платьях к балу. Велели соблюдать дресс-код - платья только бальные! А у кого они есть?
   - У меня, - мечтательно улыбнулась Сайофра.
   А Настя только вздохнула: знать бы раньше - прихватила бы с собой платье с выпускного! Но ведь не пророчица... Ладно. Обойдёмся. Или... можно будет съездить в Гемму и купить там хотя бы ткани. Пусть здесь швейных машинок нет, но почему бы не попробовать сшить платье вручную?
   - Ведьмы мы или нет? - рассердилась девушка-оборотень. - Придумаем что-нибудь! Ну?! Куда мы сейчас?
   - В библиотеку! - железным тоном сказала гномушка. - Конспекты на завтра писать! Пусть Настя с Сайофра конспектируют, а мы переписывать будем. Они быстрей нас делают! А свободное время и потратим на поиск и обсуждение песенок!
   - Фиг вам, - отрезала Настя и даже фыркнула, надув губы, чтобы заметней были обида и даже негодование. - Я больше никому свои конспекты не дам! Что вы мне на прошлой неделе устроили, а? Забыли? Забрали с вечера мои конспекты, а Лысый Клоп Калваг что устроил? Прямо с начала урока по травничеству собрал эти конспекты! Собственноручно! Чтобы сразу узнать, кто писал, а кто нет! Кому неуд влепили за отсутствие тетрадей с конспектами? Мне и Сайофра! Так что фиг вам конспекты! Сами конспектируйте!
   - Согласна, - кротко сказала девушка-эльф. - Учиться так учиться, а не списывать. Завтра - тяжёлый учебный день. Предлагаю погрузиться в выполнение домашних заданий, а вот завтрашним вечером соберёмся и будем уже серьёзно думать про концерт.
   "А значит, сегодняшний вечер точно свободен, и я смогу сбегать к Риану!" - с трудом смяла слишком уж откровенно радостную улыбку Настя, одновременно придавив другую, укоризненную мысль о том, что они в очередной раз откладывают репетицию и вообще подготовку к концерту в честь посвящения в первокурсники.
   Девушки переглянулись и кивнули. Хотя по губам гномушки и проскочило недовольство. Очень уж не любила она конспектировать заданный материал. Ну не получался у неё конспект: всё казалось важным, всё хотелось списать! Но Ита с Мерсайл явно настроились на работу, признав возмущение Насти справедливым.
   Пока бежали в библиотеку и договаривались, кто что будет конспектировать, чтобы брать самые ценные учебники по очереди и не злиться, что кто-то перебежал дорогу, Настя вдруг подумала: "А стоит ли узнавать про то, что случилось с Рианом? Нет, любопытство, конечно, горит, но... Зачем мне это? Ещё и Григоира гонять напрасно..."
   Через пять минут они обсели стол в читалке и сосредоточенно засопели, стараясь быстрей разделаться с самым лёгким из заданий. Древний преподаватель травознания Калваг, прозванный Лысым Клопом за слегка плоскую безволосую голову и маленький рост, не требовал от юных ведьм наизусть выучивать все травы, по которым требовался конспект. Он считал, что студенткам нужны лишь записи, а уж на "воле" они сами разберутся, в какой ситуации и для кого им понадобятся те или иные травы, сведения о которых им и напомнят академические конспекты, насыщенные их личной силой.
   Девушки взяли три учебника, чтобы конспектировать вдвоём сразу с одного. Один учебник достался Сайофра: девушка-эльф обычно строчила так, что за ней никто угнаться не мог... Впрочем, сегодня её скорость оправдалась. Едва она закончила конспектировать заданные параграфы и присоединилась к Насте, вынужденно придерживая первые страницы - то есть догоняя Настю и Мерсайл, как через минут пять внезапно взглянула на свой медальончик, висящий на светло-золотой цепочке, и деловито сказала:
   - Мне пора! Закончу вечером.
   - Но ты же не успеешь! - удивилась Кари.
   - Я? - улыбнулась Сайофра, вставая и быстро складывая письменные принадлежности в изящную вязаную и расшитую бисером сумочку. - Я тебе благодарна, Кари, за твою заботу. Но не забудь, что я пишу гораздо быстрей твоего.
   И она выпорхнула из читального зала. Настя с недоумением взглянула на широкое окно: вечер наступал, но чудилась тонкая граница между ним и не уступающим ему днём. Почему девушка-эльф впервые так легко забросила домашнее задание? Или... Настя пожала плечами: возможно, Сайофра подружилась с кем-то ещё из их группы? Ведь, кроме неё, среди будущих ведьм в группе есть и другие эльфийские девушки.
   Неожиданно Мерсайл откинулась на спинку стула, сосредоточенно вслушиваясь в нечто (Настя видела, как опустели её глаза), а потом выскочила из-за стола и бросилась к окну. Выглянула вниз, благо одна рама открыта. Обернулась, весело скалясь:
   - И когда она успела завести кавалера?
   Хихикая, девушки ринулись следом - чуть ли не лечь на подоконник животом и свеситься наружу, чтобы хорошенько разглядеть, что делается на широченной и длинной лестнице, ведущей к входу в библиотеку. С пятого этажа можно было бы разглядеть всё, но то ли Сайофра оказалась предусмотрительна, то ли так договорилась со своим молодым человеком, но, едва она выбежала из дверей и подставила щёку высокому юноше с длинным белокурым "хвостом", из-за чего его уши с заострёнными кончиками сразу отличали в нём эльфа, как тут же схватила его за руку и торопливо потащила его в сторону... Кари хмыкнула и сказала:
   - Небось, чтобы мы его потом в лицо не узнали.
   - И чего прячется? - высокомерно спросила Ита в воздух и решительно пошла к столу с учебниками.
   А Мерсайл ничего не сказала, но с горделивой улыбкой прошествовала за ней. Кари скептически посмотрела им вслед и спросила:
   - И что уж все так с ума посходили по кавалерам? Отучились бы, да и всё!
   Настя не стала напоминать, что гномушку-то дома жених ждёт. Так что время от времени сварливая Кари не права. А иногда и права: академические кавалеры - это не то, что помогает в учёбе. И тут же смущённо улыбнулась: после концерта и посвящения в первокурсники будет бал. Через неделю. Ну хорошо. Придумала она, как решить проблему с бальным платьем. Но что делать, если у неё нет кавалера? Или опять-таки положиться на судьбу? Ведь на балу и к ней могут подойти. И так даже интересней - ждать, кто захочет потанцевать с рыжей-бесстыжей... Усаживаясь за стол, тихонько вздохнула: жаль, что Риан за неделю не выздоровеет. И тут же чуть не рассмеялась над собой: смешная! Как будто этот парень, наверняка богатый и уж точно надменный захочет к ней подойти!
   В себя привёл жест Иты. Вампирша захлопнула учебник, доставшийся от Сайофры, и деловито распрощалась с подругами. В молчании они смотрели, как она подошла к входной двери в читальный зал, а там её встречает высокий широкоплечий парень и, ничуть не сомневаясь, целует её, после чего, обняв девушку за талию, уводит по коридору.
   Настя взглянула на Кари: та сидела, открыв рот.
   - Закрой, - шутливо посоветовала Мерсайл. - Муха залетит.
   Гномушка фыркнула и кивнула ей.
   - А твой черёд когда?
   - Через полчаса, - спокойно ответила девушка-оборотень.
   Через полчаса Кари подвинула свой стул поближе к Насте и обескураженно сказала, глядя на пустой дверной проём:
   - Вот и остались мы с тобой.
   - Забудь, - посоветовала Настя, посмеиваясь. И щедрым жестом обвела бесконечный зал. - Посмотри, сколько народу сидит. Так что давай-ка займёмся домашкой. Хотят они потом попыхтеть - их дело.
   - Насть, а у тебя жених есть? - спросила Кари, задумчиво покусывая кончик ручки.
   - Нет. А что? Хочешь кого-то просватать?
   - А почему ты прячешься? Ну, в смысле - рыжий волос прячешь? Ты же яркая - кавалеры бы сразу налетели на твой огонёк.
   - Вот поэтому и не хочу, - спокойно сказала Настя. - А ещё... Извини, Кари, я не хочу обсуждать всё это.
   - Не хочешь - так не хочешь. Давай дописывать.
   И обе уткнулись в конспекты. За окном постепенно темнело, и, как обычно, в читальном зале незаметно зажглись свечи. Магический фон не позволял использовать в академгородке электричество - приходилось употреблять магические свечи, горевшие не хуже сильных ламп. Поэтому две студентки даже не заметили, что на их столе поначалу затеплились, а потом в полную силу запылали свечи.
   Кари со стоном разогнулась от стола и, уронив ручку, затрясла кистью.
   - Вот я устала... - начала она - и внезапно замолкла. - Насть... Настя!
   - Что? - Последний конспект близился к концу и отвлекаться не хотелось.
   Пришлось.
   - Добрый вечер, милейшие дамы, - раздался знакомый бархатный голос, и Настя, подняв уставшие глаза, узрела "мужской идеал". Дракон обворожительно улыбнулся обеим девушкам и, не глядя - взяв стул, сел за стол.
   - Здрасьте, - растерялась Настя.
   - Ага... - только и промямлила Кари и тут же опомнилась: - А вы... к нам? То есть я хотела сказать, что вы сели... Ну... это... - И беспомощно замолчала, обалдело глядя на старшекурсника.
   - Я давно наблюдаю, как вы усердно работаете, - мягко объяснил "идеал". - И решился прервать это усердие, иначе вы излишне утомите свои глаза. Могу ли я рассчитывать на небольшую беседу с вами?
   - С обеими? - сурово уточнила Настя, пришедшая в себя. И, собрав учебники, постучала ими по столу. - Видите, сколько ещё писать? Если беседа будет короткой... - Она удивлённо уставилась на "идеал", но договорила: - То можем и поговорить. Но учтите - недолго! Итак, слушаем вас!
   Дракон вкрадчиво улыбнулся, и Настя насторожилась и, словно невзначай, словно машинально, сунула руку под стол, где и вцепилась в карман джинсов, из которого свисала цепочка оберега от магического воздействия. Нет, она слышала, что драконы с лёгкостью могут прорвать любую защиту. Но в читалке, где за порядком следят маги-библиотекари, "идеал" же этого делать не будет? Или будет?
   - Позвольте мне задать вам вопрос, - так же вкрадчиво сказал дракон, и Настя расслышала, как рядом шумно вздохнула Кари и тут же поперхнулась, испугавшись своего слишком громкого вздоха. - Как вас зовут, милая дама? Впрочем, что это я? Меня зовут Аодхан.
   Про себя Настя хмыкнула: надо же, дракон рыцарски первым назвал своё имя, чтобы собеседник слабей мог ему довериться!
   - Меня зовут Настя. А это моя подруга - Кари.
   - Мои наилучшие пожелания тебе, Кари, - кивнул дракон пунцовой от смущения гномушке и вновь обратил своё благосклонное внимание на Настю. - Итак, мой вопрос касается праздничного бала, который состоится через неделю. Милая Настя, разрешишь ли ты мне пригласить тебя на бал в качестве моей подруги?
   - Нет, - категорично сказала Настя, хотя в душе почувствовала замешательство: всё-таки дракон, а она ему отказывает. Но собралась с силами и мыслями и добавила: - Ведь я вам не подруга. Чтобы быть друзьями, надо вместе пуд соли съесть, а нам до этого - далеко.
   Кажется, она поставила его в тупик своим высказыванием.
   - Э... Насколько я понимаю, это обычай вашего мира? - уточнил он. - Насчёт соли?
   - Не совсем, - сказала Настя, не собираясь отступать. - Это образное выражение, которое означает: прежде чем стать друзьями, двое должны некоторое время общаться.
   - Я помог вам, - мягко напомнил "идеал".
   Осмелев: не злится и не ругается! - Настя мгновенно парировала:
   - И теперь вы хотите меня шантажировать этой помощью?
   Аодхан снисходительно улыбнулся.
   - Взываю к вашему чувству милосердия, - шутливо сказал он. - Помогите и мне. У меня нет подруги. Я бедный и несчастный студент, у которого нет пары на предстоящий бал, а я так люблю танцевать!
   - К сожалению, вынуждена вас огорчить, - с облегчением заявила девушка. - Я танцевать не умею.
   - Об этом не беспокойтесь! - оживился "идеал". - Я научу вас - и очень быстро!
   Гномушка неопределённо взглянула на Настю. А та вдруг разозлилась: почему она должна искать какие-то причины для отказа? Почему она должна бояться, как бы не обидеть Аодхана? Ну уж нет! Она не хочет - и не будет парой дракона на балу!
   - Я старалась быть деликатной, - медленно сказала она, подбирая слова. - Но вы вынудили меня признаться, что я уже... - Она прочистила горло, не находя нормального слова, и выпалила: - Ангажирована на танцы!
   - Вот как? - легко сказал Аодхан, поднимаясь со стула. - Я рад, что вы не стали тянуть с объяснением. И весьма благодарен за ответ. Позвольте оставить в знак признательности небольшой подарок. Он был задуман лично для вас, Настя, поэтому не отказывайтесь от него.
   Она не успела даже спасибо сказать, как "идеал" изысканно поклонился ей и Кари и ушёл. Пока она смотрела на его удаляющуюся фигуру, Кари втянула сквозь зубы воздух. Пришлось посмотреть, что её так изумило.
   На столе, рядом со стопой учебников, лежал золотой браслет с единственным камнем цвета её волос - рыжим с малиновым оттенком. Грани камня переливались нестерпимым блеском, словно внутри трепетало пламя.
   - Ты-ы... отказала-ась... - Кари задохнулась, а потом поправилась: - Отказала самому дракону! С ума сошла?!
   - Не помер же после моего отказа, - проворчала Настя, не зная, стоит ли вообще дотрагиваться до неожиданного подарка. Даже она, не сведущая в камнях, предположила, что вещица из очень дорогих. Зачем Аодхан это сделал? Она же косвенно объяснила, что у неё есть другой, как говорят здесь, в академгородке, кавалер! И вроде он понял?
   А когда опомнилась, услышала, как встревоженная Кари вбивает в её бестолковую голову предостережения:
   - Драконы - страшные интриганы! Они могут манипулировать тобой, а ты даже этого не заметишь! Что теперь делать?!
   - В смысле - что делать? - рассердилась Настя. - Я не собираюсь носить этот подарок, если ты об этом!
   Подруга от ужаса зашипела:
   - Ты не можешь не носить! Это оскорбление для дракона-дарителя! Боги стихий! Он подарил тебе алый алмаз с Речных отмелей! Это... это поразительно! Откуда ты его знаешь? Откуда он тебя знает?!
   - Кари, успокойся, - ледяным тоном ответила Настя, понимая, что подруга вот-вот впадёт в самую настоящую истерику. - Я положу браслет в сейф общежития - и пусть только попробует этот Аодхан предъявить мне претензии! Я не собираюсь носить то, что стоит слишком дорого! И вообще... - Она помолчала, глядя на опасный блеск камня. - Я придумала! Скажу ему, что по нашим обычаям такие подарки девушки не принимают! Ну, или придумаю ещё что-нибудь! Только успокойся.
   Но взволнованную гномушку пришлось приводить в себя ещё какое-то время. Утешилась Кари лишь после обещания Насти дать ей конспекты. "Ещё одна шантажистка!" - вздохнула девушка, под руку провожая гномушку в её комнату.
  
