Оглавление:


  
  

  
  
  
  
  
  

  1. С ДОБРЫМ УТРОМ, БРАТИК
  

  [К оглавлению]
  

  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан сердито уставился на младшую сестру - но та лишь нахально улыбнулась, по-прежнему сидя у него на животе. Она удовлетворенно мурлыкала под нос и болтала ногами, разглядывая огромную карту мира, висящую над кроватью. Точнее, притворяясь, что разглядывает - Зориан видел, что она следит за ним краем глаза.
  Надо было сотворить вокруг кровати охранный периметр и запереть дверь магией.
  - Слезай, - как можно спокойнее сказал он.
  - Мама сказала разбудить тебя, - сообщила она, не двигаясь с места.
  - Не таким же образом, - проворчал он, сдерживая раздражение и терпеливо выжидая, когда она утратит бдительность. Так и есть, Кириэлле беспокойно завозилась уже после нескольких секунд деланного безразличия. И когда она уже не могла усидеть на месте - Зориан быстро ухватил ее за ногу и за туловище и сбросил с кровати. Глухой удар, возмущенный вскрик - Зориан тут же вскочил на ноги, изготовившись на случай ответного нападения. Глянул сверху вниз и пренебрежительно фыркнул:
  - Я припомню это, когда меня попросят разбудить тебя.
  - Не судьба, - дерзко ответила она. - Ты всегда просыпаешься позже меня.
  Зориан лишь сокрушенно вздохнул. Мелкая чертовка была права.
  - Ну что... - возбужденно начала она, вскочив на ноги. - Ты рад?
  Зориан смотрел, как она носится по комнате, словно обезьянка под кофеином. Иногда он завидовал ее неуемной энергии. Но только иногда.
  - Чему? - невинно спросил он, изображая непонимание. Само собой, он знал, о чем речь - но, спрашивая об очевидных вещах, можно было утомить сестру и прекратить нежеланный разговор.
  - Ты возвращаешься в академию, - пожаловалась она, видимо, разгадав его намерения. Нужно придумать парочку новых трюков. - Будешь учиться магии. Можешь показать немного магии?
  Зориан протяжно вздохнул. Кириэлле всегда относилась к нему, словно к приятелю-ровеснику, как бы он ни возражал - но раньше она держалась хоть каких-то рамок приличия. В этом году она была совершенно невыносима - а мать игнорировала его просьбы угомонить ребенка. По ее мнению, он все равно не занимался ничем важным - только читал целыми днями. К счастью, летние каникулы заканчиваются - он может наконец убраться отсюда.
  - Кири, мне нужно собираться. Почему бы тебе не подоставать Фортова для разнообразия?
  Она состроила несчастную рожицу - потом просияла, словно вспомнив что-то, и стрелой выбежала из комнаты. Глаза Зориана расширились - он понял, в чем дело, но было уже поздно.
  - Нет! - заорал он, устремляясь вдогонку, но дверь захлопнулась прямо у него перед носом. В расстройстве он стукнул по ней кулаком. - Проклятье, Кири! Ты сто раз могла сходить в туалет, пока я спал!
  - Неудачник, - ответили из-за двери.
  Выругавшись, он развернулся и потопал назад в свою комнату, одеваться. Без сомнения, туалет занят надолго - назло ему.
   Быстро переодевшись и надев очки, Зориан оглядел комнату. Повезло - похоже, Кириэлле не рылась в его вещах, прежде чем разбудить. У нее очень смутное представление о чужой собственности.
  Сборы не заняли много времени - точнее, он и не разбирал вещи. Был бы хоть малейший шанс, что мать позволит, он вернулся бы в Сиорию еще неделю назад. Проверяя учебные материалы, он с раздражением обнаружил пропажу нескольких учебников. Можно было попробовать заклинание поиска, но он и так догадывался, где их искать - Кириэлле частенько утаскивала их в свою комнату, сколько бы он не требовал прекратить. Заподозрив неладное, он проверил свои письменные принадлежности - разумеется, их стало куда меньше.
  Вот всегда так - стоило ему вернуться домой, Кириэлле добиралась до его школьных вещей. Даже не рассматривая этическую сторону кражи у старшего брата - ну зачем ей карандаши и резинки? В этот раз он специально купил больше, с поправкой на сестру - но из целой упаковки резинок в пенале нет ни одной. Зориан не понимал, почему Кириэлле просто не попросит мать купить ей книги и карандаши. Она младшая, и единственная девочка, так что мать с готовностью баловала ее - куклы, которые ей покупались, были в разы дороже, чем пара книг и коробка карандашей.
  В любом случае, хоть Зориан и не надеялся вновь увидеть свои карандаши и резинки, без учебников ему было не обойтись. Он направился в комнату сестры, проигнорировав знак "запретная зона" на двери, и быстро нашел свои книги на обычном месте - хитроумно спрятанными за плюшевыми зверями под кроватью.
  Закончив сборы, он направился вниз по лестнице, перекусить и поговорить с матерью.
  Родные считали его засоней, но на самом деле Зориан умышленно вставал позже всех. Это позволяло поесть в тишине и спокойствии, когда все остальные уже позавтракали и разошлись. Мало что раздражало его сильнее, чем попытки заговорить с ним, когда он ел - а именно во время еды родственники становились особенно общительными. Увы, сегодня мать была не в настроении ждать и взялась за него, как только он появился на лестнице. Не успел он еще сойти со ступеней - а она уже была им недовольна.
  - Ты ведь не собираешься выходить на улицу в таком виде?
  - Что не так? - спросил Зориан. Он был в простой темной одежде, как большинство парней на улицах города. На его вкус - вполне нормально.
  - Ты не можешь ходить по улицам вот так, - она тяжело вздохнула. - Сам подумай, что скажут люди, увидев тебя в такой одежде?
  - Ничего? - предположил Зориан.
  - Зориан, не будь таким трудным, - потребовала она. - Наша семья имеет определенный вес в городе. Мы у всех на виду. Я знаю, тебе все равно, но многие уделяют внимание внешности. Пойми наконец, ты живешь в обществе и не можешь поступать, как заблагорассудится. Ты - член нашей семьи, и твои действия неизбежно отражаются на нашей репутации. Не позорь меня, одеваясь, как работяги с фабрики. Иди в комнату и оденься подобающе.
  Зориан сдержался и не закатил глаза, пока не повернулся к ней спиной. Ее доводы были бы убедительнее, если б не повторялись раз за разом. Однако спорить было бессмысленно, так что он переоделся в более дорогие вещи. Явное излишество, ведь он проведет этот день в поезде - но мать одобрительно кивнула, увидев его. Ему пришлось поворачиваться и позировать, как на выставке, пока не получил вердикт "вполне пристойно". Он прошел на кухню - и мать последовала за ним. Спокойно поесть не получится.
  Хорошо хоть отец был в очередной "деловой поездке", и с ним общаться не придется.
  Войдя на кухню, он тут же нахмурился - на столе его уже ожидала тарелка каши. Он привык сам готовить себе завтрак, и его это устраивало - но у матери было свое мнение по данному вопросу. К тому же она считала это жестом доброй воли, значит, собирается попросить о чем-то, что ему не понравится.
  - Я решила приготовить тебе что-нибудь на завтрак, помнится, ты всегда любил овсянку, - Зориан не стал уточнять, что это было еще до 8 лет. - Однако ты проспал дольше, чем я думала. Еда остыла.
  Зориан закатил глаза и применил слегка измененное заклинание "согревания воды", мгновенно вернув каше нужную температуру.
  Он завтракал молча, покуда мать рассказывала о сложностях с зерном, приключившихся с одним из поставщиков, перескакивая с одной темы на другую. Он привычно пропускал ее речь мимо ушей. Жизненно необходимый навык для любого из детей семьи Казински - что мать, что отец были способны часами вещать на любые темы; для Зориана, паршивой овцы, получающей больше родительских наставлений - вдвойне необходимый. К счастью, мать и не ожидала, что он поддержит разговор - в кругу семьи Зориан предпочитал отмалчиваться, он давно понял, что так проще всего мириться с их обществом.
  - Мам, - прервал он ее. - Кири только что разбудила меня, напрыгнув сверху; я не успел в туалет, а теперь ты отвлекаешь меня от завтрака. Или переходи к делу, или дай мне поесть спокойно.
  - Она снова так сделала? - изумилась мать.
  Зориан молча потер глаза и, улучив момент, тайком умыкнул яблоко из блюда на столе и сунул в карман. Кириэлле постоянно делала множество раздражающих вещей, но говорить об этом матери - бесполезная трата времени. Поддержки здесь он не найдет.
  - Ой, не начинай опять, - сказала мать, заметив его реакцию. - Ей просто скучно, вот она и играет с тобой. Ты слишком серьезно это воспринимаешь, прямо как твой отец.
  - Я совсем не похож на отца! - повысил голос Зориан, сердито глядя на нее. Вот поэтому он и предпочитал завтракать в одиночестве. Он вернулся к овсянке с удвоенной яростью, стремясь покончить с этим как можно скорее.
  - Конечно, нет, - беспечно ответила мать, затем внезапно сменила тему: - Кстати, это мне кое о чем напомнило. Я и твой отец отправляемся в Кос, навестить Дэймена.
  Зориан стиснул зубами ложку, чтобы не сказать гадость. Как всегда - Дэймен то, Дэймен это. Иногда Зориан гадал, зачем родители вообще завели еще трех детей, если для счастья им хватает первого. Отправиться на другой континент, чтобы повидать его? Они что, помрут, если не увидят его в этом году?
  - При чем тут я? - спросил Зориан.
  - Это будет долгая поездка, - ответила она. - Около шести месяцев, и постоянно в пути. Ты и Фортов, само собой, будете в академии, но я беспокоюсь за Кириэлле. Ей всего девять, и я не уверена, стоит ли брать ее с собой.
  Зориан побледнел, наконец осознав, что она хочет. Ни. За. Что.
  - Мам, мне всего пятнадцать, - возразил он.
  - И что? - спросила она. - Мы с твоим отцом в этом возрасте уже были женаты.
  - Времена меняются. И потом, я целый день в академии. Почему бы тебе не попросить Фортова? Он на год старше и живет не в общежитии.
  - Фортов на четвертом курсе, - строго сказала мать. - Он готовится к выпуску и должен сосредоточиться на учебе.
  - То есть он отказался, - перевел Зориан.
  - И к тому же... - она проигнорировала его слова. - Ты же знаешь, каким он иногда бывает безответственным. Не думаю, что ему можно доверить маленькую девочку.
  - И кто в этом виноват? - тихо проворчал Зориан, брякнув ложкой и отодвинув пустую тарелку. Ей не приходило в голову, что Фортов вырос безответственным, потому что родители с готовностью перекладывали его обязанности на Зориана? Почему именно он всегда должен возиться с мелкой чертовкой? Но в этот раз они его не запрягут. Если Фортову некогда присматривать за Кириэлле, то ему - тем более!
  К тому же - малолетняя сплетница, не раздумывая, выложит матери все, что увидит. Свобода действий без родительского надзора - лучшее, что есть в его школьной жизни, и черта с два он откажется от нее. Замысел матери шпионить за ним глазами сестры, а потом донимать нравоучениями слишком очевиден.
  - Думаю, я подхожу не лучше, - продолжил Зориан уже громче. - Ты только что сказала, что я позорю семью. Мы ведь не хотим, чтобы маленькая Кири набралась моих дурных привычек?
  - Я вовсе не...
  - Нет! - выкрикнул Зориан.
  - Будь по-твоему, - уступила она. - Но я и правда не...
  - О чем это вы разговариваете? - спросила из-за его спины Кириэлле.
  - Обсуждали поведение одной мелкой заразы, - нашелся Зориан.
  - А вот и неправда!
  Зориан возвел очи к потолку и поднялся со стула, намереваясь пройти в туалет - но рассерженная сестра преграждала путь. В дверь постучали.
  - Я открою, - быстро сказал Зориан. Все равно мать послала бы кого-то из них, а Кириэлле не в том настроении - иногда она бывает невыносимо упряма. Так что именно Зориан встретил женщину в очках, в дорогом темно-зеленом костюме, с толстой книгой на сгибе локтя. Женщина оценивающе оглядела его, поправила очки:
  - Зориан Казински?
  - Э, да? - ответил он, не зная, как ему реагировать.
  - Я - Ильза Зилети, из Королевской Академии Магических Искусств Сиории. Я здесь, чтобы обсудить итоги вашей сертификации.
  Кровь отхлынула от лица Зориана. Они прислали обученного мага? Что же такого он натворил? Мать спустит с него шкуру.
  - Все в порядке, мистер Казински, - маг весело улыбнулась. - В Академии принято консультировать третьекурсников по ряду вопросов. Признаться, я должна была посетить вас раньше, но год выдался довольно хлопотный. Мои извинения.
  Несколько секунд Зориан просто смотрел на нее.
  - Можно войти?
  - А? Ох! - откликнулся Зориан. - Извините, мисс Зилети. Пожалуйста, проходите.
  - Благодарю, - она шагнула в дом.
  После взаимных представлений с матерью и сестрой, Ильза спросила, где можно поговорить с учеником наедине. Мать сразу вспомнила, что собиралась на рынок, и забрала Кириэлле с собой; маг разложила бумаги на кухонном столе.
  - Итак, Зориан, - начала она. - Ты уже знаешь, что прошел сертификацию.
  - Да, я получил уведомление. В Сирине нет магической башни, так что я собирался получить жетон по возвращению в Сиорию.
  Ильза протянула ему запечатанный свиток. Зориан оглядел его и попытался сломать печать. Сургуч не поддался, оказавшись на удивление прочным. Неестественно прочным. Он нахмурился. Она не дала бы ему свиток, который нельзя прочитать. Своего рода проверка? Он не был кем-то особенным, так что это должно быть что-то простое. Что-то, что может каждый сертифицированный маг...
  Ох. Он сдержался и не закатил глаза - ответ лежал на поверхности. Зориан направил поток маны в печать, и она послушно раскололась надвое, позволяя развернуть свиток. Внутри была написанная каллиграфическим почерком грамота, свидетельствующая, что он является магом первого круга. Он глянул на Ильзу, и та одобрительно кивнула, подтверждая, что он прошел проверку.
  - Ты можешь получить жетон и после выпуска, - сказала она. - Он довольно дорогой и не требуется, если не занимаешься частной практикой. Во всех остальных случаях просто ссылайся на академию, и мы подтвердим твой статус.
  Зориан пожал плечами. Он собирался практиковать, но не ранее выпуска, а это еще через два года. С этим понятно, продолжайте.
  - Очень хорошо. Согласно записям, на первых курсах ты проживал в общежитии. Полагаю, ты собираешься жить там и дальше?
  Зориан кивнул; маг извлекла из кармана и вручила ему довольно странный ключ. Зориан немного понимал в замках и даже, имея достаточно времени, мог бы вскрыть несложный, но этот ключ озадачил его - прямой, без зубчиков, непонятно, как такой ключ будет взаимодействовать с механизмом замка. По наитию он направил ток маны в ключ - на поверхности металла тут же проявились светящиеся золотом линии. Он вопросительно посмотрел на Ильзу.
  - Общежития для третьекурсников отличаются от того, к чему ты привык. Как ты наверняка знаешь, магам первого круга разрешено изучение заклинаний до первого уровня. Серьезные материалы требуют большей безопасности - вы будете жить в другом корпусе. Замок на двери закодирован на твой спектр маны - чтобы открыть его, нужно вставить ключ и направить энергию, как ты только что сделал.
  - А, - сказал Зориан. Он повертел ключ в руках, гадая, когда они успели считать сигнатуру его маны. Впрочем, это можно выяснить и позднее.
  - Я рассказала бы подробнее о третьем курсе в академии, но я слышала, тебе скоро на поезд. Почему бы нам не перейти к главному. Твоему куратору и факультативам.
  Зориан весь обратился в слух. Куратор. Каждый третьекурсник прикреплялся к магу-наставнику для еженедельных занятий - далеко не все возможно изучить в формате класса, полностью раскрыть свой потенциал можно лишь при индивидуальном подходе. Очевидно, выбор куратора исключительно важен для развития и карьеры. Сознавая это, Зориан заранее поговорил со старшекурсниками, составив свой рейтинг кураторов - чтобы выбрать хотя бы выше среднего.
  - Так из каких кураторов я могу выбрать?
  - На самом деле, боюсь, ни из каких, - ответила Ильза извиняющимся тоном. - Как я и говорила, мне следовало прийти к тебе раньше. К сожалению, все кураторы, кроме одного, уже набрали полную квоту студентов.
  - И этот куратор?.. - Зориан ощутил нехорошее предчувствие.
  - Ксвим Чао.
  Зориан застонал, схватившись за голову. Из всех наставников Ксвим считался худшим куратором академии. Ну почему именно он?
  - Он не настолько плох, - заверила Ильза. - Слухи сильно преувеличены и распространяются нерадивыми студентами, недовольными требовательностью профессора Ксвима. Уверена, талантливый, трудолюбивый студент вроде тебя прекрасно с ним сработается.
  Зориан фыркнул.
  - Полагаю, сменить куратора невозможно?
  - Практически невозможно. Третий курс очень многочислен в этом году, все кураторы заняты. У профессора Ксвима наименьшая загрузка.
  - Интересно, почему, - пробурчал Зориан. - Ладно, хорошо. Что насчет факультативов?
  Ильза протянула ему еще один свиток, на этот раз - не запечатанный; там был список предметов дополнительного обучения. Длинный список. Очень длинный. Можно было выбрать почти что угодно, даже не слишком связанное с магией, как например, высшую математику, классическую литературу или архитектуру. Этого следовало ожидать - икосианская магическая традиция была неразрывно связана со смежными областями знания.
  - Ты можешь выбрать до пяти, но не менее трех дополнительных предметов. Нам будет намного удобнее, если ты сделаешь выбор сейчас - тогда можно утвердить расписание до начала занятий. Пусть размер списка тебя не пугает - даже если ты ошибешься с выбором, ты сможешь сменить факультатив в течение первого месяца учебы.
  Зориан нахмурился. Список был длинным, и он не был уверен, что выбрать. Его уже поимели с куратором, нельзя было облажаться еще и здесь. Выбор потребует времени.
  - Не поймите неправильно, мисс Зилети, но не могли бы мы ненадолго прерваться?
  - Разумеется, - ответила она. - Что-то не так?
  - Ничего серьезного, - заверил Зориан. - Просто мне очень нужно посетить туалет.
  Определенно не лучший способ произвести первое впечатление. Кириэлле заплатит ему за это.
  
   Зориан молча следовал за семьей на железнодорожный вокзал Сирина, игнорируя Фортова, шумно приветствовавшего "друзей". Он оглядел толпу на перроне, выискивая знакомые лица, но, ожидаемо, не нашел ни одного. Как ему обожали напоминать родители - он мало кого знал в родном городе. Безнадежно озираясь в поисках свободной скамьи, он чувствовал взгляд матери, но не смотрел в ответ - она могла счесть это приглашением к разговору. А он и так знал, что она скажет.
  "Почему бы тебе не присоединиться к Фортову и его друзьям, Зориан?"
  Потому что они такие же тупые молокососы, как и сам Фортов, вот почему.
  Он вздохнул, раздраженно глядя на пустые рельсы. Поезд задерживался. Он не был нетерпелив, но ожидание посреди толпы было сущей пыткой. Родным этого не понять - он ненавидел толпы. Не по какой-то серьезной причине - просто сборища людей словно излучали некую давящую ауру. Это раздражало, хотя и было иногда полезно - родители перестали таскать его в церковь, когда убедились, что забитый людьми зал в считанные минуты вызывает у него головокружение и обмороки. К счастью, перрон не был заполнен так же плотно, но длительное присутствие не пройдет даром. Хоть бы поезд пришел поскорее - ему не улыбалось весь день маяться головной болью.
  Громкий смех Фортова вырвал его из мрачных раздумий. Вот у старшего брата точно нет таких проблем. Как обычно весел, общителен и ослепительно улыбается. Он очаровывал всех вокруг и выделялся в толпе с первого взгляда - хоть и был таким же невысоким и щуплым, как сам Зориан. Что-то в манере держаться, некий ореол харизмы. Этим он напоминал Дэймена, с той разницей, что у Дэймена были и другие достоинства.
  Он хмыкнул, покачав головой. Зориан не знал, как Фортову удалось поступить в элитную академию Сиории, но всерьез подозревал, что отец дал кому-то на лапу. Фортов был не то чтобы глупым, скорее ленивым и не способным сосредоточиться на задаче, как бы велики не были ставки. Об этом мало кто знал - парень был чертовски обаятелен и умело скрывал свои недостатки. Отец всегда шутил, что Фортов и Зориан получили по половине таланта Дэймена: Фортов получил обаяние, Зориан - мозги.
  Зориан терпеть не мог отцовские шутки.
  Свисток прорезал воздух, и к перрону, громко стуча колесами, прибыл поезд. Первоначально поезда двигались паровозами, извергавшими облака дыма и поглощавшими прорву угля, но сейчас их сменили маготехнологические двигатели на кристаллизованной мане. Чище, дешевле, проще в обслуживании. Зориан ощущал токи энергии от приближающегося локомотива, но его слабое чувство магии не позволяло вникнуть в детали. Он всегда хотел заглянуть в двигательный отсек локомотива, но не представлял, как ему обратиться к машинистам.
  Впрочем, это всегда успеется. Коротко попрощавшись с матерью и Кириэлле, он зашел в вагон, подыскать себе место. Ему было нужно свободное купе - и таковое нашлось на удивление легко. Видимо, толпа на перроне ожидала другие поезда. Пять минут спустя поезд издал очередной оглушительный свисток и устремился в сторону Сиории.
  
   Громкий треск статики, затем - звонок.
  - Станция Корса, - эхо бесплотного голоса в вагоне. Новый треск. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  Динамики затрещали в последний раз и умолкли.
  Зориан выдохнул сквозь зубы и открыл глаза. Он ненавидел поезда. Скука, жара и ритмичный стук колес убаюкивали, но стоило наконец задремать - его грубо будило объявление станции. Он понимал, что в этом и заключается смысл объявлений, не дать пассажиру проспать свою станцию - но это не делало поездку приятнее.
  Он выглянул в окно - очередной вокзал, такой же, как другие. Точнее - совершенно идентичный пяти предыдущим, вплоть до синей каймы плаката с надписью "Корса". Очевидно, все они строились по некому типовому проекту. На перроне собралась большая толпа ожидающих. Корса - крупный торговый узел, и успешные семьи, едва выбившись в люди, посылали детей в Сиорию - за престижной профессией и полезными знакомствами. Хорошо бы в его купе никто не подсел - хоть это и пустые мечты, студентов слишком много, чтобы оставить без внимания свободные места. Все, что оставалось - устроиться поудобнее и закрыть глаза.
  Первым попутчиком оказалась полноватая девушка в очках, в зеленой водолазке. Она мельком глянула на него и молча уткнулась в книгу. Не успел Зориан обрадоваться идеальной соседке - как в купе вошли еще четыре девочки. Новоприбывшие были столь разговорчивы и смешливы, что ему тут же захотелось выйти и подыскать себе другое купе. Остаток пути он либо смотрел в окно на проносящиеся бескрайние поля, либо обменивался раздраженными взглядами с девушкой в зеленой водолазке, которой тоже явно мешали шумные соседки.
  На горизонте показались деревья - поезд подходил к Сиории. На всей трассе лишь один город был вблизи северных лесов, маршрут благоразумно огибал эти дурные места. Зориан подобрал сумку и направился к выходу. Он рассчитывал быть в числе первых и тем избегнуть давки - но у выхода из вагона уже собралась толпа. Он прислонился у окна; перед ним трое первокурсников оживленно гадали, каким будет обучение магии. Ребят ждет разочарование - первый курс - сплошная теория, медитации и упражнения на постепенное осознание своей маны.
  - Эй! Ты ведь старшекурсник, верно?
  Зориан посмотрел на обратившуюся к нему девочку и подавил раздраженный вздох. Он совершенно не хотел с ней говорить. Он с самого утра в поезде, мать долго выговаривала ему за то, что он не предложил Ильзе чая, и он не хотел никого видеть.
  - Можно сказать и так, - осторожно ответил он.
  - Не покажешь нам парочку заклинаний? - возбужденно спросила она.
  - Нет, - просто ответил Зориан. Он даже не врал. - Поезд зачарован, чтобы препятствовать плетению маны. Чтобы студенты не попортили отделку или не подожгли чего.
  - Ох, - разочаровано сказала девочка. Потом озадаченно нахмурилась. - Плетение маны?
  Зориан приподнял бровь.
  - Ты не знаешь, что такое мана? - ну да, она лишь поступает на первый курс, но это же совсем элементарно. Такое объясняют еще в младших классах.
  - Магия? - нелепо предположила она.
  - Ух, - буркнул Зориан. - Смотри не скажи такое учителям. Нет, это не магия. Это то, что питает магию - энергия, которую маг преобразует в заклинание. Думаю, это все объяснят на лекциях. В двух словах: нет маны - нет магии. И сейчас я не могу использовать ману.
  Это было не совсем так, но сойдет. Еще не хватало разъяснять незнакомцам азбучные истины.
  - Эм, ясно. Извини за беспокойство.
  Под шипение пара и стон металла поезд остановился на вокзале Сиории, и Зориан поспешно сошел на перрон, пробираясь меж ошеломленных первокурсников. Железнодорожный вокзал Сиории был огромен - и при этом перекрыт кровлей, словно гигантский туннель. На самом деле вокзал был еще больше, было еще четыре крытых терминала и весь набор вспомогательных помещений. Во всем мире не было второго такого, он поражал всех, видящих его впервые - Зориан помнил, как он сам прибыл сюда два года назад. Растерянность усиливалась обилием людей вокруг: пассажиры, покидающие или прибывающие в Сиорию, служащие, проверяющие поезд и выгружающие багаж, мальчишки-газетчики, выкрикивающие заголовки, бродяги, выпрашивающие мелочь. Насколько он знал, людской поток не иссякал здесь даже ночью, а сегодня было особенно оживленно.
  Судя по часам под потолком у него было еще полно времени; купив хлеба в ближайшей булочной, он направился на центральную площадь, перекусить, сидя на бортике фонтана. Отличное место для отдыха.
  Сиория - интересный город. Один из крупнейших и наиболее развитых в мире, что на первый взгляд странно, учитывая близость к диким пустошам и удаленность от торговых путей. Своим процветанием Сиория обязана огромному круглому провалу в западной части города; вход в подземелье - а что еще это могло быть - таил в себе единственный известный исток маны 9 ранга. Мана, хлещущая из-под земли, как из рога изобилия, словно магнитом притягивала магов. Обилие магов делало Сиорию непохожей ни на какой другой город континента - как местными порядками, так и обликом улиц. Архитектурные приемы, чудовищно непрактичные в любом другом месте, были здесь обыденностью; чуть не с каждого перекрестка открывался великолепный вид.
  Зориан замер - снизу ступеней, по которым он собирался спускаться, на него смотрела стая крыс. Наглое поведение грызунов было довольно необычным, но пульс участился не из-за этого, а при взгляде на их головы. У них что... открытые мозги? Он тяжело сглотнул и шагнул назад, медленно отступая от лестницы, прежде чем повернуться и припустить прочь. Что бы это ни было, это точно не нормальные крысы. Наверное, не следовало удивляться - повышенный фон привлекал не только магов, но и всевозможных магических существ. Хорошо, что они не погнались за ним - он не знал ни одного боевого заклинания. Разве что "Отпугнуть животное", но не было никаких гарантий, что оно подействует на магически измененных тварей.
  С подпорченным настроением, но все еще намеренный дойти до фонтана, он пошел в обход крысиного сборища через ближайший парк - но удача явно была не на его стороне. На мосту он встретил ревущую в голос маленькую девочку; на то, чтобы успокоить ее и узнать, в чем дело, ушло не меньше пяти минут. Пожалуй, стоило просто обогнуть ее и идти дальше, но даже для него это было бы слишком.
  - Ве-велосипееед, - выдала она наконец, икая после плача. - Он уупааал!
  Зориан моргнул, пытаясь расшифровать сообщение. Видимо, догадавшись по его лицу, девочка ткнула пальцем за ограждение, в сторону ручья под мостом. Зориан перегнулся через перила - разумеется, под мостом обнаружился детский велосипед, наполовину скрытый грязной водой.
  - Хех, - сказал Зориан. - Как вообще так получилось?
  - Он упал! - повторила девочка, готовая зареветь снова.
  - Хорошо, хорошо, не надо больше воды. Я его достану, ладно? - Зориан оценивающе рассматривал велосипед.
  - Ты испачкаешься, - тихо предупредила она. Судя по голосу, ей все равно хотелось, чтобы Зориан это сделал.
  - Не волнуйся, я не собираюсь лезть в грязь. Смотри.
  Он исполнил положенные жесты, активируя "левитацию предмета" - велосипед вырвался из воды и устремился вверх. Велосипед был куда тяжелее, чем обычные тренировочные объекты, да и высота была намного больше - но все еще в пределах возможного. Он ухватился за седло и поставил двухколесного друга на мост.
  - Вот, - сказал Зориан. - Он весь мокрый и грязный, но тут я ничем помочь не могу - не знаю очищающих заклинаний.
  - Хо... рошо, - она медленно кивнула, вцепившись в раму, словно боялась, что велосипед улетит назад, если его отпустить.
  Он попрощался с ней и пошел дальше - похоже, отдых у фонтана отменялся. Погода портилась, горизонт затянули тяжелые тучи, предвестники дождя. В итоге он просто последовал за другими студентами, разрозненно бредущими в сторону академии.
  Идти от вокзала было довольно далеко - путь с окраины города до академии, стоящей у самого Провала. В зависимости от выносливости и объема багажа дойти можно было за час-два. Зориан был не особо крепким - природная худоба и малоподвижный образ жизни; зато он взял с собой минимум поклажи. Он влился в ручеек студентов, все еще истекавший с вокзала в сторону академии, не обращая внимания на первокурсников, волочащих неподъемные сумки. Он сочувствовал им - на первом курсе он и сам был таким же, засранцы-братья не предупредили брать вещи по минимуму - но помочь ничем не мог.
  Даже несмотря на погоду и сорванные планы, он взбодрился, приближаясь к академии. Повышенный фон маны, струящейся из Провала, восполнял его резервы, растраченные на левитацию велосипеда. Магические академии почти всегда строились у природных истоков - чтобы энергия неопытных молодых заклинателей восстанавливалась быстрее, идеальное место для тренировки волшебников. Зориан извлек из кармана добытое утром яблоко и заставил его воспарить над ладонью. Это даже не было заклинанием, скорее манипуляция сырой маной - упражнение на плетение маны, развивающее прямой контроль магической энергии. Выглядит совсем просто, но Зориану потребовались два года, чтобы овладеть им в совершенстве. Может, родные и правы - он чересчур увлечен учебой. Большинство одноклассников куда хуже его в контроле, и непохоже, чтобы это их волновало.
  Он развеял плетение, позволив яблоку упасть в ладонь. С неба падали первые капли - сейчас ему бы не помешало заклинание, защищающее от дождя. Ну, или зонт. Подошло бы и то, и другое, правда зонтик не требовал от пользователей нескольких лет тренировки.
  - Магия порой так несправедлива, - мрачно изрек Зориан. Глубоко вдохнув, он перешел на бег.
  
  - Хмм. Так вот оно какое, противодождевое заклинание, - пробормотал Зориан, глядя на капли, разбивающиеся о невидимую преграду. Он протянул руку за границу барьера и не ощутил сопротивления. Вернул мигом намокшую кисть под защиту магии и проследил взглядом границу сухой земли. Похоже, барьер накрывал всю территорию академии (что впечатляло, участок был весьма обширен) защитным куполом, отражающим дождь - и только дождь. Очевидно, академия вновь доработала свою магическую защиту - до каникул такой функции не было.
  Пожав плечами, он развернулся и направился к административному корпусу. Жалко, что барьер не высушивал проходящих людей - он вымок до нитки. Хорошо еще, его сумка была непромокаемой, так что учебники и смена одежды должны быть в порядке. Замедлив шаг, он оглядывал здания академии. Были улучшены не только стационарные заклятья - весь комплекс выглядел... прилизанным, за неимением более подходящего слова. Фасады зданий окрашены заново, брусчатка дороги заменена на более яркую, клумбы все в цвету и даже небольшой фонтан, сломавшийся в незапамятные времена, вновь действовал.
  - Что это на них нашло, - пробормотал он. После недолгого размышления он решил, что это неважно. Если причина серьезна - рано или поздно он все узнает.
  Административный корпус был ожидаемо пустынен. Большинство студентов с поезда предпочли укрыться от дождя, а не идти напролом, как Зориан; те же, кто уже был в городе, в большинстве снимали жилье - им нечего было здесь делать. Тем лучше, он хотел уладить дела поскорее. Впрочем, "поскорее" - понятие относительное, он битых два часа препирался с девушкой-клерком, оформляя бумаги. Он спросил и насчет расписания занятий, но узнал, что оно еще не утверждено, нужно ждать понедельника. Если подумать, Ильза упоминала что-то подобное. На прощание администратор вручила ему свод правил студента-третьекурсника. Зориан бегло полистал брошюру, пока искал 115 комнату, потом сунул в дальний отсек сумки и забыл навсегда.
  Сколько помнил Зориан, комнаты в общежитии были так себе, зато бесплатны - серьезный довод, учитывая кусачие цены Сиории. Даже дети аристократов нередко проживали в общежитии, кто он такой, чтобы жаловаться? К тому же, проживая вблизи лекционных залов, можно было просыпаться попозже, да и близость библиотеки - определенно, общежитие имело свои плюсы.
  Час спустя Зориан удовлетворенно улыбнулся, оглядывая довольно просторную комнату. Отдельная комната с собственным санузлом - и даже душевой кабинкой! Никакого сравнения с жизнью в тесной конуре с придурком-соседом и общим туалетом в конце коридора. Из мебели наличествовали кровать, одежный шкаф, комод, стол со стулом. Все, что ему и нужно.
  Бросив сумку на пол, Зориан переоделся в сухое и с удовольствием растянулся на кровати. До начала занятий еще два дня - можно отложить обустройство на завтра. Сейчас же он просто лежал, лениво удивляясь, что не слышит стука капель по стеклу - потом вспомнил о защитном барьере.
  - Надо бы научиться этому трюку, - пробормотал он.
  Увы, его набор заклинаний был совсем невелик - около 20 простых заклинаний - но он был твердо намерен исправить этот недостаток. Как сертифицированный маг первого круга, теперь он имел доступ в закрытые разделы библиотеки - и собирался воспользоваться этим правом на все сто. К тому же, занятия третьего курса должны наконец-то перейти к практической стороне магии, что тоже обещало быть интересным. Утомленный поездкой, Зориан закрыл глаза, решив самую малость вздремнуть. Проснулся он лишь следующим утром.
  
  
  
  
  
  

  2. ЖИТЕЙСКИЕ НЕПРИЯТНОСТИ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Академия могла похвастаться первоклассным преподавательским составом, но главной ценностью и основой громкой репутации была библиотека. Пожертвования выпускников, щедрые отчисления из бюджета некоторыми прежними ректорами, причуды местного уголовного права, счастливые случайности, наконец - все это позволило собрать единственную в своем роде коллекцию. Здесь можно было найти все, что угодно, даже не обязательно связанное с магией - например, целый раздел библиотеки отводился популярным любовным романам. Огромное подземное книгохранилище туннелями уходило под город; многие нижние уровни были закрыты для всех - кроме гильдии магов, и Зориан наконец-то получил право доступа. К счастью, библиотека работала в выходные, так что уже с утра он спустился под землю, узнать, чего он был лишен два прошлых года и, возможно, пополнить свою книгу заклинаний.
  Его приятно удивило количество заклинаний и учебных пособий, дозволенных первому кругу. Книг было больше, чем он мог бы прочитать за всю жизнь. Большинство заклинаний было или узко специализировано, или незначительной вариацией других, так что желания выучить все до единого не возникало - но было уже очевидно, что этот год он безвылазно просидит здесь. Многие чары были на удивление просты и безвредны - совершенно непонятно, зачем было ограничивать их изучение. Они весьма пригодились бы ему в прошлом году. Он вовсю искал противодождевое заклятье, включенное в защитный контур академии, когда зверский голод напомнил ему, что он пропустил завтрак, а сейчас уже время обеда. Поколебавшись, он выбрал пару книг, почитать повнимательнее в тишине своей комнаты, и отправился перекусить.
  Увы, в его комнате не было кухни - зато академия держала для студентов неплохую столовую - с умеренными ценами и на удивление съедобными блюдами. Заведение было откровенно демократичным - более состоятельные учащиеся питались в ресторанах вокруг альма матер. Так что Зориан никак не ожидал, что реставрация коснется не только фасадов - столовая буквально сверкала, да и столы со стульями все заменены на новые. Непривычная чистота выбивала из колеи. Покачав головой, он поставил на поднос пару тарелок, мимоходом отметив, что в порциях прибавилось мяса и других дорогих продуктов - и оглядел обедающих, ища знакомые лица. Определенно что-то происходило, и его уже достало пребывать в неведении.
  - Зориан! Сюда!
  Как удачно. Он немедленно направился к помахавшему ему полноватому парню. Его одноклассник, как Зориан убедился за годы учебы, был важным узлом сарафанного радио, и знал все обо всех. Если кто и в курсе, что происходит, то это Бенисек.
  - Привет, Бен, - сказал Зориан. - Не ожидал увидеть тебя в Сиории так рано. Обычно ты прибываешь последним поездом, не так ли?
  - Это надо бы спросить у тебя! - практически прокричал Бенисек. Зориан никогда не понимал, почему тот не может говорить тише. - Я приехал так рано, а ты уже здесь!
  - Ты приехал за два дня до начала занятий, Бен, - Зориан сдержался и не закатил глаза. Только Бенисек мог счесть прибытие за два дня до срока выдающимся достижением. - Это вовсе не рано. Я тоже прибыл только вчера.
  - Как и я, - сказал Бенисек. - Черт. Если б ты связался со мной, мы могли бы приехать вместе. Ты, наверное, свихнулся от скуки, целый день в одиночестве.
  - Что-то типа того, - согласился Зориан, вежливо улыбаясь.
  - Ну, так ты рад? - внезапно сменил тему Бенисек.
  - Чему? - спросил Зориан. Забавно, Кириэлле спросила то же самое.
  - Новый учебный год! Мы теперь третьекурсники, наконец начинается самое интересное!
  Зориан моргнул. Он никогда не думал, что Бенисек настолько увлечен магическими искусствами. Парню уже приготовлено место в семейном бизнесе, все, что требовалось от вуза - корочки лицензированного мага. Зориан бы не удивился, если бы Бен отчислился сразу после сертификации, но вот он здесь, горящий энтузиазмом познать тайны магии. Зориану стало неловко. Нельзя судить о людях столь поспешно.
  - Ах, это. Разумеется, я рад. Должен признаться, не думал, что ты настолько интересуешься учебой.
  - О чем это ты? - подозрительно спросил Бенисек. - Девчонки, чувак, я говорю о девчонках. Молоденькие любят старшекурсников. Толпы первокурсниц, с восхищением глядящих на нас.
  Зориан застонал. Мог бы и догадаться.
  - В любом случае, - Зориан восстановил самообладание. - Раз уж ты у нас любишь посплетничать...
  - Слежу за оперативной обстановкой, - поправил Бенисек с комической серьезностью.
  - Именно. Так почему академия внезапно вылизана до блеска?
  Бенисек моргнул.
  - Ты не знаешь? Об этом все говорят уже несколько месяцев! В какой глуши ты пропадал, Зориан?
  - Сирин, славный городок у черта на куличках, как ты, несомненно, знаешь. Колись уже.
  - Летний фестиваль, - ответил Бенисек. - К нему готовится весь город, не только академия.
  - У нас каждый год летний фестиваль, - растерянно сказал Зориан.
  - В этом году особенный.
  - Особенный? Чем особенный?
  - Не знаю, какая-то астрологическая хрень, - отмахнулся Бенисек. - Какая разница? Главное, что в честь этого праздник будет круче обычного. Дареному коню в зубы не смотрят.
  - Астро... - начал было Зориан, приподняв бровь, потом сообразил. - Погоди, ты имеешь в виду сопряжение сфер?
  - Угу, оно, - согласился Бенисек. - К слову, что это такое?
  - У тебя найдется пара свободных часов?
  - Если подумать, я прекрасно обойдусь без этого знания, - сдал назад Бенисек, нервно хихикнув.
  Зориан фыркнул. Какие мы пугливые. На самом деле об этом феномене он знал совсем немного, секунд на тридцать монолога. Тема на редкость малоизученная; возможно, Бенисек прав, и это просто предлог для пышного праздника.
  - Так как ты провел лето? - спросил Бенисек.
  - Бен, ты прямо как мой школьный учитель литературы. "А сейчас, дети, домашнее задание - короткое эссе о том, как вы провели лето".
  - Я спросил из вежливости, - защищаясь, сказал Бенисек. - Нечего срываться на мне, если потратил каникулы впустую.
  - О, а ты провел их продуктивно? - принял вызов Зориан.
  - Ну, не по своей воле, - смутившись, признал Бенисек. - Отец решил приобщить меня к семейному делу, так что я все лето проработал его ассистентом.
  - Ох.
  - Угу, - Бенисек цокнул языком. - Еще он заставил меня выбрать одним из факультативов управление недвижимостью. Я слышал, жутко тяжелый предмет.
  - Хм. Не сказать, чтобы мое лето было особо утомительным. В основном читал фантастику и избегал родню, - признался Зориан. - Мать собиралась поручить мне младшую сестру на год, но я смог ее отговорить.
  - Сочувствую, - Бенисек поежился. - У меня целых две младшие сестры, я бы, наверное, помер, живи они здесь со мной. Обе просто ужасны! Да, кстати, какие факультативы выбрал ты?
  - Инженерное дело, неорганическую алхимию и высшую математику.
  - А? - Бенисек изменился в лице. - Чувак, ты серьезно? Ты что, метишь в разработчики заклятий?
  - Ага, - сказал Зориан.
  - Но почему? - непонимающе спросил Бенисек. - Это тяжелая, изматывающая работа. Неужто твои родные не подыщут тебе местечка в семейном деле?
  Зориан вымученно улыбнулся. Без сомнения, уже подыскали.
  - Я лучше буду побираться на улицах, - честно ответил он.
  Бенисек приподнял бровь, расстроенно покачал головой.
  - По-моему, ты спятил. Ладно, так кого ты выбрал куратором?
  - Мне не предоставили выбора, - усмехнулся Зориан. - Академия решила за меня. Моим куратором будет Ксвим.
  Бенисек уронил ложку, шокировано глядя на него.
  - Ксвим?! Это же просто ужас!
  - Я знаю, - тяжело вздохнул Зориан.
  - Боги, я бы, наверное, отчислился, если бы меня закрепили за этим уродом. Ты куда смелее меня.
  - А кого выбрал ты? - заинтересовался Зориан.
  - Карабиеру Аопэ, - ответил Бенисек, немедленно просветлев.
  - Только не говори мне, что выбирал по внешним данным.
  - Ну, не только по внешним, - запротестовал Бенисек. - Говорят, она не очень требовательна...
  - ...А тебе лишь бы задавали поменьше, - закончил Зориан.
  - Я словно на каникулах, - согласился Бенисек. - Начало работы откладывается на два года, можно нехило оттянуться. Молодость бывает только раз.
  Зориан пожал плечами. Лично он мог бы "оттянуться", закопавшись в учебные материалы, но он был в курсе, что мало кто разделяет его пристрастия.
  - Пожалуй, - нейтрально сказал он. - Что еще из последних новостей мне стоит знать?
  Он проговорил с Бенисеком еще около часа, перебрав множество тем. Особенно интересно было узнать, кто из одноклассников будет с ними в этом году. На взгляд Зориана, сертификация была довольно легкой; возможно, он ошибался - около четверти курса не смогли ее пройти. Он отметил, что большинство из них были из обычных семей - ничего удивительного, дети магических династий лучше подготовлены и мотивированы семейной репутацией. Приятный сюрприз - некий засранец также покинул родные стены - на дисциплинарном слушании Вейерс Боранова не совладал со своим норовом и был отчислен. Туда и дорога. Серьезно, этот тип опасен, надо было отчислить его раньше. Хорошо, что некоторые проступки не сойдут с рук даже наследнику Благородного Дома Боранова.
  Он ушел, когда Бенисек принялся рассуждать о достоинствах и недостатках девчонок их класса - его это не интересовало, а в комнате ждали библиотечные книги. Но стоило ему с предвкушением открыть учебник - в дверь постучали. Мало кто озаботился бы искать его в общежитии - так что, еще направляясь к двери, Зориан уже догадывался, кто там.
  - Привет, Сверчок!
  Зориан смотрел на ухмыляющуюся девушку, раздумывая, обижаться ли ему на прозвище; в итоге махнул рукой и посторонился. Раньше, когда он был в нее влюблен, такое обращение расстраивало - сейчас же чуть раздражало, не более того. Тайвен прошмыгнула в комнату, по-детски запрыгнула на кровать. Серьезно, что он тогда в ней нашел? Разумеется, кроме того, что к нему неплохо относилась красивая старшая девушка, щеголяющая в облегающей одежде.
  - Я думал, ты выпустилась.
  - Так и есть, - она добралась до одного из библиотечных учебников и теперь листала, положив на колени. Кровать была занята, так что Зориан сел на стул. - Но ты же знаешь - молодых магов всегда слишком много, преподаватели не справляются. Так что я ассистирую профессору Ниртаку. Кстати! Если выберешь факультативом не-магический бой - мы сможем видеться постоянно.
  - Угу, конечно, - фыркнул Зориан. - Ниртак заранее предупредил, что не будет меня учить, как бы я ни просил.
  - Правда?!
  - Ага. Не то чтобы я сам собирался выбрать его предмет.
  Разве что посмотреть на разгоряченную Тайвен в обтягивающей спортивной форме.
  - Жаль, - рассеяно сказала она, листая книгу. - Тебе бы не помешало подкачаться. Девушки любят спортивных парней.
  - Пофиг, что там любят девушки, - сердито буркнул Зориан. Она и правда сейчас напомнила его мать. - Так что ты здесь делаешь?
  - Ой, успокойся, это просто мысли вслух, - она сокрушенно вздохнула. - Ох уж эта ранимая мужская гордость...
  - Тайвен, ты мне нравишься, но ты ступаешь по тонкому льду, - предупредил он.
  - Я пришла спросить, не присоединишься ли ты ко мне и еще парочке других на завтрашней работенке, - она отбросила книгу и наконец перешла к цели визита.
  - Работенке? - подозрительно спросил Зориан.
  - Ага. Точнее сказать - миссии. Ну, знаешь, те объявления, что вывешиваются на стенде в административном корпусе.
  Зориан кивнул. Когда кому-то из горожан требовалась дешевая рабочая сила - он вывешивал объявление для студентов. Оплата обычно была мизерной, но студентам нужны были баллы за практику, чем пользовались все подряд. Большинство студентов не занимались этим до четвертого курса - если не было острой нужды в деньгах - и Зориан твердо намеревался последовать примеру умных людей.
  - Там есть одно интересное задание, - сказала Тайвен. - Просто найти и доставить из туннелей под городом...
  - Поход в канализацию?! - неверяще перебил ее Зориан. - Ты зовешь меня в канализацию?
  - Это хороший опыт! - возразила она.
  - Нет, - Зориан скрестил руки на груди. - Ни за что.
  - Ну пожалуйста, Сверчок, я тебя умоляю! - заныла Тайвен. - Нас не принимают без четвертого члена команды! Ты что, помрешь, если слегка поможешь старому другу?
  - Вполне могу, - отрезал Зориан.
  - Тебя будут прикрывать три человека. Мы спускались туда сотни раз, там нет ничего действительно опасного - слухи сильно преувеличены.
  Зориан фыркнул и отвел взгляд. Даже если это и не опасно - это все равно спуск в вонючие, кишащие инфекцией туннели в компании трех малознакомых людей, едва ли довольных "балластом" в группе.
  К тому же, он все еще не простил ей того розыгрыша с фальшивым свиданием. Даже если она не догадывалась о его чувствах, это было по меньшей мере бестактно. Да и прозвище Сверчок не прибавляло желания помочь. Она, наверное, думала, что это звучит миленько. Она ошибалась.
  - Окей, как насчет пари? - предложила она.
  - Нет, - тут же отказал Зориан.
  - Ты даже не дослушал! - возмутилась она.
  - Ты имела в виду драку, - сказал Зориан. - Ты всегда имеешь в виду драку.
  - И что? - надулась она. - Ты струсил? Боишься продуть девчонке?
  - Совершенно верно, - с непроницаемым лицом ответил Зориан. Оба родителя Тайвен занимались боевыми искусствами, драться она научилась раньше, чем ходить. Едва ли Зориан продержится и пять секунд в рукопашную против нее. Черт, не факт, что остальные студенты показали бы лучший результат.
  Тайвен расстроенно всплеснула руками и откинулась на кровать; на секунду Зориан поверил, что она смирилась с поражением. Она вновь села, подтянув ноги в позу лотоса. Ее улыбка всколыхнула в нем дурные предчувствия.
  - Кстати, - бодро начала она. - Как твои дела?
  Зориан вздохнул. Вовсе не так он собирался провести вечер субботы.
  
   Два дня спустя Зориан встретил утро понедельника в полностью обжитой комнате. Ранний подъем был сущей пыткой после расслабленного режима каникул, но он справился. У него было много недостатков, но проблем с самоконтролем не было.
  Ему удалось отделаться от Тайвен - три часа ожесточенных споров совершенно его измотали, и он отложил учебники на потом. В итоге он пробездельничал все выходные, уже желая, чтобы занятия поскорее начались.
  Первым уроком были Основы инвокации1, и Зориан не представлял, чему там будут учить. Суть большинства предметов была понятна из названия, но инвокация - слишком общий термин. Инвокация - то, что люди представляют при слове "магия" - несколько таинственных слов, странных жестов, и - пуф! - магический эффект. На самом деле все было сложнее - намного сложнее - но людям хватало внешней стороны. Очевидно, академия считала предмет важным - он был в расписании всю неделю.
  Приближаясь к классу, он увидел у дверей знакомую фигуру с планшетом. Хоть что-то в мире остается неизменным. Акоджа Строуз была старостой класса с первого года и относилась к своим обязанностям очень серьезно. Она встретила его суровым взглядом - что на этот раз он сделал не так?
  - Ты опоздал, - сообщила она, когда он подошел.
  Зориан приподнял бровь.
  - До звонка еще не меньше десяти минут. Как я могу опоздать до занятий?
  - Студенты должны быть в классе за пятнадцать минут до начала занятий, - заявила она.
  Зориан закатил глаза. Это уже чересчур, даже для Акоджи.
  - Я пришел последним?
  - Нет, - признала она после короткой паузы.
  Зориан миновал ее и вошел в класс.
  Магов легко отличить от обычных людей - их внешность и манера одеваться выдают их с головой, особенно в Сиории, где собираются одаренные дети со всего света. Множество сокурсников происходили из старых магических семей, а то и Домов, что оставляло отпечаток на внешности - родовые черты, следы фамильных ритуалов... Как, например, зеленые волосы, или всегда рождающаяся двойня, или мистические татуировки на лбу и щеках - все это было представлено в его классе. Выбросив лишние мысли из головы, он прошел к своему месту, коротко приветствуя тех, кого знал лучше других. С ним не заговаривали - у него не было врагов в группе, но не было и близких знакомых или друзей.
  Он уже собирался садиться, когда громкое шипение остановило его. Он глянул влево - его одноклассник шепотом успокаивал красно-оранжевую ящерицу, сидящую у него на коленях. Животное внимательно следило за ним ярко-желтыми глазами, нервно пробуя воздух раздвоенным языком, но не зашипело, когда Зориан осторожно опустился на стул.
  - Извини, - сказал парень. - Его нервируют незнакомцы.
  - Ничего страшного, - отмахнулся Зориан. Он не был близко знаком с Брайамом, но помнил, что его семья выращивает огненных дрейков - так что ничего удивительного. - Смотрю, ты получил собственного дрейка? Фамильяр?
  Брайам счастливо кивнул, почесывая голову ящерицы - та закрыла глаза от удовольствия.
  - Я запечатлел его на летних каникулах. Связь с фамильяром слегка непривычна, но я уже осваиваюсь. По крайней мере убедил его не выдыхать огонь без разрешения. Иначе пришлось бы использовать ошейник-подавитель, а он его терпеть не может.
  - Академия не запретит тебе проносить такое на занятия? - поинтересовался Зориан.
  - Такого, - поправил Брайам. - И нет, все в порядке. Фамильяров можно проносить в класс, заранее уведомив руководство - если способен удержать их в узде. И, разумеется, если размер позволяет.
  - Я слышал, огненные дрейки вырастают крупными, - сказал Зориан, чтобы поддержать разговор.
  - Верно, - согласился Брайам. - Поэтому мне и дали его только сейчас. Через несколько лет он уже не будет помещаться в классе - но к тому времени я уже выпущусь и вернусь на ранчо.
  Удовлетворенный, что его не укусят посреди урока, Зориан огляделся по сторонам. Его взгляд против воли останавливался на девушках - что Зориан изо всех сил пытался скрыть. Это все Бенисек виноват - раньше у него не было привычки пялиться на одноклассниц. Какими бы хорошенькими ни были некоторые из них...
  - Обалденная, правда?
  Зориан дернулся, услышав голос из-за плеча. Нельзя быть таким невнимательным.
  - О чем ты? - он как можно спокойнее повернулся к Заку. Судя по широкой ухмылке сокурсника, его притворство никого не обмануло.
  - Да ладно тебе, - весело сказал Зак. - Вряд ли на всем потоке найдется хоть один парень, кто не мечтал бы о нашей рыжеволосой богине.
  Зориан фыркнул. На самом деле он смотрел вовсе не на Рэйни, а на девушку, с которой та разговаривала - но Заку об этом знать не обязательно. Да и вообще - Зориан сам не знал, что думает об этом парне. С одной стороны, черноволосый одноклассник был обаятелен, уверен и популярен - чем неприятно напоминал братьев; с другой - хорошо к нему относился и был не прочь пообщаться - в отличие от остальной группы. В итоге Зориан никак не мог прийти к определенному мнению.
  В любом случае - он не собирался обсуждать с парнями свои предпочтения. Сплетники академии жили пересудами кто кому нравится, и даже сравнительно безобидный слух мог изрядно осложнить жизнь.
  - Судя по голодному тону - твой шарм все еще на нее не действует? - Зориан попытался сменить тему.
  - Крепкий орешек, - согласился Зак. - Но у меня есть все время мира.
  Зориан приподнял бровь. Все время мира? Что он имеет в виду?
  Открывшаяся дверь прервала их разговор - в класс зашла учитель. Зориан никак не ожидал увидеть Ильзу с толстым зеленым учительским журналом - хотя следовало бы, она же преподаватель у старшекурсников. Она улыбнулась ему, кладя журнал на стол, и хлопнула в ладоши, привлекая внимание немногих болтунов, прозевавших приход учителя.
  - Садимся, урок начинается, - она приняла у старосты список присутствующих; Акоджа стояла рядом с учительским столом навытяжку, как солдат перед офицером.
  - Добро пожаловать на первый урок нового учебного года. Я - Ильза Зилети, буду вести у вас этот предмет. Вы теперь третьекурсники, вы прошли сертификацию и присоединились к нашему... просвещенному магическому сообществу. Вы доказали, что умны, целеустремлены и способны управлять маной - сутью магии. Но ваш путь только начинается. Как вы, несомненно заметили, вам показывали всего ничего заклинаний - притом простейших. Хорошие новости - эта несправедливость уже в прошлом.
  Класс ответил одобрительным гулом; Ильза позволила ученикам пошуметь пару секунд, прежде чем жестом призвала к тишине. У нее определенно склонность к театральным эффектам. Как, впрочем, и у студентов - едва ли всех так обрадовали новые заклинания.
  - Но что же такое заклинания? - спросила Ильза. - Кто-нибудь может ответить?
  - О, прекрасно, - пробормотал Зориан. - Повторение пройденного...
  В классе слышались неуверенные шепотки, покуда Ильза не указала на одну из девушек, ответившую "структурированная магия".
  - Верно, заклинания - это структурированная магия. Сотворить заклинание - значит создать некий конструкт маны. Конструкт, ограниченный собственным строением - поэтому структурированные заклинания также называют "фиксированными". Упражнения на плетение, что вы делали два прежних года - вам они, наверное, показались бессмысленными - это неструктурированная магия. Теоретически, неструктурированная магия может все. Инвокации - лишь инструмент, упрощающий достижение результата. Костыль. Сотворить фиксированное заклинание - значит пожертвовать гибкостью, сформировать ману в жесткую структуру, почти не поддающуюся изменению. Так почему же большинство предпочитают инвокации?
  Она помолчала несколько секунд, прежде чем продолжить.
  - В идеале вы бы учились лишь неструктурированной магии, свободно сплетая потоки во все, что угодно. Но мы живем не в идеальном мире. Осваивать неструктурированную магию тяжело и долго, а времени не так много. К тому же, инвокации прекрасно подходят в большинстве случаев. С их помощью можно делать потрясающие вещи - многие из которых никогда не были реализованы посредством неструктурированной магии. В остальных случаях...
  Она извлекла из кармана ручку и, положив на стол, произвела инвокацию - Зориан узнал простое заклинание "факел". Ручка зажглась мягким светом, озарив стены. Так вот зачем были задернуты шторы - при свете солнца осветительная магия была бы почти не видна. Ничего нового, это заклинание они проходили в прошлом году.
  - "Факел" - одно из простейших заклинаний, вы уже должны быть с ним знакомы. Оно сопоставимо со световым плетением, которое также должно быть вам уже известно.
  Ильза принялась объяснять сравнительные достоинства и недостатки осветительного заклинания и светового плетения, и как они соотносятся с фиксированной и неструктурированной магией в целом. По большей части Зориан уже знал это из книг и прежних лекций, так что он развлекался, рисуя диковинных зверей на полях своей тетради. Боковым зрением он видел, что Акоджа и еще несколько студентов ожесточенно строчили в тетрадях, конспектируя - хоть это и было повторением пройденного и наверняка нашлось бы в их прошлогодних тетрадях. Он даже не знал, то ли восхищаться их усердием, то ли огорчаться узости их мышления. Впрочем, тут было и кое-что интересное - некоторые студенты зачаровали ручки, чтобы те сами записывали лекцию. Зориан предпочитал писать сам, но, очевидно, это заклинание может пригодиться - он сделал пометку в памяти отыскать его в библиотеке.
  Ильза перешла к развеиванию - еще одной теме, которую они подробно изучали в прошлом году, и которая была на сертификации. Справедливости ради - это сложная и ответственная тема. Не существовало единого способа развеивать структурированную магию, а экспериментировать с заклинаниями, не зная, как их отменить - прямой путь к катастрофе. И все же - это пройденный материал, давайте уже дальше.
  Между тем Ильза решила разбавить теорию практическим примером и сотворила некое заклинание призыва - на учительском столе возникли стопки керамических мисок. Дождавшись, когда Акоджа раздаст их студентам, она велела применить на миски заклинание левитации, подняв их над партами. По сравнению с велосипедом той девочки, это было до неприличия просто.
  - Смотрю, чары левитации получились у всех, - сказала Ильза. - Очень хорошо. Теперь используйте на мисках заклятье де-иллюминации.
  Зориан приподнял брови. И что это даст?
  - Ну же, - поторопила Ильза - только не говорите, что уже забыли формулу.
  Зориан сделал пару быстрых движений и прошептал "Шу", сконцентрировавшись на цели. Миска дернулась в воздухе и рухнула на парту, как и подобает порядочному предмету тяжелее воздуха. Судя по громкому стуку со всех сторон, остальные получили тот же результат. Зориан посмотрел на Ильзу, ожидая разъяснений.
  - Как видите, чары левитации можно развеять заклятьем де-иллюминации. Интересный поворот, не правда ли? Почему формула, гасящая магические огни, действует на парящие объекты? Дело в том, мои юные ученики, что де-иллюминатор - частный случай заклятия-прерывателя, разрушающего магические конструкты. Он не предназначен для отмены левитации, но развеивает ее, если применен с достаточной силой.
  - Тогда почему мы просто не развеяли чары? - спросила одна из девушек.
  - Об этом мы поговорим в следующий раз, - тут же ответила Ильза. - Сейчас же я хочу, чтобы вы отметили, что случилось дальше - миски упали, и не будь они укреплены магией - наверняка разбились бы о парты. Это общая проблема заклинаний-прерывателей. Простейший и почти универсальный способ развеивания - если вы вкладываете достаточно энергии; но зачастую разрушение магического конструкта приносит больше вреда, чем пользы. Это особенно актуально для высокоуровневых заклинаний - их прерывание мгновенно высвобождает огромный заряд маны. Да и необходимое для их прерывания усилие зачастую превосходит возможности мага. А теперь вырвите из тетрадей пару листов и измельчите их в миски.
  Неожиданное задание застало Зориана врасплох, но он сделал, как сказано. В разрывании бумаги было что-то успокаивающее, так что он накрошил больше, чем требовалось, ожидая дальнейших инструкций.
  - Примените на измельченную бумагу воспламеняющие чары, и незамедлительно - де-иллюминатор, чтобы развеять огонь.
  Зориан вздохнул. В этот раз он понял задумку и знал, что развеивание не погасит огонь, но тем не менее выполнил требуемое. Пламя даже не дрогнуло и угасло, лишь исчерпав топливо.
  - Вы все прекрасно справились с воспламенением, - сказала Ильза. - Неудивительно, нагревание объектов - одно из простейших магических действий. Равно как и взрывы. Однако никто из вас не сумел развеять огонь. Как думаете, почему?
  Зориан фыркнул, слушая, как сокурсники предлагают свои догадки. Именно догадки - похоже, они говорили первое, что придет в голову, надеясь получить зацепку. Обычно он не вызывался отвечать - не любил излишнее внимание - но эта викторина утомляла его, а Ильза не спешила дать правильный ответ.
  - Потому что там нечего было развеивать, - сказал он. - Это был просто огонь, зажженный магией, но не питающийся ею.
  - Верно, - подтвердила Ильза. - Еще одна слабость прерывателей. Они разрушают магические конструкты, но совершенно не затрагивают естественные эффекты, порожденные заклинанием. Помня об этом, перейдем к следующему вопросу...
  Два часа спустя несколько разочарованный Зориан вместе со всеми покинул аудиторию. Он мало что узнал на этом занятии, а Ильза сказала, что они будут целый месяц закреплять основы, прежде чем перейдут к продвинутым техникам. И задала эссе на тему развеивания. Это будет скучно - Зориан и так прекрасно помнил пройденное, а основы инвокации были в расписании всю неделю, каждый день. Просто прекрасно.
  Остаток дня прошел без происшествий, следующие четыре урока были вводными, простое знакомство с предметом. Основы алхимии и обращение с магическими предметами выглядели заманчиво, но два других оказались приветом с младших курсов. Наверное, академия ввела историю магии и магическое право в расписание третьего курса назло студентам. Ко всему прочему, их пожилой учитель истории, Зеномир Олгай, был настоящим фанатом своего предмета и задал до выходных прочитать 200-страничную книгу.
  Неделя началась отвратительно.
  
  Утро следующего дня они встретили не в классе, но в тренировочном зале - первой была боевая магия. Их учителем был отставной боевой маг, Кайрон. Зориану хватило одного взгляда на преподавателя, чтобы понять - здесь скучать не придется.
  Мужчина перед ними был среднего роста, но словно высеченный из камня - угрюмый, лысый и очень-очень мускулистый. У него был довольно выдающийся нос и могучий торс - учитель был без рубашки. Боевой посох в одной руке, извечный учительский журнал в другой. Услышь Зориан словесное описание учителя, он бы счел его забавным - но сейчас ему было совсем не смешно.
  - Боевая магия - не отдельная школа заклинаний, - говорил Кайрон мощным командным голосом, как генерал перед новобранцами. Пожалуй, это было самое прилежное занятие на памяти Зориана - даже записные болтушки вроде Неолу и Джейд хранили молчание. - Скорее, это особый подход к магии. В бою вам важны скорость активации и убойная сила заклинаний. Большая мощность и мгновенный каст - а значит, классические инвокации, что вы изучаете на других предметах, Совершенно Бесполезны! - он грохнул посохом в пол, подчеркивая свои слова. Зориан был уверен - он как-то усиливает голос магией. - Произнесение заклинаний требует нескольких секунд, если не дольше, а большинство противников убьет вас куда быстрее. Особенно сейчас, после Войн Раскола, когда любой дурак имеет огнестрел и обучен противостоять магам.
  Кайрон взмахнул рукой, и за ним возникла прозрачная фигура минотавра. Существо выглядело угрожающе, но очевидно было иллюзией.
  - Множество старых боевых заклятий полагались на страх людей перед магией. Сейчас вы не напугаете подобной иллюзией даже ребенка, не говоря уже о профессиональном солдате или преступнике. Большинство старых заклятий и тактик безнадежно устарели.
  Кайрон задумчиво потер подбородок.
  - К тому же, довольно сложно сконцентрироваться на заклинании, когда тебя пытаются убить. В итоге никто не использует в бою классические инвокации. Вместо них используются магические формулы, впечатанные в жезлы и посохи; эти фокусирующие медиаторы позволяют колдовать легко и быстро. Я не буду даже показывать вам, как сражаться без них - классическая магия в бою требует долгих лет тренировок. Если вам интересно - все необходимые заклятья есть в библиотеке.
  Затем он раздал всем жезлы магического снаряда и велел стрелять в глиняные фигуры в конце зала, пока не кончится мана. Ожидая, пока девушка перед ним истощит свой резерв, Зориан изучал фокусирующий жезл. Просто деревянный стержень, удобно лежащий в руке; его можно брать с любого конца - сгусток энергии вылетает со стороны, противоположной от заклинателя. Наконец дождавшись своей очереди, он понял - использовать боевые жезлы до смешного просто. Не требовалось никаких расчетов, лишь наводишь палку на цель и подаешь ману - все остальное делает за тебя формула. Проблема была в другом - магический снаряд требовал невероятно много энергии, Зориана хватило лишь на восемь выстрелов.
  Опустошенный и разочарованный, он смотрел на Зака, небрежно выпускающего разряд за разрядом. Зориан невольно позавидовал - парень перекрыл его результат в три или четыре раза и не подавал признаков усталости.
  - Что же, сегодня я отпущу вас пораньше, - сказал Кайрон. - Вы все - кроме присутствующего мистера Новеды - истощили запас маны, а боевая магия - прежде всего практика. На прощание посоветую применять полученные знания осмотрительно и ответственно - иначе я отыщу вас лично.
  Скажи это любой другой профессор - было бы смешно, но не в данном случае.
  Затем был урок магических формул, тот самый раздел, что производит боевые жезлы. Учительница, молодая женщина с оранжевыми волосами, что, отрицая гравитацию, стремились вверх, как пламя свечи, своим энтузиазмом не уступала Зеномиру Олгаю. Зориану понравилось разбираться с формулами, но не настолько, как виделось должным Норе Буул. Ее список рекомендованной литературы включал двенадцать позиций, и она тут же объявила, что будет давать дополнительные еженедельные лекции - для тех, кому интересно. Затем устроила "небольшой тест" (60 вопросов) - узнать, что они помнят с прежних курсов, и задала прочитать первые три главы одной из рекомендованных книг к следующему уроку (завтра).
  По сравнению с ней, последующие уроки казались отдыхом.
  
   Зориан, нервно поежившись, постучал в дверь. Первая неделя прошла без особых происшествий - разве что выяснилось, что высшую математику тоже ведет Нора Буул, в своей привычной манере - серьезный тест, куча рекомендованных книг... Тем не менее, он дожил до пятницы - пора навестить куратора.
  - Входите, - раздалось из кабинета. Зориан мог бы поклясться, что услышал в голосе нетерпение, словно учитель уже жалел о потраченном времени. Он открыл дверь и встретился взглядом со Ксвимом Чао, знаменитым адским куратором. Судя по лицу, куратор тоже был не в восторге.
  - Зориан Казински? Садитесь, - распорядился Ксвим, не дожидаясь ответа. Зориан сел, едва поймав брошенную преподавателем ручку.
  - Покажите мне базовую тройку, - велел маг, имея в виду упражнения на плетения со второго курса.
  Он слышал об этом. Еще никто не удовлетворил Ксвима качеством плетений. И разумеется, как только Зориан заставил ручку взлететь, куратор прервал его.
  - Медленно, - проговорил Ксвим. - Вы концентрировались целую секунду. Нужно быстрее. Начните сначала.
  Начните сначала. Начните сначала. Начните сначала. Прошел уже целый час, куратор повторял одно и то же. Зориан потерял всякий ход времени и старался лишь сконцентрироваться на упражнении - и не поддаться желанию всадить эту ручку Ксвиму в глаз.
  - Начните снача...
  Ручка мгновенно подпрыгнула в воздух - Ксвим еще не успел договорить. Серьезно, возможно ли вообще сплетать потоки быстрее?
  Брошенный шарик врезался ему в лоб, сбив концентрацию.
  - Вы отвлеклись, - обвинил Ксвим.
  - Вы бросили в меня шариком! - возмутился Зориан, не ожидавший такой детской выходки. - Чего вы ожидали?
  - Я ожидал, что вы сумеете сохранить концентрацию, - ответил Ксвим. - овладей вы плетением, подобные мелочи не помешали бы вам. Вынужден с сожалением констатировать - неэффективная образовательная программа загубила очередного многообещающего студента. Нам придется начать с самых основ, пока вы не научитесь выполнять базовую тройку безупречно.
  - Профессор, я овладел этими плетениями год назад, - возразил Зориан. Еще не хватало тратить время на базовую тройку. Он и так слишком долго их оттачивал.
  - Отнюдь, - казалось, Ксвима оскорбляет сама мысль об этом. - Добиться стабильного результата - не значит овладеть. К тому же, это разовьет ваши выдержку и терпение, в чем вы очевидно нуждаетесь. Это важные качества для мага.
  Зориан сжал губы в тонкую линию. Этот тип намеренно играет на его нервах. Похоже, слухи были верны - занятия у куратора будут невыносимы.
  - Начнем с левитации, - сказал Ксвим, не ведая о мыслях Зориана. - Начните сначала.
  Он уже ненавидел эти два слова.
  
  
  
  
  
  

  3. ГОРЬКАЯ ПРАВДА
  

  [К оглавлению]
  

  
   Если бы в конце первой недели кто-нибудь спросил Зориана, какие предметы даются труднее других, он бы назвал магические формулы и высшую математику. Может быть, боевую магию. Сейчас, две недели спустя, он мог ответить однозначно - обереги. Искусство защиты объектов с помощью магии было на удивление сложной дисциплиной. Нужно было учесть материал защищаемого предмета, его форму и размеры, взаимодействие с ранее наложенными резидентными заклинаниями... Или скрестить пальцы на удачу и применить стандартное щитовое заклятье. За второй способ профессор ставила "неуд".
  Но даже учитывая все это, обереги не должны были даваться так тяжело - Зориан подходил к магии терпеливо и методично, он успешно осваивал и более сложные дисциплины. Проблема была в профессоре, строгой женщине с настолько короткой стрижкой, что проще было бы обриться налысо - она не умела учить. Совсем. Нет, понятно, она прекрасно разбиралась в предмете - но не могла донести свои знания до студентов. В своих лекциях она пропускала множество важных деталей, казавшихся ей очевидными. Выбранные ей учебники были немногим лучше, напоминая скорее руководства для профессионала-щитовика, чем учебные пособия.
  
