- Ты слабак! - с чувством превосходства сказал мне мой брат, старше меня на один год.
   - Угу. - пробормотал, потирая шишку на голове. Чертов боевой маньяк с одной извилиной в голове. А ведь все так хорошо начиналось.
  
   ***
  
   Позвольте представиться, я ..., хм, пусть будет Странник. За свою жизнь, я сменил множество имен. Какие-то мне нравились, какие-то нет, но странствия и приключения, это то, что было в моей жизни всегда, поэтому, в какой-то момент, я стал воспринимать себя, как вечного скитальца. То здесь, то там, и в конце-концов, поворот судьбы занес меня в этот мир, на эту планету, в тело семилетнего ребенка.
  
   Если кто-то думает, что я поглотил душу этого ребенка для своего возрождения, утритесь своими гнусными мыслями. Я этого не делал! Ему оставалось жить всего-ничего и обмен телом свершился, когда его душа покинула крохотное пристанище, улетев на перерождение, а я вселился, хотя и знал, что легко не будет.
  
   Почему вселился? Да потому что, даже дерьмовая жизнь, лучше скитания в Пустоте. Для вечного скитальца, луч Солнца, дуновение ветерка, это настоящее богатство. Эти яркие воспоминания способны согреть, когда уже, кажется, совсем не осталось сил. Поэтому я был так счастлив, когда переродился в шестом ребенке одной многодетной семьи.
  
   Отец и мать этого ребенка познакомились, когда были в отряде наемников. Безбашенная девка с садистскими склонностями и тупой, как бревно, но зато сильный отец. Поучаствовав в нескольких удачных компаниях, они решили взять паузу и прикупив дом с землей, погрузились в пучины порока и страсти. Сколько прошло лет, но их желание потрахаться не стало меньше. Каждый день можно было слышать стоны и крики из спальни. Критические дни? Они явно не слышали о таком.
  
   Каждый год, мать рожала по ребенку и папаша придумывал им имена. Кстати, я говорил, что он тупой? Вообщем, не отягощенный интеллектом, он тупо давал всем названия оружия. Так мой старший на год брат, стал Сабля, сестра, младше на год, Цепь, а мне досталось Кастет. И это я еще не говорю про других братьев и сестер. Порой у меня складывалось ощущение, что пока они не перечислят все содержимое арсенала, эта тупая парочка не успокоится.
  
   Что еще? Еще этот мир находится на перекрестке энергетических потоков. Есть и Боги и их подчиненные, способные взмахом руки зачистить континент, и их свита. В общем желающих присосаться к потокам энергии хватает, и какие-то крохи достаются обитателям этой планеты. Крохи - крохами, но мой старший брат пробудил в себе боевую ауру, и теперь к нему подойти просто невозможно. Понятно, что это мне невозможно подойти. Обладатель другой ауры это сделает и сделает с удовольствием, потому как подобный девайс появляется только у боевых маньяков, которых хлебом не корми, дай только с кем-нибудь месиво устроить.
  
   Этому телу, к слову говоря, тоже выпала плюшка от парней сверху: предрасположенность к иллюзиям. Могу быть иллюзионистом и фокусником. Правда здесь, это по другому называют - трюкачи. Есть даже что-то вроде цирка, который пользуется большой популярностью в массах. Фокусы-трюки-и все такое. Пацан, что был в этом теле до меня, такие варианты вообще не рассматривал. Наслушавшись баек и откровенных небылиц, ему хотелось всего и сразу, но вместо этого он регулярно огребал, как от братьев, так и от сестер. Если бы в этом мире было известно слово: чмо, то это было бы его второе имя. Потому как объединившись, они дружно чморили пацана, пока тот не отдал Богу душу, а потом здесь появился я.
  
   Грустно.
  
   Поэтому, когда я переселился, я перестал махать красной тряпкой перед глазами быков. Вел себя тихо, передвигался по стенке, дышал через раз. Думаете помогало? Фиг там. День без пиздюдей - это праздник, но у меня его вообще не было.
  
   Что еще пропустил? Скорее не досказал, что у большинства людей есть какие-то способности. У людей, у зверей, у элементалей. Кстати о последних. В этом мире, они что-то вроде ядерного оружия, в том плане, что если жахнут изо всех сил, то планета вздрогнет и сложится. Понятно, что это случится, если за дело возьмутся Лорды, но даже самый слабый из их свиты может сделать так, что даже самому крутому герою, небо в овчинку покажется. Ну, я так думаю.
  
   ***
  
   - Сабля, давай играть. - звонкий голос Копья переключил внимание моего старшего брата и тот почувствовав противника посерьезнее оставил меня в покое.
  
   Повезло. Учитывая количество еды, которое мне достается, потому как в большое семье никто клювом не щелкает, я выгляжу, как узник концлагеря. Не то чтобы кожа да кости, но близко. Не хватает калорий и витаминов, другие братья и сестры считают, что нефиг их на меня тратить, когда есть они. Обладатели молодых, здоровых организмов.
  
   Я даже не осуждаю их. Мне хватает лучей Солнца и теплого ветра, чтобы получить радость, но эту проблему нужно решить и решать я ее буду с помощью иллюзии.
  
   Пару слов о том, что это такое и с чем ее едят. Иллюзия зависит от воображения и концентрации. Смотришь на предмет, отмечая его все нюансы и детали, и создаешь словно ... его слепок, который заполнив своей духовной силой, можно сдвинуть и перенести. Понятно, что держится он недолго, но и этого должно хватить, потому что использовать свои способности я собираюсь крайне дозированно и в небольших количествах. Все для того чтобы получить своеобразную валюту этого мира, звериные кристаллы.
  
   Звери их создают через год после своего рождения и обычно они расположены в районе горла, но могут быть исключения. Чем старше, чем кристаллы больше и тем больше могут принести пользы, но и здесь не без подвоха. Есть шанс, что утратишь человеческие черты во время поглощения, а таких мутантов никто не любит. Люди сразу гонят прочь, да и звери не принимают в свою стаю. Изгои, которыми никто не хочет быть, потому платят жрецам богов и те контролирую процесс, помогая если надо божественной силой. Помимо этого у них можно обменять звериные кристаллы на другие, более тебе нужные. Можно заказать различные услуги, лишь бы было чем расплатиться, и да, стран, как таковых здесь нет. Есть храмы, вокруг которых живут люди и они-то и являются очагами силы и знаний. Основными очагами. Есть очаги поменьше, это семьи и рода, и в некоторых из них, количество членов может достигать несколько тысяч.
  
   Религий на этой планете много и существуют они совсем не мирно. Порой устраивается религиозная заварушка, под крики: мой Бог, лучше твоего Бога. Совсем, как на Земле. Это такая планета, где я был до этого. Лозунги другие, а суть та же.
  
   Так вот иллюзии. У семьи есть лавка, в которой я работаю, продавая товары. Трофеи с приключений более старших родственников. Так как семья у меня повернута на героизме и подвигах, стоять за прилавком никто не хочет, поэтому эта участь отведена мне, и если учесть, что с математикой из них мало кто дружит, очень легко получить пару затрещин, из-за якобы своих ошибок.
  
   Что я собираюсь сделать? Все просто. Наложить иллюзию на продаваемые товары, сделав их чуть привлекательнее, получить больше средств и часть из них отложить. Обманывать, это нехорошо, признаю это, но куда деваться? Кушать-то хочется.
  
   ***
  
   - Ну что новенького? - первым посетителем, был кряжистый широкоплечий мужик с лохматой прической. Ну как лохматой? Где-то волос на голове не было, вместо них был ожог, где-то были и они висели грязной паклей, а в другой части головы стояли торчком. Как есть лохматый, но отзывался на другое имя: Большой Кириус. Так называется какое-то заклинание, которым могут зафигачить по площади обладатели духовной силы. Пройдя закрытое обучение в учебных заведениях, при Храме, они создают в своей ауре трафареты, что ли... В общем, достал в нужный момент трафарет, заполнил его духовной силой и сказал: Поехали. Вот под такой дружеский огонь и попал этот товарищ. Каким-то образом выжил и приобрел неповторимую индивидуальность, как в облике, так и в имени.
  
   - О, это мне нравится. - его взгляд прикипел, к содержимому деревянного ящика, около стены.
  
   - Надо подождать жреца. - ответил, взглянув за окно. - Товары новые. Если продам без его согласия, мне уши оторвут.
  
   Мужик понимающе скривился и замолчал.
  
   Я уже говорил что Храмы, это реальная сила на этой планете? В общем, в каждом селе и деревне, есть представитель этой организации и без его разрешения нельзя начинать торговлю и не потому, что он на нее благословляет, а потому что у него есть право первой руки на покупку и цена, которую он дает, вообще не оспаривается. Надо сказать спасибо и засунуть свои претензии в задницу. Чью задницу? Естественно в свою.
  
   Жрец пришел примерно через полчаса. Высокий и худощавый, но этот хрупкий внешний вид был обманчив, я сам видел, как он сжимал твердый панцирь жука-переростка, так, что там остались следы его пальцев, а этот панцирь, не каждое оружие разрубит. Вот так-то. Мне вообще об этом мире никто не рассказывал и экскурсий не устраивал. Все сам. Грел уши и узнавал. Так вот, ходят слухи, что храмовники крепко обучают своих служителей, делая их тела в разы сильнее обычных людей. Оно и понятно, храмы обладают немаленьким запасом звериных кристаллов, могут и армию создать, если будет нужно.
  
   Мельком взглянув на меня, жрец неожиданно спросил:
  
   - Кастет, ты знаешь, что некоторые звериные кристаллы усиливают естественную предрасположенность?
  
   - Нет. - помотал я головой.
  
   - Хм. - чуть поджал он губы и снова посмотрел на меня более изучающим взглядом. - Могу предложить работу. Будешь по ночам убирать приемный зал. Одна ночь - один кристалл. Если будет свободное время, помогу тебе с их поглощением.
  
   - Я ... согласен. - сказал, понимая, что теперь в семье, мне жизни точно не будет.
  
   Убирать грязь, это удел слуг. Нормальные пацаны на такой зашквар не подписываются, но ... куда деваться? Это тело порывом ветра унесет, если забудешь камни в карманы положить. Мне надо нарастить мясо на костях, стать сильнее, возможно ли это сделать дома? Неа. Значит надо принимать решение, хотя оно опускает мой статус ниже уровня плинтуса. С другой стороны, я здесь случайный прохожий, в герои записываться не собираюсь, без меня хватает кандидатов. Хочу просто прожить спокойную жизнь.
  
   Жрец не стал ничего покупать и ушел. Большой Кириус купил несколько кривых рогов и осуждающе покачал головой. Весь день в лавке, я тренировался в наложение иллюзий придавая товарам товарный вид, но покупателей было совсем мало, только зря просадил свой резерв духовной силы в ноль.
  
   Вечером, когда я пришел в двухэтажный дом моей семьи, похожий на барак, меня сразу позвали к матери. Она была уже в курсе произошедшего разговора и сразу сказала, что в ее семье слуг не было и не будет. Сказала и махнула рукой, показывая, что разговор окончен. Это значит, что если я стану слугой, то буду вычеркнут из списка семьи и впредь могу рассчитывать только на себя.
  
   Выйдя из ее комнат, на втором этаже дома, почувствовал презрительные взгляды братьев и сестер и чуть улыбнулся. Какие же они все таки дети. Максимализм во всей его красе. Либо белое, либо черное, середины не дано.
  
   Когда стало темнеть, я собрал свои нехитрые пожитки и вышел из комнаты. Возле выхода из дома, облокотившись о стену, стоял первенец, старший брат Топор.
  
   - Ты понимаешь, что больше не вернешься сюда? - спросил он глубоким голосом.
  
   - Да. - посмотрел на него, не понимая, чего он от меня хочет.
  
   - Ты слабак. - сказал и сплюнул мне под ноги. - Убирайся отсюда и не смей никому говорить, что имел отношение к нашей семье.
  
   Вот так мы и расстались. Жалел ли я об этом? Скорее да, чем нет. Какая никакая, но это была моя семья в этом мире. Да будет с ними все хорошо. Благословив их я пошел к многоэтажному филиалу храма. Там меня уже ждали. Молчаливый юноша окинул внимательным взглядом и махнул рукой, предлагая идти за ним. С нюансами разобрались очень быстро. Я работаю в 1,5 раза больше и получаю за это ночлег, еду и 1 звериный кристалл. Как по мне, приемлемые условия.
  
   Ночевать можно было в узких нишах, не имеющих дверей. Спускаешься с первого этажа по широкой лестнице вниз и вот, вдоль стены, десятки пустых ниш. Внутри, только грубо сколоченная кровать и сверху несколько звериных шкур. Оставив там тощий узелок, я отправился на уборку приемного зала, место, где днем толпится куча народа. Протереть пыль, убрать грязь, помыть там да сям, унести мусор. Это тело выдержало первую рабочую ночь, но его изрядно шатало. Что в общем-то было неудивительно, учитывая общую слабость. Вот так и потянулись мои первые дни работы слугой в храме.
  
   То что ко мне присматриваются, я понял очень быстро. Смотрели, как я работаю, как ем, как веду себя, но с разговорами подходить не спешили, давая время на акклиматизацию. Через пять дней подошел жрец, предложивший эту работу и показав пять рыжих звериных кристаллов, размером с ноготь, спросил:
  
   - Готов их поглощать?
  
   Отложив тряпку в сторону, я кивнул и протянул руку. Пока жил в семье, я несколько раз видел, как это делают старшие родственники, в большой комнате, под присмотром приглашенного жреца. По большому счету ничего сложного в этом нет. Проглотить и начать циркулировать духовную энергию по телу. Глубокий вдох, медленный выдох, прямая спина, пальцы давят на акупунктурные точки. Все знакомо, но жрец покачал головой.
  
   - Метод твоей семьи не подойдет. Сначала потрать всю духовную энергию.
  
   Удивившись, я ничего не ответил, в конце концов, наверняка, Храм проводил испытания, как лучше поглощать звериные кристаллы, и если они говорят, что надо потратить, то буду тратить.
  
   Наблюдая за тем, как я создаю иллюзии, жрец негромко говорил, подбрасывая кристаллы на ладони.
  
   - Когда я говорил, что тебе этот метод не подойдет, я брал во внимание твой возраст. Пока ты не стал совершеннолетним, у тебя есть шанс расширить свои каналы, используя звериные кристаллы, получив при этом меньшее количество боли. Чем старше ты будешь, тем больнее эта процедура. У некоторых даже не выдерживает сердце.
  
   - Я готов. - сказал, почувствовав, что уровень духовной энергии достиг дна.
  
   Проглотив сразу пять камней я сел, на пол с прямой спиной и тут же почувствовал, как внутри меня что-то заворочалось. Сначала легко и безболезненно, а потом, по нарастающей, распространяясь из живота в другие части тела и терпеть это было совсем не просто. Стиснув зубы, я говорил сам себе: 'Ты вечный скиталец, тебя не сломила Пустота, что значит эта боль? Миг, который скоро закончится, мгновение, которое нужно перетерпеть. Вспомни, как ты управлял болью, в другой жизни, отключая рецепторы!'
  
   - Дыши правильно. - донесся до меня голос жреца и я начал дышать, чувствуя, как чуждая человеческому телу энергия распространяется во мне, проникая в каждую клетку тела.
  