   Шестая глава
  
   Интересно, с чего бы это в голову пришло старинное словечко "ангажирована" (то бишь уже приглашена на танец), когда она наконец придумала причину для отказа дракону? Привычка к цитированию? Подумав над странным появлением этого слова, Настя поморщилась и выкинула ситуацию из головы. Не это любопытно.
   Вообще-то, "сказано - сделано" - это в её стиле. Вернувшись в свою комнату, Настя выложила на стол из предосторожности замотанный в носовой платочек драконов браслет, а потом начала думать: как бы сходить к домашнему куратору ведьм, к Камине, так, чтобы девчонки, всегда толпившиеся вокруг вахтёрши, не узнали, с чем снова прибежала первокурсница? В прошлый раз они разошлись, увидев накопитель. Что бы такого взять сейчас с собой, чтобы все поняли, как скучно сейчас возле Камины будет?
   О, придумала! Надо взять стопку толстенных учебников, типа: не поняла кое-что, объясните, пожалуйста!
   - Куда это ты намылилась? - строго спросил влетевший в комнату Григоир.
   - Как ты со мной разговариваешь?! - поразилась Настя.
   - А как разговаривать с той, которая фамильяра не по делу использует?! - возопил ворон так, что кот, до того благодушно валявшийся на кровати, испуганно сжался и мыркнул что-то вроде: "Ой!"
   - Я думала - тебе тоже интересно, - с недоумением ответила Настя. - Но, если не хочешь, закончим с этим делом, поскольку у нас появилась проблема.
   Ворон склонил голову, изучая хозяйку сощуренным глазом.
   - Хочешь сказать - у ТЕБЯ появилась проблема, - насмешливо уточнил он. - И как выглядит эта твоя, неинтересная мне проблема?
   Настя посмотрела на него, потом молча дёрнула за кончик платка, и на столе вспыхнул огненным пламенем браслет. Григоир мгновенно забыл о прищуре. Дождавшись мгновения, когда птичий глаз загорелся холодным синим пламенем, Настя быстро закрыла платочком браслет, а сверху водрузила перевёрнутую пустую вазочку. Стеклянная вазочка тяжёлая, и ворону её не перевернуть. Затем, пока фамильяр остолбенело пялился на вазочку, девушка спокойно ушла за занавеску в кухоньку - готовить поливку для личной мини-плантации трав на подоконнике.
   - Ка-а! - всполошённо заорал Григоир, врываясь за занавеску. - Почему ты закрыла это сокровище?! Не жадничай - дай полюбоваться!
   - Это сокровище - МОЯ проблема, - пожала плечами Настя, размешивая руками в перчатках грязевую кашу из разных образцов земли и некоторых "изысканных" добавок и готовясь нашептать над будущим поливом заклинания роста и полезности. - Тебе я показала его лишь для того, чтобы ты был в курсе. Но поскольку эту проблему придётся решать мне единолично, то... При чём тут вообще ты?
   Ворон, предусмотрительно устроившийся на краю полочки с посудой - подальше от поливной смеси, которая пованивала удобрениями природного характера (в основном - голубиного помёта), не стал спорить, хотя холодный блеск в глазах, свидетельствующий о нетерпении и чуть ли не жадности, не пропал. Но Григоир нахохлился и некоторое время размышлял. Затем когтем провёл по полочке, вызывая негромкий треск. Когда Настя взглянула на него, он заявил:
   - Я узнал в браслете довольно дорогой артефакт. А всё, что относится к магии или колдовству, является нашей общей проблемой! Я должен знать, в чём дело!
   - Если бы это была общая проблема, я бы сразу сказала тебе, - спокойно парировала Настя. - Но на этот раз браслет именно что моя личная проблема. И я буду разбираться с ней сама. - И тут же прикусила язык, чтобы не показать, что слово "артефакт" в устах много знающего фамильяра всё-таки обеспокоило её.
   - Ты!.. - Григоир хищно склонился со своего насеста. - Хочешь сказать мне, что этот сильный артефакт тебе подарили... лично?!
   - Григоир, хочешь успокоительного настоя? - коварно предложила Настя. - В последнее время ты выглядишь сильно нервным.
   - А-а! - завопил было фамильяр, но осёкся и уже пробурчал: - С тобой понервничаешь. Так что? Покажешь? - А потом его глаза разгорелись уже азартом - и он просительно и даже вежливо добавил: - Расскажешь?
   - Взамен на твоё объяснение, что это за артефакт. Причём без отлагательств, - усмехнулась девушка, вываливая грязевую массу в большую миску. - И сразу предупреждаю: если будешь отнёкиваться, я спрошу про браслетик у Камины.
   - Вот только ей не надо говорить! - испугался фамильяр. - Это настолько личное, что я и правда должен предупредить тебя быть очень осторожной. Ты касалась руками этого браслета?
   - Ты же видел, что он в платочке, - напомнила Настя, недоумевая в душе: её, конечно, предостерегали, что в магической академии многие артефакты нельзя просто так брать руками, но чтобы Григоир был так взволнован?
   - Алый! Блеск! Камня! - Григоир был бы на уровне мировых актёров, внушительно и даже устрашающе проговаривая каждое слово. - Означает, что на нём жутко сильное заклятие на любовь! На неземную любовь - до гроба!
   У Насти подогнулись ноги. Благо кухонька маленькая, она, не глядя, свалилась на табуретку. Заклятие на любовь до гроба?!
   - Не верю! - то ли по инерции, то ли от неведомого доселе сильного чувства, но проникновенно выпалила Настя.
   - Почему? - уже деловито спросил фамильяр. - Если ты тот скелетик вернула к жизни, то я бы не удивился, что он воспылал...
   - Этот браслет мне подарил дракон-старшекурсник!
   Ворон сначала от неожиданности задом сел на свою полочку, распялив хвост. Но та была слишком тесной для столь крупной птицы, и Григоир просто-напросто кувырком свалился на пол - чёрным комком взъерошенных перьев. Раскрыв клюв, он таращился на свою хозяйку так долго, что Настя молча подобрала его и усадила в большую тарелку - чистую, что проверила в первую очередь.
   Наконец, Настя сняла рабочие перчатки, сполоснула их в тазике и повесила сушиться. Прихватив ложку и миску, над которой прочитала пару заклинаний, вышла из кухоньки, чтобы полить приготовленной густой жижей травы в горшках.
   На прицокивающий по деревянному полу мелкий шаг фамильяра, бредущего из-за занавески, она оглянулась вскользь и снова принялась за работу, при которой надо было соблюдать сосредоточенность: переложишь полива - травы могут и засохнуть.
   - Ты? И предмет воздыханий... дракона?.. Расскажешь? - негромко спросил Григоир, устроившись на спинке стула.
   - А рассказывать нечего, - пожала плечами Настя, осторожно приминая пальцами жижу в одном из горшков и размышляя, обижена ли она недоверием фамильяра, что в неё может влюбиться дракон. Потом в душе махнула рукой на всё вместе: ещё на этом зацикливаться! - Помнишь накопитель? Я пошла к Камине спросить, как он действует. На лестнице повстречала этого дракона. Его зовут Аодхан. Он помог восстановить силы, и я поблагодарила его и ушла. Всё. Больше мы с ним до сегодняшнего дня не встречались. А сегодня он подошёл ко мне в читалке (я была с Кари) и ни с того ни с сего подарил этот браслет. Ну, не совсем ни с того ни сего... Он предложил мне стать его девушкой на время бала, а я отказалась. Всё.
   - Отказалась... Ладно, не это главное. Но... если он подарил его тебе... - медленно, раздумывая над каждым словом, проговорил Григоир, - то ведь ты должна была принять его... руками?
   - Нет, он оставил его прямо на столе, - вспомнила Настя.
   - То есть ты не дотрагивалась до него?
   - Нет.
   - Тогда... Это ещё более странно, - заключил озадаченный ворон и задумался. Потом поднял голову и вкрадчиво спросил: - А что ты чувствуешь к этому дракону? Тебе льстит, что он предложил тебе быть его парой на балу?
   - Не знаю, что я чувствую к этому дракону, - категорически ответила Настя, - но я чувствую себя полной дурой, потому что не понимаю, что происходит!
   - Это хорошо... - проворчал Григоир, и девушка, мельком глянув на него, хмыкнула. А потом внезапно поинтересовался: - Ты сегодня к этому пойдёшь?
   - К кому именно? - хладнокровно уточнила Настя. Она прекрасно поняла Григоира но хотелось поддразнить.
   - Ну, к этому, который Риан.
   - Я думаю.
   - Если что - у него окно в кухне всё ещё закрыто шторами.
   Вот теперь Настя полностью развернулась к фамильяру и внимательно посмотрела на него. Ворон ничуть не смутился и выглядел настоящим злодеем-интриганом, задумавшим свою игру.
   - С чего бы ты это мне говоришь?
   - Некромант - меньшее зло, в сравнении с драконом, - важно объяснил фамильяр.
   - Глупости придумываешь! - обиделась девушка так выразительно, чтобы фамильяр принял напускную обиду за чистую монету. И уже оскорблённо спросила: - Ты и впрямь думаешь, что дракон втрескаться в меня не может?
   Григоир открыл клюв, замер. Закрыл. Внимательно осмотрел хозяйку. Вновь открыл клюв и вновь закрыл.
   - Что там у этих драконов на уме-е... - протянул он философски. - Всё может быть. Может, он... Или нет. Может, у него вкус оригинальный. Или падок на рыжих?
   - Умный ответ от умного фамильяра, - заключила Настя.
   Но ворон на лесть не поддался.
   - Почему умный? - подозрительно спросил он.
   - Потому что ситуация неоднозначная, и ты нашёл неоднозначный ответ.
   - Хм... - задумался Григоир, испытующе глядя на девушку и неожиданно сощурился: - А ты... умная?
   - Поймать думаешь? - хихикнула Настя. - Не знаю. Просто пытаюсь всё предусмотреть. Но учти - только пытаюсь!
   Затем вымыла миску, а потом сняла фартук и присела отдохнуть на кровать, где кошак Тишка сразу привалился к её бочку. Предстояло записать время удобрения мини-плантации и количество заклинаний, произнесённых над поливкой. Но вставать от тёплого кошака не хотелось. Хотелось гладить его, слушать успокаивающее мурлыканье, больше похожее на сдобный звук белой надоя, попадающего в почти полное ведро молока, наполненное пышной пеной. И вспоминать дорогу к мужскому общежитию. Интересно, а Риан ждёт её?
  
   Воздуха не хватало. Физически тело возродилось, но сил было маловато на то, что раньше делал бездумно. Любое мало-мальски значимое действие выпивало энергию так, словно он только что поднялся с кровати... Риан с трудом упирался в стол руками: ноги разъезжались и подламывались, едва он допускал, что может устоять. Голова трещала так, как будто он напился хмельного эльфийского напитка, забыв о последствиях. Он глотал воздух, как будто делал последний глоток, а сердцебиение не унималось. Но, тем не менее, временами ненавидя себя, он улыбался самому себе словно обгорелыми губами: только такой псих, как он, мог выполнить полный комплекс сбора магии, чтобы напитаться ею.
   Мало... Очень мало. Был бы рядом фамильяр... Но зверь сгорел в том адском пламени, из которого успел выкинуть хозяина. И, несмотря на помощь друзей, Риану придётся ещё месяца два восстанавливаться по-настоящему, прежде чем он сумеет найти себе фамильяра, подобного Сигдха. А вот если бы Сигдха был рядом... Проблема в том, что он некромант. И природных, живых сил ему мало. Он настроен на силы некромагии. А брать их сейчас трудно. Был бы рядом фамильяр, он в два счёта бы перенаправил всё необходимое для хозяина, пропустив силы через себя для лёгкости введения некромагии в слабого человека. А так...
   - И... долго ты будешь жаловаться? - слабо ухмыльнулся Риан и как-то машинально взглянул на бесшумно идущие часы на стене.
   Придёт - не придёт та девушка с факультета ведьм? Рыжая - сказал Аодхан. А он, Риан, даже лица её не видел, не в силах пошевелиться. Он, наверное, здорово напугал её, когда попросил умирающего кота. Но ему, при такой слабости, удобней было бы всего лишь вдохнуть уходящую жизнь, чтобы начать восстановление. Хм... Она же предложила ему собственные силы.
   Их хватило на физическую регенерацию. Но на полноценную жизнь... "Жадный, да? - вновь усмехнулся он, сам не замечая, что идёт к кровати, чтобы лечь и закрыться простынёй, как в первое её появление здесь. - Тебе надо, чтобы всё сразу?.."
   Сыграло то ли предчувствие, то ли уверенность, что она явится в то же время, что и в прошлые разы. На всякий случай, Риан нагнал на спальню больше адского тумана, чем обычно. Хоть и первокурсница, но неизвестно, что там ещё с её видением. Он хотел, чтобы она воспринимала его в состоянии чуть лучше, чем тогда, когда она впервые сюда попала. Но всё ещё слабым. Спроси - зачем, он не ответил бы самому себе. В прикосновении её ладони он уже не нуждался, но... Хотел бы снова почувствовать её такое живое тепло...
   Когда, на обычный человеческий взгляд, в спальне стало непроницаемо темно, Риан осторожно убавил плотность адской тьмы. Не переборщить бы. Поймёт ещё...
   - Эй... - шёпотом позвали из дверного проёма. - К тебе можно?
   - Можно... - Он повернул голову, стараясь, чтобы простыня не сползла с его лица.
   Теперь он "видел": сил достаточно, чтобы разглядеть девчонку. Именно девчонка... Она нашла стул, на который обычно присаживалась, когда приходила к нему, и поставила рядом с кроватью. Округлое личико, небольшие глаза, чуть вздёрнутый носик. На первый взгляд - совсем школьница.
   - Я не помешала? - прошептала она, таращась на него - кажется, в попытках проникнуть взглядом сквозь адский туман. - У тебя сегодня очень уж темно. Как ты?..
   - Мне легче, - выговорил он вполголоса. - Можешь говорить не шёпотом, но всё равно не громко. Почему ты пришла?
   - А ты хочешь, чтобы я ушла? И не приходила?
   Он вслушивался в её голос. Так ли она милосердна, какой выглядит? Показалось - кокетничает. Или только показалось.
   - Ты не боишься... за свою репутацию?
   - Ты о мужском общежитии? - Она тихонько рассмеялась, и ему невольно понравился этот щекочущий тёплый смех. - Но ведь я пришла через окно.
   - А если бы оно было закрыто?
   - Мне фамильяр сказал, что открыто.
   Он будто получил удар под дых. Фамильяр... Перед глазами встала горящая фигура Сигдха...
   - У тебя заботливый фамильяр, - с трудом выдавил он, поражаясь, что так болезненно реагирует даже на это слово.
   - Да ну его! - махнула девчонка рукой. - Мы с ним вечно ругаемся, потому что не понимаем, как должны относиться друг к другу. Я думала - он будет помогать в учёбе, а он возится со мной, как нянька. А иногда - как мой друг, который слишком усердно оберегает меня от всего, что, по его мнению, опасно. А у тебя есть фамильяр?
   Риан напомнил себе, что она ничего не знает, а потому задаёт наивные вопросы, которые ранят его в самое сердце.
   - Он погиб.
   - Прости, - испуганно сказала она. - Я не хотела, чтобы ты... - И тут же торопливо перевела разговор на другое: - Жаль, что ты ещё слабый.
   - Почему? - Он и в самом деле был удивлён.
   - Ну, ты пропустишь праздник, где первокурсников будут посвящать в студенты.
   - А ты... хотела бы, чтобы я там был?
   - Это же праздник, - убеждённо сказала она. - Даже по учебникам первого курса я знаю, что праздничное настроение - это огромные потоки силы! А я очень надеюсь, что там будет весело и здорово! Тебе такое очень нужно.
   - Нет.
   - Что - нет?
   - Мне нужно другое. Я бы пришёл в норму сразу, если бы мог набрать сил по своей специализации, - признался он, снова удивившись: зачем он ей об этом говорит.
   - Сил от мёртвых? - уточнила она и объяснила - наверное, на всякий случай, чтобы он не удивлялся её познаниям: - Когда я узнала, что ты некромант, я поискала, что тебе может помочь. Но ведь в прошлый раз тебе помогла и живая сила.
   - Мёртвая восстанавливает способности, - буркнул он.
   - А у меня кошак выздоровел, - внезапно сообщила она. - Так что спасибо тебе большое за твой накопитель. И... Тишка тебе кланяется.
   - Что?
   - Ну, это такое выражение, типа: кот тебя благодарит за помощь.
   Она вдруг замолчала, хотя по интонациям последней фразы было понятно, что она собралась сказать что-то ещё. А секунду спустя Риан, от усталости смотреть скосившись уставившийся в потолок, сообразил, что она встала.
   - Что случилось?
   - Мне пора, - с сожалением сказала она. - Можно снова дотронуться до твоей руки?
   Он затаил дыхание: а если, коснувшись его, она догадается, что его тело физически регенерировало? И тут же изумлённо спросил себя: и что? Что ему до её разочарования? Он же не собирается с ней общаться и далее! И тут же поморщился: слово "общаться" показалось каким-то чуждым канцеляритом. И, не успел опомниться, как губы чуть ли не сами прошептали:
   - Можно.
   Он ждал прикосновения с тревогой - и уже не потому, что она может сообразить: в помощи он уже не нуждается. Нет. Он ждал тепла её кожи - почему-то близкого к тому, что делал Сигдха, когда врачевал его раны. Странная аналогия...
   Девчонка уверенно пожала ему ладонь, отчего по всему телу его пронзила судорога, которую он с трудом скрыл, и радостно сказала:
   - Смотри-ка! У тебя заживление идёт полным ходом!
   "Хорошо, что ты неопытная первокурсница и не видишь в полной мере", - с некоторым снисхождением подумал он. И снова выговорил неожиданное:
   - Ты придёшь ещё?
   - А ты бы хотел? - недоверчиво спросила она.
   - Сам не знаю, - признался он.
   - Ну, тогда выгонишь, если я приду, а тебе не захочется меня видеть, - легкомысленно отозвалась она и пошла к двери из спальни. Повернулась на пороге и кивнула: - На всякий случай - до завтра, Риан!
   - До завтра, Настя...
  