  "Вопрос 6: Ваша задача - построить исследовательский аванпост у истока маны первого ранга на Сарокианском плоскогорье. Здание рассчитано на четверых человек, в округе водятся зимние волки и осы-бурильщики. Ваш бюджет - 25 тысяч, вы - сертифицированный щитовик второго круга.
  а) Какие комбинации щитов вы подобрали бы для здания, считая, что питать защиту будет энергия истока? Аргументируйте ваш ответ.
  б) Вычертите поэтажные планы аванпоста, объясните, как расположение помещений и форма здания влияют на эффективность щитов.
  в) Что предпочтительнее против ос-бурильщиков - заклинание-репеллент или правильный выбор отделочных материалов? Аргументируйте ответ.
  г) Допустим, на существующий бюджет вы должны построить не одно, а пять зданий. Как это повлияет на выбор защитных чар? Следует ли использовать одинаковую схему на всех пяти аванпостах, или изменять комбинации в зависимости от расположения? Укажите достоинства и недостатки обоих подходов
."
  
  Зориан устало потер глаза. Вот как, по их мнению, он должен отвечать на такие вопросы? Он не выбирал архитектуру факультативом, он вообще-то маг, а не строитель. Да и откуда ему знать стоимость строительных материалов - или где находится это Сарокианское плоскогорье? Зориан был неплох в географии, но никогда о таком не слышал; видимо, где-то в северных лесах, раз там водятся зимние волки.
  По крайней мере, он знал ответ на подвопрос "в". Магия и только магия. Даже если отделка будет несъедобна для личинок ос, на стене очень удобно делать гнездо. Эти насекомые ревностно охраняют свою территорию - такое соседство врагу не пожелаешь. Да, теоретически "правильный выбор материалов" позволит сэкономить часть мощности истока - но заклинания-репелленты и так потребляют немного, в особенности если настроить именно на ос-бурильщиков.
  Его отвлекло женское хихиканье с задних парт. Зориан понял, даже не оборачиваясь - Зак опять развлекает галерку. Вот бы ему досталось за разговоры во время контрольной - но увы, Зак в любимчиках у профессора, как лучший ученик. Наверняка сам он уже все сделал, и сделал правильно. Ерунда какая-то - на первых двух курсах оценки Зака были ниже среднего; он выделялся скорее харизмой, чем магическим талантом. Словно несколько улучшенная копия Фортова. В этом же году ему не было равных в учебе. По всем предметам. Впечатляющие знания и усердие - невероятный, невозможный прогресс по сравнению с прошлым годом. Как он сумел добиться этого за всего одно лето?
  Пятнадцать минут спустя Зориан отложил карандаш. Он решил лишь восемь из десяти заданий, и вовсе не был уверен в правильности решений - но ничего не поделаешь. Надо будет выделить пару дней на самостоятельные занятия по оберегам - а то с каждой лекцией он понимает все меньше и меньше. В классе остались лишь он и Акоджа, она следом за ним сдала свою работу и вышла в коридор. Разумеется, они задержались по разным причинам - он пытался наскрести парочку лишних баллов; она же, будучи перфекционисткой, раз за разом проверяла работу перед сдачей.
  - Зориан, подожди!
  Он сбавил шаг, позволяя Акодже догнать его. Девушка иногда бывает несносна, но в целом хороший человек - и не виновата в том, что он слажал на контрольной.
  - Как думаешь, как ты написал?
  - Плохо, - врать смысла не было.
  - Да, я тоже.
  Зориан закатил глаза. Его и ее "плохо" - две большие разницы.
  - Неолу управилась за полчаса, - сказала Акоджа после короткой паузы. - Могу поспорить, она вновь наберет высший балл.
  - Ако... - вздохнул Зориан.
  - Я знаю, это выглядит как зависть, но это просто ненормально! - Акоджа понизила голос, но не могла сдержать волнения. - Я далеко не дура, трачу все свободное время на учебу, но все равно многое не понимаю. Неолу же никогда не была хороша на первых курсах. А сейчас... сейчас она обходит меня по всем предметам!
  - Как Зак, - подсказал Зориан.
  - Именно как Зак! - согласилась она. - Они даже держатся вместе, он, она и та незнакомая девушка. Словно живут в своем собственном мире.
  - Или словно они пара, - Зориан нахмурился. - То есть тройка... Как вообще называются романтические отношения между тремя людьми?
  - Неважно, - фыркнула Акоджа. - Суть в том, что эти трое лишь дурачатся, раздражают учителей, но все равно получают высшие баллы. Они даже отказались перевестись в первую группу, представляешь?!
  - Ты слишком зацикливаешься, - предупредил Зориан.
  - Тебе совсем не интересно, как они это делают?
  - Конечно интересно, - хмыкнул Зориан. - Трудно не заинтересоваться. Но от меня тут ничего не зависит. К тому же, Зак мне ничего плохого не сделал - я не хочу добавлять ему проблем лишь потому, что он пробудил своего внутреннего гения.
  Бенисек присоединился к ним, просто показавшись из-за угла. Зориану иногда казалось, что у парня и правда сверхъестественный нюх на сплетни.
  - Я тебя понимаю, - сказал Бенисек. - Всегда считал Зака ни на что не годным. Ну, вроде меня.
  - Хех. Быть не может, чтобы он так подтянул все предметы за одни каникулы, - сказал Зориан. - Думаю, раньше он просто сдерживался.
  - Блин, это просто глупо, - откликнулся Бенисек. - Будь я настолько крут, я бы раструбил всем.
  - Не думаю, что он притворялся два года подряд, - усмехнулась Акоджа. - Он неизбежно выдал бы себя чем-нибудь.
  - Что тогда остается? - спросил Зориан. Он и сам мог бы назвать пару-тройку способов ускоренного обучения, но большинство из них было незаконно - да и академия наверняка проверила, Зак ли это, а не самозванец-перевертыш, или не одержим ли он духом давно умершего мага.
  - Может, он знает вопросы заранее, - предположила Акоджа.
  - Только если он пророк, - ответил Бенисек. - Во вторник, когда ты ушла пораньше, Буул устроила ему устный экзамен. Так он сыпал ответами, словно проглотил учебник.
  Разговор утих - они вошли в алхимический класс, скорее большую лабораторию, чем учебное помещение. Около двадцати столов, уставленных всевозможными склянками и алхимическими приборами. Ингредиенты для сегодняшнего занятия уже были на столах, разве что некоторые требовали дообработки - едва ли рецепт включал живых пещерных сверчков. Подобно оберегам, алхимия была сложным искусством, но профессор знала предмет и умела учить, так что занятия давались Зориану без проблем. Разве что - из-за нехватки мест студенты работали парами и тройками, но Зориан был в паре с Бенисеком, то есть один трудился за двоих. И еще надо было как-то заткнуть Бена, чтобы не отвлекал.
  - Эй, Зориан, - громко прошептал Бенисек. - Я раньше не замечал, но наша препод - горячая штучка!
  Зориан зашипел сквозь зубы. Этот долбаный идиот никак не научится быть тише. Она точно это услышала.
  - Бенисек, - прошептал он напарнику. - Мне нужны хорошие отметки по алхимии, чтобы поступить, куда я хочу. Если ты мне все испоганишь - я больше с тобой не разговариваю.
  Бенисек что-то возмущенно пробурчал и стал пялиться дальше. Зориан вернулся к растиранию хитина ос-бурильщиков в тонкий порошок - сегодня они готовили клей. Надо признать, Азлин Маривоски и правда выглядела отлично для своих пятидесяти. Вероятно, косметические средства - недаром же она была профессором алхимии. Может даже эликсир юности - хотя эти составы невероятно редки и имеют кучу побочных эффектов.
  - И что ты нашел в этом предмете, - бурчал Бенисек. - Его даже не назвать магическим. Для него не нужна мана. Это просто поиски нужных корешков, нарезка определенным образом... Это как готовка. Черт, мы даже делаем какой-то там клей. Девчачий предмет.
  - Бенисек...
  - Но это правда! Даже наш преподаватель - девчонка! Да, клевая, но все равно. Я где-то читал, что алхимия происходит из ковенов ведьм - все эти зелья и прочая хрень. Даже сейчас лучшие алхимики - из ведьминых родов. Ты, поди, этого не знал?
  Конечно, он знал. В конце концов, до академии он учился алхимии у настоящей ведьмы. Действительно настоящей - она фыркала при слове "алхимия", предпочитая старинное "зельеварение". Но это не те подробности, которые хочется предать огласке - по множеству причин.
  - Если ты прямо сейчас не заткнешься - я никогда не буду работать с тобой в паре, - серьезно сказал Зориан.
  - Эй! - запротестовал Бенисек. - Кто тогда мне поможет? Я в этом не разбираюсь!
  - Не знаю, - безмятежно ответил Зориан. - Может, найдешь себе какую-нибудь девчонку.
  К счастью, профессор была слишком занята очередным шедевром Зака - тот умудрился получить из ингредиентов клея какое-то усиливающее зелье. Надо думать, это чертовски круто. Похоже, Азлин не смущало, что Зак проигнорировал задание и сделал все по-своему. Зориан покачал головой, возвращаясь к работе. Интересно, если бы это сделал он - его бы тоже хвалили, или велели бы не выделываться? Пару раз, когда Зориан пытался впечатлить профессоров, он нарывался на лекции о пользе тренировок и вреде гордыни. Может, все дело в том, что Зак - наследник Благородного Дома Новеда? Или нет?
  В такие моменты Зориан хорошо понимал Акоджу.
  
  - На этом завершим сегодняшний урок, - сказала Ильза. - Но прежде, чем вы уйдете - небольшое объявление. Как вы, возможно, знаете, Академия традиционно устраивает бал в канун летнего фестиваля. Этот год - не исключение. Бал пройдет в следующую субботу в приемном зале. Если вы еще не знаете - посещение бала в этом году строго обязательно.
  Зориан, застонав, уткнулся лбом в парту, по классу прокатились смешки. Ильза проигнорировала его выходку.
  - Те из вас, кто не умеют танцевать - уроки будут проводиться ежедневно в восемь вечера в шестой аудитории. Те, кто умеют - должны посетить хотя бы одно занятие и доказать это - чтобы никто не подвел меня на балу. На этом все. Мисс Строуз, мистер Казински, вас попрошу остаться.
  - Прекрасно, - прошептал Зориан. Наверное, не следовало ему так явно реагировать. По правде говоря, он собирался прогулять мероприятие, обязательное оно или нет. Догадалась ли об этом Ильза? Наверное, нет - он не замечал в ней недовольства.
  - Что же... - начала Ильза, когда все остальные студенты вышли. - Полагаю, вы оба умеете танцевать?
  - Конечно, - ответил Зориан.
  - Эмм... - поежилась Акоджа. - Не очень хорошо.
  - Не страшно, - заверила Ильза. - Мы легко это исправим. На самом деле я хочу, чтобы вы двое помогли с уроками танцев.
  Зориан подумывал немедленно отказаться - еще не хватало тратить время на танцы - но с другой стороны, за эту услугу Ильза может простить ему парочку прегрешений. Например, пропущенный бал. Он не успел выразить свое осторожное согласие - Акоджа решила за него.
  - Чем мы можем помочь? - похоже, ей льстило быть выбранной для этой "чести". Зориан, чьего согласия никто не спросил, приподнял бровь, но не стал заострять на этом внимание.
  - У нас всего пять дней, чтобы научить всех танцевать, - пояснила Ильза. - Поэтому придется прибегнуть к магии.
  - Заклятья анимации, - догадался Зориан.
  - Да, - Ильза повернулась к Акодже, объясняя. - Существуют заклинания, управляющие движением тела по заданному алгоритму. Они не заменят умения танцевать, но если тренироваться, будучи направляемым заклинанием, обучение проходит куда быстрее.
  - Как это действует? - спросила заинтересованная Акоджа.
  - Заклинание двигает тебя, как марионетку, - пояснил Зориан. - Ты привыкаешь двигаться в такт магии, хотя бы для того, чтобы смягчить внешнее воздействие. Вскоре тебе уже не требуется заклинание, чтобы танцевать.
  - Вижу, ты уже испытал этот метод на себе, - улыбнулась Ильза.
  Зориан стиснул зубы. Это заклятье, примененное Дэйменом, было одним из самых мерзких воспоминаний детства. На редкость паршивый опыт.
  - Искренне надеюсь, вы дадите ученикам право отказаться, - сказал он.
  - Разумеется, - согласилась Ильза. - Однако отказавшимся придется посетить не менее трех занятий вместо одного, так что, думаю, большинство согласится. В любом случае, я хотела бы, чтобы вы двое помогали мне с заклинаниями. Наверное, придется часто развеивать и накладывать заново, мне не помешают ассистенты.
  - А почему вы выбрали нас? - спросил Зориан.
  - У вас обоих неплохой контроль маны и ответственный характер. Магия анимации людей - заклинания из закрытого списка, обычно их не доверяют студентам.
  Хмм. Тогда как Дэймен узнал заклинание? Да еще на втором курсе? Ладно, неважно. Освоив заклинание, ему будет легче защищаться от него в будущем.
  - Что-нибудь еще? - спросила Ильза. - Хорошо. Приходите в мой кабинет после уроков, я подготовлю манекены для тренировок. Неумелая анимация крайне неприятна объекту, мы же не хотим никого травмировать?
  Зориан сощурился. Он же не... Даже Дэймен не стал бы... кого он обманывает? Конечно, стал бы. Отрабатывать опасное заклинание на младшем брате - вполне в духе Дэймена.
  - Мисс Строуз, можете быть свободны - мне нужно кое-что обсудить с мистером Казински.
  Зориан покачал головой, выгоняя посторонние мысли, и сфокусировался на Ильзе - она заговорила, как только Акоджа вышла из класса.
  - Итак, Зориан, - она чуть улыбнулась. - Ты поладил с куратором?
  - Он требует отработки базовой тройки, - ровно сказал Зориан. - Мы все еще на левитации.
  Да, после четырех недель занятий, Ксвим все еще заставляет его левитировать карандаш. Начните сначала. Начните сначала. Начните сначала. Единственное, чему Зориан научился - уворачиваться от шариков. У этого гада просто неисчерпаемый боезапас.
  - Да, профессор Ксвим предпочитает закрепить основы, и только потом переходить к сложным вещам, - кивнула Ильза.
  Или он ненавидит студентов. По мнению Зориана, второе куда вероятнее.
  - Я просто хотела сказать, что у тебя будет возможность сменить куратора. Один из моих учеников отчисляется после фестиваля, открывая вакансию. Ты - первый в списке кандидатов на его место. Разумеется, если ты все еще хочешь сменить куратора.
  - Конечно, хочу! - практически прокричал Зориан, удивив Ильзу. Затем на мгновение нахмурился. - Вы же не собираетесь кидать в меня шарики? Или это стандартный метод обучения?
  - Нет, - хихикнула Ильза. - Это персональный метод Ксвима. Что же, я лишь хотела убедиться, что ты не против. Удачного дня.
  Только выйдя из класса, Зориан осознал, что этот поворот спутал ему все планы. Пропускать бал нельзя - если он разозлит своего потенциального куратора, то останется со Ксвимом до самого выпуска. Ловко придумано, профессор. Ловко придумано.
  
  - Почему мы не можем просто наложить на себя это заклинание перед балом?
  Зориан тяжело вздохнул.
  - Заклинатель должен четко представлять необходимые движения. Если вы не умеете танцевать - собственное заклинание вам ничем не поможет. К тому же - как вы собираетесь потом отменить магию, когда ваши руки по-прежнему движутся в танце? Это не то заклинание, что стоит накладывать на себя.
  Серьезно, у этой идеи было столько недостатков, что все сразу и не перечислишь. Они хоть немного думают, прежде чем предлагать?
  - И сколько танцев нужно разучить?
  - Десять, - ответил Зориан, готовясь к возмущенным выкрикам.
  И, разумеется, они последовали. К счастью, в дело вмешалась Ильза, разбив учеников на пары и расставив по местам. Зориан уже ощущал тяжесть в голове - не стоило соглашаться на предложение учителя. Зал был большим, но невидимое давление собравшихся людей все равно угнетало его.
  - Ты в порядке? - спросил Бенисек, кладя руку ему на плечо.
  - Нормально, - сказал Зориан, стряхивая руку. Не надо его трогать. - Просто голова слегка болит. Тебе что-нибудь нужно?
  - Не, просто ты стоял в сторонке, одинокий и несчастный, - сказал Бенисек. Зориан не стал отвечать, что отошел намеренно. Все равно Бенисек никогда не слышал о личном пространстве. - Кстати, кого ты пригласил на бал?
  Зориан сдержал стон. Кто о чем, а Бенисек о девчонках.
  Сам он не озадачивался отношениями. Шансы того, что кто-то из одноклассниц согласится встречаться с ним, были исчезающе малы. Во-первых, эту связь немедленно заметят другие одноклассники - мало кто сумеет выдержать шквал насмешек и сохранить свой роман сколько-нибудь продолжительное время. Во-вторых - и, возможно, в главных - девушки-подростки тянутся к парням постарше. Встречаться с кем-то на два или три года старше - признак статуса, поэтому большинство девушек считали парней-ровесников неотесанными юнцами. На первом курсе все девчонки мечтали о третьекурсниках. Сейчас, когда они сами на третьем - им подавай выпускников. Множество старших парней ничуть не возражали - так что шансов с одноклассницами не было никаких.
  Что же до девушек вне класса... Для них он не был Зорианом Казински, он был "братом тех самых Дэймена и Фортова Казински". Когда выяснялось, что он ничуть не похож на образ в их голове - неизменно следовало жестокое разочарование.
  Да и вообще, вся эта романтическая мишура...
  - Так кого? - поторопил Бенисек.
  - Я не иду, - сказал Зориан.
  - Что значит - ты не идешь? - осторожно спросил Бенисек.
  - То и значит, - буркнул Зориан. - Я пропускаю бал. Из-за прискорбного алхимического происшествия вынужден остаться в общежитии.
  Немного затасканно, но сойдет. Зориан уже присмотрел хитрый состав, делающий человека веселым и общительным - вполне логично, что он попытается приготовить его перед балом; при неправильной дозировке - вызывает сильные, но не опасные недомогания. Если все сделать по уму - никто не придерется, просто досадная оплошность.
  - Да ладно тебе! - запротестовал Бенисек. Зориану пришлось ущипнуть его, чтобы он убавил громкость - еще не хватало, чтобы их услышала Ильза. - Это же летний фестиваль! Особенный летний фестиваль, с этим, как его, напряжением...
  - Сопряжением сфер, - подсказал Зориан.
  - Пофиг. Суть в том, что ты должен присутствовать. Все, кто хоть что-то собой представляют, идут!
  - Я никто.
  Бенисек вздохнул.
  - Нет, Зориан, ты неправ. Смотри, мы же оба из торговых семей?
  - Не продолжай, - предупредил Зориан и был проигнорирован.
  - Я знаю, тебе это не нравится, но...
  - Стоп. Хватит уже.
  - ...ты представляешь здесь свою семью. Твое поведение отражается на их репутации.
  - Далось тебе мое поведение! - сорвался Зориан. Он ощущал, что привлекает внимание, но уже ничего не мог с собой поделать. - Вали и оставь меня в покое. Я никто. Третий сын в семье мелкого торговца из провинции. Людям насрать, кто я такой, они меня знать не знают. И. Меня. Это. Устраивает.
  - Ладно-ладно! - замахал руками Бенисек. - Чувак, не устраивай истерику.
  - Неважно, - хмыкнул Зориан. - Оставь меня в покое.
  Нет, ну какая наглость! Если кому и надо задуматься о своем поведении, то это Бенисеку. Этот безответственный засранец давно скатился бы в третью группу, если б не постоянная помощь Зориана - и вот такая благодарность? Зачем ему вообще такой приятель?
  Он выдохнул, пытаясь успокоиться. Дурацкий летний фестиваль, дурацкие танцы. Что забавно - в отличие от большинства людей, не любящих праздники, Зориан владел всеми необходимыми навыками. Он неплохо танцевал, умел вести себя за столом и поддерживать светскую беседу. Он все это умел - родители таскали его с собой на торжества, они же и позаботились, чтобы он ничем их не подвел. Но он это ненавидел. Словами не выразить, как эти сборища его бесили. Почему его заставляют идти на дурацкую пиар-акцию Академии? У них нет на это никакого права.
  
   Зориан неуверенно постучался в кабинет Ильзы. Зачем она его вызвала? Она же не узнала, что...
  - Войдите.
  Зориан заглянул внутрь и был усажен на стул. Ильза сидела за своим столом, пила что-то из кружки. Вероятно, чай. Она выглядела умиротворенной, но Зориан ощущал в ее позе нотку неодобрения. Хмм...
  - Ну что же, Зориан, - начала она. - Ты неплохо показал себя на моих уроках.
  - Ээм, спасибо, профессор, - осторожно ответил Зориан. - Я старался.
  - Несомненно, скажу больше - ты один из лучших учеников в группе. Студент, которого я собираюсь взять под крыло, как только эта суматоха с фестивалем закончится. Пример для подражания и лицо класса наравне с мисс Строуз.
  Ох, вот это уже совсем плохо.
  - Я не...
  - Ты рад субботнему балу? - спросила она, резко меняя тему.
  - Конечно, - гладко солгал Зориан. - Похоже, будет весело.
  - Прекрасно, - довольно сказала Ильза. - А то я слышала, что ты собираешься бойкотировать фестиваль. Неприятные слухи, должна заметить. Мне кажется, я четко сказала - посещение обязательно.
  Заметка на будущее: страшно отомстить Бенисеку. Найти заклятье, от которого язык жжет, как огнем... или вызывающее острые боли в промежности.
  - Всего лишь грязные сплетни, профессор, - уверенно сказал Зориан. - Я бы никогда не стал намеренно пропускать торжество. Если у меня не получится...
  - Зориан, - оборвала его Ильза.
  - Профессор, почему вообще мое присутствие так важно? - голос начал предательски ломаться. Он осознавал, что кричать на учителя - плохая идея, но как же все это его достало! - У меня уважительная причина - толпы вызывают у меня головную боль.
  - У меня тоже, если тебе от этого легче, - фыркнула она. - Могу дать тебе зелье. Все дело в том, что я - одна из устроителей бала, и если много студентов прогуляют - это плохо отразится на моем послужном списке. В особенности, если не придет кто-то выдающийся, вроде тебя.
  - Выдающийся? Я? Я просто обычный студент!
  - Куда необычнее, чем ты думаешь, - сказала Ильза. - Чтобы достичь твоего уровня, нужны редкие интеллект и целеустремленность - тем более - для студента из обычной семьи, которого не учили колдовать с пеленок. Люди равняются на таких, как ты. Да и то, что ты младший брат Дэймена - мы оба знаем, насколько он знаменит.
  Губы Зориана сжались в тонкую линию. Наверняка последний довод и есть главный, остальные же - лишь попытка польстить. Брат сейчас на другом континенте, но Зориан все равно не может вырваться из его тени.
  - Ты не любишь, когда вас сравнивают, - отметила она.
  - Нет, - резко ответил он.
  - Почему? - полюбопытствовала Ильза.
  Зориан собирался уйти от ответа - семья была его больным местом - но неожиданно для самого себя решил сказать честно. Понятно, что это ничем не поможет, но хоть выговорится.
  - Все, что я делаю, всегда сравнивается с Дэйменом и, в меньшей мере, с Фортовым. Так было с самого детства, еще до того, как Дэймен прославился. Родители никогда не стеснялись выделять любимчика, а поскольку их интересовало лишь общественное мнение - я никогда любимчиком не был. Семье не нужен замкнутый книжный червь, это до меня донесли предельно ясно. До недавнего времени я был для них скорее нянькой для дочери, чем сыном.
  - Но в недавнее время что-то случилось, и они изменили мнение? - предположила Ильза.
  - Случился Фортов, - прорычал Зориан. - Он завалил несколько экзаменов, заставил отца прибегнуть к своим связям и в целом показал себя ненадежным. А ведь он - второй наследник семейного бизнеса, на случай, если Дэймен погибнет в одной из своих авантюр. Так что меня, образно выражаясь, достали из чулана и стали готовить к новой роли.
  - А ты не хочешь быть заменой, - угадала она.
  - Я вообще не хочу участвовать в делах семьи Казински. Я не член этой семьи и никогда не был. В лучшем случае - родственник. Я благодарен им за то, что они кормили меня и оплачивали образование, и я собираюсь возместить им это, когда начну работать - но они не вправе требовать большего. Я просто не стану слушать. У меня своя жизнь и свои планы, и в них не входит быть на подхвате у старшего брата или терять время на безвкусных приемах среди лизоблюдов.
  Он заставил себя остановиться, почувствовав, что заводится все сильнее. Да и вряд ли Ильза сочувствовала ему. Большинство сочли бы, что он просто устроил драму из-за пустяков. Их бы на его место.
  Убедившись, что он закончил, Ильза откинулась назад и вдохнула.
  - Сочувствую, Зориан, но, боюсь, подобные сравнения неизбежны. С другой стороны, ты и сам становишься хорошим магом. Не всем же быть гениями, как Дэймен.
  - Верно, - ответил Зориан, избегая ее взгляда.
  Вздохнув, она провела пальцами сквозь челку.
  - Глядя на тебя, я чувствую себя злодейкой. А помимо семейных проблем, что тебе не нравится? Это вечеринка - я думала, все подростки любят такие вещи. Беспокоишься, что не найдешь себе пару? Предложи первокурсницам, отбоя не будет - ведь они могут участвовать лишь по приглашению от старшекурсников.
  Теперь вздохнул Зориан. Его не интересовало, как найти пару - в конце концов, ему достаточно назвать свою фамилию, чтобы заполучить на вечер смешливую восторженную первокурсницу. Его интересовало, как отвертеться от дурацкого праздника - но Ильза, очевидно, была против.
  - Я не стану искать пару, - сказал он, вставая. - Посещение обязательно, но про поиск партнера там ничего не сказано. Хорошего дня.
  На удивление, Ильза не стала его останавливать. Может, этот бал будет хотя бы терпимым.
  
  Зориан устало брел по коридорам общежития, уже не спеша в свою комнату. Учителя не задали серьезных заданий на выходные, понимая, что студентам будет не до того. В другое время свободные выходные были бы подарком небес для Зориана - но одна лишь мысль о завтрашнем празднике отбивала всякое желание что-либо делать. Так что в комнату, и спать.
  Зайдя в общежитие, он заметил, что для кого-то праздник уже начался: стены коридора пестрели яркими цветными пятнами - желтыми, зелеными и красными.
  - Зориан! Ты-то мне и нужен!
  Он дернулся - громкий голос прозвучал прямо за спиной - и развернулся к говорившему. К этому ухмыляющемуся идиоту.
  - Что тебе надо, Фортов?
  - Что, я уже не могу просто навестить брата? - возмутился тот. - Ты слишком хорош, чтобы поговорить со старшим братишкой?
  - Не звезди, Фортов. Ты никогда не приходишь ко мне просто поговорить. Что тебе на этот раз надо?
  - Все совсем не так, - надулся тот. - Ты у меня любимый брат, ты в курсе?
  Зориан пару секунд бесстрастно смотрел на него.
  - В смысле - в отсутствие Дэймена?
  - Дэймен - задница, - буркнул Фортов. - С тех пор, как он прославился, он всегда слишком занят, чтобы помочь младшему брату. Серьезно, этот парень думает только о себе.
  - Сильно в сем юноше лицемерие, - пробормотал Зориан.
  - Извини, я что-то не догоняю.
  - Ничего-ничего, - Зориан махнул рукой. - Так что у тебя случилось?
  - Эм, я обещал одной знакомой зелье от волдырей, - жалко сказал Фортов.
  - Нет такого зелья, - фыркнул Зориан. - Есть мазь от волдырей, что наносится прямо на пораженную кожу - а не принимается внутрь, как зелье. Похоже, с алхимией у тебя по-прежнему хреново. Почему ты вообще обещал ей лекарство?
  - Ну, я толкнул ее в заросли багрового плюща на занятии по основам выживания, - признался Фортов. - Пожалуйста, ты должен мне помочь! А я помогу тебе найти подружку.
  - Обойдусь и без подружки! - не выдержал Зориан. В особенности без подружки, подобранной Фортовым. - Слушай, что ты ко мне-то пришел? Сходи в аптеку и купи.
  - Сейчас вечер пятницы. Все магазины закрыты, готовятся к фестивалю.
  - Жалко. Я тоже не смогу тебе помочь. Первые два курса - сплошная теория и техника безопасности. Я только начал третий курс, мы еще не делали ничего серьезного.
  Чистая правда - и одновременно наглая ложь. Он еще не делал ничего серьезного на уроках алхимии - но самостоятельные занятия - совсем другой разговор. Ему не составило бы труда приготовить антидот от яда багрового плюща - но с какой стати ему тратить дорогостоящие ингредиенты?
  - Да ладно тебе. Ты говоришь на трех языках и знаешь все эти дурацкие упражнения на плетение - но не можешь сварить простейшую мазь? Чем ты вообще занимаешься, запершись целыми днями в комнате?
  - Кто бы говорил! - возмутился Зориан. - Ты на год меня старше, должен и сам прекрасно справиться.
  - Э, ты же знаешь, я никогда не интересовался алхимией. Слишком кропотливо и скучно, - Фортов пренебрежительно отмахнулся. - К тому же, я не могу даже сварить суп, не перепортив мамину утварь, ты правда хочешь, чтобы я работал с алхимическим оборудованием?
  Нда, в этом определенно был смысл...
  - Я устал, - сказал Зориан. - Я приготовлю мазь завтра.
  - С ума сошел? Завтра будет поздно!
  - Блин, ну не умрет же она от несчастной сыпи? - раздраженно ответил Зориан.
  - Пожалуйста, Зориан, я знаю, что тебя это не интересует, но она влюблена в одного парня и...
  Зориан застонал и перестал слушать. Картина ЧП была ясна.
  - И если ее волдыри не вылечить, она не сможет пойти на бал и она никогда меня не простит! Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста...
  - Хватит.
  - ...пожалуйста, пожалуйста...
  - Я сказал - хватит! Я это сделаю! Я сварю чертову мазь, но ты будешь мне очень должен, слышишь?
  - Ага! - радостно ответил тот. - Сколько тебе надо времени?
  - Встретимся у фонтана через три часа, - вздохнул Зориан.
  Фортов тут же убежал - видимо, пока брат не передумал или не выдвинул встречных требований. Покачав головой, Зориан направился в комнату за ингредиентами. Академия держала одну из лабораторий открытой для студентов - но компоненты нужно приносить с собой. Благо, все необходимое для мази у него уже было. В лаборатории никого не было - ничего удивительного, все готовятся к танцам, сейчас не до алхимии. Не обращая внимания на звенящую тишину, Зориан разложил ингредиенты и принялся за работу.
  Что забавно, основным компонентом мази от волдырей было то самое растение, что их вызвало - багровый плющ, точнее - его листья. Зориан уже высушил их на солнце, осталось растереть в порошок. Самая неприятная часть - если просто истолочь листья в ступке, в воздух поднимется ядовитая пыль. Учебники предлагали разные решения, зачастую - с использованием дорогостоящего оборудования; Зориан поступил проще - завернул листья во влажную ткань, полученный сверток - в кожу, и стучал по нему, пока не перемолол все. Пыль, в отличие от кусочков листьев, должна пристать к ткани. Смешав толченые листья с десятью каплями меда и ложкой сока ягод забвения, он поставил плошку на малый огонь и перемешивал, пока мазь не стала однородной. Затем составил и сел рядом, ожидая, пока бальзам остынет.
  - Весьма впечатляюще, - раздался сзади женственный голос. - Неплохо придумано с листьями плюща. Я запомню этот трюк.
  Зориан узнал голос - что бы там ни болтали злые языки, Каэл был парнем. Он оглянулся на морлока - снежно-белые волосы и пронзительно-синие глаза - и вернулся к уборке рабочего места. За ненадлежащее обращение с приборами могли запретить пользоваться лабораторией.
  Он не знал, что ответить Каэлу - тот изучал бальзам наметанным глазом. Зориан плохо знал парня - тот перевелся к ним откуда-то только в начале года, и не был особенно разговорчив. К тому же, он морлок. Когда он вошел в лабораторию? Увы, Зориан слишком увлекся процессом и не обращал внимания ни на что вокруг.
  - Ничего особенного, - наконец сказал он. - Вот твои работы впечатляют. Чувствуется, что ты на другом уровне. Даже Зак не всегда может с тобой сравниться, а ведь он лучший в классе.
  Беловолосый парень сдержанно улыбнулся.
  - Зак не горит страстью к алхимии. Здесь требуется рука художника и много терпения; его знания велики, но нет склонности к искусству. У тебя есть. Будь у тебя столько же практики, как у него - ты бы превосходил его.
  - А, ты тоже думаешь, что он практиковался раньше? - спросил Зориан.
  - Я не слишком хорошо его знаю, я лишь недавно перевелся. Однако нельзя достичь такого уровня за несколько месяцев. Зак работает с уверенностью человека, тренировавшегося годами.
  - Как ты? - предположил Зориан.
  - Как я, - согласился Каэл. - Не хочу показаться грубым, но ты закончил? Я хотел бы тоже кое-что сварить.
  Зориан извинился за задержку - морлок отмахнулся, показывая, что ничего страшного, и они попрощались.
  Уже в коридоре Зориан сообразил, что ему надо было заодно сварить себе сонное зелье - нужно выспаться как можно лучше этой ночью, завтра наверняка не получится.
  
  
  
  
  
  

  4. ПАДАЮЩИЕ ЗВЕЗДЫ
  

  [К оглавлению]
  

  
  - Иду, иду... - бормотал Зориан, топая к двери. Стучат и стучат - кому он опять понадобился? Он распахнул дверь и увидел недовольную Акоджу. - Ако? Что ты здесь делаешь?
  - Прямо мои слова, - ответила она. - Почему ты все еще в комнате? Бал через...
  - ...два часа, - прервал ее Зориан. - До зала отсюда десять минут хода.
  - Серьезно, Зориан, почему ты все откладываешь на последний момент? Ты понимаешь, какой дурной пример подаешь остальным?
  - Время дорого, - сказал Зориан. - Так что ты здесь делаешь? Обычно ты не разыскиваешь людей, если они не пришли достаточно рано.
  - Мисс Зилети сказала зайти за тобой, - призналась Акоджа.
  Зориан моргнул. Похоже, Ильза решила удостовериться, что он не "забудет". Хех. Такая мысль посещала его, но увы - кишка тонка.
  - Она сказала, что ты не нашел себе пару, так что на вечер это буду я, - уже тише продолжила Акоджа, внезапно заинтересовавшись дверной рамой.
  Зориан застонал. Каким образом "я не обязан" превратилось в "я не могу"? Видимо, Ильза, как и его мать, понимает других так, как ей удобнее. Наверное, они бы поладили.
  - В любом случае, переодевайся и пойдем, - Акоджа вновь обрела уверенность. - Может, тебя и устраивает прийти последним - но не меня.
  Зориан целую секунду молча смотрел на нее, решая, что делать. Был соблазн захлопнуть дверь и не участвовать в этом фарсе - но Акоджа не виновата, что ее впутали в это. Ей и так несладко - пойдет на бал с угрюмым типом, излучающим недовольство. Он впустил ее в комнату и пошел в ванную, переодеваться.
  Навыки Ильзы в области манипуляции впечатляли - пойди он на бал один, он бы оделся попроще, провел бы там минимум времени и сторонился бы всех, как чумы. Сейчас же? Он не хотел окончательно испортить вечер Акодже, так что придется приложить хоть какие-то усилия. Да, Ильза и его мать определенно поладили бы.
  Путь к залу приемов прошел в тишине. Зориан не собирался начинать разговор, хоть и чувствовал, что молчание тяготит Акоджу. Зато оно полностью устраивало Зориана, а в преддверии мучительного вечера нужно ценить маленькие радости. Еще бы они длились подольше...
  Но, как он и сказал, от общежития до зала всего десять минут пешком. Они еще издали увидели огромную толпу радостных, оживленно беседующих студентов перед входом. Зориан побледнел, увидев эту толчею - голова потяжелела от одного лишь зрелища. Увы, как он ни просил Акоджу, она отказалась ждать начала где-нибудь в окрестностях. В отместку он "случайно" разделился с ней, как только они вошли внутрь, и затерялся в толпе. Он внутренне хихикнул, гадая, сколько времени ей потребуется, чтобы вновь найти его. Она очень удивит его, если справится за полчаса - что-что, а искусство невзначай избегать внимания на вечеринках он освоил в совершенстве.
  Что-то все слишком роскошно для простого школьного бала. Столы ломились от блюд, многие - настолько экзотичны, что Зориан никогда раньше их не видел; зал был украшен великолепными картинами и движущимися скульптурами. Черт, даже скатерти на столах были искусно вышиты и настолько мягки, что сама мысль об их стоимости пугала. Многие студенты открыто пялились на все это великолепие - и даже Зориан, привычный к торжественным приемам, был впечатлен. Ненадолго - пожав плечами, он постарался слиться с толпой, скрываясь от Акоджи.
  Он блуждал среди пиршественных столов, изредка пробуя то или иное блюдо, смотрел на людей и избегал тех, кто смотрел на него. Теперь понятно, почему Ильза подошла так основательно - даже без учета бюджета вечеринки, здесь присутствовали далеко не только студенты. Представители гильдий, Домов, обществ и организаций. И не только из Альянса, из-за границы тоже, даже с других континентов - он видел как минимум одного человека в характерной светло-синей военной форме Абназии, небольшую делегацию из Хсана и темнокожую женщину в столь ярком одеянии, что она буквально бросалась в глаза. Он праздно подумал, что же в действительности собрало всех этих людей - не школьный бал же, в самом деле - потом решил, что ему все равно. Эти люди жили по своим, неведомым простым смертным законам, и их понимание "важной причины" могло сильно отличаться от его варианта.
  Час спустя после первого танца Зориан отыскал Акоджу. Она была раздражена и явно не поверила, что он просто потерялся - но сумела сдержаться и не устраивать сцен. Он повел ее на танцплощадку и не возражал, когда она "нечаянно" наступала ему на ноги.
  - Про тебя спрашивали, - сказала она, наконец утомившись местью.
  - Я был здесь, - тихонько хмыкнул Зориан. - Могли бы и отыскать.
  - А теперь ты можешь их отыскать, - отметила Акоджа.
  - Но, Ако, мы же танцуем. Я не могу оставить столь красивую девушку. Я и так отсутствовал недопустимо долго, - в голосе Зориана не было ни тени насмешки. Сказывался опыт.
  Она ответила сердитым взглядом, но было видно, что ей понравился комплимент.
  К сожалению, это не помешало ей потащить его общаться с посторонними людьми. Зориан ненавидел подобные смотрины, но тут, скорее всего, она действовала по распоряжению Ильзы - ладно, простим на первый раз. Он и так долгое время избегал ее. Так что Зориан запоминал лица, имена и титулы совершенно не интересных ему людей. Он уже делал это инстинктивно, почти против воли - наследие безуспешных родительских попыток сделать из него звезду вечеринок.
  - Казински? Случайно не родственник тех самых...
  - Дэймена и Фортова Казински, верно, - сказал Зориан, стараясь скрыть раздражение.
  - Ох, как удачно. Должна сказать, ваш брат весьма неплох со скрипкой, - она указала на сцену, где играл музыкальный клуб академии, включая Фортова. Всего лишь рядовой участник - но одним своим присутствием он привлекал больше всех взглядов. - На чем играете вы?
  - Ни на чем, - ровно ответил Зориан. Родители пытались приучить его к музыке, это было модно среди богачей и их подражателей - но у него совершенно отсутствовал музыкальный слух. Сказать по правде, желания заниматься музыкой тоже совершенно не было, хоть из вежливости он изображал некоторый интерес. Мать была им жутко разочарована - ведь Дэймен и Фортов неплохо играли, Дэймен на пианино и Фортов на скрипке. Не мастерски, конечно, но вполне достаточно, чтобы впечатлить неискушенную публику. - В отличие от братьев, я не интересуюсь музыкой. Куда больше меня занимает, как они добились столь равномерного распределения звука по объему зала, с одинаковой громкостью и тембром на любом расстоянии от оркестра.
  Само собой, ни эта женщина, ни собравшиеся вокруг ему не ответили - похоже, они даже не замечали этого, пока он не сказал. Зориан ощутил, что для этих людей это незначительная деталь, не стоящая упоминания. Ха - совершенно не интересуются магией, но пришли танцевать в магическую академию?
  К счастью, Акоджа сжалилась над ним и увела в сторону столов с закуской. Парочка одноклассников присоединилась к ним, завязался разговор. Зориан особенно не участвовал, на его взгляд говорили о бессмысленных и бесполезных вещах - но прилежно кивал, хихикал в нужных местах и пропускал мимо ушей что "он какой-то вялый" и "надо взбодриться".
  Он уже нацелился на кусок сладкого пирога, когда Акоджа пихнула его коленом. Он вопросительно посмотрел на нее.
  - Не та вилка, - прошептала она.
  Зориан глянул на вилку в руке - и правда, он должен был взять крохотную десертную. Пожал плечами и воткнул в пирог свою здоровенную вилку.
  - Я знаю, - прошептал он в ответ.
  Это была та соломинка, что сломала спину верблюда.
  - Зориан, - возмутилась она с просительными нотками в голосе. - Ну почему ты такой трудный? Всего один вечер. Я понимаю, что ты хотел пойти вовсе не со мной...
  - Дело не в этом, - прервал он ее. - Я не искал пару, я вообще собирался пойти один.
  Она молча смотрела на него - с раздавленным видом, что это на нее нашло?
  - Т-ты бы предпочел п-пойти один, но не со мной?
  Ох, дерьмо.
  Все это время он думал, что Акоджу просто заставили - а она сама хотела пойти с ним? Что, прав...
  Она развернулась и побежала прочь, прежде чем он нашелся, что сказать. Он шепотом выругался, закрыв лицо руками. Вот поэтому-то он и ненавидит торжества.
  
   Час спустя стало очевидно - Акоджа не намерена возвращаться, и в танцевальном зале ее нет. Настроения гоняться за ней по ночным улицам не было, так что он остался на балу. Да и если бы догнал - что бы он ей сказал? Непонятно даже, с чего начать. Мелькнула мысль вернуться в общежитие - но вместо этого он выбрался на крышу зала и стал смотреть на звезды. Все равно сегодня он уже не выспится.
  Чтобы чем-то занять мозги, он стал вспоминать названия видимых звезд и созвездий. Детское увлечение и уроки астрономии на первом курсе не прошли даром - прошло не менее часа, прежде чем он назвал все, какие помнил.
  В понедельник будет неловко. Зориан не сомневался, что их маленькую драму заметили и теперь будут обсуждать несколько недель. А учитывая, что Акоджа - любимица многих профессоров, его жизнь вполне может несколько осложниться. Черт бы все побрал.
  Грохот фейерверков отвлек его от мрачных мыслей. Видимо, наступила полночь, официальное открытие фестиваля. Зориан слегка расслабился, глядя на расцветающие в ночном небе огненные цветы, каждый - в своем, неповторимом стиле. Красиво. Большинство угасало после взрыва, но пара огоньков поднялись в зенит, не взрываясь и не затухая, скорее сигнальные ракеты, чем фейерверк. Достигнув вершины дуги, яркие точки повернули к земле, как падающие звезды. Он нахмурился. Странно. Почему они все еще не взорвались?
  Ближайший к нему огонек врезался в общежитие академии и детонировал. Мгновенно ослепший и оглохший Зориан споткнулся и упал на колени; здание под ним ощутимо содрогнулось. Перед глазами плясали яркие точки, в ушах звенело; Зориан с трудом поднялся на ноги и повернулся к месту взрыва. Практически все здание было разрушено, вокруг эпицентра полыхал огонь и оседали горящие обломки.
  Минуточку... Это же его общежитие!
  Осознание вновь заставило колени подогнуться. Если бы он остался в комнате, как изначально планировал, он бы погиб. Мысль отрезвляла. Но что за херня тут творится? Это точно не бракованный фейерверк. Скорее было похоже на высокоуровневое артиллерийское заклинание.
  Может, его слух еще не до конца восстановился - но он больше не слышал звуков вечеринки. Оглянувшись на город, он убедился, что досталось не только общежитию - там, где падающие звезды достигли земли, остались лишь горящие руины. Он смотрел на картину разрушения лишь пару секунд - вдалеке в небе взметнулся новый рой огоньков. Сейчас, когда фейерверки не отвлекали внимание, было предельно ясно - это действительно боевая магия. На город напали.
  Искры в небе устремились к земле; Зориана охватила паника. Что, черт возьми, делать? Бежать глупо, он не знает, куда целится враг, и может слепо выскочить прямо под удар. Стоп, ему как раз что-то делать не обязательно. Вокруг полно опытных магов, достаточно лишь известить их - и они решат проблему. Он побежал к лестнице с крыши.
  На ступеньках он столкнулся с Ильзой и Кайроном.
  - Зориан! Что ты тут делаешь? - требовательно спросила Ильза.
  - Эээ, я вышел подышать свежим воздухом, - растерялся Зориан. - Сейчас это не важно!
  - Согласен, - сказал Кайрон. - Что тут взорвалось, парень? Только не говори мне, что это ты виноват.
  - Едва ли, - ответил Зориан. - Некие заряды падают на город, уничтожая все, во что попадут. Похоже на мощное артиллерийское заклинание.
  Маги переглянулись и вновь повернулись к нему.
  - Иди в зал, к Акодже и остальным, - велела Ильза. - Мы выясним, что происходит, и телепортируем всех в убежище.
  Оба протолкнулись мимо него и выбежали на крышу, оставив Зориана брести вниз в растерянности. Акоджа... Ее нет в зале. Она убежала. Из-за него. Она там, на улицах, если вообще еще жива...
  Он тряхнул головой, отгоняя непрошенные мысли. Вытащил поисковый компас и быстро произнес заклятье. Он не был уверен - он знал лишь заклинание для поиска "близких людей" - семьи и друзей. К счастью, магия посчитала одноклассницу достаточно близкой.
  Зориан глубоко вдохнул, собирая волю в кулак. Он запросто может умереть, но... в общем, сам виноват. Он не сможет жить, сознавая, что Акоджа умерла из-за него.
  Словно неприкаянный дух, он пронесся меж взволнованных студентов и иностранных представителей - всем было не до него. Он выскользнул из здания и устремился вперед, туда, куда указывала стрелка поискового компаса.
  
   Тролли - довольно опасные твари. Есть несколько разновидностей, но все они - здоровенные трехметровые гуманоиды с прочной шкурой и нереально сильной регенерацией - способной прирастить назад оторванную конечность, если прижать ее к ране на несколько секунд. Наиболее распространены и известны лесные тролли, с ярко-зеленой шкурой, населяющие леса к северу от города. Глядя на группу троллей, с нечленораздельным завыванием бьющих окна, Зориан порадовался, что удушливый дым пожаров скрывает его запах. Все книги сходились на том, что у лесных троллей пугающе острый нюх.
  В другое время он бы удивился, что такое количество лесных троллей делает в городе, вдалеке от мест обитания - но мечи и булавы в руках монстров говорили сами за себя. Примитивные твари не обрабатывают металл; они не смогли бы сделать столь продвинутое оружие самостоятельно. Это боевые тролли. Кто-то вооружил их и забросил в город.
  Когда чудища наконец скрылись из вида, Зориан перевел дыхание и задумался, что делать дальше. Все-таки он редкостный идиот. Ну почему он сорвался на поиски, не известив учителей? В свое оправдание можно сказать только то, что он считал обстрел единственной угрозой, и рассчитывал добраться до Акоджи без особых затруднений. Против ожиданий, улицы города кишели монстрами. Это не масштабный теракт, как он думал, это полноценное вторжение. Увы, путь назад в танцевальный зал был отрезан - силы врага стягивались к академии. Так что Зориан направлялся к Акодже. Осторожно, из тени в тень, было понятно - враги мигом заметят идущего открыто, вон как тот парень, стоящий...
  Это что, Зак?
  - Сюда! - крикнул Зак, помахав рукой. - Я здесь, тупые животные! Ну, кто смелый?
  От такого идиотизма Зориан лишился слов. Какого хрена творит этот придурок? Каким бы талантливым студентом ни был Зак, ему не выстоять против орд монстров, заполонивших город. Но было уже поздно что-то делать - привлеченные криком Зака, вернулись тролли - и с дружным ревом бросились в атаку. Судя по стойке Зака, он собирался драться; глупо - что он может против невероятной регенерации троллей? Разве что огонь или кислота могут серьезно им повредить, но это...
  Зак крепко сжал посох и протянул вторую руку в сторону врага - ревущий фаербол вырвался из его ладони и взорвался среди троллей. Когда пламя спало, на земле остались лишь огромные обгорелые тела.
  Зориан был шокирован. Полноценный фаербол - заклятье третьего круга, и требует очень серьезного запаса маны, куда больше, чем у студентов академии. Даже Дэймен не смог бы применить его в возрасте Зака. Однако же Зак не только успешно сотворил его, но и не показывал никаких признаков истощения - когда следом за троллями появилась стая железноклювов, поливая парня дождем смертоносных перьев, он просто закрылся магическим щитом - серьезно, магическим щитом! - и разогнал птиц крошечными самонаводящимися фаерболами. Зориана настолько захватило небывалое зрелище - его одноклассник играючи истреблял толпы чудовищ - что он едва не прозевал, когда один из зимних волков, атакующих Зака, отделился от стаи и подкрался к нему. К счастью, какой-то первобытный инстинкт вовремя бросил его в сторону, спасая от клыков хищника.
  Зориан мысленно выругался, глядя, как волк разворачивается для нового броска с неожиданным для столь крупного зверя проворством. Следовало догадаться, что хотя бы часть привлеченных Заком монстров нападет и на него. Надо было бежать, пока Зак отвлекает - но сейчас уже поздно, зимний волк легко его нагонит - а у него нет ни одного боевого заклинания. Точнее, нет боевых жезлов и других медиаторов. Если он переживет эту ночь, надо выучить парочку боевых инвокаций, какими бы устаревшими они ни считались. Если переживет, что очень сомнительно.
  Сияющий заряд силы ударил волка в голову, расплескав ее кровавой массой плоти и обломков кости. Зориан даже не знал, чувствует ли он отвращение от попавших брызг - или облегчение, что проживет еще чуть дольше. Он отстраненно отметил, что импульс был слишком силен для стандартного магического снаряда - еще один пример ошеломляющего мастерства Зака в боевой магии.
  - Зориан? Какого хрена ты тут делаешь?
  Зориан изучающе посмотрел на Зака - отметив кучи тел за спиной парня, но в первую очередь - посох в руке и пояс, увешанный заклинательными жезлами. При всем своем безрассудстве, Зак пришел хорошо подготовленным. Был соблазн задать Заку тот же вопрос - но, пожалуй, это неуместно. В конце концов, Зак только что спас ему жизнь. Наверное, стоит ответить честно - учитывая впечатляющие таланты Зака, его возможная помощь не будет лишней.
  - Ищу Акоджу. Она ушла из зала перед нападением, можно сказать - из-за меня.
  - Блин, - простонал Зак. - А я так старался, чтобы ты пошел на вечеринку. Ты словно специально ищешь смерти.
  - Ты? - недоверчиво переспросил Зориан. - Это ты сказал Ильзе, что я не иду? А я-то думал на Бенисека! Но как ты вообще узнал об этом?
  - Ты всегда остаешься в комнате и гибнешь под первым залпом, если я ничего не делаю. Должен сказать, вытащить тебя на танцы без помощи Ильзы или насилия - чертовски трудная задача. Ты иногда бываешь нереально упрямой задницей, - со вздохом ответил Зак.
  Зориан в замешательстве смотрел на него. Он говорит так, словно это случается ежедневно.
  - Но хватит об этом, - бодро сказал Зак. - Давай найдем Акоджу, пока ее никто не съел. Ты знаешь дорогу?
  Он знал. Они шли по горящим улицам города, оставляя за собой тела убитых захватчиков. Зак даже не пытался избегать врагов, буквально сметая их, словно разгневанное божество. В какой-то момент они наткнулись на орду скелетов под предводительством мага - Зак без затей раскрыл огромную яму у них под ногами, затем сомкнул землю назад. Зориан благоразумно молчал, не спрашивая ни о неиссякаемой мане Зака, ни о продвинутых заклинаниях, недоступных студентам - просто радовался сильному союзнику. Ему ни за что не удалось бы пройти так далеко без помощи Зака, и он правда был признателен. Какие бы секреты ни скрывал Зак, это его секреты.
  Они наконец нашли Акоджу, забаррикадировавшуюся на верхнем этаже одного из домов. Судя по всему, туда ее загнали зимние волки - а потом она сама не стала выходить, опасаясь попасть в засаду. Умно. Во всяком случае, куда умнее, чем действия самого Зориана. К счастью, никаких волков вокруг не наблюдалось - да и вряд ли у Зака возникли бы с ними какие-то сложности - так что они принялись за долгий и утомительный процесс уговоров открыть дверь. Похоже, из-за волков Акоджа изрядно натерпелась страху.
  Зориан был уверен, что она обвинит его - ведь это из-за него она покинула безопасный зал - так что никак не ожидал, что она повиснет на нем, обнимая и всхлипывая, как только откроется дверь.
  - Я думала, умру здесь! - причитала она. - Все эти огромные птицы, роняющие железные перья, и зимние волки, и...
  Зориан в растерянности открыл рот - он понятия не имел, что делать в таких случаях. Бросил на Зака умоляющий взгляд, но тот лишь нахально ухмыльнулся в ответ, откровенно наслаждаясь зрелищем.
  - Ах, любовь младая... - с умудренным видом покивал Зак. - Но, боюсь, радости встречи лучше отложить - хотя бы до прибытия в убежище.
  - Да! - практически выкрикнула Акоджа, оторвав лицо от плеча Зориана. Она совершенно проигнорировала намек Зака - Зориан подозревал, что просто не услышала. И она по-прежнему цеплялась за него изо всех сил, словно боясь, что он исчезнет - довольно болезненно, но он молчал. - Убежище! Там мы будем в безопасности.
  Зак вздрогнул, но тут же взял себя в руки. Похоже, Акоджа не заметила, все произошло слишком быстро - но Зориан заметил. Значит, в убежищах тоже опасно? Видимо, не так опасно, как здесь, раз уж он намерен отправиться туда.
  - Отлично, - Зак хлопнул в ладоши. Достал из креплений пояса один из жезлов и вручил Акодже. - Зориан, ты тоже хватайся.
  - Что это? - с подозрением спросил Зориан. Жезл был никак не промаркирован, это напрягало. Использование незнакомых магических предметов отнюдь не способствует долгой и счастливой жизни.
  - Жезл телепортации, - ответил Зак. - Настроен на убежища. Я поставил тридцатисекундную задержку, так что хватайся, не медли.
  - А ты? - спросила Акоджа. - Тебе тоже нужно взяться.
  - А, нет, - отмахнулся Зак. - У меня здесь остались неоконченные дела.
  - Неоконченные дела?! - возмутилась Акоджа. - Зак, это не игрушки! Эти твари убьют тебя!
  - Я вполне способен за себя...
  Зориан не знал, что подтолкнуло его на этот раз - некое смутное чувство опасности и необходимости немедленно действовать, как тогда, с нападением волка. Вырвавшись из рук Акоджи, он оттолкнул Зака с пути заклинания. Увитый разрядами яростный красный луч прочертил воздух, лишь едва не попав Заку в голову; на стене за ним появилась глубокая выбоина, поднялось облако каменной пыли.
  - Дерьмо, - сказал Зак. - Он меня нашел. Скорее, хватайся за жезл, прежде чем он...
  Акоджа беззвучно исчезла.
  - ...активируется, - обреченно закончил Зак. - Проклятье, Зориан, почему ты не держался?
  - Тогда бы ты умер, - возразил Зориан. Он не собирался допускать, чтобы одноклассник, так много для него сделавший, погиб от шального заклятья. Да и вряд ли новый противник выстоит против магической мощи Зака - падет, как все предыдущие монстры и вражеские маги. Стоит ли бояться еще одного врага?
  Внезапный порыв ветра развеял пыль, стала видна тощая человекообразная фигура. У Зориана буквально отвисла челюсть. Это был скелет, окутанный неприятным зеленым светом. Кости были черными, с металлическим отливом, словно модель скелета, выполненная из темного металла. Одетый в украшенную золотом броню, со скипетром в костяной руке и короной, инкрустированной красными камнями, пришелец выглядел древним царем, восставшим из мертвых.
  Лич. Треклятый лич. Теперь им точно крышка...
  Тварь повернула к ним пустые глазницы. На Зориана, встретившего взглядом черные провалы, нахлынуло неприятное чувство, словно мертвец смотрит ему прямо в душу. К счастью - лишь на долю секунды, затем лич неспешно перевел взгляд на Зака, пренебрегая Зорианом, как чем-то незначительным.
  - Итак, - прозвучал гудящий от силы голос лича. - Это ты убивал моих приспешников.
  - Зориан, беги, я с ним разберусь, - бросил Зак, сжимая посох.
  Не дожидаясь ответа, он атаковал роем магических стрел - лич ответил тремя фиолетовыми лучами, приняв удар Зака на щит, сотворенный одним взмахом костяной руки. Два луча устремились к Заку, но увы, лич счел нужным послать третий в спину убегающего Зориана. Заклятье не попало в него самого, но вызвало взрыв, обдав ноги парня шрапнелью каменных осколков. Боль была невыносима, Зориан рухнул на землю, не в силах бежать дальше.
  Пять долгих, мучительных минут он пытался заползти за стоявшую неподалеку карету, надеясь, что она укроет его хотя бы от части той разрушительной силы, что бушевала меж двумя магами. Лич сосредоточился на Заке и больше не бил по Зориану - хорошо, сейчас он был не в состоянии уворачиваться. С растущей тревогой он смотрел, как Зак и мертвец обмениваются сокрушительными ударами - Зориан даже не слышал о таких заклинаниях; становилось очевидно, что они и правда умрут - как бы хорош ни был Зак, он не дотягивал до уровня лича. Тварь игралась с парнем - но рано или поздно ей это наску...
  Зориан моргнул - подобный копью красный разряд прорвал защитную сферу Зака и прошил его бок. Похоже, атака не была смертельной лишь потому, что мертвец хотел продлить удовольствие; так и есть, вместо добивающего удара лич небрежно взмахнул рукой, отправив противника в полет. Зак врезался в стену рядом с Зорианом и, глухо застонав, сполз наземь.
  Лич неторопливо приблизился, не обращая особого внимания на противника - Зак, шатаясь, поднялся на ноги, вцепившись левой рукой в жезл на поясе, а правой зажимая рану.
  - Ты хорошо бился, дитя, - сказал лич. - Впечатляюще для обычного студента академии.
  - Не... достаточно впечатляюще, - Зак выронил жезл и вцепился в рану обеими руками, похоже, ему было адски больно. - Видимо... надо будет... постараться лучше... в следующий раз.
  Лич хихикнул. Странный звук, совсем не подходящий немертвому магу.
  - Следующий раз? Следующего раза не будет, глупое дитя. Не думаешь же ты, что я отпущу тебя после такого?
  - Ха, - выдохнул Зак. - Довольно болтовни, покончим с этим.
  - Ты выглядишь на удивление невозмутимым, учитывая обстоятельства, - светски заметил мертвец.
  - Без разницы, - парень закатил глаза. - Не то чтобы я умер окончательно.
  Зориан растерянно смотрел на Зака, не понимая, о чем он. А вот лич, похоже, понял.
  - Вот оно что, - сказал лич. - Ты, верно, новичок в магии душ, если считаешь себя неуязвимым. Я мог бы заточить твою душу в сосуд, но есть идея получше.
  Очередной небрежный жест - и Зориан замер, словно охваченный невидимой чуждой силой. Взмах - его вздернуло в воздух и бросило в изумленного Зака, последовало болезненное столкновение. Оба рухнули наземь, перепутавшись руками-ногами, но хотя бы чуждая парализующая сила исчезла.
  - Неважно, что твоя душа возродится где-то еще, если исказить ее до неузнаваемости, - сказал лич. - В конце концов - души бессмертны, но нигде не сказано, что их нельзя изменить - или смешать.
  Зориан смутно слышал, как лич читает заклинание на незнакомом языке - уж точно не стандартный икосианский, привычный язык магии - но ему было не до того. Боль накрыла его, а вместе с ней пришло непостижимое ощущение неправильности. Он разинул рот в крике, но мир внезапно взорвался белым светом - и погрузился во тьму.
  
  
  
  
  
  

  5. НАЧНИТЕ СНАЧАЛА
  

  [К оглавлению]
  

  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан шокировано смотрел на Кириэлле, пытаясь понять, что происходит. Последнее, что он помнил - лич, читающий над ними заклинание, и потом темнота. Он быстро осмотрелся - так и есть, он в своей комнате в Сирине. Ерунда какая-то. Нет, хорошо, конечно, что выжил, но разве он не должен был очнуться где-нибудь в госпитале? И Кириэлле ведет себя слишком обычно - после всего, что с ним приключилось - даже для нее это слишком. К тому же, вся это сцена... чересчур знакома.
  - Кири?
  - Мм, да?
  - Какой сегодня день? - он уже боялся услышать ответ.
  - Четверг.
  - Число, Кири, - нахмурился он.
  - Первое месяца Странствий. Сегодня ты отправляешься в академию. Только не говори, что забыл, - указала она. В самом прямом смысле, костлявым пальцем между ребер. Зориан смахнул ее руку, зашипев от боли.
  - Я не забыл! - огрызнулся он. - Я просто...
  Он прервался. Просто что? Он и сам пока не понял, что происходит.
  - А знаешь что? - сказал он после секундной паузы. - В любом случае, пора бы тебе слезть с меня.
  И прежде, чем Кириэлле успела что-то ответить, Зориан бесцеремонно скинул ее с кровати и вскочил сам. Подхватив очки с прикроватной тумбочки, он внимательно оглядел комнату, ища малейшие несоответствия, любые свидетельства того, что это грандиозный - и довольно безвкусный - розыгрыш. Нет, у него не было идеальной памяти, но он всегда располагал вещи определенным образом, чтобы определить, не рылся ли кто-нибудь из родных в его вещах. Все было примерно на местах, что оставляло три возможных варианта: неизвестные шутники до мелочей изучили его систему расположения (маловероятно); Кири научилась уважать собственность брата и не рылась в комнате в его отсутствие (скорее ад замерзнет); и наконец - это действительно его комната перед отъездом в Сиорию.
  Получается, ему все приснилось? Как-то все это было слишком правдоподобно. Обычно ему снилась смутная бессмыслица, благополучно выветривающаяся из головы вскоре по пробуждению. Сейчас же было точь-в-точь как обычные воспоминания - ни говорящих птиц, ни парящих пирамид, ни трехглазых волков. И этих воспоминаний было слишком много - не может же подробное описание целого месяца вместиться в один сон?
  - Мама хотела поговорить с тобой, - сообщила Кириэлле, не спеша подниматься. - Но может, ты сначала покажешь мне немного магии? Пожалуйста? Пожалуйста-пожалуйста?
  Зориан нахмурился. Точно, магия. В воспоминаниях он выучил множество новых заклятий. Если ему все просто приснилось - ничего из этого не будет работать, верно?
  Он сделал пару зачерпывающих движений и сложил ладони ковшиком - в его руках тут же зажегся парящий шарик чистого света.
  Хех. Значит, не приснилось.
  - Круто! - воскликнула Кириэлле и тут же сунула палец в шарик, проткнув насквозь. Ничего удивительного, это же просто свет. Она вытащила палец и осмотрела, словно ожидая неких чудесных изменений. Зориан мысленно заставил шарик облететь комнату и дать несколько кругов вокруг сестры. Да, он определенно знал это заклинание - при нем была не только память о процедуре, но и умение, развитое тренировками. Никакое видение, даже пророческое, не в силах дать подобного.
  - Еще! Еще! - требовала Кириэлле.
  - Хватит, Кири, - вздохнул Зориан, будучи не в настроении. - Я же выполнил твою просьбу? Теперь иди, поиграй.
  Она обиженно надулась - но на него такое давно уже не действовало. Затем на секунду нахмурилась - и просияла, словно вспомнив что-то.
  Погоди-ка...
  - Нет! - заорал Зориан, но было уже поздно. Кири вбежала в туалет и захлопнула дверь. - Проклятье, Кири, почему сейчас?! Не могла сходить раньше?
  - Неудачник, - ответила она.
  Зориан уткнулся лбом в запертую дверь. Знал ведь заранее - и все равно попался.
  Он нахмурился. Действительно, знал заранее. Откуда бы ни взялись эти "воспоминания о будущем", они довольно точны. Получается, на Сиорию действительно нападут в ночь летнего фестиваля? Что делать? Что он вообще может сделать? Покачав головой, он направился назад в свою комнату. Для начала надо разобраться, что же все-таки с ним произошло. Он запер дверь, чтобы не мешали, и уселся на кровать. Надо сосредоточиться...
  Окей. Итак, он прожил целый месяц в Сиории, затем... что-то случилось, и он проснулся у себя в Сирине, как будто этого месяца еще не было. Даже магия на такое не способна. Путешествия во времени невозможны. Не то чтобы он читал специальную литературу по этому вопросу, но все книги, где это упоминалось, отрицали возможность. Даже магия измерений лишь искажала время, ускоряя или замедляя его. Это одна из немногих тем, по которой маги единодушны.
  Хорошо, тогда что же с ним произошло?
  Он вовсю рылся в книгах, искал подсказки, что могло бы дать подобный эффект - и тут в дверь постучали. В голове внезапно всплыло, что мать давно хотела с ним поговорить, а он все еще в пижаме. Быстро переодевшись, он открыл дверь, встретив пристальный взгляд двух женщин, одной из которых и правда была его мать.
  Он чуть не поприветствовал Ильзу по имени, но вовремя спохватился.
  - Учитель из академии прибыла поговорить с тобой, - сообщила мать, показывая взглядом, что не забыла о разговоре.
  - Приветствую, - сказала Ильза. - Я - Ильза Зилети, из Академии Магических Искусств Сиории. Хотела бы обсудить с тобой некоторые вопросы до твоего отъезда. Это не займет много времени.
  - Конечно, - ответил Зориан. - Эм, где вам будет...
  - Твоя комната вполне подойдет, - сказала Ильза.
  - Я принесу вам что-нибудь попить, - сказала мать, выходя из комнаты.
  Зориан смотрел, как Ильза раскладывает на столе бумаги - а эти-то ей зачем? - пытаясь сообразить, что делать дальше. Если его воспоминания о будущем верны, сейчас она вручит ему свиток о...
  Ага, вот и он. Странное ощущение - знать все заранее.
  Приличия ради Зориан бегло осмотрел свиток, прежде чем направить ману в печать. Все было, как он и помнил - каллиграфия, цветистые официальные фразы, тщательно вырисованный герб внизу листа - у Зориана мороз прошел по коже. Во что же он вляпался? Неизвестно, в чем дело, но это что-то серьезное. Очень серьезное.
  Его подмывало рассказать Ильзе о своих трудностях и спросить совета, но он сдержался. Да, на первый взгляд это правильный ход - полностью обученный маг всяко разберется лучше него - но что он ей скажет? Что он помнит еще не произошедшие события? Отличная мысль. А учитывая характер его воспоминаний - после обнаружения заговора можно запросто быть арестованным за измену. Ведь раскаявшийся злоумышленник - звучит куда правдоподобнее, чем путешественник во времени. Он поежился, представив себя на допросе с пристрастием у пары правительственных агентов.
  Нет уж, лучше держать язык за зубами.
  Так что следующие десять минут Зориан практически воспроизводил свою первую встречу с Ильзой, решив следовать сценарию - в тех же условиях логично сделать тот же выбор. Впрочем, он не стал спорить насчет Ксвима - теперь он знал, что это бесполезно, и не отпрашивался в туалет - ведь факультативы уже выбраны. Ильза никак не реагировала на его странную решимость, наверное, тоже хотела закончить побыстрее. С другой стороны, с чего бы ей удивляться его решимости? Она не помнит первую встречу, ей не с чем сравнивать. Черт, сейчас она вообще его не знает.
  Зориан вздохнул и покачал головой. Это и правда казалось обычными воспоминаниями, и от них не так-то просто отвлечься. Ему предстоит нелегкий месяц.
  - С вами все хорошо, мистер Казински?
  Зориан с любопытством посмотрел на Ильзу, пытаясь понять, чем вызван ее вопрос. Она глянула на его руки - всего на миг, но Зориан заметил. Его руки дрожали. Он сжал кулаки и глубоко вдохнул.
  - Я в порядке, - ответил он. Последовали пара секунд неловкого молчания, Ильза безмолвно изучала его. - Могу я задать вопрос?
  - Конечно, - сказала Ильза. - Именно для этого я здесь.
  - Что вы думаете о путешествии во времени?
  Вопрос явно застал ее врасплох - если это было не последнее, что она ожидала услышать, то наверняка близко к концу списка. Впрочем, она мгновенно собралась с мыслями.
  - Путешествия во времени невозможны, - твердо сказала Ильза. - Время можно растянуть или сжать, но не пропустить или обратить.
  - Почему? - искренне заинтересовался Зориан. Он никогда не встречал объяснения этому факту; впрочем, возможно - плохо искал. Ильза вздохнула.
  - Признаться, я не очень сведуща в этом вопросе, но передовые теории утверждают невозможность движения против темпорального потока. Принципиальную невозможность, не техническую. Река времени течет лишь в одном направлении. Помимо этого, история свидетельствует о бесчисленных экспериментах - все завершились неудачей, - она строго посмотрела на него. - Искренне надеюсь, ты не потратишь свой талант на подобную ерунду.
  - Я просто полюбопытствовал, - защищаясь, ответил Зориан. - Я читал главу о пределах возможностей магии и заинтересовался, почему автор так категоричен.
  - Теперь ты знаешь, - Ильза поднялась на ноги. - Если это все - мне пора идти. Я с удовольствием отвечу на другие вопросы, если они возникнут, в понедельник после занятий.
  Зориан проводил ее до дверей, затем повалился на кровать. Определенно, это будет нелегкий месяц.
  