   Под ее воздействием скрипели кости, желая выскочить из суставов и принять иную форму. Самопроизвольно задвигались некоторые мышцы и на моей коже появился серый пух. Раздался громкий тягучий голос жреца и меня словно окатили горячим кипятком. Пух пропал, рассыпавшись пылью и буйствующая во мне сила присмирела, подчинившись мне и послушно стала моей частью.
  
   Поняв, что все прошло, как надо, я посмотрел на жреца и увидел, как тот кивнул.
  
   - И вот еще, что. - сказал он перед тем, как уйти. - Твои родители исключили тебя из семьи и запретили использовать данное ими имя. Теперь ты безымянный.
  
   Помню, как я думал, что быть слугой, это уровень ниже плинтуса. Спешу себя поздравить. Быть безымянным слугой, это уровень еще ниже, где-то в районе канализации. Оказывается, с именами здесь все не так просто, как я полагал ранее. Проводя аналогию, они как разъемы, которые связывают тебя с более развитыми сущностями этой планеты. Проси и воздастся тебе, ищи и найдешь. В общем, теперь эти слова не про меня. Без имени, парни сверху меня не услышат. Имеющуюся способность не отберут, но и помощи от них не будет, а на самом деле, они помогают. Порой молитва, в критический момент, достигает их ушей и сверху нисходит помощь. Может даже метеорит упасть и прибить врага, который тебе практически кишки выпустил. Теоретически. То что по моей просьбе никто метеоритом не поделится, это печально, но я видел ситуации и похуже, так что приняв к сведению этот факт продолжил работать.
  
   Кроме меня здесь было еще трое слуг. Все гораздо старше, мне семь, им по 14, 16, 22. Стоит ли спрашивать, может такая новость пройти мимо их ушей? Конечно же нет. Еще утро не настало, а они уже были в курсе. Первым пришел самый старший и самый страшный. Лицо у него было усыпано мелкими оспинами, что совсем не придавало ему мужской красоты.
  
   - Эй, безымянный. - окликнул он меня. - с сегодняшнего дня будешь стирать мои вещи.
  
   В меня полетел увесистый тюк, от которого в последний момент увернулся, причем, тело это сделало само, с несвойственной ему легкостью.
  
   - Чтобы к открытию зала все было готово.
  
   Сказав, он повернулся и удалился, а я покачал головой.
  
   Следом пришли парни помоложе и тоже оставили свои тюки. Но к слову сказать, более легкие и меньших размеров. Пришедшая в голову мысль требовала серьезного обдумывания. Жаль, что я не знаком с правилами этого места, но буду надеяться, что задуманное сойдет мне с рук.
  
   Так как одежда пахла и пахла совсем не фиалками, после того, как я разложил ее на полу, и использовал вместо тряпок для мытья пола, пришлось сверху побрызгать ароматной водой. Ничего сложного. Просто вода смешанная с парой капель ароматического масла. Теперь наложить иллюзию, и отдать заказчику, который был тут как тут.
  
   - Неплохо. - расплылся в улыбке самый старший, увидев свою одежду покрытую иллюзией. - Немного сыровато, но выглядит здорово.
  
   За ним появились парни помоложе и разобрали свою более простую одежду. Сказали мне: убирайся, и быстро переоделись. Один из них хотел выписать пинка, за то, что одежда не до конца просохла, но я снова невероятным образом изогнулся, увернувшись от него. В приемный зал зашли трое жрецов, одобрительно оценив его состояние, а затем они посмотрели на слуг, которые должны были им помогать. Если эти парни не видели сквозь иллюзию, то со жрецами такой номер пройти не мог. Они дружно повернулись и посмотрели на меня.
  
   - Они попросили постирать их одежду, и я постирал, как мог. - развел своими ручками.
  
   Переглянувшись жрецы отвернулись и я быстро ушел. Иллюзия продержалась до прихода первых посетителей, а потом слетела, показав всем результат моей 'стирки'. Что тут еще сказать. Били их прямо на месте.
  
   Посетители, среди которых хватало публичных, известных персон, обладающих немалым весом и влиянием, сочли оскорблением, когда слуги в мятой, грязной одежде с разводами повсюду, подходили к ним, чтобы помочь с решением их вопросов. Поначалу те пытались объясниться, но после пары особо увесистых пинков перешли со слов на стоны, и когда гнев посетителей стих, уползли прочь, оставляя за собой кровавую дорожку. Жрецы в это дело вообще не вмешивались, наблюдая со стороны с безразличием на лицах, а потом, я узнал, что у меня стало больше работы.
  
   - С завтрашнего дня будешь носить с хранилища, в приемный зал звериные кристаллы. - найдя меня, сказал знакомый жрец. - Вопросы есть?
  
   - Больше работы, значит больше еды?
  
   Подумав, он кивнул, и я довольно улыбнулся. Хотя кормили здесь хорошо, мне не хватало. Организм настолько быстро перерабатывал еду, что буквально через несколько часов, живот тонко намекал о необходимости подкрепиться. Кормили здесь, кстати, кашей с звериным мясом. Вкусно и сытно.
  
   Посмотрев в спину жрецу я подумал, что лишившись имени, по сути, я стал бесправным существом. Низшая каста, коврик, о который можно вытереть ноги. Убей такого, никто и слова не скажет, но его отношение, на мой взгляд, стало более заинтересованным, чем раньше.
  
   Как же это называется? Эмпатия? У меня она была. Насколько сильная? Наверное не очень, но примерный спектр эмоция я мог прочитать. Так вот, по моим ощущениям, этот жрец имел ко мне какой-то интерес. Смотрел, как на диковинку, неведомую зверушку. Но то что я не ощущал от него угрозы для себя, ничего не значило. Люди могут менять свое отношение и планы, буквально за несколько секунд, так что это ни о чем не говорит.
  
   На следующий день, я получил новую одежду. Что-то вроде халата до пола, с вышивкой по краям. Кстати, такая вышивка была и на одежде самого старшего слуги. Интересно, как он? Но это тайна для меня, так как, пострадавших забрали их родственники. Мой прокачанный навык Большое Ухо смог подслушать обрывок разговора, из которого я сделал вывод, что у этих семей была сделка с Храмом, одним условием которой, было то, что они отправят сюда, кого-то в качестве слуги.
  
   Интересно.
  
   С хранилища в приемный зал и обратно, я носил звериные кристаллы несколько дней, придя к однозначному выводу, что меня проверяли. То насыпят яркие кристаллы горкой в коробочку, то бросят на пути несколько штук. К тем я даже не наклонялся, просто перешагивал. Кто бросил, тот пусть и поднимает. Видимо придя к каким-то выводам, меня перестали проверять и еще через пару дней, ко мне пришел знакомый жрец.
  
   - Безымянный. - сказал он с порога. - Отчасти, в этом есть и моя вина, что ты потерял имя и поэтому, я хочу дать тебе возможность получить новое.
  
   Встав с кровати, я смотрел на него опустив руки, и сделал лицо попроще. Уже убедился, что персонал Храма не любит тех, кто умничает.
  
   - За всю жизнь человека, он может участвовать в семи Божественных испытаниях. Первое происходит, примерно в твоем возрасте, второе, в день совершеннолетия. Сразу скажу, что это может быть опасно, но зато, это хороший шанс заявить о себе. Раньше ты ведь хотел быть героем.
  
   - Хотел. - и кивнул для убедительности.
  
   - Тогда сегодня я помогу с поглощением твоих звериных кристаллов, а завтра ты отправишься на испытание.
  
   - Хорошо. - протянул руку за горсткой рыжих камушков.
  
   Сегодня, все было, как и в прошлый раз. Так же больно, и также, чуждая человеческому телу звериная энергия, после вмешательства жреца подчинилась, став моей частью. Если прошлый раз я был зациклен на боли и не понимал, что со мной происходит, то теперь, мне удалось заметить, как и в каких местах, мое тело изменилось под воздействием звериной энергии. Я не стал более сильным, не смог отжаться больше чем вчера, но я стал более гибким и ловким, и мои иллюзии стали более прочными.
  
   Раньше, они напоминали тонкую гибкую пленку, сейчас, мои иллюзии стали немного прочнее и более долговечными.
  
   В этот момент, по лестнице ведущей сюда, послышались громкие шаги нескольких людей и звуки голосов, в которых мой слух уловил нотки ... гнева? Выйдя из ниши, я создал иллюзию стены и шагнул за нее.
  
   - Где этот маленький ублюдок? - недовольно спрашивал у своих товарищей, идущий первым парень в одежде слуги. - За то, что он подставил моего брата, я дух из него выбью.
  
   - Он спит здесь, но его тут нет. - ответил его товарищ.
  
   - Проверьте, может он где-то спрятался.
  
   После этих слов троица заглянула в каждую нишу, но ожидаемо, никого не нашла.
  
   - Жаль. - сплюнул на мою кровать их лидер. - ладно, найдем его завтра.
  
   - Постой. - сказал один из его товарищей. - Я завтра буду носить звериные кристаллы и подброшу парочку, этому гаденышу. Думаю, этого будет достаточно, чтобы снять с него шкуру.
  
   - Но если это дело проверят на Камне Истины, тебя накажут.
  
   - Ты что глупый? Проверят, если его статус будет таким же, как у нас. Кто будет проверять слова безымянного ублюдка? Кто позволит ему коснуться святыни?
  
   - У меня плохие предчувствия. - сказал один из троицы.
  
   - Не бойся. Если что, я возьму на себя всю ответственность. К тому же жрецов не слишком волнуют отношения слуг.
  
   - Нет. - решительно сказал лидер троицы. - подбросим ему наши кристаллы. И так как этот вопрос не задевает жрецов и Храм, разберемся с ним сами.
  
   ***
  
   На третьем этаже Храма, сидящий в кресле жрец рассеял следящее заклинание и негромко пробормотал:
  
   - Какие идиоты.
  
   ***
  
   Инструктаж жреца проходил, сразу после того, как я сделал уборку в приемном зале.
  
   - Безымянный, постарайся хорошо запомнить, то что я тебе расскажу. - строго посмотрел на меня жрец. - Бог, которому мы все служим, Многоликий Аргус, наделил нас большими возможностями. С помощью его силы и благословения, мы жрецы, создали особое измерение, населенное измененными существами. Проще говоря, все измерение - это их дом. Твоя задача проникнуть в него и принести оттуда яйцо этих существ. В этом доме есть несколько уровней, и твоя награда будет зависеть от того, с какого уровня ты принесешь яйцо. Как только оно будет в твоих руках, сломай этот предмет, и сразу же вернешься в Храм. Ты все понял?
  
   - Да.
  
   - Тогда, я создаю для тебя проход.
  
   Наш разговор проходил на втором этаже, в большом ритуальном зале, куда меня затащил жрец. Под ногами гигантская октаграмма, диаметром не менее двадцати метров. Успел мельком взглянуть на нее, вспышка яркого света перед глазами, и вот я уже в совершенно другом месте. Полумрак, затхлость и впереди, что-то вроде гигантского муравейника, вокруг которого копошатся гигантские насекомые, размерами ... если они встанут на задние конечности, то наверняка будут выше любого человека.
  
   Как вечный скиталец, я более чем хорошо знаком с Пустотой и подобными измерениями. Для обычных людей, это что-то загадочное и сложное, но только не для меня. Усевшись на землю, я вошел в состояние медитации, и мой дух вскоре покинул тело. То что не видят глаза, было открыто ему. Пересечение линий энергии, тропы, границы, ловушки и полный план этого скрытого измерения.
  
   Жрец не соврал, но и не сказал всю правду. В этом гигантском муравейнике были десятки уровней, но ребенку было по силам добраться только до третьего, а вот я мог спуститься до самого низа, туда, где располагалось гнездо королевы насекомых и кладка особых яиц. Почему я нацелился именно на них? Это просто. Чем глубже, тем элитнее насекомые, вверху было место для слабаков.
  
   Вернувшись в тело, я покрутил головой и направился к муравейнику, но не к парадному ходу, а к черному, если так можно сказать. Тайный ход, по которому королева могла сбежать в случае опасности. Именно поэтому, на моем пути не было никого, когда я добрался до ее гнезда. Точнее, до нужной мне кладки. Такие же на вид яйца, как и на других этажах, но супер-насекомые, которые из них вылупятся, будут более сильными. Ведь это будущие стражи королевы.
  
   Забрав одно яйцо, я также тихо вернулся обратно, после чего, меняя иллюзии, зашел через парадный вход муравейника. Предмет, который дал мне жрец, был совсем не прост, поэтому я должен был сломать его на третьем этаже.
  
   Пропустив пару насекомых, несущих в своих жвалах, строительные материалы для 'муравейника', спустился на третий этаж и сжал в руке коричневый шар, испещренный множеством символов. Хрустнув, он превратился в пыль, а закружившийся вокруг меня вихрь поднял и унес прочь. Это было слишком просто.
  
   Когда я появился в ритуальном зале, жрец удовлетворенно кивнул головой.
  
   - Третий уровень. Я не ошибся в тебе, безымянный. Теперь осталось сделать последний шаг, для получения имени. Достань яйцо и положи его сюда. Не дергайся. - достав чуть кривой нож, он рассек мне наискосок ладонь, причем очень точно по линии жизни. Вот дерьмо! Я знаю, что это такое!
  
   - Положи руку на яйцо. - услышал его голос и подавив желание проклясть его и всех его родственников до седьмого колена, я выполнил приказ.
  
   - Многоликий Аргус, твой верный служитель, дарует этому безымянному ребенку, новое имя, Двуликий. Да снизойдет на него твоя милость, да будет жизнь его долгой, а служба тебе верной!
  
   Дерьмо! Дерьмо! Дерьмо!
  
   - Теперь тебя зовут Двуликий. - сделав паузу, сказал жрец. - Оставь яйцо здесь, вернись к себе и отдохни, а завтра у тебя начнется новая жизнь.
  
   Поклонившись, чтобы скрыть перекосившееся лицо я сказал:
  
   - Благодарю. - и успокоившись, распрямился и ушел прочь.
  
   Дерьмо!
  
   Ладно, тут надо рассказать, что за ритуал провел, этот ублюдок, в который я вляпался слету, как муха в паутину. Если быть лаконичным и кратким, то он связал мою жизнь и жизнь этого насекомого вместе. Умрет оно - умру и я, умру я - умрет и насекомое. Но это еще не все. Объединены не только наши жизни, но и наши разумы. Я буду видеть и чувствовать, тоже, что и насекомое. То еще счастье, смотреть на мир снизу вверх и испытывать вожделение от вида жуков и тараканов, а эта формулировка, служить Многоликому Аргусу, это обоюдоострый меч, который немедленно срубит мне голову, если мои действия пойдут в разрез с желаниями этого Бога. Дерьмо! Хуже было бы только если я сам, добровольно, произнес бы слова клятвы, поэтому у меня есть крошечный шанс выбраться из этой западни.
  
   Снова послышались звуки шагов и выскочив из ниши, я встал возле стены, спрятавшись за иллюзией. Вчерашняя троица была тут как тут. Вовремя я подсуетился. Снова проверив все ниши, они недоуменно переглянулись, но все же положили, под звериные шкуры на моей кровати, горсть звериных кристаллов.
  
   - Теперь он никуда не денется. - с довольной улыбкой сказал один из них и обсудив свои дальнейшие действия, они поднялись по лестнице на первый этаж.
  