   Настя села на подоконник и привычно съехала с него на газон. Оглянулась на тёмное окно. И тут же пригнулась: неподалёку гуляла парочка, чья оживлённая беседа была слышна даже отсюда. "Так, мелкими перебежками до липы, а потом - бегом до дорожки, и меня никто здесь не увидит!"
   Она хмыкнула и приготовилась бежать к приметному дереву.
   И вдруг присела на корточки, пытаясь спрятаться за низким кустиком, который до сих пор в качестве защиты вообще не воспринимала. Держась за тонкие прутики, она с недоумением смотрела на газон впереди. Да, темно. Да, свет фонарей почти не добирал сюда, но... Ровное место - с подстриженной травой потому что - впереди, всего в десяти шагах от неё, начало изменяться. Потемнело - медленно. Будто на серую от засухи землю кто-то опрокинул ведро воды, и она стала торопливо впитываться в пересохшую почву, постепенно расширяясь...
   "Обойти? - суматошно предположила Настя. - Жаль, Григоир со мной не полетел - он бы посмотрел сверху, что там такое..." Она привстала, чтобы помчаться прочь от этого места, но уже с этой небольшой высоты заметила, что земля с короткой травой не просто потемнела, а начинает... раскалываться.
   Услышав крики со стороны, Настя перепугалась: сейчас увидят, что она здесь, у мужского общежития! Ославят! Опозорят! Риану неприятно будет! И наплевала на происходящее - рванула вкруговую, в полуприседе - лишь бы не заметили!
   А тёмные в вечернем сумраке фигуры приближались со всех сторон к этому странному месту. И Настя, которая постоянно оглядывалась, нечаянно увидела: первые добежавшие начинают отступать от потемневшего круга. А тот теперь даже издалека напоминал место, шевелящееся локальным землетрясением. Добежав до первой же дорожки, уложенной плитками, девушка остановилась и, прикусив губу (так хотелось подойти и посмотреть, что там), оглянулась. И оцепенела: из невидимого для неё сейчас круга, о котором она теперь только знала, били в тёмное небо беспорядочные смутные огни. "Некроманты, что ли, опыты проводят?" - единственное, что она и могла придумать, объясняя странное явление. А огненные лучи, мотались вверх, перекрещиваясь и вспыхивая, когда чуть ли не стреляя в небо, а когда и не доходя до него и умирая, не набрав нужной кому-то высоты.
   Застыв на месте, Настя взглянула на невидный отсюда корпус её общежития, а потом снова обернулась. Неожиданно сердце вздрогнуло: из круга, который на расстоянии почтительно обступили несколько фигурок, раздался мучительный стон.
   "А вдруг там кто-то из студентов, типа Риана, неправильно проводил какой-нибудь ритуал?!" - ахнула Настя и кинулась к кругу. Растолкав сгрудившихся здесь студентов, она выскочила ближе к темнеющему кругу с торчащими из него лучами.
   - Куда лезешь, ведьма?! - возмущённо крикнули ей.
   Она не удивилась, что её сразу узнали: среди собравшихся наверняка были старшекурсники. И ответила, не глядя и сразу на все вопросы:
   - Я целительница!
   Что-то ещё кричали за спиной, но она уже не обращала внимания, потому что кричавшие знали и боялись подходить ближе к центру происшествия, а она не знала, а потому и не страшилась ничего. Пока же она видела лишь одно: из центра словно обугленной земли со сгоревшими травами (это она ощутила!) выдирается жуткая лапа, и у этой лапы кожа дряблая - вся то ли в болячках, то ли в жутких ожогах.
   Настя подскочила к этой лапе и, умирая от страха и думая странное: "Я ведь ещё не давала клятву Гиппократа!", вынула из волос приколки и шпильки. Волна волос, с прикреплёнными к ним махонькими силовыми накопителями, с ингредиентами для скорой помощи, упала на плечи.
   А девушка лихорадочно прошептала заклинания, выпускающие наружу силы целительства из всех этих приготовленных на всякий случай примитивных артефактов, - и вцепилась в мерцающую в свете лучей сукровицей лапу, чуть не умерев от ужаса и жалости, когда ладонь коснулась гноя и рвущейся тонкой кожи. Полное впечатление, что она вцепилась в лапу дохлого зверя, довольно долго пролежавшего в земле. Вонь гниющей плоти и мёртвой крови, знакомая по анатомичке, куда травниц-целительниц уже однажды сводили на "экскурсию", оглушила, но больше всего она не понимала, почему ей и зверю, который явно карабкался из земли, никто не поможет. Она даже огляделась, сама не зная, отворачиваясь ли от ошеломляющей вони, или в поисках поддержки... Но народ, который всё гуще становился вокруг, испуганно что-то кричал, и она обозлилась на этих дураков. А в следующий миг поняла, что боится тащить зверя из цепко державшей его земли. Боится, что оборвёт ему лапу.
   - Да помогите же кто-нибудь! - плачуще закричала она, оглядываясь.
   И чуть не упала.
   Зверь, кажется, понял так её неуверенность - что она не собирается выдирать его из земли. И сам использовал её руку в качестве опоры. Когда его лапа мокро поехала в её ладонях, вместе с остатками кожи, со сдираемой плотью с чувствительно ощутимых костей, Настя всё же заплакала - от боли, от неясного ужаса: то, что выворачивалось из земли, не было похоже ни на человека, ни на одно из известных ей животных. Но, когда дрогнувшая лапа неизвестного зверя начала ускользать из её рук, девушка резко повернула ладонь так, чтобы твёрдые когти впились в её мякоть.
   А потом она чуть не закричала: её ногу обхватили такой же лапой - с острыми и тяжёлыми, по впечатлению, когтями. Зверь пытался вырваться из земли и напропалую использовал человека.
   Но теперь и Настя в свете пропадающих лучей из земли разглядела, что звериная голова на поверхности. И, забыв, что вокруг неё довольно много народу, склонилась к зверю, одновременно стараясь удержаться на комковатой земле, которая почему-то ощутимо двигалась, уходила из-под ног, снижалась и становилась опасной, потому что легко можно было сломать ногу, угодив в какую-нибудь расселину.
   Вот теперь девушка отпустила лапу зверя и ухватила его за подмышки.
   Ей казалось - она будет тащить его вечность. Но его вторая лапа быстро отпустила её ногу, а потом... Потом её дёрнули вниз - и она ужаснулась, что упадёт и уйдёт под землю вместе с этим жутким зверюгой. Но лапы зверя обняли её за плечи, и неизвестное существо вновь постаралось использовать Настю, встречно выдираясь из земли. А Настя внезапно вспомнила Григоира и чуть не расхохоталась, чувствуя подступающие слёзы: у неё есть ворон! У неё есть кот! Что скажет фамильяр, когда она притащит это чудовище в их комнату?!
   А чудовище оказалось гораздо больше её самой.
   И теперь, почувствовав, что выволакивается из земли нечто громадное, она, уже не оборачиваясь, снова отчаянно завопила:
   - Да помогите же!
   Крик ушёл в землю, как ей показалось. Но, пока она задыхалась от натуги, пока с отвращением ощущала, как промокают её блузка и джинсы от гнили и крови спасаемого существа, наверное, лишь вечерним ветром донесло до неё странные слова:
   - Он не подпускает нас к тебе!
   А в следующий миг зверь зарычал, обдавая Настю таким смрадом, что она чуть не упала... Мгновения беспамятства, в которые она смутно видела нечто точно невообразимое... Мгновения, в которые нечто тяжёлое навалилось на неё - и... кажется, поволокло в сторону от круга на земле... Ноги подломились. "Я как тот труп из анатомички..." - бессмысленно подумала она, падая на землю - нет, на что-то живое и подрагивающее... Последнее, что увидела, прежде чем свалиться в глубокий обморок: зверь непонятных очертаний обвился вокруг неё и взглянул на неё сверху вниз - гнойно-кровавыми глазищами, и в раскрытой пасти горело нехилое такое пламя.
  
   Седьмая глава
  
   Сначала с закрытыми глазами... Ломкая тишина... И только кто-то где-то поёт: "Котя, котенька-коток, котя - серенький хвосток. Приди, котя, ночевать, мою детоньку качать..." И качает её, Настю, которая где-то там - то ли во сне, то ли ещё в какой темноте, удивляется: "Это я, что ли, детонька?!"
   А потом темнота поблёкла и стала потихоньку шуметь, и в ней Настя услышала далёкие крики и в них отдельные требовательные голоса:
   - Расходимся! Быстро! Быстро!
   Потом начала улавливать жёсткие интонации в этих требовательных голосах, понимая, что это не студенты, а люди взрослые. Голоса студентов она отделяла по их просительным и испуганным ноткам, но студенты подчинялись взрослым и уходили, и их постепенно не стало слышно.
   А потом начали возвращаться ощущения, а что ещё хуже - чувствительность. Хуже, потому что в первую очередь в нос шибануло такой вонью, что её затошнило. Затем она поняла, что сидит в неудобной позе на чём-то мягком, горячем. И явно начинает перегреваться. И нахлынули воспоминания о недавнем... Вот только что она пыталась вытащить какое-то существо из земли - как оно туда попало? А потом существо использовало её саму, чтобы вырваться из странной ловушки. Но что это за существо?!
   Когда девушка полностью пришла в сознание, она расслышала далёкий крик:
   - Девочка, ты нас слышишь?
   "Слышу-слышу!" - ехидным эхом отозвался Заяц из "Ну, погоди!". А голова Насти, по впечатлению, вспухла до размеров хорошего такого арбузища, который вот-вот лопнет. Ну, если девушка ещё один крик услышит. Или скажет что-нибудь вслух.
   Потом в голове заворочались вязкие и тяжёлые мысли. Если горячее, но не бабушкина печка в деревне? Если воняет, но не куча навоза в саду? "Ну и загадки мне достались... - устало подумала она и тут же заморгала: - С чего это я устала-то?" И начала думать, что она сегодня сделала, чтобы утомиться. Но, вместо возможно сделанного, в мозгах застряло воспоминание о том, что она легкомысленно оставила браслет дракона под вазочкой - на виду у всех, кто бы вошёл в её комнату. И это воспоминание жутко раздражало, как несделанное, но срочное дело. И это же воспоминание заставило её прийти в себя. Правда, как-то странно прийти. Не до конца, что ли...
   Всё ещё лёжа на горячем и вонючем, она еле (глаза болели от сочетания огненного и чёрного, господствовавшего вокруг) осмотрелась вокруг. "Это всё-таки что-то очень непонятное", - пришла она к выводу. Потому как ни пыталась разглядеть хоть что-то конкретное поблизости, взгляд упирался в гибкие чёрные линии толстых труб, блестящих словно прилипшими к ним мелкими монетками. И сознание пыталось эти линии упорядочить и распознать. Но пока были странные ассоциации, что вокруг Насти валяются шины от огромных грузовиков, причём она сама лежит на такой шине.
   - Где... я? - спросила она в воздух. А её взгляд поднимался и поднимался, "перебирая" нагромождённые шины, пока она не наткнулась на другой взгляд - кроваво-алых глазищ, в которых отражённая Настя просто плавала.
   Опираясь на шину, которая её держала, девушка сонно (полное впечатление, что она находится под заклинанием сна!) спросила:
   - Ты кто? Ты отпустишь меня?
   Глазища зыркнули на неё с невообразимо огромной, но плоской башки, которую из-за её близости было не с чем сравнить. Ну, на что могут быть похожи два кровавых глаза и постоянно раскрытая, будто угрожая, пасть, внутри которой пылает пламя? Настя ещё удивилась, что не испугалась, а когда ответа не услышала, поняла мысленное: "Нет, не отпущу!" С минуту помолчав, девушка зевнула, не в силах удержаться, а потом спросила по-другому:
   - Ну-у... Тогда... Пойдёшь со мной?
   Какие-то считаные мгновения жуткие глазища продолжали пялиться на неё, а потом полуоткрытая пасть словно раскололась надвое, открывшись полностью. И... монстр тоже зевнул, обдав Настю смрадным дыханием.
   - Ага, тоже спать хочешь, - полусонно сказала девушка и снова сама зевнула: пример монстра оказался заразителен, как и для него - её. - Ладно, спускай меня на землю, и я тебе покажу, где я живу. Выспимся до завтра, а потом я посмотрю, что у тебя с желудком. Мне кажется, он у тебя больной, раз изо рта так ужасно пахнет. Ну, что? Пойдём, что ли?
   И поехала вниз, крепко схваченная вокруг талии. Как будто со второго этажа спустили - легко и быстро. Даже испугаться не успела. Когда ноги коснулись земли, комковатой и ненадёжной, Настя попыталась опереться на тело зверя, но это было похоже на попытку опереться на гладкий ствол. Правда, упасть ей не дали: плоская голова опустилась рядом и зорко оглядела пространство вокруг. Так что Настя воспользовалась моментом и ухватилась то ли за ус, то ли за что-то другое, свисающее сбоку от пасти. Лапы, за которую тянула монстра из земли, почему-то не нашла. Монстр не возразил, и девушка приободрилась.
   - Нам в ту сторону, - показала она свободной рукой на здание общежития, которое отсюда не видела. - Я тебя поведу, а то ты не знаешь, куда идти.
   Голова покорно заскользила рядом, едва она потянула за ус. Или за вибриссу?
   - Из какого ты общежития?! - донёсся до неё вопль.
   Вопль был негромким, приглушённым, как будто проходил сквозь невидимую преграду. Но орали здорово. Это она поняла по тому, что вопль оборвался на хрипе. И послушно откликнулась:
   - Я ведьма! С первого курса!
   Две смутные фигуры впереди, показалось, переглянулись - и бросились с её дороги, пропав куда-то в дымные тени. За ними помчались ещё несколько фигур, переговариваясь о чём-то. Она с трудом слышала взволнованные голоса, но не понимала, что этих людей взволновало. Впрочем, это ей было неинтересно. Она медленно шла рядом с монстром, пышущим жутким жаром, ведя его за собой, и лениво, всё в том же чудном состоянии полусна, размышляла, что скажет Григоир, когда она приведёт монстра в комнату. Опять ругаться будет!.. Так, надо подумать, куда эту зверюгу пристроить в комнате. Не кошака же Тишку сгонять с кровати... И как-то абсолютно не тревожило, что монстр в её комнате не поместится, хоть та и побольше комнаты в её городской квартире, что осталась где-то далеко-далеко... Возможно, потому, что чуяла как-то стороной: с монстром что-то происходит.
   А невольные и перепуганные зрители наблюдали, как адский зверь постепенно втягивает единственную пару лап - чуть ниже плоской башки, а сверху, чуть ниже головы, начинают появляться прозрачные, почти стрекозиные крылья, правда необычно облитые багровыми потёками... Вскоре зверь уже не тёк за Настей, как плыл бы по реке, скажем, угорь, а летел, будто она не вела за собой чудовище, а тащила воздушный змей. И, едва стрекозиные крылья прекратили свой рост, монстр начал уменьшаться в величине и массе, как будто приноравливался к своей новой хозяйке...
  