   Пожалуй, впервые поезд не навевал на него сонливость. В разговоре с матерью он осторожно прощупал некоторые щекотливые темы, и теперь был уверен - это не изощренная иллюзия. Разве что иллюзионист полностью осведомлен о их семейных секретах. И все было слишком отчетливо для наведенной галлюцинации. Пока что единственным разумным объяснением было что он действительно вернулся назад во времени. Он потратил большую часть поездки, записывая в тетрадь все, кажущееся хоть сколь-нибудь важным. Не то чтобы он опасался забыть, но это позволило ему упорядочить мысли и выявить упущенные факты. Например, на этот раз он забыл достать книги из-под кровати Кири - впрочем, не страшно. Если верить воспоминаниям, в первый месяц они ему не понадобятся.
   Зориан не сомневался, все дело в том заклинании, что лич использовал на нем с Заком. Проблема в том, что он не знал, как к этому подступиться. Язык был совершенно незнаком. Стандартные инкантации 2 имели в основе икосианский - Зориан достаточно владел этим древним языком, чтобы понять общий смысл заклинания уже по звучанию. К счастью, тренированная память сохранила звучание незнакомой речи, так что большая часть заклинания теперь была записана в его особой тетрадке в фонетической форме. Вряд ли он найдет это заклинание в доступных источниках - оно наверняка в списке запретных, но если определить язык и найти в библиотеке словарь...
   Другой важной зацепкой был сам Зак. Парень продержался против лича - лича, черт возьми - несколько минут. Пусть даже тварь игралась с ним, все равно это очень впечатляет. Зориан оценивал его примерно на третий круг, возможно, даже выше. Что такой парень забыл на третьем курсе? Тут определенно что-то нечисто, но Зориан не собирался приставать к Заку с вопросами - по крайней мере, пока не разберется в происходящем получше. Совсем не хочется влипнуть в классическое "теперь ты знаешь, и мы должны тебя убить". Надо быть осторожнее в присутствии наследника Новеда.
   Зориан захлопнул тетрадь и взъерошил волосы рукой. Как ни посмотри, это сущее безумие. Он правда помнит будущее - или просто сходит с ума? Оба варианта пугали. Он не в силах разобраться с этим самостоятельно, но если попросит помощи - угодит в психушку или застенки. Ладно, он подумает об этом завтра. И не с утра. Все эти загадки вымотали его, нужно выспаться и успокоиться.
  - Извините, здесь свободно?
  Зориан посмотрел на спросившую, с некоторым трудом припоминая ее. Безымянная девушка в зеленой водолазке, что подсела к нему на станции Корса. В прошлый раз она не спрашивала разрешения - что-то изменилось? А, не важно - главное, следом за ней придут еще четыре девушки. Четыре невыносимо громкие девушки. Черта с два он вновь будет слушать их болтовню весь остаток пути.
  - Да, - кивнул он. - По правде сказать, я выхожу. Это станция Корса, верно? Доброго дня, мисс.
  Он подхватил свой багаж и пошел искать другое купе, бросив девушку на произвол судьбы.
  Пожалуй, от этих воспоминаний о будущем иногда есть какая-то польза.
  
   Бам!
  - Сверчок!
  Бам! Бам! Бам!
  - Сверчок, открывай треклятую дверь! Я точно знаю, что ты здесь!
  Зориан, застонав, перевернулся на кровати. Какого черта Тайвен притащилась так рано? Стоп, секундочку... Он подцепил с комода часы, поднес поближе к глазам - она не рано, просто он умудрился проспать обед. Хм. Он точно помнил, что прямо с вокзала пошел в академию и лег спать сразу по прибытию - и все равно проспал. Видимо, смерть и возрождение в прошлом сильно утомляют.
  Бам! Бам! Бам! Бам! Бам!
  - Иду, иду! - прокричал Зориан. - Хватит ломать дверь!
  Разумеется, она продолжила с еще большим азартом. Зориан торопливо привел себя в порядок и протопал к двери. Распахнул ее и одарил Тайвен испепеляющим взглядом - который она совершенно проигнорировала.
  - Наконец-то! Где ты застрял?!
  - Я спал, - прорычал Зориан.
  - Правда?
  - Да.
  - Но...
  - Я устал, - не выдержал Зориан. - Очень устал. И что ты торчишь в коридоре? Проходи уже.
  Она впорхнула внутрь; Зориан же задержался у двери, собираясь с силами перед спором. В его воспоминаниях, получив отказ, она больше не приходила весь месяц - друг, называется. Впрочем, он и сам не вспоминал о ней вплоть до этого дня, так что кто бы говорил... В любом случае, сейчас у него еще меньше причин помогать ей - к дурным предчувствиям добавилась вполне реальная угроза в будущем. Так что на этот раз он отказывался куда решительнее и сумел отвязаться от Тайвен всего за час.
  Освободившись, он немедленно отправился в библиотеку - через ближайшую булочную, заморив червячка. Добравшись до книг, он принялся искать сведения о путешествии во времени или языке, на котором составлено заклинание лича.
  Результаты разочаровывали - это еще мягко сказано. Начать с того, что книг по путешествиям во времени не было. Это не считалось серьезной темой для исследования - невозможно, и все тут. То немногое, что было написано по теме, рассеяно по бесчисленным книгам совершенно иного содержания, никак не отмечено и не отсортировано. Собрать эти крупицы воедино было воистину непосильной задачей - и, похоже, совершенно бесполезной - ничего из найденного не упоминало феномен воспоминаний о будущем. С переводом заклятья все обстояло еще печальнее - он даже не смог определить язык.
  Он потратил на бесплодные поиски все выходные; метод очевидно не давал результатов, пора бы с ним заканчивать. Библиотекари, отвечавшие на его запросы, уже начинали странно посматривать - еще не хватало, чтобы о нем поползли слухи. Может, удастся вытянуть что-нибудь из Зака?
  
   - Ты опоздал.
  Зориан задумчиво встретил строгий взгляд Акоджи. Хорошо, что не придется разгребать последствия той драмы - это радовало едва ли не больше, чем то, что он выжил - но что ей, все-таки, от него надо? Совсем не похоже, чтобы она питала к нему какие-то чувства - так почему же так остро отреагировала?
  - Что? - спросила она, и Зориан сообразил, что пялится на нее дольше приличного. Упс.
  - Ако, но ведь половины класса еще нет.
  - В отличие от них, ты можешь и прислушаться, - признала она. - Такие, как ты, должны подавать пример остальным - а не опускаться до их уровня.
  - Такие, как я? - переспросил Зориан.
  - Заходи давай, - раздраженно буркнула Акоджа.
  Он вздохнул и вошел в класс. Наверное, лучше не связываться - у него хватает других проблем... да и слишком уж она правильная, на его вкус.
  Он и сам затруднялся сказать, чего ожидает. Что все смолкнут и посмотрят на него? Пожалуй, это оправдало бы его нервозность. Но, разумеется, никому не было дела. Для них все было впервые, а в нем не было ничего необычного. Он подавил смутную тревогу и занял свое место, украдкой следя за дверью - ждал Зака. Очевидно, этот парень крепко во всем замешан - и, похоже, остается единственной зацепкой.
  Потом случился небольшой переполох - ящерица Брайама зашипела на его соседа и гоняла перепуганного парня по всему классу, пока хозяин не угомонил ее. Видимо, бедолага не понравился рептилии еще сильнее, чем Зориан. Затем пришла Ильза и начала урок.
  Зак так и не объявился.
  Зориан провел этот час в полной растерянности. Где Зака черти носят? Все остальное в целом соответствовало воспоминаниям, отсутствие Зака - первое серьезное отклонение. Да, это подтверждало догадки Зориана, но толку-то, если до Зака не добраться...
  Лекция была даже скучнее, чем в прошлый раз - ведь он слушал ее повторно. Похоже, Ильза читала по некоему сценарию, урок практически воспроизводил воспоминания Зориана - разве что не было Зака, наперегонки с Акоджей отвечающего на вопросы учителя.
  Забавно, как он не заметил этого раньше. Зак вел себя странно с первого дня, но Зориан не обратил внимания. Да, поднимать руку было не в характере парня, но в целом ничего невозможного. Это же повторение пройденного, они учили все это перед сертификацией. Классу понадобилось две недели, чтобы осознать, насколько Зак продвинулся.
  Столько вопросов - и ни одного ответа. Скорее бы пришел Зак.
  
   Зак не пришел ни тогда, ни на следующий день, ни еще через день. К пятнице Зориан решил, что ждать бесполезно. Если верить Бенисеку, Зак просто исчез из своего поместья первого числа, и с тех пор его никто не видел. Зориан не считал себя круче детективов, нанятых опекуном парня, да и не хотел привлекать лишнего внимания - так что с сожалением отказался от поиска одноклассника.
  По крайней мере, с учебой было все хорошо. Благодаря предзнанию, он показал класс на внезапных контрольных Норы Буул, да и по остальным предметам не требовалось много учить - достаточно было прочитать разок, освежить в памяти. Он мог бы стать отличником и по оберегам - но предпочитал тратить свободное время на подготовку к летнему фестивалю и сопутствующему вторжению.
  Увы, в отсутствие Зака расследование зашло в тупик, и Зориан не представлял, что ему делать дальше.
  - Входите.
  Зориан открыл дверь в кабинет Ксвима и дерзко встретил взгляд мага. Он уже убедился в точности своих воспоминаний о будущем - ну, не считая исчезновения Зака - и знал, что занятия у Ксвима будут сплошной нервотрепкой. Он даже подумывал пропускать занятия - но подозревал, что если Ильза и выберет его в ученики, то именно за стойкость перед лицом адского куратора. К тому же он чувствовал, что, бросив занятия, окажет Ксвиму услугу - этот тип явно пытался избавиться от ученика; а услуга Ксвиму - последнее, что он хотел бы сделать. Он сел без разрешения, слегка разочарованный, что маг никак не отметил его намеренно грубое поведение.
  - Зориан Казински? - спросил Ксвим.
  Зориан кивнул и отточенным движением поймал брошенную ручку - в этот раз это не было неожиданностью.
  - Покажите мне базовую тройку, - велел маг, ничуть не впечатленный рефлексами ученика.
  Не тратя ни секунды, Зориан раскрыл ладонь, и ручка прыгнула в воздух.
  - Заставьте ее вращаться, - сказал Ксвим.
  У Зориана расширились глаза. А где "начните сначала"? Его левитация была примерно такой же, как в их последнее занятие, перед роковым балом - и тогда она не устраивала Ксвима. Что изменилось?
  - У вас проблемы со слухом? - спросил Ксвим. - Заставьте ее вращаться!
  Зориан моргнул, сейчас не время предаваться воспоминаниям, нужно сосредоточиться.
  - Что? В смысле - заставьте вращаться? Этого нет в базовой тройке...
  Ксвим драматически вздохнул, медленно взял со стола другую ручку и заставил ее взлететь над раскрытой ладонью. Его ручка не просто висела в воздухе, она вертелась, как пропеллер.
  - Я... не знаю, как это сделать, - признал Зориан. - Нас ничему подобному не учили.
  - Да, учебная программа преступно упрощена, - сказал Ксвим. - Небольшое изменение плетения левитации должно быть вполне по силам сертифицированному магу. Но ничего, мы исправим этот досадный недостаток, прежде чем двигаться дальше.
  Зориан вздохнул. Здорово. Ничего удивительного, что никто из студентов так и не удовлетворил Ксвима своей базовой тройкой - если он постоянно усложняет задание. Наверняка таких "небольших изменений" - сотни для каждого из трех плетений, работа на десятилетия - понятно, что никто не успел овладеть ими за какие-то два года. Особенно учитывая, что Ксвим понимает под словами "овладеть навыком".
  - Продолжаем, - поторопил Ксвим. - Начинайте.
  Зориан сфокусировался на парящей ручке, пытаясь сообразить, что делать. Нужно как-то закрепить центр и приложить усилия на концы, так? По крайней мере, это первое, что пришло в голову. У него даже вышло заставить ручку чуть шевельнуться - когда в лоб привычно ударил шарик.
  Зориан сердито посмотрел на Ксвима - черт, и как он забыл про шарики! Ксвим же смотрел на ручку, все еще парящую над ладонью Зориана.
  - Вы не утратили фокус, - отметил Ксвим. - Хорошо.
  - Вы бросили в меня шарик, - обвинил Зориан.
  - Я вас поторопил, - невозмутимо ответил Ксвим. - Вы слишком медлительны. Нужно быстрее. Быстрее, быстрее, быстрее! Начните сначала.
  Зориан вздохнул и вернулся к заданию. Все верно, сплошная нервотрепка.
  
   Все, чего добился Зориан за время занятия, осваивая непривычное плетение со всячески мешающим наставником, было легкое покачивание ручки. Довольно унизительно. Его неплохие навыки в плетении были предметом гордости, и он ощущал, что должен был добиться большего, даже несмотря на откровенный саботаж со стороны Ксвима. К счастью, книга, описывающая это упражнение, легко нашлась в библиотеке - он сможет овладеть плетением к следующему занятию. Ну, то есть не овладеть - не в том смысле, как понимал Ксвим - но хотя бы он будет знать, что делать.
   В другое время он бы не стал так заморачиваться каким-то дурацким плетением - но ему надо было отвлечься. Поначалу вся эта чушь с воспоминаниями о будущем была столь нелепа, что он не воспринимал ее всерьез. Какая-то часть его была уверена, что это лишь сон во сне, он скоро проснется, и все будет хорошо. Сейчас в нем крепла пугающая уверенность, что все происходит на самом деле. Что, черт возьми, ему делать? Загадочное отсутствие Зака усугубляло ситуацию, распаляя паранойю и отбивая желание сообщить кому-нибудь о готовящемся нападении. Зориан не был святым, чтобы спасать людей ценой своей жизни. Откуда бы ни взялись воспоминания о будущем, они были его вторым шансом - он не сомневался, что погиб в ночь фестиваля - и он не собирался упускать этот шанс. Да, он осознавал моральный долг предупредить людей об угрозе - но как это сделать, не загубив свою репутацию и жизнь?
   Наверное, проще всего было бы сообщить о нападении как можно большему числу людей - тогда хоть кто-нибудь отнесется к предостережению серьезно - и сделать это лично, письмо слишком просто отправить в корзину. Но увы, это наверняка приведет его в психушку - до самого нападения. Если оно вообще будет, заговорщики могут и затаиться, узнав, что их замысел раскрыт. Или его никто не воспримет всерьез, пока не будет слишком поздно, а потом сделают козлом отпущения, чтобы избежать ответственности. Или кто-нибудь из чиновников, к кому он обратится, будет связан с заговорщиками, и его просто убьют. Или... или... слишком много "или". Он подозревал, одно из этих или - и есть причина отсутствия Зака.
   За этими размышлениями, вариант анонимных писем казался все более привлекательным. Проблема в том, что сохранить анонимность в магическом мире не так-то просто. Прорицание не всесильно, но Зориан имел лишь самое общее представление о его возможностях, так что его предосторожности вряд ли спасут от опытного мага-детектива.
  Зориан вздохнул и начал набрасывать план в тетради, махнув рукой на лекцию по истории. Нужно определиться, кому написать, что сообщить в письмах и что сделать, чтобы его не отследили посредством магии. Он подозревал, что правительство не позволяет авторам публиковать инструкции, как скрываться от правоохранителей - но библиотеку все же стоит проверить. Он так увлекся, что не заметил, как кончился урок, и продолжал писать, покуда все вокруг собирались и выходили из класса. И он не заметил, что Бенисек заглядывает ему через плечо.
  - Что ты делаешь?
  При первых же звуках его голоса Зориан рефлекторно захлопнул тетрадь и уставился на парня недобрым взглядом.
  - Невежливо заглядывать людям через плечо.
  - Какие мы нервные, - улыбнулся Бенисек, подтаскивая соседний стул и садясь напротив. - Расслабься, я ничего не видел.
  - Не потому, что плохо пытался, - заметил Зориан. Улыбка Бенисека стала еще шире. - Так что тебе надо?
  - Просто хотел поболтать, - пожал плечами Бенисек. - В этом году ты какой-то отстраненный. Все время выглядишь усталым, и это в начале года. Может, тебя что-то беспокоит?
  - Тут ты ничем не сможешь мне помочь, Бен... - вздохнул Зориан.
  Возмущенный Бенисек издал сдавленный звук.
  - Что значит - ничем не смогу помочь? Если ты не в курсе, я эксперт по сердечным делам.
  - Сердечным делам? - теперь уже Зориан издал сдавленный звук.
  - Да ладно тебе, - хохотнул Бенисек. - Погружен в свои мысли? Отвлекаешься посреди урока? Планируешь писать анонимные письма? Все очевидно, чувак! Кто эта счастливица?
  - Нет никакой счастливицы, - прорычал Зориан. - И я думал, ты ничего не видел?
  - Слушай, не думаю, что с анонимными письмами - хорошая мысль, - проигнорировал его Бенисек. - Ты же не первоклашка. Просто подойди к ней и скажи о своих чувствах.
  - У меня нет времени на эти глупости, - вздохнул Зориан, поднимаясь со стула.
  - Эй, ну чего ты... - Бенисек увязался следом. - Чувак, ты слишком обидчив, тебе никто не говорил? Я просто...
  Зориан игнорировал его. У него и правда не было времени.
  
   Он должен был догадаться - просто игнорировать Бенисека - не самая лучшая мысль. Не прошло и двух дней, а все в классе уже знали, что Зориан в кого-то влюбился - и, зараза, вовсю обсуждали новость. Это изрядно отвлекало. Впрочем, он был вознагражден за терпение, когда к нему подошла Неолу и вручила листок со "списком книг, которые могут пригодиться". Его подмывало тут же спалить украшенную сердечками бумажку, но любопытство пересилило, и он направился в библиотеку. Хоть посмеется, в конце-то концов.
  Результат далеко превзошел ожидания - вместо любовных советов в рекомендованных книгах описывались методики по защите писем и посылок от прорицания и поисковой магии. Видимо, государственным цензорам тоже не пришло в голову проверять книгу, называющуюся "Запретная любовь. Секрет алых писем".
  Само собой, неизвестно, насколько эти методы надежны, да и библиотекарь, выдававшая ему книги, прятала улыбку - но все равно, это был серьезный шаг вперед. Если все получится, надо как-то отблагодарить Неолу.
  Летний фестиваль приближался, Зориан вовсю готовился. Он купил пачку бумаги, ручки и конверты - выбранный магазинчик был самым скромным и запущенным, едва ли они ведут учет покупателей. Он тщательно составил текст писем, чтобы ничем себя не выдать. Он проследил, чтобы его открытая кожа ни разу не касалась бумаги, и чтобы на конвертах не осталось волосков, капелек пота или крови. Он намеренно писал рубленным, формальным шрифтом, ничуть не похожим на его привычный почерк. Он уничтожил неиспользованную бумагу, ручки и конверты.
  И за неделю до фестиваля он бросил письма в несколько почтовых ящиков по всей Сиории.
  Ожидание изматывало - если не сказать больше. Ничего не происходило - никто не вызывал его на допрос, но и никакой активности властей не было заметно. Ему никто не поверил? Или он облажался, и письма не дошли до адресатов? Или они слишком осторожны, и их действия не видны? Это было невыносимо.
  Наконец он не выдержал. Вечером перед фестивалем он решил, что сделал все возможное, сел на поезд и покинул город. Помогли его письма или нет - так будет надежнее. Если кто спросит - что вряд ли - у него есть проверенная алхимическая отговорка. Он ошибся с рецептом и надышался галлюциногенных паров. Пришел в себя уже в поезде. Да, именно так все и было.
  Поезд уносил его в ночь все дальше от Сиории. Зориан подавил волнение и чувство вины. Что еще он мог сделать? Ничего. Совсем ничего. Он наконец забылся тревожным сном под мерный стук колес, ему снились падающие звезды и скелеты, источающие мертвенный зеленый свет.
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан недоверчиво смотрел на сестру, молча открывая и закрывая рот. Что, опять?
  - Да вы издеваетесь! - рявкнул он. Кириэлле мгновенно спрыгнула с него и боязливо попятилась к двери. Видимо, решила, что он зол на нее. - Нет, не ты, Кири, просто... Просто приснился дурной сон.
  Не может быть, это снова произошло. Какого черта? В прошлый раз он был рад, что остался жив. Сейчас - прямо мурашки по коже. Почему с ним это происходит?
  О, и пока он сокрушался над судьбой, Кириэлле опять заперлась в туалете. Черт бы все побрал.
  
  
  
  
  
  

  6. СКОНЦЕНТРИРУЙТЕСЬ И ПОПРОБУЙТЕ СНОВА
  

  [К оглавлению]
  

  
   Зориан смотрел на проносящиеся мимо бескрайние поля, тишину пустого купе нарушал лишь ритмичный стук колес. Парень выглядел спокойным и расслабленным, но это была просто привычная маска, результат тренировок - ничего более.
  Наверное, глупо держать лицо, сидя одному в пустом купе, но за долгие годы Зориан успел убедиться - притворяясь спокойным, легче достичь настоящего спокойствия. А ему очень нужно было спокойствие - он из последних сил сдерживался, чтобы не запаниковать и не начать метаться, как безголовая курица.
  Почему это снова случилось? В прошлый раз он был совершенно уверен - все дело в личе. В него попало заклятье, и он проснулся в прошлом. Причина и следствие. В этот раз в него не попадало никаких таинственных заклятий - разве что кто-то пробрался в купе, пока он спал - но кому такое понадобится? Он просто задремал и проснулся в прошлом, словно так и должно быть.
  С другой стороны, это усилило его смутные сомнения. Зачем бы личу накладывать на него заклинание путешествия во времени? Это же откровенный саботаж всего их тайного заговора. Само по себе путешествие во времени слишком сложно - и заманчиво - чтобы быть случайным побочным действием; едва ли эта тварь воспользовалась бы заклинанием с неизвестным эффектом. Даже новичок вроде него полностью осознавал, как опасно применять неизученные заклинания вне лабораторных условий, а немертвый заклинатель никогда бы не достиг своего уровня, если б имел привычку делать подобные глупости просто чтобы поглумиться над двумя побежденными сопляками. Нет, все объясняется проще: путешествие во времени никак не связано с личем. Тварь действительно пыталась убить их. Их - потому что там еще был Зак. Тот самый Зак, что показал невероятный прогресс по всем предметам. Тот Зак, что ходил по городу, демонстрируя боевые навыки далеко за гранью возможного для студента. Тот Зак, что допускал весьма подозрительные оговорки в течение всего месяца...
  Может, именно Зак, а не лич, применил заклинание путешествия во времени?
  Эта версия хорошо объясняла его способности и головокружительный прогресс. Раз этот способ путешествия переносил разум мага назад в более молодое тело, Зак мог быть намного старше - сейчас Зориан припоминал - многие слова Зака намекали, что он прожил этот период времени множество раз. Магу с десятилетиями опыта и подробным предзнанием уроки на третьем курсе несомненно покажутся смехотворно простыми.
  Но даже если заклинание путешествия применил Зак, оставался другой вопрос - почему Зориана тоже перенесло. В первый раз это могло быть случайностью - так же, как ухватившись за телепортирующегося мага, можно перенестись вместе с ним - ведь они тогда практически переплелись конечностями. Но второй раз? Зак не то что не касался или не применял на нем заклинаний - его вообще не было весь месяц.
  Он уже не знал, что и думать. Хорошо бы Зак в этот раз был на месте и объяснил, в чем дело.
  - Станция Корса, - бесплотный голос отдался эхом, неисправные динамики трещали статикой. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  Что, уже? Он выглянул в окно и увидел знакомый белый плакат. Был соблазн сойти с поезда и провести весь месяц, развлекаясь и пытаясь забыть пережитое, но он быстро отказался от этой мысли. Пропустить начало учебного года - безответственно и чревато последствиями, пусть даже желания слушать лекции в третий раз не было никакого. Конечно, была вероятность, что его перенесет в прошлое в третий раз, но не стоило на нее полагаться. Не может же, в конце концов, заклятье переносить его во времени вечно - рано или поздно исчерпается мана. Скорее рано, такие заклинания наверняка очень энергоемки.
  Ведь так?
  - Эм...
  Зориан вынырнул из своих размышлений и наконец заметил парня, заглядывающего в купе. Нахмурился. Он же специально выбрал это купе, так как оно было пусто в... его второй попытке. Тогда, оставив девушку в зеленой водолазке ее хихикающей судьбе, он нашел уединение здесь - и решил в этот раз быть проактивным, сразу придя сюда. Видимо, не все так просто - его присутствие привлекло сюда этого парня - некоторые не переносят одиночества и сторонятся пустых купе.
  - Да? - вежливо спросил Зориан, надеясь, что тот просто хочет что-то спросить, а не ищет место.
  Надежды не оправдались.
  - Не возражаешь, если я сяду здесь?
  - Нет, проходи, - натянуто улыбнулся Зориан. Черт.
  Парнишка ответил радостной улыбкой и втащил внутрь багаж. Целую гору багажа.
  - Первый курс? - не удержался Зориан. А ведь он собирался быть угрюмым и молчаливым, чтобы выжить нежеланного попутчика. А, ладно.
  - Ага, - кивнул парень. - Как ты догадался?
  - Твои вещи, - заметил Зориан. - Ты в курсе, что Академия довольно далеко от вокзала? Пока дойдешь, у тебя все руки оборвутся.
  Парнишка моргнул. Видимо, об этом он не подумал.
  - Эээ... все настолько плохо?
  - Будем надеяться, дождя не будет, - пожал плечами Зориан.
  - Хаха, - нервно хохотнул парень. - Даже я не настолько невезуч.
  Зориан усмехнулся. Преимущества предзнания... Или послезнания? Составители языка не слишком заботились об удобстве путешественников во времени.
  - Ох, я ведь не представился! - внезапно выдал попутчик. - Бирн Иварин.
  - Зориан Казински.
  - Как у... - у парня загорелись глаза.
  - Да, как у Дэймена Казински, - Зориан внезапно заинтересовался пейзажами за окном.
  Сосед ожидающе уставился на него, но если он хотел подробностей - его ждало разочарование. Старший брат - последний, о ком хотел бы говорить Зориан.
  - Так... мм... ты родственник Дэймена Казински, или просто однофамилец? - спросил парень после продолжительной паузы.
  Зориан притворился что не слышал и достал из сумки тетрадь. Она была практически пуста, все его записи о вторжении и таинственных воспоминаниях исчезли, затерялись позади, в будущем. Невелика потеря - большая часть заметок была бесполезна - пустые домыслы и тупиковые направления поисков, ничем ему не пригодившиеся. И все же он вновь записал некоторые детали - вроде фонетики заклинания лича. Да, скорее всего дело в Заке, но раз он пока не уверен...
  Выждав достаточное время неловкого молчания, Зориан посмотрел поверх тетради и встретил смущенный взгляд соседа.
  - Хм? Ты что-то сказал? - Зориан чуть нахмурился, словно и вправду пытаясь вспомнить.
  - Э, ничего, - сдал назад попутчик. - Ничего серьезного.
  Зориан искренне улыбнулся парню. По крайней мере, намеки тот понимает.
  Некоторое время они говорили - Зориан отвечал на вопросы о первом курсе, потом ему надоело, и он вновь стал изображать интерес к тетради, надеясь, что сосед поймет намек.
  - А что в этой тетради? - сосед намека не понял. - Только не говори, что они дают задания на лето.
  - Нет, там просто заметки по моему личному исследованию, - сказал Зориан. - Оно не слишком удачно продвигается, я уже от него устал. Но все равно думаю о нем...
  Особенно когда альтернатива - разговор с излишне любознательным первокурсником.
  - Библиотека академии...
  - Первое место, куда я обратился, - вздохнул Зориан. - Я же не дурак.
  Сосед закатил глаза.
  - Ты искал сам, или просил библиотекаря помочь? Мать работает в библиотеке, так у них есть поисковые заклятья, в считанные минуты находящие нужные фрагменты - то, что ты бы годами искал, бегло просматривая книги по названиям.
  Зориан открыл рот, потом закрыл его. Спросить библиотекаря? Ладно, может он и правда дурак.
  - Ну... Это не та тема, ради которой стоит докучать библиотекарям, - протянул Зориан. Истинная правда, но он был не прочь попробовать. - Или, может, найти эти поисковые чары в репозитории? Хотя нет, если это школа прорицания, то проблема не в сотворении заклинания, проблема в расшифровке результатов...
  - Ты можешь поступить на работу в библиотеку, - предложил парень. - Если библиотека академии похожа на библиотеку матери, они точно не откажутся от помощи. И они наверняка обучают сотрудников этим заклинаниям.
  - Правда? - заинтересовался Зориан.
  - Стоит попробовать, - пожал плечами сосед.
  Оставшуюся часть пути Зориан уже не избегал разговора. Бирн определенно заслужил некоторую благодарность.
  
  - Конечно! Нам всегда нужны рабочие руки!
  Хмм... Это было просто.
  - У нас не очень много платят - ректор, этот презренный коротышка, опять урезал нам бюджет! - но у нас очень гибкий рабочий график и дружелюбная атмосфера...
  Зориан терпеливо ждал, пока библиотекарь выдохнется. На первый взгляд она казалась скромной женщиной средних лет - но только на первый взгляд: когда она говорила, энергия и жизнерадостность били из нее ключом. Просто стоя рядом с ней, Зориан ощущал давление, как от большой толпы, ему приходилось сдерживать инстинкты, чтобы не отступить назад, словно от ревущего огня.
  - Судя по всему, к вам приходит не так много соискателей? - предположил Зориан. - В чем дело? Разве люди не должны, отталкивая друг друга, стремиться сюда? Это очень известная библиотека.
  Она фыркнула, и Зориан мог бы поклясться, что почувствовал в этом простом звуке насмешку и нотку горечи.
  - Правила Академии позволяют принимать на работу лишь магов от первого круга и выше. Большинство выпускников находят более высокооплачиваемую и престижную работу, нежели... - она махнула рукой на ряды книжных полок. - Что вынуждает нас нанимать студентов. Кто...
  Она моргнула и внезапно прервалась, словно вспомнив что-то.
  - Но хватит об этом! Отныне ты - один из библиотекарей-ассистентов. Поздравляю! Если у тебя есть вопросы, я с радостью на них отвечу.
  Лишь нечеловеческим усилием воли Зориан сдержался и не закатил глаза. Он еще ни на что не соглашался, лишь спросил о возможности работать в библиотеке - а она уже уверена в его выборе. Но что уж там, он и правда хотел здесь работать, даже не столько затем, чтобы выучить пару новых заклятий и расшифровать заклинание лича - он подозревал, что у библиотекарей есть доступ в закрытые секции, недоступные обычным магам первого круга - соблазн слишком велик.
  - Вопрос первый, - сказал Зориан. - Как часто я должен приходить?
  Она удивленно моргнула. Без сомнения, она ожидала, что он будет протестовать против ее поспешного вывода.
  - Ну... А как часто ты вообще можешь приходить? С лекциями, домашней подготовкой и внеклассными занятиями, большинство наших ассистентов работают один или два раза в неделю. Сколько времени можешь выделить ты?
  - Занятия пока что довольно простые, - сказал Зориан. - Мы просто повторяем материал второго курса, который я знаю, как свои пять пальцев. Если не случится непредвиденного - я могу работать четыре раза в неделю. На выходных я тоже свободен, если вам нужна помощь.
  Зориану захотелось пнуть себя - ведь занятия еще не начались, откуда он знает такие подробности? К счастью, библиотекарь не обратила внимания. У нее загорелись глаза, она принялась кого-то звать:
  - Ибери! Я нашла тебе напарника!
  Из маленькой комнатки, смежной со стойкой библиотекаря, выглянула девушка в очках с огромной стопкой книг в руках. Ого. Девушка в зеленой водолазке (она и сейчас в ней), его попутчица по купе...
  То есть бывшая попутчица - в этот раз он выбрал другое купе и не встретил ее в поезде. Наверное, это не важно.
  - Думаю, стоит представиться, - сказала библиотекарь. - Я - Киритишли Корисова, одна из немногих профессиональных библиотекарей здесь. Эта симпатичная леди, - она указала на девушку в водолазке, которая отчетливо порозовела и поежилась, плотнее прижав стопку книг. - Наша штатная рабочая пчелка, Ибери Амберкомб. Ибери работает здесь с прошлого года, не представляю, что бы я без нее делала. Ибери, это Зориан Казински.
  Девушка внезапно вскинула голову:
  - Казински? Как у...
  - Да, младший брат Дэймена Казински, - Зориан не смог сдержать тихого вздоха.
  - Эм...
  - Сдается мне, она имела в виду другого твоего брата, - сказала Киритишли с лукавой усмешкой. - Она в одном классе с Фортовым и питает к нему весьма...
  Как и десятки других девушек. У Фортова никогда не было недостатка в поклонницах.
  - Мисс Корисова! - возмутилась Ибери.
  - Ох, не бери в голову, - сказала Киритишли. - В любом случае, в обозримом будущем Зориан будет весьма усердно трудиться вместе с нами. Покажи ему, что и как.
  И вот так он поступил на работу в библиотеке. Время покажет, было ли это удачной идеей.
  
   Как и в прошлый раз, Зак не пришел на занятия. Зориан подозревал, что так и будет, но все равно был раздражен. Да, это подтверждало его подозрения об особой роли Зака, но что толку, если тот не доступен? Что теперь делать?
  И вообще, должен ли он что-то делать? В прошлый раз он действовал в убеждении, что никто, кроме него, не может что-либо сделать. Что лишь у него есть воспоминания о будущем. Но если его догадки верны, Зак путешествует во времени именно чтобы остановить вторжение - других причин повторять этот конкретный месяц не приходит в голову. К тому же, во время нападения он был на улицах, истребляя захватчиков. Так должен ли Зориан что-то предпринимать - или следует предоставить все более опытному путешественнику и не мешаться?
  Главная проблема этого подхода - он базируется на догадках и непроверяем. Своим бездействием он может обречь и себя, и город, положившись на парня, не внушающего особой уверенности. Зак слишком напоминал его братьев. И потом, разве Зак не проиграл личу? Вот-вот.
  Не зная, что ему решить или откуда начать, Зориан погрузился в учебу и библиотечную работу. Разумеется, проживая этот месяц в третий раз, он не встречал трудностей в учебе - кроме Ксвима, который называл его вращение ручки отвратительным и требовал начинать снова и снова. Работа в библиотеке, напротив, была... интересна, хоть и не в том смысле, какой он ожидал.
  Ему пока не показывали специальных заклинаний, как он подозревал - сначала следовало научиться другим, более срочным вещам, чтобы Киритишли или Ибери потратили время на его обучение. Попросту говоря, он не справлялся с работой. Нехитрая на первый взгляд задача по перекладыванию книг оказалась несравненно более сложной за счет многочисленных протоколов и важнейшей схемы классификации. Зориан надеялся продемонстрировать хотя бы знание основ, прежде чем просить об услуге, но прошло две недели, и он понял - для этого нужно еще как минимум пара месяцев. Которых у него не было - приближался летний фестиваль.
  Вот почему он последовал за Киритишли после рабочего дня, собираясь спросить насчет заветного учебника прорицания. Ибери увязалась следом, якобы по делам, но в действительности - подслушивать. Для столь скромной девушки она чересчур любопытна.
  - Знаете, я хотел бы попросить о небольшой услуге, - начал Зориан.
  - Продолжай, - сказала Киритишли. - Ты нам очень помог, и я с удовольствием помогу в ответ, если это возможно. Нечасто к нам приходят столь способные работники.
  - А?! - растерялся Зориан. - Способный? Да я едва понимаю, что делаю, если бы вы и Ибери не помогали - блуждал бы, как безголовая курица.
  - Вот поэтому я и назначила тебя в пару с Ибери - учиться. И знаешь, ты очень быстро учишься! Быстрее, чем я, когда пришла впервые, по крайней мере. По правде сказать, обычно я даю нашим студентам лишь простейшие задачи, но ты, будучи куда более усердным, получал задания продвинутого курса.
  - А, - сказал Зориан после непродолжительного молчания. - Я польщен, - это была чистая правда. - Дело в том, что меня интересуют заклинания для поиска книг. Я провожу исследование по довольно малоизученной теме и испытываю нехватку материала.
  - Ох! - Киритишли хлопнула себя по лбу. - И как я забыла?! Конечно, мы научим тебя, мы показываем их всем долговременным сотрудникам. Хотя они и довольно сложны, на их освоение уйдет время. Ибери покажет, что делать. И ты всегда можешь просто обратиться ко мне, я знаю библиотеку, как свои пять пальцев.
  Зориан колебался - показывать или нет заклинание лича. Даже простое упоминание могло втравить его в неприятности, но, похоже, выбирать не приходится. Несомненно, на освоение заклятий прорицания уйдут месяцы, которых у него нет. Он выдернул из тетради нужный листок и протянул ей.
  Киритишли изогнула бровь; Ибери, отбросив притворство, заглянула через ее плечо.
  - Незнакомый язык, - уточнил Зориан. - Даже не знаю, какой.
  - Хм, это будет непросто, - отметила Киритишли. - Найти сведения по фонетической записи незнакомых слов - сложная задача даже для прорицания. Если это важно, тебе лучше обратиться к эксперту-лингвисту.
  - Можешь спросить Зеномира, - вставила Ибери.
  - Нашего учителя истории? - недоверчиво спросил Зориан.
  - Он также преподает языкознание, - ответила Ибери. - Он полиглот, говорит на тридцати семи языках.
  - Вау.
  - Ага, - согласилась Ибери. - Он должен если не прочесть, то хотя бы определить язык. Он всегда помогает, если попросить вежливо, думаю, не откажет и тебе.
  Интересно.
  
  - А, мистер Казински, чем я могу вам помочь?
  Зеномир Олгай был стар. Действительно стар. Одетый в синюю мантию - настоящую мантию, как у чародеев прошлого - и с аккуратно подстриженной белой бородой. Несмотря на почтенный возраст, движения его были уверенными, а взгляд острым, какой редко встретишь у людей и вдвое моложе. Зориан не посещал его факультатив языкознания, но по урокам истории знал - Зеномир одержим своим предметом ничуть не меньше, чем Нора Буул - математикой. Разве что он хотя бы понимал, что не все студенты разделяют его страсть.
  - Мне сказали, вы можете помочь с переводом, - сказал Зориан. - У меня есть неполная запись на незнакомом языке в фонетической форме. Я надеялся, что вы можете хотя бы определить язык. Никогда не встречал ничего подобного.
  Зеномир, явно заинтересовавшийся при упоминании незнакомого языка, аккуратно принял листок с заклинанием лича. Буквально через секунду его глаза округлились:
  - Где ты это взял?
  Зориан, поколебавшись, определил для себя уровень правдивости:
  - На меня напали. Их заклинание звучало примерно так. Хотел разобраться, что это такое.
  Зеномир вздохнул и откинулся назад.
  - Повезло, что в тебя не попали. Это что-то из школы магии душ.
  - Магии душ?

  - Некромантии, - уточнил Зеномир.
  Зориан моргнул. Некромантия? Да, вполне естественно для лича, но какое отношение имеет некромантия к путешествиям во времени? Никакого. То есть источник его проблем - все-таки Зак.
  - Эм, погодите, так что это за язык?
  - Хм? А! Да, язык... Это древний маджарский, он использовался многими культурами Миасины до возвышения икосиан. Он встречается во многих руинах Коса; увы, он печально известен как язык темнейших магических ритуалов. Боюсь, ты не найдешь материалов по маджарскому в открытом доступе. Но вернемся к нападавшим. Использовавшие столь вредоносную магию - они определенно представляют угрозу.
  Отступать было некуда, но и рассказывать о путешествии во времени Зориан не собирался. Он рассказал, что случайно услышал о заговоре с целью вторжения в город накануне фестиваля. Поначалу он решил, что это какой-то розыгрыш - но когда два типа в балахонах заметили его и принялись швыряться неизвестными заклинаниями, стало не до шуток. Зеномир выслушал эту чушь с неожиданно серьезным видом и велел возвращаться к себе, предоставив все преподавателям.
  Ха. На удивление - обошлось, по крайней мере, его тут же не потащили в полицию; впрочем, это вполне может случиться в ближайшем будущем. Зориан нервно ходил по своей комнате, не в силах успокоиться. К добру ли, к худу ли - но он это сделал, теперь оставалось лишь ждать, какие будут последствия. Для него и для города.
  Стук в дверь прервал его мысли. Сильный, уверенный - и в то же время короткий, так не стучал никто из его знакомых.
  - Иду! - откликнулся Зориан. Видимо, кто-то пришел поговорить о том, что он рассказал Зеномиру. - Чем могу... угх!
  Зориан растерянно смотрел на клинок, вонзившийся в его грудь, рот открылся в беззвучном крике. Он успел лишь перевести взгляд на убийцу - невысокая фигура в свободных черных одеждах, с белой маской, закрывающей лицо - как нож, причиняя боль, вырвался из раны и вновь вошел ему меж ребер. И снова. Снова. Снова...
  Тьма поглотила его, на этот раз смерть принесла облегчение - оказывается, быть заколотым в грудь - чертовски больно.
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб...
  Кириэлле прервалась - Зориан дернулся вверх, вытаращив глаза и жадно ловя воздух ртом. Его убили! Они убили его! Стоило лишь рассказать о нападении, и его зарезали в тот же вечер! Как, черт возьми, они успели? Зеномир связан с заговорщиками - или у них свои источники?
  - Кошмар? - спросила Кириэлле.
  Зориан постарался выровнять дыхание, игнорируя фантомные боли в груди.
  - Да. Точно, кошмар.
  
  Умом Зориан понимал, что должен внимательно слушать Ильзу - но мысли, хоть убей, все время возвращались к происшедшему. Если подумать - ничего удивительного, столь крупномасштабное вторжение невозможно без поддержки изнутри, так что конечно они сразу узнали о попытке противодействия. Да и если бы можно было остановить вторжение, просто сообщив в соответствующие органы, Зак давно бы это сделал, и больше бы не было повторений.
  Хотя нельзя не признать - эти... рестарты впечатляют. Он прожил этот месяц три раза - и его дважды убили. Может, у него предрасположенность к насильственной смерти? Вроде бы Зак говорил, что обычно он погибает при первом залпе, или что-то в этом духе...
  Он спохватился - Ильза молчала и озабоченно смотрела на него. Ответил вопросительным взглядом.
  - Ты точно в порядке? - он заметил, что она бросила быстрый взгляд на его руки. Что она...
  Ох.
  У него дрожали пальцы. И, если опять-таки судить по рукам, он весь побледнел. Он потер ладони одну о другую, несколько раз сжал-разжал кулаки, пытаясь обуздать нервы.
  - Не совсем, - признал он. - Но это пройдёт, не беспокойтесь.
  Еще раз испытующе оглядев его, она кивнула.
  - Очень хорошо. Хочешь вместе со мной переместиться в академию? Не думаю, что в таком состоянии приятно ехать на поезде.
  Зориан моргнул, не зная, что и сказать. Он терпеть не мог поезда и в лучшие времена, предложение было даром небес, но... почему?
  - Не хотелось бы утруждать вас... - протянул он.
  - Все в порядке, я все равно собираюсь туда, - ответила она. - Это меньшее, что я могу сделать за то, что прибыла так поздно и не позволила выбрать куратора.
  С этим не поспоришь, Ксвим - никудышный, бесполезный куратор.
  Зориан отлучился сообщить матери - это заняло неожиданно много времени, она внезапно озаботилась его безопасностью и засыпала вопросами - затем взял сумку и последовал за Ильзой на улицу. Предчувствие будоражило - он никогда раньше не телепортировался. Ещё бы свежие воспоминания о смерти под ножом не портили настроение...
  - Готов? - спросила Ильза.
  Он кивнул.
  - Не волнуйся, опасности телепортации сильно преувеличены. Нельзя оказаться внутри твердого тела, сам принцип заклятья исключает это. Если же что-то пойдёт не так, я успею отменить заклинание, прежде чем искажение пространства разорвет нас на части.
  Зориан застонал. Он все это знал, но не стал заострять внимания. Видимо, она слышала его разговор с матерью.
  Ильза начала читать заклинание, Зориан собрался, чтобы не упустить, когда...
  Мир пошёл рябью и изменился. Они стояли в ярко освещенном круглом зале, на высеченной в мраморном полу магической фигуре. Ни дезориентации, ни цветных вспышек - ничего интересного. Он оглядел помещение внимательнее, пытаясь сообразить, где они.
  - Это узел переадресации телепорта, - сказала Ильза. - В целях безопасности защита академии перенаправляет все входящие перемещения сюда. Разумеется, лишь если у них достаточная авторизация для перемещения в академию. - она пронзила его суровым взглядом. - Перемещение в зачарованную локацию - не единственная опасность телепортации. Не экспериментируй с ней самостоятельно.
  - Эээ... Уверен, телепорт - далеко за гранью моего текущего допуска, - заметил Зориан.
  Она пожала плечами.
  - Некоторые студенты умудряются воспроизвести заклинание, увидев его всего однажды. Запомнить инкантацию и жесты - и восемьдесят процентов дела сделано.
  Зориан моргнул. Почему он об этом не подумал?
  - Вас не затруднит сотворить заклинание еще раз? В сугубо академических целях, разумеется.
  Она хихикнула.
  - Нет. Если тебя утешит - сомневаюсь, что твоего текущего резерва хватит на телепорт.
  Его это определенно не утешило. Неважно, насколько это опасно - он освоит это заклинание как можно скорее. Целый день унылой поездки на поезде - против мгновенного переноса, ради такой способности не жалко и рискнуть. Он вздохнул и оставил Ильзу, пора было заселяться.
  - Кажется, я уже подсел на мгновенное путешествие, - пробормотал он, открывая дверь и с облегчением бросая сумку на пол. - Жаль, я так скверно изображаю страдание, а то бы упрашивал Ильзу подбросить меня в начале каждого цикла.
  Он замер на ходу. Нельзя так думать, это просто опасно. Нет никаких гарантий, что повторы будут продолжаться вечно. Собственно, все, что он знает о магии, говорит об обратном - заклинание, наложенное на него, должно рано или поздно исчерпать запас маны - и никаких больше возвратов, никаких вторых шансов, никаких воскрешений. Нужно воспринимать каждый цикл как последний - ведь однажды так и получится.
  Впрочем, несмотря на драматический финал, предыдущий цикл был вполне результативен - он подтвердил, что причиной феномена был Зак, а не лич. Теперь вместо изучения неизвестного языка или путешествий во времени он может поискать Зака.
  Но не прямо сейчас. Воскреснув после столь неприятной смерти, он заслуживает небольшого отдыха.
  
  Глупо было надеяться на простое решение. Начав искать Зака, он сразу вспомнил, почему не брался раньше. Зак не просто наследник Дома Новеда, он единственный живой представитель, остальные члены рода погибли в Войнах Раскола. Достигнув совершеннолетия, он получит серьезную финансовую империю и наследие многих поколений магов - неудивительно, что за каждым его шагом пристально следят множество заинтересованных сторон. Соответственно, его исчезновение - серьезное происшествие, множество людей желали найти его. Зориан - всего лишь один из этих людей, и если все остальные (а также нанятые ими специалисты) до сих пор не нашли Зака, то и его шансы весьма сомнительны. Естественно, он ничего не добился. Как он и подозревал, две девушки, с которыми Зак общался в первоначальный для Зориана месяц, не представляли без наследника Новеда ничего особенного (причем расспросы о них породили уйму дурацких слухов. Серьезно, разве человек не может просто спросить про одноклассницу, без какого-либо умысла?). Особняк Новеда был весь оплетен защитными чарами, официальный опекун недоступен, и если у Зака и были близкие друзья, то точно не в классе. Зориан не был детективом, его не учили искать людей - впрочем, учитывая сколько профессионалов безуспешно искало Зака, едва ли этот навык сильно помог бы.
  Месяц не принес особых открытий. В ночь перед летним фестивалем Зориан вновь сел на поезд и покинул Сиорию, на этот раз бодрствующим и сосредоточенным. Он взял с собой карманные часы и часто проверял время, мысленно молясь, чтобы не пришлось начинать сначала, но готовый к возврату и намеренный проследить. Его молитвы остались без ответа. Около двух ночи он забылся сном и проснулся от приземлившейся на живот Кири.
  Наверное, он должен был принять это еще тогда. Он был неглуп и не склонен к самообману. Однако ему потребовалось еще четыре повтора, чтобы признать очевидное: он застрял во временной петле, и в обозримом будущем это не кончится.
  Он понятия не имел, как это возможно. Может, заклятье постоянно питалось от впечатляющего резерва Зака. Может, это было одно из редких самоподдерживающихся заклинаний. Чем черт не шутит, оно могло даже достигать Сердца Мира и питаться от Дракона, что Внизу. Неважно, как это работало, главное - работало.
  И все же он упрямо отрицал закономерность и пытался жить, как обычно. Скучно, да, но что если возвраты прекратятся? И все последствия его действий не исчезнут в два часа ночи летнего фестиваля (он сумел точно определить время возврата).
  Но он больше не мог продолжать. За вычетом вторжения, месяц был скучен даже в первый раз - а он пережил уже восемь повторов. Он знал расписание назубок, легко получал максимальные баллы по всем предметам, даже по оберегам. Как выяснилось, это никого особо не удивляло. У него и раньше была репутация способного ученика и отличные оценки - так что его успехи на тестах или безупречный магический снаряд, выполненный на первом же занятии боевой магии, были в пределах допустимого для окружающих. Никакого сходства с внезапным прогрессом Зака. Пожалуй, его скакнувшую успеваемость отметили лишь двое - Акоджа и Ксвим. Акоджа стала вдвое надоедливей, найдя себе родственную душу - постоянно настаивая, чтобы они сравнивали результаты заданий и спрашивая у него обо всем, чего не понимала. Он думал, она будет ревновать к его успехам - но, похоже, староста ничуть не возражала, если ее превосходил он - а не такие, как Зак или Неолу. Ксвим же воспринял максимальные баллы ученика как повод задрать планку еще выше - он не только не одобрил ручковращательное плетение, но и велел вновь отрабатывать простое плетение левитации. Честно говоря, Зориану было уже все равно - ну, овладел бы он вращательным плетением, удовлетворил куратора. И что? Он просто получил бы новое дурацкое задание, вот и все.
  Словом, так продолжать было нельзя. В этот раз он выбрал другие факультативы - астрономию, архитектуру и географию магических потоков - и твердо намеревался понизить свою успеваемость ближе к среднему, чтобы вернуть Акоджу и Ксвима к более терпимому "режиму". Он также собирался забросить некоторые домашние задания ради собственных исследований и потратить большую часть сбережений на алхимические реагенты. Если этот цикл окажется последним - у него будут серьезные проблемы, но переживет как-нибудь - да и вторжение должно списать очень многое.
  С этими мыслями он пришел на первый урок основ инвокации - и понял, что планы придется скорректировать.
  Зак вернулся в класс.
  
  
  
  
  
  

  7. НЕДОМОЛВКИ И ПРИТВОРСТВО
  

  [К оглавлению]
  

  
   Поначалу Зориан даже не заметил его. Это было удивительно само по себе - уж неприметным Зака никак не назовешь. Парень обожал внимание и не мог долго молчать - эти черты только усилились после превращения в путешественника во времени. Однако сегодня этот экспрессивный, шумный тип был непривычно тих. Он изменил своим привычкам и сел в передних рядах, поближе к учителю. Собственно, Зориан и обнаружил-то его в основном благодаря удивленным взглядам одноклассников.
  Его так поразило неожиданное возвращение парня, что Зориан замер на полушаге, как дурак, остановившись посреди класса. Короткий перебор вариантов - и он направился к вероятной причине своих неприятностей.
  Первой мыслью было пройти прямо к Заку, позвать его в какой-нибудь дальний угол и там все выяснить - но подавленный вид одноклассника насторожил его. Зак был бледен, словно вся кровь отхлынула от кожи, дышал часто и неглубоко - он явно был нездоров. Ему плохо. Если подумать, расспрашивать его открыто - неосмотрительная, а то и откровенно опасная идея. Не считая эпизода с личем, Зак намного сильнее Зориана как волшебник - как он отреагирует на незваного попутчика в путешествии во времени? Однако переговорить с парнем рано или поздно придется - так что надо хотя бы присмотреться для начала. Зориан огляделся, высматривая свободное место, с которого будет хорошо видно во время лекции.
  Долго искать не пришлось - Зак сидел близко к Брайаму, а все места вокруг Брайама были свободны. Почему - угадать несложно: никто не хотел сидеть рядом со сварливым огненным дрейком. Послезнание Зориана свидетельствовало, что это разумная предосторожность - хоть на его памяти ящерица и не подожгла никого (вполне возможно - пока просто не умела), зато вовсю царапалась и кусалась - причем, как правило, внезапно. К счастью, к Зориану рептилия относилась спокойнее, чем к остальным - так что он просто плюхнулся на соседнее место и ответил на сердитое шипение не менее сердитым взглядом. Он смотрел в желтые глаза с вертикальным зрачком, пока дрейк не замолчал и не отвернулся.
  - Вау, ты его заткнул, - восхитился Брайам. - Хотел бы я, чтобы он меня так слушался...
  Дрейк клацнул челюстями перед лицом Брайама, заставив того отшатнуться. Брайам раздраженно засопел, но, видимо, решил не обострять конфликт. Уже не в первый раз Зориан задумался, насколько же умна огнедышащая ящерица.
  Затем, изо всех сил стараясь вести себя естественно, Зориан повернулся к сидящему неподалеку Заку:
  - Хреново выглядишь.
  Зак застонал и спрятал лицо в ладонях.
  - Я и чувствую себя хреново. Что эта груда костей со мной сделала?
  У Зориана участился пульс. Зак, несомненно, рассчитывал, что его фразу воспримут как странную метафору - но для Зориана это долгожданное подтверждение, что парень - путешественник во времени. Он-то знал, что Зака следует понимать буквально.
  Ладно... как бы теперь разговорить его, не показывая излишней осведомленности?
  - Груда костей? - полюбопытствовал Зориан.
  Зак открыл было рот, но тут в класс вошла Ильза, и парень замолчал.
  Зориану стоило серьезного усилия не ответить сердитым взглядом на улыбку Ильзы. Вот не могла она прийти на пару минут попозже?
  Не подозревая о его досаде, Ильза приняла у Акоджи список присутствующих и представилась классу. Зориан слышал все это уже восемь раз, так что не обращал внимания, пристально наблюдая за Заком и обдумывая, как получить нужные ему сведения.
  Внезапно он сообразил, что Ильза замолчала и смотрит в его сторону. А, нет, она смотрит на Зака.
  - Мистер Новеда, у вас очень нездоровый вид. Только не говорите, что пришли на мое занятие с похмельем.
  Класс грохнул хохотом; Зак поморщился - то ли громкие звуки причиняли боль, то ли ему не понравился подтекст вопроса. Так или иначе, он быстро собрался.
  - Это не похмелье. Клянусь, я просто проснулся таким с утра.
  - И все же решили прийти на уроки... Почему? - спросила Ильза.
  - Ээ... Честно говоря, я не думал, что это продлится долго. Надеялся, что пройдет за час или два, - проблеял Зак.
  Зориан нахмурился. Если недомогания были результатом заклинания лича (на что прямо указывали слова Зака), то получается, Зак страдал ими все восемь месяцев, пока его не было в академии. Так почему он ожидал, что это пройдет за час или два?
  Ну почему все так сложно?
  - Очевидно, не прошло, - заключила Ильза. - И хоть я и ценю ваше стремление учиться, - Зориан определенно слышал на заднем плане саркастическое фырканье Акоджи. - Должна настоять, чтобы вы отправились к себе, а лучше - к целителю. У вас такой вид, словно вы едва держитесь.
  Зориан поднялся с места, прежде чем Зак успел что-либо ответить.
  - Я отведу его домой, учитель, - Зак удивленно посмотрел на него, но Ильза лишь кивнула, отпуская их.
  Зориан подобрал свою сумку и вышел с Заком на буксире, очень довольный собой. Теперь у него есть уважительная причина поговорить с Заком наедине и разрешение не слушать лекцию в девятый раз. Безупречно.
  - Это было не обязательно, - заметил Зак, волочась следом. - Я мог бы дойти и сам. Мне не настолько худо.
  - Но не сделай я этого - сидеть мне два часа на скучнейшем вводном занятии, - возразил Зориан.
  Зак засмеялся, но смех быстро перешел в болезненный кашель.
  - Проклятье, - прохрипел он. - Как же он меня...
  - Кого это ты постоянно поминаешь? - спросил Зориан.
  - Да так, никого, - пробормотал Зак. Он глубоко вдохнул и уже осмысленно посмотрел на Зориана. - Эй, как насчет зайти в кафешку и перекусить?
  - Думаешь, твой желудок справится?
  - Не сомневайся, - кивнул Зак. - Помираю от голода.
  Зориан пожал плечами и жестом предложил показывать дорогу.
  Так Зориан оказался за одним столиком с причиной своих загадочных проблем. Осталось лишь придумать, как перевести разговор на путешествия во времени. Или лучше подождать пару дней, чтобы Зак привык к его обществу? Хмм...
  - Знаешь, я нахожу ситуацию весьма занятной, - сказал Зак с набитым ртом, одновременно пытаясь запихнуть туда макароны. Действительно занятно. Мать вечно требует, чтобы он вел себя, "как благородный". Но если он переймет застольные манеры Зака - у нее сердце не выдержит. - Прилежный ученик вроде тебя прогуливает занятия, чтобы позавтракать с первым хулиганом класса. Куда катится мир? Что бы сказала твоя мать, увидев это?
  - Во-первых, я не прогуливаю, я сопровождаю тебя домой, - указал Зориан, проигнорировав фырканье Зака. - Мы остановились подкрепиться, чтобы ты не умер с голоду по дороге, - снова фырканье. - И потом, увидев, с кем я завтракаю, мать была бы в восторге и сразу забыла бы про посещение занятий.
  - Можешь не продолжать, - скривился Зак. - Встречал я таких. По крайней мере, ты мужского пола, и она не попытается обвенчать нас.
  - Ну, у меня есть девятилетняя сестра...
  - Не надо об этом, - предупредил Зак.
  - Ладно, - согласился Зориан. Его и самого не прельщала эта тема. - Так ты расскажешь, кто тебя так отделал?
  - Ты куда настырнее, чем я помню, - хмыкнул Зак. - Почему ты думаешь, что меня отделали?
  - Твои замечания между делом вовсе не так туманны, как ты думаешь.
  - Да ладно, - усмехнулся Зак. - Я просто надышался ядовитых испарений, занимаясь алхимией, вот и все.
  О, старая добрая алхимическая отмазка. Работает, как и сотни лет назад - Зориан и сам не раз к ней прибегал. Однако он был не намерен отступать - и решил рискнуть, спровоцировав собеседника.
  - Видимо, это были на редкость ядовитые испарения. Выглядит, как воздействие магии душ, - задумчиво сказал он.
  Он ожидал некой реакции Зака - но результат превзошел все ожидания. Зак немедленно выпрямился на стуле, глаза расширились в осознании:
  - Ну конечно! Вот почему мне так худо, даже после возврата! Этот сукин сын воздействовал на то, что возвращается - на душу!
  В кафетерии повисла неловкая тишина. Все смотрели на парня, кричащего всякую чушь в обеденном зале. Зак медленно опустил руки, которыми только что размахивал - и пробормотал извинение, слишком тихо - едва ли кто-то, кроме Зориана его расслышал. Среди студентов послышались смешки, потом все вернулось к обычному.
  - Эээ... - начал Зак. - Может, перейдем к фонтану?
  - Даже не знаю, - осторожно заметил Зориан. - Если ты и дальше намерен кричать - это не слишком поможет.
  - Ха-ха, - проворчал Зак. - Я просто слегка увлекся. Не все же сделаны изо льда, как ты, Зориан.
  - Сделан изо льда? - переспросил Зориан с предостерегающими нотками в голосе.
  Но Зак уже собирался, так что ему ничего не оставалось, как унять раздражение и следовать за ним. Все же выкрик Зака прояснял некоторые вопросы. Получается, назад возвращается не память и даже не разум - душа. Что хорошо объясняет сохраняющиеся магические навыки. Общеизвестно, что магия тесно связана с душой, хоть никто и не знает механизма этого взаимодействия.
  Они наконец дошли до фонтана; Зак был погружен в свои мысли, так что Зориан стал наблюдать за стайками разноцветных рыбок в чаше фонтана. Жалко бедняжек, едва ли они долго протянут. Фонтан годами был неисправен, и лишь в честь особого фестиваля его привели в порядок. Будет ли академия тратить деньги на его обслуживание после праздника? Вряд ли. И еще сомнительнее, что за рыбками будут ухаживать. Их дни сочтены.
  - Зориан... - окликнул его Зак.
  - Хм?
  - Скажи... Что тебе известно о путешествиях во времени?
  Ого, вот это прямота. Зориан моргнул.
  - Путешествия во времени? - он изо всех сил изображал растерянность. - Не так уж много. А при чем они здесь?
  - Эм, ну... - замялся Зак, нервно почесывая подбородок. - Ты, наверное, решишь, что я рехнулся, но я - своего рода путешественник во времени.
  Нда, у Зака кишка не тонка.
  - Ты не выглядишь значительно старше, - отметил Зориан. - Если ты прибыл из будущего - вероятно, из ближайшего.
  - Нет-нет, тут скорее... весь мир откатывается назад в ночь фестиваля, и лишь у меня сохраняются воспоминания об этом.
  Интересная точка зрения, хоть и мысль о заклинании, воздействующем на весь мир - еще невероятнее, чем путешествие во времени.
  - Я прожил этот месяц... о боги, по меньшей мере раз двести, - продолжил Зак. - Честно говоря, я уже сбиваюсь со счета.
  - Погоди, ты говоришь так, словно не можешь прекратить это, - как Зориан ни старался, в голосе все же прозвучало волнение. К счастью, Зак был слишком увлечен и вроде бы не заметил.
  - Так и есть, я не знаю, как это прекратить! - Зак уже практически кричал, но тут спохватился и понизил голос. - В прошлый раз в меня попало заклятье - и его воздействие не исчезло до конца даже после возврата.
  Зориан нахмурился. В прошлый раз? А остальные семь циклов? Зак их каким-то образом пропустил - или просто не помнит? Может, воздействие заклятья было куда серьезнее, и прошлые семь циклов Зак провел в коме? Впрочем, тогда возникает вопрос - почему опекун объявил о пропаже, а не просто позвал целителей.
  - Наверное, это и правда была магия душ, как ты и сказал.
В будущем надо будет остерегаться таких вещей. Так или иначе, поначалу я решил, что это просто какая-то чертова слабость, и все скоро пройдет - в чем-то я был прав. Мне уже куда лучше, чем было утром. Проблема в другом - пострадало не только тело. Память тоже полна пробелов.
  О нет...
  - Я не помню, как начал эти временные петли, - Зак подтвердил его худшие опасения. - И я ли вообще их начал. Сейчас моя память вся в прорехах - я надеюсь, что воспоминания еще вернутся, но...
  Зориан смотрел на него с каменным лицом. Другими словами, они оба по уши в дерьме.
  Впрочем, Зак истолковал его взгляд по-своему:
  - Ты мне не веришь.
  - Все это не слишком убедительно, - ответил Зориан. Не случись это с ним самим - он бы ни за что не поверил. - Но я стараюсь не судить поспешно. Давай представим, что все, что ты рассказал - правда. Как это скажется на мне?
  Зак недоверчиво приподнял бровь.
  - Хех. А ты и правда отличаешься от себя-обычного.
  - Себя-обычного? - полюбопытствовал Зориан.
  - Ага, - кивнул Зак. - У меня дыры в памяти, но тебя я определенно помню. В основном потому, что ты гибнешь в самом начале...
  Конец фразы Зак произнес едва слышно - и Зориан притворился, что не разобрал слов.
  - Ты не такой, как раньше, - сказал Зак. - Ты был раздражительнее, все время чем-то занят. Ты никогда не верил мне, когда я рассказывал свою историю - считал, что я тебя разыгрываю.
  Ну... все это очень напоминало розыгрыши братьев - а Зак и без того слишком напоминал этих двоих.
  - Ты изменился, - заключил Зак. - Стал куда спокойнее. Более расслабленным, я бы сказал.
  Зориан нахмурился. Он не замечал в себе особых перемен, но, наверное, невозможно не измениться, пройдя через подобное. Не говоря уже о том, что вся история для него тянется уже восемь месяцев.
  - Погоди-ка... Почему я изменился? - спросил Зориан. - Ты же говорил, что весь мир откатывается назад.
  - Понятия не имею, - Зак пожал плечами, затем оценивающе оглядел его. - Если подумать, ты ведь тоже был со мной, не так ли?
  Зориан ответил непонимающим взглядом. Так просто его не подловишь.
  - Но ты, конечно, не помнишь, - вздохнул Зак. - Может, ты хотя бы чувствуешь себя как-то иначе?
  - Теперь, когда ты спросил... да, - подтвердил Зориан. - Я выбрал не те факультативы, какие собирался, без особых на то причин. И с тех пор, как вернулся в Сиорию, сделал уйму странных вещей.
   Зориан сказал это по двум причинам. Он хотел посмотреть, как Зак отреагирует на возможность существования другого путешественника. К тому же это послужит объяснением его меняющемуся поведению, если он решит не признаваться Заку.
  К его удивлению - Зак охотно поверил. Видимо, за все это время (около 17 лет, если верить парню) Зак так и не стал лучше понимать людей. Ну, или у Зориана неплохие актерские задатки.
  - Странно, - только и сказал Зак.
  - Угу, - согласился Зориан. - Что же... Как насчет совета простому смертному от путешественника во времени? Может, тайное заклятье крутизны?
  - Честно говоря, большинство моих заклятий - боевые, - признался Зак. - Я весьма неплох в боевой магии, и это очень кстати. Мне... нужно остановить кое-кого.
  - Ты про таинственного противника, от которого тебе досталось? - предположил Зориан. Ему очень хотелось поговорить о вторжении, но он не знал, как перевести разговор, не раскрыв себя. - Ты хотя бы помнишь, как это произошло?
  - В общих чертах, - скривился Зак. - Я точно помню, что ты тоже там был, но скорее всего погиб в начале боя. Не обижайся, Зориан, но боец из тебя хреновый. А потом я глупо попер в атаку, считая себя неуязвимым.
  - Почему ты вообще так подумал? - искренне спросил Зориан. - В смысле - что ты неуязвим. Не находишь, что такое высокомерие опасно?
  - Знаешь, сколько раз я погибал во время повторов? - запротестовал Зак. - Память меня подводит, но это случалось множество раз. К этому привыкаешь. И не то чтобы я сильно заблуждался - мне просто надо остерегаться некромантии, ведь так?
  - Не только некромантии, - вздохнув, возразил Зориан. - Есть еще магия разума. Помимо очевидного порабощения ума, ты мог отделаться не просто пробелами в памяти - тебя могло стереть как личность. Еще, если быть неосторожным, можно попасть под гейс3 - насколько мне известно, они тоже воздействуют на душу. Некоторые существа, например, голодные духи - пожирают души. И есть парочка способов заблокировать силу мага - что вполне может действовать и после... "возврата".
  Зак молчал - Зориан мог бы поклясться, что тот стал еще бледнее.
  - И это лишь первое, что пришло мне в голову, - заключил Зориан. - Я всего лишь студент и многого не знаю. Очевидно, м... ты отнюдь не неуязвим. Согласен?
  Зориан тяжело сглотнул. Чуть не попался. Хорошо, что Зак настолько растерян - если б они поменялись местами, он, Зориан, наверняка заметил бы оговорку.
  - Вау, звучит так, словно тебе не все равно, - Зак нервно хихикнул. - Ты и правда поверил, что я - путешественник во времени?
  Зориан пожал плечами.
  - Не то чтобы ты меня убедил, но не вижу смысла спорить. Если ты говоришь, что путешествуешь во времени - притворимся, что так оно и есть.
  Да. Пока он не узнает Зака получше и не разберется в этих временных петлях - он будет притворяться.
  
  Когда Зориан наконец вернулся в класс - он пропустил не только основы инвокации, но и последующее магическое право - его осадила любопытствующая толпа - и Акоджа. С Ако все было просто - она только хотела попенять ему за долгое отсутствие и предупредила, что поставила прогул в журнале посещения. Зориан очень подозревал, что кроме Акоджи никому в академии (включая и профессоров) нет до этого списка никакого дела. Для тех же, кого интересовало, что случилось с Заком, тоже был готов ответ - отравление при алхимическом эксперименте.
  Что? Зак сам так сказал!
  Увы, одноклассников интересовало не только это - почему он вызвался проводить, что задержало его так долго... Что за беспардонные люди. И настойчивые - отвязаться от них не удавалось весь день. Лишь когда Зориан наконец вернулся к себе и запер дверь, он смог вздохнуть с облегчением. Теперь можно было обдумать то, что он узнал за сегодня.
  Зак был уверен, что уже завтра придет в норму и восстановит пробелы в памяти. Зориан не разделял этой уверенности. То, что Зак не помнил последние семь месяцев (а то и вовсе не существовал это время) намекало - с ним произошло что-то очень серьезное. Почему у самого Зориана ничего подобного не было? Ну... может, и было. После первого рестарта он ощущал сильнейшую усталость, но списал это на последствия стресса. Возможно, его лишь слегка задело заклятьем, почти не нанеся ущерба - а возможно, до первого рестарта были несколько месяцев беспамятства.
  Мысль была довольно тревожной, но сейчас уже не было особого смысла выяснять.
  Если подумать - в этом не было ничего удивительного. Странный феномен по сути превратил его и Зака в духовные сущности. Лич в основе своей - тоже духовная сущность. Маг, ритуально убивший себя и привязавший свою душу к сосуду - филактерии4 - прежде, чем она достигла посмертия. Если текущее тело будет уничтожено, душа просто вернется в филактерию, чтобы затем захватить новое. Вполне логично, что лич знает, как бороться с другими личами. И что этот метод прекрасно сработал и на нем с Заком.
  А Зак, придурок, столько выболтал врагу в конце схватки! "Не то чтобы я умер окончательно", блин! Если раньше лич мог и не знать об особенности Зака - то это фраза просто кричала, что парень - тоже лич или иная форма одержимого, что с практической точки зрения равноценно.
  Но с этим уже ничего не поделаешь. Главный вопрос - что делать сейчас? Даже если Зак вернет себе воспоминания (что довольно сомнительно), он наверняка захочет повторять циклы до тех пор, пока не найдет способ победить лича. Если судить по их последнему столкновению, случится это ой как нескоро. И это если предположить, что Зак - создатель и причина временной петли. Не исключено, что с ним просто произошло то же, что и с Зорианом. А если он такой же безбилетник - выходит, где-то есть третий путешественник во времени?
  На удивление, сейчас желание вырваться из петли стало куда слабее, чем поначалу. Возврат к нормальному времени не означал, что и все остальное придет в норму. Вторжение, очевидно, не просто террористический акт; даже если его отбить - будут еще последствия. Происходило что-то очень серьезное, а он, Зориан, был слишком мал. Сверчок, как сказала бы милашка Тайвен. Во временной петле у него были шансы что-то исправить. Вне ее - он был просто еще одной жертвой.
  К тому же, если верить Заку, норма для Зориана - погибнуть в самом начале сражения. Ему даром не нужна такая норма. На самом деле, чем больше он думал - тем отчетливее понимал, что петля - не препятствие, но уникальный шанс. Давно, когда он был младше, Зориан мечтал стать великим магом. Из тех, о ком слагаются легенды, кто перевернул бы само представление о магии. Со временем эта мечта угасла - у него не было ни таланта, ни исключительного трудолюбия, ни нужных связей, чтобы реализовать ее. Но сейчас... Сейчас у него было сколько угодно времени, чтобы набрать преимущество и стать действительно крутым. Круче Дэймена.
  Зориан помотал головой, отгоняя лишние мысли. Он забегает вперед. Нельзя руководствоваться смутными мечтами о величии - нужны четкие цели и продуманные пути их достижения. Пока в голову приходили лишь три варианта - тормошить Зака на предмет подсказок, копаться в библиотеке в поисках новых заклятий и потратить накопления на тренировку алхимических навыков.
  С Заком нужно быть поосторожнее. Даже если тот не против помочь - чем больше они сотрудничают, тем выше шанс разоблачения.
  В библиотеке, конечно, великое множество заклятий - но все по-настоящему полезные (применимые в бою, преступлениях и шпионаже), собраны в закрытых секциях. От старшекурсников он знал, что получить туда допуск практически нереально - это не удалось даже Фортову, а он, наверное, смог бы очаровать даже тролля.
  Вот отточить алхимические навыки - действительно беспроигрышный вариант. Раньше он уделял больше внимания инвокациям, но лишь по одной причине - для алхимической практики нужны дорогостоящие ингредиенты. Сейчас же, когда его сбережения будут вновь восполняться каждый месяц, финансовые трудности больше не помешают тренироваться.
  Не густо, честно говоря. Нужны еще варианты. Вздохнув, Зориан вытащил из сумки верную тетрадку и приступил к планированию.
  