   Проводив их взглядом, я пошел смотреть на 'подарок'. Кристаллов было немного, всего семь штук и все маленькие, но и на том спасибо. Даже если бы у меня не было имени, я бы их не отдал. Но теперь возник вопрос, что же мне с ними делать? Обменять на нужные мне? Хорошая идея. И вообще, неплохо бы узнать побольше на эту тему, только к кому бы обратиться за консультацией?
  
   - Значит ты отдаешь мне эти звериные кристаллы, в обмен на информацию о них? - чуть приподняв бровь, уточнил у меня помощник жреца работающий в хранилище звериных кристаллов.
  
   - Ага.
  
   Молодой парень подумал и решительно забрал себе выложенные на стол кристаллы.
  
   - Ты, наверное, знаешь, что наш континент заселяют люди и звери. - начал он издалека. - Звери, чтобы развиваться, создают эти кристаллы. После того, как они появляются у зверя, кристаллы начинают поглощать энергию Неба и Земли, тем самым усиливая зверя. Но нужно помнить, что каждый кристалл несет в себе отпечаток зверя. Его черты. Его особенности. Если человек будет поглощать его без помощи жреца, то можно легко потерять человечность. Бог такого не приемлет.
  
   - Когда человек, постоянно занимается каким-то делом, он улучшает свое мастерство, обретает понимание и может даже получить благословение Бога, в выбранной им стезе. Но это требует много времени. Могут пройти десятки лет, прежде чем человек станет в своей профессии Мастером.
  
   - Так вот, поглощая звериные кристаллы, можно ускорить этот процесс, но здесь есть нюансы. Я приведу пример профессии кузнеца, которая требует физической силы, хорошего зрения, умения переносить высокую температуру, зрительную память, и самое главное, чувство материала.
  
   - Есть звери живущие под землей, чьи кристаллы им подходят, но если человек поглотит слишком много слабых кристаллов, или ему попадется большой и сильный кристалл, то он изменится. Не физически, а характером и поведением. У него появятся новые взгляды, привычки и увлечения, порой, совсем не безобидные.
  
   - Кстати, могу открыть маленький секрет, на совершеннолетие, каждый может получить в Храме бесплатный кристалл, поглотив который, столкнется с новыми желаниями. Если он сможет им противостоять, он будет награжден.
  
   - Наш Бог, Многоликий Аргус, любит тех, у кого сильная воля и презирает слабаков. Ты знал об этом?
  
   Я только жестикулировал руками в ответ, ничего не говоря, но похоже, этот вопрос был риторическим.
  
   - Так вот, изменившийся кузнец, несмотря на внешность человека, в душе станет полузверем и в неожиданной ситуации, может повести себя не так, как следует. Чтобы тебе стало понятнее, объясню поподробнее. Такие люди не выходят на солнечный свет, предпочитая находиться в темноте. Если включить яркий свет, они могут наброситься на того, кто это сделал. Едят только сырое мясо и очень мало говорят, предпочитая тишину. Громкие звуки могут вызывать у них приступы бешенства, поэтому некоторые из них сознательно лишают себя слуха, что, к удивлению, не сказывается на их работе.
  
   - Жуть. - покачал я головой и расплывшийся в улыбке помощник жреца сказал:
  
   - Сейчас я покажу основные звериные кристаллы и расскажу о их побочных эффектах.
  
   Судя по его пылающим страстью глазам, говорить о побочных эффектах, доставляет ему настоящее удовольствие.
  
   - Все таки не зря заплатил за информацию. - хвалил сам себя, потому что помимо вопросов, о звериных кристаллах, я задавал и другие, которые внесли некоторую ясность, в мое понимание этого мира, и этого региона, в частности. Этот Храм, кстати, не из самых больших. Если использовать аналогию с рейтингом, то в первой сотне, находится на окраине плодородных земель. Да, здесь люди, в основном, селятся на плодородных землях. Мало того что земля кормит, так и зверей больше, чем в безлюдных местах, но опять же, окраина. Много гор, в которых постоянно ковыряются, пытаясь что-то найти, и при мысли об этом, в голове зажглась лампочка. Правда тусклая, так как это один из вариантов, почему меня скрестили с насекомым, может быть, из-за его способности пролезть туда, куда человеку это будет сложно сделать. Но опять же, это догадки. Скоро я узнаю правду.
  
   Встреча с тройкой слуг случилась неожиданно для всех сторон. Я шел из хранилища, а они устояли у лестницы вниз.
  
   - Безымянный! - воскликнул один из них.
  
   - Обращайся во мне Двуликий. - задрал я нос. - Можно с приставкой Великий. Моя жизнь только что круто изменилась, так что если хотите погреться в лучах моей славы, можете порадовать меня, постирав мою грязную одежду.
  
   В ответ тишина, не только у этих трех, из-за отвисших челюстей, но и у одного жреца рядом с ними, который удивленно вскинул брови и чуть улыбнулся. Так как никто ничего не говорил, я важно прошел мимо, услышав за спиной какие-то невнятные звуки.
  
   ...
  
   Когда жрец говорил, что у меня начнется новая жизнь, он не обманул, но как и в прошлый раз, многого не досказал.
  
   Найдя меня, он снова привел в знакомый уже зал, и сказал, ткнув пальцем на вылупившееся насекомое.
  
   - Двуликий, ты видел этих измененных существ в скрытом измерение. Ты знаешь, как они хороши. Тебе выпала уникальная возможность управлять таким существом. Чтобы управлять им, мне придется вживить в твое тело и тело этого существа по духовному камню. Тогда, контроль станет очень удобным и легким. Будет больно, но я знаю, что ты вытерпишь.
  
   После этих слов, он снова достал свой кривой нож.
  
   Жрец вживлял непонятную штуку мне, в середину лба и да, было больно, особенно, когда вставленный духовный камень, коснулся кости. Голова зудела, болела и хотелось биться о стену, но несмотря на это, я внимательно слушал, что говорит жрец.
  
   - Этот камень, я не дарю его тебе. Тебе придется отработать за него и за аренду хранилища для твоего существа. Пока оно находится в нем, оно развивается самым оптимальным образом. Хранилище будет у тебя, пока существо не подрастет. Потом ты вернешь его и заплатишь за использование ... 40 духовных камней.
  
   - А где мне их взять? - задал очевидный вопрос.
  
   - С этим все просто. - расплылся в коварной улыбке жрец. - Недалеко от нас есть заброшенная шахта, где их раньше добывали. Время от времени, люди делают находки в тех местах. С помощью этого существа, ты тоже сможешь это сделать и придумай для него имя. Что-нибудь короткое.
  
   - Айс?
  
   ???
  
   Посмотрев на меня, жрец подумал и нерешительно кивнул головой.
  
   - Путь будет Айс, хотя это очень странное имя.
  
   Хранилище для Айса находилось в браслете. Стоило подать в него духовную силу и появлялось окно, через которое насекомое могло вылезти. Кстати, его размеры были неплохими для новорожденного, примерно с таксу. Конечности чуть шевелились и он активно крутил головой, на которой виднелась рана, с вставленным туда духовным камнем.
  
   - Его можно вставить, только в новорожденную особь. Через день, наружный покров начнет твердеть, а спустя еще пять дней, можно даже не пытаться, так как, чтобы проделать отверстие, придется приложить большую силу, которая заодно разрушит и его мозг.
  
   - Значит можно отправляться в горы, через шесть дней? - вычленил главное для себя, из его слов.
  
   - Можно. - кивнул жрец. - Но настоятельно рекомендую сначала потренироваться.
  
   Тренировался я недалеко от кровати. Выпустил Айса и тот бегал, направляемый моими мысленными командами. Вправо, влево, вперед, назад, откусить кусок деревяшки и принести мне. Хотя Айс был новорожденным, но кусь-кусь у него был на зависть многим.
  
   Когда первый выгул насекомого закончился, спустилась вниз троица злых слуг с претензиями и требованием отдать их кристаллы.
  
   - Вы хоть знаете, каким монстром мне доверили управлять? - спросил их в ответ и увидев недоумение на лицах продолжил. - Выйдите и отойдите ближе к лестнице, когда я его выпущу. Мало ли что.
  
   Подавая духовную силу в браслет, одновременно, я создавал иллюзию большого насекомого, но память, малость подвела с размерами и появилось нечто гигантское, более трех метров в высоту, с ярко зелеными глазами и клубами огня из пасти. Я еще чесал голову, удивляясь своей ошибке, как этих парней и след простыл. Нашел их на первом этаже, ошалело и нервно смотрящих в мою сторону.
  
   - Совсем забыл сказать, что всего за 5 звериных кристаллов, любой их вас может стать моим другом, а за 10, хорошим другом. Что думаете? - видя их молчание добавил. - То существо, которым мне доверили управлять, не обижает моих друзей! Оно даже защищает их, в меру своих сил.
  
   После этих слов, двое стали хорошими друзьями, а самый бедный, обычным другом. Забрав звериные кристаллы, я довольно улыбнулся и уходя сказал.
  
   - Так как вы мои друзья, то в следующем месяце, стоимость дружбы обойдется вам со скидкой в 20%. Но и это еще не все. За каждого нового друга, которого вы приведете, вы получите от 1 до 2 звериных кристаллов. Очень выгодное предложение. Вы даже сможете на этом неплохо заработать.
  
   ...
  
   Перебирая звериные кристаллы вспомнил, что помощник жреца говорил о тех рыженьких, что я поглощал. Они от небольшого зверя, красно-рыжей окраски. Гибкий, юркий, осторожный, любитель свернуть шею домашним животным и любитель соли, из-за чего и попадается в ловушки с угощением. Так как, его относительно легко поймать, его кристаллы не слишком ценятся, можно даже сказать, что я работаю за бесплатно. Оказывается, даже в этом мире знают, что детский труд, самый дешевый труд в мире!
  
   Какие еще есть минусы? У меня в будущем может появиться зависимость от соли? Начнется ломка? Об этом помощник жреца ничего не сказал, так как про тех, кто использует подобные кристаллы, у него не было никакой информации.
  
   Кстати, чем кормить мое насекомое? Вопрос, ответ на который получил только на следующий день.
  
   - Он всеядный. - ответил, чему-то радующийся жрец. - можешь дать ему один кристалл, или отнести в поле, чтобы он охотился на грызунов.
  
   - Хорошо.
  
   Сначала попробую вариант с полем, и сразу же, не откладывая на потом, я пошел на поиски ближайшего поля. С этим особых проблем не было. Поля тут повсюду, и в основном из сорняков, которые выше моей головы, хотя, с моим-то возрастом, это совсем не удивительно.
  
   Айс оказался реально всеядным. Ел траву, корешки, даже пара измельченных камней отправилась в его пасть. Грызунов мы встретили только двух, и если один убежал, то второй, после команды: Кусь! - был молниеносно разделен на две части. В общем, еды было много, но эмоций никаких. Просто жрал, до чего мог дотянуться и напоследок, я даже не выдержал и дал ему один звериный кристалл, перед тем как вернуть в браслет. Все тоже самое, ноль эмоций
  
   ***
  
   В закрытом пространстве, пропитанном чистейшей энергией, происходило расщепление и переработка полученного материала. Становился крепче хитиновый экзоскелет измененного насекомого, на конечностях появились маленькие коготки, а из зоба проклюнулось маленькое жало. Голова чуть приподнялась, и в глазах появилась осмысленность, когда Айс смотрел на мир, глазами его двуногого хозяина, который и не подозревал об этом.
  
   ***
  
   Только вернувшись в Храм я узнал, что при нем, есть что-то вроде доски с миссиями, и что мне следовало подойти и взять задание, на истребление грызунов на конкретном поле, что бы и Храм получил преференции, и мне карман наполнили. Только после того, как мне прочли несколько лекций на тему, как хорошо помогать своим ближним, я кристально четко понял схему жреца.
  
   Земледельцы, с завидной регулярностью, капали ему на мозг своими жалобами, за которые никто не хотел браться, и тут вот какой случай, нашелся дурной малец, который будет ходить и выполнять заказы крестьян. А чтобы с крючка не сорвался, вот тебе долг, который не каждый охотник на зверей вытянет. Ну а про горы, он сказал, чтобы просто успокоить, на самом деле, туда попасть совсем не просто, особенно такому мелкому персонажу, как я. Точнее, не просто попасть в то место, где можно найти духовные камни.
  
   И никто все это время не замечал, что находящийся в закрытом измерении Айс, запоминает тех, на кого зол его хозяин, чтобы сделать им потом кусь-кусь.
  
   - Вы заказывали, я пришел. Где работать? - махнув рукой, приветствовал землепашца, который заказал миссию по истреблению грызунов. Кстати, это уже третья взятая мной работа. Первые две прошли с некоторыми шероховатостями, как в общение с заказчиками, так и с самим выполнением, но награду никто не зажал. Мне достались все тушки грызунов и несколько мешков с корнеплодами. Тушки пошли Айсу, часть тушек, Айс съел сразу, часть закинул ему в измерение, и надо сказать, это парень растет на глазах. Сейчас он раза в три стал больше и опаснее. Корнеплоды же достались мне, и я их регулярно грызу в перерывах между едой. Организм с пугающей скоростью восполняет нехватку витаминов и калорий.
  
   Бородатый мужчина небрежно махнул рукой и указал на ямы вдоль своего дома.
  
   - Здесь.
  
   - Айс. Настал твой звездный час. - открыл я измерение и насекомое-переросток выползло наружу.
  
   Опустив голову он переходил от одной ямы к другой и резко остановившись, начал быстро копать землю. Грызуны, так досаждавшие людям, жили в подземных гнездах, из которых вело множество ходов. Ходы вышедшие на поверхность, не всегда вели в гнездо грызунов, но с обонянием Айса, не было проблемой найти нужный ход. Сейчас он доберется до их гнезда и покажет свою технику кругового кусь-кусь-кусь.
  
   Если на первой миссии мне надо было им управлять, то теперь, он сам все делает, я только присматриваю, на всякий случай, и сейчас, был тот редкий момент, когда мое вмешательство понабилось.
  
   'Принеси ее.' - послал мысленный приказ и вылезший из норы Айс притащил две части сломанной странной маски.
  
   - Вот где она была. - раздался голос нанимателя. - Я на детей грешил. Думал они ее куда-то засунули, оказывается, это работа этих вредителей.
  
   - Откуда она такая взялась? - задал вопрос, очищая ее от грязи.
  
   - Купил у одного парня на рынке. Тот, в свое время при большом Храме учился, приезжал в наши края, чтобы в пещерах исследования проводить, вот и сделал ее, чтобы в темноте лучше видеть. Одеваешь ее ночью, и все светлее становится.
  
   - Это раньше было. - указал на две части. - Как насчет того, чтобы подарить ее мне?
  
   - А, бери. - махнул рукой мужчина. - Обошлась она мне недорого, будет надо, я себе новую куплю.
  
   Надо сказать, что маски, это моя страсть, еще с прошлой жизни. Сколько их у меня было? Больше трех сотен и все разные, и все с историей. Как я наслаждался ими, какое удовольствие испытывал, держа их в руках, не передать словами, только вздохами: Ааа, Ууу, Охх, Даа ... Эта будет первой в моей коллекции, но сначала ее нужно починить.
  
   ***
  
   - Могу научить и даже дать необходимый инструмент, но все вместе, это будет стоить тебе 10 духовных камней. - сказал знакомый жрец.
  