   Выждав, когда Настя уйдёт, Риан встал с кровати.
   Девочка оказалась так себе. Славная. Не более. Хорошенькая круглая мордашка. Да, рыженькая, симпатичная. Приветливая. Готовая помочь - сострадательная, значит. Но таких много в академии. Среднестатистических...
   И пусть в её личном пространстве едва уловимо маячит значок мага-дознавателя академии, что эта студентка со скрытым и отнюдь не обычным даром, но сколько их таких здесь бегает? Тех, чей дар так и не открылся? И не откроется никогда, даже уйди они, закончив академию с отличием по традиционным курсам? Нет, он благодарен ей. Очень благодарен, но... Дальше он сам.
   Да, ему сейчас это не нужно. Сейчас - когда он должен жёстко взять себя в руки, ему нужно, чтобы с ним не нянчились, а привычно для того, прошлого, Риана, решительно требовали с него, заставляя не думать о пережитом. Заставляя действовать и идти вперёд.
   Промелькнула, правда, одна необычная мысль: "А ты? Ты именно таков, что сам делать ничего не можешь - без постоянных тычков и подталкиваний? Слабо тебе самому взять себя в руки, а не ждать, пока пнут со стороны?"
   Но Риан досадливо помотал головой и огляделся. Прошёлся по одной комнате. Вышел в другую.
   Апартаменты, где он пришёл в себя. И даже спрашивать не надо, чтобы понять, что эти богатые комнаты - издевательский знак благодарности от Клодаг.
   - Пора уходить из этого... пыльного чулана к себе... - прошептал он и взялся за медальон на груди. - Аодхан, ты у себя?
   "Да. Заходи", - ответил медальон, передавая мысленный голос дракона.
   Через минуту Риан был на третьем этаже мужского общежития некромантов. Здесь же сидел и Кенион. Друзья обсуждали совместный проект для курсовой, довольно спорный и сложный, и обрадовались возможности прерваться, чтобы поболтать с выздоравливающим Рианом.
   А он, запыхавшийся от подъёма по лестнице, присел на мягкий стул и, отдышавшись, спросил:
   - Кто знает, моя комната занята?
   - Попробовал бы кто занять, - усмехнулся Кенион.
   - Хорошо. Завтра перееду.
   - А я уж думал - тебе понравилось спать на душистых простынях, - поддел Аодхан. И вкрадчиво спросил: - Ты позволишь забрать из твоих нынешних апартаментов то удобное мягкое кресло?
   Они расхохотались над нехитрой шуткой, и Риан радостно подумал: а ведь он боялся, что будет насторожённо, а то и отчуждённо воспринимать своих здоровых друзей! Но нет! Он с таким же удовольствием смеётся сейчас вместе с ними, как бывало и раньше. Он и сейчас может спокойно принимать их шутки, несмотря на то что всё ещё чувствует себя слабым.
   - С чего начнёшь? - спросил оборотень, который до сих пор смешливо фыркал, едва только взглядывал на довольного дракона.
   - Двое суток на крыше, - ответил Риан. - Наберусь сил, спущусь в подвал нашего корпуса. Буду слушать преисподнюю. Как только пойму, что пришёл в себя, буду искать... - он споткнулся и невольно скривился в ответ на сочувственные лица друзей. - Буду искать нового фамильяра, - упрямо закончил он. - Но это не самое интересное. Аодхан, как там мой зверинец?
   - Статично, - пожал плечами дракон. - Едят, живут, время от времени бузят, но всё в пределах нормы. Придумал, чем пополнить?
   - Если мастера не будут против, - на той же насмешливой ноте откликнулся он. - В конце концов, у меня осталось ещё несколько трупов, которые можно поднять.
   - Несколько - это слишком много, - заметил Кенион. - Преподаватели не хотели бы, чтобы ты добавлял к своему зоопарку не одного монстра, а пару-тройку.
   - А мне сейчас это и не светит, - ровно ответил Риан. - Я ещё не совсем в форме. Думаю, я пока сам могу определять, насколько здоров, чтобы приняться за работу. Так что я пока только присматриваюсь и приглядываюсь, с чего начинать.
   Специализация Риана очень редкая - монстролог. Некромант-монстролог. Это значит, что в академгородке он единственный, кто умеет воссоздавать адских тварей, когда-то попавших в академическую кунст-камеру. Воссоздавать вживую. Наполнять высушенные магами-охотниками тела жизнью. Последнее - сделать под силу не каждому некроманту... Именно на этой специализации его и подловили, после чего он попал в такую ловушку, что его едва не прикончило.
   Друзья, собираясь вместе, часто обсуждали как дела, так и учёбу Риана. Ведь его учёба проходила всегда буквально вслепую: учителей у него не было, разве что преподаватели-некроманты следили за тем, чтобы не получилось срывов, чтобы воскрешённые им адские чудовища не навредили как самому воскрешателю, так и окружающим. Сильнейший интуит, он тоже действовал, в основном шаг за шагом разбираясь в происходящим. Нет, он не первый в своём деле. Его дядя был сильнейшим некромантом-монстрологом. Но, как выяснилось, даже самый опытный некромант-монстролог однажды совершает ошибку. В мире Риана, а преподаватели утверждали, что и в других мирах, только сам Риан и остался - последним некромантом-монстрологом. Человеком, который не только изучает адских существ, но и умеет их оживлять.
   Так что все трое сейчас забыли обо всём, обсуждая воскрешение Рианом последнего монстра - до катастрофы с самим студентом.
   Обсуждение велось так активно, что друзья порой смеялись и громко спорили. Правда, сегодня Риан необычно участвовал в этой беседе. То и дело взглядывая на дракона, он постоянно сбивался с мысли и вспоминал легкомысленные слова Аодхана: "Сладкая ягодка, вечерняя заря!.." Удивлённый Риан несколько раз запинался и хмурился, пытаясь понять: он и в самом деле ещё не выздоровел? Почему его так легко прервать напоминанием о рыжей простушке, которая понравилась дракону?.. Но вскоре Риан успокоился, объяснив свою сбивчивость в мыслях тем, что слишком рано решил: он готов к восстановлению и сосредоточенности на учёбе и на практической работе.
   Однако спустя время даже громкие голоса друзей не заглушили странного шума в коридоре общежития.
   Сначала прислушался, как самый чуткий, Кенион. Вслушался в шум раз, другой и наконец не выдержал, недовольно проворчав:
   - Что там сегодня происходит? Чего все бегают и орут?
   - А ты выйди и послушай! - шутливо предложил Аодхан.
   До двери оборотень не дошёл: она сама резко распахнулась - и из коридора кто-то завопил в несколько глоток и беспорядочно:
   - Кто видел Риана?!
   - Кто знает, где он?!
   - Аодхан, ты не видел Риана?!
   Совершенно ошеломлённый некромант вскочил со стула и вместе с заинтригованным Аодханом поспешил к двери.
   - Что?! - крикнул Риан в коридор - оравшие уже побежали дальше, выкликая его имя. - Зачем вам нужен Риан?!
   И закашлялся от нервного напряга, с каким сам проорал свои вопросы.
   Но его услышали. Кричавшие будто наткнулись на преграду и обернулись.
   - Риа-ан! Твой Сигдха вернулся!!
   Он чуть не упал, когда дрогнули ноги. Как - Сигдха вернулся! Не может быть!
   Стоявшие рядом Аодхан и Кенион переглянулись. Краем глаза он уловил этот перегляд, но не среагировал на него. Он всё ещё не мог опомниться от услышанного.
   И всё же именно друзья помогли. Дракон, как незаинтересованное лицо, был не настолько поражён вестью о Сигдха, а потому сумел задать правильный вопрос:
   - Ну и где он?!
   - На той стороне общежития!
   - Вылез из земли, когда там проходила какая-то девчонка!
   Ответы на вопрос дракона были такими суматошными, что Риан, как ни странно, решил, что все эти кричащие студенты просто-напросто выдумали событие. Но эти же шесть или семь человек с такой яростью убеждали, что Сигдха и в самом деле вылез из земли, что преподаватели и в самом деле послали их за Рианом! Риан не выдержал и побежал к лестницам - друзья за ним, а на повороте первой лестницы он заметил, что те шестеро или семеро тоже бегут за ними. И он крикнул:
   - Когда это произошло?!
   - Минут десять назад!
   Сердце до этого ответа раскачивалось: "Сиг-дха?! Сиг-дха?!"
   После ответа оно заколотилось: "На-стя-На-стя?!"
   - Риан! - закричали в вестибюле общежития. - Мы тебе покажем, куда она повела Сигдха!
   "Что?! Она повела куда-то Сигдха?! Моего Сигдха?! Бред!"
   Первым Риана, уже уставшего после спуска с нескольких лестниц, догнал Аодхан. Он резко влепил ладонью в спину, передавая силы, и на несколько секунд Риан перестал задыхаться от нехватки воздуха. Потом - добежавший Кенион приложил ему ладонь между лопатками. И Риан сумел добежать туда, куда его вели кричавшие студенты. К группе преподавателей, который резко отсекли всех тех, кто сопровождал группу будущих магистров.
   - Что?.. - выдохнул Риан. - Происходит?!
   Преподаватели оглянулись на него и вновь уставились туда, куда смотрели до сих пор.
   И он увидел.
   Тонкая девичья фигурка, размахивая одной рукой - наверное, что-то объясняла или рассказывала (так, во всяком случае, показалось ему), другой тащила Сигдха за собой. Причём Сигдха воспользовался своими способностями сжимать возвращённую плоть и летел рядом с ней зверушкой, которая с виду и напугать не могла.
   Риан заворожённо следил за ними.
   Он отказывался поверить глазам. Он отказывался признать факт, что его фамильяр вернулся - или возвращён этой девочкой. Может, отказывался, потому что фамильяр его в упор не заметил? Хотя раньше...
   - И почему? - растерянно начал он и не закончил вопроса.
   Он взглянул на стоявшего рядом мужчину и узнал декана факультета некромантии. Несмотря на незаконченный вопрос, декан понял его.
   - Наши преподаватели узнали, где она живёт. Побежали обезопасить её комнату и соседей, - холодно сказал он. - Риан, мы тебе поверили, что Сигдха погиб, и не приняли мер предосторожностей. Но ты дал нам неверную информацию, и сейчас на воле разгуливает опасный монстр.
   - Я дал информацию о том, что видел своими глазами! - зарычал он.
   Дракон, вставший за спиной, положил ладонь на его плечо. А Кенион встал сбоку, чтобы Риан видел его.
   - Мы разберёмся во всём этом позже, - всё так же холодно сказал декан. - И тогда решим, будешь ли ты наказан, если ошибся, из-за чего подверг опасности весь академгородок. А пока возвращайся в свои комнаты (он брезгливо подчеркнул это слово) и жди нашего вызова на беседу.
   - Но девушка...
   - Я послал в общежитие травниц магов-охотников. Если Сигдха будет выказывать признаки агрессии, его придётся ликвидировать.
   - Но я мог бы...
   - Нет. Сейчас ты ничего не можешь. Иди к себе, - уже ледяным тоном закончил декан, не глядя на Риана.
   Друзья быстро взяли Риана под руки и, сопротивляющегося, ничего не понимающего, сильно оттащили в сторону. И только здесь, вдали от преподавателей, Аодхан прошипел ему на ухо:
   - Заткнись и слушай! Слышишь меня?
   - Да... - ответил Риан, чувствуя себя абсолютно больным и не отрывая взгляда от исчезающей в темноте фигурки.
   - Тебе запретили туда идти! Но я-то свободен!..
   - Мы свободны! - подхватил Кенион, сообразивший, что именно придумал дракон.
   - Мы быстро сбегаем туда и разведаем обстановку, а ты иди в апартаменты и жди нас там! Мы всё узнаем и всё расскажем! - убеждал дракон, не без помощи оборотня таща одногруппника в общежитие, а вскоре и по коридору
   - Но девушка... Она в опасности!
   - Риан, не глупи! Там охотники!
   "Вот именно!" - чуть не завопил он, разрываясь между ужасом того положения, в которое попала Настя (а он твёрдо был уверен, что там Настя!), и ужасом смертельной ситуации, в которой оказался внезапно появившийся фамильяр!
   Но друзья на этот раз не стали церемониться с ним, а просто втолкнули однокурсника в его комнаты и бегом бросились назад, на улицу.
   Страх за Настю. Страх за Сигдха...
   Он же видел, что фамильяр сгорел в адском пламени! Он видел, как разлетались пепельные хлопья сгоревшего тела Сигдха!
   А может, это не Сигдха? Может, это не Настя?! И что... Это живая девушка!
   Он вдруг вспомнил и побежал на кухню.
   Сердце упало. Это Настя!.. Выжженный до пепла круг неподалёку от окна. Она вылезла из окна, пошла по газону - и Сигдха начал вылезать...
   Но что произошло?!
   Если оживший Сигдха шёл под землёй к хозяину, почему он внезапно вышел к Насте?.. Или... Риан сжал кулаки. Маячок-метка мага-дознавателя!..
   В академию не брали девушек на факультет ведьм, если они были только ведьмами. В городе существовала отдельная школа для обычных ведьм. В академию со всех миров искали ведьм с отличительным знаком в личном поле. Со знаком, что эта ведьма может нести в себе секрет - иной дар, кроме яркого ведьминского. А если Настя... Если Настя несла на себе знак некроманта-монстролога?
   Не замечая собственного жеста, Риан прижал кулак к груди, успокаивая больно бьющееся сердце... Знак. Только этим фактом можно объяснить появление Сигдха.
   Правда есть и другой вариант. Настя общалась с ним, с Рианом. Может, Сигдха шёл под землёй к хозяину, но учуял знакомые запахи на девушке? Глупо... Сигдха не может чуять запахи. Он адский зверь, пропитанный огнём и дымом... И он отлично видит. Что - что, а зрение у него замечательное... Риан облизал пересохшие губы. Хватит домысливать то, о чём не знаешь. Сейчас вернутся друзья и всё расскажут.
   Он отвернулся от окна, снова расправил шторы и, согнувшись стариком от усталости, как физической, так и эмоциональной, зашаркал в спальню. Он остановился на пороге, поднял глаза... Хотелось сотворить огонь и швырнуть его на эту роскошь, которую он ненавидел и в которой был вынужден жить, пока восстанавливался... А теперь, пока идёт выяснение с Сигдха, придётся снова терпеть снисходительный подарок Клодаг... Дьявол с ними, с апартаментами. Лишь бы Настя выжила. Лишь бы маги-охотники не убили Сигдха...
  
   Настя открыла дверь в комнату и пригласила:
   - Проходи, не бойся!
   И сама первой шагнула за порог. Как и ожидала, сначала увидела своего фамильяра. Он сидел на спинке стула, сгорбившись и почему-то вытаращив глаза. Впрочем, его состояние нетрудно было предугадать: сейчас опять бурчать начнёт по поводу бездомышей, который хозяйка собирает. Поэтому девушка упрямо надула губы и велела съёжившемуся (наверное, от страха?) существу:
   - Ты не бойся! Григоир только выглядит грозным. А на деле у него очень добрая душа! Правда-правда!
   Странно, что ворон не разразился, как минимум, ругательствами и не начал укоризненно хлопать крыльями. Нет, фамильяр будто затаился, и его неподвижные тёмные глаза наполнились страхом. Причём его глаза неожиданно пялились в одно и то же место, будто он боялся перевести взгляд на что-то иное... Девушка пожала плечами и обернулась к существу, нисколько не удивившись, что оно уменьшилось, а даже обрадовавшись этому обстоятельству. Вот теперь не страшно! Вот теперь можно в комнате приглядеть уютное местечко для нового жильца!
   Больше всего Настю слегка тревожило другое: у неё было странное впечатление, что она засыпает на ходу. И даже реакция Тишки, вскочившего на все четыре лапы и зашипевшего на новенького бездомыша, как-то прошла мимо её внимания. Всё за тот же ус она отвела существо с трепещущими прозрачными крыльями в уголок рядом с "кухней", где ткнула пальцем на пол и сказала:
   - Я сейчас тебе миску поставлю с разведённым молоком. Не знаю, чем тебя кормить, но молоко пьют все.
   И она это сделала: налила сгущённое молоко в миску, развела его кипячёной водой и поставила перед плоской башкой.
   - Ты пей, - сказала она и зевнула. - А я немного посплю, а потом мне надо будет прочитать пару конспектов, а потом...
   Она отошла от миски, в которую с недоумением смотрел уменьшившийся монстр, и в самом деле прилегла на кровать. Едва она только присела на кровать, монстр тут же "подплыл" к ней. Пару секунд он следил, как она ложится, закрывает глаза, - и тут же юркнул за её спину, к стене, благо шипящий кот уже удрал подальше от мерзко пахнувшего существа. А оно примостилось рядом с девушкой и будто специально нагнулось, чтобы его не разглядел кто посторонний...
   ... Молчавший, запуганный до ужаса Григоир медленно оглянулся.
   Из-за ширмы возле одёжного шкафа, за которой Настя обычно одевалась, вышли двое. Один, глядя на ворона, немедленно приложил палец к губам. Григоир поспешно закивал.
   Двое подошли к кровати со спящей Настей, присмотрелись к притаившемуся монстру. Тот не спал и поблёскивал насторожёнными глазами на магов-охотников.
   - И зачем тебе понадобилось погружать её в дремоту? - прошелестел один из охотников.
   - Привязка? - тем же шелестящим шёпотом откликнулся второй.
   - С его стороны? - с недоумением переспросил первый.
   - Враждебности и агрессии в его линиях нет.
   Два охотника строго внушили фамильяру ведьмы-первокурсницы, чтобы тот проследил за своей хозяйкой, а в случае чего немедленно доложил магу-охотнику, который первым оставался дежурить за дверью Настиной комнаты.
   Ворон торопливо согласился со всеми приказами, а когда дверь за обоими закрылась, осмелился дышать. То и дело скашиваясь на кровать, Григоир перелетел на верх шкафа и понурился здесь, на краю. Хотелось отдохнуть, но приходилось глазеть на спящую хозяйку, возле которой примостилось маленькое чудовище... Почуяв на себе взгляд, ворон осторожно глянул вниз и вздохнул: растерянный кошак, привыкший к тому, что кровать всегда в его распоряжении, теперь вопросительно смотрел на него. Мда. Теперь фамильяр был готов на всё, лишь бы вместо того монстра терпеть в комнате всего лишь кота... Затем он слетел со шкафа и, сделав круг, приземлился у миски с молоком, всем своим видом показывая: здесь безопасно, можешь отужинать. Кот подбежал к нему и быстро сунулся мордой в миску. А ворон вздохнул в очередной раз и вновь устроился наверху, откуда было видно всё.
  