  - Что-то хотел, сынок? - спросил Кайрон. - Занятие окончено, если ты не заметил.
  - Ээм, я заметил. Я только хотел кое-что обсудить, - ответил Зориан. Кайрон жестом велел ему продолжать. - Не сочтите за дерзость, но заявленная вами учебная программа кажется несколько... упрощенной. Я не вижу смысла целый месяц отрабатывать магический снаряд, он и так неплохо у меня получается.
  Кайрон молча смотрел на него. Зориан подавил желание поежиться и прямо встретил его взгляд. Вроде бы такому, как Кайрон, это должно понравиться.
  - Не сочти за дерзость, сынок, но у тебя просто недостаточный резерв для боевого мага, - наконец сказал Кайрон. - У тебя неплохие навыки плетения для твоего возраста, но ты выдыхаешься после десяти выстрелов. В реальном бою этого не хватит.
  - Ну, я знаю об этом, - признал Зориан. Его запас маны слегка подрос с первого месяца, так что на самом деле десять выстрелов были уже прогрессом. - К слову, с этим можно что-нибудь сделать?
  - Ничего, достойного упоминания, - покачал головой Кайрон. - С практикой твой резерв возрастет, но и у всех остальных - тоже. Ты всегда будешь уступать сильным от природы магам - а большинство боевых магов именно таковы. Я не могу запретить тебе выбрать эту профессию, но я определенно не рекомендую. Во многих областях тонкий контроль даст тебе преимущество - но в боевой магии прежде всего ценится сила.
  - Понятно, - сказал Зориан. Он не собирался становиться боевым магом, но ему так или иначе нужно уметь за себя постоять. По крайней мере - чтобы отбиться от случайного тролля или зимнего волка во время вторжения. - Но, все же, к моему вопросу. Я уже вполне прилично освоил заклинание; если мы будем отрабатывать его весь месяц - есть ли мне смысл посещать занятия в этом месяце?
  - Хм, - фыркнул Кайрон. - Шантаж, сынок?
  - Э...
  - Ничего, я не в обиде. И мне понятна твоя позиция... - Кайрон задумчиво потер подбородок. - Подожди здесь.
  Спустя пятнадцать минут Кайрон вернулся, с заклинательным жезлом, брошюркой и четырьмя керамическими пластинками. Пластинки он бросил Зориану, которому пришлось их поспешно ловить, прежде чем они разобьются о землю.
  - Неплохие рефлексы, - одобрил Кайрон. - На самом деле они укреплены, так что их можно ронять, - он сжал в руке тренировочный жезл. - Дай-ка я покажу тебе кое-что. Брось одну пластинку слева от меня.
  Зориан немедленно послушался, и Кайрон молча направил жезл примерно в сторону летящей пластинки. Он сильно промазал, но заряд силы прочертил в воздухе кривую и ударил в цель. Пластинка разлетелась вдребезги.
  - Еще, - велел Кайрон.
  Зориан бросил следующую пластинку. На этот раз заряд выглядел иначе - очень тонкий и длинный, словно огромная игла. Он не разбил пластинку, а пронзил ее в центре, оставив круглое отверстие.
  - Две последние - вместе, - скомандовал Кайрон.
  Две пластинки взмыли в воздух, и маг вновь направил жезл в их сторону. Зориан ожидал магического импульса, но из жезла ничего не вырвалось. Просто обе пластинки распались надвое, словно рассеченные невидимыми лезвиями.
  Кайрон опустил жезл и заговорил:
  - Причина, по которой мы уделяем столько времени магическому снаряду, в том, что это очень гибкое заклинание. В простейшей версии это светящийся заряд силы, летящий по прямой и наносящий удар. Это так называемая ударная форма, она проста и эффективна. Но искусный маг может куда больше. Можно использовать магию анимации, чтобы выстрел всегда попадал в цель. Можно сфокусировать заряд в острие и прошить цель - или в плоскость, и разрезать ее - пронзающая и рассекающая формы. Можно выпустить несколько зарядов одновременно - или целый залп, если резерв и мастерство плетения позволяют. И, разумеется, заряд можно сделать невидимым.
  - Невидимым? - переспросил Зориан.
  - Да, - подтвердил Кайрон. - Идеально выполненное силовое плетение полностью прозрачно. Свет, который мы видим - результат утечки энергии сквозь небрежно выполненный контур. Скорость сотворения заклятий в бою практически гарантирует ошибки, и даже при идеальном исполнении контур может не выдержать влитой в него силы.
  - То есть я выполняю заклятье неправильно? - заключил Зориан, вспоминая свои яркие магические стрелы. - Погодите, ваши заряды тоже светятся. Получается...
  Кайрон хмыкнул.
  - Как я уже сказал, во многих отраслях магии важен контроль, но в боевой магии нужна сила. Большинство боевых магов не способны сделать прозрачной даже начальную форму магического снаряда - и это им не мешает. Даже я обычно не утруждаюсь - идеальное плетение лишь едва сильнее обычного. С другой стороны, тебе придется использовать все доступные преимущества.
  Кайрон сунул жезл и брошюру Зориану в руки.
  - Ты прав, плановые занятия в этом месяце тебе ничего не дадут. Ударная форма проста, но половина твоих одноклассников не могут ее освоить - и только у тебя она стабильно получается. Так что прочитай буклет, найди подходящие мишени и попроси друга проследить - чтобы было кому позвать помощь, если ты серьезно облажаешься. Да, и не покалечь кого-нибудь в процессе, а то я буду очень недоволен. Возвращайся через две недели, я посмотрю, какой будет прогресс.
  - Да, - с энтузиазмом откликнулся Зориан. Вышло куда лучше, чем он ожидал.
  - А теперь выметайся, - Кайрон указал на дверь. - Ты и так потратил весь мой перерыв.
  
  Зориан уронил стопку книг на ближайший стол и оглядел полки. Он вновь решил попытать счастья с работой в библиотеке - может, удастся найти обходной путь в закрытые секции. Зак уже третий день отсутствовал на занятиях, видимо, все еще мучимый заклятьем лича - так что библиотека была единственным доступным источником информации. К тому же, в прошлый раз его убили, прежде чем он научился поиску книг.
  Впрочем, в этот раз он не торопил Киритишли - вариации магического снаряда, полученные от Кайрона, поглощали все его свободное время. Как и сказал учитель, проблема заключалась в быстром касте - и значительном заряде маны, вливаемом в поспешно сплетенный контур. Просто сотворить летящий по прямой импульс было несложно - но вот добавить, к примеру, функцию самонаведения за доли секунды было действительно тяжело. Не говоря уже о исправлении всех недочетов контура, чтобы сделать заряд прозрачным.
  Но это не означало, что у него ничего не получалось. Он уже освоил небольшую коррекцию траектории - а вчера сумел сотворить безупречную пронзающую форму. Прогресс!
  - У тебя хорошо получается, - заметила Ибери, ставя книги на полку. - Неожиданно хорошо. Обычно новичкам требуется много времени, чтобы освоиться с нашей системой. Ты уже работал в библиотеке?
  - Угу, - согласился Зориан. Технически даже не соврал. - Там была на удивление схожая схема организации.
  - Ничего удивительного, - сказала из-за спины Киритишли, заставив его вздрогнуть от неожиданности. - Все государственные библиотеки используют одну схему организации. Стандарт Общества Библиотекарей. Да даже библиотеки Отколовшихся Наций во многом схожи с ней.
  - Потому что в прошлом они были единой страной? - предположил Зориан.
  - Сложно сказать, был ли Старый Альянс единой страной, - ответила Киритишли. - Название говорит само за себя. Есть мнение, что попытка объединить Альянс в одно государство и привела к Войнам Раскола. Но да, Отколовшиеся Нации унаследовали от Альянса все бюрократические структуры, и библиотеки в том числе.
  Зориан начинал понимать, почему у Киритишли столь напряженные отношения с ректором. Он мало что знал о ректоре, но похоже, тот весьма политически активен и... эм, патриотичен. А официальная позиция правительства общеизвестна - нет никакого Старого Альянса, Эльдемарский Альянс существует и поныне - просто слегка уменьшился. Абсурдность позиции очевидна как соотечественникам, так и иностранцам, но большинство предпочитает не спорить. Киритишли, похоже, не просто не стала молчать - а заявила, что такой страны не только нет, но и никогда не было. И это, видимо, дошло до ушей ректора. Наверное, это был тот еще разговор.
  - Эй! - раздался знакомый голос. - Зориан здесь? Я слышал...
  - Не кричи в библиотеке, Зак, - вздохнул Зориан. - Ты снова стал шумным - поправился наконец?
  - Ага! - радостно заявил Зак, стукнув себя в грудь. - Здоров, как бык. Как насчет пойти перекусить?
  - Если ты не заметил, я работаю, - возразил Зориан.
  - Ничего страшного, Зориан, мы почти закончили на сегодня, - вмешалась Киритишли. Затем склонилась к его уху: - Или ты хочешь отделаться от него, а я мешаю?
  Зориан успокоил ее жестом и последовал за Заком на улицу. Было бы забавно посмотреть, как Киритишли выставит этого типа из библиотеки, но сейчас он был не прочь с ним поговорить.
  - Я тебе зачем-то понадобился? - спросил Зориан. Он думал, что придется искать Зака и выуживать из него сведения - но, похоже, Зак к нему привязался. Сложно сказать, хорошо это или плохо. Удобно, да, но так он может что-то заподозрить.
  - Ты самый интересный из присутствующих и единственный кроме Неолу, кто верит в мои путешествия во времени, - ответил Зак.
  - Неолу? - недоверчиво переспросил Зориан.
  - Она запоем читает фантастику и мистику. Да и сама довольно доверчива. Наивная мечтательница, как говорит ее отец. Было очень легко убедить ее, что я - путешественник во времени. Думаю, она сама хотела в это поверить.
  - А, - сказал Зориан. Теперь понятно, почему в его первый месяц Зак проводил столько времени с Неолу. Пока неясно, кто вторая девушка - и как перевести разговор на нее. - Кстати, сколько вообще людей ты пытался убедить?
  - Всех в нашем классе, учителей, ректора, глав всех полицейских департаментов. Еще парочку дворян и других влиятельных людей.
  Как... настойчиво.
  - Без особого успеха, я полагаю, - предположил Зориан.
  - Мягко сказано, - вздохнул Зак.
  Зориан нахмурился. А зачем вообще Зак открылся всем этим людям? Не лучший ход для путешественника во времени, пытающегося предотвратить вторжение. Зориан и сам подумывал об этом, но решил, что вреда будет больше, чем пользы - что Зак успешно подтвердил.
  - Зак, - осторожно начал Зориан. - Как там твои пробелы в памяти? Они не...
  - Они все еще есть, - страдальчески сморщился Зак. - Но хоть не растут, слава богам.
  - Хммм. То есть ты не помнишь, как запустил магию путешествия? Я наводил справки, это считается невозможным, знаешь ли. Принципиально невозможным.
  - Видимо, не настолько невозможно, - возразил Зак. - Но нет, я не помню, как это сделал. Если это вообще сделал я.
   - Если это сделал ты, - согласился Зориан. - С твоих слов выходит, что ты начал эти временные петли обычным студентом, так? Не обижайся, но Зак, какого я помню, вряд ли создал бы новое заклинание - да еще столь революционное.
  - Хе-хе... - нервно хохотнул Зак. - Наверное, ты прав. Мне плохо давались все эти магические науки. Но довольно о грустном - у меня есть для тебя отличные новости!
  - О?
  - Да, - подтвердил Зак. - Я слышал, ты пытаешься изучать боевую магию.
  - А?! От кого это ты слышал?
  - Кайрон сказал учителям, учителя - администраторам, администраторы - уборщикам, уборщики - разнорабочим, разнорабочие - студентам, студенты - мне, - выдал Зак. - Какая разница? Важно то, что я очень неплох в боевой магии и решил тренировать тебя. Считай это наградой за веру в меня.
  Зориан недоверчиво посмотрел на Зака. Он просто возьмет и поможет? Просто так, без долгих интриг и манёвров?
  Даже какое-то разочарование.
  - Что? - возмутился Зак. - Я правда очень хорош в боевой магии! Можно сказать, это моя сильная сторона!
  О, какой интересный поворот...
  - Не то чтобы я не верил тебе, но как ты обучился боевым заклятьям? Маги с большой неохотой делятся такими секретами. Даже с этими... повторами... кто будет обучать студента-третьекурсника? Особенно если ты...
  - Известен своей безответственностью, - закончил Зак. - Честно говоря, я достал эти заклятья не самым законным способом. Не советую повторять, если ты не путешественник во времени - мне пришлось умереть не раз и не два.
  - Ох.
  - Ага. Но у тебя есть я, так что...
  Молча гадая, во что он на этот раз вляпался, Зориан следовал за Заком.
  
  
  
  
  
  

  8. ВОСПРИЯТИЕ
  

  [К оглавлению]
  

  
  - Вот мы и пришли! - провозгласил Зак, раскинув руки и крутанувшись. - Ну, как тебе?
  Зориан подозрительно огляделся, обшаривая глазами каждый сантиметр. На первый взгляд - просто обширная поляна в кольце деревьев, но Зориан не мог не заметить явные следы запустения. Трава слишком высокая и густая, между деревьев теснился подлесок, безнадежно тянущийся к солнцу. Да, здесь удобно обучаться боевой магии - и не менее удобно прятать тела. В хотя бы относительно нормальной ситуации Зориан ни за что не пошел бы с незнакомцем в столь отдаленное, мрачное место. Надо же, как изменилось его восприятие.
  - Интересно, почему деревья не прорастают на поляне, - заметил Зориан. - Тут давно должно было все зарасти.
  Зак моргнул.
  - Никогда об этом не задумывался, - признался он. - Ты подмечаешь странные вещи, Зориан.
  - Еще страннее то, что это место вообще существует, - продолжил Зориан. - Ну, мы же в Сиории. Земля чертовски дорогая. Почему этот участок заброшен - и все еще не пристроен к делу?
  - А, это просто, - ответил Зак. - Это моя земля. Точнее, часть поместья Новеда. Здесь должен быть личный сад главы Дома, или что-то в этом духе, так что без моего разрешения его не трогают. А так как я и понятия о нем не имел до начала повторов... вот.
  - Хм, - согласился Зориан. - Наверное, мне следовало догадаться - ведь твой дом совсем рядом отсюда, не так ли?
  - Ты знаешь, где я живу? - удивился Зак.
  Дерьмо. Что же сказать, что же сказать...
  - Конечно, я знаю, где ты живешь, - Зориан посмотрел на Зака, как на идиота. - Кто не знает, где расположено поместье Новеда?
  Наверное, многие не знают. Сам Зориан не знал, пока не попытался выследить Зака в один из повторов.
  - Хех. Похоже, я довольно знаменит, а? - Зак широко ухмыльнулся.
  Пометка на будущее: Зака легко отвлечь откровенной лестью.
  - Да-да, - вздохнул Зориан. - Так будет знаменитый Новеда обучать меня, как обещал? Время уходит.
  Зак щелкнул пальцами - видимо, наконец вспомнил, зачем они здесь. Его руки замелькали в последовательности жестов, и на другой стороне поляны поднялись несколько сделанных из земли гуманоидов.
  Зориан смотрел, разинув рот - это действительно впечатляло. Зак не произнес ни слова заклинаний, отработав на одних жестах - и с такой скоростью, что Зориан даже не запомнил их толком. К тому же, эти земляные конструкты не стояли, как статуи - они двигались. Это в очередной раз напомнило, что Зак несоизмеримо сильнее в магии и превосходит его практически в любом аспекте. Подавляющее ощущение.
  - Вау, - вслух сказал Зориан.
  - Они только выглядят внушительно, - сказал Зак. - В бою практически бесполезны. Зато хороши как мишени - прочные и восстанавливаются после повреждений.
  Для примера Зак выстрелил в одного из големов быстрым магическим снарядом, попав в центр груди. Удар заставил конструкт отступить на шаг, покрывшись паутиной трещин - но прямо на глазах разрывы сомкнулись назад, возвращая голема к первоначальному виду.
  - Поверить не могу, - выдохнул Зориан.
  - Что такого? - спросил Зак. - Это же просто анимированная земля, так что...
  - Не они, - возразил Зориан. - Магический снаряд! Ни заклинания, ни жестов, ни формул, ничего! Ты просто указал пальцем - и выстрелил!
  Строго говоря, это уже жест. Но точно не из тех, что позволяют творить заклинания.
  - А, это, - отмахнулся Зак. - Тоже ничего особенного. Всего лишь рефлекторная магия. Когда повторяешь заклинание множество раз...
  - Плетение становится инстинктивным, и тебе не обязательно исполнять инвокацию полностью, - закончил за него Зориан. Любой серьезный маг владеет хотя бы парочкой заклинаний настолько хорошо, что может сотворить их даже сильно урезанным исполнением. - Но чтобы исполнить заклинание, просто ткнув пальцем, нужно тренироваться годами!
  Зак улыбался до ушей.
  - Что, эээ... ты и сделал, судя по всему, - закончил Зориан, чувствуя себя глупо. - Удобная штука, это твое путешествие во времени. Так сколько заклятий ты довел до рефлекторного исполнения?
  - Ты имеешь в виду - настолько же рефлекторного? Щит, бросок, возврат, огнемет, еще парочка простых боевых заклятий. Мне хорошо даются множество других заклинаний, но не настолько, чтобы кидать фаерболы одним движением.
  - Ага, - кисло сказал Зориан. Ощущение уже не то что подавляло - это просто не лезло ни в какие ворота. Наверное, лучше перейти к уроку, прежде чем таланты Зака уничтожат его морально. - Так с чего начнем?
  - Кайрон дал тебе жезл и велел отрабатывать магический снаряд, верно?
  - Угу, - подтвердил Зориан.
  - Что же, для начала посмотрим, что у тебя получилось, - Зак махнул рукой в сторону конструктов. - Выстрели пару раз в грязевых парней.
  - Грязевых парней? - переспросил Зориан. - Они что, так и назы...
  - Наверное, нет, - признался Зак. - Я... запамятовал официальный термин и называю заклятье просто "Создать грязевых парней". Да какая разница, вероятно, этим старьем никто, кроме меня, и не пользуется.
  - Вероятно, - согласился Зориан. У него были еще вопросы, но если он будет и дальше спрашивать - они так и не дойдут до практики. Он направил жезл, выданный Кайроном, на ближайшего, гм, грязевого парня и выстрелил. К его удивлению, голем попытался увернуться, но это его не спасло - контроля Зориана хватило, чтобы подправить траекторию импульса. Само собой, нанесенный урон был смехотворным, да и тот быстро устранила регенерация. Не смущаясь, Зориан продолжил стрелять. Следующей пошла пронзающая форма - в этот раз удалось попасть прямо в лоб голему, правда, не удалось пробить. Он попытался исполнить рассекающую - получился размытый ком разноцветного света, лопнувший, как пузырь, на полпути к цели. И два простых ударных, причем один из них прошел мимо - в последний момент земляная кукла отклонилась в сторону.
  Зориан остановился - истощать свой резерв не входило в его планы. Да и в общем-то он уже показал все, что умел. Зак драматически зааплодировал, не обращая внимания на сердитый взгляд Зориана.
  - Сколько ты практикуешься, пару дней? - Зориан кивнул. - И уже можешь управлять полетом снаряда? Ты куда лучше, чем я думал.
  - Вот как? - вкрадчиво спросил Зориан. - И почему же?
  - Лучше скажи мне, сколько выстрелов ты можешь сделать до полного истощения?
  - Десять, - ответил Зориан. Ну и причем тут... - А. Скорость обучения, как правило, зависит от объема резерва?
  - Угу. Чем больше у тебя маны, тем дольше может быть твоя ежедневная тренировка, - подтвердил Зак. - Соответственно, маги с большим резервом обычно учатся быстрее, чем их менее одаренные коллеги.
  - При условии, что они одинаково прилежны и хороши в плетении, - заметил Зориан.
  - Верно, - согласился Зак. - Но обычно разница в объеме резерва перевешивает все остальные различия. Как думаешь, сколько магических снарядов могу выпустить я?
  Зориан помнил, как держался Зак во время вторжения - его запас маны казался неисчерпаемым, так что число должно быть довольно велико. Однако всему есть пределы. В брошюре Кайрона говорилось, что поначалу средний маг имеет запас на 8-12 магических снарядов, а маг выдающихся талантов - до 20-30. И хоть с возрастом и опытом запас маны растет, но отнюдь не бесконечно - пик большинства чародеев вчетверо больше начального запаса, а то и меньше. Допустим, резерв Зака выше среднего - на это указывают его оговорки и манера держаться - и что за время повторов он достиг своего пика...
  - Пятьдесят? - предположил Зориан.
  - Двести тридцать два, - самодовольно поправил Зак.
  Зориан едва не выронил жезл, пораженно уставившись на Зака. 232? Какого черта?
  - По всей видимости, у меня от природы большой резерв, - сказал Зак. Преуменьшение столетия. - И, в отличие от тебя, я развивал его годами. Впрочем, тренируйся хоть всю жизнь - вероятно, ты так и не превысишь сорока. Получается, мой запас вшестеро больше твоего. Серьезное отставание.
  - Да уж, - согласился Зориан. - Мы будем работать над этим отставанием? Или ты позвал меня сюда рассказать, насколько ты круче?
  - Ха! Признаться, лицо у тебя сейчас было просто бесценно, - сказал Зак. - Но это только бонус.
  Он поманил Зориана подойти поближе; тот послушался, позволив Заку наложить на него незнакомое заклинание.
  Зориан ощутил, как заклятье проникает в глаза - чужая мана преодолевала врожденное магическое сопротивление, свойственное любому живому существу. Может, сбросить его, пока не подействовало? Не то чтобы он считал заклятье вредным или опасным - просто из принципа. Зак применил на нем магию, ничего не объяснив и не спросив разрешения - как ни посмотри, грубейшее нарушение профессиональной этики. Подумав, решил не выступать и приглушил сопротивление, позволив заклинанию делать свою работу.
  - Ты уже можешь управлять своей сопротивляемостью? Отлично! Обычно приходится учить. Да что уж, я и сам не умел до начала повторов.
  Зориан хмурился, игнорируя Зака - пытался разобраться, что же делает заклятье. Оно сосредоточилось в глазах, то есть что-то со зрением...
  Ох.
  Невообразимо огромный сияющий столп вздымался к небесам, извиваясь, словно живой, изредка выбрасывая краткоживущие языки светящейся материи. Зориан практически сразу сообразил, что он видит.
  - Так вот как Провал выглядит в магическом зрении? - он вновь повернулся к Заку.
  - Потрясающе, правда? - откликнулся Зак. - Глядя на этот гигантский фонтан маны, я ощущаю масштаб окружающего мира.
  - По идее, магическое зрение не должно работать в Сиории, - заметил Зориан. - Слишком высокий естественный фон. Почему меня не слепит свечением со всех сторон?
  - Это экспериментальная версия. Фильтрует шумы, показывает только сильные токи, - пояснил Зак. - Не слишком надежна, но сойдет для наших целей.
  - А наши цели?.. - спросил Зориан.
  - Я буду раз за разом исполнять магический снаряд, а ты будешь смотреть и пытаться повторить, - сказал Зак. - Сейчас я буду выполнять полную инвокацию, и насколько смогу медленно. Постарайся запомнить слова и жесты, будешь использовать их вместо жезла. В бою жезл удобнее, но тренироваться лучше без костылей.
  Зориан целиком поддерживал этот план - он и сам пытался найти инвокации боевых заклятий. Хотя Зак напрасно его недооценивает. "Постарайся запомнить"? Может, у него и нет чудовищных резервов маны, но на память он никогда не жаловался. Первое же исполнение заклинания навсегда отпечаталось в мозгу.
  Увы, на этом успехи и закончились. Зак выполнил заклятье еще несколько раз, потом предложил ему попробовать. Тут и выяснилось, что исполнять магический снаряд самому не только куда медленнее, чем с жезлом - еще и куда труднее. Хорошо, что в этот раз он видел, как именно должна сплетаться мана - это действительно очень помогло в освоении заклятья, и уже к концу занятия удалось выдать что-то отдаленно похожее. Однако запас маны полностью истощился, и Зак решил закончить на сегодня.
  Зориан возвращался в общежитие, погрузившись в раздумья. Слова Зака о том, что гигантский столп маны помогает ему ощущать масштаб, странным образом подходили к его, Зориана, обстоятельствам. С временной петлей или без, он никогда не сравнится в магической силе с Заком и подобными ему. И если Зак собирается просто решить все проблемы боевой магией, то Зориану такой способ не подходит. Чтобы добиться своего, он должен пойти своим путем.
  Еще бы знать, в чем он заключается, этот свой путь. Единственное, что сейчас приходило в голову - разобраться в причинах и механизме временной петли. Не самая легкая задача - он попросту не имел нужной подготовки. Да, можно потратить некоторое время, оттачивая магические навыки. Чего-чего, а времени у него навалом. Скорее всего. Он не знал, сколько еще будут продолжаться временные петли, но Зак явно не считал, что это скоро закончится - Зориан решил брать пример с более опытного путешественника.
  Стать сильнее... Вот бы спросить совета у кого-нибудь кроме Зака. По идее, давать советы - работа куратора, но было и так ясно, что ответит Ксвим: больше упражнений на плетение. И бросит в него шариком.
  С другой стороны... Разве Ильза в парочке циклов не предлагала перейти к ней? Хммм.
  
  Как бы он ни нуждался в дополнительной помощи, Зориан решил не спрашивать Ильзу, пока не переживет парочку занятий у Ксвима. Придется подождать, зато не возникнет вопросов, откуда он так хорошо знает образовательные методы этого типа. И скучать это время явно не придется - Зак подходил к их внеклассным занятиям едва ли не с большим энтузиазмом, чем сам Зориан. Две недели ежедневных тренировок, и Зориан уже мог не только грамотно вплетать в магический снаряд функцию самонаведения, но и освоил заклятья щита и огнемета. Он полностью осознавал - против обученного боевого мага это ничем не поможет, но ему угрожают и другие враги, помимо магов. Изученные приемы как минимум дадут ему секунду-другую против волка или тролля, а лишняя секунда в бою может решить исход всей схватки.
  Зак вернулся на лекции после их первого занятия, похоже, он полностью пришел в себя. Парень отлично держался для того, кто потерял изрядную часть памяти. И хоть Зориан и восхищался стойкостью и неунывающим характером коллеги-путешественника, экспрессия Зака - вместе с невероятным улучшением навыков - привлекала слишком много внимания. Практически повторение самого первого месяца, за тем исключением, что Зак проводил время не с Неолу и еще одной таинственной девушкой, а с ним. И разумеется, именно к нему приходили с расспросами любопытные одноклассники - всем хотелось знать, как это раздолбай Зак стал настолько лучше.
  - И что мне им говорить? - спросил Зориан. Они с Заком сидели в столовой, некоторые студенты за соседними столиками украдкой поглядывали на них, ждали шанса, когда Зак уйдет. - Не могу же я сказать, что ты путешественник во времени.
  - Почему нет? - удивился Зак. - Я обычно так и говорю. Это сразу все объясняет.
  - Ты правда говоришь всем, что ты путешественник во времени? - недоверчиво спросил Зориан. Он даже не знал, то ли смеяться, то ли постучаться головой о стол.
  - Ага, - подтвердил Зак. - Что в этом плохого?
  Зориан ощутил фантомную боль в груди - там, куда в другом повторе вонзился клинок убийцы в маске. У Зака никогда не случалось таких последствий? Хотя - он просто говорил, что путешествует во времени, ни слова про вторжение. Кстати, он и ему ничего про вторжение не рассказал - каждый раз, когда Зориан пытался подвести разговор к летнему фестивалю, Зак мастерски менял тему.
  - Всего этого легко избежать, если будешь сдерживаться на уроках, - вздохнул Зориан.
  - Я, гм, люблю быть в центре внимания, - признался Зак.
  - Серьезно? - спросил Зориан. - У меня это впервые, но уже достало. Говоришь, это не надоедает за сколько там - больше десяти лет?
  - Да ладно, ты же не думаешь, что я провожу за учебой каждый повтор? - фыркнул Зак. - Это достало уже на третий раз. Большую часть времени я занимаюсь своими делами. Черт, да я обычно даже не приближаюсь к Сиории! Я хожу на занятия только когда хочу отдохнуть - или чувствую ностальгию. Да и сейчас я здесь только потому, что в прошлом цикле меня здорово отделали, нужно привести память в порядок. Ну, и потому что ты меня неожиданно заинтересовал.
  - Кстати, чем я тебя заинтересовал? - полюбопытствовал Зориан. - Мне грех жаловаться, но почему ты тратишь на меня столько времени? Это ведь совершенно бесполезно в дальней перспективе?
  - Эй, это слишком черствый подход, - сказал Зак. - Я никогда так не думал. За время повторов я постарался получше узнать всех своих одноклассников - хоть некоторые и встречали это весьма неприветливо. Но я никогда не считал это бесполезной тратой времени. В этот раз ты впервые настолько дружелюбен - понятия не имею, что из моих поступков вызвало это. Но грех упускать такой шанс.
  Ему стало стыдно. Зориан не то что не пытался лучше узнать одноклассников - ему такое вообще в голову не приходило. И Зак уже не впервые упоминает, что раньше Зориан относился к нему, как последний засранец. Что же все-таки случилось между Заком и его прошлой версией, что оставило столь сильное впечатление?
  - Понятно, - неуверенно ответил Зориан.
  - Ты меня и правда удивляешь, - продолжил Зак. - Ты настолько отличаешься от привычного мне Зориана, я даже не уверен, что вы с ним - одно и то же лицо.
  - Кем еще я могу быть? - спросил Зориан, не понимая, на что намекает собеседник. Вроде бы Зак не догадывается, что он тоже переживает повторы - тогда к чему это?
  - Я думаю - не попал ли я в другой временной поток или что-то вроде, - сказал Зак.
  Зориан недоверчиво посмотрел на него. Другой временной поток? И это его объяснение? Серьезно? Нет, серьезно? Он чуть не признался во всем, просто чтобы показать Заку, какой тот болван. Чуть не признался.
  - Что-то вроде, - с каменным лицом повторил Зориан.
  - Что? - запротестовал Зак. - Это вполне возможно. Вот ты знаешь, как работает механика времени? И я не знаю.
  - После нашего первого разговора я отыскал парочку книг по теме, - сказал Зориан. Не совсем правда - он действительно искал книги по теме, но не в этом цикле.
  - И ничего не узнал, - закончил за него Зак. - Там нет ничего полезного. Пишут только об этических проблемах, парадоксах и подобной чепухе. Признаться, это был первый и последний раз, когда я пришел в нашу библиотеку за книгами.
  Зориан странно посмотрел на него.
  - Шутишь?
  - О чем? - уточнил Зак.
  - О том, что ты лишь раз ходил в библиотеку.
  - Э, ну... - Зак нервно хихикнул. - Как бы сказать... Я не очень люблю читать.
  Зориан молча смотрел на Зака. Он прикалывается? Зориан бы еще поверил, что старый Зак, до временных петель, не ходил в библиотеку. В этом не было ничего особенного, многие студенты не ходили в библиотеку до третьего курса - все равно в репозиторий не допускали без сертификации. Но этот Зак прожил месяц третьего курса больше 200 раз. У него уже был доступ к тысячам заклятий, хранящимся в библиотеке - но он даже не заглядывал туда. Он, видите ли, не любит читать.
  Просто в голове не укладывалось. Во всяком случае, в голове Зориана.
  - Ты точно читал наши учебники, - заметил Зориан. - Без этого ты бы не смог так блистать на уроках.
  - Ну, я и не говорил, что не читаю совсем, - возразил Зак. - Просто избегаю, когда возможно. Я куда лучше учусь на практике.
  Забавно, в этом он полная противоположность Зориана - тот стремился узнать как можно больше, прежде чем попробовать самому. Избегать книг, несомненно, серьезный недостаток для мага, но Зориан напомнил себе, что при этом Зак достиг весьма впечатляющих результатов. Если подумать, в репозитории библиотеки практически нет чего-либо опасного, так что для мага, ориентированного на более закрытые области магического искусства, полезность библиотеки весьма ограничена.
  - То есть в основном ты учился у кураторов? - предположил Зориан. - Удивлен, как тебе удается узнать нужное менее чем за месяц. Я думал, большинство магов показывают ученику что-то стоящее только после нескольких лет дрессировки.
  - Обычно так оно и есть, - сказал Зак. - Но я - последний из Новеда, знаешь ли. Всю мою жизнь сильнейшие маги, толкаясь локтями, стремились учить меня. Так что, как правило, мне достаточно назвать фамилию - и куратор счастлив мне помочь.
  Зориан подавил вспышку зависти. Зак просто использует все доступные преимущества - как поступил бы и сам Зориан на его месте. Но некий осадочек остался - напоминание, что Дэймен и Фортов всегда могли выпросить у учителей дополнительную помощь или уступки, что никогда не удавалось Зориану. Родители беспрестанно твердили, что все дело в поведении - будь он более общителен, более вежлив, более... Словом, тогда к нему относились бы так же. Ему же казалось, что у его братьев словно некий знак на лбу, видимый лишь преподавателям и отмечающий их как избранных.
  Но Зак - не его братья, нечего вымещать на нем злость.
  - Удобно, - сказал он вслух, несколько натянуто улыбаясь. Кажется, Зак не заметил фальши.
  Помимо зависти - он начал серьезно сомневаться в своей гипотезе, что Зак - такой же, как он, случайный безбилетник во времени. У Зака невероятно мощный резерв маны, скорее всего, больше, чем у любого другого ученика академии. Он - последний из знаменитого Дома, имеющий серьезное положение в обществе и не имеющий надоедливых родителей, которых бы шокировала внезапная перемена в сыне. Помимо магической силы и знатного происхождения, он общителен и харизматичен, способен договориться даже с неприступными магами верхних кругов. Его никак не назовешь избалованным принцем - у парня огромный потенциал, и нужно лишь время, чтобы он успел этот потенциал раскрыть. Время, которого у него, благодаря петле, неограниченно много. Как... удачно. На взгляд Зориана - чересчур удачно для случайного совпадения.
  Вот почему, при очевидном дружелюбии Зака, Зориан не спешил раскрывать свои карты. Во всяком случае - насчет участия во временной петле. Сейчас его единственное преимущество в том, что он - неучтенный элемент в планах Зака. Неизвестная переменная. И он собирался максимально использовать это преимущество.
  Какие бы силы не стояли за Заком, Зориан не собирался в обозримом будущем раскрывать свои секреты.
  
  - Садитесь, мистер Казински, - сказала Ильза. - Признаться, я ожидала вас раньше.
  - Вот как? - спросил Зориан.
  - О да, - откликнулась Ильза. - Обычно студенты стучатся ко мне после первого же занятия со Ксвимом. Вы же вынесли целых два, так что получаете баллы за долготерпение.
   - Здорово, - кисло сказал Зориан.
  - Однако я не могу дать вам другого куратора. Боюсь, придется смириться с этим.
  - Я подозревал нечто подобное, - сказал Зориан. Еще бы, ведь он уже спрашивал в прошлых месяцах. - Я здесь не за этим.
  - Не за этим? - Ильза приподняла бровь.
  - Нет, - подтвердил Зориан. - Как я понял, с куратором Ксвимом мы будем заниматься только базовой тройкой. Поэтому я решил активнее тренироваться самостоятельно. И пришел просить у вас рекомендаций - с чего начать, на что обратить внимание, в таком вот духе.
  Ильза тяжело вздохнула.
  - Это тяжело посоветовать, мистер Казински. Универсального решения нет, поэтому академия и дает студентам кураторов. Но, думаю, пару советов я дам. Как у вас с базовой тройкой?
  - Зависит от того, кого вы спросите, - ответил Зориан. - Мои учителя со второго курса считали, что я полностью овладел ей. Ксвим считает, что я позорю всю гильдию магов.
  Она фыркнула и протянула ему ручку. Именно протянула, не бросила, как Ксвим. Как же приятно общаться с вменяемыми профессорами...
  - Пролевитируйте ее, - сказала Ильза.
  Она еще говорила - а ручка уже вертелась над его раскрытой ладонью.
  - О, вы уже можете вращать левитируемый объект, - удовлетворенно отметила Ильза. - Уверена, Ксвим был счастлив, - да как бы не так. - Вы знаете еще вариации упражнения?
  - Нет, - сказал Зориан. - Только не говорите, что вариации базовой тройки - стандартная методика обучения.
  - Не в том виде, как это делает Ксвим, - ответила Ильза. - Но да, большинство кураторов дают вариации базовой тройки, чтобы развить навыки плетения.
  - А сколько всего этих вариаций? - спросил Зориан.
  - О, многие тысячи, - подтвердила его подозрения Ильза. - Но к концу третьего курса большинство студентов осваивает шесть или около того. Держите.
  Она передала ему объемистую книгу и подождала, пока он полистает. Судя по всему, книга описывала 15 "особенно интересных" вариаций базовой тройки, по пять на каждое упражнение.
  - Дайте угадаю, - вздохнул Зориан. - Вы хотите, чтобы я освоил их все.
  - Это было бы впечатляюще, - хмыкнула Ильза. - Вы меня не слушали? За год большинство осваивает шесть и менее. Вероятно, освоить все вы сможете только к выпуску. Разумеется, в том случае, если сами захотите - я ни к чему вас не обязываю.
  - Шесть в год, вот как? - задумчиво протянул Зориан. В голове формировалась идея.
  - Именно, - подтвердила Ильза.
  - А что, если я освою все пятнадцать до конца месяца? - спросил Зориан.
  Ильза молча посмотрела на него - потом засмеялась. Прошло несколько секунд, прежде чем она успокоилась.
  - Боги, а ты уверен в себе, - сказала она, все еще хихикая. - Если сумеешь - я забуду про все протоколы и немедленно возьму тебя своим учеником. Всегда мечтала поучаствовать в рождении легенды. Но увы, не думаю, что тебе это по силам.
  Зориан ответил кривой ухмылкой.
  
  Само собой, у него не было шансов овладеть всеми 15 в этом цикле - но этого и не требовалось. Благодаря временной петле, у него было не жалкие две недели, но несоизмеримо больше времени. Книга нашлась в библиотеке - в следующем цикле даже не придется просить Ильзу. И кто знает, может, если он освоит все 15 - даже Ксвим сменит гнев на милость. Да уж, мечтать не вредно.
  К слову, сама книга была довольно интересна. Не просто детальные описания упражнений, но и причины, почему была выбрана каждая из этих вариаций - а также объяснение, почему из тысяч магических упражнений ученикам преподается именно базовая тройка. Зориан по диагонали ознакомился со всеми главами, прежде чем ответственно начать с начала.
  Заставить объект светиться, левитировать его или воспламенить... Это простейшие действия, требующие лишь зачаточных навыков плетения. Например, упражнение левитации - просто излучение отталкивающей силы всей поверхностью ладони. Проще уже не придумаешь. Этих простейших действий множество, всяко больше трех - но эти три считаются базовыми. Создание света, тепла или кинетической силы - компоненты огромного множества заклинаний, так что их освоение существенно поможет в будущем.
  Вариации упражнений, приведенные в книге, были куда сложнее. Хоть Ильза, Ксвим и сама книга называли это вариациями - на взгляд Зориана, это скорее апгрейды, продвинутые версии. Он поначалу не обратил внимания, но упражнение со вращающейся ручкой - кстати, идущее первым в книге, только под более благозвучным названием - уже на порядок сложнее просто удержания объекта над ладонью. Нужно не только поддерживать левитацию, но и вплести еще одно действие, вращательное усилие. Эта вариация развивала в магах многозадачность, приучая к одновременной обработке двух потоков.
  Ксвим бы с ним не согласился, но Зориан считал, что овладел вращательным упражнением - да и описание в книге подтверждало это. Так что он перешел к следующим четырем вариациям левитации, пытаясь определить, какая из них проще. Вскоре он выяснил, что упражнения не просто расположены по возрастанию сложности, но и для освоения последующего требуется овладеть предыдущим.
  Вертикальная левитация - прижать объект к ладони притягивающей силой, повернуть ладонь вертикально и заставить объект парить рядом с ладонью. С первой частью все было легко, он уже мог это сделать - но чтобы заставить объект парить, нужно уравновесить притягивающую силу, направляющую объект к ладони, и отталкивающую, поддерживающую зазор. Без стабильной многозадачности, натренированной вращательным упражнением, к этой вариации можно было даже не подступаться.
  Потом - фиксированная левитация, когда объект должен оставаться в одном положении даже при изменении начальных условий. Другими словами, нужно двигать ладонь вверх-вниз, вправо-влево, но левитируемый объект должен оставаться на месте. Здесь уже требовался навык уравновешивать силы притяжения и отталкивания, полученный при вертикальной левитации, но нужно постоянно изменять баланс, чтобы скомпенсировать движение ладони.
  И так далее. Убедившись, что учить упражнения можно только по порядку, Зориан начал с вертикальной левитации. Увы, в этом месяце он ее уже не освоит.
  Приближался летний фестиваль.
  
  
  
  
  
  

  9. ШУЛЕРЫ
  

  [К оглавлению]
  

  
  - Маджара, - произнес искомое слово Зориан, завершая заклинание.
  Магия устремилась во все стороны, сканируя книги на полках; он влил больше маны, расширяя радиус действия. Пытаясь нарастить мощность, он едва не загубил все - контур дестабилизировался, пришлось срочно поправлять его - но в итоге мана устремилась по должному пути, и заклятье сработало. Перед глазами возникло семь золотых нитей, исходящих из его груди и тянущихся к книгам в этой секции библиотеки.
  Зориан улыбнулся. Это было одно из заклятий по поиску книг, которым его обучила Ибери - то, что искало определенное слово или сочетание слов. Довольно капризное заклятье - оно отказывало, если число откликов превышало определенный порог; порог тем выше, чем искуснее заклинатель. Так что обычно это заклинание использовалось для поиска цитат или действительно редких терминов.
  Редких, как, например, мертвый язык Маджары. Зеномир не шутил - в библиотеке не было книг об этом языке, и даже просто упоминания были крайне редки. На сегодняшний день он нашел всего 13 книг, где встречалось это слово, да и то в примечаниях. Вполне возможно, где-то в библиотеке и были нужные ему сведения, недоступные для его заклятий - Ибери показала ему лишь азы "библиотечной магии", а их поисковые возможности оставляли желать лучшего - но даже если так, он ничего не мог с этим поделать.
  Он посмотрел на нити, тянущиеся из его груди, и провел сквозь них рукой, не встретив ни малейшего сопротивления. Это развлечение никогда не приедалось. Ну, наверное, со временем надоест, но пока ощущение было еще свежо. Нити были иллюзией, существующей лишь в его мозгу. Все поисковые заклятья требуют некий посредник, переводящий результаты в понятный заклинателю вид - человеческий мозг не способен воспринять прорицание напрямую. Если верить Ибери, наведенная на себя иллюзия целеуказателей - весьма продвинутый способ; как он вообще мог освоить такое заклятье всего за полчаса? Кажется, она ему не поверила. Он же решительно не понимал, что тут сложного - нити были всего лишь мысленным образом, даже не требовавшим навыков плетения... просто визуализация. Ему это казалось простым, даже естественным.
  Он покачал головой и проследовал вдоль одной из нитей до конца. Там нашлась книга, устрашающе толстый 400-страничный том о истории Миасины. Зориану совсем не улыбалось все это читать, так что он прибег к еще одному заклятью прорицания, показанному Ибери. Все упоминания нужного слова подсветились зеленым, осталось лишь пролистать страницы в поисках зеленого свечения...
  - Зориан? Что ты тут делаешь?
  Он мгновенно захлопнул книгу и вернул ее на полку. Ничего предосудительного, но не объяснять же Ибери про маджарский язык - и почему он ищет упоминания о нем.
  Он повернулся - и проглотил заготовленный ответ. Ибери выглядела ужасно. Покрасневшие глаза и нос, словно она только что плакала - и уродливые багровые пятна, покрывающие шею и правую щеку. Не похоже на синяк, скорее...
  Ох, гадство.
  - Ибери... - неуверенно начал он. - Ты случайно не в том же классе, что и мой брат?
  Она дернулась и отвела взгляд. Он тяжело вздохнул. Здорово.
  - Как ты узнал? - спросила она после недолгого молчания.
  - Дорогой брат недавно приходил ко мне, - сказал Зориан. - Сказал, что толкнул девушку в заросли багрового плюща. Просил "зелье от волдырей". Я был не в настроении, так что послал его подальше.
  На самом деле, это было неправдой. В последние три повтора он выяснил, что если не идти к себе сразу после занятий - Фортов не может (или не хочет) его найти. Собственно, потому-то он и проводил вечер в библиотеке, а не у себя. Но, разумеется, ему была прекрасно известна проблема Фортова.
  - А, - тихо сказала она. - Ничего... Все в порядке.
  - Нет, не в порядке, - возразил Зориан. - Знай я, что он говорит о тебе - я бы помог ему. Точнее, помог бы тебе. На Фортова мне наплевать, - он быстро прикинул в уме. - Знаешь, я вполне могу сделать это и сейчас. Нужно лишь зайти ко мне за ингредиентами и...
  - Ты не обязан, - быстро перебила она. - Это... не настолько важно.
  Зориан вновь посмотрел на нее. Да, она определенно плакала. И то, как она это сказала - "не обязан" вместо "не должен", "не настолько важно" - вместо "не важно"...
  - Да все нормально, - заверил он. - Я отказался потому, что просил Фортов, а не потому что это сложно. Где мне найти тебя, когда мазь будет готова?
  - М, тогда я бы пошла с тобой, если можно, - нерешительно сказала она. - Хочу посмотреть, как делается мазь. На всякий случай.
  Зориан колебался. Это... потенциально проблематично. Алхимическая лаборатория уже заперта, ему придется прибегнуть к несколько, гм, нестандартным способам, чтобы попасть внутрь. А, какого черта? Она все равно ничего не вспомнит после рестарта.
  Они направились к комнате Зориана. И, словно ему мало одного непрошеного свидетеля - у двери поджидал еще один. Разумеется, речь шла о Заке.
  Честно говоря, он даже не удивился. С приближением летнего фестиваля Зак становился все более нервным, что было особенно заметно во время их ежедневной практики. При этом он ни словом не обмолвился о приближающейся угрозе, как бы Зориан ни старался выведать хоть что-нибудь. В последние дни старший путешественник неоднократно расспрашивал о планах Зориана на летний фестиваль, неуклюже намекая, что остаться в комнате - не самая лучшая идея. Зориан был склонен с ним согласиться - он все еще отчетливо помнил, как падающая звезда разметала общежитие в щебенку. Вот только Зак ему не верил - и, похоже, собирался вновь принять меры, чтобы Зориан пришел на танцы. Серьезно, что же все-таки произошло между Заком и его прошлым воплощением? Неужто до временных петель он был настолько упрям?
  Он подошел к Заку, отрешенно сидевшему на корточках и глядевшему на что-то в руке. Нет, не в руке - над рукой: подойдя, он разглядел лениво вращающийся над раскрытой ладонью карандаш. Похоже, Зак тоже знал это упражнение и коротал время, тренируясь. Зориану сразу захотелось кинуть шарик ему в лоб и потребовать начать сначала - но он сдержался.
  У него с собой не было шариков.
  - Привет, Зак, - сказал Зориан, возвращая приятеля к реальности. - Меня ждешь?
  - Ага, - Зак открыл было рот сказать что-то еще, но заметил Ибери, следующую за Зорианом, и закрыл обратно. - Я не вовремя?
  - Да нет, все в порядке, - вздохнул Зориан. - Я зайду за реагентами и потом собираюсь приготовить кое-что для мисс Амберкомб. А что ты хотел?
  - Это может подождать, - отмахнулся Зак. - А что собираешься готовить? Могу помочь, я довольно хорош в алхимии.
  - Есть ли что-то, в чем ты не хорош? - фыркнул Зориан.
  - Ты не поверишь, - пробормотал Зак.
  Ибери молча слушала их пикировку, но харизма Зака взяла свое - к моменту, когда Зориан вернулся с коробкой реагентов, эти двое уже вовсю разговаривали. В основном о том, что случилось с Ибери.
  - Боги, Зориан, я и не знал, что твой брат такой козлина, - заметил Зак. - Неудивительно, что ты вырос таким... э...
  Зориан приподнял бровь, и Зак замолчал. Зато Ибери молчать не стала:
  - Он вовсе не козлина! Он нечаянно.
  - Тогда он должен был все исправить, - настаивал Зак. - Нечаянно или нет, это его вина. Нечего перекладывать ответственность на младшего брата.
  - Никто не заставлял Зориана, - ответила Ибери. - Он делает это по собственному желанию. Правда, Зориан?
  - Ага, - согласился Зориан. - По собственному.
  Само собой, в споре он был на стороне Зака. Но если он что-то узнал об Ибери за прошедший месяц - так это то, что она без памяти влюблена в его брата. Понятно, что если при ней ругать объект ее воздыханий, ничего хорошего не выйдет. Да и сказать по совести, Зориан понимал, что необъективен по отношению к Фортову. Между ними слишком много давних обид.
  Хорошо хоть эти двое решили остаться при своем мнении - наступила благодатная тишина. Во всяком случае, благодатная для Зориана - Зак явно остался недоволен.
  - Эй, Зориан, - окликнул он. - А почему мы идем к главному корпусу?
  - В алхимическую лабораторию, разумеется, - ответил Зориан. Он понимал, что имеет в виду Зак, но, может, обойдется. Может, ему не придется раскрывать один из своих тайных козырей.
  Как бы не так.
  - Но в этом часу все лаборатории уже закрыты, - заметил Зак.
  - Ох! - воскликнула Ибери. - Он прав! Они все закрылись еще два часа назад!
  - Ничего страшного, - заверил их Зориан. - Если мы уберем за собой, никто не узнает, что мы там были.
  - Но дверь заперта, - возразил Зак.
  Зориан вздохнул.
  - Не для магии.
  - Ты знаешь отпирающие заклятья? - удивленно спросил Зак.
  Его удивление было понятно - отпирающие заклинания по очевидным причинам относились к запрещенным. Даже просто владение ими без специальной лицензии уже было преступлением. Не слишком тяжким, но тем не менее.
  Так что и хорошо, что Зориан не владел этой магией.
  - Нет, - ответил он. - Но это просто механический замок. Я передвину сувальды телекинезом. Раз плюнуть.
  Они ответили непонимающими взглядами. Как и большинство людей, они никогда не интересовались устройством замков и способами открыть их без ключа. Зориан, вследствие своего... счастливого детства, интересовался. На самом деле он мог бы вскрыть обычный замок и вовсе без магии - просто это куда дольше и требует наличия инструментов.
  Он подошел к дверям лаборатории и нажал на ручку. Зак был прав, заперто. Пожав плечами, он положил ладонь на замочную скважину и закрыл глаза, сосредотачиваясь. Зак и Ибери окружили его, стараясь разглядеть получше - неважно, забыть про них. Нужна полная концентрация.
  Он придумал этот трюк на втором курсе, устав от скучных стандартных упражнений. Наполнить замочный механизм своей маной, ощупать ею устройство, затем передвинуть пластины в нужное положение. Потребовались месяцы упорных тренировок, но сейчас он мог открыть большинство дверей менее чем за 30 секунд.
  Даже если дверь защищена магией. Он не сказал Заку и Ибери, но на дверь лаборатории были наложены обереги - как и на все сколь-нибудь важные помещения академии. Экспериментируя со своим новым трюком, Зориан выяснил, что низкоуровневые обереги защищают лишь от обычных отпирающих заклятий. Сейчас он не пользовался структурированной магией, так что примитивная защита молчала.
  Замок щелкнул; Зориан вновь нажал на ручку - и открыл дверь.
  - Вау, - сказал Зак, входя следом за ним. - Ты просто приложил руку, подержал несколько секунд - и открыл!
  - Это только видимая часть, - кисло ответил Зориан. - На самом деле все куда сложнее.
  - Ни секунды не сомневаюсь.
  Зак, похоже, был действительно впечатлен - а вот Ибери молчала и бросала на него странные взгляды. Потому-то он и старался не показывать другим свое умение - большинство сразу решит, что он уголовник. Да и если слухи дойдут до администрации, защиту наверняка усилят, что ему совершенно не нужно.
  К счастью, Ибери, в отличие от некоторых известных ему людей, не спешила обвинять других во всех смертных грехах. Приступив к приготовлению мази, он полностью реабилитировал себя в ее глазах. Зак, на удивление, не знал этого рецепта - при том, что неоднократно показывал на уроках куда более сложные составы. Учиться он тоже не спешил - да уж, мазь от волдырей - это не эликсир силы и не зелье исцеления ран, скукота. Похоже, кое-кто строил дом, не озаботившись надежным фундаментом; с другой стороны - у Зориана не было опыта десятка лет во временной петле. Пока не было.
  - Это листья багрового плюща? - спросила Ибери.
  - Да, - подтвердил Зориан, заворачивая листья в ткань. - Главный ингредиент, только их надо сперва измельчить. Справочники и вовсе советуют растереть в порошок, но это не обязательно. Если не растирать, их просто потребуется больше, но их у нас навалом...
  Час спустя мазь была готова, и Зак любезно сотворил для Ибери иллюзорное зеркало. Любезно и расчетливо - пока девушка наносила бальзам, Зак утащил Зориана за угол, поговорить.
  - Ну? - поторопил Зориан. - Так в чем дело?
  Зак достал из кармана кольцо и вручил ему. Простой золотой ободок, несколько странно отозвавшийся на ману Зориана.
  - В нем заклинательная формула, - сказал Зак.
  - Магический снаряд? - предположил Зориан.
  - А также щит и огнемет, - добавил Зак. - Теперь ты сможешь использовать их в настоящем бою.
  Теперь Зориан смотрел на золотой ободок с уважением. Вместимость магических формул была тесно связана с размерами предмета-основы. Вложить в крошечный кусочек металла три заклятья, пусть даже сравнительно простых... Впечатляюще.
  - Должно быть, дорогая вещь, - заметил он.
  - Я сделал его сам, - ухмыльнулся Зак.
  - И все же слишком ценная вещь, чтобы отдавать ее просто знакомому, - возразил Зориан. - Почему мне кажется, что она понадобится в самое ближайшее время?
  Улыбка Зака мгновенно угасла.
  - Возможно. Я просто страхуюсь. Никогда не знаешь, когда столкнешься с разъяренным троллем.
  - Как... неожиданно определенно, - отметил Зориан. - Знаешь, я заметил, что с приближением фестиваля ты все сильнее нервничаешь. И со странной настойчивостью подталкиваешь меня прийти на танцы.
  - Ты ведь придешь?
  - Да, да, я уже с полдюжины раз говорил, - фыркнул Зориан. - Что в этих танцах такого важного? Что там случится, о великий пришелец из будущего?
  - Это надо видеть, - вздохнул Зак. - Пожалуй, даже невероятнее, чем путешествие во времени.
  - Настолько плохо? - да, наверное, если б Зориан не видел вторжение собственными глазами, едва ли поверил бы.
  - Просто постарайся выжить, ладно? - вновь вздохнул Зак. И, прежде чем Зориан успел что-то ответить, парень надел привычную маску показного оптимизма и заговорил громче, на всю лабораторию. - Ух, Зориан, хорошо, что мы успели это обсудить, но теперь мне пора! Нужно хорошо выспаться перед праздником! Пока, Зориан! Пока, Ибери! Увидимся на танцах!
  И был таков. Зориан покачал головой и вернулся к Ибери, с лица и шеи которой уже почти исчезла краснота.
  - Думаю, нам тоже пора. Академию обычно не патрулируют по вечерам, но из-за этого шумного придурка кто-нибудь может прийти проверить.
  - Ох. М, верно.
  Зориан посмотрел на Ибери, запирая обратно двери лаборатории. Для получившей то, что хотела, она не слишком-то радуется.
  - Что не так? - наконец спросил он.
  - Ээ... все в порядке, - ответила она. - А что?
  - Не похоже, что ты рада излечению.
  - Я рада! - возразила она. - Просто...
  - Да?
  - Мне не с кем пойти на танцы. Парень, с которым я хотела пойти, уже наверняка нашел себе пару.
  Если этот таинственный парень - Фортов (скорее всего), то да, наверняка нашел. Причем явно не вчера и не позавчера - у Ибери изначально не было шансов, но Зориан предпочел промолчать, щадя ее чувства.
  - Почему бы тебе не поступить, как я? Просто прийти на танцы одной.
  Она внезапно остановилась и окинула его оценивающим взглядом.
  - Ты тоже не нашел себе пару?
  Зориан зажмурился, мысленно чертыхаясь. И винить-то, кроме себя, некого.
  
  Зориан нервничал. Со своего первого повтора он всегда уезжал из Сиории перед фестивалем, не желая вновь пережить вторжение. Если остаться в городе, можно умереть весьма неприятным способом, а он тогда не был уверен, что петли будут продолжаться. Сейчас так не выйдет - убравшись из города, он вызовет у Зака ненужные подозрения.
  В итоге он вынужден идти на праздник, да еще с Ибери в качестве бонуса. Не лучший вариант. У него не было какого-либо плана, просто наблюдать, но девушка точно будет ограничивать маневр. Не говоря уже о том, что он отчетливо помнил свое сокрушительное фиаско с Акоджей и отнюдь не стремился его повторить.
  К слову об Акодже - нельзя не признать, что как спутница Ибери куда благоразумнее и тактичнее. Она не выдернула его из комнаты за два часа до начала, не заставила его ждать в центре толпы, не потащила болтать с кучей людей, которых он интересовал лишь как брат Дэймена и Фортова... Пожалуй, она не уделяла ему особого внимания, выискивая в толпе Фортова, но ничего - не думал же он, что она пригласила его из романтического интереса. Некоторое время спустя он сжалился и сказал ей, что Фортов уже внутри, готовится к выступлению музыкального клуба.
  Естественно, появление Зака вызвало фурор. Он заявился не с одной, а сразу с двумя девушками (Зориан не знал вторую), а потом весьма искусно и зажигательно танцевал. Видимо, за время повторов Зак отточил не только магическое искусство. Зориан аплодировал вместе со всеми, когда этот выпендрежник наконец закончил. Может, и ему выделить время для не-магических навыков? Конечно, не для танцев. И не других великосветских талантов - чтобы отточить их выше текущего базового уровня, понадобится серьезно изменить свое мышление - и не факт, что потом он сможет вернуться к норме. Нет уж, он не станет продавать душу дьяволу за эту мишуру.
  - Здесь куда роскошнее, чем я думала, - Ибери провела пальцем по вышивке на скатерти.
  - Очевидно, это не просто школьный бал, - согласился Зориан. - Подозреваю, Академия планировала роскошный прием для иностранных делегаций, а потом его по какой-то причине взяли и объединили с летним фестивалем.
   - Вполне возможно, - сказала Ибери. - Они вложили в этот праздник огромные суммы, не думаю, что это было сделано ради студентов.
  Она посмотрела на дальний конец стола, где Зак, уже потерявший где-то своих спутниц, развлекал небольшую толпу. Потом со странным выражением перевела взгляд на Зориана.
  - Что? - слегка нервно спросил Зориан.
  - Давно хотела спросить... - неуверенно начала она. - Что между тобой и Заком? В смысле я знаю, что вы друзья, но как так получилось? Вы же совсем разные.
  - А, это началось совсем недавно, - сказал Зориан. - И в основном по инициативе Зака. Я всего лишь проводил его домой, когда он приболел, а он решил, что теперь мы лучшие друзья. Я просто не стал спорить.
  - Так ты не знаешь о... эм...
  - Внезапном росте его мастерства? - подсказал Зориан. Даже странно, что она спросила только теперь. Все остальные спросили куда раньше, так что бессовестная ложь была уже проверена временем. - Понятия не имею, что с ним случилось, но могу точно сказать - это не какой-то хитрый трюк, как многие думают, все взаправду. Он довольно долго обучал меня боевой магии, и он действительно здорово в ней разбирается.
  - Да, я слышала, что вы занимаетесь, - слова Ибери заставили Зориана нахмуриться. Дружба с Заком привлекала к нему слишком много внимания. Непривычное ощущение, когда множество людей с интересом следят за каждым твоим шагом. Непривычное и мешающее. - Ты знаешь, Кайрон был серьезно впечатлен твоим прогрессом.
  Это да... Ровно до того момента, как выяснилось, что здесь тоже замешан Зак. Прогресс тут же списали на таинственные способности Зака, даже не рассматривая усилия самого Зориана. Конечно же, Зак ко всему прочему владеет секретной методикой обучения. Конечно же.
  И нет, это его ни капли не злит.
  - Впечатлен, ага, - кисло сказал Зориан. - Так как ты думаешь, в чем секрет Зака?
  - Эээ, ну... У меня довольно глупая версия.
  Зориан жестом предложил ей продолжать. Ему нравилось слушать дичайшие предположения одноклассников. Множество идей были откровенно несерьезны, так что вряд ли версия Ибери глупее, чем то, что он слушал весь месяц. Особенно ему нравился вариант, что Зак исполнил древний ритуал, съев чей-то мозг и заполучив хранившиеся там знания.
  - Растяжение времени, - поколебавшись, сказала Ибери.
  Зориан моргнул. Ох, Ибери... Так близко, и все равно не то.
  - Честно говоря, не думаю, что ускоряющие чары настолько эффективны, - сказал он. - Зак не просто стал несколько лучше - я бы сказал, он как минимум на уровне третьего круга. Даже не знаю, зачем он вообще ходит на уроки, разве что покрасоваться.
  - Я заметила, - Ибери мельком глянула на группу людей вокруг Зака. - Но я говорила не про ускоряющие чары. Ты слышал о Черных Залах? - Зориан отрицательно мотнул головой. - Ходят слухи, что у сильных стран, вроде нашей, есть тренировочные полигоны, использующие невероятно мощное растяжение времени. Заходишь на полигон, проводишь там несколько месяцев, а то и лет - а снаружи проходит день-два.
  Зориан удивленно поднял брови. Если у какой-то из держав и было подобное, то почему это не заметно? Все страны-преемницы альянса открыто бряцали оружием, никто бы не упустил шанса поставить обучение магов на поток.
  - Это всего лишь слухи, - поспешно уточнила Ибери. - Что-то между городской легендой и теориями заговора. Я сама знаю об этом только потому, что одна подруга увлекается подобными вещами. Она уверена, такой полигон есть в туннелях под городом - дескать, они потребляют огромные объемы маны и должны находиться рядом с истоком.
  - А Провал - крупнейший известный исток маны, - закончил за нее Зориан. - Но почему тогда такая секретность? Я бы на их месте использовал полигон по максимуму.
  - Они не могут, - ответила Ибери. - По крайней мере, так говорят. Там какие-то строжайшие ограничения на использование. Ходят самые разные слухи, как государство отбирает людей для тренировки. В самых сдержанных версиях это просто секретные учреждения для подготовки спецагентов. Более дикие же идеи... ну, куда более дики.
  - Складная теория, - оценивающе протянул Зориан. Куда ближе к истине, чем все то, что он слышал от одноклассников. А если она всерьез восприняла столь невероятную городскую легенду - возможно, возможно, она бы поверила, скажи он правду. Может, открыться ей в один из будущих повторов? Это стоит обдумать. - Но если Зак провел несколько лет в этих Черных Залах, почему он не выглядит старше? И почему его выбрали для участия?
  - Он не обязательно провел там годы, - возразила Ибери. - То, что он демонстрирует, не настолько впечатляет. Подобного уровня, наверное, можно достичь за пару месяцев интенсивных тренировок. А если он провел там годы - существуют зелья, замедляющие процесс старения. И на молодых они действуют эффективнее.
  Зориан едва удержал лицо, наконец осознав очевидное. При всей своей любви к показухе, Зак никогда не демонстрировал свой полный потенциал публично. Если бы Зак выдал на занятиях что-нибудь подобное тому, что показывал в бою - ни Ибери, ни кто-либо другой не сказали бы, что это "не настолько впечатляет". И в этом определенно был смысл. Невероятное мастерство Зака - удивительно, может даже шокирующе для тех, кто знал его раньше. Зак демонстрирует уровень архимага - тревога, расследования, всеобщая настороженность...
  Неужели в действительности Зак думает, что делает?
  - А почему он? - продолжала Ибери. - Ну, он Новеда. Их род был очень влиятелен до падения, и я имею в виду не только финансы. У них повсюду были свои люди. Я вполне допускаю, что старые обязательства все еще в силе. Зак последний из рода, на его плечах - все будущее Дома. Возможно, это отчаянный жест опекунов, пытающихся превратить его в достойного преемника, кто вернет семье былую славу.
  Пол содрогнулся; через секунду последовал оглушительный грохот. Стекла задребезжали, но выдержали, в танцевальном зале повисло встревоженное молчание - слышался только гул отдаленных взрывов.
  - Что... что это было? - испуганно спросила Ибери.
  Не она одна задавалась этим вопросом. Взволнованные шепотки заскользили по толпе, быстро набирая громкость и накал. Извечное давление, что Зориан ощущал в любом собрании людей, усилилось и... изменилось. То, что раньше было просто назойливым присутствием на краю сознания, внезапно превратилось в удушающее покрывало страха. Под давлением чужих чувств, вторгшихся в его разум, он с трудом оставался в сознании. Что за херня с ним происходит? В прошлый раз во время вторжения он не испытывал ничего подобного.
  Прошла минута. Десять. Зориан физически ощущал, как в толпе растет напряжение. В последний (он же первый) раз он встретил начало вторжения на крыше - и был оглушен первым взрывом. Видимо, тогда он пробыл без чувств дольше, чем думал - ведь когда он пришел в себя, Ильза и Кайрон уже спешили на крышу по лестнице. Сейчас же они о чем-то спорили неподалеку и пока не сделали ни шага к лестнице.
  - Зориан? - в пятый или шестой раз начала Ибери. - Ты точно в порядке? Может, мне найти кого-нибудь...
  - Я в норме, - Зориан наконец сумел отвлечься от гнетущего чувства. Взрывы наконец стихли, но люди не спешили успокаиваться. Даже наоборот, теперь, когда не ощущалось немедленной угрозы, они захотели объяснений - и прямо сейчас. Страсти накалялись; к счастью, персонал академии тоже это заметили. - Смотри, Ильза собирается что-то говорить.
  - Пожалуйста, сохраняйте спокойствие, - заговорила со сцены Ильза, используя ту же усиливающую звук магию, что и оркестр ранее. - Я и мой коллега сейчас поднимемся на крышу, установим связь с городскими властями и выясним, что происходит. Пожалуйста, не расходитесь до нашего возвращения.
  Нда... Не сказать, чтобы ее слова сильно успокоили людей. Наоборот, порядка стало еще меньше, некоторые и вовсе проигнорировали указание и покинули зал, как только учителя скрылись на лестнице. Зориан не судил строго - в другое время он и сам поступил бы точно так же. Зато удушающее чувство ослабло и вновь стало просто тяжестью в голове. Он вздохнул с облегчением.
  - Привет, Зориан, - поприветствовал его подошедший Зак. - Ничего себе, а? И, смотрю, ты уговорил мисс Амберкомб пойти с тобой на бал. Поздравляю! Я и не знал, что ты предпочитаешь девушек постарше.
  - Я всего на год старше его, - возразила Ибери. Она быстро глянула на Зориана; похоже, опасалась, не скажет ли тот, что это она пригласила его - и заметно расслабилась, видя, что он молчит. Зориан еле сдержался, не закатив глаза. - А почему ты один? Не хочешь представить нам своих спутниц?
  Если Ибери пыталась смутить Зака, пришедшего с двумя партнершами, ее ждало жестокое разочарование. Зак лишь улыбнулся, не замечая подтекст.
  - Они решили уйти пораньше, - он пожал плечами. - Учитывая происшедшее, наверное, и к лучшему.
  - Так что все-таки произошло? - спросил Зориан. Он не думал, что Зак ответит, но попробовать стоило.
  - Похоже, сейчас узнаем, - Зак указал на подножие лестницы, где Ильза говорила с группкой студентов. Приглядевшись, Зориан узнал среди них Акоджу, да и некоторые другие были ему знакомы.
  - С кем она говорит? - спросила Ибери.
  - Старосты классов, я полагаю, - ответил Зориан. - По крайней мере, те, кого я знаю - старосты в своих классах.
  Все было удручающе медленно. Может, он слишком много требовал от образовательного учреждения, но их реакция на угрозу откровенно разочаровывала. Могли бы хоть начать телепортировать людей в укрытия, или организовать какое-нибудь охранение, или... да хоть что-нибудь. Похоже, Ильза и Кайрон сами еще не осознали серьезность сложившейся ситуации.
  Наконец Ильза закончила инструктаж, и группка старост рассеялась в толпе. Зориан сообразил, что они делают - каждый собирает свой класс. Попрощавшись с Ибери, он вместе с Заком направился к своей группе.
  Собрав всех, Акоджа огласила план. Доступные академии мощности телепорта будут использованы, чтобы эвакуировать из города иностранных делегатов и вип-персон. Студенты же должны спуститься в туннели под городом и достичь укрытий пешком; без прикрытия - у профессоров другие задачи в городе, хорошо хоть все старосты знают пути эвакуации.
  Зориан искоса глянул на Зака, оценивая его реакцию - парень был мрачен и собран.
  - Что же... - пробормотал тот. - Потанцуем.
  Зориана охватило дурное предчувствие.
  