   Тц. Этот парень точно хочет в кабалу меня загнать, но не став возмущаться, кивнул головой.
  
   - Буду должен.
  
   Как оказалось, все было просто и сложно одновременно. Просто, потому что нужно было сложить части сломанной маски и соединить разорванные каналы, а сложно, потому что, чтобы их увидеть, нужно было вложить части маски в закрытый диагностический контур и запитать его своей духовной силой. Та резонируя от контура, окутывала сломанную вещь легкой, невесомой разноцветной пленкой, показывая места повреждений, и уже тогда приходилось извращаться, связывая разорванные нити, тщательно контролируя количество необходимой силы.
  
   Понятно, что 10 камней, жрец взял за сам контур, который представлял из себя, куб с гранями, длиной около 20 сантиметров. С моим резервом, использовать я его мог, от силы несколько минут, после чего уровень духовной энергии видел дно и на этом все. С этой достаточно слабой поделкой провозился кучу времени. Но сделал. Пусть не идеально, но все равно. Моя первая маска... Моя прелесть...
  
   Несмотря на звучное имя, мой статус был слуга, причем слуга с большим долгом. Эта новость изрядно подняла настроение другим слугам, после того, как они узнали подробности о моем таланте и прочие нюансы. Вот так ходишь, улыбаешься людям, они тоже улыбаются в ответ, а за твоей спиной, все твои секреты выкладывают, злорадно потирая потные ладошки.
  
   Теперь эта, непонятно почему, обиженная троица, присматривала за мной, ища возможность, докопаться и попутно приходила позубоскалить, во время моей уборки приемного зала в Храме. Даже можно сказать, что это в привычку у них вошло. А ведь говорили, что они мои друзья, эхх ... Вот и сегодня, они тут, как тут.
  
   - Эй, Двуликий, чего тебе твой монстр не помогает?
  
   - Может выпустишь его и напугаешь нас?
  
   - Ха-ха-ха.
  
   - Я бы выпустил, но не хочу. Вы же от страха обделаетесь, мне потом за вами убирать, это лишняя работа.
  
   - Да что ты за чушь говоришь?! - раздались гневные выкрики. - Мы не такие!
  
   - Я уже видел, ваши дрожащие ноги и испуганные глаза. Кстати, если вы действительно такие храбрые, чего тогда в Храме отсиживаетесь? Чего на зверей не охотитесь? Только языком можете молоть.
  
   - Да что ты понимаешь! - надо мной навис их лидер. - Мы уже были на охоте!
  
   - Да, да, да. - отмахнулся от него. - стояли в задних рядах, и смотрели, как другие всю работу за вас делают. Или кто-то из вас, один на один, против зверя вышел?
  
   - Причем здесь, один на один? - буравил меня своими глазами, этот крепыш.
  
   - А при том, что я, бросаю вызов, всем вам троим. Через месяц, отправимся охотиться на зверей и посмотрим, сколько голов вы сможете втроем добыть и сколько я, со своим помощником. Так что или принимайте вызов, или валите отсюда, у меня нет желания слушать пустозвонов.
  
   - Ты сам это сказал! - ткнул мне в грудь пальцем, их лидер. - через месяц мы выясним, кто из нас чего стоит.
  
   - Да, да, и не забудьте приготовить 10 духовных камней, в случае своего проигрыша.
  
   Переглянувшись, они посмотрели на меня.
  
   - Значит ты тоже приготовишь 10 духовных камней?
  
   - Нет. Я не собираюсь проигрывать кучке слабаков.
  
   - Ну, мелкий. - шагнул ко мне лидер троицы и посмотрел на мой вытянутый палец.
  
   - Посмотри сначала туда.
  
   Обернувшись, он увидел прислонившегося к стене жреца и отскочил от меня.
  
   - Мы просто разговаривали. - начал объяснять он ему. - небольшой спор, который, наверное, не слишком вам интересен...
  
   Он несколько минут говорил и говорил, пока я не развеял иллюзию.
  
   - Ха-ха-ха. - раздался звонкий смех в наступившей тишине, и когда троица шагнула ко мне с сжатыми кулаками, выпустил из браслета Айса. - Хотите драться, давайте. Только не жалуйтесь, если без ног останетесь.
  
   - Через. Месяц. Мы. Разберемся. - выдавил из себя лидер, после того, как его прихватили за руки и что-то прошептали на уши, двое остальных.
  
   ***
  
   Разве могло в этом месте, что-то остаться скрытым. В общем, через пару часов я имел 'удовольствие' говорить с жрецом, который сказал, что у меня есть долги, у тех слуг есть обязательства и поэтому он запрещает нам заниматься самоубийством. Как человек, имеющий мозги, он чувствует себя обязанным позаботиться о тех, кому их с рождения не досталось. Но если у кого-то, все еще свербит в одном месте, то он организует соревнование, со ставкой в 1 духовный камень.
  
   - Надеюсь, жестокое и кровавое? - спросил его после этих слов, и тот поперхнулся.
  
   - Тебе же только 7 лет. - он посмотрел на меня. - откуда ... впрочем, учитывая твою бывшую семью... Нет, не кровавое, но требующее определенных навыков.
  
   - Мне же понадобится большой острый нож? - продолжал я его троллить, смотря своими невинными детскими глазами.
  
   - Иди за мной и узнаешь, что тебе понадобиться. - усмехнулся жрец и повернулся.
  
   Решив взять процесс в свои руки, жрецы предложили следующее. Есть стая диких птиц, регулярно, с высоты полета, гадящих на окружающих. Даже лица убеленные сединами и имеющие большой авторитет в массах, пострадали от их меткой бомбежки, понеся моральный урон.
  
   Оно и понятно, сложно внимать словам житейской мудрости, от обосранных птицами жрецов. Так и подмывает сказать непристойность. Эх, а на другой планете, детей с малолетства учат, что гуано на голове, это нормально. (*) Ну да ладно, здесь вам не там.
  
   (* - отсылка к немецкому художнику-иллюстратору, который нарисовал крота с собачьим говном на голове. Милая душевная история, трогающая души европейцев и названная классикой, среди книжек-картинок для детей. И именно потому, он был удостоен премии имени Астрид Линдгрен, размером более 500.000 $, выданной в 2017 году.)
  
   - Соревнование будет происходить следующим образом. - перешел жрец к правилам. - эти птицы вьют гнезда на земле. Кто их больше найдет, тот и победит, показав свое превосходство над другой стороной.
  
   - Мы согласны. - сказала после недолгого обсуждения троица.
  
   - Я нет. - категорически замахал руками. - Это развлечение, только отсталых в своем развитие может устроить. Давайте так. Если охотиться нельзя, мы отправимся на гору и проверим свою удачу, в поиске духовных камней. Узнаем, кто родился в рубашке, а кого, мамаши рожали на ходу, уронив вниз головой.
  
   Жрец замолчал, и недовольно посмотрел на меня.
  
   - Не, ну, а что? - начал я развивать свою мысль. - Если эти трое не смогут найти ни одного камня, значит даже им станет ясно, что быть слугами, это вершина их возможностей в жизни. Ведь все неприятности случаются от переоценки своих сил, верно?
  
   - Нет. - категорически взмахнул руками жрец. - Это совсем не просто. Без опытного проводника, идти в шахту, все равно, что ухаживать за смертью. Легко заблудиться и сгинуть без следа. Я не разрешаю.
  
   - Повезло вам. - ткнул пальцем в растерянную троицу. - будете и дальше жить своей скучной жизнью ...
  
   - Хорошо. - оборвал меня жрец. - Если вам так не терпится выяснить, кто из вас лучше, то отправляйтесь в подземные коридоры под храмом. Там давно никто не убирался, и поэтому там появились летучие мыши. Разберитесь с ними. Кто сделает это лучше, тот и победил.
  
   Хотя условия миссии прозвучали, и прозвучали достаточно неопределенно, больше мы ничего не услышали. Как ее выполнять, тоже никто ничего не сказал. Мол вам надо выяснить, у кого писюн длиннее, идите в подземные коридоры и мерьтесь. Можете летучих мышей арбитрами взять. Будут оценки выставлять и крыльями хлопать.
  
   Вообщем пошли мы туда вместе, уровень, гораздо ниже подвала, и если они взяли с собой факелы, то я и факел и маску. Подземные коридоры назывались так потому, что их было два и перед появившейся развилкой мы решили разойтись.
  
   - Вы главное, держите штаны приспущенными. - решил дать совет напоследок своим соперникам. - Тогда вас быстро найдут по запаху, и мыши сильно обглодать не сумеют.
  
   - Надеюсь, они тебя сожрут целиком. - мстительно сказал один из троицы, и остальные его поддержали:
  
   - Маленький недомерок!
  
   - Сдохни!
  
   По своим прошлым жизням, я более чем хорошо знаю, что для каждого дела нужен правильный настрой, поэтому показал им срамной палец и довольный, пошел в свой тоннель.
  
   Маску до этого я не показывал, поэтому потушил огонь и одел ее, пусть эта троица думает, что с факелом иду, притягивая к себе внимание. Коридор реально широкий, метра 4 в высоту, и столько же в ширину. Что мой правый, что их левый, идут дугой и потом сходятся, если верить карте, которая висела у входа. Для чего они? Кто его знает. В любом случае надо идти вперед и делать это тихо. Шуметь мне совершенно не нужно.
  
   Прошел всего ничего, а уже увидел следы чей-то жизнедеятельности. И пыли местами нет, и какие-то деревяшки погрызенные валяются, а еще через несколько шагов я увидел этих мышей.
  
   Ну что тут сказать... больше они, чем я предполагал и крылья у них тоже больше, и клыки выпирают из пасти и самое обидное, что висят под потолком, на высоте, до которой мне не добраться.
  
   Ладно, надо идти еще тише и можно даже не дышать... Заодно узнаю, возможно ли это сделать.
  
   Аккуратно ставя ногу с пяточки на носок, я прошел до места, где подземные коридоры сходились и именно там заметил их большое гнездо. Эти существа не откладывают яйца, а мастерят из подручных средств гнезда. Лепят они их очень тесно и в конечном итоге получается что-то очень большое, со множеством входов и выходов. Кстати, в другом тоннеле, летучих мышей видимо не было, иначе как объяснить тот факт, что эта троица уже добралась до этого места, подсвечивая себе дорогу факелами и уже примеривалась запустить в гнездо свои лапы.
  
   Точно. Захотелось дать себе подзатыльника. Они же не видели летучих мышей и думают, что те в гнезде сидят, а на самом деле, они свисают с потолка за моей спиной.
  
   Троица замерла недалеко от гнезда и начала его обходить. Один с одной стороны, другой, с другой стороны, а третий полез на каменные блоки стоящие рядом.
  
   Надо помочь парням. - мелькнула мысль и тонкая, невесомая иллюзия создала еще пару блоков вверху.
  
   Общаясь жестами, они подошли к гнезду летучих мышей ближе, и тут парень, который был наверху, сделав шаг, почувствовал, что падает в пустоту и громко заорав полетел вниз, энергично взмахнув руками.
  
   По ушам долбанул пронзительный писк, и я быстро скрючился в уголке, зажимая уши, а вверху пронесся рой мышей и вслед за первым криком, послышался и второй и третий. Отмахиваясь руками и факелами, парни отступали назад, а я быстро пробравшись на место катастрофы, подобрал упавший факел и сунул его в гнездо, заметив, что огонь, охотно пожирает материал, из которого оно было сделано.
  
   Теперь и мне надо делать ноги, потому что, пожар в закрытом помещение, это совсем не хорошо. Хотя, какое оно закрытое? Воздух же сюда, откуда-то поступает. Мой нос это почувствовал раньше, а сейчас вдохнув дыма, он посоветовал бежать, что есть сил.
  
   До выхода я добрался первым, а следом появилась изрядно поцарапанная троица. Жестокие мыши покусали и поцарапали их, где только могли. Был маленький шанс, что загрызут на смерть, если перекусят яремную вену, но обошлось. Не зря говорят, что Бог любит дураков.
  
   Окинув их гордым взглядом, я поднялся наверх первым, а там нас уже ждали жрецы, и судя по выражениям их лиц, мне почему-то подумалось, что они в курсе всего произошедшего.
  
   - Каков результат вашего спора? - спросил один из них, когда эта троица поднялась и пришла в себя.
  
   - Ничья. - ответил я первым. - Считаю, что надо сделать второй раунд, когда заживут царапины на этих неженках.
  
   После моих слов наступила тишина. Никто такого не ожидал, и после недолгого обсуждения, все стороны согласились.
  
   Хе-хе. - думал про себя, идя к своей нише. - В следующий раз, я сделаю это приключение, поистине незабываемым, но для этого мне понадобятся кое-какие материалы.
  
   Любая монета имеет две стороны. Из-за того, что слуг сильно покусали летающие мыши, они получили пару дней отдыха, мне же добавили работы. Не было бы долга, можно было бы отказаться, но с его тяжестью, вести переговоры очень трудно. Зато вытребовал 5 разовое питание. До сих пор я не понимаю, куда все девается, то что съедаю. Такое чувство, что во мне поселилась бездонная дыра и лишь пару дней спустя, мне пришла в голову одна занятная мысль, а что если связав наши жизни, жрец также связал наши тела и та еда, которую переваривает мой желудок идет и на прокорм Айса. Хм. Тогда возможна и обратная связь? Брр. Представил, как тот делится со мной неаппетитными тушками грызунов и понял, что хочу этот вопрос окончательно выяснить для себя.
  
   Где бы об этом узнать? В Храме есть библиотека, но так просто туда не попасть. Знания - это сила, и жрецы не делятся ими с каждым желающим. Поэтому решив сделать ложный маневр, на следующий день, я нашел жреца и сказал ему, что хочу почитать про нашего бога, Многоликого Аргуса.
  
   Если я думал, что мой замысел попасть в библиотеку при Храме и посмотреть одним глазком имеющиеся там фолианты, имеет неплохие шансы на успех, то действительность была жестока. Меня отвели к каменной стеле, где были вырезаны заповеди Многоликого Аргуса. Их было немного, но даже этого хватило, чтобы понять, что он не пацифист, и ересь, вроде: тебя ударили по щеке - подставь другую, ударили по другой - сними штаны и наклонись, органически не переваривает.
  
   Если тебя ударили, отруби эту руку и засунь ее обидчику, куда нибудь поглубже. Такая вольная интерпретация, этих длинных и витиеватых слов. В общем, суров Многоликий, но к тем, кто живет по его заповедям, добр. На одной части стелы были заповеди, на других, были перечислены дары, которыми он одаривал своих фаворитов. Судя по написанному, Бог не мелочился, если человек ему угодит. И здоровьем одарит, и силой мужской, и богатством, что не каждый унести сможет. Правда про женщин, не было ничего написано, но оно и понятно, когда у тебя все перечисленное есть, с этим нет никаких проблем. Даже если ты живешь в пустыне, они соберут караван и отыщут тебя.
  
   Хорошая реклама. Для этих времен - просто огонь. Жаль только что проверить имеющиеся в голове мысли не смог. Ну да ладно. Нужные материалы я достал. Теперь надо их использовать.
  
   Вторая попытка состоялась через 6 дней. Слуги были суровы, одеты в легкую броню, держали в руках алебарды и сети, свысока смотрели на меня.
  