   Восьмая глава
  
   Утро началось так, что Настя решила: кажется, она попала в колдовской калейдоскоп приключений. Калейдоскоп, причём, изобиловал такими мелкими, но впечатляющими событиями, что - "ой, мама, не горюй!" И побежали они с самого начала с та-акой скоростью!.. Что обдумать каждое представлялось, честно говоря, абсолютно затруднительным.
   То есть Настя открыла глаза - и вовремя, потому что в следующий миг её мягко столкнули с кровати. Ахнув, она свалилась - ладно ещё, завёрнутая в одеяло, да ещё запутавшаяся в нём. Повезло и то, что кровать низенькая - падать удобно. Но бедром в пол стукнулась чувствительно и руками себе помочь не успела. Так стукнулась, что снова охнула - уже от боли. Пока выпутывалась из одеяла, почувствовала, как что-то сверлит затылок. Обернулась - и с испуганным воплем шарахнулась от кровати, а потом шлёпнулась - не распуталась же из одеяла. И на коленях, а кое-где и кувырком-перекатом попыталась подальше сбежать от диковинного, жутко выглядевшего существа, привставшего на краю кровати и хлопавшего на неё удивлёнными глазищами, как бы не понимая: "Ну а чё такого?!"
   - Григоир! - завопила она в ужасе.
   И тут началось второе событие!
   Дверь с треском распахнулась, и на пороге возникла рассвирепевшая до белого каления Брида, которая немедленно заорала:
   - Это твой кошак налил лужу у моей двери! Ты мне наврала, ве-едьма ры-ыжая! И не отпирайся! Мне всё доложили! Со мной так не поступают, чтоб ты знала! И теперь тебе, малявка врущая!..
   Монстр, следом за Настей мягко свалившийся на пол, обернулся к незваной гостье и вопросительно мыркнул, кажется слегка смущённый визгливыми воплями:
   - Мм?
   Вампирша остолбенела, вытаращившись на существо, размером с хорошего такого кабана, - Настя ещё суматошно поразилась: "И как моя кровать его выдержала?!" Но существо, кажется, тоже решило узнать, что происходит. Не дождавшись ответа на своё вежливое мырканье от обомлевшей Бриды, оно торжественно потопало к двери. За метр до косяка вынуждено было остановиться. За вампиршей маячили её две закадычные подружки, сейчас на пару с ней вконец ошалевшие, и какой-то мужик, который пытался тихонько урезонить Бриду, а то и осторожно оттащить её от двери в комнату. Своенравная Брида последнего в упор не хотела видеть, но после первого же шажка странного существа явно к ней с оглушительным визгом умчалась куда-то по коридору. Подружки с таким же всполошённым верещаньем - за ней.
   Мужик втихаря тоже куда-то пропал, и совершенно ошеломлённой Насте показалось, что она видела у него в руках... ружьё?! Дверь, между прочим, сразу после его исчезновения мгновенно закрылась - с треском.
   Зверюга же, вернувшись, снова сидела рядом с Настей и с тем же изумлением глазела на треснувшую со всей дури дверь. Сидела как-то неловко, будто впервые попробовала, что это такое - сесть, словно собака. Ну, в собачьей позе.
   Правда, собачка из зверюги была та ещё. Как будто тот самый отъевшийся солидный кабан решил: ему пора сменить имидж! И начал с того, что обзавёлся шерстью - не жёсткой и не очень длинной, а как у овчарки, например, - первое, что на ум Насте пришло. Вот только шерсть эта была странной расцветки - тёмно-серой, с зеленоватыми пятнами, слегка упорядоченными в едва уловимые глазом полосы. Ещё у него появились ("Крылья где?!" - суматошно начала вспоминать Настя свои странные сновидения) нормальные такие собачьи лапы. Но опять-таки только на первый взгляд - нормальные, потому что Насте вдруг почудилось, что у собак таких лап не бывает: передние коротковатые, а задние такие длинные, что, когда зверюга пошла было к Бриде, задние переступали полусогнутыми. Зато хвост был прямым и... как это обозвать? Пушистым? Или хорошей такой шерстистости? И тоже в смутную полоску. И, наконец, морда. Для собачьей эта морда была слишком длинной - сначала категорично решила девушка. Но тут же вспомнила, например, таксу. Правда... "Собака" опять оглянулась на девушку и... "улыбнулась" ей, весело оскалившись. О-ой... Пасть-то у зверушки - на две трети морды! А клычища... Оу, какие клычища - Брида, небось, обзавидовалась бы, останься на минутку в комнате.
   Парализованная ужасом, Настя отказывалась понимать, что происходит, а потому ощущала, как затекает рука, которой она упирается в пол, как её начинает покалывать от напряжения, но оставалась сидеть в той же позе, боясь шевельнуться.
   А потом вдруг дошло. Ну, в смысле - почему дверь грохнула, закрываясь. Её что - оставили в комнате саму разбираться с этим... монстром?! Или чтобы зверюга не выскочила в коридор и не покусала других студенток?! Типа, успеет сожрать одну Настю - не велика потеря?!
   Снова ужаснуться в полной мере не успела.
   С кровати раздался ещё один звук. Странный, но, по впечатлениям, мирный.
   Медленно, боясь нервировать зверюгу, которая, "улыбаясь", тоже повернула голову на этот звук, Настя посмотрела на кровать, страшась, что там окажется ещё один монстр. И бессильно опустила плечи, перестав соображать от слова "совсем".
   А кот Тишка подполз к самому краю кровати и снова зевнул с подвывом. Выглядел кот вполне довольным жизнью.
   Не моргая - глядя на него, Настя просипела:
   - Григоир, что происходит?!
   - Эти двое ночью за мышами бегали, - мрачно сказал ворон, сидевший на шкафу.
   - То есть... Как это бегали?! - сорвалась Настя на крик. А у самой мысленно и не вовремя включилась логика: "Вот почему он мрачный: мяса свежего захотелось, а, видать, не досталось! Не поделились с ним!.. Господи, о чём думаю?!"
   - Ну, они сначала познакомились, пообнюхивались. Этот сожрал молоко, которое ты вчера ему оставила и которое кот не дожрал. А потом кот вскочил на подоконник и прыгнул на форточку. Пришлось открыть, чтобы он не разбил стекло.
   Ворон открывать форточку умел - Настя знала. А чего ему не открыть? Клюв крепкий, уцепился им за защёлку, повернул - и готово. Но...
   - А потом эта скотина, как самая умная, тоже полезла в форточку всей своей тушей, и я понял, что лучше открыть оконную раму, - продолжил повествование хмурый фамильяр. - Думал - он меня тоже сожрёт. Но ничего - подождал он, как будто понял, что я делаю. И ушли. Потом пришли. И... - Ворон поперхнулся и, всё так же сутулясь, с намёком оглянулся в сторону кухни за занавеской.
   Стараясь держать "улыбающегося" зверя в поле зрения, Настя прижалась к стулу, на который наткнулась, пока отползала, и быстро глянула в указанную сторону. На полу валялись мелкие ошмётки шкурок и нечто безобразное и бесформенное, похожее на жидкие экскременты, - судя по виду и запаху, который девушка начала чуять, приходя в себя. Но, если судить здраво, вся эта грязь явно могла быть внутренностями совместной добычи монстра и кота.
   Долгие минуты она не могла выговорить ни слова, снова загипнотизированная "ласковой улыбкой" зверя. Потом снова же уставилась на грязь возле кухни, разглядела ещё кое-какие следы, и начало доходить. А потому она начала успокаиваться.
   - Григоир, - всё ещё с пола, но уже не со страхом, а так же мрачно, как и фамильяр, буркнула она. - Скажи честно, ты ведь тоже поучаствовал в этой... пирушке?
   - Воспитанное существо, - с достоинством заявил ворон, - не может отказаться, если его вежливо приглашают разделить трапезу.
   Настя, морщась от вонючих запахов, смотрела на остатки пиршества и не видела их, пытаясь привести мысли в порядок.
   Итак, эти трое спелись, хоть Григоиру и достались объедки. И, судя по широченной зубастой улыбище зверюги и умиротворённой ухмылке кота, Настю они тоже готовы признать своей. Ёлки-моталки... что происходит?!
   - Григоир, это... существо... агрессивное?
   - Нет, - проворчал фамильяр. - Оно сытое и благодарно тебе.
   - Почему?
   - Ты напоила его сладким молоком и не возражала, когда оно полезло спать на твоей кровати, - доложил ворон, с отвращением глядя на монстра.
   "Не возражала?! Так я ведь ни сном ни духом!.."
   - Оно магическое?
   - Угу.
   - То есть... - Настя запнулась и прикрикнула: - Сколько мне ещё тянуть из тебя по словечку?! Ты не можешь сразу объяснить - опасно оно для меня или нет?!
   Ворон, вздохнув, нахохлился и сверху вниз сказал, как будто обращаясь к какому-то другому собеседнику:
   - Он там и тебе добычу оставил. Так что... неопасен.
   Несколько секунд Настя смотрела на фамильяра, а потом встала, придерживая край одеяла, хотя и была одета. "Со вчерашнего вечера так и не разделась и даже не переоделась в домашнее", - грустно констатировала она, поднимая уже всё одеяло, чтобы положить его на кровать. Бросить в уголок. Потому как сгонять Тишку, пристроившегося у подушки, рука не поднялась. И, покосившись на довольную морду существа, которое так и не идентифицировала, пошла за занавеску смотреть, что за добычу ей оставили.
   Здесь она привычно, забывшись, поставила чайничек с приготовленной ещё вчера водой на металлическую плитку, магически вызвала огонь. Затем намочила половую тряпку и потратила пару минут, чтобы убрать пиршественные остатки в ведёрко для отходов, а потом примять их бумагой и слегка присыпать ароматической смесью трав, чтобы не воняло.
   А потом опомнилась и огляделась. Нашла подношение на нижней полочке с посудой. Едва слышно фыркнула. Потом взяла три веточки мяты и внимательно осмотрела траву. Надо же... Зверь знает, что мяту надо собирать до того, как распустятся её сиреневые цветочки!.. Она отложила мяту в сторонку, деловито предполагая, что чуть позже надо будет веточки разломать на отдельные листья и стебельки, а потом засушить. Зверь и правда магический: сообразил же он принести мяту как подарок на новую луну!
   Выглянув из-за занавески, коротко сообщила:
   - Поскольку я на первую пару опоздала, то буду сидеть в комнате и пить чай!
   Выслушав это странное сообщение, ворон перелетел на кухню. Зверь улёгся у кровати, а кот Тишка моргнул и засопел, закрыв глаза.
   Настя же вернулась к кухоньке и быстро заварила чай, благо вода уже вскипела. Сегодня она не стала ждать, пока "сойдёт первый пар" кипятка, и заварила себе не самый лучший чаёк. Но поразмыслить надо над многими вещами... Фамильяр бродил по полупустой посудной полочке, как-то упрямо насупившись. И, лишь когда девушка выпила обжигающий чай, кое-что поняла.
   Она взглянула на Григоира. Фамильяр ответил потускневшим взглядом. И это болтушка ворон? Так. Ещё пара секунд, и Настя отставила чашку с остатками чая и молча похлопала себя по плечу. Ворон со страхом - она отчётливо это разглядела - посмотрел на занавеску, в сторону входной двери, потом снова на хозяйку. Настя всё так же молча приподняла один из кулонов, висящих на цепочках, обвивающих её запястье, - тот, который давал ей плотную связь и возможность мысленного разговора с фамильяром. Узнав его, ворон немедленно слетел к ней, откровенно счастливый: теперь, каких бы с него ни потребовали клятв, он не имел права отказаться от честного диалога с хозяйкой. Или монолога. Даже если бы захотел что-то утаить, с помощью кулона девушка сумела бы вытащить всё, что пряталось в его памяти.
   Потоптавшись на её плече, он уселся так, чтобы головой касаться её уха. С виду пригорюнился. Но Настя, чувствовавшая его прохладные пёрышки, чуть щекочущие ей ухо, уже начала слышать всё то, что слышал Григоир недавно.
   Вскоре девушка знала всё, что знал фамильяр. И то, что ему велено молчком следить за происходящим в комнате хозяйки. И то, что ему удалось подслушать. И то, почему Григоир с утра мрачный - поболтать-обсудить события хочется, а нельзя! Запретили преподаватели!
   Не поворачивая головы, Настя прошептала:
   - Почему никто не заходит ко мне? Ведь сторожат! А значит, знают, что я уже проснулась.
   "Зверь не пускает, - мысленно ответил ворон. - Он окружил твою комнату такой защитой, что пробить её трудно даже опытным магам. Уже приходили и пытались. Эх..."
   Поднатужившись, озадаченная Настя вспомнила: Брида, пока не увидела зверя, дальше порога войти не сумела, хоть и дёргала ногой, не веря, что первокурсница умеет создать настолько жёсткую защиту своего временного жилища. А когда вампирша сбежала, дверь захлопнулась с громким треском. Вот как? Это... зверь устроил?
   Итак, поверхностные события Настя узнала. Теперь...
   - Чей это зверь?
   "Мне не сказали, - расстроенно подумал фамильяр. - Ты же слышала все их разговоры. Я даже не понял, откуда он взялся".
   - И как мне теперь с ним общаться? С чего начать?
   Григоир промолчал, поскольку был умным и уже понимал, что Настя задаётся вопросами риторическими, не требующими ответа.
   - Если он бегал с Тишкой охотиться на мышей... - начала девушка и задумалась, нахмурившись: никак не могла уловить нужную мысль. Сообразила: - Если они охотились, получается, их никто из магов не видел?
   - Никто, - подтвердил ворон.
   Настя выглянула из кухоньки. Зверь, лежавший мордой на лапах, поднял глаза и снова "улыбнулся" хозяйке комнаты. Девушка машинально кивнула ему и закрыла занавеску... Хм. Ситуация складывается так, что извне её потревожить могут лишь тогда, когда она сама позволит это сделать? Неплохо!.. Лихорадочно поломав голову над всеми тайнами и загадками, она снова кивнула уже сама себе и сказала фамильяру:
   - Обратная связь.
   Григоир быстро спрыгнул на стол и в предвкушении уставился на юную ведьму.
   Обратной называлась связь, когда фамильяр мог увидеть то, что видела ведьма во сне. Эта необходимость была весьма кстати. Ведь ведьма могла увидеть в сновидении предсказание, но нечаянно забыть о нём. Вот тут и мог пригодиться помощник.
   Настя быстро перебрала цепочки на запястье и сложила их таким образом, чтобы фамильяр мог легко подступиться к её вчерашним видениям, которые она не могла сейчас конкретно визуализировать. Помнила, как бредовое сновидение, лишь одно: она тянет за собой монстра с прозрачными крыльями!
   Она повернула табуретку к столу и уставилась в круглые чёрные глаза Григоира, ставшего весьма серьёзным: его хозяйка впервые доверяется ему! Губы зашептали необходимое заклинание. Боялась, что не вспомнит всё и придётся бежать в комнату за тетрадью, но после первых двух предложений включилась ведьмина память, и губы выдохнули всё заклинание. И её глаза застыли на внимательных глазах ворона.
   ... Стук в дверь будто вытянул её из глубокого сна.
   Но колдовство обратной связи закончилось, и Настя теперь чувствовала себя по-настоящему вооружённой нужными сведениями, чтобы смело разговаривать с кем угодно и о чём угодно. Глубоко вздохнув, она отпустила утомлённого ворона на верхнюю полочку, куда поставила ему тарелочку с мелко нарезанным мясом - привычный завтрак, и вышла из-за занавески к входной двери.
   Но за дверью стояли не только два мага-преподавателя, но тот, кого она не сразу узнала, а узнав - остолбенела, потому что не поверила своим глазам. Потому что он не должен был сейчас и здесь находится!..
   Этот высокий, жутко худой парень, с измождённым лицом, с лысой, в пятнах плохой кожи головой, но всё с теми же узнаваемыми пронзительно-серыми глазами, чуть ли не высокомерно выговорил:
   - Мне сказали - мой Сигдха у тебя в комнате. Я хочу видеть его.
   Мгновения - и Настя пришла в себя и рассвирепела почище Бриды.
   - А поздороваться - не бывает? - язвительно спросила она. - Сказать привет - тебе трудно? Вроде шептать-то перестал? Или говорить уже можешь, но не можешь вести себя, как порядочный человек?
   Он аж отшатнулся от её агрессивного напора.
   - Доброе утро, студентка Анастасия Иванова, - безразлично и чуть надменно сказал один из двух преподавателей, высокий, седоголовый, но отнюдь не старый. - Мы пришли, чтобы узнать, нельзя ли забрать адского зверя и освободить вас от... - он споткнулся и следующие слова произнёс всё-таки с небольшим смущением: - От заботы о нём.
   - О нём? - театрально удивилась Настя. - А я о нём и не забочусь! Это он заботится обо мне! Как, Риан, ты сказал, его зовут? Сигдха? Очень красивое и даже поэтичное имя. Мне нравится. Сигдха, иди сюда! К нам пришли!
   Она не вполне была уверена, что зверь подчинится ей. Позвала на одной браваде - в пику упрямому выражению на лице Риана, который, как она теперь это понимала, прошлым вечером обманул её, притворившись всё ещё больным!
   Но зверь торжественно протопал к ней и встал под руку, чтобы она погладила его по жёсткой башке. Вот ведь... В неё самой - метр шестьдесят пять, но руку пришлось приподнять на уровень груди, чтобы приласкать Сигдха.
   - Но это не Сигдха! - поразился Риан, во все глаза оглядывая зверя, который "ласково оскалился" ему в ответ на это заявление.
   - Это Сигдха, - возразила Настя. - Но, если быть точной, этот зверь - то, кем стал Сигдха этой ночью.
   - Простите, студентка Анастасия, - вмешался седоголовый, - не хотите ли вы сказать, что с адским зверем Риана произошла метаморфоза?
   - Хочу, - твёрдо сказала девушка. - Сначала был зверь, который вылез из земли. Пока я повела его к себе, появился небольшой зверь с крыльями. А утром - вот это.
   - Какой маг-дознаватель ставил на ней метку?! - вдруг ликующе завопил второй, черноволосый маг-преподаватель и обернулся к кому-то невидимому в коридоре дальше. - Найдите быстрей этого мага! И приведите сюда мага, который занимается магическими животными! Достопочтенного мага Диармэйда! Кажется, на этот раз нам повезло! Я вижу на студентке необычную связь с этим зверем! Это вы, студентка Анастасия, преобразили Сигдха!
   Пока Настя смотрела на него с удивлением, Риан куда-то пропал, а преподаватели горячо попросили у студентки разрешения войти в комнату. Девушка от растерянности и небольшой неловкости (всё-таки почтенные маги! И вдруг спрашивают у неё разрешения!) разрешила. И через минуту они сидели на двух табуретках и с её же разрешения, яростно (другого слова она подобрать не могла, глядя на обоих) обсуждая, рассматривали преображённого Сигдха, "закидываясь" такими словечками, что она и значения-то многих из них не понимала.
   Сообразив, что они заняты надолго, а Сигдха не имеет ничего против их компании, Настя быстро выскочила в коридор. Справа увидела того самого мага с ружьём (мурашки по телу!), а обернувшись, заметила Риана. Он стоял неподалёку, в шагах пяти от её комнаты, ссутулившись и прислонившись к стене. И лицо у него было странное - потерянное какое-то.
   - А ты почему не зашёл? - звонко спросила она. Всё ещё не могла отойти от стольких быстротечных событий, потому и говорила громко и неприязненно.
   Он оттолкнулся от стены и, не глядя на девушку, медленно зашаркал ногами к выходу. И лишь тогда, когда она его догнала, намереваясь сердито его обругать за обман, он остановился на секунду. Всё так же сутулясь и не смотря её в глаза, он покачал головой и негромко сказал:
   - Это не мой Сигдха... Это... не мой Сигдха...
   И что-то такое было в его голосе, что Настя закрыла рот.
   Она проследила, как он доходит до коридорного поворота и пропадает за ним... Опомнившись, побежала назад, в свою комнату. То ли эйфория закончилась, то ли адреналиновая волна, на которой она эмоционально мчалась в последние минуты, поутихла, но боевой настрой как-то угас... Но, когда она хотела закрыть за собой дверь и обернулась к комнате... У неё перехватило дыхание: Сигдха жадно заглянул в её глаза, а потом торопливо перевёл взгляд на стену коридора. Быстро дыша, словно задыхаясь от бега, зверь уставился в дверной проём. Выглядел он так, словно вот-вот бросится из комнаты.
   - Прости, зверь, - тихо сказала Настя и закрыла дверь. - Он ушёл.
   Глаза зверя потухли, и он улёгся между двумя преподавателями, которые, сидя, продолжали обсуждать его, не замечая в Сигдхе иных нюансов, кроме тех, которые были важны для них с научной точки зрения.
   Кот с любопытством наблюдал за гостями (те представились его хозяйке, но она не запомнила имён) с кровати, так что девушка шёпотом поманила его к кухне, где уже наложила ему еды в мисочку. Потом подумала, накормить ли Сигдху, но тот лежал на полу, не показывая признаков голода. И Настя присела на кровати так, чтобы Сигдха ей был виден. И попыталась понять Риана. С помощью фамильяра она видела настоящего зверя Риана, знала, как он выглядит. Вероятно, Настя даже могла почувствовать обескураженность некроманта. Но ведь Сигдха остался фамильяром Риана! Настя не настолько опытна, но...
   Забывшись, она не подумала о приличиях, а потому рассеянно прервала научную беседу магов-преподавателей:
   - Этот Сигдха всё ещё фамильяр Риана?
   - ... Интересный аспект, - высказался седоголовый после недолгой паузы, в течение которой оба пристально осмотрели зверя в очередной раз.
   - Подтверждаю, - несколько неуверенно отозвался черноволосый. - На нём метка Риана как хозяина.
   Больше Настя ни о чём не спрашивала. Первоначальное возмущение поведением Риана уступило место обиде за зверя. И что теперь будет с Сигдха? Насколько она поняла ситуацию, зверя на законных основаниях могут увести в какое-то место, например, в магическую лабораторию, где его будут изучать в качестве... подопытного образца! И Риану на это наплевать?!
   Сигдха поднял голову. Тусклые глаза зверя подсказали, что, возможно, он думает о том же... Девушка вспомнила, как весело смотрели на неё кот и зверь утром: "Эти двое ночью за мышами бегали!" И настойчиво снова вклинилась в беседу преподавателей:
   - А можно, я этого зверя оставлю себе? Ну, раз Риану он уже не нужен?
   - А Риан разве отказался от него? - удивился черноволосый, а потом объяснил: - Чтобы оставить себе зверя, как ты говоришь, надо, чтобы некромант снял с него свою метку. Когда зверь будет свободен, вот тогда и поговорим. Но тут возникает ещё один вопрос, точней - проблема. Этот зверь неведом нам, а значит, его изучение даст много интересного нашей академии.
   - Вы вошли в мою комнату, после того как я вам дала разрешение, - спокойно напомнила девушка. - Уважаемые преподаватели, почему этот зверь окружил мою комнату такой сильной защитой, что до сих пор вы не могли войти сюда?
   Оба встали и обошли её комнату, приглядываясь ко всем углам. Особое внимание уделили окну. Черноволосый всё ещё изучал подоконник, но седоголовый задумчиво покачал головой:
   - Да, мы видим защиту, и это необычно для адского зверя. Но, кажется, для того зверя, каковым он сейчас является, это типично. К сожалению, точно сказать мы пока ничего не можем. Но вы задали правильный вопрос, студентка Анастасия. И теперь, после увиденной защиты, я могу сказать, что мы будем вынуждены оставить вам этого зверя, поскольку Сигдха в этой форме явно будет послушен вам даже с меткой Риана.
   И все обернулись к входной двери в комнату. Издалека слышался нарастающий топот бегущего человека. Потом этот топот разделился, и стало ясно, что бегут двое.
   В скором времени на пороге комнаты появился сначала тот самый маг, который помог Насте перенестись в этот мир и в эту академию. За ним спешил грузный старик в белом халате в пятнах. Он нетерпеливо отодвинул мага-дознавателя от дверного проёма. Настя поспешно произнесла формулу вежливости, приглашая обоих войти.
   При виде Сигдха старик задохнулся. Он всплеснул руками, обходя зверя (двум преподавателям пришлось убрать свои табуретки), а потом только ахал и охал, не в силах проговорить хоть слово. Настя заметила, как Григоир с завистью поглядывает то на старика, то на Сигдха.
   - Авалон! - провозгласил старик со слезами на глазах. - Это один из тех зверей, которые раньше жили на острове Авалон, прежде чем были истреблены! Боги! Я не верю глазам своим! Это поразительно! Это невероятно!
   А Настя вдруг подумала, что Риан - предатель.
   Нет, немного она его понимала. Обладать фамильяром - страшным и грозным... И - вдруг узреть перед глазами миролюбивого зверя? Наверное, это похоже на то... Настя поискала сравнение и посмотрела на Григоира. На то, как если бы её ворон превратился в муху! Это трудно перенести. Но зверь-то вполне симпатичный? Или так может думать только человек, который не общался долгие годы с необычным фамильяром, привыкая к нему, сближаясь с ним мыслями и эмоциями?
   Она потрясла головой. Не надо думать о том, чего не понимаешь. Лучше прислушаться к тому, что вещает старик, а ему подкидывает свои, пока ещё короткие реплики маг-дознаватель.
   Однако, вслушавшись, Настя почуяла, как её волосы пытаются встать дыбом.
   Нет, в магической академии чего только ни узнаешь. Но чтобы такое...
  