   На удивление, первым врагов заметил не Зак - это оказалась Рэйни. Решительно непонятно, как ей удалось засечь зимних волков за пять минут до их прибытия, но она сумела и немедленно подняла тревогу. Мало кто поверил ей, но большинство предпочло не рисковать. Класс ускорил шаг, стремясь к небольшому цилиндрическому строению, входу на лестницу в убежище.
  Они не успели - волки оказались быстрее.
  Зориан не был солдатом, да и экспертом тактики себя не считал - но поведение толпы студентов при появлении стаи волков поразило его своей глупостью. Они бросились врассыпную. Те, кто были ближе к убежищу, перешли на бег; остальные же заметались в поисках укрытия. Зак отчаянно кричал, чтобы они не разделялись, но его никто не слушал.
  Чертыхаясь, Зориан поймал за руку Акоджу - она уже собиралась метнуться к ближайшему дому - и без слов указал на убежище. Мелькнула мысль объяснить подробнее, но черт возьми, у них не было на это времени. Он отпустил ее и побежал, надеясь, что ей хватит благоразумия последовать за ним.
  К счастью, хватило - ей и еще нескольким студентам, видевшим и понявшим его жест. На бегу к ним присоединялись еще ребята, влекомые стадным инстинктом.
  Вокруг творился хаос. Их настигали сотни зимних волков, и, в отличие от перепуганных студентов, звери действовали с устрашающей организованностью. Группки по 3-4 волка отделялись от основной стаи, чтобы перехватить одиночную цель, окружали, набрасывались сзади и сбоку... Из-за белой шерсти и зловещего молчания они казались ордой призраков, вырвавшейся из нижнего мира на погибель живущим. Визг. Крики. Вспышки света, звериный вой - не все студенты оказались беспомощны. Впереди Зак удерживал вход в туннели, посылая силовые импульсы залп за залпом, истребляя десятки зверей каждым заклинанием. Некоторые студенты сумели добежать до ближайших домов и заперлись там, не слушая мольбы оставшихся на улице.
  Когда Зориану уже казалось, что они сумеют достичь убежища, удача отвернулась от него. Около трех десятков волков заметили их и устремились наперерез. Группа замерла, глядя на приближающуюся стаю - хищники были между ними и убежищем, но атаковать было самоубийством. На Зака навалились подоспевшие тролли, так что сейчас он ничем не мог им помочь.
  - А я ведь говорил, мне стоит взять меч, - сказал кто-то из парней. - Но нееет, ты сказала - кто же ходит на бал с мечом. Тебя послушать, так я конченый параноик.
  - Ой, заткнись, а? - огрызнулся женский голос.
  Зориан сдержался и не стал выпускать магические снаряды. Не факт, что даже пронзающая форма с одного удара убьет столь живучую тварь, как зимний волк. И именно с пронзающей ему хуже всего давалось самонаведение, так что еще вопрос, попадет ли он вообще. Нельзя безрассудно расходовать ману.
  Не все были с ним согласны - у многих нашлись заклинательные формулы, впечатанные в кольца или кулоны, так что на приближающихся волков обрушился шквал магических снарядов. Довольно безвредный шквал - нормальное самонаведение получилось только у одной девушки, да и если кто-то попадал - простая ударная форма не наносила серьезного ущерба. По крайней мере, стая замедлилась и сбилась в кучу - самонаводящиеся выстрелы девушки поражали волков, что отделялись от стаи, заходя с фланга. А вот это уже дело...
  Подпустив стаю поближе, Зориан ударил в гущу зверей огнем, вкладывая в заклятье все силы, накрывая почти всех. Вой боли и страха ударил по ушам - зимние волки по своей природе уязвимы к огню. Еще один язык пламени, горячее и больше, чем огнемет Зориана, хлестнул по стае - и звери обратились в бегство. Те, кто уцелел.
  Зориан оглянулся в поисках второго заклинателя - им, на удивление, оказался Брайам. Парень самодовольно смотрел на обожженные трупы, держа в руках своего фамильяра - маленькая ящерица облизывалась раздвоенным языком, словно хотела пожрать побежденных врагов.
  А он думал, дрейк еще не умеет изрыгать огонь.
  После секундного колебания они устремились ко входу в подземелья и наконец достигли убежища. К Зориану подбежала взволнованная Ибери - сразу просветлевшая, увидев, что он жив. Признаться, он и сам был рад, что она уцелела, хоть и сознавал, что ее смерть во временной петле не будет окончательной.
  Впрочем, если подумать - ничего удивительного, что она выжила. Четвертый курс пришли в убежища первыми, да и могли за себя постоять куда лучше третьекурсников. Кто вообще установил такой порядок эвакуации, оставив младших студентов без прикрытия?
  - Не знал, что ты владеешь огненными заклятьями, - сказал Брайам, поглаживая своего питомца. - Так вот чем вы с Заком занимались на своих тренировках?
  - Ага, - подтвердил Зориан. Он с сомнением посмотрел на дрейка, и ящерица с вызовом уставилась на него. - Ты что, пошел на танцы с фамильяром?
  - Конечно, нет, - хохотнул Брайам. - Мы с ним не настолько близки. Я просто призвал его, когда появились волки.
  - Разве призыв не тратит прорву маны? - спросил Зориан.
  - Нет, если это призыв фамильяра. Мы связаны, он и я. Соединены душами. Многие действия в отношении него намного проще обычного.
  - Хмм, - протянул Зориан.
  Следующий час прошел без происшествий. Зориан слушал рассказы людей вокруг, пытаясь составить общую картину и делая зарубки в памяти - нужно что-то сделать в следующем цикле, чтобы эвакуация не была настолько провальной. За этим занятием его и застало прибытие учителей.
  Их было шестеро, они выглядели измотанными и напуганными, как и потянувшиеся к ним студенты. Единственным, кто внушал уверенность, был Кайрон, невозмутимый, как всегда. Он больше не щеголял голым торсом, облачившись в полную броню и теперь напоминая жука-священника. Помимо посоха в руке, с его пояса свисала обойма заклинательных жезлов.
  Кайрон принес плохие вести - атака на академию была лишь частью широкомасштабного вторжения в город. Зориан знал это с самого начала - но остальные были потрясены. Вторжение было тщательно спланировано, и большинство защитников были повержены в самом начале. Город вот-вот падет, и тогда убежища превратятся в смертельную западню. Нужно уходить и прорываться за пределы города, пока враги не заблокировали все возможные пути отхода.
  Студенты встретили его слова угрюмым молчанием.
  - Почему вы просто не телепортируете нас? - спросил кто-то. - Это же возможно?
  - Мы утратили контроль над защитными чарами, - спокойно ответил Кайрон. - Враги подчинили себе защиту академии. Мы не можем телепортироваться.
  Зориан застонал. Враги добрались до оберегов? Как, черт возьми? Академия - не бакалейная лавка с простейшей защитой, ее зачаровывали лучшие специалисты.
  Вопросы сыпались на учителей еще с минуту - потом Кайрону надоело, и он начал раздавать приказы. Нужно было уходить.
  Зориан слушал вполуха - кое-что привлекло его внимание. Один из студентов неподалеку вел себя странно с самого момента появления учителей. Зориан практически ощущал его нетерпеливую готовность - и в этом ощущении не было ничего хорошего.
  Так что, когда парень швырнул на пол склянку с ядовито-зеленой жидкостью и разбил ее каблуком, Зориан успел задержать дыхание и послал в предателя магический снаряд. Из разбитой склянки вырвался зеленый дым, в убежище воцарился хаос.
  Зориан ничего не видел в ядовитом дыму, но звуки сражения говорили сами за себя. Вокруг сгибались от кашля другие студенты - вдыхать эту дрянь определенно не стоило. Слава богу, она хотя бы не разъедала глаза - так что он успел сотворить щитовые чары, защищаясь от летящего прямо в лицо магического снаряда. Изогнутая пленка силы возникла перед ним, принимая удар - щит прогнулся, но выдержал.
  Голос Кайрона произнес несколько слов, и ядовитый дым устремился на звук. Стала видна фигура профессора, поднявшего левую руку - зеленый газ уплотнялся над ладонью, словно всасываемый вакуумом. Зориану вновь пришлось сотворить щит.
  По крайней мере, он вновь мог дышать - слава богам за их малые милости.
  Прежде чем нападающие - видимо, они переместились внутрь под прикрытием дыма, Зориан не припоминал, чтобы в убежище была эта банда мужчин в коричневых накидках - сделали ответный ход, Кайрон взмахнул свободной рукой, и в воздухе щелкнул сияющий хлыст. Враги повалились наземь, рассеченные пополам.
  Зориан потрясенно смотрел на Кайрона. Он и не сомневался, что бывший боевой маг силен, но видеть это собственными глазами... Профессор мгновенно сориентировался и отразил нападение всего двумя заклятьями. Зориан невольно спросил себя, как бы все сложилось, если бы Кайрон возглавлял эвакуацию. Наверняка он бы не допустил жертв среди учеников. Да и студенты слушали бы, что им говорят - в отличие от старост, профессор боевой магии умел командовать.
  - Как... черт возьми... ты держишься? - прохрипел Зак. Он, похоже, вдохнул зеленого дыма. От некоторых вещей не спасают даже десятилетия временной петли.
  Зориан хотел было ответить - но тут пол перед ним взорвался, отбросив его и осыпав градом каменной крошки. Он слышал, как Кайрон читает инкантацию, но было поздно - вырвавшийся из земли гигантский червь был слишком быстр, а сам Зориан не мог шевельнуться от боли. Огромная пасть смыкается на нем - и чернота.
  Его последней мыслью было, что это нечестно. Сколько же козырей в рукаве у врагов? Они просто гребаные шулеры!
  
  
  
  
  
  

  10. УПУЩЕННЫЕ ПОДРОБНОСТИ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб...
  - Да что ты говоришь, - прервал ее Зориан. - Доброе утро? Меня опять убили! На этот раз - сожрал здоровенный червяк. И меня уже достало такое пробуждение. Что, нельзя было сдвинуть петлю хотя бы на день позже?
  Он выжидающе посмотрел на сестру. Та выглядела растерянной и слегка испуганной.
  - Эм, что? - неуверенно спросила она.
  Зориан молча скинул ее с кровати. Глухой удар, возмущенный вскрик - он тут же вскочил на ноги, изготовившись на случай ответного нападения. Уроки прошлых циклов не прошли даром - пока она сидела на полу, Зориан устремился в туалет.
  Она быстро сообразила, что он задумал, но было поздно - он уже заперся изнутри. Ее яростные крики были музыкой для его ушей, особенно когда на шум пришла мать и отругала ее.
  Что же, может, это и правда доброе утро.
  
  Поезда... Зориан никогда их не любил, но с началом временной петли - возненавидел всем сердцем. Ежемесячные поездки железной дорогой бесили как бы не больше, чем прыгающая на живот Кириэлле. Он подумывал убить время беседой с Ибери, чтобы к его приходу в библиотеку они уже были знакомы - но отказался от этой идеи. В этот раз он не будет работать в библиотеке. Все-таки это занимает слишком много времени, а на очереди многообещающий план - овладеть всеми упражнениями из книги Ильзы и напроситься к ней в ученики. Да, библиотечная магия полезна - но ничто не сравнится с избавлением от Ксвима.
  И в этот раз он не станет дожидаться вторжения в Сиории. Не в этом цикле и не в ближайших следующих. Накануне фестиваля он уже будет в поезде - даже если ради этого придется раскрыться Заку. Он осознавал, что умнее, ответственнее было бы остаться в городе и наблюдать, как проходит вторжение и что можно сделать для его отражения. Он осознавал, но... для него это чересчур. И дело даже не в том, что, оставшись, он вероятнее всего погибнет. Эмоциональная встряска "эвакуации" тяжела - но это лишь симптом настоящей проблемы. Он напрягал извилины, пытаясь добраться до сути - без толку. Все причины, приходящие на умы, казались... неверными.
  А потом его осенило. Беспомощность. Каждый раз, вспоминая вторжение, он не мог избавиться от мысли, что противостоящая сила слишком, безнадежно велика, и его шансы выжить хоть некоторое время целиком во власти слепого случая. Пожалуй, последняя смерть - прямо-таки аллегория его борьбы против вторжения. Так ты разогнал кровожадную стаю зимних волков, достиг безопасного убежища, помог в отражении предательского нападения - и думаешь, что все плохое позади? Нет, глупышка, познакомься с гигантским червем, сейчас он откусит тебе голову. Что тут вообще можно предпринять? Что мог бы предпринять он?
  Может, и ничего. Многие аспекты вторжения казались просто... немыслимыми. Немыслимыми, как Зак, достигший уровня архимага всего за одно лето. Как он, Зориан, овладевший 15 упражнениями из книги Ильзы менее чем за месяц. Как путешествие во времени. Что если его подозрение верно - и есть третий путешественник? И он руководит вторжением. Это бы многое объяснило. Впрочем, тогда возникли бы новые вопросы. Например, почему вражеский путешественник не разберется с Заком. Лич убедительно показал, что неуязвимых нет, а ведь лич на стороне врага.
  Так или иначе, он собирался избегать вторжений, пока не освоит действительно серьезные приемы - или пока не наработает эмоциональную устойчивость. Смотря что получится раньше. Все равно сейчас толку от него, как от наблюдателя - паникующего и гибнущего в самом начале...
  Поезд наконец прибыл в Сиорию, и Зориан направился в академию. Теперь он мог не торопиться - в прошлом цикле он наконец нашел дождезащитное заклятье и был не прочь испытать его. Ну, то есть он нашел несколько заклятий, защищающих от непогоды - но лишь одно из найденных было ему по силам. Но ничего, "дождевой барьер" его вполне устраивал - давал полноценную защиту, хоть и немилосердно расходовал ману. Не лучший вариант для продолжительного дождя, но Зориану он нужен буквально на час-два, причем в насыщенной маной части Сиории.
  Да и будем откровенны - невидимый купол, защищающий от дождя, выглядит куда круче, чем тонкая, незаметная защита продвинутых заклятий. Барьер отражал не просто дождь, но воду в целом - так что можно не смотреть под ноги, опасаясь промочить обувь. Лужи расступались перед ним, словно перед небесным посланником - довольно забавное зрелище. После сокрушительного провала на последнем вторжении ему совсем не помешает чуток поднять самомнение.
  Первоначально он думал, что не будет использовать барьер по завершению временных петель - все-таки зонтик почти столь же эффективен и не жрет столько маны - но на всем пути до академии не нашлось ни одного магазина, продающего зонты. Видимо, следует все же отработать заклятье, мало ли когда дождь застанет его вдали от зонта.
  Зориан покачал головой - не стоит фантазировать, что будет после петель - это явно случится не сегодня и не завтра. Нужно сосредоточиться на настоящем... как же дико это звучит в его ситуации. Например, как ему быть с Заком? Какая-то часть его была не прочь рассказать парню все и дальше искать решение вдвоем - одна голова хорошо, а две лучше. При всей своей импульсивности, Зак не достиг бы своего нынешнего уровня без толковой головы на плечах. Однако тут таились подводные камни - он сильно подозревал, что о Заке ему известно далеко не все, что нужно знать. И открыться ему сейчас - чистой воды авантюра.
  В итоге он решил сначала посмотреть, как Зак будет относиться к нему в этом повторе.
  
  - Зориан! Сюда!
  Зориан скосил глаза на жизнерадостного Бенисека - тот махал рукой, как придурок. И что теперь делать? Желания разговаривать с ним не было. Да, Бенисек - самый близкий из его приятелей в академии, но как же он иногда раздражает... Да и в этот раз он не расскажет ничего нового. Вздохнув, Зориан сдался и побрел к ухмыляющемуся парню. Рестарты рестартами, но не отталкивать же людей, когда они так рады тебя видеть. Особенно столь давних знакомых, как Бенисек.
  Любопытно, Бенисек оказался сегодня в столовой - нетипичное для него поведение. Подобные отклонения иногда случались - что и следовало ожидать, ведь в цикле присутствовали как минимум два путешественника во времени - но отклонение в самом начале петли... Он только вчера прибыл в Сиорию. Обычно события сходили с сюжетных рельс не раньше, чем через неделю, да и тогда сохранялось общее направление. Большинство учителей вели занятия по строго определенному плану; Фортов всегда приходил за зельем, хоть инцидент с Ибери и случался в самом конце, когда отклонения накапливались снежным комом. Может, это отнюдь не было случайностью? Слишком уж последовательно это происходит из раза в раз.
  - Только прибыл в Сиорию? - радостно затараторил Бенисек, стоило Зориану подойти.
  Зориан неуверенно кивнул. Что-то Бенисек чересчур оживленный - то ли положил глаз на очередную красотку, то ли узнал на редкость пикантную сплетню. Сплетня предпочтительней - черта с два он будет слушать разглагольствования Бена о девушках.
  - Ты не поверишь! - заявил Бенисек. - Помнишь Зака? Ну, знаешь, Зак Новеда, последний из Благородного Дома Новеда. Он учился с нами два прошлых года.
  А, ну конечно, все дело в Заке. Мог бы и сам догадаться.
  - Конечно, помню, - ответил Зориан. - Он... весьма заметен.
  - Разве? - Бенисек моргнул. - То есть да, конечно заметен, я просто не думал, что ты вспомнишь - в конце концов, он хреновый маг, да и вы с ним практически не общались.
  Зориан пожал плечами. Сказать по правде, он практически никогда не забывал имена, независимо от того, общался ли он с человеком. Даже до временной петли он бы мгновенно вспомнил Зака.
  - В любом случае, - продолжил Бенисек. - Вчера Зак сбежал из своего фамильного особняка.
  - Э, что? - ошарашенно спросил Зориан. - В смысле - сбежал? Зачем ему сбегать из собственного особняка?
  - Хороший вопрос, правда? - откликнулся Бенисек. - Судя по всему, он повздорил со своим опекуном, и это переросло в настоящую магическую дуэль. И Зак эту дуэль выиграл! Половина усадьбы разгромлена, а Зак сбежал из города и до сих пор не найден. Они ищут его повсюду.
  - Э... вау, - только и сказал Зориан. Какого хрена?
  - И не говори, - согласился Бенисек. - Не то чтобы я полностью верил официальной версии. Как мог Зак потягаться с опекуном? Тесен Цвери - маг седьмого круга, а Зак едва осилил сертификацию на первый! Но что-то же разрушило особняк Новеда...
  - Откуда ты знаешь? - спросил Зориан.
  - Это на первых полосах газет, - ответил Бенисек. - Все только об этом и говорят. Никогда не думал, что кто-то из одноклассников учудит такое. Что думаешь, Зориан?
  - Даже не знаю, что и думать, Бен, - сказал Зориан.
  Истинная правда. Он ни секунды не сомневался, что Зак мог справиться с опекуном, пусть и седьмого круга - тот, как известно, политик, а не боевой маг, но... зачем?
  - Получается, в этот раз он не придет на занятия, - вслух пробормотал Зориан. Хотя с Зака станется и заявиться в класс, словно ничего не случилось.
  - Да уж наверное, - хохотнул Бенисек.
  - Он никого не убил? - спросил Зориан. Бенисек отрицательно мотнул головой. - Получается, он не сделал ничего непоправимого. Что ему будет, если он просто сдастся?
  - Ну, Тесен наверняка очень зол, и слишком влиятелен, чтобы это сошло с рук даже Заку, - сказал Бенисек. - Нападение на одного из старейшин Эльдемара - довольно серьезное преступление. Если захочет, он может здорово испортить жизнь Заку. Впрочем, маловероятно - это лишь привлечет к скандалу еще больше внимания. Я думаю, Зак вернется где-нибудь через месяц, когда остынет, а Тесен "великодушно" простит его.
  Зориан промолчал. Зак говорил, что редко проводит месяц в Сиории, и еще реже посещает занятия. В этом ключе было глупо ожидать, что Зак будет здесь в этом повторе. Да, он заинтересовался Зорианом в прошлом цикле, но наверняка не настолько сильно. И все же - зачем было устраивать этот бардак? Если он хотел уйти, то мог просто выйти за ворота и пойти на все четыре стороны. Кто бы его остановил, опекун? А смысл? Судя по частым прогулам Зака и никакой успеваемости первых двух лет, Тесен относился к своим обязанностям опекуна без фанатизма.
  Он не видел ответа, да и искать Зака не собирался. Даже если попробует - вряд ли у него выйдет что-то путное, а на повестке есть и более достижимые цели.
  Например, вырваться из безжалостной хватки Ксвима. Что может быть важнее?
  
  Остальная часть месяца прошла без происшествий. Зак так и не появился на уроках, и никаких вестей о нем не было. Где-то через неделю газеты перестали мусолить эту тему, и слухи среди студентов потихоньку сошли на нет. Что касается Зориана, он полностью погрузился в отработку упражнений из книги Ильзы. Он махнул рукой на все остальное, и даже пропускал занятия, когда считал, что это сойдет ему с рук. Акоджа была в ярости - он портил всю статистику посещаемости класса - и натравила на него Ильзу. К счастью, несмотря на прогулы, Зориан набирал максимум баллов на всех контрольных - и сумел убедить Ильзу, что очень занят персональным проектом, а не страдает фигней, как утверждала Акоджа. Он пообещал, что закончит проект за месяц и вернется к обязательному посещению занятий после летнего фестиваля. Она взяла с него обещание, что он покажет ей результаты - на что он с готовностью согласился.
  Полная концентрация на задаче принесла свои плоды - к концу месяца он освоил и вертикальную, и фиксированную левитацию. Он решил не показывать эти навыки Ксвиму, который по-прежнему заставлял его вертеть ручку - от него все равно похвалы не дождешься. Этому типу всегда мало.
  Само собой, он не остался в городе на время вторжения. Без кольца Зака он был даже более бесполезен в бою, чем в прошлом цикле, так что оставаться смысла не было. Он не забывал ежедневно отрабатывать показанные Заком заклятья, надеясь когда-нибудь отточить их до рефлекса, подобно Заку. Конечно, это займет годы, но даже самый долгий путь начинается с первого шага. И в этот раз он не уехал из Сиории на поезде - он вышел из города пешком и дождался начала на одном из холмов.
  Наблюдать за сражением издалека было не только куда спокойнее - но и куда информативнее. Он наконец увидел более полную картину вторжения. Похоже, вражеский план строился на нескольких этапах, начиная, понятное дело, с замаскированного под салют артиллерийского удара. В основном обстрелу подверглись три городских района - городская администрация, воинский гарнизон и незнакомое Зориану скопление зданий. Академия, судя по всему, не была в списке первоочередных целей - возможно, она была нужна захватчикам более или менее целой. После первого залпа в ход пошли другие снаряды - в местах попаданий появлялись десятки огненных элементалей. Хорошо, что практически все дома в Сиории в той или иной мере зачарованы от огня - иначе город заполыхал бы. После нескольких минут зажигательного обстрела из канализации на улицы вырвались монстры, а уже потом в дело вступили вражеские заклинатели.
  Битва была еще в полном разгаре, когда в два часа ночи мир мигнул чернотой.
  С учетом всего увиденного, армия монстров - пожалуй, наименее опасная часть вторжения. Если бы он мог как-то предотвратить первый залп, накрывший оборонительные структуры города, или проредить вражеских магов, следующих за монстрами... Пока что рано об этом думать, задача ему еще не по плечу.
  Три следующих цикла следовали тому же сценарию, вплоть до Зака, каждый раз дравшегося со своим опекуном и сбегающего в неизвестном направлении. Видимо, за этим было что-то большее, нежели случайная прихоть. Детали разнились, но закономерность была налицо - перед каждым побегом Зак пересчитывал Тесену кости. Увы, ничего существенного об опекуне Зака узнать не удалось - к политику его уровня так просто не подберешься, а в общедоступных сведениях не было ничего, объясняющего враждебность парня.
   Работа над книгой Ильзы уверенно продвигалась, но сказать по правде, он уже был сыт ей по горло. На непрерывные тренировки не хватало никакого энтузиазма. К тому же, Ильза сказала, что средний студент осваивает шесть упражнений за год - а он уже добился большего. Неудивительно, ведь он полностью сосредоточился на плетениях - обычному же студенту приходится тратить время на множество разных предметов.
   Вот почему он пришёл в кабинет Ильзы - посмотреть, не удастся ли добиться чего без заучивания всех 15 упражнений.
   - Чем могу быть полезна, мистер Казински? - спросила Ильза.
   - Эм, я по поводу учебной программы, которую вы описали на первом занятии, - сказал Зориан. - Не уверен, что я узнаю из неё что-то новое - я хорошо знаком со всеми перечисленными темами.
   Ильза приподняла бровь. В чем дело, с Кайроном же сработало?
   - Вот как, - сказала она. - Не возражаете против парочки небольших тестов, просто чтобы убедиться?
   Он не возражал, веря, что легко пройдёт любые проверки. Ильза порылась в ящиках и протянула ему два листка с заданиями. Первый тест был тем самым, что она давала классу перед фестивалем - Зориан справился с ним за десять минут, просто вписав ответы по памяти. Второй тест... Второй был до абсурдного сложным, касающимся продвинутых тем, даже не упоминавшихся на уроках. За отведённое время Зориан ответил лишь на четверть вопросов, и совершенно не был уверен в правильности от ответов.
   Ильза бегло посмотрела исписанные листки, кивнула самой себе.
   - В ваших теоретических знаниях есть серьёзные пробелы, - сказала она с театральным вздохом, и Зориан едва сдержался, чтобы не зарычать. Какого хрена? Она специально дала второй тест, чтобы он засыпался! - Секундочку, я дам вам дополнительный список литературы для самостоятельного изучения.
   Через пару минут Зориана практически выставили из кабинета с торопливо набросанным списком в руках. Он сердито посмотрел на листок, борясь с желанием немедленно испепелить его. Все равно по графику - огненные вариации базовой тройки. Он сдержался. Так легко она от него не отделается! Он выдержал преподавательскую манеру Ксвима, он без проблем сможет прочитать два-три лишних учебника. Он ещё вернётся... Пусть она даже не сомневается.
  
   - С добрым утром, братик! Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
   - Доброе утро, Кири, - с приятной улыбкой ответил Зориан. - Спасибо, что разбудила.
   Пару секунд Кириэлле недоверчиво смотрела на него, потом разочарованно фыркнула и слезла. Сама. Чёрт возьми, надо было попробовать этот способ раньше.
   - Ты скучный, - обвинила она. Зориан молча кивнул.
   - Мама хотела поговорить с тобой, - продолжила Кири. - Но, может, ты сперва покажешь мне немножко магии? Пожааалуйста?
   Что же... Почему нет? Он быстро сотворил заклятье парящего светильника - над его ладонью возник шар белого света. Отправив светящийся шар летать по комнате, он исполнил заклинание ещё дважды, каждый раз придавая светляку новый цвет.
   Книги, рекомендованные Ильзой, были до невозможного унылы, но и в них нашлось кое-что интересное. Судя по всему, упражнения на плетения не только развивали сам навык прямого контроля - полученные умения прекрасно действовали на заклинания той же природы. Вариация базовой тройки, создающая разноцветный свет, позволяла влиять на заклинания освещения. А если освоить множество подобных упражнений - световые чары должны стать мощнее и экономичнее в мане. Тот же принцип работал и в других областях - огненные упражнения улучшали чары нагрева и воспламенения, левитационные же - заклятья телекинеза. Когда он осознал это, ненавистные упражнения предстали в совершенно новом свете. Да что там, он даже подумывал, не найти ли ещё вариации, когда освоит все из книги Ильзы.
   - Ещё! Ещё! - требовала Кири.
   Создав ей на радость ещё несколько цветных шаров, Зориан украдкой выскользнул из комнаты и поспешил к туалету. И почему она каждый раз так стремится занять санузел? Это слишком мелочно даже для неё. Надо будет спросить её в один из повторов.
   Увы, к приходу Ильзы он не придумал ничего лучше, чем пригласить ее к себе, совершенно забыв, что комната заполнена шарами разноцветного света. Он торопливо повёл рукой, развеивая магию, но было поздно - Ильза заметила и теперь смотрела на него с любопытством.
   - Это не заклятье второго курса, - заметила она, глядя ему в глаза.
   - При желании Дэймен может быть отличным учителем, - Зориан нахально улыбнулся, сваливая все на старшего брата. Вообще говоря, учить несертифицированных магов заклятьям первого круга - уже преступление, но если он что-то и узнал в жизни, так это то, что Дэймену все, что угодно сойдёт с рук.
   - И ты уже можешь окрашивать свет в разные цвета, - кивнула Ильза. - Впечатляюще. Наверное, и вот это не составит для тебя труда?
   Она протянула ему знакомый свиток. Он собирался уже привычно направить ману и сломать печать - как вдруг ощутил: что-то не так. Ильза смотрела на него ястребом, как никогда в прошлых циклах. В этот раз что-то иначе? Он уставился на свиток, ища отличия - все было то же самое, вплоть до символов на печати. Секундочку...
   Ему захотелось побиться головой о стену - он вспомнил, где видел такие же символы. Вот же хитрожо...
   Он все делал неправильно! Все это время он просто вливал свою ману в печать, ломая её. Нужно же было направить потоки энергии определённым образом, и тогда печать отделится невредимой. Да, для этого требовалось больше умения, чем для вливания, но он прекрасно справился бы даже до временной петли. И все это время подсказка была перед глазами - прямо на треклятой печати. Символы, которые он считал просто орнаментом, оказались инструкцией; пусть иносказательной, но все же... Куда он смотрел раньше?
   Потоки маны прошли по наружному краю, и целая печать отпала ему в ладонь.
   - Очень хорошо, - улыбнулась Ильза. - Мало кто из студентов столь свободно владеет магией в твоём возрасте. Смотрю, ты уверенно следуешь по стопам Дэймена.
   Зориан вежливо улыбнулся в ответ. Не огрызаться, не огрызаться...
   - К сожалению, сейчас я тороплюсь, продолжим разговор позже. Загляни ко мне в кабинет, когда прибудешь в Сиорию, - сказала Ильза. - Теперь - насчёт твоих факультативов...
  
   Ильза посмотрела на него. Он встретил её взгляд. Она глянула на лежащие перед ней полностью заполненные листки с тестами, и вновь посмотрела на него, в этот раз - оценивающе. Зориан хранил молчание.
   Так удивить учителя оказалось неожиданно приятно. По крайней мере, в отличие от Ксвима, Ильза не встречала его усилия ледяным равнодушием.
   - Должна признаться, приглашая тебя на беседу, я не ожидала ничего подобного, - задумчиво сказала Ильза. - Второй тест предназначен для выпускных экзаменов третьего курса, а ты сделал в нём всего две ошибки. И ты владеешь десятью вариациями базовой тройки, цифра для третьекурсника астрономическая.
   Она в раздумье поступала ручкой по столу.
   - Пожалуй, на моих занятиях ты ничему не научишься, - наконец признала она. - В этом году я собиралась заполнить пробелы студентов в теории и азах плетения, а также показать несколько простых, но полезных заклинаний. Ты же и так все это знаешь. И что мне с тобой делать?
   - Забрать меня у Ксвима и лично обучить перспективного студента? - рискнул Зориан.
   Она засмеялась.
   - Прости. Ты хорош, но не настолько. К тому же, тебе будет проще, чем остальным жер... подопечным Ксвима. С твоим-то мастерством плетения.
   - Вы удивитесь, как мало это для него значит, - вздохнул Зориан.
   - Да ладно, мистер Казински, вы его даже ещё не встречали, - ускорила его Ильза. - Наверняка слухи сильно преувеличены.
   - Наверняка, - Зориан не сдержался и закатил глаза. - Тогда можно мне хотя бы не посещать ваши уроки? Вы сами сказали, что для меня они бесполезны.
   Он пришёл не за этим, но все же лучше, чем ничего. Это высвободило бы уйму времени. Пока он во временной петле, он может без особых последствий прогуливать уроки, но ведь когда-нибудь петля закончится? Да и официальное разрешение заткнуло бы Акоджу, что тоже неплохо.
   - Нет, - ответила Ильза. - Ты нужен мне на уроках, хотя бы как пример для остальных. Не волнуйся, скучать не придётся.
   Блин. Наверное, не стоило спрашивать.
   - А в качестве поощрения... - продолжила она. - Мне некогда заниматься с тобой лично, но я могу договориться о дополнительных занятиях с другим профессором. Какие предметы интересуют тебя больше других? Я рекомендовала бы изменение или прорицание, но решать тебе.
   - Заклинательные формулы, - тут же ответил Зориан.
   - О? Амбициозно, - заметила Ильза. - Это трудный предмет. И твоё мастерство плетения здесь ничем не поможет.
   - Я уверен, - подтвердил он. Формулы влекли его с самого начала обучения, и упускать такой шанс он не собирался.
   - Что же, хорошо, - она пожала плечами. - Не вижу никаких тому препятствий. Мисс Буул будет счастлива столь талантливому и усердному студенту.
   Мисс Буул? В смысле - Нора Буул, оранжевоволосая маньячка, задавшая им прочитать двенадцать книг за неделю и начинающая каждый урок с небольшого теста на 60 вопросов? Зориан едва сдержал тяжкий вздох. Неужели он никогда не попадёт к нормальному учителю?
  
  
  
  
  
  

  11. ОГРАНИЧЕНИЯ
  

  [К оглавлению]
  

  
   - Почему твой тест длиннее? - торопливо прошептал Бенисек. - Я что, потерял страницу?
  - Нет, - прошептал в ответ Зориан. - Нора просто проверяет... не сейчас. Потом расскажу.
  Он вздохнул и вернулся к своим углубленным вопросам по заклинательным формулам. Словно ему мало стандартного теста из 60 вопросов! Следуя дурному примеру Ильзы, Нора проверяла те знания, которых у него еще и быть-то не должно - ничего из заданного не проходили на втором курсе. К счастью, в прошлых циклах он и правда прочел все двенадцать "рекомендованных" книг из ее списка - так что листок с вопросами не вызывал полного ступора.
  Пожалуй, это даже хороший знак - более трудные вопросы означали, что Нора восприняла его серьезнее, чем в прошлых повторах. Он не раз и не два пытался напроситься к ней на дополнительные занятия - с удручающими результатами. При всем своем учительском энтузиазме, Нора Буул не могла поверить, что он и правда настолько хорош. И не она одна, с остальными профессорами была та же история, за исключением разве что Кайрона. Если подумать, скорее всего дело не в характере боевого мага - просто уверенное владение магическим снарядом очень легко продемонстрировать. Во всяком случае, темп развития событий обнадеживал - он только вчера говорил с Ильзой, и уже сегодня Нора проверяет его. Зориан думал, что дело затянется минимум на неделю - учителя подходили к подобным вопросам не спеша - и никак не ожидал такой скорости. Наверное, он впечатлил Ильзу сильнее, чем ожидал.
  Хорошо. Приятно сознавать, что время и усилия были потрачены не зря.
  Удовлетворение не продлилось долго - рядом сидел Бенисек. Парень принялся теребить его, прося подсказки; Зориан стиснул зубы. Он всегда считал его несколько надоедливым, пусть Бенисек и был его лучшим другом - точнее, ближайшим подобием лучшего друга. С началом же циклов раздражение Зориана стало прорываться все чаще и чаще. Не совсем честно по отношению к Бену - толстяк вел себя не хуже, чем обычно - просто постоянное повторение делало его невыносимым. Зориан торопливо черкнул несколько ответов на клочке бумаги и кинул приятелю. Кажется, Бенисек хотел еще что-то сказать своим преступно громким шепотом - но Зориан заткнул его яростным взглядом.
  Да, он жутко раздражал Зориана, но не настолько, чтобы порвать с приятелем. Знать бы еще, на сколько циклов хватит его терпения.
  - Все, время вышло. Ручки на стол, - объявила Нора, вызвав волну протестов. - Кроме мистера Казински. Он может продолжать работать над дополнительным тестом.
  Блин. Теперь все уставились на него. Обязательно надо было объявлять перед всеми? Пометка на будущее - следить за языком при общении с Норой; не похоже, что сдержанность - ее сильная сторона.
  Акоджа торопливо собрала работы, на миг задержавшись у его парты - пыталась разглядеть, что это за дополнительный тест. Урок вернулся к привычному сценарию; Зориан слышал эту лекцию бесчисленное множество раз, так что постарался отрешиться от нее и сосредоточиться на вопросах. Даже при всем накопленном объеме знаний и навыков, тест был сложен. Заклинательные формулы, как подсказывало само название, требовали множества расчетов и чертежей, что автоматически делало предмет трудным. Для большинства, включая и его.
  Наконец урок завершился, и Нора попросила его остаться - остальные спешно покидали класс. С уходом последнего студента Нора тут же стала проверять его тесты - а Зориан - следить за ее реакцией.
  В отличие от Ксвима - и даже Ильзы - Нора Буул была весьма экспрессивна. Дочитав первый, стандартный тест, она выглядела приятно удивленной. Еще бы, там все на 100% верно. Зато когда она перешла ко второму тесту - на ее лице промелькнуло потрясение, сменившееся сдерживаемым ликованием. Что же, ей хотя бы нравится, что он написал. Она отложила лист и пристально посмотрела прямо ему в глаза, заставив поежиться. Она напоминала ему Зака и Киритишли, от нее так же струились некие... волны, за неимением лучшего слова. Присутствие таких людей давило, особенно когда они полностью сосредоточены на нем - как сейчас Нора.
  - Что же... - начала она. - Не ожидала. Знаешь, зачем я дала тебе дополнительный тест?
  - Ээ, нет, - ответил Зориан. - Чтобы отпугнуть?
  - Именно! - воскликнула Нора. - Вот именно!
  Зориан моргнул - она что, открыто это признала?
  - Заклинательные формулы требуют смелости! Страсти! - воодушевленно вещала Нора. Занятно. Другие сказали бы, что тут требуются терпение и скрупулёзность. - Решимости! Те, кто спасуют перед всего лишь этим, - она помахала листком с вопросами. - Не выдержат трудностей углубленного изучения. Я должна была убедиться, что у тебя хватит твердости духа.
  Это начинало нервировать. Он точно пришел на дополнительные занятия - а не в какую-то секту?
  - Само собой, я и не ожидала, что ты ответишь на вопросы правильно, - сказала Нора. - Главное, чтобы ты ответил хоть как-нибудь, не вернул мне чистый лист. Не подумай, что я жалуюсь, вовсе нет... Ну-ка, посмотрим...
  Она вернулась к столу и вытащила из ящика стопку бумаг. Хмурясь, перебрала листы и со вздохом отложила. Прошло не меньше минуты скорбного молчания, прежде чем она вновь посмотрела на него, вспомнив о его присутствии в кабинете.
  - Скажи мне, что такое заклинательные формулы? Своими словами, не надо заученных определений.
  Зориан открыл было рот, но тут же закрыл, обдумывая, что ответить.
  - Ну же, - приободрила его Нора. - Смелость, помнишь? К тому же я просто спрашиваю твое мнение. Правильного ответа нет.
  Ха. Правильного ответа может и не быть, но Зориан знал - всегда есть неправильный. Всегда. Впрочем, в данном конкретном случае молчание будет самым неправильным ответом.
  - Это использование геометрических фигур и разнообразных символов для магического воздействия, обычно с целью усиления защитных чар или быстрого сотворения заклинаний, - сказал Зориан.
  - Правда? И как же это работает? - с насмешливым любопытством спросила Нора.
  - Эмм... Оно ограничивает течение маны заданным контуром? - предположил Зориан.
  - Да! - согласилась Нора. - Именно ограничивает. Ты не поверишь, сколько магов считают формулы своеобразными усилителями. Просто в голове не укладывается. Конечно, современные мастера используют материалы, являющиеся природными усилителями, но это совсем другое. Кстати, ты ведь знаешь, в чем смысл структурированной магии?
  - Чем определеннее эффект заклинания, тем экономичнее оно в мане. Структурированная магия создает контур, отсекающий лишние функции, тем упрощая заклинание для мага.
  - Заклинательные формулы действуют точно так же, только их достоинства и недостатки более выражены, - подхватила Нора. - На создание формулы можно потратить куда больше времени, чем на сотворение заклинания - так что формулы ограничивают поток маны еще эффективнее. Магия становится экономичнее, но еще менее гибкой, менее управляемой. И, конечно, жесткое ограничение не оставляет места ошибкам - создать действующую заклинательную формулу куда сложнее, чем заклинание.
  Зориан терпеливо слушал - все это было азами теории, он слышал и читал это тысячи раз - но не рисковал прервать. Увы, узнать смысл этого допроса было не суждено - Нора внезапно посмотрела на висящие над дверями часы и побледнела, осознав, сколько прошло времени.
  - Простите, мистер Казински, я немного увлеклась. Вам лучше поспешить на следующий урок, иначе у вас будут проблемы, - извиняющимся тоном сказала она. Зориан пожал плечами - он все равно собирался прогулять следующий урок, но не говорить же ей об этом. - Я утрясу расписание в ближайшие пару дней и извещу вас через Ильзу. Я уже предвкушаю наши совместные занятия.
  Ее последняя фраза застала его уже на пороге:
  - Ох! Чуть не забыла. Загляни к Ильзе, она хотела с тобой поговорить. Что-то насчет ответной услуги.
  И почему это прозвучало настолько зловеще?
  
  Центральный вокзал Сиории, как всегда, кипел жизнью. В воздухе ощущался неизменный привкус спешки, бодривший либо раздражавший Зориана - в зависимости от настроения. Когда он сходил с поезда, это пробуждало после утомительной поездки, подобно ведру воды. Когда же он просто стоял на шестой платформе, ожидая поезда, это давило на мозги. Да еще клятый поезд задерживался на два часа!
  Чтобы как-то отвлечься и убить время, он принялся гонять снующих вокруг голубей и воробьев. Не в открытую, конечно - это выглядело бы по-детски и привлекло бы к нему лишнее внимание - он направлял в птиц поток маны, пытаясь управлять ими мысленно. Конечно, это не тянуло на настоящее заклинание, но птицы волновались. Как правило, очередной пернатый, на котором он фокусировался, быстро начинал нервничать и где-то через минуту улетал.
  Наконец пронзительный свисток прибывающего поезда отвлек его от этого занятия, и местная живность была спасена. Зориан вглядывался в толпу выходящих, выискивая свою цель. По-хорошему, ему бы стоять с табличкой - но он не сомневался, что и так найдет парня. В толпе не так уж много беловолосых подростков.
  Ответная услуга Ильзе оказалось не такой уж страшной. Да, встретить переводящегося студента, помочь ему с багажом и показать город - занятие на целый день... но зато ему не нужно торчать на уроках! К тому же, это вполне уважительная причина сойтись поближе с Каэлом - тем самым переводящимся студентом - обычно морлок держал дистанцию. Зориану был просто необходим нормальный друг, помимо Бенисека, и он рассчитывал, что сможет поладить с Каэлом. Да и если не сможет - что же, в следующем цикле морлок и не вспомнит о его неловкой попытке.
  Он наконец заметил сходящего с вагона Каэла и поспешил помочь ему с багажом. Не из пустой вежливости, вовсе нет - морлок явно не справлялся с баулами одной рукой. Второй рукой он придерживал маленькую девочку, вцепившуюся в него и с детским любопытством оглядывающую окрестности.
  Каэл явно был удивлен, когда Зориан принялся молча помогать ему с сумками, но возражать не стал. Девочка во все глаза разглядывала Зориана. Кто она, младшая сестра Каэла? У нее были такие же ярко-синие глаза, но - иссиня-черные волосы, да и вообще она не слишком похожа на морлока. Не привез же парень столь маленького ребенка с собой на учебу? Зориан ожидал, что из вагона вот-вот покажется ее мать и заберет девочку, но этого не происходило.
  Последняя сумка переместилась из вагона на платформу, и Каэл наконец повернулся к нему.
  - Благодарю, - сказал он. При всей своей отстраненности, Каэл был вежлив. - Меня зовут Каэл Тверинов. Обычно я не так неловок, просто сложно управиться одной рукой. Кана очень нервничает, и у меня не хватило духа ее отогнать. Боюсь, поездка далась ей тяжело.
  - Без проблем, - ответил Зориан. - Я здесь, чтобы помочь, меня послала Ильза. Я - Зориан Казински, мы будем учиться в одном классе. Ильза Зилети поручила мне помочь с багажом и показать город.
  Каэл ответил настороженным взглядом, защитным жестом прижав девочку к себе, словно Зориан мог отобрать ее.
  - Что? - спросил не ожидавший такой реакции Зориан. - Я что-то не то сказал? Извиняюсь, я не хотел никого обидеть.
  Каэл еще раз с подозрением оглядел его и наконец принял решение:
  - Это я должен извиниться, мистер Казински, вы ничего такого не сделали. Позвольте мне представиться снова: я - Каэл Тверинов, а это моя дочь, Кана.
  Зориан ошарашенно посмотрел на морлока, потом перевел взгляд на его... дочь. Кана смущенно помахала ему, но ничего не сказала. Она была очень мала, года три на вид, но и Каэл лишь немногим старше его. Получается, когда она родилась, Каэлу было лет 13. К слову о молодых родителях...
  - Понятно, - сказал он. И правда понятно, просто будучи морлоком, Каэлу наверняка приходилось нелегко, если же поползут слухи о дочери... Сам Зориан на его месте пошел бы на все, чтобы скрыть это от одноклассников. - Можешь не волноваться, я не из болтливых.
  - Спасибо, - с видимым облегчением выдохнул Каэл.
  - Не стоит, - отмахнулся Зориан. Учитывая, что матери малышки здесь нет, это явно не самая счастливая история. Надо быть последним уродом, чтобы сделать еще хуже, растрепав все сплетникам академии. Его слегка интересовало, кто будет приглядывать за девочкой, покуда Каэл на занятиях, но тот наверняка уже нашел ребенку няню. - Сейчас позабочусь о багаже, и мы отправляемся.
  Зориан быстро сотворил "парящий диск", и перед ними возникла круглая призрачная платформа. Весьма полезное заклятье, Ильза собиралась показывать его где-то в середине третьего курса, но Зориан несколько забежал вперед. Механика заклинания напоминала "щит", но этот силовой конструкт был мобильным и оптимизированным для перевозки тяжестей. Нагруженный сумками, он послушно заскользил следом за ними.
  - Интересно, - заметил Каэл. - Должен признать, когда Ильза сказала, что в моем образовании есть серьезные пробелы, я решил, что она преувеличивает. Это средний уровень студента-третьекурсника?
  - Ну, не совсем, - отозвался Зориан. - Я определенно превосхожу средний уровень. Хоть меня и не назовешь лучшим...
  Каэл задумчиво хмыкнул.
  - А откуда взялись эти пробелы в образовании? - спросил Зориан.
  Каэл молчал несколько секунд; Зориан уже решил, что не дождется ответа, но морлок заговорил:
  - Мое обучение было... нетрадиционным. Я был кем-то вроде неофициального ученика деревенского мага. Она не состояла в гильдии, и ее навыки были узко специализированы - так что большую часть магических наук я осваивал сам. Можно сказать, я практически самоучка.
  Зориан по-новому посмотрел на парня. Магия сложна в обучении даже с хорошим учителем. Самостоятельно освоить ее до уровня третьего курса... хотя, если он настолько одарен...
  - Надеюсь, я не слишком назойлив, но...
  - Но почему я приехал в Сиорию? - закончил за него Каэл. - Академия сделала мне заманчивое предложение, а дома меня ничего не держало. Родители умерли, когда я был ребенком, а учитель... она не пережила Плач. Как и моя жена. У меня осталась только Кана.
  - О боги, - вздрогнул Зориан. - Я не...
  Каэл покачал головой.
  - Ничего страшного, мистер Казински. Если б я болезненно реагировал на расспросы, мне бы пришлось стать отшельником. Людям свойственно любопытство.
  Зориану все равно было неловко. Он-то думал, что подружка Каэла забеременела, и тот был вынужден принять ответственность за ребенка. Но нет - официальный брак. Несколько рано для его лет, но такое случается. Он искоса поглядел на Каэла. Парень казался хрупким - бледный, тонкого телосложения, с деликатными чертами лица. В сочетании с белыми волосами до плеч он выглядел... женоподобно. Однако в нем несомненно был прочный внутренний стержень, раз он нашел в себе силы двигаться вперед, потеряв во время эпидемии почти всех близких. В Сирине он знал одну женщину - ее мужа и обоих сыновей унесла лихорадка кровавых слез, и это ее совершенно подкосило. Дошло до того, что она винила в своем несчастье семью Казински - дескать, колдуны прокляли ее семью из-за мелкой ссоры. Зориан готов был первым признать, что его семейка - не ангелы, но это уже просто абсурдно. И довольно грустно.
  - Не нужно меня жалеть, мистер Казински, - голос Каэла прервал его размышления.
  - И в мыслях не было, - ответил Зориан. - Скорее, я восхищаюсь. Родитель-одиночка, выкроивший время для самостоятельного изучения магии. Признанный мировым образовательным центром, академией Сиории. Они ведь назначили стипендию?
  - Иначе я бы не смог здесь учиться, - кивнул Каэл.
  - Они нечасто это делают. Пять-шесть стипендий в год. Чтобы привлечь их внимание... видимо, ты действительно очень хорош.
  - Это все мои медицинские навыки, - вздохнул Каэл. - Я поклялся после... ну, ты понимаешь. Я поклялся стать лучшим целителем поколения. Чтобы трагедия Плача никогда больше не повторилась.
  Ух... вау. Зориан даже не знал, что тут можно сказать.
  - Не буду скромничать, я достиг в этом направлении некоторых успехов, - сказал Каэл. - Но... это сложная тема. Если хочешь, мы можем поговорить позже. Я и Кана хотели бы отдохнуть после поездки. Особенно Кана.
  Зориан сообразил, что Кана задремала на плече Каэла. Во время всего разговора она держалась так тихо, что он и забыл о ней. Вот бы Кириэлле была столь же смирной.
  - Да, извини. Кажется, я слегка увлекся. Я покажу вам город как-нибудь в другой раз.
  Остаток пути они прошли в умиротворенном молчании.
  
  - Вчера тебя не было на занятиях.
  Зориан раздраженно посмотрел на Акоджу. Она что, собралась его отчитывать?
  - Меня отпустили, - напомнил он.
  - Я знаю, - сказала Акоджа. - Просто интересовалась, где ты был.
  Зориан хотел было сказать, что где он проводит свободное время - ни разу не ее дело, но в последний момент сдержался. Акоджа держалась странно - словно... словно она беспокоилась о нем. Очень странно. Обычно Зориан списывал подобное на чудачества Акоджи - девушка следовала своей, недоступной простым смертным, логике, и даже ее одержимость правилами не все объясняла - но недавний разговор с Каэлом заставил его задуматься. Не слишком ли поспешно он судит о людях? До вчерашнего дня Каэл был для него просто "морлок, переведенный студент". Кстати, что-то подобное упоминал и Зак, насчет его, Зориана, поведения в прошлом.
  - Я выполнял просьбу Ильзы, - сказал он. - Показывал город нашему переведенному студенту.
  - Ох, - Акоджа искоса посмотрела на Каэла. Беловолосый парень сидел на несколько рядов позади Зориана, как обычно, молчаливый и неприступный. Он практически ничем не выдавал, что знаком с ним, но Зориан изредка ловил на себе его взгляд. - И кто он?
  - Каэл Тверинов, - ответил Зориан.
  - Я не имела в виду его имя, - фыркнула Акоджа, поняв, что продолжения не будет.
  - Даже не знаю, что тебе сказать, - пожал плечами Зориан. - Как будто неплохой парень.
  - Он выглядит довольно высокомерным, - заметила Акоджа. - И похож на девчонку.
  - А ты пристрастна, - нахмурился Зориан. - Знаешь, ты ведь и сама несколько высокомерна.
  Вот и будь вежлив с Акоджей. Одарив его яростным взглядом, она утопала прочь.
  Относиться к людям с пониманием - та еще морока...
  
  На подготовку к первому занятию у Норы Буул ушло два дня; переступив порог, Зориан понял - она подошла к задаче очень серьезно. Они были в настоящей профессиональной мастерской, куда студентов обычно не пускают без особого разрешения. Нора поманила его к себе, буквально излучая энтузиазм. Он же совершенно некстати вспомнил, почему раньше не особо стремился к ней на дополнительные занятия. Даже на простых занятиях она задавала немыслимо много домашней работы и дополнительного чтения; страшно подумать, как она загрузит действительно многообещающего студента.
  - Какой-то ты робкий, - укорила она. - Смелость, Зориан, смелость!
  - Ага... - вяло поддержал ее Зориан.
  - Мы еще сделаем из тебя настоящего крафтера, вот увидишь! - фыркнула Нора. - Но прежде, давай закончим прошлый разговор. Я начала издалека, но подводила к тому, что заклинательные формулы - эм... вспомогательная магия. Магия, влияющая на магию. Сама по себе даже самая изящная формула - всего лишь схема. Чтобы получить результат, нужно сотворить заклинание и пропустить его сквозь формулу. Почему я это говорю - Ильза считает, что твое мастерство с заклинаниями ничем не поможет при изучении формул. Фундаментальная ошибка, непонимание природы дисциплины. Не ожидала от нее, ведь она... ну, ты понимаешь...
  - Учитель, - закончил за нее Зориан.
  - Ну да, - немного смущенно подтвердила Нора. Учителя, как он знал, придерживались профессиональной этики; неудивительно, что ей так неловко критиковать Ильзу в присутствии студента. Работая вместе, весьма чревато подрывать репутацию коллег. Хорошо, что здесь только он, и он не собирается доставлять ей неприятности. Видимо, она тоже это понимала, так что улыбнулась и как ни в чем не бывало продолжила: - Что же, думаю, начать следует с куба начинающих.
  Как выяснилось, куб начинающих был, гм, кубом из серого камня, с гранью навскидку сантиметров десять. Тот, что держал в руках Зориан, был девственно чист, но Нора показала парочку законченных образцов. При активации маной - или выполнении неких условий - они нагревались, светились или парили в воздухе. В общем, законченный куб - простейший магический предмет, забавная игрушка, работающая на магических формулах и простейших заклятьях. Нора сказала, что это стандартные тренировочные задания.
  Зориан сразу захотел себе такой. Дать "загадочный магический артефакт" Кириэлле - и это займет ее на целые часы. Настоящее секретное оружие против нее! К тому же, небольшой парящий кубик - куда более интересная мишень для отработки магического снаряда, чем булыжники и деревья. Особенно если он как-то заставит его уворачиваться...
  Похоже, долго ждать не придется - целью сегодняшнего урока оказалось создание такого куба. И не какого попало. Зориан ожидал, что для начала Нора задаст что-то попроще, но, похоже, ее замыслы куда более... амбициозны.
  - Эти слишком простые для тебя, - заключила Нора. - Нет, для тебя припасено кое-что куда более интересное. Держи.
  Она вручила ему еще один куб, густо покрытый формулами. Зориан с растущей паникой осознал, что ничего здесь не понимает. Черт возьми, многие фрагменты и вовсе выглядели не формулами, а какими-то заплатками, чуть сложнее стилизованных пиктограмм. Секундочку...
  - Как ты заметил, я кое-где уплотнила структуру, - сказала Нора. - Отчасти - потому что поверхности куба недостаточно, чтобы нанести формулу в полном виде. И отчасти - чтобы ты не смог ее механически скопировать.
  - Разве не в этом смысл? - спросил Зориан. - Изучить рабочий образец и понять, как это делается.
  - Совершенно верно. Но, боюсь, слепое копирование мало чем тебе поможет. Если бы я хотела развить твои память и точность нанесения, я бы поручила скопировать десяток-другой простых кубов. Но для тебя это пройденный этап. Никто не изучает столько теории без практических занятий.
  - Эм, я никогда не встречал в книгах упоминания этих кубов, - сказал Зориан. - Но да, я время от времени создавал заклинательные формулы. В основном - для охранного периметра вокруг кровати на втором курсе; у меня был довольно бестактный сосед. И чтобы сделать бесплатную лампу или обогреватель.
  Инвокации не длятся долго. Даже если маг вливает в заклятье больше сил, чем нужно - что тоже не лучший вариант, ибо избыток энергии может просто разорвать контур - плетение неизбежно развеивается уже через пару часов. Контур теряет устойчивость и разрушается, вне зависимости от оставшегося объема маны. Так что если Зориан хотел, чтобы сигнальный периметр держался всю ночь, или чтобы самодельная лампа не тухла после часа работы, он должен был как-то стабилизировать контур заклятья. Заклинательные формулы были простейшим и надежнейшим способом - так как стабилизационные формулы для этих заклятий были уже разработаны и опубликованы.
  - Ничего удивительного, что ты не встречал упоминаний, - сказала Нора. - Кубы используются для теоретических упражнений. Их полезность не очевидна. Большинству магов все равно, как работают формулы - лишь бы работали. Они запоминают готовые решения и простейшие способы приспособить их для своих нужд. А потом жалуются, что заклинательные формулы скучны. Ха! Если б они не ленились познать таинства Искусства, тайную красоту чисел и форм...
  Зориан долго и терпеливо слушал, как Нора бормотала про "сборище посредственностей" и "пусть сами расхлебывают". Наконец она глубоко вдохнула и, вновь засияв улыбкой, повернулась к нему.
  Похоже, в этой школе нет нормальных учителей. Интересно, это побочный эффект непосильной преподавательской нагрузки - или работать сюда идут только сумасшедшие?
  - Но мы отвлеклись, - жизнерадостно сказала Нора. - Наверное, мне стоит не терять больше времени и объяснить, что ты должен делать. Вот смотри...
  
  Заданный Норой куб был весьма непрост. В основе формулы лежал старый добрый светильник, заклинание факела. Он включался и выключался голосом, при произнесении определенных командных слов - причем только когда обращались именно к кубу, а не просто упоминали слово-команду в разговоре. Он имел три регулируемых уровня яркости. Для сбережения маны светились только ничем не прикрытые грани - если поставить куб на пол, гасла нижняя грань, а завернув его в плотную ткань, можно погасить весь куб. Каждую отдельную грань можно включить или выключить двойным касанием. Наконец, куб можно было настроить на определенного человека - тогда он будет принимать команды только от него.
  Нора сказала не беспокоиться, если не получится точно воспроизвести - ее интересовало, как далеко он продвинется своими силами до следующего занятия. И хорошо, потому что он никогда не сталкивался с формулами такой сложности. Следующее занятие было в понедельник, у него еще были все выходные - но что-то подсказывало, что полностью сосредоточиться на задаче не выйдет.
  Преподавательская манеры Норы вызывала в нем двойственные чувства. С одной стороны, она наконец воспринимала его всерьез. С другой - разве обязательно бросать на середину реки, чтобы научить плавать?
  - Входите.
  Зориан, вздохнув, шагнул в кабинет Ксвима. Прекрасное завершение недели, ничего не скажешь. При всех ее недостатках, Нора несравненно лучше Ксвима как учитель.
  - Зориан Казински? Садитесь, - велел Ксвим, не дожидаясь ответа. Зориан привычно поймал брошенную ручку и столь же привычно заставил ее вертеться над ладонью. Упс, это вышло на рефлексах. Ну ладно, посмотрим, что он скажет.
  - Заставьте ее светиться, - тут же рявкнул Ксвим, ничуть не впечатленный продемонстрированным навыком.
  В этот раз требование не застало Зориана врасплох. Ручка упала ему в ладонь и вспыхнула мягким призрачным светом. Не дожидаясь команды, он несколько раз поменял цвет свечения и немного поиграл с яркостью, просто чтобы показать, что может.
  Ксвим приподнял бровь.
  - Я не сказал, что вы можете отменить левитацию.
  Губы Зориана дрогнули в подавленной улыбке. Если Ксвим рассчитывал добить его, то он ошибался - сочетание эффектов было логичным следующим шагом, и уже отрабатывалось. Через секунду сияющая ручка уже вертелась в воздухе.
  Ксвим задумчиво побарабанил пальцами по столу. Да неужто? Неужели он заставил этого типа задуматься? Наверное, завтра снег пойдет. Зориан замер в предвкушении, ожидая, что теперь придумает этот маньяк.
  - Думаю, нет смысла заставлять вас сжигать предметы. Это самое простое упражнение тройки, - вслух размышлял Ксвим. На самом деле, Зориан владел огнем похуже, чем светом и телекинезом, но Ксвиму об этом знать не обязательно. - Ваши основы... приемлемы. Почти что неплохи, хоть и с оговорками. Ваше поведение далеко от идеала, но, по крайней мере, у вас больше такта, чем у остальных недотеп этого заведения. К тому же, мисс Зилети просила, цитирую, "не тиранить" вас. Поэтому, как бы мне ни хотелось сперва укрепить ваше шаткое основание, я, скрепя сердце, перейду к чуть более сложным заданиям.
  К полной растерянности Зориана, куратор вручил ему полосу ткани. И что ему с ней делать?
  - Эм...
  - Это повязка, - пояснил Ксвим. - Закрывает глаза, лишая обзора.
  - А... зачем мне повязка на глаза? - спросил Зориан.
  - Мы будем развивать вашу чувствительность к мане. Вы завяжете глаза, а я буду кидать в вас заряженные маной шарики.
  Зориан недоверчиво уставился на него. Он что-то не так расслышал?
  - Я буду кидать шарики над вашим левым плечом, либо над правым, либо прямо в голову. Если в вас попадет шарик, вы теряете один балл. Если вы попытаетесь уклониться, когда не требуется, вы теряете один балл. Во всех остальных случаях вы получаете один балл. Продолжаем до тех пор, пока вы не наберете десять баллов - либо пока не истечет время.
  О да, похоже он все правильно расслышал. Спасибо за помощь, Ильза. Огромное вам спасибо!
  
  Оставшиеся две недели были хлопотными, но вполне обыденными. Он отдавал почти все силы изучению заклинательных формул; в основном из-за того, что Нора с готовностью поощряла его - чем усерднее он занимался, тем радостнее она загружала его больше и больше. Она даже предлагала проводить дополнительные занятия в воскресенье - видимо, ей самой было нечем заняться в выходные. Он многому научился, но занятия с Норой изматывали, и он с нетерпением ждал рестарта. Вряд ли он выдержит больше месяца подобного марафона.
  Что интересно, в этом цикле он привлек к себе внимание как профессоров, так и студентов. Может, дело в том, что он очень впечатлил Ильзу. Может, из-за того, что безропотно выносил требования Норы. А может, и Ксвим помянул его в разговоре добрым сло... хотя нет, такого не бывает. Да и в новом "упражнении" Ксвима он не достиг никаких успехов. В любом случае, его труды внезапно заметили и оценили - довольно непривычное ощущение. Обычно, как бы он ни старался, всем было безразлично. Он даже задумывался, нельзя ли как-то использовать эту внезапную популярность - но занятия изматывали, и в голову не приходило ничего путного. Может, как-нибудь в другой цикл.
  У этой популярности была и обратная сторона - ему так и не удалось сдружиться с Каэлом. Общение с Зорианом привлекло бы всеобщее внимание и к морлоку - чего тот, по понятным причинам, избегал; они так и не поговорили после той первой беседы. Честно говоря, не факт, что удалось бы подружиться и при нормальных условиях - после занятий морлок спешил домой, к дочери, когда ж ему общаться с одноклассниками...
  Зато Акоджа была очень довольна Зорианом. Он понятия не имел, почему, но факт остается фактом.
  Это случилось внезапно. Безо всякого предупреждения, резкий рывок и чернота. Он проснулся как обычно - на нем с довольным видом сидела Кириэлле.
  В голову приходили лишь два возможных объяснения. Его могли убить так быстро, что он даже не осознал это. Сомнительный вариант, в этот раз он ничем не должен был привлечь внимание убийц. И он не знал никаких естественных причин для столь быстрой смерти - ему ведь даже не было больно.
  Второй вариант казался более убедительным и куда более тревожным. Пока он занимался своими делами, изучая в Сиории заклинательные формулы, Зак мотался по миру, влезая в безрассудные авантюры. Зак умер. Его душа отправилась к началу цикла... и увлекла за собой и его, Зориана, душу.
  Получается, теперь между ним и Заком - духовная связь.
  Черт бы все побрал.
  
  
  
  
  
  

  12. ПАУТИНА ДУШ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Зориан протопал в свою комнату и со всей силы захлопнул дверь. Мог бы и сам догадаться, что не найдет по духовным узам ничего нового, но как же жаль потраченного в библиотеке дня...
  Книги содержали одно, известное с первого курса, предупреждение: связь душ - малоизученный и опасный раздел магии, таящий ужасающие опасности при неосмотрительном применении. Время от времени очередная пустоголовая парочка решала, что связать души - самый романтический поступок для влюбленных; это всегда кончалось слезами и судебными процессами уже через два-три месяца. Главная проблема в том, что один из участников, как правило, начинал мысленно и духовно доминировать в связи, постепенно превращая партнера в свое отражение, и это не упоминая мелочи, вроде пугающего послушания ведомого. Духовная связь была уместна между человеком и животным-фамильяром, так как ведущим почти всегда оказывался человек. Влияние связи шло животным на пользу, делая их умнее и помогая лучше контролировать врожденные способности. А вот разумным существам обычно не нравилось, когда магия начинала перекраивать их личность, полностью изменяя характер и мировоззрение. Во всяком случае, до тех пор, пока процесс не завершался, превращая их в послушные копии.
  Зориан взлохматил волосы дрожащей рукой и принялся протирать очки подолом рубашки, пытаясь успокоиться. Он очень, очень надеялся, что ошибся и между ним и Заком нет связи душ. Резерв маны Зака вшестеро превосходит его теоретический максимум, Зак по натуре более уверен и решителен, и - за счет дольшего пребывания во временной петле - на десятилетия старше его. Не было сомнений, кто в их связке будет ведущим.
  Что хуже всего, он даже не мог обратиться за помощью. Он не сомневался, что путешествует во времени именно за счет связи, или что там между ними. Если он попросит помощи, ему предложат разорвать связь (логичное решение, он и сам поддержал бы его в других обстоятельствах), что лишит его не только преимуществ путешественника, но и самой памяти о петле, как только случится новый рестарт.
  Он был в полной заднице.
  Вдохнув-выдохнув, он снова надел очки. Может, все не так уж и страшно. Учитывая, насколько Зак превосходил его, духовная связь уже должна была серьезно повлиять на ведомого. Он же не ощущал никаких изменений. Он вовсе не стал покорнее, уж точно - по отношению к Заку. Ситуация выглядела вполне нормальной. Возможно, он просто перенервничал и не заметил логичное объяснение внезапному рестарту.
  Кто-то постучал. Кого там...
  Ах да. Тайвен.
  Он тяжело вздохнул - только ее сейчас и не хватало. Стук перешел в удары, так что он поспешил открыть.
  - Привет, Сверчок!
  - Привет, Тайвен, - вымученно улыбнулся он. - Как любезно с твоей стороны навестить меня. Почему бы тебе не зайти?
  Юркнув в комнату, Тайвен сделала то же, что и всегда - прыгнула на кровать и устроилась поудобнее. Зориан пожал плечами и последовал за ней. Надо разобраться с этим поскорее.
  - Разве ты не выпустилась? - спросил он. - Я думал, ты собиралась сразу отправиться на раскопки, передумала?
  Она ответила кислым взглядом.
  - Не все так просто. Экспедиции не берут необученных новичков вроде меня. Сначала нужно стать учеником опытного исследователя, я работаю над этим.
  - Занятно, а я слышал, что ты ассистируешь Ниртаку, - заметил Зориан. - Разве это не помешает поиску нового наставника?
  - Типа того, - согласилась она. - Но прямо сейчас я не планирую менять работу. Пока что я хочу приобрести репутацию, выполняя миссии. Вообще-то именно за этим я и пришла - не хочешь присоединиться ко мне и еще парочке других на завтрашнем задании?
  - Звучит подозрительно, - откликнулся Зориан. - Что вам толку от третьекурсника?
  - Эм, для численности? - ответила Тайвен. - Чтобы взять эту миссию, нужно четыре человека, а нас лишь трое.
  - Хорошо, а почему для миссии нужно четыре человека? - по прошлым циклам Зориан уже выработал стратегию как быстрее всего отделаться от Тайвен. - Это же не просто прихоть заказчика?
  - Это, якобы, опасно, - фыркнула Тайвен, скрещивая руки на груди. - Старик перестраховывается. Пауки, по его словам, не так уж и велики.
  - Пауки? - переспросил он.
  - Угу, - неуверенно отозвалась она, видимо, сообразив, что сболтнула лишнего. - Пауки. Ну, знаешь, такие волосатые, восьминогие...
  - Тай-вен, - предостерег он.
  - Ну пожалуйста, Сверчок, я тебя умоляю! - заныла Тайвен. - Клянусь, там нет ничего особо опасного! Мы были в туннелях сотни раз, и ничего! Мы точно сможем тебя защитить!
  - Сотни раз? - с сомнением спросил Зориан.
  - Ну, уж точно не меньше дюжины, - сдала назад она.
  Зориан был уже готов привычно отказать ей - но вдруг задумался. Наверное, со всеми этими мучительными подозрениями о духовной связи, он всю неделю будет ни на что не годен. Пожалуй, отвлечься на освежающую прогулку по канализации - то, что доктор прописал.
  - Ну ладно, - сказал он.
  - Правда?! - взвизгнула она.
  - Конечно, - подтвердил он. - Просто скажи мне, куда завтра подойти, пока я не передумал.
  Через пару минут Тайвен упорхнула, долго и восторженно благодаря его и даже поцеловав в щеку, как "настоящего друга". Он толком ничего не спросил, ошарашенный поцелуем, пусть даже таким невинным - и сейчас был изрядно зол на себя за это. Впрочем, пусть ее. В конце концов, он когда-то был в нее влюблен.
  Решив, что с него хватит, он выпил одно из хранившихся в сумке сонных зелий. Утро вечера мудренее.
  