   - Ну что, не передумал с нами спорить? - спросил меня их лидер.
  
   - А что изменилось? Как были слабаками, так и остались ими. Идите и покажите, что вы умеете.
  
   Бросив гневный взгляд троица бодро зашагала вниз по ступенькам, а затем, один из них поскользнулся, затем второй, третий, и по смазанным маслом ступенькам, с ветерком и выкрикивая что-то бодрящее, они унеслись вниз, громыхая железками. Каменная стена приняла их в свои ласковые объятья и наступила тишина, а потом появились жрецы.
  
   - Двуликий, - обратился ко мне один из них. - что ты сделал?
  
   - Просто почистил лестницу. Прошлый раз спускался по ней и обратил внимание, что она грязная, пыльная, некрасивая. Посмотрите, как сейчас красиво блестит! Правда здорово?! Теперь не стыдно по ней ходить.
  
   Жрецы пробурчали что-то невнятное и ушли за песком. Засыпав им смазанные маслом ступеньки, они спустились вниз и вскоре я узнал, что все слуги живы, но получили несколько травм, из-за которых не смогут принять участие в нашем споре. Эх, молодость, молодость. Горячие парни, лишь бы первыми до врагов добраться. Зачем было так спешить?
  
   - Когда придут в себя, скажите, что я предлагаю этот раунд считать ничьей. - сказал жрецу, который забрал стонущие тушки слуг. - Мы выясним, кто из нас лучше в третьем раунде.
  
   Тем более, у меня столько идей...
  
   Жрец окинул меня таким взглядом, что по спине пробежали мурашки, но потом чуть улыбнулся.
  
   - Даже не сомневайся в этом.
  
   ***
  
   Потянулись дни, похожие друг на друга, как близнецы братья. Единственное различие, в размерах Айса, который рос не по дням, а по часам, да и я сам приобрел прослойку мышц на костях. Из-за поглощаемых звериных кристаллов, моя ловкость и гибкость, просто зашкаливали все имеющиеся пределы. Тело гнулось, как хотело. В любую сторону. Позвоночник, невероятно гибкий, мог как свернуться, так и развернуться. С такой пластичностью, я мог стать чемпионом по художественной гимнастике, оставив за бортом всех чемпионок прошлых лет, вместе взятых.
  
   Да и вообще, этот вид спорта без участия мужчин проигрывает. Разве интересно смотреть, как хрупкая барышня, широко улыбаясь, подбрасывает 150-граммовую булаву и в прыжке ее ловит. Вот когда, здоровый мужик подбросит двух пудовую гирю и с небрежной улыбкой поймает ее в прыжке, или не поймает и она оставит вмятину в поле, или в теле самого гимнаста, вот это весело и задорно. Разве нет?
  
   Травмы от падения с лестницы, прошли у парней, за неделю и подозрительно смотря под ноги, они спустились ко мне, чтобы обговорить условия третьего раунда.
  
   - Двуликий, мы хотим сказать, что ты не должен делать, как в прошлый раз. Не натирай ступеньки.
  
   - Если считаете, что это вам поможет, то не буду. - пожал плечами. - Что еще, мне надо сделать, чтобы уравнять шансы? Прыгать на одной ноге всю дорогу? Или отправиться туда с завязанными глазами? Или может вообще туда не ходить, чтобы у вас появилась хоть тень шанса преуспеть?
  
   - Иди, но веди себя правильно. Соревнуйся с нами по честному. - строго сказал лидер и не выдержав, я расхохотался. Семилетка против трех здоровых лбов должен честно соревноваться? За кого они меня принимают?
  
   - Насмешил. - покачал головой, вытирая выступившие на глаза слезы. - С этого дня я буду называть тебя Клоуном.
  
   - А что он такого сказал? - влез в разговор другой слуга.
  
   - Если не понял, то будешь Тупым.
  
   Третий ничего не сказал, так что я окрестил его про себя Молчуном.
  
   - Так вот. Если боитесь, признайте свое поражение. Хотите соревноваться, пошли соревноваться, а со списком своих условий идите к жрецам. Это их работа, вразумлять тупых, убогих, и давать советы, хотя в вашем случае, они бесполезны.
  
   - Ты! - выкрикнул лидер компании и лишь после того, как его успокоили его товарищи, он ушел, сказав напоследок: - Сегодня вечером мы все решим!
  
   Сегодня вечером? Это хорошо. А то из-за скуки, я чувствую, как меня покрывает уныние. Уныние в душе, уныние в ногах, уныние в руках и даже ... Ладно. Похоже сегодня вечером будет весело.
  
   Судя по тому, что к лестнице нас пришел провожать жрец, значит кто-то не поверил, что я играю честно. Осмотрев ступеньки, он зыркнул на меня и ушел.
  
   - Догоняйте, неудачники. - крикнул и помчался по ним первым.
  
   - Стой. Это нечестно! -послышались за спиной крики, но я лишь ухмыльнулся в ответ. Дети, какие они все-таки дети. Не снижая скорости, я добежал до развилки и двинулся, на сей раз, по другому подземному коридору. Маска на лицо и видно, где что находится и куда идти. Летучих мышей здесь не было и впереди пахло гарью. Добравшись до места, где было гнездо, я застыл, как вкопанный. Огонь сжег все, оставив от большого гнезда летучих мышей, только золу на полу и сажу на стенах, но кроме этого, он открыл щель в стене, откуда дул легкий ветерок.
  
   Даже не раздумывая, я протиснулся в эту щель и преодолев ее, оказался в лабиринте.
  
   - Интересно.
  
   ***
  
   Со всеми мерами предосторожности, трое слуг прошли по подземному коридору, до сожженого гнезда и так же обнаружили щель в стене.
  
   - Посмотрим? - тихо спросил лидер и получив согласные кивки полез в щель.
  
   ***
  
   - Идиоты! - закричал жрец, смотря через следящее заклинание, за действиями троицы.
  
   Зайдя в лабиринт, они очень быстро заблудились и решив вернуться обратно, двинулись совсем не в ту сторону. Подсвечивая путь факелами, они приближались к центру лабиринта, как вдруг, по его изгибам пронесся мощный поток ветра, затушивший огонь факелов, и механический громкий голос произнес:
  
   - Испытание начинается!
  
   ***
  
   Я шел по лабиринту, касаясь его стен правой рукой. Да, то самое, широко известное правило 'одной руки'. Шел, шел и банально пришел, не к выходу, а к широкой площадке, пол которой был испещрен множеством сложных символов и линий, всевозможных размеров. Из ее центра стало медленно появляться свечение и из образовавшегося, и повисшего на уровне моей головы, сгустка донесся вопрошающий голос.
  
   - Претендент готов?
  
   - Всегда готов. - ответил продолжая идти дальше, и только после того, как по ушам шарахнуло: Испытание начинается! - понял, что зря это сказал.
  
   ***
  
   - Этот лабиринт был построен тысячи лет назад. Во времена Первой Божественной Войны.
  
   - Это же было более 7000 лет назад! - удивленно воскликнул самый молодой жрец.
  
   - Да. - кивнул головой рассказчик. - Время было тяжелое и непростое. Весы склоняли то в одну, то в другую сторону. Тогда и придумали этот ритуал, который позже был запрещен. В лабиринт, полный ловушек и зверей, входили четверо добровольцев. Им нужно было найти один из нескольких алтарей, который изменит их жизнь. Первый добравшийся до него, получал силу трех других, которые умирали, становясь похожими на высушенные мумии. После этого срабатывало устройство перемещения и получивший силу троих конкурентов, отправлялся на свое заключительное испытание, которое проходило на поле боя.
  
   - Но сейчас же мир. - снова не удержался самый молодой.
  
   - Значит тот, кто запустил механизм перемещения окажется на древнем поле боя. - чуть пожал плечами рассказчик.
  
   - В чем смысл этого? - нахмурился один из слушателей. - Жертвовать тремя людьми, ради того, чтобы один стал более сильным, как это могло помочь в войне?
  
   - Считалось, что и способности такого человека претерпят качественный скачок. - ответил рассказчик. - Если до этого он был на уровне подмастерья, то после испытания, мог стать Мастером. Не знаю, читали ли вы легенду о Мастере Крика? Он прошел подобное испытание и его голос стал настолько громогласным, что от его крика, у врагов лопались барабанные перепонки, и их боевые порядки становились более слабыми.
  
   - Но как же появилась эта проклятая щель? - нахмурился жрец, с руки которого семилетний мальчишка оказался в Храме.
  
   - У нас же время от времени случаются землетрясение, так что вероятно, из-за них это и случилось.
  
   - Что же нам теперь делать? - нарушил наступившую тишину самый молодой жрец.
  
   - Искать тела погибших. Отдадим их вместе с компенсацией родным и отправим письмо в другие Храмы. - ответил глава Храма и поднялся с кресла. - Идемте. Нам предстоит много работы.
  
   ***
  
   Топор, который имел кучу знакомых и оттого всегда бывший в курсе последних новостей, рассказал о случившемся в Храме, за ужином, на который собралась вся семья.
  
   - Значит этот щенок, стал втрое сильней? - с легким интересом спросил широкоплечий мужчина с пудовыми кулаками.
  
   - Да, отец. - кивнул первенец.
  
   - Если бы я был втрое сильней, я бы мог бы посетить одно место. - ухмыльнулся мужчина.
  
   Сидевшая рядом жена, мгновенно поняла о чем речь и взяла разговор в свои руки.
  
   - У нас же много знакомых, я напишу всем им письма. С их помощью мы найдем его. Кстати, какое имя ему дали жрецы?
  
   - Двуликий. - сказал, словно сплюнул Топор, показывая свое отношение к их фантазии.
  
   ***
  
   Где это я? - осмотрелся по сторонам.
   Казалось, только что был в подземном лабиринте, потом ... потом меня скрутило, подняло, перекрутило, выжало, свернуло и выплюнуло. Как-то так, наверное. Но от этого вопрос, почему я нахожусь в мертвом лесу не стал менее актуальным. Редкие деревья, были словно железные, когда я постучал по ним, а земля, также была не менее твердой и колючей. Идти по ней, только ноги калечить и покопавшись в памяти вспомнил, как в другой жизни ходил по стеклу, без воплей ОМ, а предельно концентрируясь на ощущениях ног, осторожно их поднимая и опуская.
  
   Идти по такой поверхности было еще то удовольствие, но к счастью, вскоре показались деревья, и я вышел в живой лес, который рос на развалинах какого-то города. Ведь никто не стал бы возводить в лесу стену, просто так, верно?
  
   Взобравшись по полуразрушенной стене на самый верх я огляделся. Лес, лес, много леса. Куда меня занесло, этот вопрос оставался открытым, но тем не менее, на данный момент, надо было озаботиться делами насущными, это едой и жильем.
  
   ***
  
   Серый падальщик, осторожно принюхался и начал медленно двигаться к запаху, который уловил его чуткий нос. Спрятавшись в кустах, он наблюдал, как неуверенно ковыляет маленькое двуногое существо и не став оповещать стаю о находке, последовал за ним. Двуногий завернул за камни, он последовал за ним, приоткрыв пасть в предвкушение, и тут же задняя лапа взорвалась острой болью. Взвизгнув, он успел отпрыгнуть в сторону, но большего ему сделать не удалось. Зверь, которого он прежде никогда не видел, метнулся следом и перекусил ему горло.
  
   ***
  
   Я и Айс объедали нашу добычу. Огня не было, как развести костер, без помощи спичек, я знал весьма смутно и не став ковыряться в памяти, стал жадно рвать зубами, еще теплое мясо. Возможно, какой-то диванный неженка скажет свое 'фи' и 'фу', но они только на это и способны, так стоит ли прислушиваться к мнению одноклеточного диванного планктона, производящего из полезного, только фекалии? Наверное, нет. Хрум-хрум. Погрыз хрящики и достал, оставленное напоследок сердце. Тепленькое, это хорошо.
  
   Наевшись до отвала, я покрутил в руках добытый серый звериный кристалл и задумался о том, что делать дальше. Учитывая мои возможности, наверное, неразумно идти через лес, в котором обитают звери. Их ведь может быть много. Окружат и доказывай, что мы с ними одной крови. Нет. Лучше я пока побуду здесь, подожду, пока подрастет Айс и когда он сможет выдерживать мой вес, тогда оседлаю его и свалю с ветерком из этого места. А чтобы не было скучно, можно заняться поиском чего-нибудь интересного в этих руинах, вдруг найду что-то интересное.
  
   Сказано - сделано. Отправив Айса в его измерение, я отправился исследовать руины, покрывшиеся травой, кустами и деревьями.
  
   Достаточно быстро я понял, что этим руинам много-много лет и найти что-то ценное, это задача для настоящего профессионала, которым я не являюсь. Поэтому, впустую потратив несколько часов своего времени, я стал мастерить укрытие. Что для этого надо? Палки, лианы, и широкие листья, чтобы положить сверху. Примитивная конструкция, на которую потратил все свои силы.
  
   Лежа на куче листьев, я прислушивался к шуршанию листьев, к ветру, к вою зверей, вспоминая безопасные стены Храма. Вот уже не думал, что так скоро буду скучать по ним. Наверное, от скуки, по памяти создал иллюзию кровати в моей нише, и был потрясен тем, что она во-первых, выглядела столь реалистично, и во-вторых, ощущалась, как кровать, хотя и была иллюзией. Решив провести испытание, я лег на нее и был шокирован своими ощущениями, которые говорили, что она настоящая.
  
   Уф. Выдохнул и задумался. Это открывало интересные перспективы и следующим объектом для иллюзии стал убитый ранее зверь.
  
   ***
  
   Прошло наверное с неделю или больше времени, так как я не подсчитывал дни здесь, как произошло событие, изменившее все. Тренируясь с иллюзиями, стараясь их делать, как можно реалистичнее, я услышал шум, а чуть позже, увидел двух человек прорывающихся сквозь обступивших их зверей. Точнее отбивался идущий первым, здоровенный амбал который орудовал двумя топорами в своих руках с невероятной силой и легкостью. Шедший за ним следом, невысокий толстяк, имел достаточно испуганный вид, закрываясь высоким щитом.
  
   В какой-то момент поняв, что эта добыча им не по зубам, звери отступили, и стряхнувший кровь с острых топоров, здоровяк обернулся к толстяку.
  
   - Мы уже пришли. Готовься начать работать.
  
   Толстяк немедленно закивал, а я, укрывшись за иллюзией думал, что мои догадки оказались неверными, когда я предположил, что здоровяк является телохранителем толстого босса. На самом деле, он был боссом, который притащил сюда для каких-то целей этот дрожащий бочонок сала.
  
   Интересно.
  
   Углубившись в руины и бдительно посматривая по сторонам, здоровяк привел толстяка к нужному месту и начал срывать зеленую маскировку, состоящую из многочисленных побегов и лиан. За ними обнаружился проход, перекрытый отливающим синевой барьером.
  
   - Начинай. - подтолкнув к барьеру толстяка, здоровяк недовольно огляделся. - За нами кто-то наблюдает.
  
   Вот дерьмо!
  
   Услышав его слова, я немедленно расфокусировал взгляд. Если этот парень, тот, о ком я думаю, то мне не следует пристально смотреть в его сторону, иначе почувствовав направление, он запросто швырнет в меня острый топор, встречу с которым, я точно не переживу. Куча вопросов немедленно пронеслась в голове.
  