   Девятая глава
  
   Кое-что об исторических местах силы студентам рассказывали ещё на первых, обзорных лекциях о магии. Остров Авалон, град Китеж...
   Но сведения о них преподносилось под соусом почти археологическим: все эти места сейчас ушли в небытие - в основном из-за природных изменений и географического положения, и появились новые, более сильные. Так что сейчас, даже привыкшая к здешним чудесам, Настя отказалась поверить в то, что слышала. Вот этот "улыбчивый" зверь - прям-таки с того самого Авалона?! И прошёл каким-то образом метаморфозу в адского зверя, а потом опять в обратное состояние? Не может быть!
   Пока преподаватели чуть не до хрипоты спорили о том же со старым магом-зоологом, дверь в очередной раз открылась.
Между прочим, Настя за секунды до этого движения поняла, что там кто-то опять появится: Сигдха повернулся взглянуть.
   На пороге оказалась высокая статная женщина, в синем платье, с волосами, собранными в гладкий узел на затылке, ведьма Орния - куратор первокурсников с факультета ведьм и колдунов. Она строго взглянула на примолкших преподавателей, а после быстрого разрешения Насти войти (защита Сигдха действовала!) Орния шагнула в комнату и так же строго напомнила:
   - Первокурсница, несмотря на все чрезвычайные обстоятельства, должна быть на парах! Студентка Анастасия, у тебя десять минут, чтобы ты успела собраться на вторую пару! Быстро!
   - А как же... - неуверенно заговорила девушка, оглядываясь на зверя, а потом и на преподавателей.
   Последние, солидные и важные, немедленно стушевались, вспомнив, что сидят в девичьей комнате. Но в экстремальные моменты Настя соображала быстро. Так что, пробормотав: "Сейчас!..", метнулась к столу, схватила с него золотой браслет, подаренный драконом: поскольку невольно закрывала происходящее своим телом, никто из присутствующих не разглядел, что именно взяла или что именно делает. А потом бросилась на кухню и сунула всё ещё завёрнутый в платочек браслет в пакет с любимой гречкой, затолкала его подальше, а после кинулась быстро приводить себя в порядок и собирать книги и тетради.
   Наконец подбежала к Орнии и оглянулась на пятерых магов:
   - Можете продолжить свой учёный спор здесь, в моей комнате, - еле удерживая улыбку, великодушно предложила она, смутно надеясь, что зверя не заберут: теперь она почувствовала за него чуть ли не ответственность! - Через три пары я снова буду здесь. Если появятся вопросы, отвечу на них.
   - Благодарствуем, - ответствовал старый Диармэйд, зоолог, снова поворачиваясь к Сигдха и, кажется, тут же напрочь забывая о девушке.
   А уходя вслед за куратором, Настя подумала: "Во всяком случае, Сигдха не будет себя считать одиноким. Хотя... Что это я? У него здесь целая компания - скучать не дадут!" Закрывая дверь, ободряюще кивнула сидевшему на кухонном карнизе с занавеской Григоиру, на что ворон только с безнадёгой закатил глаза. Пока догоняла куратора, вздохнула: жаль будет, если Сигдха всё-таки заберут. Он и так получил душевную травму, когда хозяин от него отказался. А если сейчас его заберут из комнаты, где он явно ощущал себя своим, он вообще придёт в уныние. Или она слишком сопереживает существу, которое знает какие-то считаные минуты?
   Когда они оказались на дорожке, ведущей к нужному корпусу, Орния сухо сказала:
   - Я была в городе. Вернулась только что. Могу ли я узнать из первых рук, что с тобой случилось? И что за странный зверь обретается в твоей комнате?
   - Ну... я... - промямлила Настя - и разозлилась. - Не буду говорить, по какой причине я оказалась у общежития некромантов, но, когда я была на газоне перед домом, вдруг появился огромный змей. Он лез из земли, и сначала я думала, что помогаю вылезать из земли несчастному зверю. Я решила, что этот зверь оказался там из-за неправильно проведённого эксперимента некромантов. А когда змей вылез, я вдруг начала спать на ходу и повела его к себе. Проснулась утром, а в комнате - та зверюга, которую вы видели. Всё. А, нет!.. Все эти уважаемые маги, которые собрались в моей комнате, считают, что змей перевоплотился в эту зверюгу, а зверюга, похоже (ну, по их мнению), сбежала с острова Авалон. Вот теперь всё!
   - В магической зоологии я мало разбираюсь, - уже задумчиво сказала куратор группы. - Но, если этот зверь и в самом деле с Авалона, неудивительно, что ты якобы спала. Он наслал на тебя эмпатическую дремоту, с помощью которой узнал, где ты живёшь, а потом слегка подтолкнул твоё желание идти домой - то есть в общежитие.
   - Но ведь говорят, он принадлежит студенту-некроманту, - смущённо ("Вру не вру?") возразила Настя. - Почему же он, этот зверь, не разыскал своего хозяина? Тем более на нём всё ещё фамильярова метка этого студента.
   - Здесь мне сказать нечего, - развела руками Арния. - Но хотелось бы напомнить вот о чём. Да, в нашей академии собираются ведьмы и колдуны с особым даром. Дар этот у многих раскрывается не сразу. Но, даже если он раскрылся, общие знания по магии ведьмы ты должна получить. Не отлынивай от учёбы, Настя.
   - И не собиралась, - пробормотала девушка, глянув в сторону своего учебного корпуса и тут же повеселев: на крылечке, между колоннами, собрались девочки-одногруппницы! Они ждали её! И, хоть заранее знала, что вопросов от них не оберёшься, прибавила шагу, благо куратор не возражала.
   Стайка из четырёх студенток немедленно налетела на неё.
   - Что с тобой случилось?
   - Нам не разрешили даже подойти к твоей комнате!
   - А Брида чуть не снесла того мужчину, который стоял возле твоей комнаты!
   - Настя, он стоял с ружьём! Что случилось?!
   Слыша звонок на первый час второй пары, Настя вцепилась в локоть самой сильной среди подружек - Мерсайл - и потащила её к входной двери. Сообразив, что пара вот-вот начнётся, девушка-оборотень, как и ожидала Настя, ледоколом двинулась вперёд, прорезая толпу зазевавшихся студентов и поневоле таща за собой Настю и остальных. Так что виновница происшествия, взволновавшего подружек, быстро проговорила:
   - Тут такая ситуёвина, что ко мне пристал чужой фамильяр!
   - Что?! - ахнула Кари, смешно семенившая чуть позади. - Чужой?! А с чего бы это?
   - А я знаю?
   - А почему мужик с ружьём был? - жадно поинтересовалась Ита.
   - Фамильяр был некромантов!
   - Ужас! - томно устрашилась Сайофра, изящно всплёскивая руками. - Небось, из восставших мертвецов?! Его, наверное, хотели застрелить противоадскими пулями?!
   - Ага! - Настя немного подумала, пока Мерсайл энергично бежала по коридору, а потом мысленно махнула рукой и договорила: - Девчонки, представляете?! Он с Авалона!
   Тут даже Мерсайл остановилась, резко развернувшись к ней лицом. Остальные окружили их. Первый час был забыт.
   - Кто?! Зверь?!
   - Ага! Такой хорошенький! Всё время улыбается!
   - Это что-то... - пробормотала Кари, с недоверием глядя на Настю. - Ну, как-то не вяжется. Некромантский фамильяр - и с Авалона?
   - Я - тоже, - призналась Ита. - Адский зверь - и хорошенький?
   - Ну-у... Я так подозреваю, что он метаморф. Сначала был - ух! Змеюга жуткая. А потом бац - и собачка. Ну, наверное, собачка.
   - Что-то ты мутишь, подруга, - покачала головой Мерсайл, медленно разворачиваясь к аудитории. - Может, ты всё неправильно поняла?
   - Слушайте, - усмехнулась Настя. - Зачем я вообще вам что-то буду говорить? Давайте так: вы сегодня после пар приходите ко мне, но только через окно. Потому как я не знаю, будет ли там маг-охотник стоять. И вместо моих слов - посмотрите на зверя.
   Уже у самой двери в аудиторию Кари чуть ли не угрожающе сказала:
   - Надеешься - не придём? Ещё как придём!
   Мерсайл глянула на неё и скептически высказалась:
   - Только учти: на зверя будешь смотреть с улицы. С прошлой недели ты, Кари, растолстела так, что мне уже невмоготу тебя поднимать.
   - Подумаешь... - обиженно ответила гномушка.
   - Атас! - предупредила Настя, хватаясь за дверную ручку. - Препод идёт!
   Вся пятёрка влетела в аудиторию и вознеслась на верхние ряды, сопровождаемая заинтригованными взглядами. Быстро уселись, приготовились к лекции. Настя видела нетерпеливые взгляды подруг на себя, а сама всё думала об оставшемся звере. Почему он не побежал за Рианом? Ну ладно - Риан не признал зверя, не увидел в нём своего Сигдха. Но сам зверь? Почему он остался с ней, с Настей, - при открытой-то двери в коридор? Почему предпочёл её общество своему недавнему хозяину? Метка-то фамильяра, как уверили девушку преподаватели, очень важна. А у Сигдха она на месте. Что происходит?
   Она машинально писала за лектором, а потому не сразу поняла, почему тот остановился и посмотрел в сторону двери. И, лишь когда вся аудитория замерла, забыв дышать, вытянула шею, чтобы посмотреть, что там, внизу. И чуть не поперхнулась.
   Сначала стала видна открытая дверь. Затем в аудиторию из коридора сунулся чей-то нос. Потом плавно, будто и впрямь вплывая, вошла та самая зверюга - и пошла носом вниз по следам Насти широким шагом, но так, будто мягко покачивался на волнах. Сбоку, чуть не под лапами и чуть отставая, быстро перебирал лапками Тишка. В отличие от целеустремлённо "плывущего" Сигдха, он выглядел очень взволнованным, а потому суматошным.
   - Эт-то что такое... - тихо, но отчётливо спросил лектор.
   - Вы хотели видеть фамильяра некроманта? - зловеще спросила подружек Настя, торопливо собирая все письменные принадлежности в сумку. - Любуйтесь!
   - Ой, какой лапочка! - на всю аудиторию умилилась Сайофра.
   - Ну и животина... - прошелестел шёпот ошарашенной Кари.
   Курс захихикал.
   - Чья компания? - рявкнул пришедший в себя преподаватель и поднял глаза на сбегавшую по лестнице Настю. - Ваши?!
   - Простите, пожалуйста, - покаянно попросила девушка. - Я не понимаю, как они вообще вышли из моей комнаты!
   - Но ведь это не фамильяры? - пожелал удостовериться тот.
   - Один - фамильяр, - не согласилась Настя, нагибаясь к обрадованному Тишке: хозяйка нашлась! А потом, прижимая кошака к себе, крепко взяла за шкирку Сигдха и виновато обратилась к лектору: - Ещё раз простите, пожалуйста. Мне придётся отвести их назад, чтобы не мешали.
   Снисходительным кивком преподаватель согласился с ней, и Настя улепетнула в коридор, благо Сигдха тащить за собой не надо было. Он, поняв, что перестал быть объектом слишком пристального внимания, тут же приноровился к шагу новоявленной хозяйки и спокойно пошёл туда, куда его тянули.
   Когда дверь за Настей закрылась, на её плечо свалился Григоир и тут же, опережая упрёки хозяйки, заявил:
   - Я в няньки этим не подряжался! Только все наши незваные гости поуходили, как этот встал и вылез в окно.
   - Хм, я уходила - окно было закрыто, - заметила Настя, раздумывая, нести ли кота на руках дальше, или всё-таки сунуть его в сумку - там места для него хватит.
   - А что было делать? - философски спросил ворон. - Он залез на подоконник - пришлось открыть, а то бы все стёкла повыбивал.
   - А с чего бы это он решил уйти?
   - Тебя искал! - удивился недогадливости хозяйки фамильяр.
   - Зачем? - глупо спросила Настя.
   - А спроси его! - сварливо отозвался ворон.
   Ну, поскольку они уже вышли на крыльцо, то девушка не преминула воспользоваться советом ворона. Она остановилась. Сигдха, сообразив, что пока никто не двигается, тоже встал на месте. А поскольку Настя смотрела на него, то, помешкав, уселся по-собачьи и преданно уставился на неё.
   А Настя внезапно подумала, что преображённый зверь, возможно, уже не отзовётся на прозвище Сигдха. А ей-то имя Рианова фамильяра понравилось!
   - Сигдха! - позвала она, а когда кругловатые уши зверя дрогнули, а сам он ещё внимательней уставился на неё, выдохнула с облегчением: он знает своё имя! Интересно, будучи фамильяром некроманта, знает ли он человеческую речь, как ворон? Странно, что она раньше об этом не задумалась. А если... А если он не понимает современной речи? Но ведь у неё есть переводчик. А у него?..
   Григоир, всё ещё сидевший на её плече, негромко сказал:
   - Не собака!
   - Думаешь? - рассеянно переспросила Настя и тут же ласково обратилась к зверю: - Сигдха, почему ты не остался в комнате?
   Сигдха "улыбнулся", распахнув пасть и вывалив язык. Но не ответил. Но Настя неожиданно почувствовала странную тошноту и на краткие мгновения ощутила, будто попала в облако раскалённого огня. И вдруг уловила: "Без тебя скучно!" И - снова свежий ветерок, напоённый запахами трав и листьев.
   "Может, на него повлиял процесс метаморфозы? - невольно улыбаясь, раздумывала девушка, снова шагая в сторону своего общежития и поглаживая Сигдха по холке. - Поэтому он разучился говорить, как Григоир? Придётся общаться телепатически? Но что делать мне-то? Двух фамильяров можно держать, только начиная с третьего курса. А как же Риан? Придёт в себя от потери старого фамильяра и найдёт другого? Опять какое-нибудь страшилище?
   Внезапно Сигдха прибавил шагу, машинально таща за собой и Настю. Сначала она не поняла: решила, что он при виде знакомого здания общежития обрадовался. А потом приметила, что на скамье при входе в общежитие кто-то сидит. "Судя по его реакции, не Риан ли? - встревожилась она. И тут же насупилась: - И чего боюсь? Пусть будет Риан!"
   Когда они подошли ближе, худощавый парень, сидевший на скамье, поднял голову. При свете солнца он выглядел пострашней, чем в обычно освещённой комнате и в коридоре общежития. Пятна на голове и на лице ещё не прошли, а уж скулы, голодно выпирающие из-под кожи, запавшие глаза человека, который недавно вернулся к жизни, заставили Настю вдруг чуть не фыркнуть: "Подумаешь - Кащей Бессмертный!"
   Больше всего её сейчас беспокоил Сигдха.
   Только что рвавшийся к общежитию, ближе к скамье он убавил скорость и как будто на цыпочках, чтобы не спугнуть добычу, подходил к своему хозяину. Затаив дыхание, девушка расслабила пальцы на косматой холке зверя, ожидая, что Сигдха вот-вот рванёт к Риану. Но зверь продолжал красться, не спуская глаз с некроманта, и Насте почудилось, что нынешний Сигдха не охотится на своего хозяина, как сначала показалось, а сторожит его движение, чтобы при первых же признаках агрессии сбежать от него.
   - Почему не на занятиях? - неохотно спросил Риан.
   Он не встал, а Насте, привыкшей, что здесь парни и мужчины при её появлении встают, приветствуя её таким образом, это не понравилось. Нет, она помнила, что Риан недавно "восстал из мёртвых". Но, обманутая им, она уже в каждом его слове или жесте искала повод сцепиться и поругаться.
   Когда до неё дошло её собственное состояние, она вслух фыркнула и присела на другом краю скамейки. И сказала, глядя в его недовольное лицо:
   - Сигдха (он вздрогнул) сказал, что ему скучно без меня. И пришёл на лекцию. Пришлось прогулять, чтобы привести его и кота в комнату. А ты? Почему не на занятиях?
   Она знала - почему. Но желание поддеть из-за этого не угасло.
   - У меня неделя на адаптацию, - сквозь зубы ответил он.
   Настя внимательно заглянула ему в глаза.
   Чего явился-то? Раньше она бегала к нему, а теперь... Не хочет говорить с ней, но почему-то не уходит. И Сигдха... Зверь будто спрятался за неё, за Настей, усевшись за краем скамьи, но то и дело выглядывает из-за неё, словно пытаясь поймать момент - и разглядеть хозяина, которого он то ли побаивался, то ли изучал заново.
   - Мне сказали, что Сигдха всё ещё твой фамильяр, - вежливо сказала Настя, хотя внутри всё кипело и хотелось гаркнуть на этого... этого зануду!
   - Но не я его хозяин, - буркнул Риан.
   Девушка вскипела.
   - И что тогда ты тут делаешь?! - не выдержала она. - Шёл бы к себе, валялся бы на своей роскошной постельке. Зачем ты пришёл?
   И встала сама, чтобы увести встревоженного Сигдха от этого человека, который сам ещё не разобрался в своих настроениях, а беспокоит беднягу зверя.
   Риан, сидевший, откинувшись к спинке скамьи, ссутулился и напрямую посмотрел на Сигдха. А потом процедил:
   - Я пытаюсь осознать, что этот зверь мой. Попробуй сама сначала несколько лет провести в связке со своим фамильяром, а потом...
   Он всё-таки встал и ушёл.
   А Настю продрало от глубокого вздоха Сигдха, который снова сел и смотрел хозяину вслед. "Чёрт знает, что за ситуация! - рассердилась Настя. - Почему Сигдха не побежит за ним, не заставит признать себя? Или он теперь тоже сомневается? Но в чём?"
   - Григоир, что ты думаешь обо всём этом?
   - Неконкретно, - нехотя ответил фамильяр с плеча. - Всё неконкретно, чтобы что-то сказать. Вот сейчас, например. Что ты хочешь сделать? Отвести зверя и Тишку в комнату? А дальше? Он ведь опять заскучает и пойдёт тебя искать.
   - Я не уверена, что он скучает, - задумчиво сказала девушка. - Мы единственные, кого он знает в этом мире. Мне кажется, он только из-за этого пошёл меня искать. Ему со мной не скучно. Ему со мной... уютней. Или я о себе думаю слишком хорошо.
   - Нет! - категорично сказал ворон. - Я тоже думал о том же. Но другими словами. Ты выразилась точней.
   - Это ничего не меняет. Что делать теперь мне? Сидеть с вами в комнате и ждать, что куратор будет со мной ругаться?
   - А ругаться точно будет? - осведомился Григоир.
- Ты ведь не по своей воле прогуливаешь. Те учёные мужи, что у нас утром болтали про некромантова фамильяра, могли бы и сами тебе что-нибудь предложить такое, чтобы этот Сигдха сидел в комнате и не рыпался! А они поболтали - и ушли!
   Приняв два факта: она прогуливает и ничего с этим сделать не может, - Настя смиренно вошла в свою комнату (О, мужик с ружьём исчез! Убрали?) и вспомнила про учебники, взятые из библиотеки.
Посмотрела на часы. Кажется, сейчас в учебном корпусе перемена. Взяла связь-медальон в руки и воспроизвела над ним невидимое имя Кари.
   - Список литературы не давали?
   - Пока нет, - откликнулась гномушка и сердито цыкнула на кого-то: - Тихо! И так здесь шумно, а ещё вы! А что ты хотела, Настя?
   - Ну, пока в комнате сижу, хоть что-то бы сделать.
   - Поняла. Как только этот час закончится, мы тебе сбросим список.
   "Счастливые, - завистливо подумала Настя, шагая на кухоньку, сопровождаемая затаившимся на плече вороном и идущими по пятам кошаком и зверем. - А мне здесь сиди... Хотя... Можно попробовать заварить кое-какое зелье из практикума!"
   Обернувшись на шелестящее постукивание лап, поняла, что сейчас не до зелья. Народ хочет есть. И, если кошаку Тишке можно скормить кашу на молоке, то что предложить Сигдхе? Вон он какой большой! А мясо в холодильничке Насти отсутствует.
   Пока готовила еду для Тишки, пытаясь развести кашу в сгущёнке, пришла к выводу, что кормить Сигдха - не очень большая проблема: он всё совался под руки новой хозяйки и под возмущённые вопли Тишки вылакивал всё молоко в тарелке.
Ворон злорадно посмеивался, и неизвестно, чем бы всё закончилось (Тишка-то тоже оголодал!), только в дверь комнаты вежливо постучали.
   Ой... Настя притихла, и зверь, боднув по ладони, ловко выбил банку сгущёнки из её рук. Белая тягучая лужа лениво принялась растекаться по полу. Тишка немедленно приник к сласти. Пока Настя его оттаскивала ("Диабетиком станешь, дурашка!") от вывалившейся сладкой массы, зверь в два приёма вылизал всю лужу.
   Вернулся Григоир, снявшийся с плеча сразу после первого же стука.
   - Там этот - старик Диармэйд, - сообщил он.
   Настя уже знала, почему Григоир вернулся так быстро: неподалёку от её комнаты был небольшой тупичок с окном, в котором всегда открыта форточка.
   - Один? - насторожённо спросила она, поспешно вытирая остатки сгущёнки с пола.
   - Один.
   "Тогда не страшно", - с облегчением подумала она.
   Не спрашивая, открыла дверь. Не спрашивала - и потому, что, зная, не боялась, и потому, что Сигдха немедленно встал под её руку.
   - Проходите, пожалуйста, - гостеприимно предложила она.
   - Не буду задерживаться, - покачал головой старик. - Студентка Анастасия, вам следует в течение этого дня переехать в другое помещение - вместе со всеми вашим животными и птицей.
   И замолчал, видимо сочтя, что этого достаточно, чтобы девушка подчинилась и сразу принялась за подготовку к переезду.
Но Настя была настолько ошеломлена, что в первую очередь спросила даже не о главном, а не о самом интересном для себя:
   - А... куда?
   - Коттедж на северной границе кампуса пока достраивают, - странно ответил Диармэйд, - но, пока вы соберётесь, он уже будет готов к вашему переселению.
   - Но почему?! - наконец прорвало её.
   - Мы будем изучать преображённого Сигдха подальше от общежитий.
   Выждав, не скажет ли старик ещё чего, Настя вдруг испугалась: маги боятся, что Сигдха вновь пройдёт метаморфозу? Обратную?! Но почему она должна переехать? Взяли бы только зверя да изучали бы его!
   Наверное, старик что-то уловил в её глазах, потому что милостиво добавил:
   - Нам нужно, чтобы Сигдха был спокойным. А этого можно добиться при условии, что ты будешь рядом с ним, как и твой кот, которого он принял. Не беспокойся, девочка. Ты только собери вещи, а мы пришлём тебе помощь их перенести.
   Когда дверь за магом-зоологом закрылась, Настя пробормотала:
   - Спасибо хоть на этом...
   Повернувшись к своей комнате, она некоторое время изучала её, пытаясь представить, с чего начать собирать вещи.
   - Григоир, слетаешь, посмотришь, что там?
   - Где - там?
   - В коттедже - где ещё?
   - Хочешь послать меня на разведку? - оживился фамильяр и перелетел на форточку. - Старик сказал - на северной границе? Слетаю! - И выпрыгнул в проём.
   "Эх, задним умом богата, - хмуро думала она, - и почему не спросила, как будут проходить мои дни в этом коттедже? Нет, это, конечно, интересно всё. Но Орния ведь предупредила, что я должна продолжать учёбу в любом случае. Или так и будет?"
   Когда она уложила личные вещички, вынула из пакета с гречкой золотой браслет и сунула в боковой кармашек рюкзака, принялась складывать постельное бельё.
Нет, она понимала, что в новом месте ей дадут новое бельё, а это она может оставить на магов-бытовиков, но горячо хотелось заняться хоть чем-то, лишь бы не сидеть сложа руки и не думать всполошённо обо всём. Кажется, её настроение передалось и "зверью". Сигдха просто бродил по комнате следом за ней, а вот кот Тишка сначала старался играть, прячась посреди собранного постельного белья, потом до него дошло, что настрой у хозяйки не тот, и он залёг на кровати, на стопе белья, крутя головой во все стороны.
   Когда Настя совсем уже замаялась ждать, появился ворон.
   - Ну, что там? - бросилась к нему Настя.
   - Это лучше увидеть своими глазами, - загадочно отозвался Григоир. Был он неожиданно погружённым в свои мысли, и девушке страстно захотелось тесно посидеть с ним, обмениваясь виденным.
   Но, едва она хотела задать вопрос, в дверь снова вежливо постучали.
   Пришли маги-бытовики, собрали всю её поклажу и предложили идти за ними.
   Григоир вновь устроился на её плече, она взяла (раз руки свободные) на руки Тишку, а Сигдха зашагал рядом. Пришлось пройти где-то около двадцати минут, прежде чем фамильяр каркнул:
   - Вот он!
   Мда... Коттедж и впрямь оказался на отшибе от кампуса. Сюда вряд ли кто из студентов ходил даже гулять. Открытая местность с редкими низкими кустиками. И коттедж. Одноэтажный. Почему-то с двумя крылечками, которые угадывались всего лишь по небольшим крышам у входных дверей. Несколько удивлённая Настя приближалась к коттеджу, пытаясь угадать, зачем нужны два входа.
   Из одного из них вышел... Риан!
   - Ты что здесь делаешь? - изумилась девушка.
   - Тебе разве не сказали? - угрюмо спросил он, стараясь не смотреть на потянувшегося к нему Сигдха.