  На утро он и впрямь приободрился, паника, накатившая после похода в библиотеку, схлынула. Пока рано делать выводы, нужно больше информации. Его подмывало прогулять уроки и снова на весь день зарыться в библиотеку - но он подозревал, что не владеет ни должным поисковым навыком, ни достаточным уровнем допуска для столь щекотливой темы, как духовная связь. К тому же, ему просто необходимо переговорить кое-с-кем в классе - с Брайамом, владельцем огненного дрейка. Наверняка тот, кто уже испытал на себе соединение душ, пусть даже и с животным, сможет многое прояснить.
  - Смотрю, ты уже получил собственного дрейка, - светски сказал Зориан, садясь рядом с Брайамом. Он совершенно проигнорировал сердитое шипение - по какой-то причине зловредная ящерица никогда не нападала на него раньше и вряд ли нападет сейчас. - Фамильяр?
  - Да, - с видимым удовольствием подтвердил Брайам. - Я запечатлел его этим летом. Поначалу было довольно странно, но я уже осваиваюсь.
  - Странно? - спросил Зориан. - Что именно?
  - Ну, знаешь, в основном сама связь, - ответил Брайам.
  - То есть она отчетливо ощутима? - спросил Зориан, стараясь не выдать облегчения. Он ничего не чувствовал. - Всегда? Все, прошедшие соединение душ, могут ощущать связь?
  - Нет, не все, - усмехнулся Брайам. - Лишь малая часть, никто не знает, почему. Я вот могу. Наверное, просто повезло.
  Зориан едва удержал лицо. А он-то надеялся, что отсутствие ощущений указывает на отсутствие связи... Проклятье.
  - А знаешь, - рискнул Зориан. - Меня всегда интересовали фамильяры и духовная связь - правда, скорее академически...
  К счастью, Брайам не увидел в его интересе ничего подозрительного - и с готовностью удовлетворил его любопытство. Рассказ вышел весьма познавательным. Начать с того, что для формирования духовной связи, если верить Брайаму, нужен целый обряд, длительностью не меньше десяти минут - а чаще куда больше. Простым заклятьем такого не добьешься. И даже самые толстокожие участники после нескольких недель начинают что-то замечать - когда связь окончательно закрепится.
  За время повторов Зориан испытал множество странных ощущений, то ли чувство формирующейся связи, то ли просто последствия безумных ситуаций, в которые он влипал. По сравнению со словами Брайама, эффект слишком слаб. Да, его резерв маны слегка увеличился - но с тем же успехом это могло быть следствием постоянных тренировок в боевой магии, а не влиянием души Зака. И заклятье лича тоже не тянуло на целый обряд... с другой стороны, это все-таки лич. Кто знает, на какие трюки способен бессмертный колдун?
  Так или иначе, похоже, ему повезло - связь между ним и Заком либо была очень слаба, либо имела другую природу. Или просто еще не сформировалась? Брайам утверждал, что для завершения процесса нужен постоянный контакт - потому-то он и носил с собой своего ящера, куда бы ни шел. Может, из-за того, что они с Заком общались лишь в одном цикле из всех прошедших, а остальное время парень проводил вдалеке от Сиории - связь так и не закрепилась? Если так, то он не должен допустить ее формирования, нужно всячески избегать другого путешественника, пока не выяснятся все подробности.
  Что вряд ли произойдет в близком будущем. Пока что все, что ему остается - по возможности избегать Зака и надеяться на лучшее. И пора бы ему составить толковый план обучения. До сего дня он учился бессистемно - торопиться было некуда, и он не знал, с чего начать. Опять же, он хотел стать сильнее как маг, покуда действует временная петля - ведь другой такой возможности не будет. Столь безответственный подход ему больше не подходил - он хотел разорвать духовную связь как можно скорее, и нужно было грамотно распорядиться оставшимся временем.
  Но все это придется отложить на другой раз - этим вечером у него встреча с Тайвен и ее друзьями. И почему он вообще согласился? Ну да, Тайвен пришла в неподходящий момент, у него было помутнение рассудка... Надо было хотя бы вытребовать какую-нибудь ответную услугу. Что же, век живи, век учись.
  Тайвен выбрала место встречи чертовски далеко, ему предстояла долгая прогулка. Как он понял, встреча назначена в одном из парков, где собирались любители шахмат - один из друзей Тайвен был постоянным посетителем. Зориан никогда не был в том парке, но сама дорога почему-то казалась знакомой.
  Он сообразил, в чем дело, ступив на мостик в глубине парка. Именно здесь он когда-то, еще до петли, встретил плачущую девочку, уронившую велосипед в ручей. Если подумать, после он ни разу не возвращался сюда. Просто не было нужды, он заранее знал, что на этом пути будут препятствия. Он с любопытством посмотрел в ручей под мостом, не лежит ли там велосипед. Разумеется, там ничего не было. Вчерашний ливень превратил ручей в ревущий поток, велосипед давно смыло и унесло течением.
  Само собой, девочки нигде не было - впрочем, на мосту он был не один. Маленькая кошка, совсем еще котенок, с несчастным видом смотрела в бурные воды. Зориан всегда относился к животным достаточно равнодушно, но когда кошка повернулась к нему, и их глаза встретились, он почти физически ощутил ее печаль и горечь утраты. Застигнутый врасплох, он поспешил дальше, прочь от моста и странной кошки.
  Наконец, после получаса блуждания по парку, он отыскал место встречи. Тайвен определенно нужно получше объяснять дорогу. Место оказалось весьма умиротворяющим, правда, почти все присутствующие оказались пожилыми людьми. В смысле - действительно пожилыми. Подростки группы Тайвен разительно выделялись на таком фоне, но никто из стариков как будто не возражал - так что Зориан не стал заморачиваться и аккуратно подошел.
  Друзья Тайвен оказались крепкими, мускулистыми парнями, которых легче представить на ринге, чем в магической школе. Один в настоящее время хмурился над шахматной доской, обдумывая ход, Тайвен же и еще один парень сидели по обе стороны от него. Тайвен явно изнывала от скуки, вплоть до того, что прямо у него на глазах попыталась стащить фигуру с доски, но была перехвачена игроками. Второй парень был более расслаблен, лениво озирая окрестности, подобно сторожевому псу. Он-то и заметил приближающегося Зориана - и сказал остальным.
  - Сверчок! - помахала Тайвен. - Слава богам, я уж думала, ты не придешь!
  - Я не опоздал, - возразил Зориан.
  - Но прежде ты всегда приходил пораньше, - укорила она. - Но да ладно. Сверчок, позволь представить тебе моих приспешников - Ворчуна и Мямлю. Ворчун, Мямля, это мой старый друг, Сверчок.
  Зориан закатил глаза. Что же, по крайней мере другие тоже получили дурацкие прозвища.
  - Проклятье, я же говорил тебе завязывать с кличками, - запротестовал один из парней. На взгляд Зориана - скорее по привычке, чем ожидая, что Тайвен и правда послушается. Он вздохнул и повернулся к Зориану: - Привет, братишка. Я Урик, а вон тот, за шахматной доской - Орен. Спасибо, что согласился помочь. Не беспокойся, мы проследим, чтобы с тобой ничего не случилось.
  Шахматист что-то пророкотал, видимо, в знак согласия. Он, получается, Ворчун.
  - Зориан, - представился он в ответ. Собеседник не назвал фамилии, так что и он не обязан.
  - Отлично! - бодро сказала Тайвен. - Теперь, когда с представлениями покончено, давайте уже пойдем?
  - Не раньше, чем я закончу партию, - спокойно ответил шахматист.
  Плечи Тайвен огорченно поникли.
  - Ненавижу эту игру, - пожаловалась она. - Сверчок, найди, куда сесть. Это может затянуться.
  Зориан раздраженно цокнул языком. В кои веки он был согласен с Тайвен - он и сам недолюбливал шахматы.
  
   Подземелье исключительно опасно. Нижний мир, Лабиринт, миллион других имен - невообразимо огромная сеть пещер и туннелей в толще земли. На первый взгляд - ожившая мечта любого мага - чем глубже спускаешься в подземелья, тем выше естественный магический фон, нижние же уровни таили россыпи ценных минералов с невероятными магическими свойствами. Увы, высокий магический фон привлекал не только магов. В туннелях обитали всевозможные монстры, и чем глубже - тем сильнее и более чуждыми они становились. Даже сильнейшим из архимагов приходилось быть начеку в Подземелье - всегда можно напороться на кого-то опаснее себя.
  Подобно многим другим городам, Сиория с самого основания активно использовала Подземелье. Верхние уровни были зачищены от всего агрессивного и огорожены от нижних. В освобожденных туннелях устраивались убежища, склады, каналы... городская канализация. Люди так давно сливали нечистоты в Подземелье, что некоторые виды слизи и мелких монстров приспособились к жизни в канализации - настолько удачно, что люди зачастую сами заселяли их в подземелья новых поселений. Разумеется, стены, отделяющие расчищенные верхние уровни от нижних, никогда не были панацеей - многие обитатели Подземелья прекрасно умели рыть новые туннели. Границы используемой зоны требовали постоянного контроля.
  Общеизвестно, что границы Подземелья Сиории дырявы, как губка. Сравнительно молодой город, с обширным подземельем. Город рос слишком быстро, и расширяющиеся границы подземелья так и не были подобающе запечатаны. Вероятно, благодаря этому захватчики и смогли тайно провести в город целую армию монстров - хоть и решительно непонятно, как они протащили ее по нижним уровням. Еще один пример немыслимой подготовки врага.
  Несмотря на очевидную опасность, Зориан следовал за Тайвен без особого беспокойства. Подземелья Сиории - не самое безопасное место в мире, но и не смертельная западня. И он не ожидал встретить там захватчиков - все-таки огромную армию монстров не утаишь прямо под городом, как бы хорошо она ни была организована. Наверняка они проведут монстров в день нападения. Да, он не отказался бы от боевого фокусирующего медиатора - но сейчас это было невозможно. Даже после занятий с Норой он все еще не мог составить боевую формулу сам - а чтобы купить готовую, требовалось разрешение.
  Увы, их наниматель не разделял его уверенности.
  - И это ваш четвертый? - недоверчиво спросил старик. - Он хотя бы выпустился?
  Хмурый тип пренебрежительно махнул в его сторону, и Зориан тут же прекрасно понял, почему Тайвен не нравится заказчик. Если он так печется об успехе - почему бы не послать за чертовыми часами настоящих профессионалов? Ах да - профессионалы не работают за копейки! Серьезно, Тайвен и ее парни - лучшее, на что можно рассчитывать при таком подходе.
  Сама по себе задача казалась несложной - удирая от двух огромных пауков, старик посеял где-то в туннелях свои часы - их-то и следовало вернуть владельцу. Дед уже пытался вернуть часы самостоятельно, но на предполагаемом месте их не оказалось. Сам Зориан полагал, что часы достались слизню или другому падальщику, питающемуся металлами, но старик настаивал, что они еще целы и в лапах у пауков. Вот интересно, на чем он основывается? И зачем паукам, гигантским или не очень, часы? Они же не сороки, тащить в гнездо все, что блестит.
  - Нет, - без тени смущения ответил Зориан. - Я на третьем курсе.
  - На третьем курсе! - заверещал дед. - И на что ты вообще надеешься? Ты хоть одно боевое заклятье знаешь?
  - Конечно, - откликнулся Зориан. - Магический снаряд, щит и огнемет.
  - И всего-то?
  - Дареному коню... - пожал плечами Зориан.
  - Послушайте, в чем проблема? - вмешалась Тайвен. - Нас четверо против двух пауков-переростков. Тут и меня одной хватит!
  - То, что я встретил двух, не значит, что там нет других, - проворчал старик. - Я не хочу, чтобы вы влезли в целое гнездо этих тварей и погибли впустую. Они быстры. И незаметны - я увидел их, только когда они уже были в двух шагах. Я спасся и стою сейчас перед вами лишь чудом.
  - Ну, у нас четыре пары глаз, - сказала Тайвен. - И мы будем присматривать друг за другом, так что еще посмотрим, как эти пауки к нам подкрадутся. Не хотите рассказать, что в этих ваших потерянных часах такого важного?
  - Не ваше дело, - огрызнулся старик. - В них ничего ценного, просто памятная вещица, - он покачал головой. - Наверное, парнишка прав. Учитывая размер оплаты, мне не найти никого лучше. Только... будьте осторожны. Я не хочу, чтобы на моей совести была смерть кучки детей.
  После еще несколько минут бесполезных препирательств, Тайвен наконец повела их к ближайшему входу в Подземелья. Вход охранялся, но у Тайвен было разрешение - входить самой и проводить других. Это обнадеживало - получается, что кто-то в администрации счел Тайвен достаточно сильной, чтобы сберечь в туннелях группку гражданских. Видимо, ее обещание защитить его не было пустой похвальбой.
  Сами туннели оказались вовсе не так зловещи, как представлял Зориан. Во всяком случае, текущий участок - просто гладкие стены и ничего опаснее крыс. Стены коридора неплохо отражали свет, так что четыре светильника (Тайвен настояла, чтобы каждый сотворил по огоньку и разместил его на удалении от других светляков - чтобы ничто внезапное не оставило их без света, развеяв магию) далеко освещали туннель. Увы, им не встретилось никаких следов потерянных часов или гигантских арахнидов. Кажется, Тайвен думала, что легко найдет пауков заклятьем "найти животное" - и растерялась, когда ни это заклятье, ни другие приемы школы прорицания не дали никакого эффекта.
  Как выяснилось, и Тайвен, и ее друзья специализировались на боевой магии и понятия не имели, как искать часы или пауков, если простейшие поисковые чары не помогают. В итоге они просто бродили по коридорам в надежде наткнуться на логово восьминогих и время от времени сотворяли поисковое заклятье - без толку. Часа через два терпение Зориана совсем истощилось. Он хотел уже предложить закончить на сегодня, когда ощутил, что ему очень, очень хочется спать.
  Профессия мага требует строжайшей мысленной дисциплины - для плетения маны нужна сосредоточенность и способность представить процесс с безупречной точностью. Вследствие этого все маги в той или иной степени устойчивы к ментальной магии и другим чарам, воздействующим на разум. Только поэтому Зориан все еще был в сознании, отчаянно сопротивляясь заклятью, а не рухнул без чувств на каменный пол. Впереди, пытаясь противостоять чарам, пошатывались Тайвен и один из ее друзей - второй уже лежал на полу.
  Зориан боролся где-то секунды две - а потом сонливость просто... исчезла. Но прежде, чем он успел что-либо сделать, на смену ей на его мозг обрушилась лавина воспоминаний и образов - не устояв, он упал на колени.
  Растерянность. Он смотрит на особо изощренную заклинательную формулу, задумчиво постукивая ручкой по столу. Две парящие водные сферы, соединенные непрерывными потоками воды, переливающейся из шара в шар. Чужое воспоминание - боевой тролль, прорывающий хрупкие белые стены из паутины. Вопрос.
  [Ты...] - голос громыхнул у него в голове, сменившись новым психоделическим калейдоскопом образов и чужих воспоминаний. Поток на мгновение ослаб, словно ожидая ответа. Потом нахлынул снова. Разочарование. [Я думала...] Узы семьи. Паутина, тянущаяся во мраке подземелий, искры света, вплетенные в белое кружево. [Ты ведь не понимаешь меня?] Грусть. Жалость. Еще большее разочарование. Смирение.
  Поток образов, разрывающий его череп, внезапно иссяк. Зориан обхватил голову, пытаясь как-то смягчить пульсирующую изнутри яростную боль, огляделся по сторонам. Тайвен и ее друзья были без чувств, но в остальном вроде не пострадали. Нигде не было никаких следов нападавшего. Он попытался разбудить спутников, но они даже не шевельнулись.
  Наверное, умнее всего будет убраться назад на поверхность, пока их тут не прикончили. Зориан быстро сотворил парящий диск, сгрузил на него своих бесчувственных соратников и кратчайшим путем устремился к выходу.
  Хорошо бы голова прекратила раскалываться - хотя бы к утру.
  
  Проснувшись, Зориан был в замешательстве. Часть его гадала, что он делает в больнице, другая же - почему он не в своей комнате в Сирине, разбуженный сестрой, как полагается в начале цикла. Через пару секунд его разум наконец прояснился, и он вспомнил, что произошло вчера. Цикл не перезапустился, потому что он не умер в туннелях - ему только перетряхнули мозги. И это, пожалуй, куда тревожнее, чем обычная смерть - ментальные травмы не исцеляются в момент рестарта - но, похоже, он не получил непоправимых повреждений.
  Он смутно припоминал, что доктор вчера сказал то же самое - а потом запихнул в эту палату и велел проспаться. Да уж. Чтобы поставить такой диагноз, вовсе не обязательно быть врачом. Как там Тайвен и ее друзья - вчера они еще были без сознания, когда он вырвался из Подземелья, и охрана доставила всех четверых в больницу.
  - Смотрю, ты, наконец, проснулся, - сказала от двери Ильза. - Не возражаешь поговорить, или мне зайти попозже?
  - Мисс Зилети? Что вы здесь делаете?
  - Академия представляет своих студентов в юридических вопросах, - сказала Ильза, подходя к его кровати. - Подобных этому. Как ты себя чувствуешь?
  - Я в порядке, - пожал плечами Зориан. Даже голова уже не болела. - Думаю, после допроса я могу вернуться в общежитие.
  - Допроса? - переспросила Ильза. - Какое зловещее слово. Зачем мне допрашивать тебя?
  - Ээ, ну... - промямлил Зориан. - Обычно полицейские не церемонятся со свидетелями. Просто на случай, если те что-то скрывают.
  На мгновение Зориану показалось, что сейчас она спросит, что у него было с полицией, но она хмыкнула и покачала головой.
  - Но я не полицейский, - сказала Ильза. - Хотя мне тоже нужно узнать, что случилось. Твои друзья не помнят ничего существенного, сонное заклятье свалило их в самом начале.
  - С ними все хорошо? - спросил Зориан.
   - Да, - подтвердила Ильза. - Они проснулись вчера, и они здоровы. Тебе досталось куда сильнее, - она сухо усмехнулась. - Думаю, пострадала только их гордость. Третьекурсник выстоял там, где они не смогли, и спас их жизни. Границы Подземелья Сиории печально известны своей... прозрачностью. Если бы не ты, сейчас этих ребят могло бы не быть в живых.
  Зориан виновато отвел глаза. Так вот почему Тайвен никогда не приходила к нему после первого приглашения. А он-то думал, что она просто дуется.
  Однако... Как он выдержал заклятье, свалившее Тайвен и парней? И то, что случилось после... Было больно и неприятно, но что-то подсказывало - это не было атакой. Он был беспомощен, нападавший мог легко прикончить его - но не стал. Слова и образы... Что-то пыталось говорить с ним - но не знало, как говорить с людьми.
  Учитывая, сколько паутины было в образах, это, наверное, пауки. Никогда не слышал о разумных пауках, владеющих ментальной магией...
  - Я и сам не понял, что произошло, - сказал наконец Зориан. - Когда сонное заклятье не подействовало, сразу последовал град образов, я чуть не потерял сознание. Было очень болезненно и дезориентировало. Когда это прекратилось, я попытался изготовиться к новой атаке, но где-то через минуту понял, что никто не нападает, и припустил прочь. Понятия не имею, почему нападавшие остановились.
   - Хмм, - протянула Ильза. - Есть множество вариантов. Может, это не было преднамеренным нападением, вы просто наткнулись на кого-то скрывающегося. Они вывели вас из строя и отступили незамеченными. Может, это была чья-то ловушка в туннелях, а вы активировали ее. Может, когда ты выдержал два заклинания, они предпочли с тобой не связываться. Наверное, мы уже не узнаем, что там произошло.
  Да, отличные, убедительные объяснения. А вовсе не гигантские разумные пауки-телепаты, никак нет, ваша честь.
  - И знаешь что, Зориан? - продолжила Ильза. - Я запрещаю тебе ходить в Подземелье. Я понимаю, ты хотел помочь другу, но все равно это было глупо.
  - Ээ, да, профессор. Я понял.
  Спустя десять минут после ухода Ильзы, пришла медсестра и сказала, что он может идти.
  
  - Скукота! - пожаловалась Тайвен.
  Зориан открыл один глаз и сердито посмотрел на нее.
  - Ты сказала, что хочешь меня отблагодарить, - напомнил он.
  - Но я имела в виду обучить тебя какому-нибудь крутому заклятью, а не... - она хмуро посмотрела на полную шариков чашу. - ...кидать шарики у тебя над плечами. Может, мне изредка целиться в голову? Держу пари, это мотивирует тебя куда сильнее.
  - Только попробуй, я выслежу тебя и задушу во сне, - пригрозил Зориан. Он как раз и затеял все это, чтобы отработать дурацкий трюк без болезненных методов Ксвима.
  Он закрыл глаза и глубоко вдохнул. Через пару секунд он ощутил, как заряженный маной шарик пронесся рядом с лицом, но вот с какой стороны...
  - Слева, - предположил он.
  - Нет, справа. Ты ведь сказал наугад? Давай закончим на сегодня. Ты устал и раздражен, так ты ничему не научишься.
  - Нет, мне просто нужно пару минут, чтобы успокоиться, - вздохнул Зориан. Тайвен застонала, и он открыл оба глаза - сердитый взгляд одним ее не впечатлял. - И все же, что тебе так не нравится? Ты же знаешь, мне больше некого попросить. Я не знаю никого, кто мог бы так точно метнуть шарик - и чей резерв не опустел бы после всего лишь получаса их зарядки.
  - Знаю, знаю, - вздохнула Тайвен. - И я рада, что ты обратился ко мне. Это меньшее, что я могу сделать после... ну, ты понял. Но ты совсем не пользуешься ситуацией!
  Зориан приподнял бровь.
  - Ээм, как-то двусмысленно прозвучало, - нервно хихикнула Тайвен. - Я имела в виду, что могу намного больше. Мои таланты не ограничиваются метанием шариков. Я знаю, в туннелях я смотрелась жалко - легла после всего одного заклятья, но все же!..
  - Я вовсе не считаю тебя жалкой, Тайвен, - вздохнул Зориан. - Ну ладно. Чем еще мне может помочь Тайвен Великолепная?
  - Научить тебя драться, разумеется, - ухмыльнулась она.
  - Надеюсь, с помощью магии, - предостерегающим тоном заметил Зориан.
  - Даже в магическом бою не стоит недооценивать удар кулаком в морду, - проворчала Тайвен. - Но да, я имела в виду боевую магию. Ты и правда владеешь магическим снарядом, щитом и огнеметом, как сказал тому деду?
  - Конечно, - сказал Зориан.
  - Ну, тогда продемонстрируй, - она махнула рукой в сторону тренировочных манекенов у дальней стены.
  - Ээм, а твои родители не расстроятся, если испорчу манекены?
  Она закатила глаза.
  - Я затем и позвала тебя сюда, чтобы мы могли тренироваться. Комната зачарована, а мишени - тем более. Ты их даже не поцарапаешь, можешь мне поверить.
  Пожав плечами, Зориан быстро сотворил магический снаряд, выбрав пронзающую форму и вплетя самонаведение, чтобы попасть манекену в голову. Заряд силы пронесся через комнату и ударил манекен в лоб; голова манекена запрокинулась назад - человеку сломало бы позвоночник - но тут же вернулась в исходную позицию.
  - Вполне приличный магический снаряд, - похвалила Тайвен. - Ты молодец, что можешь исполнить его без медиатора - я думала, придется учить.
  Ее руки замелькали в стремительной комбинации жестов, мягким шепотом зазвучало заклинание, он едва слышал слова. Настоящий шквал магических снарядов вырвался из ее рук и устремился к мишеням - куда быстрее, чем его собственный выстрел; сила удара откинула манекены назад и приложила об стену. Пусть это и просто ударная форма, Зориан понял, что даже поодиночке каждый снаряд Тайвен опаснее его пронзающего.
  И судя по ее виду, она ничуть не утомилась, выдав подобный залп.
  - И в чем смысл, показать, насколько ты круче меня? - поинтересовался Зориан. - Если я попытаюсь создать столько снарядов, пусть даже по очереди, я тут же исчерпаю резерв. Не думаю, что в обозримом будущем сумею повторить твой трюк.
  - Ээ, правда? - спросила Тайвен. - Я думала, у тебя огромный резерв, как у твоих братьев. И сколько снарядов ты можешь выдать за раз?
  - Одиннадцать, - сказал Зориан, намеренно игнорируя первую фразу. - Сначала было восемь, но мне удалось слегка улучшить число.
  - Восемь?! - поразилась Тайвен. - Но это же... практически ниже среднего!
  Зориан знал, что обижаться бесполезно. Тайвен есть Тайвен. Она сначала говорит, потом думает; если это тебя не устраивает - просто не имей с ней дел.
  - Значит ли это, что ты признаешь поражение и мы возвращаемся к шарикам? - преувеличенно бодро спросил он.
  - Нет! - выкрикнула она. - Нет, я... просто удивилась, вот и все. Я хотела научить тебя создавать несколько снарядов одним заклятьем, но с таким крошечным резервом это глупо. Тебе нужно не гнаться за количеством, а добиваться максимума от каждого заклятья. Я что-нибудь придумаю, а пока продемонстрируй свои щит и огнемет.
  Попытавшись сжечь манекен и не преуспев, Зориан быстро исполнил щитовые чары - он думал, это будет достаточной демонстрацией. Куда там - Тайвен тут же выхватила из-за пояса заклинательный жезл и выстрелила в него зарядом фиолетовой энергии. Глаза Зориана расширились от неожиданности, но обошлось - выстрел безвредно расплескался о полупрозрачную пленку его щита, развеявшись фиолетовой дымкой.
  - Какого черта?!
  - Просто проверяла, выдержит ли щит, - пояснила Тайвен. - Заклятье безвредно, просто красящий заряд, летящий с некоторой силой.
  Хотел бы Зориан рассказать ей, что его щит выдержал вражеских магов, пытавшихся его прикончить, но - нельзя. Пришлось ограничиться раздраженным взглядом.
  Наконец Тайвен признала, что ей пока ничего не приходит в голову, и с неохотой вернулась к метанию шариков. Впрочем, она однозначно заявила, что привлечет на помощь родителей, так что шарики - только сегодня. Зориану с трудом удалось выторговать по ежедневному часу с шариками плюсом к тем безумным тренировкам, что придут ей в голову.
  Если честно, сейчас боевая магия его не слишком интересовала. Он осознавал, что не может просто хвататься за все подряд. И как бы ему ни хотелось продвинуться в магических науках за счет временной петли, нельзя было забывать об опасности духовной связи. Чем дольше он находится в петле, тем выше вероятность, что связь подействует в полную силу и перекроит его личность. К тому же недавнее ментальное нападение напоминало - в петле есть свои опасности, недооценивать которые весьма чревато.
  В голове начал складываться предварительный план. Нужно узнать все о временной петле - происхождение, принцип действия, способы покинуть ее. Узнать о природе его связи с Заком. Узнать о вторжении - оно слишком вовремя происходит, это не может быть простым совпадением; так что же связывает вторжение и временную петлю? Для поиска ответов на эти вопросы ему потребуются навыки прорицания, сбора информации и скрытного проникновения - значит, на этих навыках он и должен сосредоточиться. Само собой, он будет учиться и другим вещам, но - по остаточному принципу.
  Надо будет доучиться библиотекарскому делу и выучить все его секреты, какие можно в границах временной петли. Библиотека Академии - бесценный ресурс, и он не сомневался, что не раз прибегнет к ней для поиска ответов. Пока что он не нашел ничего по теме - но вряд ли там ничего нет, скорее ему не хватает уровня доступа и мастерства поисковых чар. Он должен научиться преодолевать барьеры запретных секций и находить нужные книги - и, думается, Киритишли и Ибери ему в этом помогут. Завтра же утром он вновь устроится на подработку в библиотеку.
  В этом цикле уже поздно, но надо будет вновь впечатлить Ильзу и попросить дополнительные занятия по прорицанию. Если энтузиазм профессора, выбранного Ильзой, будет хотя бы в половину от Норы Буул, проблем с освоением этого непростого предмета не будет.
  Он поднимался по лестнице в общежитии, когда мир мигнул черным, и прыжок Кири пробудил его ото сна. Похоже, Зак опять умер. Всего через несколько дней после начала цикла. Хочется надеяться, Зак скоро прекратит валять дурака - рестарты без предупреждения - штука малоприятная.
  Ему предстояло убедиться, что не стоит искушать судьбу подобными мыслями.
  
  
  
  
  
  

  13. В ЛЮБУЮ СЕКУНДУ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан зарычал и грубо скинул с себя сестру. Пятый раз! В пятый раз петля перезапускается всего через несколько дней после начала! Сколько еще раз Заку нужно сдохнуть, чтобы понять, что он делает что-то не то? Право слово, он сам задумался бы уже после второй попытки...
  Он подхватил лежащие на привычном месте очки и протопал в туалет, пока Кириэлле собиралась с мыслями. Беспорядочные, оборванные циклы путали ему все планы и сбивали настрой. Покуда это продолжается, он не может заняться ничем серьезным - только рыться в библиотеке и надеяться, что Зак прекратит убивать себя. Что за хренью он там страдает?
  Так, все, успокоиться - в конце концов, неизвестно, сколько это еще продлится. Десять, пятнадцать рестартов?
  Угу, вполне возможно...
  
  - Привет, Сверчок!
  Зориан молча впустил Тайвен внутрь, медленно закрыл дверь и потащился следом. Он буквально ощущал ее нетерпение, но ему было все равно. Он осознанно тянул время, решая, что ему делать.
  Он, конечно, собирался пообщаться со странными пауками-телепатами, населяющими канализацию, но идти сейчас было бы глупо. Нет никаких гарантий, что они и в этот раз будут дружелюбны - а магия разума опасна даже путешественнику во времени. Прежде, чем лезть в подземелья, следовало озаботиться ментальной защитой - и он уже отыскал в библиотеке оберег, защищающий разум заклинателя. Увы, этот щит полностью блокировал любые воздействия на разум - включая и заклятья мысленной речи. Ему требовалось что-то более избирательное.
  Но его нежелание лезть в подземелья вовсе не означало, что он готов отпустить туда, на верную смерть, Тайвен. Он и сам не знал, почему его вообще это беспокоило - с практической точки зрения все в порядке, рестарт через несколько дней, и она вновь будет жива. Тем не менее, он не мог закрыть на это глаза, и, раз уж она все равно заходит к нему, можно попытаться ее отговорить.
  Он с самого начала знал, что это будет нелегко. Тайвен, пожалуй, даже упрямее Зака.
  - Как жизнь, Тайвен? - начал он.
  - Так себе, - вздохнула она. - Пытаюсь пробиться в подмастерья, но не все идет гладко. Знаешь, как это бывает. Ниртак согласился взять меня ассистентом на этот год, так что вот... Ты, случайно, не выбрал факультативом не-магический бой?
  - Нет, - жизнерадостно ответил Зориан.
  - Так и знала, - Тайвен закатила глаза. - Между прочим, тебе не помешало. Девушки...
  - ...Любят спортивных парней, - с умудренным видом кивнул Зориан. - Так что тебе надо, Тайвен? Я въехал только вчера и никому не говорил номер комнаты, и все же ты меня нашла. Полагаю, воспользовалась прорицанием?
  - Угу, - подтвердила она. - Было совсем несложно.
  - Разве комнаты общежития не защищены чарами? - поинтересовался он.
  - Уверена, там только простейшие обереги - защита от пожара, сигнализация на случай драки в коридорах или попытки призвать демона... - пожала плечами Тайвен. - Так или иначе, хочу попросить тебя присоединиться ко мне и еще парочке других на завтрашнем задании.
  Зориан терпеливо выслушал ее рекламную речь. На самом деле поход намечался в понедельник, а не завтра - у Тайвен было свое собственное определение "завтра" - но в остальном она честно описала миссию. Она даже упомянула, что они могут наткнуться на что-нибудь опасное - но подчеркнула, что она и ее друзья, без сомнения, способны справиться с любой опасностью. Да-да.
  - Любой? - с подозрением переспросил Зориан. - Знаешь, я читал о магических видах пауков, эти твари довольно сильны. Говорят, что один серый охотник способен уничтожить группу магов, а ведь они не крупнее человека. Фазовые пауки могут выскочить буквально из ниоткуда и уволочь в свое карманное измерение. А некоторые виды даже разумны и владеют ментальной магией.
  Последняя фраза, как ни посмотри, выглядела фарсом. Экосистемы подземелий были совершенно не изучены, и даже маги-биологи знали о подземных монстрах прискорбно мало. Он бы не удивился, если бы даже с помощью Ибери и Киритишли не нашел в библиотеке упоминаний о разумных пауках.
  Ему кажется, или библиотека академии куда менее полезна, чем он думал? Каждый раз, когда он там что-то ищет, его ожидает разочарование. С другой стороны, его интересы последнее время либо не изучены, либо незаконны, либо и то, и другое.
  - Ой, да ладно, - пренебрежительно фыркнула Тайвен. - Не будь таким параноиком. Как будто такое может обитать прямо под Сиорией. Не на глубинные же уровни идем, право слово.
  - Я думаю, вообще не стоит туда соваться, - настаивал Зориан. - У меня дурное предчувствие.
  - Забавно, - Тайвен закатила глаза, в ее голосе слышалось раздражение. - Вот уж не думала, что ты настолько суеверен.
  - Время меняет людей, - важно сказал Зориан, улыбнувшись собственной шутке и вновь делая строгое лицо. - Но если серьезно - мне все это совершенно не нравится. Стоит ли помирать ради какого-то задания?
  Упс, похоже, этого не стоило говорить - от Тайвен дохнуло гневом. Видимо, она решила, что он недооценивает ее как мага. И, не успел он извиниться и перефразировать, а она уже кричала:
  - Я не собираюсь помирать! Боги, ты прямо как мой отец! Я не маленькая девочка, мне не нужна защита! Если не хочешь идти, так и скажи, а не читай мне мораль!
  Она рассержено удалилась, бормоча что-то о самоуверенных сопляках и потраченном времени. Зориан поморщился от грохота захлопнувшейся двери. Непонятно, почему она так резко отреагировала, но в следующий раз не стоит говорить об опасности - это ее только злит.
  Что же, он и не думал, что все получится с первого раза.
  
  - Привет, Сверчок!
  - Хорошо, что ты заглянула, Тайвен, - смертельно серьезно сказал Зориан. - Проходи, нам надо поговорить.
  Тайвен приподняла бровь, потом пожала плечами и прошествовала внутрь. Зориан старался держаться сурово и мрачно, но, кажется, это ее только веселило.
  - Я так понимаю, ты хотел меня видеть? - спросила она. - Тебе повезло, что я решила заглянуть.
  - Не совсем, - поправил Зориан. - Я знал, что ты придешь сегодня, как и то, что ты хочешь позвать меня на вылазку в канализацию.
  - И вовсе не в... - начала было Тайвен, но Зориан прервал ее на полуслове.
  - Вылазка в канализацию, - повторил он. - На верхний уровень подземелий, отнять часы заказчика у довольно опасных пауков.
  - Кто тебе сказал? - спросила Тайвен после нескольких секунд ошеломленного молчания. - Откуда они знали? Я никому не говорила.
  - Никто и не говорил, - ответил Зориан. - Мне было видение об этой встрече... И о том, что случится, если ты спустишься в подземелье.
  Ну, технически, это не было ложью...
  - Видение? - недоверчиво спросила Тайвен. Зориан мрачно кивнул.
  - Я не говорил тебе, но у меня есть способности к предвиденью. Время от времени я вижу образы будущего, отблески важных событий, затрагивающих меня.
  В принципе, это было вполне возможно - люди с такими способностями встречались, хоть предвиденье и уступало предзнанию путешественника во времени. Насколько он понимал, пророки видели не детали, а общий вектор развития событий. Будущее всегда неясно, всегда в движении, и пытаться увидеть его во всех подробностях - все равно, что удерживать песок в кулаке - чем сильнее сжимаешь, тем больше его просыпается меж пальцев.
  Вот только Тайвен не верила этой вполне возможной версии.
  - Да неужто? - с вызовом сказала она, скрещивая руки на груди. - И что же ты узнал из своего "видения"?
  - Что ты умрешь, - прямо сказал он. - И я тоже, если пойду с тобой в подземелья. Пожалуйста, Тайвен, я знаю, что это звучит нелепо, но у меня еще никогда не было таких отчетливых видений. Я не пойду в туннели, и тебе не следует.
  Повисло молчание, Зориану уже казалось, что она послушается. А потом она засмеялась.
  - Ох, Сверчок, я почти купилась! - выдохнула она между взрывами смеха. - Видения будущего... Ты такой шутник. Знаешь, я скучала по твоему необычному юмору. Помнишь... Помнишь, ты сделал вид, что предлагаешь мне встречаться?
  Зориан сам не знал, как он сумел не отшатнуться при этих словах. Вот обязательно было напоминать? Усилием воли он задвинул неприятное воспоминание подальше, сейчас не до того.
  - Ага, - бесстрастно сказал он. - Вот такой я забавный парень.
  И почему он вообще пытается ее спасти?
  - Ну так... - она наконец справилась со смехом. - Как ты узнал, что я приду?
  
  - Привет, Св... - начала было Тайвен, но смолкла при виде его отстраненного, пустого лица. - Ух, Сверчок, что, черт возьми, с тобой случилось?
  Зориан таращился в пустоту еще пару секунд, потом помотал головой, словно отгоняя навязчивые мысли.
  - Извини, - подавленно сказал он, жестом приглашая ее зайти. - Просто приснился на редкость яркий кошмар, и я совершенно не выспался.
  - О? - сказала Тайвен, как обычно, запрыгивая на кровать. - И о чем же?
  Зориан ответил долгим взглядом.
  - Честно говоря, ты там тоже была.
  Тайвен шокировано посмотрела на него, перестав дурачиться.
  - Я?! Какого хрена я делала в твоих кошмарах? И вообще, разве столь красивая девушка не делает сон приятным по умолчанию? Вот что, придется тебе все рассказать.
  - Я шел по канализации вместе с тобой и еще двумя парнями, которых никогда не видел, - начал Зориан замогильным голосом. - Когда на нас внезапно набросилось множество гигантских пауков. Их... их было так много... Они набросились, стали кусать, и...
  Он сделал пару глубоких вдохов, словно пытаясь успокоиться.
  - Извини, просто... это было очень реалистично, - он одарил Тайвен отсутствующим взглядом, посмотрел на свои дрожащие руки и нервно сжал кулаки. - Знаешь, все было так отчетливо... Чувство, как их клыки входят в тело, яд, текущий по жилам, как жидкий огонь... Они даже не убили нас, просто обмотали паутиной и уволокли наши парализованные тела в гнездо, чтобы съесть потом. Такой яркий, ужасающий кошмар - наверное, я еще долго не смогу смотреть на пауков без содрогания.
  Тайвен нервно поежилась, выглядя крайне смущенной и смутно встревоженной.
  - Но это всего лишь кошмар, - наигранно-бодро заключил Зориан. - Чем обязан твоему визиту? Ты хотела о чем-то поговорить?
  - Н-нет, - торопливо ответила Тайвен, нервно хихикнув. - Я просто... просто заглянула повидать друга, вот и все. Как жизнь, Зориан? Ну, кроме этих... кошмаров...
  Она сбежала под каким-то предлогом уже через несколько минут. Позже он узнает, что она все равно пошла в туннели и не вернулась.
  
  - Пауки? - спросил Зориан, стараясь выглядеть встревоженным. - Тайвен, ты что, не в курсе недавних слухов?
  - Эмм... Я была довольно занята, - смущенно хмыкнула Тайвен. - А что за слухи?
  - Что в канализации завелись пауки-телепаты, - сказал Зориан. - Говорят, администрация пытается истребить их, но пока не выходит. Власти пытаются скрыть этот факт, ведь он выставляет их не в лучшем свете.
  - Вау, хорошо, что я к тебе заглянула, - заметила Тайвен. - Иначе мне и в голову не пришло бы использовать ментальный щит.
  - Ты все равно хочешь идти? - недоверчиво спросил Зориан. - Думаешь, ментального щита будет достаточно?
  - Магия разума - дело тонкое, - ответила Тайвен. - Используются слабые, но очень изощренные плетения, так что ей можно противостоять грубой силой. Если ты заранее знаешь, что встретишь мага разума, можно легко обезопасить себя. Не сомневайся, теперь, когда я знаю, что ожидать от этих ползучих, я не попадусь на их уловки.
  Зориан открыл было рот, чтобы возразить, но остановился. Может, Тайвен права? Может, его подход неправилен. Он стремится, чтобы Тайвен выжила - а для этого не обязательно запрещать ей идти в подземелья.
  - Может быть, - признал наконец он. - Но я туда не пойду.
  - Ой, да ладно тебе! - запротестовала она. - Я точно могу тебя защитить!
  - Нет уж, - отрезал он. - Ни за что. Найди кого-нибудь другого.
  - А как насчет...
  - Никаких драк, - прервал ее Зориан. - Слушай, я в любом случае не пойду. Расскажешь потом, как все прошло. Не хочется выяснять, уцелела ли ты в подземельях.
  Она и правда зашла к нему несколько дней спустя, рассказать, что часы они так и не нашли, но при этом никто не пострадал.
  Хм. Может, Бенисек и прав насчет власти слухов и сплетен.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос.
  - Доброе утро, Кири! - так же бодро воскликнул Зориан, обнимая шокированную сестру. - О, что за чудесный, замечательный день сегодня! Спасибо, что пришла разбудить, я правда ценю это! Что бы я делал без моей чудесной сестренки.
  Кири смущенно возилась в его руках, растерянная и непривычная к подобному обращению.
  - Кто ты такой и что ты сделал с моим братом?! - наконец выкрикнула она.
  Он лишь обнял ее покрепче.
  
  - Ты что-то хотел, сынок? - спросил Кайрон. - Урок закончился, если ты не заметил.
  - Да, я знаю, - подтвердил Зориан. - Я просто хотел спросить вашего совета, если вы не очень заняты.
  Кайрон нетерпеливым жестом велел ему продолжать.
  - Я хотел спросить у вас о средствах против магии разума, - сказал Зориан.
  - Ну, есть стандартный ментальный щит, - осторожно сказал Кайрон. - Большинство магов считают, что его вполне достаточно для защиты.
  - Да, но это заклятье довольно... грубое, - сказал Зориан. - Нет ли чего-нибудь более гибкого?
  - Грубое, верно, - согласился заинтересовавшийся Кайрон. - И зачастую бесполезное. Простое развеивание снимает защиту, а опытный маг разума влезет тебе в мозги, прежде чем ты поймешь, что случилось.
  - Тогда почему большинство считают ментальный щит достаточным? - спросил Зориан.
  - Ты знаешь, почему большинство ментальных заклятий запрещены либо требуют лицензии? - спросил Кайрон. Вопрос, видимо, был риторическим, так как он тут же перешел к объяснению. - Потому что ментальная магия чаще всего применяется против гражданских, практически беззащитных перед ней. Большинство магов разума - мелкие преступники, использующие свои способности на слабых - их не назовешь мастерами. Так что маги редко сталкиваются с умелыми менталистами. С другой стороны, даже средней руки ментальный маг исключительно опасен, не говоря уже о магических существах с подобными способностями. Существуют способы противостоять магии разума без щитов, но большинство магов предпочитают натренировать ментальный щит до полного автоматизма. Или всегда иметь с собой медиатор с нужной формулой.
  - А эти способы?.. - спросил Зориан, видя, что профессор не собирается продолжать.
  Кайрон нехорошо улыбнулся.
  - Рад, что ты спросил, сынок. Видишь ли, до недавнего времени курс боевой магии был более сложным, включая так называемую "тренировку сопротивляемости". Вкратце, преподаватель раз за разом применял ментальные техники на студентах, а те пытались этому противостоять. Это позволяло студентам выработать естественное сопротивление обычным ментальным заклятьям, вроде сна, паралича или контроля. К сожалению, поступало множество жалоб от менее стойких студентов, а после ряда скандалов, когда профессор или ассистенты использовали эту тренировку для наказания, эта практика была исключена из расписания. Как по мне, перегиб, но меня слушать не стали.
  Зориан молчал, переваривая эти сведения. Правда ли это лучший способ защиты? Идея понятна, тот же принцип, что с тренировкой плетений и рефлекторной магией - защитные действия впечатывались в душу, подобно мускульной памяти. Просто звучало так... механически. И, наверняка, болезненно.
  Тут он заметил, что Кайрон смотрит на него хищным взглядом.
  - Ну так что, сынок? - спросил профессор. - Как думаешь, тебе это по плечу? Честно говоря, давно хотел возродить практику. Я буду сдерживаться, обещаю.
  Он солгал. Первым же заклятьем Кайрон использовал на нем "Кошмарные видения". Что бы там ни хотели сказать пауки - лучше бы это было что-то стоящее.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан глубоко вдохнул и сосредоточился на образе, к которому стремился, пока тот не стал почти осязаем. Мана могучим потоком заструилась из его ладоней, невидимая глазу, но ощутимая для его чувств - маг всегда чувствует свою ману, тем более - когда сплетает ее. Менее чем за секунду все было готово, и он отпустил плетение в маленькую вредину, устроившуюся у него на животе.
  Ничего не произошло.
  Зориан открыл глаза и испустил разочарованное шипение. Он не пытался сотворить заклятье, это была неструктурированная магия - он пытался поднять Кириэлле в воздух стандартным плетением левитации. Он знал, что будет куда труднее, чем с ручкой над ладонью - но... ничего?
  - Эй, щекотно же, - сказала Кириэлле. - Ты пытался что-то сделать?
  Зориан сузил глаза. Вот, значит, как? Вызов принят.
  
  - Чем могу помочь, мистер Казински? - спросила Ильза. - Я бы подумала, что вы пришли жаловаться на Ксвима, но у вас еще не было ни одного занятия.
  Зориан широко улыбнулся. В коротких циклах были и свои плюсы - они заканчивались до пятницы, так что он не виделся со Ксвимом.
  - На самом деле я хотел бы попросить совета по моему личному проекту, - сказал он. - Вы не знаете метода тренировки, который позволил бы мне поднять человека телекинезом без использования структурированных заклятий?
  Ильза моргнула от неожиданности.
  - То есть на чистом плетении? Зачем вам это понадобилось?
  - Я освоил все упражнения из "Расширенных Основ" Эмпатина и сейчас ищу новые, - ответил Зориан. - Это показалось интересной мыслью.
  - Все пятнадцать? - недоверчиво уточнила Ильза.
  Вместо ответа Зориан решил продемонстрировать. Он взял самую большую и тяжелую книгу со стола Ильзы и заставил крутиться над раскрытой ладонью. Вращать книгу было куда сложнее, чем ручку - объект значительно тяжелее, да еще и норовит раскрыться, если не удерживать ее закрытой с помощью магии. Между прочим, этому трюку его научила Ибери - она утверждала, что способность удерживать книгу закрытой во время левитации - обязательное условие для некоторых заклятий, которым она собиралась его обучить. Увы, чтобы завоевать расположение Ибери и начать учиться серьезным заклятьям, требовалось не меньше пары недель - в коротком цикле это невозможно.
  Он заставил вращающуюся книгу светиться зловещим красным светом. Одновременные левитация закрытой книги, вращение и цветной свет на чистом плетении - весьма впечатляющая демонстрация для третьекурсника; этого должно хватить.
  Ильза глубоко вдохнула и откинулась на спинку стула, явно впечатленная показом.
  - Что же... - сказала она. - Отличные навыки плетения. Однако, левитация человека... не то, что можно найти в учебниках. Насколько я знаю, так никто не делает. Те, кому может потребоваться левитация, просто носят с собой соответствующий медиатор. Обычно кольца - они маленькие и не мешаются. Я настоятельно рекомендовала бы вам сосредоточиться на каком-нибудь другом упражнении. Существует бесчисленное множество упражнений на плетение, и в нашей библиотеке есть неплохая подборка. Например, разрушение камня и поиск севера весьма полезны, но обычно не преподаются студентам из-за дефицита времени.
  - Разрушение камня и поиск севера? - переспросил Зориан.
  - При разрушении камня небольшой камешек кладется на ладонь - и магическим усилием крошится в пыль. Это идеальный результат, обычно достаточно, если камень распадается на зерна размером с песчинку. Упражнение весьма полезно тем, кто намерен углубиться в школу изменения - так как преобразование материи почти всегда начинается с расщепления. Поиск севера - тренировка для прорицателей, создающая подобие компаса, указывающее на магнитный полюс. Достигшим успехов в этом упражнении компас уже не нужен - они постоянно чувствуют направление на север.
  - Звучит заманчиво, - согласился Зориан. - Я обязательно постараюсь освоить эти упражнения. Но... вы ничего не подскажете по моему вопросу о левитации человека?
  Ильза раздраженно посмотрела на него.
  - Все еще настаиваешь? И почему столь многие талантливые студенты упорно тратят время на дурацкие шутки?
  Зориан хотел было возразить, но понял, что она права. По сути, он собирался подшутить над Кириэлле. Ильза протянула руку и забрала книгу из воздуха, заставив Зориана удивленно моргнуть. Он что, все еще левитировал ее? Порывшись в памяти, он осознал - да, он удерживал книгу в воздухе на протяжении всего разговора. Он прекратил вращение и свет, но, видимо, левитировать объект над ладонью было так просто, что он даже не замечал действующее плетение. Хех.
  Ильза прервала его размышления, бросив книгу на стол - удар вышел оглушительно громким. Она усмехнулась его реакции и жестом призвала к вниманию.
  - Как я говорила, такое не описывают в учебниках, - сказала она. - А я сама никогда не занималась подобными глупостями. Так что имей в виду, это чисто теоретические размышления, понятно?
  Зориан с готовностью кивнул.
  - На твоем месте я бы прежде всего перестала полагаться на руки для левитации объектов, - начала Ильза. - Фокусировка магии сквозь ладонь значительно упрощает процесс, верно, но только для некоторых задач. На самом деле, левитация объекта над ладонью - не совсем неструктурированная магия - ладонь задает опорную точку для эффекта, что направляет, но и ограничивает его. Раз ты освоил всю книгу Эмпатина, ты должен владеть фиксированной левитацией, так?
  Зориан вытянул из коробки ручку и заставил ее воспарить над ладонью. Через секунду он повел рукой вправо-влево, но ручка упорно висела на одном месте, не желая следовать за рукой.
  - Безупречная демонстрация, - похвалила Ильза. - Но позволь спросить: не кажется ли тебе, фиксированная левитация достигается извилистым, окольным путем? Зачем нужно продвинутое упражнение, если с этим справляется простейшее заклятье левитации?
  Прежде, чем он успел что-то ответить, Ильза взяла его за руку и повернула ладонь. Ручка немедленно упала на стол.
  - Потому что используя руку как точку отсчета, ты ограничиваешь возможности плетения, - сказала Ильза, откидываясь назад. - Пусть ручка и кажется независимой от ладони, но это всего лишь иллюзия. И довольно нелепая. Посуди сам, ты ограничиваешь поток маны положением своей ладони, а потом прилагаешь усилия, чтобы обойти созданное тобой же ограничение.
  Книга, брошенная Ильзой на стол, внезапно взлетела в воздух. Ильза даже не шелохнулась, но он знал, что это сделала она.
  Не в последнюю очередь из-за ее ухмылки.
  - Видишь? - сказала она. - Никаких рук. Конечно, это едва ли не предел того, что я могу сплести без помощи жестов. Этому трудно научиться, но, думаю, для твоего... "проекта" такой контроль и не требуется.
  - Вы просто застали меня врасплох, - возмущенно фыркнул Зориан. - Обычно я не теряю контроль так легко.
  - И все же, я повторю, - Ильза добродушно улыбнулась. - Ты очень хорош для студента - и даже молодого мага, но до выдающихся еще предстоит долгий путь. Но, в любом случае, если... или когда ты добьешься успеха, начни с левитации существ меньше человека. Намного меньше. Начни с насекомых, потом мыши, и так далее. Итого, это займет тебя... ну, где-то года на четыре.
  Если она думала отпугнуть его долгим сроком, она серьезно ошибалась. Мало того, что он сомневался в точности ее прогноза - в настоящий момент у него просто не было более подходящего занятия.
  - Тогда, наверное, мне стоит начать пораньше, - только и сказал он.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан молча смотрел в потолок. Сколько коротких циклов он предсказывал? Он сбился со счета, но число было точно больше пятнадцати. И ничего толком не изменилось - цикл редко длился больше трех дней, и никогда больше пяти. Чем бы там ни занимался Зак, это было смертельно опасно, а сам Зак был упертым засранцем, не умеющим отступать.
  - Зориан? Ты в порядке? Да ладно, не так уж и сильно я тебя ударила. Вставай, вставай.
  Зориан неподвижно глядел в потолок, не обращая внимания на Кириэлле, которая со все большим энтузиазмом щипала его за бока. По сравнению с некоторыми особо мерзостными "тренировочными" заклятиями Кайрона, боль была едва заметна. Хорошо хоть Кайрон использовал их не чаще, чем по разу за цикл. Кириэлле пару раз шлепнула его по щекам, потом замахнулась кулаком. Когда он никак не отреагировал, она остановила кулак у самого лица.
  - Эммм... Зориан? - теперь ее голос звучал обеспокоенно. - Серьезно, ты в порядке?
  Зориан медленно, механически повернул голову, сохраняя отсутствующее выражение лица, встретился с Кири глазами. Несколько секунд молча глядел, потом медленно открыл рот... и заорал. Она отпрянула назад и, тонко взвизгнув, свалилась с кровати.
  Он чуток понаблюдал, как Кириэлле краснеет от гнева, потом уже не смог сдерживаться и заржал.
  Он продолжал смеяться, даже когда по нему яростно забарабанили маленькие кулачки Кириэлле.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб...
  С нечленораздельным воплем Зориан опрокинул сестру на спину и принялся безжалостно щекотать. Ее крики отдавались по всему дому, пока не пришла мать и не остановила его.
  
  - С добрым утром, братик! Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Последовало короткое молчание, прерываемое лишь шуршанием одеял - Кириэлле беспокойно возилась, сидя на нем.
  - Кири, - сказал он наконец. - Кажется, я начинаю тебя ненавидеть.
  Конечно, он преувеличивал, но, боги, как его это достало. На удивление, Кириэлле восприняла его заявление весьма серьезно.
  - Извини! - она тут же скатилась с кровати. - Я просто...
  - Вау-вау, - прервал Зориан, насмешливо глядя на нее. - Моя сестренка извиняется? Так не бывает. Кто ты такая и что сделала с Кириэлле?
  Она на секунду растерялась, потом нахмурилась, сообразив, что он имеет в виду.
  - Дурак! - надулась она, по-детски топнув ногой. - Я тоже извиняюсь! Когда неправа.
  - Когда загнана в угол, - поправил Зориан. - Ты, видимо, хочешь попросить о чем-то из ряда вон, раз так стараешься помириться. Так что же это?
  Ему и правда было интересно. За все повторы она никогда не выдавала, что хочет что-то от него - но раз она извинилась, это что-то важное для нее. Непохоже на нее - Кириэлле никогда не страдала излишней скромностью и раньше без проблем озвучивала свои желания. Он уж думал, что неправильно понял ситуацию, но Кириэлле отвела взгляд и забормотала что-то невразумительное.
  - Так что ты хотела? - поторопил он.
  - Мама хочет поговорить с тобой, - сказала Кириэлле, по-прежнему избегая его взгляда.
  - Ну, мама может и подождать, - возразил он. - Я никуда не пойду, пока ты не скажешь.
  Она обиженно посмотрела на него, потом набрала воздуха, решаясь.
  - Пожалуйста, возьми меня с собой в Сиорию! - выпалила она, сложив руки в умоляющем жесте. - Я всегда хотела туда съездить, и я не хочу ехать с мамой в Кос, и...
  Зориан уже не слушал, ошеломленный откровением. Как мог он быть настолько слепым? Он ведь знал, что мать неспроста так легко приняла его отказ, но его все устраивало, и он не задумывался о странностях. Конечно, это было легко - ведь мать тоже не хотела, чтобы он брал с собой сестру. Ехать хотела Кириэлле. Мать же просто сделала вид, что попросила его, но получила отказ. Неудивительно, что Кириэлле всегда так грустит на пути к вокзалу.
  - Зориан? Ну пожалуйста...
  Он помотал головой, отгоняя лишние мысли, и улыбнулся Кириэлле, ждавшей, затаив дыхание и с надеждой в глазах. Разве мог он отказать ей? А то, что это сорвет интригу матери - просто бонус.
  - Конечно, я возьму тебя с собой.
  - Правда?!
  - Если будешь хорошо себя...
  - Да! Да! Да! - радостно закричала Кириэлле, прыгая от переполнявших чувств. Он никогда не понимал, откуда в ней столько энергии. Даже ребенком он никогда не был столь подвижным. - Я знала, что ты согласишься! А мама сказала, что ты точно откажешься.
  Зориан смущенно отвел взгляд.
  - Ну да, - жалко выдавил он. - Как видишь, она ошиблась. Я так понимаю, разрешение матери ты уже получила?
  - Ага, - подтвердила Кириэлле. - Она сказала, что можно, если ты согласишься.
  Вот же дьявольская женщина. Отказывать дочке, сваливая всю вину на него. Оглядываясь назад, можно заключить, что план был исполнен безупречно - она даже отчитала его насчет внешнего вида и семейного престижа, чтобы испортить его настроение перед "просьбой".
  Вздохнув, он надел очки и встал с кровати.
  - Я в туалет.
  Через миг он замер, осознав, что именно он сказал. Оглянувшись на Кириэлле, он с удивлением обнаружил, что она не бежит, обгоняя его, а смотрит с легким недоумением.
  - Что? - спросила она.
  - Ничего, - ответил Зориан и вышел из комнаты. Надо думать, в обычные циклы она занимает туалет, чтобы он побыстрее поговорил с матерью. Не самый удачный ход, ведь она только зря злит его - но она еще ребенок и не просчитывает так далеко вперед.
  Этот цикл обещает быть интересным.
  
  
  
  
  
  

  14. ФАКТОР СЕСТРЫ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Отправив Кириэлле собирать вещи (та восприняла поручение с большим энтузиазмом), он наполнил комнату светящимися разноцветными шарами и отправился на кухню, к матери. Он устраивал эту иллюминацию после каждого рестарта - не факт, что Ильза согласится организовать ему дополнительные занятия, если он не произведет сильное первое впечатление. Сейчас, во время коротких циклов, особого смысла в этом не было - но он все равно продолжал. Просто на всякий случай, вдруг именно в этот раз Зак прекратит умирать.
  Он спустился по лестнице; мать глядела ястребом, выискивая малейший недочет, к которому можно придраться. Он уже знал по опыту, что она все равно что-нибудь найдет, впрочем, неважно. По крайней мере, он оделся достаточно прилично, чтобы избежать долгой лекции о семейном престиже. Он не раз пытался, используя предзнание, прийти "идеальным" - но ее всегда что-то не устраивало. Воистину высокие требования. Либо она и правда намеренно злила его, чтобы он отказался взять Кириэлле с собой.
  Сев за стол, он отодвинул остывшую кашу в сторону и принялся за яблоки, не обращая внимания на мать, явно недовольную пренебрежением к приготовленной ей пище. Убедившись, что он не намерен начинать разговор, она драматически вздохнула и разразилась продолжительным монологом, постепенно подводя к настоящему вопросу - возьмет ли он Кириэлле с собой в Сиорию.
  - Если подумать, - мать наконец решила сказать прямо. - Я ведь не говорила тебе, что мы с твоим отцом отправляемся в Кос, навестить Дэймена?
  - И ты хочешь, чтобы я взял Кири в Сиорию, - "догадался" Зориан.
  - И я... что? - она моргнула в секундной растерянности. Потом вздохнула и покачала головой. - Она сказала тебе.
  - Угу, - подтвердил Зориан.
  - А ведь мы договаривались дождаться подходящего момента, - сказала она. - Наверное, мне стоит пойти и утешить ее.
  - Зачем ее утешать? - удивился Зориан. - Я согласился. Она была счастлива. Она в своей комнате, собирает вещи.
  Она посмотрела так, словно он внезапно принялся декламировать классическую поэзию. Зориан даже не знал, стыдиться ему или обижаться. Неужто это совсем на него не похоже? До поступления в академию, он проводил с маленькой чертовкой больше времени, чем кто бы то ни было, включая мать. Он больше похож на родителя Кириэлле, чем сами родители. Серьезно, если бы она сама попросила - он бы наверняка, поворчав, согласился - даже до временной петли.
  Да. Реакция матери раздражает. Он ответил вызывающим взглядом, рискнет ли она прокомментировать?
  - Что? - не выдержал он после нескольких секунд переглядывания.
  - Ничего, - ее лицо вновь стало нечитаемым. - Я просто удивилась. Рада, что ты наконец начал думать о ком-то, кроме себя. Ты уже решил, где будете жить?
  - Решаю, - подтвердил Зориан. - Зависит от того, буду ли я платить из своего кармана, или ты дашь дополнительные деньги.
  - Эй, я могу и обидеться, - резко ответила она. - Конечно, я дам денег на жилье. Когда это мы заставляли тебя платить за предметы первой необходимости? Сколько тебе потребуется?
  Как будто ее замечание, что он наконец думает о ком-то, кроме себя, было менее обидно. Он просто отвечает той же монетой. Хотя внутренне Зориан неохотно признал - она права, при всех их недостатках, они никогда не оставили бы его на улице без куска хлеба. Он - нелюбимый сын, но все-таки сын. Еще несколько минут они обсуждали сумму, споря, сколько уйдет на то, чтобы снимать квартиру и кормить Кириэлле. Он, понятно, настаивал на большей сумме, и был довольно убедителен - он неплохо разбирался в ценах Сиории. Мать не скрывала удивления, что он знает арендную плату в разных частях города - ей казалось, что столь приземленное знание его не интересует. Не говорить же ей, что он отслеживал арендную плату на случай, если дома станет совсем невыносимо - Зориан попытался сменить тему. У него не слишком-то получилось - мать упорствовала в своем заблуждении - но приход Ильзы спас его от допроса. Мать тут же оставила их, решив помочь Кириэлле собраться, но Зориан все равно повел учительницу в свою комнату. Должен же он был показать световое заклятье, которое "случайно" забыл развеять.
  Разговор поначалу следовал накатанному пути, но сменился, когда речь зашла о проживании.
  - Тут написано, - Ильза качнула листком бумаги. - Что прошлые два года ты жил в общежитии. Полагаю, в этом году поступишь так же?
  - Эм, на самом деле нет, - ответил Зориан. - Не могу, я беру с собой младшую сестру. Ведь академия не пускает в общежитие посторонних?
  - Нет, не пускает, - сказала Ильза.
  - Я так и думал, - он ничуть не был удивлен. - Значит, мы просто остановимся в гостинице, пока я ищу комнату.
  Ильза странно посмотрела на него.
  - Ты еще не нашел жилье?
  - Нет, - ответил Зориан. - Решение было довольно внезапным, я не успел подготовиться. А что?
  - Возможно, я знаю выход, - Ильза стала чуть более серьезной.
  - В смысле, вы знаете, где можно снять комнаты? - спросил Зориан, получив в ответ кивок. - Это... удачно, я бы сказал. И где же это?
  - Прежде всего, хочу подчеркнуть, что это не официальное предложение Королевской Академии Магических Искусств Сиории, - предупредила Ильза. - Это строго между нами, договорились?
   - Хорошо, - осторожно сказал Зориан. Вступление настораживало, но он не ощущал в Ильзе злого умысла или обмана. Послушаем, что она скажет.
  - Одна из моих друзей сдает комнаты по весьма умеренным ценам... - начала Ильза.
  После нескольких минут расспросов и домысливания, Зориан решил дать подруге Ильзы шанс. Ee "умеренные" цены были откровенно завышены, но в пределах допустимого. Кроме того, Ильза намекнула, что ее подруга любит детей и с удовольствием позаботится о Кириэлле в его отсутствие - если так и есть, то это с лихвой окупает высокую цену.
  Затем разговор переключился на выбор куратора (или, в его случае, отсутствие выбора) и факультативов. К настоящему времени он уже попробовал все предметы, которые его хоть сколько-нибудь интересовали, так что ответил, не задумываясь - ботаника, астрономия и анатомия человека. Его выбор объяснялся просто - преподавателям этих предметов было все равно, посещают ли студенты их занятия (и Акоджа не выбрала ни один из этих факультативов - то есть не узнает, что он прогуливает).
  Как только Ильза отбыла в академию, вниз по лестнице, топая, словно стадо слонов, сбежала Кириэлле, не обращая внимания на сердитый окрик матери. Без сомнения, она давно уже собралась и ждала только, когда уйдет профессор.
  - Я готова! - радостно заявила она.
  - Все собрала? - спросил Зориан.
  - Ага! - кивнула девочка.
  - А мои книги?
  - Почему я должна собирать твои книги? - нахмурилась она. - Сам их собирай, бездельник!
  - Ну, ты унесла их в свою комнату и спрятала под кроватью...
  - Ох! - она распахнула глаза, сообразив, о чем речь. - Эти книги! Эммм... Кажется, я забыла отнести их назад. Я принесу их в твою комнату, хорошо?
  - О чем это вы? - спросила подошедшая мать.
  - Ни о чем! - с нотками паники в голосе заявила Кириэлле, крутанувшись в ее сторону. - Я просто кое-что забыла, вот и все! Сейчас вернусь!
  Она стремглав унеслась вверх по лестнице, вновь проигнорировав окрик матери - не бегать по дому. Зориан смотрел ей вслед, прищурив глаза. Почему она так боится, что мать узнает об утащенных книгах? Она далеко не впервые берет его вещи, и раньше мать не обращала на это внимания. За как будто безобидным поступком явно скрывается что-то серьезное...
  Невольно задумаешься - а так ли хорошо он знает Кириэлле?
  
  - Мне скууучно.
  Зориан открыл глаза и одарил сестру сердитым взглядом. Стоит ему задремать хоть на минуту, как она что-нибудь говорит или "случайно" пинает его остроносой туфелькой. А он-то думал, что хуже динамиков в вагонах ничего нет...
  - Тебе скучно, - он закатил глаза. - А я-то тут причем?
  - Поиграй со мной? - с надеждой попросила она.
  - Ты еще не наигралась? - вздохнул он. - Сколько раз я должен победить тебя в виселицу, чтобы ты успокоилась?
  - Ты сжульничал! - запротестовала она. - Нет такого слова - "Душительство"!
  - Что? Конечно, есть! Ты просто...
  - Лжец!
  - Как угодно, - фыркнул он. - Я выиграл не только в тот раз.
  - То есть ты признаешь, что в тот раз сжульничал? - торжествующе спросила она.
  Зориан открыл было рот для возражений, но, подумав, закрыл его.
  - И почему я спорю об этом? - спросил он вслух.
  Громкий треск, предвещающий пробуждение динамиков, прервал их спор.
  - Станция Корса, - прозвучал бесплотный голос. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  - Слава богам, - пробормотал Зориан. Прибытие в Корсу не только означало, что пройдено три четверти пути; к ним наконец кто-то подсядет, может, тогда Кириэлле оставит его в покое и займется новоприбывшим.
  Это будет не Ибери - он специально выбрал другое купе, чтобы она не встретилась с Кири. Ничего хорошего из этого бы не вышло - Кири терпеть не может Фортова и не умеет держать язык за зубами.
  - Так много людей, - заметила она, глядя на переполненный перрон. - Это все студенты вроде тебя?
  - Большинство из них, - согласился Зориан. - Хоть и не все из моей школы. В Сиории не одна академия.
  - Не думала, что магов так много, - сказала она. - Мама говорит, для этого надо быть очень умным. Как думаешь, я могла бы стать магом?
  - Конечно, - пожал он плечами.
  - Правда? - спросила она со странной смесью подозрения и восторга. Кажется, она опасалась, что он ответит какой-нибудь гадостью.
  - Да, - подтвердил он. - Не вижу никаких препятствий. Говорят, у тебя хорошие оценки в школе, так что с мозгами проблем нет. И наши родители вполне могут оплатить обучение, пусть даже и не в Сиории.
  Вместо ответа Кириэлле уставилась в окно, явно избегая его взгляда. Когда он уже хотел спросить, что не так, дверь купе скользнула в сторону.
  - Бирн Иварин, - представился парнишка. - Можно к вам присоединиться?
  Зориан молча пригласил его жестом. В последний раз, когда они говорили, этот парень надоумил его устроиться в библиотеку. Тогда он был весьма разговорчив - то, что доктор прописал! Неважно, любит ли он общаться с детьми, Кириэлле попросту не оставит его в покое - а он слишком хорошо воспитан, чтобы прямо послать девочку. Хорошо бы он занял Кириэлле до самого прибытия.
  - Кириэлле Казински, - тут же представилась сестра. - А это мой брат, Зориан. Ты тоже студент, как и он? Ты уже владеешь магией?
  - Ээ, ну да, - Бирна явно раздирали любопытство и вежливость. Вежливость победила, и он ответил Кириэлле. - Правда, я только поступаю на первый курс, так что мне нечем похвастаться.
  К несчастью для Бирна, шанс полюбопытствовать насчет фамилии выпал ему очень и очень нескоро. Кириэлле была в ударе, засыпав бедного парня всевозможными вопросами. Так Зориан узнал, что Бирн - маг во втором поколении, единственный сын, и родители возлагают на него большие надежды. И шанс ускользнуть от их чрезмерного внимания радует его едва ли не больше, чем возможность научиться магии. Зориан прекрасно его понимал.
  - Три старших брата? - хохотнул Бирн. - Бедняжка. Хотя... Я бы и сам не отказался от старших братьев. Родителям было бы кого изводить кроме меня.
  - Как я тебя понимаю, - сказала Кириэлле. - Когда Зориан поступил в академию, мама полностью сосредоточилась на мне. Полный отстой.
  Зориан сочувственно поежился. Ему раньше не приходило в голову, но это во многом объясняет поведение сестры в последние два года. В отсутствие Зориана, обычно служащего громоотводом для воспитательных порывов матери, Кириэлле явно приходилось несладко. Часть его злорадствовала, что маленькая чертовка побывала в его шкуре, но все же даже она не заслужила подобного обращения.
  - Кстати, все хотел спросить, - начал Бирн. - У вас довольно редкая фамилия - Казински. Вы, случайно, не приходитесь родней Дэймену Казински?
  - Он наш брат, - ответила Кириэлле.
  - Правда? - восторженно спросил Бирн. - Знаете, я давно о нем не слышал. Чем он сейчас занят?
  - Он в Косе, - сказала Кириэлле. - Кажется, нашел что-то в джунглях... не знаю. Я нечасто с ним общаюсь. Наверное, ты больше узнаешь из газет, чем от меня. Зориан знает его лучше, чем я.
  Зориан сердито посмотрел на сестру. Вот так перевести стрелки на него, да еще в разговоре про Дэймена! Чертовка в ответ показала ему язык.
  - Мы с Дэйменом не ладим, - прямо сказал Зориан. - Мне нечего добавить к тому, что уже сказала Кири.
  - Ох, - разочарованно выдохнул Бирн. Он принужденно хохотнул, пытаясь развеять неловкое молчание. - А я-то надеялся на истории о герое из первых рук... Хотя, наверное, это тоже считается, правда? Жаль, что у него не нашлось времени для своей семьи.
  - Мхмм, - невнятно пробурчал Зориан.
  Остаток пути прошел без происшествий, разве что Бирн по прибытию решил идти с ними. И Бирн, и Кириэлле были потрясены (и изрядно подавлены) масштабом и загруженностью вокзала Сиории, так что Зориан пошел им навстречу и устроил небольшую экскурсию. Экскурсия, впрочем, вышла куда длиннее, чем планировалась - Кириэлле не терпелось пройтись по магазинам. Он пытался объяснить, что привокзальные магазины торгуют с огромной наценкой, и что он не будет ей ничего здесь покупать - бесполезно. Ей хотелось "просто посмотреть". По какой-то немыслимой причине Бирн поддержал ее. Похоже, он тоже любит ходить по магазинам. Безумие какое-то.
  Задержка не прошла даром - когда они покидали вокзал, начался дождь. У Бирна не было зонта, да и куча багажа занимала все руки. Зориан, скрепя сердце, предложил помочь - парень выглядел настолько жалко, что он просто не смог бросить его под дождем.
  Да и Кириэлле не позволила бы ему этого - не устраивать же сцену, утаскивая ее силой.
  - Я правда очень признателен, - Бирн с любопытством провел пальцами по границе защитного купола. - Не знаю, что бы я без тебя делал. Непохоже, что дождь скоро закончится.
  - Говорю же, не стоит благодарности, - вздохнул Зориан. - Я живу, чтобы помогать.
  Бирн "незаметно" прошептал спасибо Кириэлле - та отвлеклась от забав с барьером, куда она просовывала руки и ноги, и показала ему большой палец. Видимо, парень тоже понял, кому он обязан редкой удачей. Хм. Если на полпути к их новому дому у него кончится мана, это будет на ее совести. Дождевой барьер очень энергоемок, к тому же его пришлось расширить, чтобы укрыть их троих и парящий диск с багажом.
  - Просто улетное заклинание, - объявила Кириэлле. - Ему трудно научиться? Как думаешь, у меня получится? Я никому не скажу!
  - Помилуй, - фыркнул Зориан. - Ты даже не чувствуешь своей маны, я уже не говорю о том, чтобы сплетать ее. Дело не в законности, дело в навыке. Если ты настоящий гений - научишься за несколько месяцев, если нет - год или два. Просто подожди, пока сама поступишь, ладно?
  Кириэлле немедленно сдулась.
  Они благополучно доставили Бирна под защиту купола академии и направились к себе. Они даже почти дошли, когда защитный барьер мигнул и пропал - резерв Зориана иссяк.
  Именно что "почти" дошли. Будем надеяться, подруга Ильзы не станет сильно ругаться из-за луж на полу.
  