   Что здесь забыл этот Мастер? И почему на его одежде незнакомый мне символ? Возможно меня занесло на территорию, где к последователям Многоликого Аргуса относятся, как к врагам, убивая на месте? Если это так, то это проблема. Я бы даже сказал, большая проблема...
  
   Толстяк что-то делал с барьером, отчего тот шел пятнами, гудел и плевался роем искр.
  
   - Долго еще? - спустя где-то час, спросил здоровяк, не понижавший свою бдительность.
  
   - Нет. - ответил тот, вытирая вспотевший лоб. - Еще немного и я его открою.
  
   Хмыкнув, здоровяк держа топоры в руках, запрыгнул с короткого разбега на груду камней, высотой около 2 метров и огляделся. Там где он положил с десяток зверей, появилась тройка зверей, которых я раньше никогда не видел, даже на картинках. Поджарые, пятнистые тела, прижавшиеся к земле, которые венчала вытянутая голова, и пара внимательных глаз.
  
   Их тела словно растворялись в окружение, и потом они снова появлялись, но уже в другом месте. Поразительное умение маскировки. Их можно было четко увидеть, только в момент рывка, когда же они стояли на месте, или просто медленно подкрадывались, они были невидимыми.
  
   'Как же они занимаются размножением, если не видят друг друга?' - мелькнула тупая мысль и была немедленно, выкинута прочь, потому что презрительно сплюнув себе под ноги, здоровяк спрыгнул вниз и пошел в их сторону, не выглядя встревоженным.
  
   Вот он застыл на месте, словно к чему-то прислушиваясь, затем резко развернулся и взмахнул топором. Прыгнувший со спины зверь, получив обухом топора в голову, отлетел назад, а остальных зверей, атаковавших одновременно, с другой стороны, встретили мелькнувшие росчерки лезвий. Две головы упали на землю, а мгновением позже к ним присоединилась и третья.
  
   Забрав звериные кристаллы и одну голову, здоровяк вернулся к толстяку, который показывал на появившуюся в барьере щель.
  
   - Все готово. Можем идти внутрь. Я установил формацию, которая удержит разрыв в барьере целые сутки. - он с гордость показал на замысловатую конструкцию из странных штуковин. - Это искусственный кристалл, питающий ее работу. Предмет, который достался мне в подарок от учителя.
  
   Кивнув, воин метнул в щель звериную голову, прислушался и удовлетворенно хмыкнув, шагнул вперед, сказав не оборачиваясь:
  
   - Я проверю что там.
  
   Айс! - послал мысленный приказ гигантскому насекомому, и появившись, он немедленно цапнул толстяка за ногу.
  
   Пронзительно завизжав, тот упал на землю, а я вырвал из формации, питающий ее кристалл. С громким хлопком захлопнулась щель и барьер содрогнулся. Пфф. У меня от взгляда на этого парня, мурашки по спине табуном бегали и волосы дыбом стояли. Мелькнула вначале мысль, чтобы идти за ним следом, но посмотрев, как он разобрался с зверями прокачавшими маскировку до божественного уровня, решил, что это будет откровенная глупость.
  
   Айс откусил голову толстяку и стоял рядом с ним ожидая приказа. Послав его набивать брюхо звериными тушками, я нагнулся к обезглавленному телу. В голову неожиданно пришла мысль, и я задумался. Переводя взгляд с откатившейся головы, с застывшим на ней выражением ужаса, на тело, решил, что если попробую, хуже все равно не будет.
  
   Раздев тело и сложив все части вместе, я начал создавать его иллюзию. Ручки, ножки, огуречик, вот и вышел человечек. Детская песенка, юного некроманта, была, как нельзя кстати, в этой ситуации. Критически оглядев свое творение, потыкал в него пальцем и начал одевать на него предметы одежды. Одежда оказавшись на иллюзии, не спешила падать на землю, и теперь можно попробовать подвигать эту иллюзию, для чего я раздел, иллюзорную жирную тушу, залез в иллюзию и попытался пройтись. Результат наглядно показал всю непрактичность моей затеи.
  
   Жаль.
  
   Забрав всю потраченную энергию обратно и поковырявшись в вещах толстяка, в которых ничего не было, я вдруг сообразил, что для того, чтобы притащить кучу штуковин для формации, ему был нужен большой рюкзак. Значит ли это, что у него есть пространство, для их хранения?
  
   Точно!
  
   Я был прав, обнаружив непростое колечко на толстом пальце. Подать в него немного духовной силы и вуаля, ларчик открылся. Помимо личных вещей, еды, множества деталей и звериных кристаллов, там были еще две книги, открыв которые, я узнал, что одна из них рассказывает про установку барьеров, другая, про их взлом. Обе содержали множество заметок и вкладок. Похоже, этот парень был настоящим специалистом в своем деле.
  
   Интересно.
  
   Когда я осознал, что моя способность к иллюзиям, ни с того, ни с сего, претерпела качественный скачок, я провел некоторые эксперименты... хотя, что я говорю, я их проводил каждый день, опуская резерв духовной силы до дна. Начав с создания иллюзорного двускатного шалаша. В общем, иллюзорный шалаш, может защищать от непогоды, как и настоящий, но есть свои нюансы. При сильном ветре и дожде, иллюзия исчезает очень быстро. В погожий день она держится дольше, но все равно, конструкция из жердей, лиан и листьев, более долговечная.
  
   Поэтому вернувшись в нее, скрытую от посторонних глаз иллюзией, я решил потратить время на чтение. Если думал, что будет легко разобраться с содержимым книг, то быстро понял, что это не так. Слишком много непонятных выражений, слов, но из того, что прочитал, сделал следующий вывод. Звериные кристаллы, содержащие в себе энергию различных типов, как ... магниты что ли, могут, как притягиваться друг к другу, так и отталкивать от себя. В определенном порядке, вставленные в инструменты мастера барьера, они, тратя свою энергию, могут, как создавать, барьеры, так и разрушать их.
  
   В заметках нашел немного про искусственный кристалл, размером с грейпфрут. Их создают путем слияния звериных кристаллов. Вещь не долговечная, дорогая, но из-за возможности держат большое количество энергии, пользуется большим спросом.
  
   Еще в книгах было много схем и решив, что обязательно уделю им больше внимания, задумался о будущем.
  
   Что в общем-то, не удивительно, учитывая что рядом, находится вражеский мастер. Да, он отрезан от меня барьером и все такое, но в Храме я слышал немало историй, про невероятную живучесть таких людей. Что-то вроде кошек с девятью жизнями. Так что вполне вероятно, что он сможет выбраться, и в этот момент, мне надо быть подальше от него. Я просто чувствую, что этот парень не большой любитель диалогов, увидев, метнет топор и никогда не услышит моей проникновенной речи... про гармонию, дзен и всепрощение. Хнык-хнык.
  
   ***
  
   Швырнув звериную голову в барьер, мужчина нахмурился увидев, что энергия барьера не только отразила ее обратно, но и частично разрушила ее. Судя по характеру разрушений, его боевая аура не сможет заблокировать режущую энергию барьера. Достав флакон с настойкой, для улучшения зрения в темноте, он выпил эту горькую жидкость и почувствовал резь в глазах. Сейчас они перестраивались и ему нужно было просто потерпеть, пока это не закончится. О знал, что как только его зрачки примут вытянутую форму, боль пройдет.
  
   Оглядевшись, он недовольно скривился. Как он и предполагал, это был первый рубеж защиты. Впереди был мусор, обломки, еще один барьер и наверняка, ловушки. Идти без эксперта, это верная гибель, даже для него.
  
   Толстяк, один из лучших специалистов по взлому, справился бы с этим, но он должен был первым зайти и проверить обстановку.
  
   Прокрутив в памяти произошедшее, он пришел к выводу, что противник, который его подловил, был слаб, иначе бы он сразился с ним лицом к лицу. Да и с его даром, он бы почувствовал, что где-то скрывается сильный боец. Толстяк скорее всего мертв, и значит он должен рассчитывать только на себя.
  
   Осмотревшись, он выбрал подходящее место и подойдя к стене ударил в нее топором. Удар в полную силу, оставил неглубокую полосу. Ему понадобится много времени, чтобы прорубить в стене проход и выбраться отсюда, но когда он это сделает, он найдет этого ублюдка, отрубит ему сначала руки и ноги, а потом проломит его проклятую голову, в которую пришла нелепая мысля, что подобное сойдет ему с рук!
  
   ***
  
   Из этого места я уехал на подросшем Айсе через две недели. Этого времени хватило, чтобы насекомое подросло до полуметра в высоту, и вытянулось на четыре метра в длину.
  
   Ухватившись за его хитин, я цепко держался, прикрывая голову иллюзорным барьером от веток и ветра, попутно вспоминая события прошедших дней. Хотя что там вспоминать, все дни напролет тренировался в иллюзии, охотился и читал эти книги. Если с последним, похвастаться было нечем, понимания написанного не прибавилось, то иллюзии прогрессировали. Я научился создавать более реалистичные модели, которые тестировал на зверях, заманивая их в ловушку.
  
   Особенно сладкие воспоминания были связаны с лабиринтом. Да. Я вспомнил этот чертов лабиринт и создал его уменьшенную копию, протестировав его на заглянувшей в руины стае зверей. Больше десятка серых хищников, оказавшись в лабиринте, разбежались, изучая его, а я, создавая стены, отделял их друг от друга, после чего Айс, по одному, покончил с этой стаей зверей. Только и слышалось хрусть да хрусть и вот оно свежее мясо, на которое уже смотреть не могу. Так каши хочется, что не передать словами. Полцарства за миску каши!
  
   Поэтому и не выдержав больше, решил добраться до людей, направив Айса в ту сторону, откуда пришли эти двое. Да, это не гарантирует, что там будет город или деревня, но искать наугад, это еще хуже.
  
   Айс, как гордый флагманский авианосец, мчался по лесным просторам, а единственный истребитель на его спине, сочно ругался в своей душе, в полной мере проникнувшись дискомфортом, от такой транспортировки. Вспомнив ругательства разных миров и народов, я отвел душу, но это успокоило только морально.
  
   Так что неудивительно, что когда я решил остановиться для ночлега, то почувствовал себя совсем нехорошо. Болело даже то, что по определению болеть не может. Всю дорогу меня трясло и колбасило. И лишь благодаря невероятной ловкости и координации, смог продержаться до конца, не слетев со спины этого гигантского насекомого. Кстати о нем. Видя его невозмутимую морду, и поборов желание пнуть его, сразу же отправил в другое измерение, и полез на высокое дерево, намереваясь провести там ночь.
  
   Тело не смотря на его молодость, болело и скрипело, как у старика, но чем молодость хороша, так это тем, что все очень быстро проходит. Вот и у меня, после того, как я забрался на вершину лесного исполина, вся боль сошла на нет.
  
   Именно оттуда, я и заметил струйки дыма на горизонте, которые были немного в стороне, от моего первоначально маршрута. Вполне вероятно, что это место, именно то, что мне и нужно.
  
   Чтобы добраться до него, у меня ушло почти двое суток, и это учитывая крейсерскую скорость Айса. Это гигантское насекомое, реально, очень быстро передвигалось, не отвлекаясь на посторонние процессы.
  
   Двигался Айс по прямой, и в тот момент, когда он взлетел на вершину отвесного холма, я увидел неподалеку постройки. Люди ... Но так как люди бывают разными, Айс отправился в свое измерение, а я, укрыв иллюзией кольцо и браслет спустился вниз.
  
   По большому счету, это был форпост, на границе цивилизации. Место, куда охотники приносили добычу, где ее сортировали и делали первичную обработку. Это я сказал, имея в виду шкуры. Но помимо звериных шкур, многие обитатели этого места занимались сбором редких трав.
  
   Работали здесь достаточно взрослые люди и появление мелкого шкета, естественно, привлекло их внимание.
  
   - Хочу быть охотником. Звериные кристаллы добывать. Просто покажите, где их логово, и я пойду охотиться. У меня даже оружие есть. - показывал, найденную по дороге, увесистую палку.
  
   На все расспросы о семье и родителях, мотал головой и отказывался отвечать. Ну как отказывался, говорил, что им все равно, что они не верят в меня, а я сальто умею делать в любую сторону, поэтому сначала увернусь от зубатой пасти, а потом дубинкой по ней - хрясь! А если не сработает, снова повторю.
  
   Качая головами от детских бредней, взрослые оказались перед дилеммой. Они не хотели заморачиваться, с появившимся откуда-то ребенком и не желали его отпускать в окрестности.
  
   В общем, после мозгового штурма, взрослые предложили мне работу помощника мастера-травника. Принести - подать - отнести. Примерно такое занятие, пока они подыскивают подходящее для меня звериное логово. Какие коварные, эти взрослые. Врут в глаза и не краснеют. Изобразив разочарование, я согласился и мне показали мое место работы. Длинный дом, в котором травы сортировали, сушили, перерабатывали и даже употребляли в пищу.
  
   Сам мастер, высокий мужчина, в возрасте, передвигающийся очень энергично, был настоящим экспертом в этой теме и был откровенно рад наличию свободных ушей, на которые он вываливал тонны информации.
  
   Таскаясь за ним хвостиком, я внимал его мудрости, и зажимал нос, от излишне пахучих трав. Похоже у этого тела была аллергия на хрупкие побеги с яркими алыми бутонами.
  
   Неприятно.
  
   Работы было много и рабочий день начинался с утра, заканчиваясь глубокой ночью. Мне был выделен закуток, который пропах множеством запахов и после проведенной там ночи, голова потяжелела, минимум в три раза.
  
   Это что касается минусов, а что касается плюсов, то здесь кормили кашей, сочной, тающей во рту кашей. Я даже прослезился от умиления, лопая такую вкуснятину.
  
   Немного пообвыкнув, заметил, что многое из того, что рассказал мастер-травник, помню и даже могу повторить за ним простейшие действие. Подобное, не осталось без внимание, и тот меня в первый раз похвалил, сказав:
  
   - Знаешь, Кастет, а у тебя неплохо получается.
  
   Да, я назвался прежним именем, потому как Двуликий, достаточно своеобразное имя. Скажешь его и тут же, куча вопросов прилетит: 'Кто его дал тебе?' А, Кастет, настолько тупое имя, что ни у кого вопросов не вызывает. Всем понятно, что у родителей нет извилин в голове и судя по поступкам ребенка, он унаследовал их гены в полной мере. Поэтому никто никакого расследования и не стал проводить. Махнули рукой и забыли.
  
   - Продолжай толочь, до появления однородной массы. - дал мне указание мастер-травник, мельком взглянув в чашу в моих руках, в которой я давил растения. До этого, я даже не задумывался, что это настолько непросто. Некоторые растения, нужно перерабатывать, когда они свежие, некоторые нужно сушить, причем одни можно сушить на Солнце, другие в темноте. Это не говоря уже о том, что и срывать их рекомендуется в определенное время, и я еще не вспоминаю, про то, что некоторые из них имеют большое сходство, имея противоположные свойства. Ошибся при опознание и вместо мази, заживляющей раны, получишь отраву, которая гарантированно отправит пациента на встречу с предками.
  