   - О чём? - резко спросила она, устав от всех сегодняшних недомолвок.
   - Мы будем жить в этом коттедже вдвоём, - буркнул он. - Каждый в своей комнате. Из-за Сигдха.
   Он всё-таки взглянул на зверя. Замер, а потом быстро отвернулся. И движение подавшегося к нему зверя осталось незаконченным.
   "Ни фига себе... - поразилась Настя. - И он тоже будет здесь?" Разброд в голове был такой, что она решила сначала пообжиться в коттедже, расставив свои вещички куда надо, а потом уже жёстко потребовать от преподавателей чёткости в их задумке. И решительно пошла к "своей" двери.

  Обновление


  
   Десятая глава
  
   Эту "свою" дверь Настя узнала лишь по тому, что именно к ней пошли маги-бытовики со всем её скарбом. Поспешила следом, неизвестно чего боясь, а потому в душе усмехаясь: "Страшно потеряться в этом коттедже?"
   Но выяснилось, что потеряться в сборно-щитовом одноэтажном здании затруднительно. Едва девушка переступила порог, как оказалась в единственной огромной комнате. Но ещё больше удивилась, когда обнаружила, что маги-бытовики стоят посередине помещения небольшой толпой, рядом с её вещами и терпеливо дожидаются её. Когда Сигдха двинулся вперёд обнюхать пол и углы - в сопровождении Тишки, конечно, "бригадир" бытовиков шагнул к Насте и спросил:
   - Какую обстановку желаете?
   Если честно - захлопала глазами обалдевшая Настя, то она была совершенно ошарашена вопросом. Но, приглядевшись и посоображав, поначалу робко попросила, чтобы письменный стол и кровать поставили неподалёку от одного окна, место для кухни определили бы возле другого, которое напротив и подальше от места учёбы. Бытовики принялись бегать с новой мебелью: собирали её и расставляли, ввинчивали настенные полочки... Осмелев, девушка негромко спросила у "бригадира":
   - А можно потом будет кое-что переставить?
   - Конечно! - радостно сказал тот, не глядя на неё, а цепко наблюдая за работой своих магов. - Переночуйте ночь, поработайте день - потом мы вам вообще переборки поставим, чтобы комнат было больше: не будете же вы жить в огромном зале!.. Сделаем всё, лишь бы вам было удобней!
   Вывод, который Настя сделала про себя, заставил её внимательней приглядеться к бытовикам: кажется, учёные маги считают, что она и в самом деле носитель редкого дара. И убедили в этом магов-бытовиков. "Ну, ладно, - недоверчиво решила она. - Может, это и не так, но воспользоваться возможностью более комфортно жить и учиться я могу!"
   Если бы только кровать... Сначала внесли изящный, даже на вид лёгкий комод. Затем втащили детали громадного шкафа, из которого, ко всему, предполагалось сделать одну из переборок, делящих помещение на комнаты помельче. Настя чуть не ляпнула: "У меня и вещей-то не найдётся, чтобы туда что-то положить!" Но промолчала, а когда обернулась на следующий грохот у входной двери, и вовсе примолкла, подумав: "Ну, если они так считают, что я могу сделать?" Так мимо неё, спокойной, и пронесли весь комплект мебели для кухни, то бишь гарнитур. Последним кухню пополнил холодильник, причём не тот, что стоял в её общежитской комнате, а новый и побольше.
   Пока мебель приспосабливали к первоначальной обстановке и надёжно ставили её, девушка, чтобы не путаться под ногами деловитых мастеров своего дела, отошла к кровати и присела на неё: стульев пока не внесли. Первым на кровать, ещё не застеленную, прыгнул Тишка. Уставший от исследовательских впечатлений кот шмякнулся на колени хозяйки, и Настя, сама чувствовавшая себя утомлённой от наблюдений за энергичной работой нескольких бытовиков, подсела ближе к стене и прислонилась к ней. Так удобней поддерживать кота и гладить его. Тут же к кровати подошёл Сигдха и, обнюхав подошвы её сандалий, свалился на пол рядом, касаясь её ног своей мягкой шерстью. Лёг он так, чтобы следить сразу за всеми работниками. А Настя, глянув на его едва видные кисточки на круглых ушах, подумала: "Если Риан был с Сигдха в магической связке несколько лет, он должен его "слышать" и чувствовать. Неужели и сейчас чувствует? Хотя... Скорей всего - у некроманта есть какой-нибудь артефакт, блокирующий зверя..."
   Она посмотрела в сторону, на окно. На улице всё ещё светло. Вечереть начнёт чуть позже. Интересно, каким будет её новое расписание. А в том, что расписание изменится, она не сомневалась. Несмотря на слова куратора ведьминской группы, несмотря на то что общие лекции наверняка останутся.
   Она плотней вжала ухо в мягкий ковёр, повешенный магами-бытовиками за кроватью для тепла, и тихонько улыбнулась. Да, дома, учась в техникуме, она бы не жила в такой роскоши... И чуть не подпрыгнула от приглушённого голоса за стеной:
   - Ты пошёл против всех правил, когда так поступил!
   Поскольку наступила тишина, Настя сообразила, что слышит голос старика-зоолога Диармэйда. И маг, судя по всему, сейчас находится на половине Риана. Мало того - за что-то ругает его. Но за что?
   "Знаю, что подслушивать нехорошо...", - виновато подумала Настя и ещё сильней прижала ухо к стене, смущённо посмеиваясь про себя и жалея, что нельзя взять стакан с кухни и приставить к стене для лучшей слышимости. Ответа Риана не услышала. Только невнятный звук с интонациями ответа. С невольным сочувствием подумала: "Ему всё ещё нельзя говорить в полный голос. - А потом хмыкнула: - Мог бы и подлечиться побыстрей - тут у них вон сколько магов-целителей! - А ещё через минуту осознала, почему сердится на некроманта из-за его недолеченности, и прыснула в ладошку: - Из-за тебя же не слышу, что ты там Диармэйду отвечаешь и почему он на тебя сердится!"
   А старик продолжал явно отчитывать студента Он будто вбивал слова холодным менторским тоном, напоминая звук, с каким на стройке вбивают сваи. Кажется, Риан что-то отвечал, но старый маг настаивал, напоминая о какой-то непозволительности.
   - Ты не имел права вообще это делать! - сердито сказал Диармэйд.
   Кажется, он допёк-таки Риана, потому что тот всё-таки возвысил голос:
   - Так всегда делал мой дядя! И так сделал я!
   - И к чему это "всегда" недавно привело? - язвительно спросил старик. Потом добавил что-то неразборчивое, кажется успокаиваясь. А под конец сказал: - Я предупреждал тебя, чтобы ты не общался с семьёй своего дяди. Неужели произошедшее тебя ничему не научило?
   Риан что-то пробубнил в ответ, а потом голоса смолкли. И за стеной вообще затихло.
   "Этот старик знает семью Риана? - размышляла Настя над услышанным. - То есть семью его дяди. И, кажется, у него очень нехорошее мнение о ней..." Додумать ей не дали. Деликатно постучавшись (Настя поразилась: они шкаф поставили, закрывая им от входа место для кровати!), заглянул "бригадир" магов-бытовиков.
   - Посмотрите, всё ли так мы сделали. Если есть какие-то предложения, можем исправить сейчас же.
   Девушка соскочила с кровати и быстро вышла из-за шкафа. Нет, предложений у неё появилось очень много, но она решила, что выскажет свои пожелания позже, когда продумает всё по интерьеру. Раз уж можно.
   Итак, большая комната превратилась в несколько комнат поменьше. Одну временную стену-переборку поставили напротив шкафа, а между ними повесили гардину. Таким образом, появилась почти закрытая комната для сна и для уроков. Основные предметы мебели - комод, стол со стулом и кровать. Другая маленькая комната - через получившийся зал, - кухня. Её отделили стенками-переборками, и гарнитур в ней выглядел так, словно его специально заказывали для этого уютного местечка. "Впрочем, наверное, так и есть, - решила Настя, неудержимо улыбаясь. - Но ведь я других таких комнат в жизни не видела. Так что, по мне, так оригинально смотрится!"
   В самом же зале поставили небольшой камин, столик перед ним с парой низких диванов ("Ой, мамочки! Для гостей, что ли?!"), а возле стены, разделяющей комнаты её и Риана, красовались два небольших стеллажа для книг. "Обалдеть!"
   - Мне всё очень нравится! - честно призналась Настя, оборачиваясь к "бригадиру" и ловя довольные улыбки его подчинённых. - Большое спасибо!
   - Рад, что вам всё это понравилось, - сказал "бригадир". Правда, говоря эти слова, он смотрел не на Настю, а чуть вниз.
   Девушка оглянулась: Сигдха и кошак вышли следом за ней.
   - Красивый зверь, - признал "бригадир", а его работники закивали. - Ну что ж, мы пойдём. Если захочется нас вызвать, чтобы что-то поменять, спросите о нас у преподавателей. Придём немедленно. До свидания.
   - Спасибо! И до свидания!
   Стоя в дверях и глядя им вслед, Настя вдруг подумала: "А интересно, какая магия у нынешнего Сигдха? Прежний, наверное, помогал Риану в его некромантии. А этот?" Потом постояла в задумчивости у напольного зеркала и пожала плечами: зачем надо было второе, если первое есть на дверце большого шкафа?..
  