  - Вам следовало переждать! Что заставило вас идти в такую ужасную погоду? Нынешние дети считают, что им море по колено...
  Слушая упреки домовладелицы, Зориан в открытую закатил глаза - все равно она рылась в шкафу и не смотрела в его сторону. Дождь будет идти всю ночь - хоть он и не мог ей сказать, откуда это знает - так что пережидать было бесполезно. Да и если бы Кириэлле не настояла проводить Бирна до самой академии, они прекрасно дошли бы под щитом. И вообще, было бы из-за чего волноваться. Ну, пробежались чуток под дождем...
  Прилетевшее в лицо полотенце вырвало его из раздумий.
  - Держи, высуши волосы. Пойду посмотрю, не нужно ли чего твоей сестре. Лучше бы она не простудилась, не то ты узнаешь, что я обо всем этом думаю, понятно?
  - Она не сахарная, - пробормотал Зориан. - Не растает от пары капель.
  То ли он говорил слишком тихо, то ли она проигнорировала его, но она просто прошла мимо, выходя из комнаты. Выбросив ее из головы, Зориан сел, разглядывая комнату.
  Домовладелица, Имайя Курошка, энергичная женщина средних лет, без слов впустила их, когда они, мокрые до нитки, взбежали на ее крыльцо. Она даже не спросила, кто они такие - и только после объяснений Зориана сообразила, что они не просто так постучались в ее дверь, застигнутые дождем. Зориану и самому было что сказать по поводу такой вопиющей наивности, но, в отличие от некоторых, он умел вовремя промолчать. Что же, она производила приятное впечатление. По крайней мере, она не походила на алчных домовладельцев, стремящихся содрать с квартирантов последнюю шкуру - хотя и рано судить об этом.
  Слегка раздражало, что она сочла их проживание делом решенным. Он всего лишь зашел посмотреть условия!
  Имайя вернулась вместе с Кириэлле - переодевшись в сухое и практически высушив волосы, сестра совсем не походила на человека, совсем недавно бежавшего под проливным дождем - и они начали беседу. Зориану не раз и не два пришлось возвращать собеседниц к теме разговора - что Имайя, что Кириэлле были готовы болтать о чем угодно. Также ему пришлось пару раз пнуть Кири под столом - Ильза предупреждала, что по, гм, некоторым причинам тему замужества с Имайей лучше не обсуждать. Приученный ценить личное пространство, Зориан не собирался совать нос в чужие дела и заранее предупредил Кириэлле. Увы, у этой болтушки явно не получалось сдерживаться.
  Честно говоря, итоговое соглашение не совсем устраивало Зориана. Дом Имайи очевидно не предназначался для съема - обычный, хоть и большой семейный дом с кучей пустующих спален на втором этаже. Зориан и Кириэлле будут снимать одну из них и делить остальные помещения с Имайей и еще двумя жильцами, которые вот-вот приедут. Как-то маловато приватности, на его вкус. Уже не говоря о том, что в их комнате всего одна кровать, то есть спать ему придется вместе с Кириэлле. Зориан уже имел этот печальный опыт, когда сестра была помладше, и прекрасно помнил, что спит она очень беспокойно и норовит стянуть одеяло на себя. Утешало, что на данный момент они были единственными постояльцами, и Имайя не возражала, если он без доплаты займет еще одну спальню - при условии, что он вернется к Кириэлле, как только найдутся еще жильцы.
  Про себя Зориан решил завтра поискать еще варианты. Просто на всякий случай.
  
  Несмотря на новую обстановку и присутствие Кириэлле, следующие дни прошли весьма обыденно. Он устроился работать в библиотеку. Он переговорил с Ильзой о дополнительных занятиях и выбрал на этот раз прорицание. Он тратил все свободное время на тренировки плетений, уделяя особое внимание поиску севера - плетению, развивающему навык прорицания. Тайвен выследила его на новом месте, и Зориан рассказал ей о "слухах" про гигантских пауков-телепатов, живущих в канализации - так что с Тайвен все должно быть в порядке. При всех недостатках, он решил все же остаться у Имайи - та замечательно нашла общий язык с Кириэлле. Сама Кири на удивление прилично себя вела. Она проводила множество времени за рисованием - он и не думал, что она так любит рисовать. Никогда не видел, чтобы она занималась этим дома. Может, новое место ее вдохновило?
  Так или иначе, спокойное течение жизни продолжалось лишь несколько дней. Во-первых, в этот раз цикл не прервался на первой неделе, что было неожиданно само по себе. Что важнее, Ильза вновь попросила встретить Каэла и его дочь на вокзале... где и выяснилось, что Каэл тоже снимает комнату у Имайи. По той же, кстати, причине - рекомендация Ильзы.
  Так что сейчас он жил в одном доме с младшей сестрой, подростком-морлоком и его дочерью, а также домовладелицей, не похожей на домовладелицу. В эту пятницу Ксвим снова будет кидать в него шарики, Ильза регулярно навещает подругу, а Имайя пригласила заглянувшую Тайвен на воскресный обед. Да уж, цикл явно предстоит необычный.
  - Мне все кажется, что я тебя использую, - сказал Каэл, ссыпая пригоршню синего порошка в прозрачную стеклянную емкость.
  - А я все не пойму, откуда такие мысли, - отозвался Зориан, не отрываясь от перетирания синих грибов в порошок. - Я помогаю тебе с ингредиентами, ты позволяешь мне ассистировать. Ты немного экономишь, я получаю практический опыт. Все честно. Держи.
  Он передал перетертые грибы беловолосому парню, тот вздохнул и вернулся к работе. Зориан оглядел лабораторию, стараясь особо не пялиться.
  Просто удивительно, насколько Каэл сумел приспособить подвал Имайи. Он развернул свою мастерскую сразу по прибытию, причем Имайя нисколько не встревожилась, что студент-третьекурсник будет работать с опасными магическими составами прямо под ее домом. Мол, Ильза заверила, что Каэл знает, что делает. Наверное, так и есть, но все же... Что касается оборудования, его одолжила академия. По словам Каэла, приборы несколько устарели, но выбирать не приходится, хорошо, хоть такие есть.
  - Просто я думаю, что этот "практический опыт" не стоит тех денег, что ты тратишь на реактивы, - сказал Каэл, заливая порошок кипятком и бросая туда какие-то черные шарики. - Честно говоря, учитывая твои навыки, это я должен платить тебе за помощь.
  - Не беспокойся об этом, - повторил Зориан, надеясь закрыть тему. Не говорить же Каэлу, что его сбережения полностью восстановятся в момент рестарта, так что деньги его не волнуют.
  В целом, в этом цикле общение с Каэлом было куда доверительнее. Он был вынужден признать, не в последнюю очередь - благодаря Кириэлле - она мигом поладила с Каной, хоть та еще совсем ребенок, что настроило Каэла в их пользу. Уже потом они нашли много общих тем, и Зориан решил помочь морлоку с алхимией. Что и привело к нынешней ситуации.
  - Все это очень странно, - после короткого молчания сказал Каэл. - Но в хорошем смысле. Я давно не видел Кану такой счастливой. Я не говорил, что очень признателен твоей сестре за все, что она делает?
  - Честно говоря, даже не знаю, сколько это продлится, - признался Зориан. - Ей нравится Кана, и наверняка приятно ее внимание. Однако ей может это быстро наскучить. К тому же, она лишь на время в Сиории - пока родители навещают брата в Косе.
  - Жаль, - вздохнул Каэл. Потом ухмыльнулся. - Хотя, наверное, ты вздохнешь с облегчением, когда она уедет.
  - Кто знает, - откликнулся Зориан. - Поживем - увидим. Сейчас она ведет себя вполне сносно, может, и не вернется к обычному безобразному поведению. Надеюсь, она переймет у твоей дочери немного уравновешенности.
  - Нет, не стоит, - возразил Каэл. - Будет жаль, если столь жизнерадостная девочка утратит свою искру. Хотел бы я, чтобы и у Каны была хотя бы частица этой неуемной энергии.
  - Может, поменяемся? - предложил Зориан.
  - Нет уж, - фыркнул Каэл. - Передай мне ядовитые лютики и не отвлекай в ближайшее время. Данный этап требует концентрации.
  Зориан молча стоял, наблюдая за работой Каэла, и думал, что еще готовит ему этот месяц.
  
  
  
  
  
  

  15. ТРУДНАЯ ПЯТНИЦА
  

  [К оглавлению]
  

  
   Зориан почувствовал приближение заряженного маной шарика, но даже не шелохнулся. Он затруднялся сказать, справа или слева летит стекляшка - но точно не прямо в лоб. Каким-то образом он всегда ощущал летящие в него шарики. Всегда. Он не знал, как это получается, ведь он по-прежнему не мог почувствовать направление - но эта способность была очень кстати. Еще бы научиться так же точно определять сторону.
  Шарик пронесся мимо, оставив Зориана гадать - над каким же плечом он пролетел?
  - Слева, - предположил он.
  - Неверно, - ответил Ксвим скучающим тоном. - Снова.
  Новый шарик. И снова не в голову. Ничего удивительного, Ксвим быстро выяснил, что Зориан безошибочно чувствует угрозу - и перестал целиться в него. Не дарить же подопечному легкие баллы.
  - Справа, - сказал он.
  - Неверно, - тут же откликнулся Ксвим. - Снова.
  Зориан нахмурился под повязкой. Ему кажется, или он угадывает все хуже и хуже? Что-то здесь не так. В начале занятия он угадывал больше половины - сейчас же - постоянно неверно. По идее, он даже чисто статистически должен время от времени угадывать. Вариантов-то всего два.
  Так что когда Ксвим бросил очередной шарик, Зориан быстрым движением сдернул повязку - посмотреть, в чем дело.
  Шарик как раз летел у него над головой.
  Вот же сукин сын!
  - Я не давал позволения снять повязку, - невозмутимо сказал Ксвим, словно Зориан не поймал его с поличным.
  - Это жульничество! - возмутился Зориан, игнорируя замечание. - Конечно я никак не мог угадать, если вы не следуете собственным правилам!
  - Вы и не должны угадывать, мистер Казински, - без тени смущения заявил Ксвим. - Вы должны чувствовать.
  - Я и чувствовал, - выдавил Зориан.
  - Тогда вы бы поняли все намного раньше, и вам не пришлось бы снимать повязку, - сказал Ксвим. - Хватит терять время, надевайте повязку и продолжим.
  Зориан мысленно проклял мучителя, но сделал, как было велено. Горько признавать, но в словах Ксвима был резон. Он старается угадать, над каким плечом пролетал шарик - полагается на интуицию, а не на чувство магии. Но разве он виноват, что пока не может отследить столь быстрый и слабо излучающий объект? В книгах говорилось, что такой уровень мастерства достигается упорными многолетними тренировками! Серьезно, кто в здравом уме будет требовать этого от третьекурсника? Ну, то есть, кроме Ксвима. Хорошо хоть этот тип больше не метит ему в голову.
  Остаток занятия прошел как обычно - монотонно и скучно. С другой стороны, осталось ли в школе хоть что-то не скучное? Он прожил во временной петле уже больше года, изображать интерес на уроках становилось все труднее. Его подмывало последовать примеру Зака и потратить парочку циклов на путешествия, но - нельзя. С одной стороны, если он хочет вырваться из петли, он должен тренироваться, а не тратить время впустую. С другой - он не хотел привлекать внимания. Даже не учитывая вероятного третьего путешественника, Зак наверняка все еще помнит совместные занятия. Забросить учебу - совершенно не в характере Зориана, это сразу бросится в глаза. Он и так балансирует на самой грани, привезя с собой сестру и прогуливая чуть ли не четверть уроков - но для этих странностей хотя бы есть правдоподобное объяснение. Он бы давно отбросил притворство, чтобы не свихнуться - но выбранный подход доказал свою эффективность, да и не настолько он устал... Это подождет, сейчас перед ним более насущные проблемы.
  После занятия он отправился в библиотеку, отчитаться перед Киритишли. Обычно он не работал по пятницам - общение со Ксвимом отбивало всякое желание делать что-либо еще - но сегодня, на удивление, был не прочь поработать. Неужели он наконец привык к своему куратору?
  - Зориан! - поприветствовала его Киритишли. - Как раз вовремя. Прибыла новая партия, а Ибери уже ушла домой.
  - Э... хорошо, - отозвался Зориан. Он хотел было спросить, что за партия, но спохватился, что это глупый вопрос. Конечно же, партия книг. - Что мне делать?
  - Просто распакуй коробки и предварительно рассортируй книги, - Киритишли указала на составленные горкой коробки. - Потом я проверю их повнимательнее и решу, что с ними делать.
  - Вы не знаете, что с ними делать? - удивился Зориан. - А зачем тогда заказали?
  - Я и не заказывала, - Киритишли покачала головой. - Кто-то подарил библиотеке свою коллекцию. Иногда случается. Некоторые завещают книги нам, другие получают книги в наследство и не знают, куда их девать. Множество старых томов, ценных только как антиквариат, и то не всегда. Сказать по правде, большая часть партии отправится на свалку.
  - О? - Зориан открыл одну из коробок и наугад вытащил одну из книг. Руководство по выращиванию сливы, судя по обложке - издано лет двадцать назад. - Неожиданно. Помнится, кое-кто говорил мне, что библиотекари должны беречь каждый экземпляр, а не делить книги на "полезные" и "бесполезные".
  - Ой, заткнись, - Киритишли сделала вид, что хочет отвесить ему затрещину; он благополучно увернулся. - Это идеал, а не прямое руководство к действию. Библиотека велика, но место на полках все же ограничено. К тому же, большинство этих книг у нас уже есть. Прекращай умничать и займись делом.
  Зориан увлекся работой, распечатывая коробку за коробкой. Киритишли выдала ему здоровенный гроссбух, содержащий списки полученных в дар книг, и велела с его помощью отделить уже имеющиеся книги. Само собой, искать в нем названия вручную было бы кошмаром - бесчисленные страницы были плотно исписаны мелким шрифтом - но он знал, что книга предназначена совсем не для этого. В одном из прошлых циклов Ибери научила его заклятью, находящему в целевой книге совпадения с составленным списком. Тогда заклинание показалось ему бесполезным - сейчас же оно идеально подходило ситуации. Видимо, именно для этой цели и писались огромные тома библиотечных каталогов.
  Киритишли вернулась после двух часов - и двух десятков торопливо исписанных листов; к тому моменту Зориан отложил в сторону все дубликаты и листал одну из новых книг. Похоже, она никак не ожидала, что он справится так быстро - раньше он не показывал библиотечных заклинаний такого уровня - и, кажется, она была слегка разочарована.
  - Скучно с тобой, - сокрушенно вздохнула она. - А я так хотела показать тебе этот фокус после пары часов мучительных поисков в каталоге. Наверняка твое лицо было бы просто бесценно.
  Зориан молча приподнял бровь, на что его взрослая и ответственная руководительница показала ему язык. Потом перевела взгляд на книгу в его руках.
  - Нашел что-то интересное?
  - Не совсем, - Зориан захлопнул книгу. В ней все равно не было ничего особо интересного. - Я надеялся отыскать сведения о могучей древней магии, но увы.
  Киритишли фыркнула.
  - Даже если бы нашел, от нее никакого проку. Что бы там ни писали в приключенческих романах, древняя магия практически всегда уступает современной. Забытые заклятья забыты не просто так - а потому, что они были непрактичны, требовали ныне утраченные условия или ингредиенты, либо шли вразрез с современной моралью. Например, сейчас не так-то просто найти участников для тантрического ритуала. Или, скажем, Геруанские вулканические заклятья - они работали только во время извержения некоего вулкана, который не был активен вот уже две сотни лет.
  - Ох, - Зориан моргнул. - Нда, это... разочаровывает.
  - Весьма, - согласилась Киритишли. - И даже если древние заклятья можно без проблем воспроизвести - ты не поверишь, как долго они сотворяются и насколько лишены гибкости. У магов прошлого не было развитых упражнений на плетения, им приходилось компенсировать недостаток контроля узкой специализацией и длиной формулы. В частности, были сотни заклинаний, изменяющих цвет объекта - каждое заклятье - на один цвет. Сейчас же принято обобщать заклинания, так как новые методики обучения позволяют корректировать эффект заклятья просто на прямом контроле.
  - Из-за чего большинство старых заклинаний бесполезны для обученного мага, - закончил Зориан. Он давно знал, что образ предков изрядно приукрашен историками - взять хотя бы превращение северной Миасины в пустыню (официально называемое "Катаклизм", словно некое стихийное бедствие, не связанное с икосианами) и последующий исход в Алтазию. Чего он не знал - что икосиане были не только безответственными засранцами, они были еще и хреновыми магами. - А сертификация отсеивает необученных. Знаете, я давно гадал, почему столько простых заклинаний отнесено к первому кругу. Думал, это политика Гильдии, подталкивающая к сертификации - но, наверное, без навыков первого круга использование этих заклятий становится нетривиальной задачей.
  - Не забывай и об авторах заклинаний, - сказала Киритишли. - Создать заклятье первого круга куда выгоднее и престижнее, чем общедоступное. Так что они почти всегда указывают допуск не ниже первого круга, и Гильдия идет им навстречу - возможно, по указанной тобой причине. Наверное, если постараться, можно добиться перевода многих из этих заклятий в общедоступные - но этим ты наживешь множество врагов среди разработчиков заклятий. Неблагодарная задача, к тому же придется постоянно следить, чтобы оппоненты не опротестовали решение.
  Зориан молча переваривал услышанное. Само собой, он не собирался лезть в политику, во временной петле или вне ее. Если родители что-то и донесли до него, так это то, что он не создан для политики. Они, конечно, не совсем это имели в виду, но да ладно. Однако, знать подобные вещи не помешает. Надо будет потом раскрутить Киритишли еще на пару-тройку разговоров.
  
   Зориан едва дождался, когда Киритишли отпустит его домой. День выдался длинным (и нудным) - обычные уроки, занятие со Ксвимом, работа в библиотеке... Он уже предвкушал, как вернется в дом Имайи и наконец сможет отдохнуть - но на выходе из библиотеки его перехватил подозрительный тип, поджидавший у дверей.
  Ну, "перехватил" - громко сказано, вообще-то он просто стоял, прислонившись к колонне - молча и не загораживая прохода. Но их глаза встретились, и Зориан понял - этот человек здесь по его душу. Среднего возраста, небритый, в мятой дешевой одежде, он сошел бы за бродягу, если б не явно ощутимая в его позе уверенность.
  Зориан замер, в сгустившейся тишине оба разглядывали друг друга. Он понятия не имел, кто этот человек и что ему нужно, так что держался настороже. Он не забыл, как его зарезали в одном из ранних циклов, и не горел желанием повторить этот опыт.
  - Зориан Казински? - наконец спросил незнакомец.
  - Это я, - подтвердил Зориан. Вряд ли ложь ему сильно поможет, и если драться - то лучше здесь, на территории академии, а не в переулках по пути домой.
  - Детектив Хаслуш Икзетери, полицейское управление Сиории. Ильза попросила позаниматься с тобой прорицанием.
  Зориан не знал, что и сказать. Ильза нашла ему в инструкторы детектива? А он так надеялся упросить инструктора показать ему запрещенные техники прорицания - они здорово помогли бы в его расследовании. Ну почему это оказался полицейский?
  - Здорово, - ровно ответил Зориан. - Я все гадал, когда Ильза найдет кого-нибудь.
  Если его вялая реакция и задела детектива, тот никак это не проявил. Он повернулся и зашагал прочь, жестом пригласив Зориана следовать за ним.
  - Пойдем, парень, найдем приличную таверну, - сказал он, засовывая руки в карманы.
  О да, таверна - идеальное место для обучения. Боги, мало того, что этот тип легавый, так он еще и дилетант. Вообще мог бы догадаться и просто по его виду - но Зориан старался не судить о людях по первому впечатлению, слишком уж часто это случалось с ним самим.
  Видимо, все это ясно отразилось на его лице, поскольку детектив принялся оправдываться:
  - Эй, не смотри на меня так. Все равно сегодня мы не будем заниматься ничем серьезным. У нас обоих был долгий день - ты устал, я устал, мы не знаем друг друга - нет смысла сразу начинать уроки. Черт возьми, мы можем даже решить, что не сходимся характерами, и закончить на этом. Так что сегодня мы просто выпьем и поговорим.
  Ну ладно, возможно, Хаслуш не так плох, как ему показалось. Нужно отвыкать судить о людях поспешно. Вот только...
  - Я не пью спиртное, - предупредил Зориан.
  - Религия запрещает? - с любопытством покосился на него Хаслуш.
  Зориан покачал головой. Он не был особо верующим - боги перестали отвечать на молитвы столетия назад; на его взгляд, они то ли перебили друг друга, то ли бросили свое творение на произвол судьбы. И, проклятье, учитывая легенды эпохи богов - возможно, людям лучше без богов. Слишком часто мор и глад обрушивались на города из-за малейших прегрешений. И то, что стремительный прогресс науки и общественного устройства начался именно с уходом богов - вряд ли просто совпадение.
  - Неудачный опыт, - просто ответил он, не желая вдаваться в подробности.
  - А, - Хаслуша такой ответ вполне устроил. - Ничего, можешь заказать фруктовый сок или что-то в этом роде. Да что там, я могу даже показать заклятье, которое использую, когда я при исполнении, но не хочу обижать людей, отказываясь от выпивки.
  О, а вот это уже интересно! Зориан посмотрел на Хаслуша; детектив, правильно истолковав взгляд, продолжил:
  - Простенькое заклятье школы изменения, превращающее спирт в сахар, - Хаслуш показал простое металлическое колечко на правой руке. - Я впечатал формулу в кольцо, чтобы не колдовать в открытую. Можешь мне поверить, творить заклинания над предложенным напитком - не самая удачная мысль. А так - прикоснулся к стакану, и все готово.
  - Удобно, - оценил Зориан. Жаль, что это заклятье не попалось ему раньше. - Но я думал, органические вещества нельзя преобразовать магией изменения?
  - Обычно нет, но только потому, что они сложны и малоизучены, а не из-за каких-то принципиальных запретов, - Хаслуш шел, внимательно изучая вывески. Похоже, просто ближайшая таверна его не устраивала. - Молекулярная структура что этанола, что глюкозы довольно проста, так что преобразовать одно в другое несложно, - он внезапно остановился перед очередной вывеской, бегло изучил ее и обернулся к Зориану. - Вроде неплохо. Что скажешь?
  Зориан редко бывал в тавернах и вынес оттуда только плохие воспоминания - так что просто махнул в сторону двери и последовал за детективом.
  Все было не так плохо, как он опасался: в таверне было темно и душновато, но столы были чистыми, а шум - приемлемым. Хаслуш выбрал столик в углу и, дождавшись, когда они оба сделают заказ, сотворил долгое, сложное заклинание. Видимо, некая разновидность полога тишины.
  Зориан думал, тут же последует допрос, но ничего подобного не случилось. Если Хаслуш и выяснял что-то, то слишком деликатно, чтобы это заметить. Черт, он даже не спросил про Дэймена - пустячок, а приятно. В итоге Зориан постепенно расслабился и сам начал задавать вопросы. Например - откуда у полицейского детектива время и желание обучать студентов?
  - Хе, - фыркнул Хаслуш. - Хороший вопрос. Обычно мне бы и в голову такое не пришло, но вчера командир свалил на меня на редкость дурацкое задание. Похоже, по городу ходят слухи о гигантских пауках-менталистах, живущих в канализации - и мне поручили эти слухи проверить, - он вздохнул и закатил глаза. - Нет, ну надо же - пауки-менталисты...
  Зориан постарался не выдать удивления, и ему это удалось - в основном потому, что Хаслуш уткнулся в кружку. Он, сам того не сознавая, запустил слух? Хотя, вообще-то нечему удивляться - он рассказывал Тайвен про пауков в присутствии сестры и Имайи. Наверняка эта троица поделилась сплетней еще как минимум с дюжиной других.
  - А после работы я встретился с Ильзой - мы давние друзья - пропустить пару стаканчиков и пожаловаться на трудности. Она рассказала, что не может найти тебе инструктора по прорицанию. Тут-то я и сообразил - это же идеальное решение моих проблем. Одним махом я спихну дурацкое дело на какого-нибудь другого бедолагу, помогу другу и разрешу свой давний спор с командиром. Видишь ли, пару лет назад чиновники Эльдемара решили заинтересовать молодых магов в полицейской службе. Только вместо нормальных шагов по привлечению молодых талантов, они тупо обязали магов, уже работающих в органах, знакомить молодежь с нашей профессией.
  - А, - откликнулся Зориан. - То есть это входит в ваши обязанности?
  - Угу, но я... не напрягался. Командир постоянно пилит меня из-за этого. Но и ты меня пойми - да, нам за это доплачивают, но сущие гроши - а морока та еще.
  - Вам виднее, - пожал плечами Зориан. - А как, э... мое "знакомство с профессией" освободит вас от паучьего дела?
  - Не могу же я разорваться, - ответил Хаслуш. На миг нахмурился и затем решительно кивнул. - Да. Именно так и сообщу руководству.
  На этом разговор исчерпал себя, и Хаслуш пообещал встретиться с ним в понедельник. Зориан шел к дому Имайи в раздумьях - будет ли прок от полицейского расследования проблемы пауков. Вряд ли, учитывая отношение к делу того же Хаслуша - но все же... Надо будет расспросить детектива через неделю-другую.
  
  Зориан нетерпеливо притоптывал, ожидая, когда хозяйка откроет дверь. У него был ключ от входной двери, но толку-то - к его досаде, Имайя частенько оставляла ключ в замке, и сегодня - не исключение. Он не мог войти без ее помощи.
  Возможно, так и было задумано.
  Звук открывающегося замка привлек его внимание - дверь распахнулась, явив обеспокоенную Имайю.
  - Эмм... Что-то случилось? - спросил он. Неужто Кириэлле что-то натворила?
  - Это я должна спросить, - ответила она. - Где ты был? Ты должен был вернуться несколько часов назад.
  - Ээ... - растерялся Зориан. - А в чем проблема? Я же вернулся не посреди ночи.
  Кажется, этого говорить не стоило - она одарила его сердитым взглядом. Он решительно не понимал причину - он вовсе не обещал спешить домой сразу после занятий. В Сирине родителям было все равно, чем он занят в свободное время - если он делал, что велено и не подрывал их бесценную репутацию. Какое непривычное чувство - когда кто-то волнуется, потому что ты не пришел домой вовремя...
  - Послушайте, я извиняюсь, но после занятий я встречался с инструктором по прорицанию, и встреча подзатянулась. Серьезно, мисс Курошка, так у вас никаких нервов не хватит. Меня еще не раз будут задерживать после уроков.
  Она вздохнула и, смягчившись, впустила его внутрь.
  - На будущее, постарайся сообщать мне, когда задержишься, - сказала она. - Ведь наверняка есть заклинание для передачи сообщений в пределах города?
  Следует признать, это неплохая идея.
  - Я посмотрю, что можно сделать, - пообещал Зориан.
  - Хорошо. Знаешь, твоя сестра уже давно спрашивает, где ты.
  Зориан застонал.
  - Она вам не сильно докучала?
  - Нет, она просто ангелочек, - отмахнулась Имайя. Зориан молча закатил глаза. Если Кириэлле такой ангелочек, что же Имайя заждалась его домой? - Она почти весь день рисовала, играла с магическим кубом, что ты дал, и говорила с Каной. Или точнее - говорила Кане. Клянусь, эта девочка слишком тиха. Мне надо будет поговорить с Каэлом. Не дело, когда ребенок настолько безучастен...
  Зориан кивнул, довольный, что затея с кубом удалась. Ничего особенного, просто каменный кубик со светящимися символами, образующими детскую головоломку. Он нашел схему в одной из книг, рекомендованных Норой в тот цикл, когда она вела у него продвинутый курс. Сделав головоломку, он добился двойной выгоды - попрактиковался с формулами и получил игрушку для Кириэлле.
  - Похоже, она не скучала, - заметил Зориан. - Так зачем я ей понадобился?
  - Ты ее старший брат, - Имайя странно посмотрела на него. - Ты нужен ей без особых причин.
  - А на самом деле? - не уступал Зориан.
  - Кана уснула, а твоя игрушка исчерпала ману и выключилась, - после короткого молчания признала Имайя.
  - А, - Зориан кивнул. Он заметил, что накопитель маны в формуле слишком мал, но не рискнул отойти от схемы. Для более чем скромного запаса маны были свои причины - накопитель мог и взорваться при ненадлежащем обращении, а куб предназначался для начинающих. Эти ребята способны с первой попытки запороть даже надежнейшую формулу. Учитывая, с каким трудом он воспроизвел головоломку по инструкции, Зориан решил не искушать судьбу, внося изменения. Если Кириэлле понравится - он может просто наделать еще. Заодно и потренируется. - Она сейчас в своей комнате?
  - Нет, она у тебя, читает твои книги, - невозмутимо сообщила Имайя.
  У Зориана дернулся глаз - захотелось немедленно пройти в комнату и выкинуть оттуда Кириэлле. Сказать по правде, ему повезло, что у него вообще есть своя комната - Имайя пока не нашла жильцов. Увы, сохранить свои вещи в неприкосновенности было решительно невозможно. Кириэлле наведывалась к нему, когда пожелает, а Имайя относилась к этому, как его мать в Сирине. Похоже, она считала поведение Кириэлле "естественным".
  И мелкая чертовка это знала! Она знала, что ей все сойдет с рук, как любимице домовладелицы - и пользовалась этим на всю катушку. Так что паршивка даже не обернулась, когда Зориан ворвался в комнату. Так и лежала с книгой поперек его кровати, вольготно сложив ноги на подушку. И как раз потянулась к тарелке с печеньем, сделанным Имайей, чтобы рассыпать по кровати еще больше крошек.
  - Эй! - возмутилась она. - Это мое печенье! Найди себе другое!
  Не обращая внимания, Зориан разглядывал трофейную тарелку.
  - Вообще-то я просто хотел прекратить захламление кровати, но они выглядят так аппетитно...
  - Нееет! - вскричала Кириэлле, глядя, как он угрожающе открыл рот над печеньем. Что характерно, с места она не двинулась. Похоже, чертовка осознавала, что стоит ей встать - и назад на кровать он ее не пустит.
  - Знаешь что, - сказал он, прекратив дурачиться. - Я верну тебе печенье, если ты уберешь крошки, рассыпанные по кровати.
  Кириэлле тут же принялась сметать крошки с покрывала на пол. Закончив, она дерзко улыбнулась ему.
  - Ха-ха, - без тени веселья сказал Зориан. - А теперь возьми веник и убери как следует. За каждую минуту промедленья я буду съедать по печеньке.
  В подтверждение своих слов, он отправил одну в рот. И правда вкусно.
  Кириэлле вскочила с возмущенным воплем. Она безуспешно попыталась отнять тарелку назад, потом, когда поняла, что не выйдет (а он съел вторую) - убежала за веником и совком. Судя по всему, она заодно нажаловалась Имайе, поскольку та вскоре принесла еще тарелку печенья, "чтобы он не отбирал у сестры". Ну и ладно.
  Увы, даже после возврата кровати законному владельцу, отделаться от Кириэлле не удалось. Теперь она возилась на нем, улегшись сверху, стоило ему на секунду прикрыть глаза.
  - Так что тебе надо, Кири? - вздохнул Зориан.
  Она ответила не сразу, увлеченно карабкаясь по нему, как по мебели. Наконец устроившись с комфортом - и изрядно потеснив его в процессе - она заговорила:
  - Мне скучно. И кстати, твой кубик сломался.
  - Он не сломался, - откликнулся Зориан. - Просто исчерпал ману. Если хочешь, завтра сделаю новый.
  - Окей.
  В наступившем молчании Зориан вновь попытался задремать.
  - Зориан? - внезапно спросила Кириэлле.
  - Да?
  - Кто такие морлоки?
  Он открыл глаза и с любопытством посмотрел на нее.
  - Ты не знаешь, кто такие морлоки?
  - Я знаю, что у них белые волосы и синие глаза, - сказала Кириэлле. - И что их недолюбливают. И что Каэл - один из них. Но мама никогда мне про них не рассказывала.
  - Вот как? - пробормотал он.
  - Ага, - подтвердила Кириэлле. - Она сказала, что приличные девушки не должны интересоваться такими вещами.
  Из дипломатических соображений Зориан не прокомментировал, можно ли ее считать приличной. Даже не хмыкнул. Пожалуй, такая выдержка достойна медали.
  - В общем, - начал он, - это раса подземных людей. Хоть большинство из них и покинули подземелья. Исчезновение богов дорого обошлось их цивилизации; монстры Подземелья вытеснили их на поверхность. Икосиане тоже не остались в стороне, спалив пару городов и отняв часть территории.
  - Ох, - сказала Кириэлле. - Но почему тогда их не любят? По идее, это они должны не любить нас. И вроде бы Каэл ничего против нас не имеет.
  - Думаю, Каэл мало что знает об обычаях предков. Как, наверное, и большинство морлоков. Что же до того, почему их не любят - в прошлом у морлоков были весьма жестокие обычаи. Они приносили людей в жертву и, вероятно, были каннибалами.
  - Каннибалами?! - пискнула Кириэлле. - Они ели людей?! Но зачем?!
  - Сложно сказать, - пожал плечами Зориан. - Икосианские поселенцы не стремились вникнуть в тонкости их религии.
  - Ну да, они же ели людей, - сказала Кириэлле. - Это мерзко. Только не говори, что они все еще так делают?
  - Не глупи, - фыркнул Зориан. - Власти никогда такого не допустят.
  - О, - приободрилась Кириэлле. - Это хорошо. Так вот почему их не любят? Боятся, что морлоки их съедят?
  - В том числе, - вздохнул Зориан. - Я слышал множество сплетен о том, что морлоки похищают детей на улицах и пожирают их. Но это еще не все. У них была собственная магическая традиция, сейчас запрещенная, но все равно практикуемая некоторыми морлоками. Гильдия называет ее "магия крови".
  - Звучит зловеще, - заметила Кириэлле.
  - Действительно, - согласился Зориан. - О ней практически нет официальной информации, но, по мнению большинства, это искусство жертвоприношения. Морлоки убивали людей или животных, чтобы творить заклинания. Сейчас они не могут убивать людей без последствий, но, вероятно, все еще приносят в жертву животных - в магических и ритуальных целях.
  Кириэлле вздрогнула и плотнее прижалась к нему.
  - Я рада, что Каэл и Кана не такие.
  - Я тоже, Кири, - он погладил ее по голове. - Я тоже.
  
  
  
  
  
  

  16. НАМ НУЖНО ПОГОВОРИТЬ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Вырвав тетрадный листок, Зориан набросал короткую записку Имайе - что будет сегодня поздно из-за занятия по прорицанию с Хаслушем. Право слово, было бы из-за чего переживать - подумаешь, задержался после школы; но не ссориться же с ней из-за этого.
  Само собой, одно дело написать записку, и совсем другое - доставить ее Имайе: от академии до ее дома было изрядно далеко. Впрочем, он, кажется, нашел решение. Перебрав множество заклинаний дальней связи - далеко не все из них были ему по силам - он нашел многообещающую связку заклятий. Вкратце, он собирался сделать движимый магией бумажный самолетик - а простейшее поисковое заклятье проложит курс к Имайе. Они с Кириэлле уже опробовали этот способ, но на значительно меньшей дистанции.
  Отбросив сомнения, он сложил самолетик, активировал заклятья и запустил свое творение из ближайшего окна. Бумажный летун быстро скрылся из вида.
  Что же... уроки окончены, сообщение отправлено. Пора идти к Хаслушу.
  В этот раз Зориан даже не удивился, что встреча опять назначена в таверне. Кто бы сомневался. Смирившись, Зориан вошел в заведение, оглядываясь в поисках Хаслуша и стараясь не обращать внимания на взгляды других посетителей.
  Хаслуша не было. Он ошибся адресом - или полицейский не явился? Хаслуш очень смутно описал маршрут, так что Зориан изрядно поплутал, разыскивая таверну - но вряд ли он ошибся. Он уже собирался выйти и вновь осмотреться, когда наконец осознал - что-то было не так.
  Желание уйти отсюда было слишком, неестественно сильно. Наверное, не потрать он несколько циклов на мучительные "тренировки сопротивляемости" Кайрона, он не распознал бы ментальное воздействие.
  Он вытащил поисковый компас и пробормотал короткое заклятье, настраиваясь на поиск Хаслуша. Стрелка тут же указала на непримечательного русоволосого мужчину в одежде рабочего, сидящего в левом углу. Вздохнув, Зориан поплелся к нему и уселся за его стол.
  - Чего-то хотел? - проскрипел мужчина, глядя пустыми, налитыми кровью глазами. Да уж, жутковатый видок.
  Вместо ответа Зориан произнес развеивающее заклинание. Волна очищающей силы накрыла неприятного типа, разрушая иллюзию. Вместо образины проявился обиженно надувшийся Хаслуш.
  - Признаться, не ожидал такого, - сказал детектив. - Я думал, прежде чем сообразишь, ты войдешь-выйдешь раза три. Замечу, благодаря тебе кое-кто сорвал банк - лишь двое ставили на то, что ты сразу меня раскусишь.
  Боковым зрением Зориан заметил, что двое посетителей показывают ему большой палец.
  - Не могли бы вы отменить заклинание? - вздохнул Зориан. - Не уверен, что смогу сконцентрироваться на уроке, когда оно давит на мозги.
  - Ох, точно, - Хаслуш щелкнул пальцами. Голова тут же прояснилась, желание немедленно убраться из таверны пропало.
  - Ну и зачем вы все это затеяли? - спросил Зориан.
  - Хотел посмотреть, насколько ты наблюдателен, - Хаслуш приложился к стакану. - Прорицание - сложная дисциплина, неудача в ней не всегда очевидна. Можно безупречно исполнить заклинание, но не получить ничего. Можно все запороть и даже не заметить, что где-то ошибся. Задать неверные вопросы, неправильно расшифровать ответы, не учесть важный фактор... С опытом будет проще избежать подобных проблем, но внимание к деталям никогда не помешает.
  - Получается, найдя вас с первой попытки, я показал хороший результат? - предположил Зориан.
  - Ты неплохо начал, - поправил Хаслуш. - Мы еще не закончили.
  С этими словами детектив потянулся через стол и ухватил его за запястье. Все вокруг Зориана мгновенно исчезло, сменившись беззвучной чернильно-черной пустотой. Он видел и слышал только себя и Хаслуша, сидящего в воздухе - стул под детективом тоже выпал из восприятия.
  - Не дергайся, - предупредил Хаслуш, когда Зориан попытался отнять руку. - Заклятье безвредно и исчезнет, как только мы разорвем контакт. Если тебя это утешит, я тоже ничего не вижу и не слышу.
  - Тогда зачем оно? - спросил Зориан.
  - Сколько людей было в таверне, когда я активировал заклятье? - спросил Хаслуш.
  - Что? - Зориан глянул по сторонам и тут же понял, зачем нужна магическая темнота. - А. Вы хотите узнать, что я заметил в таверне.
  - Сколько людей? - повторил Хаслуш.
  Зориан напряг извилины. Он довольно внимательно оглядывал посетителей, когда искал Хаслуша, но ему и в голову не пришло считать их. И вполне возможно, пока он говорил с детективом, кто-то из них ушел, а он и не заметил.
  - Двадцать... три? - наугад ответил он.
  - Близко. Сколько трофеев висит на стене над нашим столиком?
  Увы, хоть Зориан и заметил трофеи, он лишь скользнул по ним взглядом. Еще пятнадцать вопросов Хаслуша в том же духе, и Зориан растерял всю уверенность. Детектив наконец отпустил его руку, и таверна немедленно проступила из темноты.
  - Да не расстраивайся ты так, - сказал Хаслуш. - Ты и правда неплох. И, сказать по правде, я не отменил бы наши занятия, даже если бы ты совершенно завалил проверку. Так как у тебя с прорицаниями? Стандартная программа второго курса, или есть что-то еще?
  - Я знаю кучу библиотечных заклятий и овладел поиском севера, - ответил Зориан.
  - Что, уже овладел поиском севера? - удивился Хаслуш. На взгляд Зориана, как раз в этом упражнении не было ничего сложного. - А я-то хотел задать его на дом. Что же, сегодня я покажу, как изучать предметы.
  Он порылся в карманах плаща и выложил на стол перед Зорианом запечатанный конверт, старые карманные часы, закрытую коробку, здоровенный орех, заклинательный жезл и причудливую перчатку.
  - Я часто изучаю предметы по работе, так что, думаю, с этого и начнем. Определение функции предмета, последнего владельца, наложенных заклятий и оберегов... на этом можно даже сделать карьеру. Некоторые делают, - пояснил Хаслуш. - Я слышал, ты метишь в разработчики заклятий, там этот навык точно не помешает.
  - Что мне делать? - спросил Зориан.
  - Сейчас я покажу необходимые заклинания, и приступим к тренировке, - Хаслуш указал на образцы.
  Занятие вышло очень продуктивным, что навело Зориана на мысль: Хаслуш, судя по некоторым оговоркам, был не последним человеком в полицейском управлении. Может, он сможет что-то предпринять, если будет знать о вторжении? Следят ли за ним заговорщики? Чтобы выяснить, можно и умереть раз-другой.
  - Большое спасибо, мистер Икзетери, - сказал Зориан. - Вы куда лучший инструктор, чем я думал вначале.
  - Да ничего, - ответил Хаслуш. - Я специально поддерживаю непритязательный имидж. Так легче разговорить людей. Ну, и ради чего ты меня умасливаешь?
  Зориан вздохнул. С чего бы начать...
  - Вы можете сначала установить полог?
  Хаслуш приподнял бровь, но, подумав, кивнул. Он быстро сотворил какие-то чары вокруг стола и выжидающе посмотрел на Зориана. Надо будет выпросить эти защитные заклинания в один из следующих циклов.
  - Я слышал, что некие заговорщики планируют провести в город боевых троллей в ночь летнего фестиваля, предварительно нанеся артиллерийские удары во время фейерверка, - сказал Зориан.
  Хаслуш напрягся - что же, по крайней мере, он воспринял сообщение достаточно серьезно. Как бы не потащил его в участок...
  - Полагаю, ты не скажешь, от кого это слышал? - с подозрением спросил Хаслуш.
  - Не могу, - подтвердил Зориан. - Но вроде бы источник надежен.
  - Понятно, - вздохнул Хаслуш. Он плеснул в стакан еще вина, сделал глоток. - Знаешь, я ненавижу летний фестиваль. На время праздника магическая защита домов ослабляется, в город прибывают толпы народа, за которыми не уследишь, мэр и другие шишки фонтанируют идиотскими идеями... Идеальный момент для уголовников и террористов всех мастей.
  Хех. Зориан никогда не рассматривал праздники в таком ключе.
  - И как же эти парни собираются провести в город треклятых троллей, и чего хотят этим добиться?
  - Через Подземелье, - ответил Зориан. - Что до их целей - честно говоря, не знаю.
  - Что-нибудь еще? - спросил Хаслуш.
  - Наверное, нет.
  - Тогда последний вопрос, - сказал Хаслуш. - Почему ты рассказал все именно мне?
  - В этом замешаны высокопоставленные чиновники, я не знаю, кому доверять. Вы же - достаточно влиятельны, и едва ли связаны с заговорщиками. Ну, и надеюсь, что вы не потащите меня в камеру для допроса.
  Он не знал наверняка, замешано ли в заговоре городское руководство, но это было весьма вероятно. Он не представлял, как можно организовать вторжение таких масштабов без содействия кого-то из администрации.
  - Я бы так и сделал, - признался Хаслуш. - Но тебе достаточно сказать, что это просто розыгрыш, и мне придется тебя отпустить. Гильдия ревностно охраняет свои привилегии - в конце концов, она была основана в интересах магов в противовес гражданским властям. Тебя отчитают за глупые шутки, а мне весь год получать от начальства за то, что повелся на розыгрыш и вызвал недовольство Гильдии.
  - Эм, - промямлил Зориан. В голосе Хаслуша слышалась горечь. Он и не знал, что полиция Сиории настолько не в ладах с гильдией магов.
  - Ничего, - сказал Хаслуш. - Я не сержусь. Пожалуй, я наведу кое-какие справки, и мы еще поговорим об этом на следующем занятии. А ты постарайся узнать побольше от своего таинственного источника.
  Даже несмотря на угрозу покушения, Зориан ушел из таверны в приподнятом настроении. Будем надеяться, расследование Хаслуша не привлечет внимание заговорщиков.
  По прибытию домой выяснилось, что Имайя получила его сообщение, но все равно недовольна. Судя по всему, бумажный самолетик врезался ей в затылок. А если бы попал в глаз, например?
  Право слово, некоторым не угодить.
  
   Дом молчал, из всех жильцов присутствовали лишь Зориан и Кириэлле - к счастью, последняя уткнулась в альбом и не лезла к нему. И хорошо, потому что левитировать улиток и так непросто. Мало того, что зверушка была живой, то есть имела врожденную сопротивляемость магическому воздействию - так она еще изо всех сил боролась с плетением левитации, изгибаясь и пытаясь вырваться из невидимой хватки.
  Он немного жульничал - на самом деле он левитировал раковину, как более однородную и статичную структуру. По-хорошему, надо бы левитировать кого-нибудь вроде слизня, но... черт, даже с улиткой едва-едва получается.
  - Бедная улитка, - заметила Кириэлле. - Может, отпустишь ее и будешь мучить какую-нибудь другую? У этой скоро психическая травма будет.
  - Я ее не мучаю, - возразил Зориан, пытаясь перераспределить внимание на разговор с сестрой и удержание улитки в воздухе. - Она ничуть не пострадала. И я не уверен, что у нее хватит извилин для психической травмы. Клятое животное не менее энергично, чем в начале тренировки.
  Кажется, Кириэлле хотела что-то возразить, но в итоге только фыркнула и обмякла на стуле.
  - Ну и где он? - спросила она после недолгого молчания.
  - Не знаю, Кири, - вздохнул Зориан. - Имей терпение. Назначенное время еще не пришло.
  - Может, начнем без него? - предложила она.
  - Нет! - огрызнулся Зориан. Улитка качнулась в воздухе и задергалась с удвоенной силой, ощутив слабину. Глаза на стебельках бешено вертелись из стороны в сторону. - Честное слово, Кири, иногда ты бываешь такой черствой... Я взялся за это только потому что Каэл попросил. И это твоя благодарность?
  - Кто бы говорил про черствость, - возмутилась Кириэлле. - Ты скорее поможешь незнакомцу, которого встретил неделю назад, чем собственной сестре. И я благодарна, просто...
  - Тогда будь хорошей девочкой и подожди, - прервал ее Зориан, медленно опуская улитку на ладонь. Позаниматься сегодня явно не выйдет. - Он вот-вот придет. Если тебе нечем заняться, унеси улитку и выпусти в сад.
  - Что? Нет уж!
  Зориан приподнял бровь.
  - Ты же сама требовала освободить несчастное животное.
  - Ну да, но я не стану трогать ее руками. Она склизкая и противная, уэээ...
  Зориан закатил глаза и посадил злополучную улитку в коробочку - он выпустит ее потом, сейчас же... Хлопнула входная дверь - а вот и Каэл.
  - А вот и я, - сказал морлок. - Надеюсь, не опоздал?
  - Как ты узнал, что он на подходе? - с подозрением спросила Кириэлле, повернувшись к Зориану.
  - Охранные чары, - отмахнулся Зориан. - И нет, Каэл, ты не опоздал. Просто Кириэлле, как всегда, нетерпелива. Ну ладно, ты говорил, что тебе нужна помощь с программой обучения третьего курса. С чем именно возникли проблемы?
  - Даже не знаю, - ответил Каэл. - Как я и говорил, мое образование бессистемно - да, я знаю много разного, но даже и не слышал о некоторых вещах, очевидных правильно обученному магу. Может, ты кратко перескажешь программу первых двух курсов, и мы решим, с чего начать? Ильза сказала, что проверит меня через три месяца, так что время еще есть.
  Зориан со значением посмотрел на сестру, но та отвела глаза. Он не сомневался, что Каэл прекрасно знает, в каких разделах ему нужна помощь - но, судя по всему, Кири упросила его подыграть. И почему ей так не терпится учиться магии прямо сейчас, неужто нельзя подождать пару лет и обучиться по всем правилам?
  Нда, он, конечно, любит сестру и хорошо относится к Каэлу, но часто брать Кириэлле в Сиорию не стоит. Почти все свободное время уходит на Кириэлле, Имайю и Каэла (а иногда и на Кану) - заниматься самообразованием решительно некогда. С его точки зрения некогда - та же Кириэлле уже жаловалась, что он постоянно что-то учит и совершенно не уделяет ей внимания.
  Но даже если и так - иногда можно отвлечься. Он вполне может уделить пару часов и помочь Каэлу с предстоящим тестом, пусть даже цикл и завершится задолго до теста. А если Кириэлле хочет при этом присутствовать - почему нет?
  Он кратко описал им учебную программу первых двух курсов. Практически весь первый год студентов учат осознанно касаться своего магического ядра - в основном, заставляя активировать разнообразные магические предметы. В первый год даже был специальный курс - "Обращение с магическими предметами". Помимо этого, они разучивали все усложняющиеся цепочки пассов и слов - тренировка для будущих инвокаций. Остальное время занимала теория - основы икосианского языка, биология, история, математика, право. Многое из этого даже не относилось непосредственно к магии, но... стоп, а это еще кто?
  - Придется прерваться, - он обернулся к двери. - Кто-то...
  Дверь с грохотом распахивается, и в комнату врывается Тайвен, как всегда - буря и натиск. Мгновенно оглядывает комнату и устремляется к нему.
  - ...идет, - со вздохом закончил он.
  - Сверчок! - радостно восклицает она. - Ты-то мне и... погоди, я не вовремя?
  - Да? - на пробу ответил Зориан.
  - Ничего, я на минуточку, - она сует ему под нос газету. - Видел?
  Он вздохнул и, забрав у нее газету, положил на стол - на приемлемое для чтения расстояние. Так, что у нас тут...
  

  Студент академии убивает Оганя!
  

  Минувшим утром Зак Новеда сделал перед журналистами шокирующее заявление - что он сразил Оганя, устрашающего дракона, более ста лет терроризировавшего северную Алтазию. Разумеется, столь смелое заявление требует доказательств - и молодой наследник Новеда предоставил их, призвав труп дракона на глазах зрителей. Приглашенные специалисты Альянса подтвердили, что вероятнее всего, это действительно останки печально известного Ужаса Севера, хотя для вручения Заку официального вознаграждения необходима дополнительная проверка...
  
  Зориан читал статью с каменным лицом. Он смутно осознавал, что Кириэлле и Каэл заглядывают через плечо, но не позволял себе отвлечься.
  Так вот из-за чего были короткие циклы? Зак пытался убить дракона? Зориан даже не знал, что и думать об этом. С одной стороны, магический дракон смертельно опасен, и убить его - впечатляющее достижение. С другой - это откровенная трата времени и сил, Зак не получил ничего, кроме боевого опыта. Магия драконов недоступна людям, а сам Зак слишком богат, чтобы пытаться что-то выручить за шкуру дракона.
  Зориан решительно не понимал, чего Зак добивается. Или старший путешественник просто творит, что в голову взбредет?
  - Эй, Сверчок, ты же учился с этим парнем? - спросила Тайвен.
  - Угу, - подтвердил он. - Мы и в этом году должны были оказаться в одном классе, но он не явился к началу занятий.
  - Он сбежал из дома, - ответила Тайвен. - Около недели назад был изрядный скандал. Его спрашивали об этом на пресс-конференции, но он ушел от ответа.
  Зориан кивнул. Зак просто сказал репортерам, что между ним и его бывшим опекуном "были определенные разногласия", не став вдаваться в подробности. Наверняка за этим скрывалась та еще история, но если даже газетчики ничего не раскопали - Зориан тем более не станет совать нос не в свое дело.
  На вопрос о ближайших планах Зак ответил, что планирует вернуться в школу "на несколько месяцев". Здорово. Теперь придется несколько циклов быть тише воды, ниже травы, пока Заку не надоест академия.
  - Огань - это не тот дракон, что уничтожил целую армию? - спросила Кириэлле. - Или мама просто пугала меня?
  - Армия была небольшая, и Огань заманил их в ловушку, - ответил Каэл. - Генерал почему-то решил, что дракон будет дожидаться в логове - а тот взял и вышел навстречу. Он начертал на стенах каньона взрывные руны и заманил отряд туда. Выжили только некоторые из магов, успевшие телепортироваться из-под обвала.
  - А я слышала, что еще он убил двоих из Одиннадцати Бессмертных, - добавила Тайвен. - Так как, черт возьми, этот Зак справился с тварью? Он что, живая легенда? Почему ты никогда не рассказывал, что учишься с таким парнем?
  Зориан вздохнул. Проклятье, и что ей теперь ответить?
  - Скажем так, - осторожно начал он. - В первые два года Зак учился совсем хреново. Он был настолько плох в магии, что даже были сомнения, пройдет ли он сертификацию - ты ведь знаешь, насколько она проста.
  - Ерунда какая-то, - сказала Тайвен. - Даже если с убийством Оганя что-то нечисто - он на глазах у всех призвал труп взрослого дракона. Даже я пока что не могу призвать что-то настолько большое.
  - Видимо, все изменилось за время летних каникул, - пожал плечами Зориан. - Каким-то образом между вторым и третьим курсами он из полного неудачника превратился в потрясающего гения.
  - Это просто немыслимо, - фыркнула Тайвен. - Как такое вообще возможно?
  - Путешествие во времени? - бесстыдно предположил Зориан.
  - Немыслимо, как я и сказала, - отрезала Тайвен. - Ты уверен, что он просто не притворялся?
  - Я ни в чем не уверен, Тайвен, - ответил Зориан. Истинная правда - даже после целого года во временной петле происходящее все еще с трудом укладывалось в голове. - А то немногое, что я знаю точно, звучит так дико, что ты никогда в это не поверишь.
  - О, вот теперь ты меня заинтриговал, - Тайвен с вызовом скрестила руки на груди. - Ну же, удиви меня.
  - Расскажи, расскажи! - поддержала ее Кириэлле. Каэл ничего не сказал, но, похоже, ему тоже было любопытно.
  Хм. Он мог бы рассказать им про петлю, но даже если они поверят - что это даст? Они не лучше его разбираются во временных парадоксах, а если не удержат язык за зубами - выдадут его Заку или другим действующим лицам. С другой стороны, он ведь рассказал Хаслушу о вторжении - может, осторожничать уже поздно?
  А, черт возьми, они же все равно не поверят.
  - Что, если я скажу, что мы с Заком - путешественники во времени, многократно проживающие первый месяц учебного года, а в ночь летнего фестиваля на город нападет целая армия монстров и вражеских магов?
  Тайвен приподняла бровь.
  - Говори, не стесняйся, - подбодрил ее Зориан.
  - Ты прав, - вздохнула она. - Я никогда в такое не поверю. Говоришь, все остальное, в чем ты уверен, звучит так же дико?
  - По меньшей мере, - подтвердил Зориан.
  - Хех, - задумчиво сказала Тайвен. - Заманчиво, но как-нибудь в другой раз. Я и так тебя отвлекла. Увидимся, Сверчок!
  Зориан проводил ее взглядом и повернулся к Каэлу и Кириэлле:
  - Итак, на чем мы остановились?
  Те молча смотрели на него.
  - Эм, - сказал он. - В чем дело?
  - Это правда? - боязливо спросила Кириэлле. - Ты и правда путешественник во времени?
  Зориан открыл было рот - и снова закрыл. Что?
  - Может, твоя подруга и недостаточно внимательна, чтобы распознать правдивый ответ, но мы - другое дело, - пояснил Каэл. - Ты ведь действительно в это веришь? Что ты путешественник во времени.
  - Я... да. Если это и заблуждение, то очень убедительное, - осторожно сказал Зориан. - Я помню заклинания, разученные в прошлых циклах. Обычно безумие не наделяет жертву новыми знаниями и умениями.
  - Ничего не понимаю, - пожаловалась Кириэлле.
  - Я тоже, Кири, - вздохнул Зориан. - Я тоже.
  - Может, расскажешь все с самого начала? - терпеливо предложил Каэл. - То, что понимаешь.
  - Я уже проживал этот месяц, - собравшись с мыслями, начал Зориан. - В первый раз, еще до того, как узнал о временной петле, я не взял Кириэлле с собой в Сиорию.
  - Что?! - возмутилась Кириэлле. - Зориан, ты козел!
  - Я просто жил в общежитии и просто учился, - продолжил Зориан, не обращая на нее внимания. Затем перевел взгляд на Каэла. - Как и ты, но тогда мы не знали друг друга. Впрочем, тогда у нас был еще один одноклассник.
  - Зак? - предположил Каэл.
  - Да, - подтвердил Зориан. - В отличие от двух первых курсов, он был великолепен. Он набирал высший балл на любой контрольной, владел сотнями заклинаний, а его результаты в алхимии впечатляли даже тебя.
  Каэл ответил скептическим взглядом.
  - Да-да, - уверил его Зориан. - Он словно стал другим человеком за время каникул. Тогда я особо к нему не присматривался - конечно, было любопытно, но - не мое дело. А потом, в разгар летнего фестиваля, началось форменное безумие. На город обрушились артиллерийские заклятья, следом на улицы хлынули монстры. Я встретил Зака посреди горящего города - он сражался с захватчиками. Сыпал высокоуровневыми заклятьями, бился, как взрослый боевой маг. У него неплохо получалось - но пришел лич и разобрался с ним.
  Он замолчал, обдумывая следующую фразу, но Кириэлле не терпелось услышать продолжение:
  - А потом? Что случилось потом?
  - Мы умерли, что же еще, - усмехнулся Зориан. - Лич использовал какое-то странное заклятье - из школы некромантии, как мне сказали - и мы умерли.
  - Тогда как ты вернулся назад во времени? - с подозрением спросила Кириэлле.
  - Понятия не имею. Знаю только, что я внезапно оказался в своей постели в Сирине, когда ты пришла разбудить меня в своей очаровательной манере. Сначала я думал, все дело в заклятии лича, но циклы не прекращались и без заклятия. В ночь летнего фестиваля - или в момент смерти, если не повезет - моя душа возвращается в то утро, когда я уехал на поезде в Сиорию.
  Они молча смотрели на него - Зориан уже думал, сейчас они засмеются, но тут заговорила Кириэлле:
  - То есть ты путешественник во времени, но можешь перемещаться только на месяц назад, в один конкретный день, - Зориан кивнул. Она на удивление точно уловила суть. - И ты не можешь управлять этой способностью - разве что с помощью самоубийства.
  - Верно, - подтвердил Зориан.
  - Ты самый отстойный из всех путешественников во времени, - заявила Кириэлле, разрушив весь драматизм момента.
  
   Прошло уже три дня, как он рассказал Кириэлле и Каэлу о временной петле - и, сказать по правде, их вялая реакция разочаровывала. Оба как будто верили ему, но вели себя как ни в чем не бывало. Оставшись с ним наедине, оба задавали вопросы, и, насколько он знал, Каэл наводил справки по своим каналам, но в остальном они продолжали жить обычной жизнью. Они даже не косились на него украдкой!
  - Я же говорил, что провел во временной петле лишь чуть больше года, - объяснял он Кириэлле. - Я далеко не всеведущ и не знаю ответов на все эти вопросы.
  - Поверить не могу, что ты все это время ходил в школу, - пробурчала она. - Я бы бросила уже на второй раз.
  - И мигом превратилась бы в послушную копию Зака, - отрубил Зориан. - Я не от хорошей жизни действую так медленно и осторожно.
  Негромкий стук в дверь заставил их смолкнуть. Паранойя Зориана и так была на взводе после разговора с Хаслушем, признание же Каэлу и Кириэлле усилило ее до предела. Нет, он, конечно, просил их держать язык за зубами - но вот послушают ли они его? Особенно Кириэлле. Так что он в любую секунду ожидал нападения ассасинов - к счастью, пока не дождался. Впрочем, сейчас он не особо напрягался - это был характерный тихий стук Каэла.
  - Войдите, - отозвался Зориан.
  Морлок, однако, не спешил заходить, остановившись в дверях.
  - Нам нужно поговорить, - немного нервно сказал он. - Ты не заглянешь ненадолго в мою комнату?
  - Это насчет путешествия во времени? - воспряла Кириэлле.
  - Кириэлле, - вздохнул Каэл, - мне жаль, но не могла бы ты посидеть в своей комнате, пока мы с твоим братом поговорим? Это касается путешествия во времени, но это довольно... личное.
  На мгновение показалось, что Кириэлле не согласится, но она лишь задумчиво посмотрела на них и кивнула. Провожая взглядом ворчащую сестру, Зориан был вынужден признать - он немного завидует способности Каэла управлять этой чертовкой. Его она никогда так не слушалась.
  Пожав плечами, Зориан последовал за Каэлом в его комнату, где морлок деловито вытащил из-под кровати сундук и отыскал в нем таинственного вида книгу без названия, в толстом черном переплете.
  - Я обдумывал твою... проблему последние пару дней, - пояснил Каэл. - И, кажется, кое-что нашел.
  - Правда? - оживился Зориан.
  Каэл открыл черную книгу и, полистав, протянул ему, указав на нужный абзац:
  - Судя по тому, что ты рассказал - и по частям заклинания лича, что ты запомнил - вероятно, это оно.
  - Слияние Душ, - прочитал вслух Зориан. - Требует по меньшей мере две цели. Производит объединение целевых душ в одну. Как правило, используется как часть более сложных ритуалов, так что итоговый результат бывает различен. При самостоятельном использовании итоговая личность практически всегда лишается рассудка либо получает тяжелые психические травмы из-за болезненного процесса слияния. Широко используется при создании связи фамильяра, и духовных уз в целом...
  Это определенно казалось подходящим заклинанием, но откуда, черт возьми, у Каэла такая книга? Хмурясь, Зориан полистал книгу - она была полна заклинаний магии душ, многие абзацы написаны на незнакомых ему языках.
Такое не получишь в библиотеке Академии - тем более, по студенческому билету.
  Выходит, это личная книга Каэла.
  - Скажи, Каэл... - осторожно начал Зориан. - Ты некромант?
  - Сложный вопрос, - помолчав, ответил Каэл. - Я не порабощаю мертвых и не проклинаю живых. Скорее я практикую магию душ.
  Просто отлично - он разболтал свой секрет одному из тех немногих, кто действительно может ему серьезно повредить. И он еще упрекал Кириэлле в безрассудстве буквально минут десять назад. Какой же он идиот...
  Но - что сделано, то сделано, да и Каэл вроде бы не выглядит враждебно. Скорее наоборот, он сам смотрит на Зориана с опаской.
  - Я не донесу на тебя, не беспокойся, - сказал Зориан. Хотя бы потому, что и думать не хочется, что в ответ сделает морлок. Надо же, некромант... - Ты обещал сохранить мой секрет - будет лишь честно, если я сохраню твой. Но все же, некромантия... ээ, то есть магия душ...
  - У нее дурная репутация, но это интересная дисциплина, - слабо улыбнулся Каэл. - Учитель увлекалась ею, так что я решил продолжить традицию.
  Традицию, ага. Зориан не стал расспрашивать дальше - были и более насущные вопросы. Пусть это и была опасная ошибка, но в результате он может проконсультироваться о своей проблеме с дружелюбно настроенным некромантом. Часто ли выпадает подобный шанс?
  - Если лич действительно использовал не мне слияние душ, то почему я все еще... эээ, я? - спросил он. - Как я понимаю, заклятье должно было слить мою и Зака души воедино. Мы бы исчезли как отдельные личности.
  - Ну, должен признаться, я не слишком разбираюсь в этой области, - сказал Каэл. - Я больше по части алхимии и медицины, а магия душ - побочный интерес. Могу предположить, что действие заклинания было вовремя прервано. Например, Зак мог убить себя, ощутив вмешательство в свою душу.
  - Разумная мера предосторожности, - согласился Зориан. - Хотя когда мы с ним говорили, казалось, что он не знал о пережитой угрозе. Возможно, все дело в его амнезии.
  - Или на нем было заклятье, убивающее его в случае недопустимого чужого вмешательства. Ты говорил, что временная петля может быть делом рук кого-то третьего. Столь искусный мастер душ наверняка предусмотрел подобную опасность и заранее принял меры.
  - Ну да. Получается, заклятье лича не успело подействовать, поэтому мы отделались легким испугом, - вслух размышлял Зориан. - А мне досталась некая форма духовной связи, активирующая петлю. Скорее всего. В любом случае, части наших душ очевидно слились. Ты можешь узнать подробности?
  - Возможно, - медленно сказал Каэл. - Но это потребует заклинаний. Заклинаний магии душ. Ты уверен, что настолько доверяешь злобному, коварному некроманту?
  - Да, - Зориан закатил глаза. Может, это и не лучшая идея, но ему были отчаянно нужны ответы, и он доверял Каэлу. А он редко ошибался в суждениях. - Не буду скрывать, эта... магия душ меня напрягает, но это не значит, что я не доверяю тебе. Можешь использовать любые заклятья, какие сочтешь нужными.
  После минут пятнадцати таинственных манипуляций, не давших никакого видимого эффекта, Каэл признал, что затрудняется с ответом. Единственное, в чем он был уверен - между Заком и Зорианом не было классической духовной связи. Если какая-то связь и была, то намного более редкостная и утонченная.
  - Извини, - сказал Каэл. - Я думал, столь впечатляющие чары должны сразу бросаться в глаза - видимо, я ошибался. Может, если проверить Зака...
  - Для этого нам придется сначала все ему рассказать, - заметил Зориан. - Я не уверен, что хочу этого.
  - Конечно, - согласился Каэл. - Но даже не знаю, что еще могу для тебя сделать. Тебе нужен куда более опытный мастер душ - а по твоим словам, у меня не будет времени стать им. Даже если ты сумеешь убедить меня в самом начале следующего цикла - что наверняка будет непросто - мы едва ли добьемся чего-то за месяц.
  - Хм, - выдохнул Зориан после непродолжительного молчания. - Может, ты научишь меня магии душ?
  - Ты согласишься изучать ее? - с легким удивлением спросил Каэл.
  - Ты сам говорил, что это не связано с проклятьями и порабощением мертвых, - ответил Зориан. - И мне очень нужны ответы - которые эта магия вполне может дать.
  К тому же, тогда ему не придется пускать в свою душу посторонних. Если уж лезть внутрь себя - то лучше делать это самому.
  - Хоть мне и льстит твоя широта взглядов, на самом деле ты вряд ли достигнешь нужного уровня, - сказал Каэл. - Да, многие заклинания этой школы доступны обычным магам вроде тебя - но более сложные требуют духовного зрения. Эта способность открывается после приема особого зелья из куколок могильных мотыльков.
  - Наверное, редкое зелье?
  - Могильные мотыльки почти всю жизнь проводят под землей, - пояснил Каэл. - Двадцать три года личинки живут в земле, чтобы потом на один день вырваться огромным роем ядовитых мотыльков, отложить яйца и умереть. Если тебе интересно - последний раз они роились менее десяти лет назад.
  - То есть в ближайшие лет десять их не будет.
  Каэл кивнул.
  - Для зелья нужны свежие куколки, они не поддаются хранению.
  - Есть ли другие способы обрести духовное зрение?
  - Возможно, но я знаю только этот, - ответил Каэл. - По слухам, есть некие ритуалы с человеческим жертвоприношением, дающие сходный эффект - но я никогда ими не интересовался, и не думаю, что они тебе подойдут.
  - Определенно нет, - согласился Зориан.
  Несколько минут спустя Зориан, погруженный в раздумья, покинул комнату Каэла. Отказываться от мысли овладеть магией душ не хотелось - но торопиться не стоило. Будут и другие циклы.
  Он зашел к себе и закрыл дверь - как вдруг ощутил знакомое касание чужого разума. Чувство напоминало тот случай в подземельях, но было не таким чуждым - и мягким, словно невесомое касание паутинки.
  Он в панике заозирался в поисках нападавшего, одновременно пытаясь ментально выдавить чужака из своего разума. Но, несмотря на все тренировки с Кайроном, у него ничего не выходило.
  [Так твой разум Открыт?] - прозвучал в голове четкий, уверенный голос. В отличие от встречи в подземелье, на этот раз не было ни боли, ни каскада образов... и это пугало еще сильнее. В прошлый раз его оппонент явно впервые встретил человека. Этот же точно знал, что делает.
  [Любопытно. Ты уже встречался с нами? Тогда будет проще, чем я думала.]
  Вон там! Вроде бы тени в том углу шевельнулись? Он уже собирался отправить туда магический снаряд - но внезапно онемевшее тело не слушалось.
  Тень метнулась через комнату и приземлилась на кровати, прямо перед ним. Паук, как он и предполагал - но совсем не такой, как в его воображении. Не слишком большой - с туловище Зориана, пожалуй, и довольно... компактный, с короткими лапами. Порывшись в памяти, Зориан решил, что это разновидность прыгающего паука5.
  Существо повернулось к нему, и Зориан увидел пару больших, угольно-черных глаз, придающих пауку на удивление человеческое выражение. На "лбу" паука была пара глазок поменьше, но большая пара притягивала взгляд. Наравне с внушительными жвалами, наверняка способными без труда вскрыть ему череп.
  [Приветствую, Зориан Казински,] - прозвучало у него в голове. - [Я давно хотела встретиться с тобой. Нам нужно мнооогое обсудить.]
  