   Присматривающий за мной мастер имел стаж, не в один десяток лет, и подобной ошибки допустить не мог, в отличие от меня, который таскал ему совсем не те пучки, которые нужно было. Щелбан в лоб и я несу их обратно. Щелбаны оказались настолько стимулирующими, что за шесть дней, я запомнил практически все травы, переведя слишком заумные названия вроде: Духовный Стебель Ночной Звериной Услады, на: херня с двумя тонкими листиками.
  
   Все бы ничего, но после того, как я выполнил доверенные мне работы, по толчению растений, лицо мужчины в возрасте стало задумчивым.
  
   - Кастет. - спросил он меня, когда наступил вечер трудового дня. - ты хочешь стать моим учеником?
  
   - Нет. - ответил сразу же, не раздумывая, потому как, отношения мастер-ученик закрепляются в Храме, месте, в которое я идти совсем не хочу. Ведь это территория, где живущие здесь люди поклоняются Великому Змею. Великий Змей и Многоликий Аргус, славно воевали в прошлом, и ненависть друг к другу, дети впитывают с молоком матери. Меня расколют на раз-два, и то что на этом форпосту нет жрецов, это просто мое счастье. Они приезжают сюда один-два раза в год, и к этому моменту, мне стоит или покинуть эту локацию, или надеяться, что все обойдется. Авось и Небось, крутые парни, но на их помощь, в этом случае, я бы не рассчитывал.
  
   - Я хочу стать лучшим охотником на зверей. - вскинул кулак вверх, для убедительности. - Как только меня отведут к звериному логову, оно станет первой ступенькой моего возвышения!
  
   Скривившись, мастер-травник посмотрел на меня тем проникновенным взглядом, каким доктора психушек смотрят на своих пациентов.
  
   - А если не получится? - задал он, коварный, с его точки зрения, вопрос.
  
   - Или получится, или я умру! - я продолжал генерировать пафос в закрытом пространстве этой комнаты. - Но даже, если я умру, то умру сражаясь, как настоящий воин!
  
   Хлоп-хлоп.
  
   Раздались хлопки и синхронно повернувшись, мы увидели мужчину, лицо которого было покрыто десятками мелких шрамов.
  
   - Совсем недавно я вернулся с охоты. - заговорил он, улыбаясь жуткой улыбкой. - и когда вернулся, мне рассказали про мальчишку, который хочет быть охотником на зверей. Кастет, так тебя зовут?
  
   - Да. - выпятил грудь вперед, приняв молодцеватый и придурковатый вид.
  
   - Хорошо. - кивнул мужчина. - работай пока здесь, через пару дней я возьму тебя в лес, и проверю, что ты умеешь.
  
   - Мастер. - сказал он с уважением мастеру-травнику. - Я выполнил ваш заказ.
  
   Заказом оказались несколько пучков невзрачных серо-черных трав, за которые травник выложил звериный кристалл размером с яйцо.
  
   Заметив мое ошалевшее выражение лица, он хитро усмехнулся, и спросил:
  
   - Хочешь узнать, что это такое?
  
   ***
  
   Хочешь узнать, что это такое, становись моим учеником. Хочешь узнать рецепт с этой травы, становись моим учеником. Хочешь узнать, как можно заработать много звериных кристаллов, становись моим учеником. Какой хитрый, однако. Но против сурового семилетки, такие аргументы не работают. Так и сказал ему, что моя мечта, это быть по уши в крови, на поле, заваленном убитыми звериными тушами и все они должны быть разорваны моими руками.
  
   Мастер-травник, услышав наивную детскую мечту, что-то прошипел себе под нос. Явно, какие-то нехорошие слова и отстал с этой идеей, но ненадолго.
  
   - Кастет. - сказал он на следующий день. - Ты был когда-нибудь на торговом холме?
  
   - Нет. - мотнул головой.
  
   - Это холм, куда приезжают люди из разных мест, чтобы торговать своими товарами. Я могу взять тебя, как своего помощника, и ты увидишь своими глазами, сколько зарабатывают такие, как я. Веришь, что если ты будешь охотиться на зверей всю свою жизнь, ты получишь меньше звериных кристаллов, чем я, за несколько дней торговли продуктами, изготовленными из трав?
  
   - Нет.
  
   - Тогда я возьму тебя с собой и посмотрим, что ты после этого скажешь.
  
   Хотя я и сказал нет, но краем уха уже слышал, что есть травники, зарабатывающие, более чем хорошо. Конечно не все, а те, кто научился делать зелья усиливающие тела людей.
  
   Одним способом, сделать из хлипкого дрища, мускулистого амбала, является поглощение звериных кристаллов, под присмотром жреца, другим способом, прием курса зелий, созданных мастером травником, от которых дряблые мышцы наливаются свинцом и прирастают в размерах. Говорят, есть еще какой-то способ, но ... никто со мной на эту тему лекций не проводил. Все узнал благодаря технике Большое Ухо.
  
   Естественно, что настойки, которые делает мастер-травник, чего-то стоят, но если он так уверен в своей победе, значит он достиг больших успехов в своей профессии, и возможно является не мастером, а самым настоящим гроссмейстером...
  
   Если это так, то резона ехать на этот торговый холм, у меня вообще нет. Наверняка там будут жрецы, которые не оставят такого специалиста без внимания, заодно и меня разоблачат.
  
   Тск. Почувствовав разочарование, я успокоился и стал готовиться к предстоящей вылазке в лес, где парень со шрамами, будет меня тестировать. Конечно, это не будет вылазка в дремучие джунгли. Выйдем в ближайший подлесок и вернемся этим же днем. Во всяком случае, я так думаю. Наверняка, он покажет мне суровую строну жизни, чтобы склонить к решению стать учеником травника, но вот в чем дело ... Я уже как много-много-много времени назад понял, что жизнь, настолько коротка, что тратить ее на то, что тебя не цепляет, непозволительная роскошь. В погоне, за супер-достатком и материальными благами, человек порой не обращает внимания на желание сердца, а когда настает тот день, когда у него вроде все есть, и поставленные цели достигнуты, он понимает, что он с легкостью отдал бы это все, за возможность вернуться в прошлое и прожить жизнь с чистого листа. По другому. Так как ему действительно хочется ее прожить.
  
   В общем, нет у меня желания изучать эту нужную и полезную профессию, толочь и перерабатывать травы, несмотря на кое-какие успехи в этом ремесле, как и нет желания устраивать геноцид, зверям всевозможных размеров.
  
   Чего я хочу? Тут все просто. Я хочу путешествовать, узнать этот мир получше и побывать в его самых красивых местах. Я не хочу быть героем и кого-то спасать. Я вечный скиталец, и память, это моя сокровищница, которую я хочу наполнить самыми лучшими картинами этого мира. И когда я окажусь в Пустоте, эти воспоминания согреют меня, и дадут возможность продержаться в ней, не дав распасться на частицы.
  
   ***
  
   - Не передумал? - спросил, глядя на меня сверху вниз, мужчина со шрамами.
  
   - Нет. - выпятил вперед грудь.
  
   - Тогда пойдем.
  
   Как и предполагал, он привел меня в небольшой лесок, возле этого форпоста цивилизации. Редкие деревья, кусты и через минут двадцать ходьбы по лесу, мы вышли к странному холму.
  
   - Это логово грызунов. - сев на корточки начал рассказывать мужчина. - Ты маленький, сможешь пролезть по их ходам. Особой опасности они не представляют. Только когда загнаны в угол, могут напасть, но в большинстве случаев, они выберут бегство. Испытание для тебя заключается в том, чтобы залезть туда и поймать трех грызунов. Отнесешь их нашему повару, чтобы он приготовил их к ужину. Справишься, подучу тебя, премудростям охотника на зверей. Не справишься, значит, нет у тебя к этому таланта. Будешь и дальше заниматься травами. Времени тебе на это до вечера.
  
   - Как насчет оружия? - задал резонный вопрос.
  
   - Голыми руками их лови. Это же твоя мечта, зверей голыми руками рвать. - насмешливо фыркнул мужчина.
  
   Пожав плечами, я направился к рукотворному холму из земли, веток, листьев. В лицо пахнул резкий неприятный запах и поморщившись, я полез внутрь. Лаз по которому ползали грызуны позволял передвигаться впритык, соприкасаясь со стенами, испачканными их вонючими экскрементами.
  
   Выйдя из тела, я бесплотным духом осмотрел этот холм. Ходов здесь было не просто много, а очень много, в отличие от здешних обитателей. Смог разглядеть всего семь сгустков, в которых была жизнь. Странно, где остальные? Тут и тысяче особей место найдется.
  
   Запомнив, кто где находится и как до них добраться, я полез по переплетению ходов, не забыв достать и одеть маску. В такой темноте, можно заблудиться с невероятной легкостью, получив при этом приступ клаустрофобии. Может на это он и рассчитывал?
  
   ***
  
   Выбравшись с другой стороны холма, я сделал крюк до лесного ручья и смыв с себя мерзкий запах, пошел отдавать добычу повару. Суровый мужчина, возле дымящейся печи, мельком взглянул на протянутые туши и нахмурился.
  
   - Где Шрам? - спросил он глубоким басом.
  
   - Там. - ткнул я пальцем в сторону. - Он такой странный. Сидит возле холма, смотрит на него и никуда не уходит.
  
   Задумавшись, повар с интересом посмотрел на меня и достав из печи, кастрюлю с дымящейся кашей протянул в мою сторону.
  
   - Проголодался?
  
   Глоть.
  
   Сглотнув, я кивнул, вдыхая аромат, вызывающий обильное слюноотделение.
  
   - Тогда поешь, а я пойду проведаю нашего прославленного эксперта. Хех.
  
   ***
  
   Сидящий возле холма Шрам, был несколько удивлен, когда к нему начали подходить охотники, сборщики трав, повар, и даже сам травник, который отвлекся, от своей работы, чтобы придти и спросить его:
  
   - Где Кастет?
  
   - Ползает, в этих норах, грызунов ищет. - улыбнулся мужчина. - после того, как мы их выкурили дымом, там никого нет. Вечером достану его оттуда и приведу к вам.
  
   - ... Хорошо. - помявшись, кивнул мужчина и покачав головой ушел.
  
   'Чего они так волнуются?' - подумал про себя мужчина и посмотрев на небо, встал на ноги. Надо вернуться и взять немного горячей еды. Учуяв запах, мальчишка поползет на него и выберется из этого холма.
  
   Добравшись до здания, где располагалась кухня, он услышал звонкий голос мальчишки и замер на месте. Внезапное озарение, заставило его до хруста сжать кулаки и стиснув зубы, он ворвался внутрь.
  
   - Ты почему мне ничего не сказал?! - зло рыкнул он, на что-то рассказывающего мальчишку, и только после этого увидел, что обычно пустое помещение, было наполнено людьми. Наверное, половина жителей этого поселка пришла посмотреть на его реакцию.
  
   - Теряешь хватку Шрам. - сказал кто-то из толпы.
  
   - Теперь ты не так хорош, как раньше.
  
   - Тебя сделал обычный мальчишка.
  
   - И это наш прославленный охотник. Хе-хе.
  
   - Похоже, тебе стоит сменить профессию.
  
   Смешки слышались со всех сторон и глубоко вдохнув, мужчина повернулся и молча вышел. Сегодня он проиграл, но если этот наглец думает, что подобное сойдет ему с рук, то он очень сильно ошибается. Очень скоро, он заставит его горько сожалеть, что выставил его на всеобщее посмешище. Тем более, что он знает подходящее для этого место.
  
   Парень со звучным именем или прозвищем Шрам, подошел ко мне на следующий день, после моего маленького триумфа. Возникший ажиотаж и интерес, к этому маленькому эпизоду, в принципе, был ожидаем. Это ведь не мегаполис, с тысячами развлечений, а дремучая глухомань, отчего желание у людей развлечься, не становится меньше. Поэтому, это дело вызвало большую волну смеха и поддевок.
  
   - Я обещал подучить тебя, значит научу кое-каким вещам. - с невозмутимым лицом сказал Шрам. - Знаешь, что имеет важное значение, для охотника на зверей?
  
   Я похлопал глазами, не решаясь высказаться, так как вариантов в голове крутилось много, от снаряжения, до выбора места охоты.
  
   Не дождавшись ответа, Шрам с гордостью сказал:
  
   - Важно, чтобы от тебя не пахло человеком. Звери обладают очень сильным обонянием и могут учуять охотника на расстояние, если тот не позаботился скрыть свой запах.
  
   - И как это сделать? - задал я в общем-то логичный вопрос.
  
   - С помощью некоторых трав. Неподалеку отсюда есть заливная низина, и в ней растут нужные нам травы. Мы пойдем туда, я покажу эти травы, и расскажу, как их применять.
  
   Звучало это достаточно убедительно, но отчего-то я чувствовал в этом подвох. Но даже, если я его чувствовал, это не повод отказываться.
  
   - Я готов. - изобразил решимость и целеустремленность. Мне бы еще медальку на грудь, Слабоумие и Отвага 1 степени, все девки были бы мои. Мои ровесницы, может еще и маленькие, но такие блестящие штуковины, в их глазах, имеют большую ценность.
  
   Не откладывая дела в долгий ящик мы отправились в сторону заливной низины, и слово 'заливная' означало, что большую часть времени там стояла вода.
  
   Хотя сказав, что мы отправились туда, я погрешил против истины. Ведь сначала мы пошли в загон, где держат прирученных ездовых зверей, а перед этим Шрам сказал следующее:
  
   - Хоть я и сказал неподалеку, это относится только ко мне, так как я умею быстро передвигаться. Для тебя, это далеко, поэтому мы отправимся туда верхом. Идем, выберем зверей.
  
   Загон располагался в отдаление от форпоста, и причиной, наверное, было то, что оттуда воняло. Большие, флегматичные создания, чем-то похожие на бельгийских быков с двойной мускулатурой, неимоверно загадили огороженную территорию, пахучей субстанцией, и даже повалялись в ней, отчего мои губы судорожно скривились.
  
   Эти большие парни, явно плохо воспитаны.
  
   Выведя двух зверей, Шрам, не церемонясь, посадил меня на шею одному из них, и сказал, чуть нахмурившись:
  
   - За ухо тяни его, если нужно повернуть.
  
   Затем, взлетел на своего зверя и мы тронулись в путь и чуть позже, уже нахмурился я, когда поймал его внимательный взгляд, направленный на мою руку вцепившуюся в длинное ухо.
  
   Точно. Этот парень коснулся моего браслета срытого иллюзией, когда сажал меня на шею зверю. Пусть иллюзия и скрыла браслет, но несоответствие тактильного ощущения и того что видят глаза, это ... это палево.
  
   Неприятно.
  
   Сколько времени у меня есть в запасе? Наверное, до того момента, когда мы прибудем в заливную низину, тогда, он наверняка, проверит свое подозрение, цапнув меня за руку. Есть ли шанс, повесить ему на уши длинную лапшу? Думаю, что нет. Значит...
  
   - Шрам, расскажи о этих местах. - попросил своего спутника звонким детским голосом.
  
   - Что тут рассказывать. - фыркнул мой спутник. - Леса, низины, да болота. Лучше ты расскажи, как смог добыть грызунов.
  
   - Когда я залез в это смердящее место, где запах вызывал рвотные позывы. - охотно начал рассказывать, посматривая по сторонам. - то издал, леденящий душу рев, вызывая этих монстров на смертельный бой. От моего рева содрогнулась земля и треснуло небо. И орды этих свирепых чудовищ, приняв вызов, бросились на меня со всех сторон. Я сражался с ними несколько часов без передышки. Земля ходила ходуном, и рушились стены под моими ударами. Я своими руками поразил сотни, нет тысячи, этих свирепых зверей, после чего взял три тушки и выполз наружу.
  