   Бытовики ушли вовремя.
   Вокруг входной двери светлело два окна, одно - раскрытое настежь. Именно в него влетел Григоир с суматошным оповещением:
   - К тебе идут! Тот старик и Риан!
   И быстро сел ей на плечо, будто заранее побаивался, что без этого знака фамильяра его могут выгнать из комнаты, где должны будут вестись интересные разговоры.
   После стука в дверь от кровати ко входу рысью понёсся Сигдха. Чуть запоздав, прибежал Тишка. Сообразив, что Диармэйд даст инструкции, Настя, шагая к двери, быстро оглянулась. Ага. Можно посадить этих двоих в кресла возле переносного камина. В третье сядет она сама, да ещё останется четвёртое. Прекрасно.
   Так и сделала. Пригласив обоих в новоявленный зал, она предложила сесть перед камином. С гордостью глядя на обстановку, улыбнулась и пожалела только об одном: нельзя предложить гостям чаю с каким-нибудь печеньем.
   Только села сама напротив "гостей", как Сигдха неторопливо протрусил к ней и вновь улёгся у её ног, непрерывно таращась при этом на собственного хозяина.
   Риан просто-напросто пустил глаза и стал рассматривать собственные ботинки.
   Старый Диармэйд прищурился на эту краткую сценку, но ничего не сказал по ней.
   Пристально взглянув на Настю, Диармэйд сказал, обращаясь к обоим:
   - Необходимо понять, почему кардинально преображённый Сигдха всё ещё имеет метку Рианова фамильяра, но не уходит от тебя, студентка Анастасия. Вокруг коттеджа и прилегающей к нему местности будет стоять защита, пройти которую сможете только вы двое. Эта же защита не пустит Сигдха за пределы коттеджа и территории вокруг него. Мы, то есть преподаватели, будем изучать Сигдха как вне среды его общения с тобой, так и во время. Ты же, студентка Настя, по-прежнему будешь ходить на занятия по расписанию, как и Риан - на свои практические работы в лабораторию. Риан тоже занимается по особому расписанию в своей группе, так что мы будем следить и за его взаимоотношениями с бывшим фамильяром.
   Настя успела удивиться: "Бывшим?" А потом не выдержала и робко спросила:
   - А уже понятно, какой у меня дар?
   - Одна из наших задач - узнать это.
   Она разочарованно вздохнула и поймала странно недоверчивый взгляд Риана. "Чего это он уставился? Ах, да! Он забыл, что в академию берут не простых ведьм!"
   - А ещё вопрос можно? Сигдха - не ворон и не кот. Его кормить надо мясом. А у меня пока нет денег. - И добавила виновато: - Думала - стипендия скоро. Всё истратила.
   - Мясо возьмёшь у меня, - вмешался Риан. - Холодильник забит им. Потом сходим ко мне и перенесём в твой.
   - Ещё вопросы есть, студентка Анастастия?
   Ой, как хотелось обозлённо спросить: "Есть! Почему вы Риана Рианом зовёте, а меня постоянно - студенткой Анастасией?!" Но спросила о другом - о том, что было любопытно, да и пригодилось бы в будущем.
   - А какая магия у нынешнего Сигдха?
   - Что ты имеешь в виду? - удивился Диармэйд.
   - Ну, как минимум, не разрушительная ли? Нет, я вижу, что он спокойный и доброжелательный, но а вдруг?
   - Животные острова Авалон всегда отличались созидательной магией.
   - Спасибо, - скромно сказала Настя, хмыкая в душе на вновь опущенные глаза недовольного Риана.
   - А теперь пойдёмте к защите. Я покажу вам, как проходить сквозь неё.
   - Могли бы и адресную сделать, - тихонько проворчал Риан, шагая позади всех.
   - Слишком многих придётся вписывать, - не оглядываясь, ответил старик. - А так вы сумеете, в случае чего, привести с собой тех, кто вам нужен. Не так ли, студентка Анастасия? Бытовиков, например.
   - Ага, - поддакнула Настя, с трудом скрывшая радость: а не пригласить ли на сегодняшний вечер своих девчонок - отпраздновать новоселье? Завтра всего три пары, так что можно собраться у неё и уже серьёзно подумать о номере на праздничный концерт!
   Старый маг показал, как именно проходить защиту, продекламировал заклинание, рассчитанное только на них двоих, а затем распрощался и ушёл.
   Риан обернулся к Насте, слишком отчётливо стараясь не смотреть на Сигдха, который чуть не лез к нему заглянуть в глаза. Кот, кажется сообразив, что защиту не пройти, побрёл к коттеджу, в котором Настя оставила дверь открытой. Посмотрев в его сторону, Сигдха тоже развернулся к дому и поплёлся следом.
   - Ты хотела взять мясо для Сигдха, - бесстрастно сказал Риан.
   - Ну, если можно, конечно.
   - Можно. Пойдём.
   Они обошли коттедж и вошли в него с противоположной стороны. Риан открыл дверь и жестом пригласил Настю войти первой. Шагая вперёд, девушка ожидала увидеть примерно так же обставленные, как у неё комнаты. Только пороскошней, если вспомнить обстановку в мужском общежитии. И замерла на следующем полушаге.
   Пустое помещение. Так показалось на первый взгляд.
   Потом уже заметила кровать и стол со стулом - возле окна, как у неё, но ничем со стороны двери не припрятанные. С другой стороны - кухня. Тоже вся на виду: стол, плита, холодильник и небольшой висячий шкафчик, в котором, возможно, хранилась самая необходимая посуда.
   Риану пришлось напомнить о себе, и Настя только тогда опомнилась, что стоит прямо на пороге дома. Она вошла и растерянно спросила:
   - А где все остальные... твои вещи?
   - Всё здесь, - с недоумением ответил Риан.
   - Но твоя комната в общежитии... - начала Настя и замолчала, запутавшись.
   Риан обошёл её и сразу пошёл на кухню. Она от растерянности пошла за ним, оглядываясь на пустые стены.
   - Дошло, - сказал Риан, присаживаясь на табурет и кивая ей на второй такой же, вынутый из-под стола. - Там были не мои. Поговорим?
   - О чём? - насторожённо спросила она.
   - О том, что между нами было, и о чём мы не будем говорить преподам.
   - Как будто между нами что-то было! - фыркнула девушка.
   - Прекрасно. Тогда установим правила. - Риан снова упорно смотрел в пол, весь какой-то загустевший пасмурью. - Друг к другу в гости не ходим.
   - Хорошо, - согласилась Настя, - но с одним условием.
   - С каким ещё?
   - А вдруг я нуждаюсь в твоей помощи?
   - Я как-то не представляю такой ситуации, - изумлённо сказал Риан.
   Его глаза, которые он наконец поднял, чтобы взглянуть на неё, всё ещё хмурились серым весенним льдом, как на той картинке. Но Настя уже не боялась его. Судя по всему, им предстояло жить бок о бок долгое время, значит, приходилось приноравливаться даже к такому соседству. Поэтому она покусывала губу и, пытаясь не усмехаться, соображала, как преподнести соседу небольшой сюрприз.
   - Сегодня у меня будут гости! - непререкаемым тоном сказала она.
   - Что?
   "Ну-ну, голос прорезался!" - ухмыльнулась она про себя.
   - Я справляю новоселье, - объявила она. - И девчонки из моей группы придут, чтобы сделать этот праздничный вечер незабываемым!
   - И как в это вписываюсь я? - всё ещё ошарашенно спросил он.
   Сидели на расстоянии, но она доверительно склонилась в его сторону и объяснила, стараясь выглядеть не слишком наглой:
   - Я не запомнила заклинание выхода за защиту. Ты мне продиктуешь его?
   - И всё? - с новым недоумением спросил он.
   - Нет. Есть ещё кое-что. - Она помолчала, собираясь с духом, и объяснила: - Понимаешь, нас будет пять девочек. - Сделала паузу, как иногда играла с Григоиром, чтобы Риан её неправильно понял, а потом закончила: - Мы все девчонки голосистые, любим поболтать, посмеяться и попеть. Ты уж потерпи немного весь этот шум, ладно?
   - Итак, тебе нужно мясо, нужен текст заклинания и моё терпение. - Он встал и повернулся к холодильнику и открыл его. - Я готов тебе это предоставить.
   - Взамен на что? - немедленно спросила Настя.
   Он обернулся.
   - То есть?
   - Что ты хочешь взамен - от меня?
   Риан вновь бесстрастно скользнул по ней взглядом и еле пожал плечами.
   - Сделай так, чтобы я забыл о тебе на всё время, пока в нас обоих не нуждаются маги-исследователи.
   - Принято, - твёрдо сказала Настя и кивнула, подтверждая.
   Парень странно глянул на неё и вновь повернулся к холодильнику.
   - Мясо я донесу к тебе сам. Здесь две большие банки. Тяжёлые.
   - Спасибо.
   И он это сделал. Принёс и правда тяжеленные банки с мясом. Потом медленно прочитал заклинание, которое она старательно записала. И ушёл. Нет, следом она хотела сказать ему, что он, вообще-то достаточно опытный маг. Так что неплохо бы сделать звукоизоляцию, если не хочет слушать того, что будет доноситься из-за стены. Но вовремя себя остановила: если ему не понравится, как она справляет новоселье, сам додумается. Всё-таки он гораздо старше её... Последняя мысль удивила. А ведь правда! Ей только-только восемнадцать исполнилось, но он-то давно здесь. И вот-вот закончит академию. Минут пять она потратила на то, чтобы выяснить, сколько же ему лет, но поняла, что это - бесполезное занятие. После своей страшной травмы он выглядит слишком неопределённо. А мог поступить в академию и уже будучи вполне взрослым.
   - Настя! - каркнул Григоир. - Артефакт связи!
   Только после этих слов она поняла, что её раздражает, - попискивание вызова.
   Бросилась в спальню - а как теперь называть это уютное местечко? - и взяла артефакт в руки.
   - Настя!! - завопила Кари. - Ты живая?! - И в сторону завопила ещё громче: - Она живая! Живая!
   - Хватит орать! - прикрикнула на неё Мерсайл. - Лучше узнай, что происходит!
   - Настя!! - снова завопила в ухо Кари. - Мы пришли к тебе, а в твоей комнате разгром и пусто! Ты где?! Куда пропала?!
   - Девочки, я приглашаю вас на новоселье! - ответно завопила она, не в силах сдержать радость. - Приходите прямо сейчас! И приносите что-нибудь к столу - я деньги потом отдам! Заодно насчёт концерта поболтаем!
   - Куда-а?! - ахнула гномушка.
   - Северная сторона кампуса! Там отдельный коттедж стоит. Я встречу вас на границе защиты и проведу к себе! Жду!
   Она не стала уточнять, когда именно им прийти, но настроилась на временной промежуток от получаса до часа или сорока минут. А потому быстро кинулась к своему холодильнику и с трудом выгребла несколько ломтей замороженного мяса для Сигдха. Пока "колдовала" над ним, стараясь разморозить, обнаружила, что за спиной столпились остальные обитатели её нового дома. И не только Сигдха сглатывал слюну! Даже ворон нетерпеливо подпрыгивал в ожидании великолепного угощения. Помня, сколько слопает Сигдха и сколько - остальные животинки, Настя только фыркнула: мяса на всех хватит!
   Пока народ наслаждался щедрой рукой хозяйки наложенным по мискам угощеньем, она быстро протёрла стол, куда выставила чистые тарелки для будущих печёностей, которые купят девочки а также чашки с блюдцами. Осмотрела стол - вроде всё готово к приёму гостей. Теперь осталось поставить на огонь чайник и заварить травы - отдельно для всех: то, что предпочитает Сайофра, не пьют Ита и Мерсайл; а тем, что обожает Ита, брезгуют остальные... Ещё на всякий случай Настя выложила на стол две баночки со сгущёнкой - это молоко обожают все девочки.
   И задумалась, наблюдая, как чайник начинает постепенно гудеть. Сбегать к Риану или не надо? У неё-то праздник. А ему сладкого не хочется? И почему... Почему он не перенёс в новую комнату все те роскошные вещички, которые она у него видела?
   Заливая три заварочных чайничка кипячёной водой, она чем дальше, тем больше задумывалась: с самим Рианом слишком много вопросов возникает. Так что... Она не поторопилась, уступив ему в вопросе с общением? И усмехнулась: а ведь он и правда недавно решил, что она хочет пригласить его на свой вечер!.. Ладно. Поживём - увидим, как будет развиваться их общение. Они всё равно связаны - загадочным Сигдха...
   Девочки всё не шли. Она уселась на низкий порог своего нового дома, чтобы увидеть их сразу, как только появятся. За спиной послышались мягкие шаги. Вскоре Сигдха улёгся между нею и стеной, вытянув вперёд лапы. Переглядываясь с ним, Настя вдруг подумала, что Григоир прав: нет, не собака. Этому зверю нравится, как она гладит его по холке. А когда гладишь долго, внутри Сигдха появляется странный рокочущий звук, напоминающий мурлыканье обычной кошки, только намного увеличенное по громкости. Эх, почему она не спросила у Диармэйда, не кошачьей ли породы Сигдха?..
   По шелесту крыльев она сообразила, что к входу летит ворон. Фамильяр сел на плечо, сунулся посмотреть вниз, сверху вниз - на Сигдха. Не удалось: встретился с ним глазами на одном уровне - вот какой большой зверюга!
   - Идут? - спросила Настя.
   - Идут. Не одни.
   В устах фамильяра второе сообщение прозвучало однозначно: девочки идут со своими фамильярами. То есть начало вечера надо будет потратить на серьёзное дело - на знакомство Сигдха с фамильярами подружек.
   Скоро в подступающем вечере появились несколько фигурок.
   Настя встала и улыбнулась.
   Сайофра словно летела над землёй медленно и томно - хрупкой бабочкой, а потому перед ней тяжеловесно вышагивал фамильяр Барся - снежный барс. Сегодня он использовался ещё и в качестве рабочей силы - тащил в зубах тяжёлую сумку, набитую продуктами для стола. Сайофра много не ела, но обожала много покупать.
   Кари шла, привычно переваливаясь со стороны на сторону. Её сопровождал сидящий на плече филин Комин, серых, почти седых расцветок.
   Мерсайл шла по земле твёрдо и уверенно. Её ястреб Симус, пригнувшись, бдительно озирал окрестности.
   Ита с наслаждением скользила по земле, чувствуя себя в привычной среде вечера вполне органично. Её змея Кали старинным украшением обвивалась вокруг гибкого тела хозяйки, спускаясь с шеи.
   Настя оглянулась.
   Сигдха привстал, глядя на приближающуюся компанию. Сидевший рядом с ним Тишка попятился - видимо, ветром донесло странные и даже пугающие запахи.
   Приблизившись к невидимой защите, Настя произнесла заклинание и протянула руку Сайофра, предлагая:
   - Переходи!
   Следом за девушкой-эльфом защиту прошли остальные и тут же сгрудились вокруг подружки, встревоженные.
   - Ты нам расскажешь, в чём дело? - пискнула от волнения Кари.
   - Расскажу! И покажу! У меня теперь не комната, а дворец! Кто начнёт знакомство фамильяров?
   - Я, наверное, - сказала Сайофра. - Мой Барся легко примет твоего Сигдха, потому что они одной породы.
   - Ты уверена?
   - Конечно.
   - Я, между, прочим, тоже в этом уверена, - сказала Мерсайл, приглядываясь к стоявшему возле Насти Сигдха.
   Церемонию знакомства фамильяров Сайофра провела очень быстро, и вся компания направилась к коттеджу. Когда все вошли, Кари ахнула и бросилась смотреть комнаты - следом Сайофра, правда, чуть более церемонно. Так что, пока девочки разглядывали новое жилище подруги, Настя успела разложить по тарелкам принесённое угощение и налить каждой девушке чаю.
   Когда же все уселись за стол, она быстро пересказала все события, которые и привели её сюда. Кари насупилась, соображая - привычка у неё такая, а потом высказала:
   - Это ничего, не страшно. Обидно только, что тебе так и не сказали, что за способность у тебя такая. Интересно всё-таки, да? Маги-дознаватели видят, что дар есть, но не могу его определить.
   Прообсуждав рассказ подружки, девушки пересели в кресла при камине. В помещении было тепло, поэтому решили от огня отказаться. Лишь зажгли свечу на вычурном завитке, украшавшем камин.
   - Значит, твоё проживание здесь - это обследование, - задумчиво сказала Ита. Беспокойное пламя свечи алело в её глазах.
   - Давайте не будем тратить время зря, - предложила Настя. - Новоселье мы чайком справили. Теперь надо подумать о концерте.
   - Судя по твоему радостному голосу, ты что-то придумала? - спросила проницательная Мерсайл.
   - Не всё, но есть кое-что. И вы должны мне помочь. Я придумала одну строфу для песни, которую мы сумеем спеть на сцене. И она не о том, что мы однажды с вами обсуждали. Но зато в ней нет слов, которые могли бы расцениваться как заклинание.
   - Барся! Принеси гитару! - попросила Сайофра.
   Её фамильяр осторожно выполнил задание и принёс гитару Насти, почти не обслюнявив гриф. Настя приняла инструмент и послушала, не надо ли подтянуть колки. Гитара оказалась в порядке.
   - Ну вот. Я спою вам первые слова, а потом вы придумаете мне другие. Или поможете придумать продолжение. - Она склонилась к струнам и проиграла первый аккорд: - Это что-то вроде любовной песенки. Про двух упрямых, но влюблённых студентов. - Откашлялась и начала: - Я упрямая - ты упрямый. Вот история между нами. Я иду к тебе вечерами, но застыла тьма между нами...

  
  
   Следующая глава в четверг.