  
  
  
  
  

  17. ПАУЧЬЯ СИМПАТИЯ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Повисло молчание - и физическое, и ментальное; Зориан смотрел в немигающие глаза собеседницы. У него не было фобий, связанных с пауками, но трудно не испугаться, оказавшись парализованным, во власти читающего мысли монстра. Он не мог даже попытаться пересилить оцепенение - паралич был сугубо ментальной природы. Противник контролировал его нервную систему.
  Не сказать, чтобы ситуация была совсем безнадежной. Будучи магом, Зориан по умолчанию имел некоторую сопротивляемость ментальным воздействиям. Способность направлять свое мышление, очищая разум от лишних мыслей и эмоций, жизненно необходима магу. С другой стороны, контролировать свои мысли в течение долгого времени утомительно. Рано или поздно он не уследит за мыслями и выдаст чертовой паучихе... важный секрет. Опять же, от его сопротивляемости не будет пользы, если чудовище устанет от его упрямства и прибегнет к силе.
  Паучиха первой нарушила молчание. Телепатически, разумеется - похоже, для нее это было единственным способом общения. Вообще говоря - неудивительно, у нее просто нет голосовых связок.
  [Ты необучен,] - заметила она. - [Жаль. Я бы не отказалась обменяться опытом с психиком-человеком. Но, наверное, этого и следовало ожидать, учитывая нездоровое отношение твоего вида к магии разума.]
  ...Что?
  [Что тебя удивляет? Не можешь же ты не знать о своем Даре,] - сказала паучиха, мысль несла недоумение и усмешку. - [Видишь? Ты только что ощутил мои эмоции. Что это, по-твоему, если не эмпатия?]
  Мозг Зориана просто отказался принимать это. Он - эмпат? Что за чушь! Он никогда не был ни общителен, ни популярен - какой из него эмпат!
  [Какая странная логика,] - заметила паучиха. - [У подобных мне - Аранеа - у всех открытый разум, но встречаются и одиночки, и неприятные в общении личности. Должна признать, некоторые даже специально используют свою эмпатию, чтобы отгородиться от остальной Паутины.]
  Его разум тут же ухватился за вырисовывающиеся перспективы, но он сдержался и оттеснил лишние мысли на задний план. Сосредоточиться! Сейчас нельзя отвлекаться, слишком многое на кону.
  [Должно быть, вы ошиблись,] - мысленно ответил он, не сомневаясь, что паучиха "услышит". - [Более вероятно, что вы случайно передали свои эмоции вместе с мысленным сообщением.]
  [Это уже оскорбительно,] - немедленно ответила паучиха. - [Я - матриарх аранеа. Если я что-то передаю, это не может быть случайностью. Но не важно - хочешь отрицать свой очевидный талант эмпата - на здоровье. Меня интересует, почему ты затаил злобу на мою Паутину. Насколько я знаю, мы не сделали тебе ничего дурного, и я не понимаю, почему ты натравил на нас стражей города.]
  О чем она гово... ох. Его предупреждение Тайвен опасаться пауков-телепатов - и последовавшее полицейское расследование в подземелье. Всю эту неделю он беспокоился о стольких вещах - но ему и в голову не пришло, что его выследят недовольные расследованием пауки. В этом есть некая ирония...
  [Не знаю, поверите ли вы мне, но я ничего против вас не замышлял,] - передал Зориан. - [Я лишь хотел предупредить друга, чтобы она не наткнулась на вас в канализации. Похоже, это повлекло неожиданные последствия.]
  [Почему мне не верить? Я читаю тебя,] - заметила паучиха. - [Но это не объясняет, откуда ты узнал про нас. Мы стараемся избегать чужого внимания. И, кстати, зачем было предупреждать твою подругу? Мы не нападаем на людей без веской причины.]
  Вот дерьмо. И как ему теперь объяснить все это, не выдав ничего важного?
  [Полагаю, причина кроется в той временной петле, в которой ты оказался?] - невинно спросила паучиха.
  Если бы он мог, он бы стиснул зубы. Проклятье, как?! Он же специально не думал об этом!
  [Для новичка твое владение мыслями впечатляет, но только если ты знаешь, что тебя читают. Перед тем, как выйти к тебе, я довольно долго наблюдала за твоей группой. И если тебя сложно читать незаметно, из-за открытого разума, то твой друг и твоя сестра ничем не защищены. Они не заметили, даже когда я копалась в их памяти - о чтении поверхностных мыслей и не упоминаю.]
  Зориану захотелось себя стукнуть. Ну конечно, рассказав свои секреты Кириэлле, он здорово подставился - ведь где тонко, там и рвется. Он еще раз оценил ситуацию и мысленно вздохнул. Бесполезно. Паучиха переиграла его по всем статьям и полностью контролирует ситуацию. С ней как будто бы можно договориться - но Зориан, наверное, предпочел бы кровожадного монстра. Ему уже приходилось умирать, а вот сильный маг разума представлял для него действительно серьезную опасность.
  [Ты упорно считаешь меня угрозой, хоть я и не давала тебе повода. Это начинает утомлять,] - с заметной ноткой раздражения передала паучиха. Зориан меланхолично отметил, что грубейшее вторжение в их частную жизнь и применение против него паралича достопочтенная матриарх не считает поводом для опасения. - [Я пришла просто поговорить. Стражи не нашли нас, Паутина не понесла потерь - ничего непоправимого не случилось. Я здесь не ради мести, а чтобы разрядить обстановку, прежде чем она выйдет из-под контроля. Я знаю, что люди боятся пауков, но я не собираюсь подчинять тебя или мучить до безумия. Мы не чудовища - не больше, чем люди.]
  [Звучит не слишком обнадеживающе. Люди бывают теми еще чудовищами,] - заметил Зориан. - [Но я вас понял. И что дальше? Полиция скоро закроет дело и оставит вас в покое, я же не намерен в дальнейшем как-то вредить вашей... Паутине. Проблема решена?]
  [Ну да,] - согласилась паучиха. - [Но, выслеживая тебя, я обнаружила кое-что несравненно более интересное, чем вражда человеческого ребенка. Ты ведь не думал, что я просто проигнорирую всю эту историю с временной петлей?]
  [Честно говоря, я на это надеялся,] - признался Зориан. - [Она никак вас не...]
  [Я тебя умоляю,] - фыркнула паучиха. - [Как выяснилось, я по сути ежемесячно лишаюсь памяти. Это очень даже меня касается.]
  Зориан напряг извилины, пытаясь найти ответ, что убедит ее не влезать в это дело - но после пары секунд бросил это гиблое дело. В паучихе чувствовались непререкаемая уверенность и упрямство - что бы он ни сказал, это не поможет. Забавно, получается, он может читать мимику и жесты гигантского паука? Или все дело в его "эмпатии"?
  [Послушайте,] - начал он. - [Если нам предстоит долгий разговор - я был бы признателен, если бы вы отменили паралич. Это очень неудобно и не улучшает моего настроения.]
  [Я не настолько тебе доверяю,] - прямо ответила паучиха. - [Тебе достаточно крикнуть - и возникнет множество лишних проблем.]
  [Я этого не сделаю,] - заверил Зориан. - [Это подвергнет опасности мою сестру и друзей. И я уверен, вы справитесь с кем угодно в доме.]
  [А я не уверена. Я слишком стара, чтобы недооценивать магов,] - ответила паучиха. - [Но знаешь что? Почему бы нам сейчас просто не расстаться? Потом, как успокоишься, можешь спуститься в туннели и поговорить со мной на нейтральной территории - где нам обоим будет спокойнее.]
  А ведь... и правда отличная мысль. Ну, кроме вопроса зачем...
  [Зачем тебе искать меня, когда можно просто притвориться, что ничего не было?] - догадалась паучиха. - [Ну, во-первых, я вижу, что ты заинтересовался Открытым разумом, хоть и пытаешься это скрыть. И кроме меня - тебе не у кого спросить. Во-вторых, я не просто так поверила, что ты действительно заперт во временной петле. Я знаю кое-какие факты, что могут тебе очень пригодиться - но они не бесплатны. Уверена, мы договоримся о цене. И наконец, сотрудничество выгодно и для тебя. Я возглавляю тайное сообщество пауков-телепатов, чьи сети раскинулись по всему городу - ты ведь понимаешь, насколько полезен такой союзник?]
  Зориан тяжело сглотнул, наконец сознавая серьезность ситуации. Ее группа настолько велика и влиятельна? Он знал, что она представляет интересы стаи пауков, она ведь и представилась как "матриарх аранеа", но думал, что речь идет всего лишь о дюжине-другой членистоногих. Внезапно антрацитово-черные глаза паучихи показались куда более угрожающими. Боги, во что он опять вляпался?
  [Я рада, что мы поняли друг друга, Зориан Казински. Отдыхай, мы поговорим, когда ты успокоишься.]
  Чужая воля накрыла его непроницаемым покровом, нажала мягко, но непреклонно. Он пытался сопротивляться, но паучиха словно не замечала его ментальную защиту. Несмотря на все усилия, Зориан погрузился во тьму. Очнулся он уже в пустой комнате - нигде не было и следа гигантского паука.
  
  После долгих и непростых раздумий над "предложением" матриарха, Зориан пришел к выводу, что у него просто нет выбора. Он как-то сомневался, что она будет терпеливо ждать до конца месяца - а попытка привлечь на помощь власти лишь привлечет ненужное внимание и подтолкнет паучиху к более решительным мерам. А раз она знает о временной петле, ее возможности навредить ему существенно расширяются. И, конечно, его весьма заинтересовали обещанные сведения и ответы. Потенциальная выгода слишком велика, такое нельзя упускать.
  При всем при том он отнюдь не собирался бежать к чертовой паучихе со всех ног - а то покажется, что он отчаянно в ней нуждается. Пусть подождет. В любом случае на встречу с матриархом лучше идти подготовленным.
  Прежде всего, нужно побольше разузнать об этих "аранеа". В прошлые циклы он не нашел в библиотеке ничего полезного о пауках - в этот раз, вооруженный точным названием вида, он достиг куда лучшего результата. В книгах нашлось множество упоминаний, но увы, достоверность оставляла желать лучшего. Судя по всему, аранеа встречались так редко, что считались мифическим видом - и описания от разных авторов во многом противоречили друг другу. Все сходились на том, что эти пауки разумны и владеют магией - но это единственное, что совпадало. Аранеа приписывали самые невероятные способности, от превращения в человека до управления тенями. Зориан видел тому три возможных объяснения. У аранеа могло быть множество подвидов, сильно различающихся по внешнему виду и способностям. Авторы могли просто нести чушь. И наконец, аранеа могли быть магами в человеческом представлении - иметь гибкую и универсальную магическую систему. Зная его удачу, это наверняка третий вариант, как самый неудобный из трех. Противостоять группе природных менталистов опасно, но при должной подготовке вполне реально. Противостоять же группе магов, использующих совершенно незнакомую магическую школу... Никаких гарантий.
  Впрочем, аранеа, которых он встречал, не демонстрировали ничего, кроме ментальных техник - возможно, это их естественная ниша. Прежде чем идти на встречу, нужно обязательно озаботиться защитой от ментальных атак. Также в одной из книг предполагалось, что аранеа могут быть уязвимы к яркому свету - с их ночным образом жизни и отсутствием век. Звучало вполне разумно, и Зориан не сомневался, что его навыков в заклинательных формулах хватит, чтобы смастерить простейшие световые гранаты. Еще парочка мер предосторожности - и он будет готов. Ну, готов настолько, насколько может быть маг с его способностями и доступными ресурсами - не так уж и много, но есть некоторый шанс убраться живым, если дела пойдут совсем скверно.
  Помимо безопасности, его занимали слова матриарха о том, что он тоже эмпат. Сама идея вызывала подсознательное отторжение. Из того, что он слышал, эмпат - открытый, участливый человек, душа компании, мудрец и хранитель традиций. Как говорится, найдите десять отличий. Впрочем, может ли это считаться аргументом? Эмпаты крайне редки - во всяком случае, среди людей - и правдивые сведения о них перемешаны с домыслами. Так что Зориан был скорее готов поверить гигантскому пауку, чем писателям-людям. Однако же, если он все-таки эмпат - почему он сам об этом не в курсе? Казалось бы, способность ощущать чужие эмоции должна быть весьма заметна. Возможно, дело в том, что его дар слишком слаб и нестабилен, чтобы однозначно проявиться - но как это проверить?
  К счастью, эмпатия не относится к опасным дисциплинам - он может свободно проконсультироваться с Ильзой и другими учителями. Начать же можно и не выходя из дома - их домовладелица, сама не будучи магом, активно интересовалась эзотерикой. Ее книжная коллекция вполне тянула на небольшую библиотеку. Почему бы не спросить ее - из всех, с кем он планировал посоветоваться, к Имайе проще всего подступиться.
  Имайя нашлась на кухне - мыла посуду после ужина.
  - Мисс Курошка, не уделите мне минуту внимания? Я хотел бы с вами поговорить.
  - Говорила же, называй меня Имайя, - она прервалась, чтобы хмуро глянуть на него. - И мы, конечно, поговорим, но сначала я должна закончить. Сядь и подожди немного.
  Вместо этого Зориан подошел и принялся ей помогать. Так она быстрее закончит, да и произвести чуть лучшее впечатление тоже не помешает. Похоже, своим поступком он застал ее врасплох - но она тут же собралась и продолжила, словно ничего другого и не ожидала.
  Закончив, Имайя села за кухонный стол и жестом пригласила его присоединиться.
  - Итак... - начала она. - Что так тревожит самого угрюмого из моих постояльцев, что он пришел за советом? Обычно ты старательно избегаешь моего общества, можно подумать, что ты меня ненавидишь.
  - Я вовсе не ненавижу вас, мисс К... Имайя, - поправился Зориан. - Просто ни на что не хватает времени. Кириэлле требует постоянного пригляда.
  - За ней сложно углядеть, не так ли? - задумчиво заметила Имайя. - Но что столь занятому молодому человеку нужно от меня? Ты ведь не пытаешься меня соблазнить?
  - Что?! Нет! - воскликнул Зориан. Во имя всего святого, она же вдвое старше его! - Я не...
  Он заткнулся, почувствовав, что она едва сдерживает улыбку.
  - Очень смешно, мисс Курошка, - сказал он с каменным лицом, намеренно не называя ее по имени. - Очень, очень смешно...
  - На мой взгляд, это и правда было смешно, - ответила Имайя со смешинками в голосе. - Но, вижу, ты плохо переносишь шутки над собой. Так о чем ты хотел поговорить?
  - Ну, - начал Зориан, игнорируя ее замечание насчет шуток. - Вообще-то это насчет магии. Я заметил, что у вас довольно много эзотерической литературы.
  - Это мое хобби, - ответила Имайя. - Меня всегда интересовала магия, особенно ее редкие формы. Я даже, как и ты, училась в магической академии. Там я и познакомилась с Ильзой - мы были одноклассниками. Но... это было давно.
  Зориан кивнул, соглашаясь не углубляться дальше в ее прошлое. Не то чтобы оно его особо интересовало...
  - Я так понимаю, вы прочли все эти книги? - спросил он.
  - От корки до корки, - подтвердила она.
  - Были ли там упоминания эмпатии? Точнее, как определить, не эмпат ли ты?
  - Я читала об эмпатии, хоть этой книги сейчас у меня нет, - она заинтересованно посмотрела на него. - А что? Подозреваешь, что можешь быть эмпатом?
  - Ну... возможно, - признался он. - В смысле, я не очень-то в это верю, но недавно повстречал настоящего эмпата - и она считает, что у меня тоже есть способности. Вот я и решил проверить - просто на всякий случай.
  - Хммм, - протянула Имайя. - А почему ты не веришь, если тебе сказала настоящий эмпат?
  - Разве эмпатия не должна быть явно ощутима? Я ничего такого не чувствую. В голову не приходит ни одного признака, показывающего, что я эмпат.
  - Ни одного? - переспросила Имайя. - С трудом верится. Признаки эмпатии настолько обыденны, что зачастую встречаются и у обычных людей. Вообще-то многие эксперты и вовсе считают, что в эмпатии нет ничего сверхъестественного - просто некоторые люди наблюдательнее других и интуитивно понимают язык жестов. Так что, возможно, ты просто игнорируешь признаки. Вот скажи, разве тебе никогда не случалось инстинктивно чувствовать настрой даже незнакомых людей?
  - Ну, такое случалось, - признал Зориан. - И не один раз. Но в этом нет ничего необычного.
  - Как знать, - сказала Имайя. - Как часто у тебя это бывает, и насколько верно ощущение?
  - Я... - он заколебался. - Я ощущаю это при каждом разговоре. И, по моим наблюдениям, это чувство редко ошибается. А что? Разве не у всех так?
  Имайя окинула его задумчивым взглядом.
  - Не то чтобы у всех. Говоришь, при каждом разговоре? А просто прохожие на улице? Ты... ощущаешь их настроение?
  - Э, иногда? - Зориан нервно поерзал на стуле. - Знаете, у некоторых людей очень выразительный характер. Их без труда видно в толпе, даже с некоторого расстояния.
  - Любопытно. Ну, а группы людей? Ты можешь оценить их настрой, не заговаривая с ними?
  - Эм, нет, - ответил Зориан. - Честно говоря, когда я среди людей, давление вытесняет все прочие чувства. Если нахожусь в толпе достаточно долго, стирается даже ощущение отдельных людей, не то что всех сразу.
  - Давление? - удивленно переспросила Имайя.
  - Это... личная проблема, - промямлил Зориан. - Каждый раз, когда я нахожусь в большом скоплении людей, я ощущаю странное давление, со временем перерастающее в головную боль.
  Он съежился на стуле. Зориан терпеть не мог рассказывать об этой проблеме - большинство тут же решало, что он либо врет, либо нуждается в психиатрическом лечении. Его родители, например, так и не поверили его словам, считая, что он просто не хочет ходить с ними на торжества. Им быстро надоело, и они пригрозили отдать его в психушку, если не прекратит врать - так что он больше не поднимал эту тему.
  - Довольно... необычная проблема, - осторожно сказала Имайя. - Скажи, это давление всегда одинаково, или разнится от случая к случаю?
  - Разнится, - ответил Зориан. - Чем больше людей, и чем ближе они, тем сильнее давление. Еще оно усиливается, когда толпа...
  Он замолчал, наконец сообразив. Боги, как он не понял раньше?
  - Да? - поторопила его Имайя. - Когда толпа?..
  - ...Испытывает сильные эмоции, - уныло закончил Зориан.
  Повисло молчание. Зориан встал и принялся мерять комнату шагами.
  - Твои эмпатические способности настолько сильны, что ты физически ощущаешь эмоциональный фон толпы, - заметила Имайя после недолгой паузы. - И ты говоришь - нет никаких признаков эмпатии?
  - Все не так просто! Откуда я знал, что это за давление? - возразил Зориан, нервно взлохмачивая волосы. - Оно просто... было. Всегда было, постоянно мешалось с самого детства. Вы хоть представляете, сколько я из-за этого натерпелся? Разве эмпатия - это не дар свыше? Я же изо всех сил пытался не обращать на нее внимания, тщетно надеясь, что когда-нибудь это пройдет.
  - Ну да, - согласилась Имайя. - Многие считают эмпатию великим благом. Но известно множество случаев, когда дар эмпата был слишком силен или нестабилен - и калечил носителя. По сравнению с некоторыми происшествиями, о которых я читала, ты еще легко отделался. Могло быть хуже.
  "Могло быть хуже" - идеальное описание всей его жизни. Ну да ладно, наверняка есть способы как-то подчинить себе эмпатические способности - а времени у него навалом. Наверняка аранеа знают способ - хотя ему вряд ли понравится то, что они попросят взамен.
  - Зориан? - помолчав, спросила Имайя. - Наверное, это щекотливая тема, но могу я задать тебе вопрос? Точнее, два вопроса.
  - Конечно, - ответил Зориан. В конце концов, она помогла ему (хоть и совсем не так, как он ожидал), так что меньшее, что он мог сделать - удовлетворить ее любопытство.
  - У меня сложилось впечатление, что тебе заранее не нравится, что ты эмпат, - начала она. - Почему? Может, я сужу по себе, но я решительно не вижу причин быть недовольным врожденной магической способностью. Надеюсь, ты не считаешь себя каким-то уродом просто из-за...
  - Нет, нет, ничего подобного, - торопливо заверил ее Зориан. - Я знаю, что маги в первом поколении часто опасаются стать... ненормальными, но у меня с этим порядок. Настоящая причина, почему я не хочу быть эмпатом... намного более глупая. Я даже стесняюсь ее назвать, может, оставим эту тему?
  - Ну уж нет, - ухмыльнулась Имайя. - Теперь я просто обязана это узнать.
  Зориан закатил глаза. Кто его тянул за язык? Впрочем... она забудет об этом после рестарта петли.
  - Хорошо, только никому не говорите, ладно?
  Имайя демонстративно прикрыла рот.
  - Дело в том, что эмпатия традиционно считается женской способностью, характерной для девушек и женственных парней.
  - Ааа, - кивнула Имайя. - Ну конечно, что же еще может беспокоить молодого парня...
  - Я не сексист, - поспешно добавил Зориан. - Просто некоторые уже достали меня замечаниями, что я выгляжу недостаточно мужественно. Они уже сидят у меня в печенках - если же я дам им такое "подтверждение" их правоты...
  Из этих "некоторых" хуже всех были родители, в частности отец; но Зориан не стал вдаваться в подробности.
  - Я никому не скажу, - заверила Имайя. - И, если это тебя утешит - нет никаких доказательств, что эмпатия чаще проявляется у женщин, чем у мужчин.
  - Я знаю, - ответил Зориан. - Большинство магических способностей не привязаны к полу - кроме тех случаев, когда их специально такими создавали.
  - И я думаю, что эти "некоторые" просто не знают, о чем говорят, - за невинной улыбкой Имайи таилось что-то проказливое. - По-моему, ты очень симпатичный молодой человек, и когда-нибудь сделаешь какую-нибудь девушку счастливой.
  - С-спасибо. Так какой был второй вопрос? - Зориан попытался сменить тему на что-нибудь менее смущающее. Она уже достаточно позабавилась, хватит с него.
  - Полагаю, ты собираешься развивать эту способность? - спросила Имайя. Зориан кивнул. - Держи меня в курсе своих успехов. Меня очень интересуют подобные вещи.
  Зориан согласился, хоть это и было пустым обещанием. В следующем цикле она ничего из этого не вспомнит. После разговора Имайя вернулась к домашним хлопотам, Зориан же пошел к себе, обдумывать предстоящий визит к аранеа. Он не собирался проверять, что сделает матриарх, если он слишком затянет со встречей.
  
  - Вот и все, - вслух сказал Зориан, останавливаясь перед входом в канализацию. Матриарх не сказала, где именно собирается с ним встретиться, но он помнил, где встретил пауков в прошлый раз, и собирался начать оттуда. - Последний шанс. Я все-таки советую тебе вернуться домой. Тебе незачем рисковать вместе со мной, Каэл.
  Он пристально посмотрел на морлока, пытаясь оценить его настрой своими недавно открытыми эмпатическими силами. Увы, то ли морлок слишком хорошо контролировал себя, то ли способности Зориана работали хреново. Что бы Каэл ни думал о походе к паукам в подземелье, он был исполнен решимости сопровождать его. Зориан совершенно не понимал, почему. Он рассказал Каэлу о своей встрече с матриархом аранеа вовсе не для того, чтобы попросить помощи - ему просто нужно было с кем-то посоветоваться. Каэл выглядел идеальным кандидатом - он уже знал о временной петле и был бесспорно умен. И он заявил Зориану, что идти на подобную встречу без прикрытия - верх глупости. Зориан нехотя согласился - несмотря на логические доводы, ему вовсе не улыбалось рисковать чьей-то еще жизнью. Кажется, Каэла забавляло, что Зориан беспокоится за него больше, чем за себя - ведь во временной петле он, Каэл был в куда большей безопасности. Ну и пусть его - совесть Зориана еще не адаптировалась к петле, и он отчаянно боялся сгубить морлока в туннелях и оставить Кану сиротой - пусть даже всего на неделю.
  - Хватит уже, - вздохнул Каэл. - Я определенно иду с тобой. Хотя бы для того, чтобы поговорить с матриархом об этической стороне ментальной магии.
  Ну да - Каэл все еще злился, что паучиха без спросу рылась в его памяти.
  Они спустились в туннели, Зориан указывал дорогу. Шли осторожно, время от времени оставляя ловушки - зачарованные каменные кубики. Если придется бежать - эти ловушки, по меньшей мере, задержат преследователей. Большинство несло просто формулу силового щита, но некоторые были... более агрессивного толка.
  Каэл шел на правах анти-менталистской поддержки. Он постоянно поддерживал ментальный щит, и если случится конфликт - использует то же заклинание на Зориане. Каэл был уверен, что пауки владеют и другими способами общения, помимо телепатии, и советовал закрыться ментальным щитом с самого начала - но Зориан чувствовал, что для плодотворной беседы должен держать разум "открытым". Его инстинкты - или, скорее, неосознанные эмпатические способности - говорили ему, что аранеа придают огромное значение прямому соприкосновению разумов. Отгородиться глухим щитом - значит оскорбить их, даже при наличии альтернативных способов общения.
  Прибыв на место, где Зориан вместе с Тайвен и ее парнями впервые встретил аранеа, он ощутил чужое мысленное прикосновение. Как и в его первую встречу, этот паук действовал куда грубее, настойчивее, чем невесомые касания матриарха, когда она посетила дом Имайи.
  Зориан дернулся - поток психоделических образов и чужих эмоций ударил, словно кувалда. Каэл немедленно принял защитную стойку, но Зориан жестом велел ему успокоиться. Он был уверен - ему не пытались навредить, просто из-за различий между человеком и пауком было трудно установить контакт, а данный паук никогда этого раньше не делал.
  Связь оборвалась так же внезапно, как и установилась. Однако чужое присутствие не исчезло, и Зориан вскоре ощутил другую аранеа, использующую первого паука как своеобразный передатчик.
  [А, ты наконец нашел нас,] - раздался узнаваемый ментальный голос матриарха. - [Хорошо, а то я уже беспокоилась, что следовало оставить тебе более четкие ориентиры. Оставайся на месте, я скоро буду.]
  - Она идет, - сказал Зориан. Каэл мрачно кивнул.
  Им не пришлось долго ждать. Вскоре появилась матриарх, сопровождаемая двумя пауками на манер телохранителей. Наверное, то, что он сумел выделить из трех одинаковых пауков матриарха, свидетельствует, что он и правда эмпат. Вопрос в другом - почему он не заметил столь очевидную вещь без помощи говорящего паука?
  [Я полагала, что мы поговорим наедине,] - сказала матриарх. - [Но раз ты привел охранника, я решила поступить так же. Что же, по крайней мере, ты не закрылся от меня, как твой друг - это выгодно отличает тебя от других людей, с которыми я говорила.]
  - Каэл со мной не только как охранник, - для удобства морлока Зориан говорил вслух. - Он тоже вовлечен в происходящее, и я хотел бы, чтобы он принял участие в разговоре. Не могли бы вы говорить вслух, чтобы и он слышал?
  Матриарх на мгновение задумалась, потом подняла четыре передние лапы и принялась выписывать в воздухе сложные фигуры. Зориан попытался было разобрать, что она пишет в воздухе - но сообразил, что она не пишет.
  Она творит заклинание.
  - Вот, - со стороны матриарха раздался женский голос, хотя ее жвалы не шевелились. - Это наша версия заклятья "волшебного голоса", с которым вы, несомненно, знакомы. Всего лишь звуковая иллюзия, но подойдет для наших целей.
  Хех. Значит, пауки знают не только ментальные трюки.
  - Спасибо за понимание, - осторожно сказал Каэл. Было видно, что он боится, но старается быть вежливым.
  - Не стоит, это было нетрудно, - так же настороженно ответила матриарх. Видимо, для нее закрытый ментальным щитом Каэл казался подозрительным. Да, заклятье защищало его, но зато в глазах аранеа он выглядел угрозой.
  - Умоляю, дитя, - фыркнула матриарх. Зориан слышал ее ушами, но одновременно слова транслировались прямо в мозг. Она озвучивала фразы для Каэла, но определенно не собиралась отказываться от "подобающего" способа общения. - Я могу прорвать эту смехотворную защиту в любую секунду. Нет, меня раздражает вовсе не это - а то, что он полностью отгораживается от меня. Как мне доверять ему, если он скрывает даже свои эмоции и поверхностные мысли? Это просто грубо.
  У Зориана в голове не укладывалось, как можно выставлять свои мысли на всеобщее обозрение просто из вежливости. Ну, в чужой монастырь со своим уставом не ходят... А вот Каэл не проявил подобной терпимости.
  - Грубо?! - возмутился морлок. - Вы без спроса вламываетесь в чужие разумы, и называете меня грубым? Вы просматривали мои воспоминания, черт побери, я имею полное право защищаться!
  Матриарх передала Зориану телепатический аналог вздоха, но вслух этого не прозвучало.
  - Да, я это сделала, - спокойно ответила она. - Твой друг мог оказаться нашим врагом, и мне нужна была информация. Ты же был его слабым звеном, чем я и воспользовалась. В конце концов, твой разум был ничем не защищен.
  - Тогда почему вы не рылись в памяти самого Зориана? Это ведь куда быстрее и эффективнее.
  - Эй! - возмутился Зориан.
  - Я ограничилась его поверхностными мыслями из вежливости, так как его разум Открыт, - пояснила матриарх. - Обычаи аранеа предписывают спрашивать разрешения, прежде чем погружаться в память не-враждебных психиков, независимо от вида.
  Каэл сузил глаза.
  - А если перед вами не... "психик"?
  - Тусклоумные - не в счет, - пренебрежительно ответила матриарх.
  - Так, ладно, хватит ругаться, давайте перейдем к делу! - Зориан хлопнул в ладоши, пытаясь отвлечь этих двоих на себя. - Мы говорили о временной петле и о известных вам полезных сведениях. Но прежде всего, я должен спросить - упоминая этот "открытый разум", вы имеете в виду, что я эмпат?
  Каэл удивленно посмотрел на него - ну да, он же ничего не говорил морлоку про свои эмпатические способности.
  - Открытый разум предполагает эмпатию, но не тождественен ей. Эмпатия - лишь одна из доступных способностей, более простая в освоении - ты можешь пользоваться ей, совершенно не владея искусством психика. Открытый разум часто проявляется в слабой, неконтролируемой эмпатии, в связке с талантом к прорицанию и эпизодическими пророческими снами.
  - Я... что? - промямлил Зориан, пытаясь осмыслить услышанное. А он-то думал, что разобрался в происходящем. Что же за чертовщина этот "психик" с "открытым разумом"? Она что, намекает, что он станет полноценным телепатом?
  - После должной тренировки - вполне вероятно, - подтвердила матриарх. - Я могла бы многому тебя научить... разумеется, лишь в том случае, если мы договоримся насчет временной петли.
  - И что вы хотите от Зориана? - с подозрением спросил Каэл.
  - То же самое, что хочешь от него ты, мой дорогой Каэл, - с насмешливыми нотками ответила матриарх. - Я тоже хочу войти в петлю.
  В первую секунду Зориан даже не понял, что она говорит - потом его глаза удивленно расширились.
  - Вы хотите сохранять память из цикла в цикл? Застрять в петле вместе со мной и Заком? - недоверчиво спросил он.
  Каэл смущенно поежился, отводя взгляд - матриарх же смотрела на него без малейшего намека на стыд.
  - Я... Кажется, я понимаю, почему у вас возникло такое желание, - неуверенно сказал Зориан. - В смысле, не сказать чтобы я был рад этой ситуации, но я вижу ее многочисленные преимущества. Но, кажется, вы оба кое-что не так поняли, - он глянул на Каэла, но морлок по-прежнему избегал его взгляда. Видимо, думал, что он разозлится за желание "воспользоваться" им; но Зориан вовсе не злился. Просто недоумевал. - Дело в том, что я не знаю, как ввести в петлю кого-то еще. Я даже не знаю, как именно сам оказался в ней. Я просто не могу это сделать.
  - Мы все правильно поняли, - вздохнул Каэл. - Мы не дураки, и знаем, что ты не можешь этого сделать, по крайней мере, до конца этого цикла, - он сердито посмотрел на матриарха. - Во всяком случае, я знаю. Может, великому матриарху аранеа известно что-то, чего не знает скромный тусклоумный.
  - Я согласна с морлоком, - матриарх проигнорировала провокацию. - Крайне маловероятно, чтобы сегодняшний ты мог включить нас во временную петлю.
  - Тогда я совсем запутался, - пожаловался Зориан. - Чего же вы хотите?
  - Я собиралась создать в твоем разуме пакет моей памяти, который вернется назад во времени вместе с твоей душой, - невозмутимо сказала матриарх. - Не так удобно, как полноценное участие в петле, но вполне достаточно для моих целей.
  - И... почему вы думали, что я на это соглашусь? - с подозрением спросил Зориан. Это звучало как серьезное вмешательство в его разум. Слишком серьезное, чтобы доверить его незнакомой паучихе.
  - Уверена, у меня найдется чем тебя заинтересовать, - матриарх сопроводила фразу мысленным эквивалентом пожатия плечами. - Тебе нужны сведенья о петле, которыми я обладаю. Ты хочешь овладеть эмпатией. Тебе пригодится моя помощь в борьбе с захватчиками... Дальше продолжать?
  Зориан вздохнул и перевел взгляд на Каэла.
  - Я собирался свести тебя с определенными людьми, которые помогли бы тебе понять твою связь с Заком. Тогда ты смог бы включить в петлю и меня, - сказал морлок. - Вероятно, это займет несколько циклов, и, в отличие от уважаемой матриарха, я мало что могу тебе предложить, но знание механики петли в любом случае очень тебе пригодится.
  За кадром осталось то, что эти "определенные люди" наверняка некроманты, и позволять им копаться в его душе не менее опасно, чем пускать паучиху копаться в его мозгах. А то и более опасно.
  - Понятно, - вздохнул Зориан. - Каэл, мы обсудим это позже, поскольку пришли сюда не за этим.
  - Не возражаю, - торопливо ответил морлок. - Мне и самому еще нужно многое обдумать.
  - Угу, - сказал Зориан. - Тогда давайте перейдем к предложению матриарха. Из чистого любопытства - у вас есть имя? Если мы будем вести дела, к тому же столь деликатные, я хотел бы знать больше о своем партнере.
  Матриарх ничего не сказала. Вместо этого она отправила короткий телепатический импульс - поток образов и понятий, вроде того, что посылал при встрече менее опытный паук. К счастью, этот импульс не был болезненным, только дезориентирующим - возможно потому, что был куда короче. Рассортировав образы и понятия, Зориан сообразил, что это и было имя. Правда, перевести его на понятный язык оказалось непросто.
  - Копье Решимости, Пронзающее Самую Суть? - заинтересованно спросил Зориан.
  - Вполне удовлетворительный перевод, - сказала матриарх. - И да, я понимаю, что он неудобен в устном общении. Ваш язык груб, на нем сложно воспроизвести имена аранеа и не получить что-то неуместно-драматичное. Ты можешь и дальше называть меня матриарх, я не возражаю.
  Каэл саркастически хмыкнул на ее замечание о языке, но ничего не сказал. Зориан же соображал, что дальше.
  - Ладно, - сказал он. - Вы говорили, что неспроста поверили во временную петлю. Не могли бы вы объяснить подробнее?
  Но прежде, чем матриарх успела ответить, тишину подземелий разорвал громкий рев - и еще несколько следом. Зориан побледнел - он узнал этот звук.
  К ним приближались боевые тролли.
  
  
  
  
  
  

  18. ДОГОВОР ЗАКЛЮЧЕН
  

  [К оглавлению]
  

  
   Пора бы уже привыкнуть - каждый раз, когда он хоть на шаг приближается к разгадке, случается какая-нибудь хрень, и все идет наперекосяк. Как специально. Напрашивалась мысль, что за этим стоит все еще гипотетический третий путешественник, но, вероятно, тогда было бы что-то серьезнее, чем кучка боевых троллей.
  ...если подумать, перемены в его восприятии просто пугают. С каких пор боевые тролли из смертельной угрозы стали досадной помехой?
  [Только не снова,] - телепатически пожаловалась матриарх. - [Как эти существа нас находят? Я накрывала всю сеть защитой от прорицания...]
  Значит, матриарх не впервые сталкивается с троллями - Зориан сделал пометку на будущее, обдумать в более спокойной обстановке. Обменявшись с Каэлом взглядами, оба повернулись и побежали к выходу. Зориан поманил за собой аранеа, матриарх мысленно выразила согласие.
  [Они быстрее,] - заметила на бегу матриарх. - [Особенно по сравнению с нами - не считая коротких рывков, аранеа значительно медленнее людей.]
  [Ничего страшного,] - подумал в ответ Зориан, не сомневаясь, что паучиха услышит. - [Мы с Каэлом подготовили пару сюрпризов на случай преследования. Они задержат троллей, и мы успеем добраться до поверхности.]
  [А. Страховка на случай неудачных переговоров?] - догадалась матриарх. - [Ты хорошо скрыл эти мысли. Задумай я вероломное нападение, это застало бы меня врасплох. С другой стороны, ты и без ловушек смог бы убежать от аранеа, так что это было излишне. Хотя сейчас это нам пригодится.]
  [Не так-то просто узнать скорость бега аранеа из человеческих книг,] - раздраженно подумал в ответ Зориан, притормаживая, чтобы пауки догнали его. Они были уже у первой ловушки, и ему не улыбалось запереть пауков в тупике с троллями. - [Вы не можете угомонить этих тварей своей ментальной магией?]
  Тролли вырвались из-за угла сплошным потоком зеленых тел, завывая, как безумные, и с легкостью размахивая тяжеленными мечами и булавами. Зориан был уже готов; импульс маны в два покрытых символами кубика - и силовая пленка перекрыла коридор. Она не продержится долго под напором троллей, но она и не задумывалась несокрушимой.
  [К сожалению, после нескольких столкновений, те, кто управляют троллями, приучились защищать их мозг,] - сказала матриарх. - [Ничего непробиваемого, но пока мы будем проламывать защиту - они несколько раз успеют размазать нас по полу.]
  Сзади донесся оглушительный грохот; Зориан бросил взгляд через плечо и удовлетворенно улыбнулся. Тролли, похоже, не успели затормозить и на полной скорости врезались в силовой щит. В узком коридоре задние ряды не смогли вовремя среагировать и вдавили передних в барьер. А может, они просто не посчитали прозрачный барьер препятствием? Так или иначе, тролли барахтались за щитом огромной запутанной кучей; едва ли они смогут быстро продолжить погоню. Теперь Зориан и остальные точно успеют к выходу, даже в компании с медлительными аранеа.
  Он активировал и два следующих щита, просто для гарантии; а вот кубики с формулами взрывных заклятий - просто подобрал и унес с собой. Сказать по правде, это было средство последнего шанса, и он даже не был уверен, что, активировав их, не подорвал бы себя вместе с врагами. К тому же, рассчитанные на куда более уязвимые цели, они вряд ли сильно повредили бы троллям.
  Он беспокоился, как они проведут трех здоровенных пауков мимо охраны на выходе из подземелья - как выяснилось, зря беспокоился. Судя по всему, аранеа способны редактировать мысли людей в реальном времени, просто стирая себя из их восприятия. Зориан был вынужден признать - он никак не ожидал, что ментальная магия аранеа настолько изощренна. Видимо, он все еще недооценивает пауков.
  Но в любом случае, они наконец были в безопасности, вне подземелья. Хех. Он даже не ожидал, что все закончится так... благополучно. Спасаясь от стаи троллей, он был морально готов к досрочному рестарту - но, видимо, иногда даже хорошим парням улыбается удача. Впрочем, при всем его непривычном везении, они все еще не закончили переговоры с аранеа, так что все пятеро направились в глухой уголок ближайшего парка.
  - Здесь уже можно безопасно говорить, - сказала матриарх своим иллюзорным голосом. - Я не чувствую присутствия чужих разумов. Даже чертовых мозговых крыс нет.
  - Кого нет? - не понял Зориан.
  - Еще один вид психиков, недавно появившийся в городе, - проворчала матриарх. - Выглядят как обычные крысы, только со снятой макушкой черепа и открытыми мозгами.
  - О, - припомнил Зориан. - А ведь я встречал что-то подобное, еще до временной петли. Но в последующих циклах я больше не посещал те места.
  - Возможно, и к лучшему, - заметила матриарх. - Похоже, они работают на захватчиков. Они появились недавно, а когда мы попытались истребить их - на нас стали нападать тролли.
  - Получается, эти крысы разумны? - спросил Каэл. - Вы имеете в виду, они что-то вроде шпионов?
  - Они психики, как и мы, - ответила матриарх. - Их мозги соединены телепатически, образуя коллективный разум. По отдельности они немногим умнее обычной крысы, но чем больше их соберется, тем они умнее. И тем сильнее их ментальные способности. Они достаточно малы, чтобы пробраться почти куда угодно... и смерть отдельной крысы не наносит стае большого ущерба. Каждая из них - проводник всей силы и разума стаи. Почти идеальные шпионы, даже лучше нас, аранеа. Мы пытались выдавить их с нашей территории, но не смогли, так как за ними стояли захватчики.
  - Вот срань, - сообразил Зориан. - тогда неудивительно, что захватчики так хорошо информированы. Они могут просто красть информацию из людских разумов, и никто не заметит. Им просто нужно найти достаточно осведомленного человека с незащищенным разумом - и все системы безопасности теряют смысл.
  - Да, - подтвердила матриарх. - Аранеа могут действовать подобным образом, но далеко не так эффективно. Мы слишком большие, чтобы незаметно проникать в здания, и не можем так же легко жертвовать сородичами. Крысы проникают во многие недоступные нам места, особенно те, что защищены магией. Обереги, что пропустят парочку крыс, наверняка сработают на гигантского паука.
  Внезапная мысль заставила Зориана нахмуриться. Если эти мозговые крысы снуют по всему городу и работают на захватчиков, то тогда те точно знают о временной петле. Сам Зориан старался помалкивать об этом, но Зак - другое дело. Если он не преувеличивал, то он рассказывал про путешествие во времени направо и налево, и порой с доказательствами. Тогда кто бы ни контролировал мозговых крыс, он знал, что Зак - путешественник во времени... и ничего не предпринимал. Почему? Не верил донесениям? Как-то не похоже на захватчиков, учитывающих каждую мелочь...
  - Интересная мысль, - вернула его к реальности матриарх. - Я начинаю понимать, почему ты не хочешь открыто сотрудничать с Заком. Но мы отвлекаемся от темы. Ты слышал мое предложение, Зориан. Я была очень щедра на информацию, но, боюсь, так продолжаться не может. Мне нужен прямой ответ - согласен ли ты хранить для меня пакет воспоминаний?
  Зориан вздохнул. Такой сложный вопрос... Он хотел - нет, он нуждался в том, что предлагала матриарх, и в то же время он не доверял ей. По возможности навредить ментальная магия лишь чуть-чуть уступала некромантии - и то только потому, что против менталистов были разработаны защитные чары, а против мастеров душ - нет.
  - Вы многого просите, - пожаловался Зориан.
  - И многое предлагаю, - возразила матриарх. - К тому же, я рискую не меньше тебя. Нет никаких гарантий, что ты каждый цикл будешь находить меня и передавать сохраненные воспоминания. Что мешает тебе следовать уговору несколько циклов, научиться всему, что хотел, а потом просто забыть про меня? Ничего. Я делаю шаг навстречу, доверяюсь тебе. Разве я не вправе ожидать того же?
  Повисло молчание, Зориан переваривал сказанное. В ее словах была доля правды, хоть он и не считал, что ее риск соразмерен его. Он рискует своим рассудком.
  А, черт. Кто не рискует...
  - Хорошо, - сказал он. - Я согласен.
  
  - Ты куда смелее меня, - заметил Каэл по дороге домой.
  Вместо ответа Зориан рассеяно потер лоб. Сказать по правде, когда аранеа закончила, он не почувствовал никакой разницы. Каэл подозревал, что матриарх могла внедрить в пакет памяти управляющие функции, но...
  - На самом деле, мне кажется, что это далеко не так опасно, - наконец сказал Зориан.
  - О?
  - Да. Прежде, чем идти к матриарху, я изучил возможности магии разума - как классическую школу магии, так и способности известных магических существ-телепатов. Я даже расспросил Ильзу и нашего преподавателя боевой магии. Даже не знаю, что они про меня напредставляли из-за этих расспросов, ну да ладно. Так вот, все сходятся на том, что даже мастер ментального искусства не может просто взять и незаметно переписать чужой разум. Это требует долгого времени, и жертву нужно лишить сознания - иначе она будет отчаянно сопротивляться, физически и ментально. Если бы матриарх попыталась сделать что-то действительно плохое - мы бы сразу это поняли.
  - Не уверен, что в этом случае я смог бы тебе чем-то помочь, - заметил Каэл. - Мои боевые навыки весьма скромны, и едва ли помогли бы против трех гигантских пауков на расстоянии прыжка.
  - Ничего страшного, - Зориан достал из кармана один из нерастраченных взрывных кубиков. - Мне было достаточно послать короткий импульс маны - и меня разорвало бы на куски вместе с матриархом. Сомневаюсь, что она успела бы обезвредить меня до подрыва.
  - Самоубийство? - Каэл недоверчиво покачал головой. - Тогда я повторю: ты куда смелее меня.
  - Как мне однажды сказал Зак, временная петля меняет твое отношение к смерти, - Зориан вернул кубик в карман. Если подумать, его самопальное защитное решение весьма напоминает ту защиту, что спасла Зака от заклятья лича. Пожалуй, ему стоит постоянно иметь при себе что-нибудь подобное, просто на всякий случай. Но, конечно, что-нибудь поменьше и не такое заметное, как два больших каменных куба.
  - Все еще остается возможность, что она использовала на тебе менее заметное воздействие, - помолчав, заметил Каэл.
  - Я знаю, - ответил Зориан. - Но ты слышал, что она сказала. Пакет продержится как минимум год. Я собираюсь избегать аранеа в ближайшие несколько циклов - за это время я найду способ проверить свой разум. Даже если не удастся самому овладеть ментальными техниками на нужном уровне - всегда можно найти специалиста.
  - А. Хорошая мысль, - кивнул Каэл. - Хотя это означает, что ты дольше не получишь ответов матриарха. Она сказала, что ничего не скажет, пока ты не передашь ей эти воспоминания в следующем цикле.
  - Допустимая задержка, - пожал плечами Зориан. Не то чтобы ему было нечем заняться; к тому же, Зак заявил, что собирается провести ближайшие циклы в Сиории. Черт, даже в этом цикле ему еще надо узнать, что Хаслуш может предпринять по поводу вторжения и что можно сделать, чтобы помочь детективу. Если, конечно, он вообще останется здесь на время фестиваля. Учитывая обстоятельства - он вовсе в этом не уверен. - Ну... так когда ты расскажешь мне, как ты собираешься войти во временную петлю?
  - Позже, - проворчал Каэл. - Многие детали еще требуют доработки. Чертова паучиха, не умеющая держать жвалы на замке...
  - Думаю, на самом деле она говорила без помощи жвал, - отметил Зориан. - Чистая звуковая иллюзия.
  - Вот как? Разве ментальный щит не должен был защитить от иллюзий? Я думал, он отсекает любые воздействия на разум, включая полезные, - Каэл растерянно нахмурился.
  - Заклятье матриарха не воздействовало на разум. Оно создавало настоящие звуковые волны, - пояснил Зориан.
  - Но тогда это звуковое заклятье, а не иллюзия, так?
  - Любые заклятья, воздействующие на органы чувств, официально называются иллюзиями. Многие иллюзии сотканы из настоящего света и звука, но все равно называются иллюзиями.
  - Это... довольно неточно, - заметил Каэл.
  - Думаю, дело в том, что большинство структурированных заклятий школы иллюзий сочетают... хмм, физический эффект с ментальным. Теоретически, их можно разделить по типу воздействия, и многие пытались, но в итоге Гильдия Эльдемара махнула рукой и оставила их одной группой заклятий.
  - На удивление практично для Гильдии, - проворчал Каэл. - Похоже, даже они иногда думают головой.
  Зориан промолчал. Не нужно быть эмпатом, чтобы догадаться, что морлок имеет зуб на Гильдию магов. Сам Зориан считал, что Гильдия неплохо справляется - но не настолько любил ее, чтобы отстаивать ее репутацию в споре.
  Остаток пути они прошли в молчании.
  
   С приближением летнего фестиваля становилось все более очевидно, что Хаслуш не собирается всерьез расследовать вторжение. То ли он не поверил словам Зориана, то ли ему приказали не лезть не в свое дело - но детектив явно утратил интерес к этой теме. Для Зориана это означало, что нужно забрать Кириэлле и убраться из города перед фестивалем - он не собирался умирать и тем более не собирался подвергать Кири опасности.
  Интересно, удастся ли убедить Каэла и Имайю покинуть город вместе с ним.
  Но у него еще было время. Сейчас ему хотелось только перекусить и прилечь. После изматывающих поручений Киритишли он был совершенно не в настроении что-то планировать. Дом встретил его соблазнительным запахом еды, доносящимся с кухни. Да, упорное желании Имайи быть в курсе его расписания немного раздражало, но, следует признать, еда, готовая прямо к его приходу, многое искупала.
  Стоило ему зайти на кухню, как к нему подбежала Кириэлле.
  - Братик, я поранила руку! - заныла она, размахивая перед ним пострадавшей конечностью. - Скорее, исцели ее!
  Зориан поймал ее за руку и осмотрел "страшную рану". Крохотный порез, даже скорее царапина - она наверняка заживет сама еще до завтра. Боковым зрением он отметил, что Имайя с трудом сдерживает смех.
  Зориан подавил вздох. Он не сомневался, что родня будет потешаться над его эмпатическим даром, но никак не ожидал, что Кири тоже опустится до этого. Несмотря на взаимосвязь эмпатии и целительства, она знала, что он не целитель. Хотя с его навыками плетения он мог бы научиться... над этим стоит задуматься.
  Придав лицу строгое выражение, он повернул "раненую" руку сестры из стороны в сторону, словно изучая травму. Глубокомысленно хмыкнул и наконец посмотрел Кириэлле прямо в глаза.
  - Боюсь, мисс, здесь ничего нельзя сделать. Придется ампутировать, - серьезно заключил он. Он повернулся к Кане, сидевшей за столом и внимательно наблюдавшей за ними, и со значением посмотрел на нее. - Принесите пилу.
  Кана серьезно кивнула и стала выбираться из-за стола, но была остановлена смеющейся Имайей, объяснившей, что "он просто пошутил". Зориан не сомневался, что девочка и сама поняла, просто решила подыграть. Да и есть ли вообще в этом доме пила?
  Кириэлле, надувшись, выдернула руку из его хватки.
  - Дурак, - буркнула она и показала язык.
  Ужин прошел относительно тихо, насколько это возможно в присутствии Кириэлле. Что поделать, она была шумной по натуре; впрочем, на его счастье, даже у нее случались периоды спокойствия. В основном, когда она рисовала или читала. Он все никак не мог к этому привыкнуть - на его взгляд, такая сосредоточенность совершенно не в ее характере. Тем более, что он по собственному опыту знал, что родители не одобряют хобби и стремятся отучить от них.
  После еды Кириэлле увязалась за ним в его комнату. Ему было лень выгонять ее, к тому же, сегодня она была в благодушном настроении и особо не мешала. Он сидел на кровати, скрестив ноги, и отрабатывал упражнения на плетения; Кириэлле лежала на полу, обложившись листами, и увлеченно рисовала. Наконец ее карандаш замер, она принялась нервно грызть кончик. Зориан уже знал, что за этим последует.
  - Зориан? - спросила она.
  - Да? - со вздохом ответил он.
  - Почему ты так стараешься? - она перевела на него заинтересованный взгляд. - Во временной петле ты можешь делать что угодно - но ты постоянно работаешь. Разве тебе никогда не хочется заняться чем-нибудь более интересным?
  - Ты неправа, - ответил он. - Во-первых, делать "что угодно" нельзя. Ты - это то, что ты делаешь, и если я стану валять дурака, просто потому что мне за это ничего не будет - со временем это изменит мой характер. Во-вторых... на самом деле, мне интересно учиться. Ну, может, не всегда, но ты поняла, что я имею в виду, правда? - повисло молчание, Кириэлле мялась, явно желая, но не решаясь что-то сказать. - А в чем дело? Ты хочешь заняться чем-то другим?
  Взгляд Кириэлле метнулся между ним и разбросанными листками, потом она наконец решилась. Собрав листы в стопку, она подбежала и плюхнулась к нему на колени.
  - Можешь посмотреть мои рисунки и сказать, что думаешь? - выпалила она.
  О. Что же, почему бы и нет. Раньше он не обращал особого внимания на ее рисунки, тем более, что она всегда прятала их, когда он подходил, но по тому, что он видел мельком, вроде неплохо. Хех, покуда он добрый, он даже не будет ее критиковать... слишком... сильно...
  Проклятье.
  Зориан молча смотрел и слушал, покуда Кириэлле оживленно показывала плоды своего труда, объясняя, что нарисовано. Не то чтобы тут требовались объяснения - рисунки были чертовски реалистичны. Не просто хорошо - действительно офигенно. Зориан мог бы поклясться, что смотрит работы профессионального художника, а не рисунки младшей сестры. Одна из картин - городской пейзаж Сиории - была так насыщена мелкими деталями, что он не представлял, как Кири вообще хватило терпения даже просто изобразить это все - тем более, изобразить правильно.
  - Кириэлле, это невероятно круто, - честно сказал он. Вообще-то он собирался сначала покритиковать ее - но просто не видел, к чему тут можно придраться. - Почему мать все еще не хвастается, что в семье растет гениальный художник?
  Кириэлле смущенно завозилась у него на коленях.
  - Мама не одобряет, что я рисую. Она не покупает мне карандаши и ругается, когда застает меня за рисунком.
  Зориан ошеломленно посмотрел на нее. Почему? С какой стати ей так поступать? Мать несговорчива и одержима социальным статусом, но ведь не откровенно злобна... Он вновь пролистал стопку рисунков, остановившись на портрете Бирна, парнишки, что ехал с ними на поезде. Кириэлле больше никогда его не видела, но смогла очень убедительно передать образ, рисуя по памяти.
  - Погоди, - внезапно сообразил он. - Так вот почему ты таскаешь мои тетради и писчие принадлежности?
  - Ой! Я думала, ты не замечаешь, - призналась она. - Ты никогда не говорил об этом маме. Спасибо, кстати.
  Ну, он не говорил, потому что не думал, что мать чем-то поможет. Но раз уж вышло так удачно - черта с два он признается и потеряет ее неожиданную благодарность.
  - А что насчет книг? Полагаю, их она тоже не одобряет? - предположил Зориан.
  - Ага, - ответила Кириэлле, прижимая рисунки к груди. - Она никогда мне их не покупает. Говорит, что леди не должна тратить на это время.
  А вот это вполне в духе матери. Мать никогда не одобряла его увлечение чтением, едва ли она обрадуется, если ее дочурка заведет ту же привычку. Хоть это и не объясняет запрета на рисование.
  - Ну, мать есть мать, - сказал Зориан. Сестра выглядела расстроенной, и он ее прекрасно понимал. Ее положение оказалось невероятно схоже с его. - Не волнуйся. Со мной было так же. Она успокоится, когда поймет, что не может запугать тебя.
  - И вовсе не так же! - неожиданно выкрикнула она.
  Э, что?
  - Кири...
  - Ты не понимаешь! Все не так же, потому что тебя почти весь год нет дома, и она не может ничего с тобой поделать! Ты, и Дэймен, и Фортов - уезжаете сюда, учитесь магии, делаете, что хотите - а я никогда так не смогу! - она уткнулась лицом ему в грудь, ее пальцы болезненно вцепились в его руки. - Все не так же, потому что я девочка...
  Зориан обнял ее, тихонько покачивая, чтобы успокоить. Кусочки мозаики в его голове наконец сложились в картину. Традиционалисты в Сирине нередко считали, что женское образование - напрасная трата времени и денег. Да что там, некоторые даже нарушали закон и не посылали дочерей в начальную школу, научиться читать и писать. К тому же магические школы, даже не самые престижные, всегда были дороги...
  - Они не собираются отправлять тебя в академию, - вслух заключил он.
  Кириэлле кивнула, все еще уткнувшись ему в грудь.
  - Они говорят, что мне это не нужно, - она шмыгнула носом. - Они уже договорились о моем замужестве в пятнадцать лет.
  - Как это мило с их стороны, - холодно сказал Зориан. - Но знаешь что, Кири? Разница действительно есть. Мне приходится самому противостоять родителям. У тебя же есть я.
  Кириэлле оторвалась от него, пытливо заглянула в глаза.
  - Ты никогда не помогал мне, - обвиняюще сказала она. - Каждый раз, когда я просила научить магии, ты прогонял меня.
  - Я не знал, что все так серьезно, - он пожал плечами. - Думал, ты просто нетерпелива, не хотел тратить время на то, чему ты и так научишься потом. Но не сомневайся, если отец с матерью не передумают, у тебя всегда будет учитель в моем лице.
  Несколько секунд она молча смотрела на него, потом перехватила его запястье, как при скреплении клятвы.
  - Обещаешь?
  Зориан сжал ее руку в ответ, заставив ее пискнуть.
  - Обещаю, - подтвердил он.
  
  За пару дней до летнего фестиваля Каэл наконец рассказал ему о своих планах. Они были куда более расплывчатыми, чем план матриарха, и заключались в посещении нескольких человек, способных, по мнению Каэла, пролить свет на проблемы магии душ и путешествия во времени. Никто из них не жил в Сиории, так что Зориану придется забросить учебу и мотаться по стране (а иногда и за границу). Морлок также сказал, что пара знающих людей живет в Великом Северном Лесу, но признал, что туда лучше не соваться без твердой уверенности в своих силах. Зориан запомнил имена и адреса, но исполнение плана откладывалось на потом.
  Конец цикла прошел без происшествий - он, Кириэлле, Каэл и Кана уехали на поезде в ночь фестиваля и провели остаток времени за игрой в карты. Имайя отказалась покидать город, что неудивительно, учитывая внезапность их просьбы и уклончивость объяснений.
  Так что Зориан, как всегда, проснулся в Сирине от утреннего приветствия Кириэлле. В этот раз он не взял ее с собой, что оказалось хорошей идеей - в этом цикле Зак вернулся в класс. Другой путешественник был не прочь пообщаться, но Зориан держался холодно и старательно избегал его. После нескольких дней Зак вроде бы признал поражение, но Зориан еще не раз ловил на себе его внимательный взгляд. Будучи несколько стесненным в своих действиях, Зориан с головой погрузился в плетения, боевую магию, прорицания и заклинательные формулы. Он не сказал Тайвен о "слухах" про пауков-телепатов - пока что он не собирался встречаться с матриархом.
  Так прошел весь цикл. И следующий. И последующий. В общей сложности, потребовалось шесть циклов, чтобы Зак отказался от мысли познакомиться поближе. Несмотря на неудобства, Зориан был доволен достигнутыми результатами.
  Он потратил три из шести циклов, обучаясь у неизменно жизнерадостной Норы Буул (три других цикла он учился у Хаслуша), и теперь был достаточно хорош в формулах, чтобы создать компактную и безобидно выглядящую систему самоуничтожения. Это по-прежнему был куб, но куда меньшего размера и сделанный из дерева и камня. Теперь он делал пару этих кубов в начале каждого цикла и цеплял к ключу на манер брелка.
  Он также разыскал мага, специализирующегося в ментальной магии, и уговорил того проверить его разум на предмет закладок и других мерзких сюрпризов. Увы, маг ничего не смог сказать по поводу пакета матриарха, кроме того, что он содержит воспоминания. Впрочем, он заверил, что пакет дремлет и никак не влияет на разум Зориана. Если там и была какая-то ловушка, ей еще предстояло сработать.
  На седьмой цикл Зак был по-прежнему в классе, но, похоже, уже махнул рукой на Зориана. Можно было приступать к делу.
  
  
  
  
  
  

  19. ИЗГИБЫ ПАУТИНЫ
  

  [К оглавлению]
  

  
   Зориана неизменно удивляло, как малейшие, незначительные решения изменяют все течение цикла. Верно и обратное, поступки, что должны были пустить все вразнос, зачастую не давали никакого видимого эффекта. Помнится, когда он в прошлый раз собрался в подземелья встретиться с матриархом, он просто заглянул к Ильзе и попросил выписать разрешение. Так что когда он, убедившись за пару дней, что Зак оставил его в покое, уверенно направился в кабинет Ильзы за разрешением - он не сомневался, что легко получит его.
  Он ошибался. Как он ни убеждал и ни упрашивал - Ильза наотрез отказалась пустить новичка в подземелья. Он попытался показать свои успехи в боевой магии, но Ильза, даже не посмотрев, выставила его из кабинета. Прошло не меньше часа, прежде чем он успокоился и понял, чем этот раз отличался от прошлого.
  В прошлый раз он пришел с Каэлом. С гениальным самоучкой, в одиночку растившим дочь и наверняка не раз бывавшим в опасных ситуациях. Раз Каэл уверен, что Зориан готов спуститься в туннели, и к тому же намерен его сопровождать - это вполне устроило Ильзу. В этот же раз он пришел один. Нет Каэла - нет разрешения.
  Само собой, проблема была решаема. У него был как минимум еще один кандидат с правом доступа, которого можно уговорить помочь.
  - Сверчок, я тебя ненавижу. Ты в курсе?
  Зориан тяжело вздохнул, неотрывно глядя вперед, в темноту туннеля. Он и так прекрасно представлял себе выражение ее лица.
  - Нет, Тайвен, откуда бы? Ты сказала об этом всего пять раз. Может, я и запомню, если повторишь еще столько же.
  - Я просто не понимаю, - пожаловалась Тайвен, игнорируя его сарказм. - Когда я просила тебя пойти со мной - ты отказался, сказав, что это слишком опасно. И через пару дней ты приходишь и просишь отвести тебя в туннели.
  Да, и он уже об этом жалеет. Почему она просто не осталась подождать у входа, как он просил? Он все еще не представлял, как будет объяснять ей про аранеа - ну, если они вообще найдут этих чертовых пауков. Хорошо бы тем хватило ума не показываться на глаза во время телепатического разговора - не слишком удобно, зато можно договориться о следующей встрече в более доступном месте.
  - Вот скажи, ты это специально? - продолжала Тайвен, не дожидаясь его ответа. - Потому что, скажу по секрету, я на тебя очень, очень...
  - Тайвен, пожалуйста, - взмолился Зориан. - Я уже попросил прощения! Сколько еще раз мне придется извиниться? Уж кто-кто, а ты должна бы понять - ты и сама не раз поступала со мной так же.
  - Не совсем так же, - проворчала Тайвен. - Хотя бы скажи, куда мы идем.
  - Сказать по правде - не знаю, - признался Зориан. Он понятия не имел, где живут пауки, и просто рассчитывал, что рано или поздно один из разведчиков аранеа коснется его своим разумом. - Но я узнаю, когда мы придем.
  - Зориан, клянусь, если это розыгрыш...
  - Я совершенно серьезен, - заверил ее Зориан. - Уверен, мы почти пришли, еще немного и...
  Чужое присутствие скользнуло по границе восприятия и мгновенно отдернулось, ощутив, что его заметили. Телепатическое касание было грубее, чем у матриарха, но, несомненно, тоже аранеа.
  - Постой! - крикнул он, надеясь, что аранеа еще поблизости. - Аранеа, я хочу поговорить! У меня важное сообщение для матриарха!
  - Зориан, что ты несешь? - растерянно спросила Тайвен. - И вообще, кому ты это говоришь? Здесь никого нет.
  Зориан не ответил, вслушиваясь в тишину. Секунды текли в молчании, Зориан терпеливо ждал ответа паука. Тайвен, похоже, разрывалась между злостью на него и волнением из-за непонятной ситуации. И наконец, аранеа решила возобновить контакт...
  ...выступив на свет прямо перед ним и Тайвен.
  Увидев огромного волосатого паука, Тайвен ахнула и схватилась за жезл - Зориан едва успел перехватить ее за руку. Она изумленно посмотрела на него, потом перевела взгляд на паука. Аранеа стояла неподвижно, молча глядя на них большими угольно-черными глазами. Кажется, Тайвен поняла, что паук им не угрожает - чуть расслабилась, отпустила висевший у бедра заклинательный жезл.
  - Зориан... - начала она, буквально излучая смесь беспокойства и раздражения.
  - Я потом все объясню, обещаю, - со вздохом сказал он и повернулся к аранеа. - А вы! Нельзя было проявить хоть капельку осмотрительности? Почему вы не обратились ко мне телепатически, не выходя на свет?
  Восстановившаяся связь принесла волну чужого удивления.
  [Если ты хотел поговорить телепатически, почему сам не позвал телепатически? Разве ты не психик?]
  Зориан поморщился. Было бы все так просто... Любые сведения о ментальной магии приходилось буквально выцарапывать - гильдия крайне негативно относилась к магии разума в любых, даже самых мирных проявлениях. Никто и не слышал ни о каких "психиках", не говоря уже о том, чтобы обучить его общаться телепатически. Нет, он нашел одно заклинание мысленной связи - но оно было ужасно грубым, требовало, чтобы собеседник специально снизил свою сопротивляемость, и передавало только слова, никаких эмоциональных оттенков.
  [Я необучен,] - признался Зориан. - [И не знаю, как установить контакт. Могу только отвечать на чужую мысленную речь.]
  Что, кстати, само по себе удивительно. Его никто не учил, это казалось естественным, как дыхание. Может, это и значит - быть "психиком"? Возможно, слово означало природного ментального мага с врожденными способностями.
  [Какая жалость,] - ответила аранеа. - [Ты незавершен. Но, думаю, могло быть и хуже. По крайней мере, ты не тусклоумный, как твоя подруга.]
  Зориан покосился на Тайвен, сдерживая ухмылку. Хорошо, что он говорил с аранеа мысленно - легко представить реакцию Тайвен, если кто-то назовет ее "тусклоумной".
  - Что? - его взгляд не ускользнул от девушки.
  - Ничего, - пробормотал он, помотав головой. - [Мисс аранеа, я... эм, вы же мисс, да?]
  Нельзя сказать наверняка, но он ощущал в ней что-то женское. К тому же, если у них матриархат, то логично, что встречать чужака придут женщины.
  [Все аранеа - женского пола,] - ответила паучиха.
  [Что, правда?] - поразился Зориан. - [Как это вообще работает? Вы размножаетесь делением, или время от времени беременеете сами по себе?]
  [Все куда проще. У нашего вида сильный половой диморфизм. Мужские особи меньше в размерах и практически неразумны. Мы не считаем их настоящими аранеа,] - объяснила паучиха. - [Если ты обращаешься к кому-то из нас, и тебе отвечают - это женская особь. Мужская, скорее всего, нападет вместо ответа - хотя ты едва ли встретишь их за пределами наших поселений.]
  Несколько секунд Зориан переваривал услышанное, затем решил сменить тему. Да, все это интересно, но сейчас перед ним более важные вопросы, а Тайвен вот-вот сорвется - начнет буйствовать и требовать объяснений. Терпение - не самая сильная ее сторона.
  [Не хочу показаться невежливым, но мне действительно нужно поговорить с матриархом,] - передал Зориан, пытаясь как можно точнее воспроизвести мозголомный концепт "копья решимости", служащий именем главной паучихи. Может, это поможет убедить аранеа, что он не бредит про пакет воспоминаний из другого времени.
  [Я слушала твой разговор с Зоркими Глазами, Не Упускающими Ничего Важного, Зориан Казински,] - прозвучал в голове знакомый голос матриарха.
  Наверное, очень удобно иметь возможность напрямую действовать через любого из своих подчиненных.
  [Да, удобно,] - подтвердила матриарх. - [А теперь, может, ты наконец представишься и объяснишь, откуда знаешь мое имя? И можно будет перейти к твоему важному сообщению...]
  [Я Зориан Казински, обучаюсь на мага,] - ответил он. - [А откуда я знаю ваше имя - вы сами сказали его мне... Прежде чем засунуть мне в голову пакет воспоминаний и поручить потом доставить его вам.]
  [Я... не помню такого,] - с сомнением сказала матриарх.
  [Я знаю,] - согласился Зориан. - [Если бы вы могли сохранить память о нашей встрече, не было бы никакой нужды заморачиваться с пакетом воспоминаний.]
  [Серьезное заявление,] - помолчав, сказала матриарх. - [Откуда мне знать, что ты не врешь? Это может быть ловушкой. Ты можешь быть связан с людьми, что посылают против нас троллей.]
  [Сказать по правде, я понятия не имею, чем подтвердить свои слова,] - ответил Зориан. - [Тогда вы были уверены, что сможете подтвердить подлинность пакета, и не сообщили мне ничего, что может вас убедить.]
  [Понятно,] - сказала матриарх. Она ненадолго замолчала, словно раздумывая. - [Пусти меня в свой разум, чтобы я могла сама изучить пакет.]
  [Конечно,] - согласился Зориан, без сопротивления пропуская матриарха глубже в память. Он повернулся к своей спутнице, растерянно смотревшей, как он играет в гляделки с гигантским пауком.
  - Тайвен, мы с паучихой общаемся мысленно. Все должно быть в порядке, но если я вдруг упаду и начну биться в конвульсиях - можешь ее изжарить.
  Его кубики самоуничтожения при нем, но лишняя предосторожность не помешает. Тайвен немедленно кивнула, Зориан заметил, что аранеа перед ними нервно дернулась при его словах. Матриарх, поглощенная работой, молчала.
  Через несколько минут сознание матриарха наконец покинуло его разум.
  [Я... я должна это обдумать,] - растерянно сказала матриарх. - [Приходи через три дня, поговорим.]
  [Подождите!] - запротестовал Зориан. - [Мне нужно как-то попадать сюда в обход стражи. Иначе мне придется постоянно брать с собой Тайвен, а я совсем не уверен, что она согласится еще хоть раз.]
  В его сознании тут же возникла схема туннелей и восемь маршрутов с поверхности в обход контрольных пунктов. Вау, правду говорят, что местное подземелье дыряво, как губка. Судя по всему, разговор с аранеа был окончен - паучиха перед ними метнулась в темноту и исчезла в туннелях, оставив его наедине с Тайвен.
  Он устало повернулся к ней - и вздрогнул под ее суровым взглядом.
  - Окей, паучиха ушла. Почему бы тебе не объяснить, что, черт возьми, тут творится? Говори, - потребовала она.
  Дурацкие аранеа и их неосмотрительность... И что ему теперь сказать Тайвен? Хммм...
  - Прежде всего хочу напомнить, что если бы ты подождала у входа, как я предлагал...
  - Зориан!
  - Ну да ладно, - легко уступил он. - Дело вот в чем. Я эмпат. Знаешь, что это такое?
  - Не... совсем, - неуверенно отозвалась Тайвен.
  - В общем, я могу чувствовать чужие эмоции, - начал он. - И к сожалению, на данный момент это просто инстинктивная способность. Я ее не контролирую, это чертовски неудобно, и я искал кого-нибудь, кто бы помог мне овладеть этой силой. Увы, я не нашел учителя среди людей, и... решил смотреть шире. Паучиха, которую ты видела - аранеа, вид разумных пауков-телепатов. Я надеялся уговорить их помочь с моим обучением.
  Тайвен смотрела на него большими глазами, открывая и закрывая рот.
  - И что они ответили? - наконец спросила она.
  - Что они подумают, - пожал плечами Зориан.
  Тайвен покачала головой и повернулась в сторону выхода, поманив его за собой.
  - Пойдем отсюда, соблазнитель монстров, - бросила она. - Куда-нибудь, где я смогу сесть и выпить.
  Он последовал за ней.
  
  Как и обещала, Тайвен привела его в летнюю таверну, где можно сесть и расслабиться. То есть ей можно сесть и расслабиться - Зориану понравилось куда меньше, особенно то, что сидели за его счет. На удивление, Тайвен без возражений приняла его объяснения - решение учиться у пауков, по ее мнению, было "брутальным", а не глупым и беспечным, как сказал бы он сам - но на этом хорошие новости кончились. Она была очень недовольна, что он собирался встречаться с пауками без прикрытия - и стала допытываться, не совался ли он туда раньше, и если совался, то с кем. Разгорелся спор о целесообразности действий в одиночку и его способности вырваться назад на поверхность в случае конфликта. Зориан так и не понял - то ли она злится, что он подвергался опасности, то ли что он не позвал ее.
  Судя по всему, второй вариант - так как она стала напрашиваться вместе с ним на новую встречу с матриархом. Само собой, он отказался - она бы только мешала. И само собой, это ей не понравилось. Понимая, что, действуя в лоб, она ничего не добьется, она сменила тактику и предложила помочь с боевой магией. Зориан прекрасно понимал, что это ловушка - она собиралась размазать его в "тренировочном поединке", показав, как он слаб против серьезного противника (и вновь настоять на сопровождении) - но все равно принял ее предложение. Ему самому было интересно, сколько он продержится против нее, и ему было нечего терять - ну, кроме гордости.
  И вот он стоит против Тайвен в ее фамильном тренировочном зале, поглаживая пальцами жезл магических снарядов и соображая, как ему быть. Если верить Тайвен, защитные чары зала оберегали людей от магического урона, но использовать смертельные заклятья все равно не рекомендовалось. И хоть запрет на летальные чары в тренировочном поединке был вполне логичен, это лишало его большей части арсенала. Он оттачивал боевую магию вовсе не для спортивных поединков, его заклятья калечили и убивали.
  - Смотрю, ты раздобыл заклинательный жезл, - уверенно улыбнулась Тайвен. - Наверное, обошелся в кругленькую сумму?
  Интонация намекала, что деньги потрачены впустую. У Зориана никаких шансов пробить ее защиту магическими снарядами - и они оба это знали. Он и не собирался этого делать - биться на истощение с магом, чей резерв заметно больше? Ищите дураков в другом месте. Жезл был обманным маневром, призванным внушить Тайвен ложную мысль о его стратегии. Его настоящий козырь скрывался под правым рукавом - браслет с формулой магического щита.
  - Я сделал его сам, - пожал плечами Зориан. - Так что он ничего мне не стоил.
  - Вот как? - удиви