   - Почему же я этого ничего не видел? - скептически посмотрел на меня Шрам.
  
   - Ты просто смотрел не в ту сторону.
  
   ***
  
   Звери на которых мы сидели, двигались со скоростью, где-то 40 километров в час. Не обращая внимание на преграды, они перли по прямой, и где-то через пару часов, мы приблизились к цели путешествия, к заливной низине. Большому полю, с влажной землей.
  
   Потянув за длинные уши своего зверя, Шрам остановил его и легко спрыгнул на землю, которая чавкнула под его ногами.
  
   - Слезай. Приехали.
  
   Встав на спину флегматичного зверя я изобразил неловкость, и широко улыбаясь, спросил его:
  
   - Поймаешь меня?
  
   Усмехнувшись, мужчина протянул руки вперед и выпущенный на свободу Айс, немедленно бросился в атаку.
  
   Жвалы вонзились в поясницу Шраму и вскрикнув, тот метнулся в сторону, оставляя за собой след из хлещущей крови. Пробежав несколько десятков шагов, он рухнул на влажную землю и затих. Встревоженные появлением насекомого-переростка, ездовые звери бросились бежать. Спрыгнув на землю, я послал мысленную команду Айсу, и тот помчался за ними в погоню, а я подошел к лежащему в луже крови мужчине. Как ни удивительно, но он все еще был жив.
  
   Увидев меня, он прохрипел что-то невнятное и испустил последний вздох.
  
   - Эх, Шрам. - обратился к бездыханному телу. - я же говорил тебе, что ты смотришь, не в ту сторону.
  
   Тот ожидаемо ничего не ответил.
  
   Скорость Айса намного превосходила скорость двух зверей, которые пытались сбежать, к тому же они бежали вместе, так что ничего удивительного, в том, что далеко им уйти не удалось.
  
   Сидевший последние несколько дней на диете, Айс, начал пополнять нехватку калорий, вгрызаясь в тела зверей, а я, перевернув тело охотника, осмотрел содержимое его карманов.
  
   В них, помимо вещей, о назначение которых, я и понятия не имел, нашел весьма занятную штуковину. Это была длинная тряпка, с пришитыми к ней маленькими карманами. В каждом кармане лежал шарик, от которого пахло травами. Всего их было около сотни и только 2 кармашка были пустыми. Хмыкнув, я отправил все находки в пространство кольца. Потом буду с ними разбираться.
  
   Из оружия, у этого парня был только кинжал с кривым, матово-черным лезвием и шероховатой ручкой из рога. Немного подумав, я вспорол им одежду охотника. Как говорил мой знакомый в прошлой жизни: нет тела - нет дела. Хотя, это в общем-то, ему не слишком помогло. С полиэтиленовым пакетом на голове, он признался в том, что делал, и в том, что ни делал, героически взяв на себя пару висяков, и обеспечив операм премию и медальку, за отличную службу.
  
   Хорошо, что в этом мире нет полиэтилена.
  
   Глядя на размеры Айса, я невольно поражался. Куда в него столько лезет. Ездовые звери были обглоданы до костей, а от тела охотника, остались только фрагменты.
  
   Взобравшись на него и крепко ухватившись за панцирь, я указал направление и насекомое-переросток, сорвалось с места. Не думал, что так быстро придется покинуть эту локацию, но случайность, это такая вещь, от которой никто не застрахован.
  
   ***
  
   Прошло два дня, когда забеспокоившиеся люди отправили поисковую партию, на поиски Шрама и Кастета. Довольно быстро они обнаружили место трагедии и пришли к выводу, что какой-то зверь, напал из засады, на этих двоих. Судя по останкам взрослого мужчины, вполне вероятно, что ребенок был проглочен целиком. Пройдясь по окрестности, они нашли отпечатки неизвестного хищника, и хорошо их запомнили. Зверь способный разобраться с прославленным охотником, это не то, от чего можно отмахнуться.
  
   Вернувшись обратно, они составили письмо и отправили его в Храм, надеясь, что жрецы, обладающие большой базой данных, смогут рассказать им об этом звере. К их удивлению, в пришедшем ответе, было сказано, чтобы они обеспечили сохранность улик на месте происшествия, потому что Храм отправляет троих жрецов, для расследования этого дела.
  
   ***
  
   На это место, я, если можно так сказать, попал случайно. Просто мой чуткий нос уловил запах чего-то съестного и повернув Айса, я вскоре добрался до предгорья, где стояли десятки бараков и вокруг них слышались громкие команды. Приглядевшись, я увидел, что там много детишек, самого разного возраста, бегают, что-то делают, и самое главное, их кормят. Отправив Айса в его измерение, и добавив иллюзорную косметическую деталь на лицо, я направился прямо к кухне.
  
   - Привет. - сказал долговязому подростку, с копной рыжих волос. - что у нас сегодня на обед?
  
   - Каша. - ответил он, недоуменно глядя на меня.
  
   - Сделай мне двойную порцию. Устал, как не пойми кто.
  
   - А ты кто?
  
   - Шрам. - ответил, показывая пальцем на свое лицо. - видишь отметину от когтя? Это я год назад схлестнулся со зверем, который встал у меня на пути. С тех пор, меня только так и зовут. И где моя каша?
  
   - Держи. - растерянно протянул он мне миску. - Только я тебя раньше здесь не видел.
  
   - И не увидишь больше. Сейчас доем и уйду.
  
   Кашу я доел, но уйти не удалось. Мимо проходили двое взрослых и увидев незнакомое лицо, подошли знакомиться.
  
   - Значит, ты собираешь травы? - недоверчиво смотрели они на меня.
  
   - Ага. Брожу то здесь, то там. Собираю травы, меняю их на звериные кристаллы, те на еду и одежду и снова брожу. Хотя меня зовут Шрам, по жизни я бродяга. Кстати, не хотите обменять еду, на пару особенных травок. - После этих слов, я им подмигнул. - Ваши дамы будут приятно удивлены крепостью и выносливостью ваших мужских достоинств.
  
   Те фыркнули и переглянувшись, рассказали, что это место, где тренируется молодое поколение одной известной семьи. Что есть у них традиция, после того, как мальчику исполняется 5 лет, забирать его в лагерь, где опытные наставники, делают из него настоящего мужчину.
  
   - Не хочешь присоединиться к нам, Шрам? - спросил тот, что повыше ростом.
  
   - Так у вас же только для своих. - развел я руками. - и к тому же, я свободолюбивая птица, летаю там, где мне нравится, не задерживаясь долго на одном месте.
  
   - Мы в первую очередь смотрим на талант. - назидательно сказал другой. - и если он у тебя есть, мы можем предоставить условия, о которых ты даже представить себе не можешь. Как насчет такого, мы испытаем тебя, и независимо от результата, дадим еды в дорогу.
  
   - Еды? - посмотрел на них голодным взглядом, несмотря на набитое пузо. - ради еды, я на все согласен.
  
   ***
  
   Стоя возле круга, где погодки Шрама и ребята постарше, пытались с ним бороться, инструктора развеяли последние сомнения. Такая невероятная ловкость, с которой он уходил от атак, фантастическая гибкость и подвижность, несомненно, давали ему возможность выживать в дикой природе. Против одинокого зверя он увернется и отступит, а крупных стай здесь нет.
  
   - Неплохой Танцор из него может получиться. - чуть задумавшись, сказал один инструктор другому.
  
   - Ага. - согласился тот. - И учить особо ничему не надо. Может попробуем использовать его на том жирном торговце? Он не член семьи, значит проверку в Храме пройдем. А если у него все получится, то мы будем теми, кто получит благодарность главы семьи.
  
   - Давай попробуем. - согласился другой инструктор.
  
   ***
  
   - Знаешь. - говорил я, уворачиваясь от кулака мальчишки на голову выше меня. - твоя проблема, в том, что ты слабо и медленно бьешь. Удар должен вызывать завывание ветра, чтобы трава гнулась к земле, а камни с нее взлетали в воздух. А у тебя не получается даже мои волосы задеть.
  
   - Стой на месте! - прорычал запыхавшийся мальчишка, с раскрасневшимся лицом.
  
   - Хе-хе. - рассмеялся и заложил руки за спину. - Стою. Покажи теперь мне свой самый сильный удар.
  
   - Арх. - раздалось что-то неразборчивое, когда мой соперник пролетел мимо уклонившегося меня и споткнувшись, о случайно выставленную ногу, рухнул на землю.
  
   - Ты обманщик! - раздался его гневный крик.
  
   - Я просто устал ждать твоего удара. Я думал, что состарюсь в его ожидание. Кто же знал, что ты нанесешь его, когда я вздумаю повернуться, чтобы посмотреть на пролетающую мимо мошку.
  
   - Достаточно. - раздался голос инструктора. - Шрам, молодец. Ты же - его палец ткнул в грудь поднявшегося мальчишки - отправляйся на полосу препятствий. 5 кругов!
  
   - Пойдем, поговорим. - хлопнув меня по плечу, инструктор направился к небольшой беседке, в стороне от бараков.
  
   Мужчины поставили на стол большую тарелку с фруктами и предложили их попробовать.
  
   - Могу поспорить, - сказал один из них. - ты никогда такого не ел.
  
   Укусив ароматную мякоть желтого плода, размером с грейпфрут, я замер от невероятных вкусовых ощущений в моем рту.
  
   - Ууу. - простонал, выражая невероятное удовольствие.
  
   - Издалека привозят такие фрукты и говорят, они очень полезные. - сказал другой инструктор. - Только вот беда, торговец, который их возит, очень жадный. Мы бы даже наградили того парня, который мог бы наказать его.
  
   - Это деловое предложение? - спросил после того, как с первым плодом было покончено и рука целенаправленно потянулась за вторым.
  
   - Да. Мы подучим тебя, расскажем, что надо делать, и если все пройдет хорошо, ты получишь целую корзину таких фруктов, каждый из которых стоит по звериному кристаллу.
  
   - И это не считая одежды. - подхватил эстафету другой, - в которой удобно передвигаться в диких местах и оружия, с помощью которого, сможешь дать отпор зверю.
  
   - Я согласен. - закивал, соглашаясь с его словами. Такая вкуснятина не может быть дешевой, а учитывая, то, как тепло стало в моем животе, она еще и полезная. Что касается одежды и оружия ... ну не знаю. Пусть будет на запас.
  
   ***
  
   - Значит вы решили, что этот зверь съел мальчишку? - неспешно спрашивал седой жрец, аккуратно убирая рисунок Кастета.
  
   - Да. - согласно закивали охотники. - Если от Шрама практически ничего не осталось, то что там говорить о нем.
  
   Взмахом руки отпустив мужчин, седой жрец повернулся к своим молодым помощникам и увидев, что они закончили изучение следов, спросил:
  
   - Тоже думаете, что зверь съел мальчишку?
  
   Те покачали головами.
  
   - Нет. Мы изучили одежду, на ней есть разрезы, сделанные, как оружием, так и когтями зверя. Также не осталось ничего из имущества охотника. Мы полагаем, что зверь и мальчишка, действовали заодно.
  
   - Хорошо. - довольно улыбнулся седой жрец. - Теперь разошлите его портрет, чтобы каждый житель его увидел и знал, что делать, если встретит мальчишку.
  
   - Может ли быть такое, что он случайно смог приручить этого зверя? - помявшись, спросил его самый молодой помощник.
  
   - В том-то и дело, что нет. - хищно оскалился седой мужчина. - Только жрецы Многоликого Аргуса способны держать в узде этих тварей, об остальном, вы сами можете догадаться.
  
   - Мы найдем этого щенка! - уверенно сказал его второй помощник и до боли сжал кулаки. - Обещаю!
  
   ***
  
   Шел второй день, как я находился в этом месте. Инструктора натаскивали меня, как перелезть через стену, забраться на деревянный столб, как проползти по деревянной перекладине, на высоте нескольких метров от земли, как прятаться, не привлекая к себе внимания, и как выпускать короткие болты из складного арбалета в мишень, окруженную деревянными щитами. Понятно, что те символизировали охранников, но если стрелять с высоты, что они есть, что их нет, цель все равно будет поражена. Причем поражена в отмеченную краской точку.
  
   - Молодец! - очередной раз похвалил меня инструктор, добавив: - Ты словно прирожден быть Танцором. Отдохни, завтра утром, мы отвезем тебя к тому месту.
  
   Танцор? Что это такое? Вопрос, который я не задал, потому как, тело ныло и болело, несмотря на всю свою подвижность и гибкость. Хотелось упасть в теплую кровать и накрыться одеялом... Наверное, моя мечта, если и сбудется, то не в этой жизни.
  
   Шлепнувшись на дощатый лежак, я задумался. Эти парни хотят моими руками сделать грязную работу, так стоит ли идти навстречу их желанию? Ну не знаю... Если до этого дня они ее не сделали, значит там не все так просто. Стоит ли подвергать себя опасности, за пару фруктов и комплект сменного белья? Вопрос, на который у меня не было уверенного ответа. Вкусняшки, в их руках, это был весомый аргумент.
  
   ***
  
   Ранним утром я встал и умылся водой из бочки, стоявшей на улице. Холодная вода прогнала остатки сна, и вскоре появился один из инструкторов с тюком одежды.
  
   - Шрам. - сказал он мне, бросая одежду. - Иди хорошенько умойся и переоденься. От тебя слишком пахнет лесом, и твою прическу надо подравнять.
   Кивнув, я отправился в деревянную душевую и скинув с себя одежду замер, как вкопанный, увидев на левой части груди рисунок. Откуда он взялся? Я не так давно купался в лесном ручье и его там не было. После этого ... После этого Айс прикончил охотника... Неужели ... Не может быть!!
  
   ***
  
   - Уважаемый торговец! Не желаете приобрести редкой травы, от которой крепнет и поднимается мужское достоинство?
  
   - Ммм? - усатый мужчина за прилавком, заинтересованно посмотрел на меня и сказал: - Показывай.
  
   - Вот. - с гордостью я положил на прилавок пучок травы.
  
   Повертев его в руках, тот покачал головой.
  
   - Все что может эта трава, это свести бородавки.
  
   - Какой у вас хороший взгляд. - польстил я ему. - вы сразу обнаружили ее второй эффект. Разве не это здорово? Порадовать свою наклоненную даму и заодно избавить ее от бородавок. Нет? Не верите, что такое возможно? Может вы хотите испытать траву, чтобы поверить правоту моих слов? Тогда отдам один стебелек бесплатно.
  
   Хмыкнув, усач еще раз посмотрел на пучок травы и ответил:
  
   - Не на ком.
  
   - Как не на ком? А вот ваш помощник, сидит бездельничает. Пусть поучаствует в этом маленьком эксперименте. Думаю после этого, он будет прилагать больше усердия в работе, а не протирать штанами табурет.
  
   Лицо помощника, здоровенного детины, налилось кровью, и он шагнул из-за прилавка, чтобы дать мне вразумляющего пинка. Увернувшись, я схватил свои травы и припустил прочь, не забыв крикнуть ему.
  
   - Такой взрослый, а ведешь себя, как ребенок. Вместо того чтобы драться, лучше бы порадовал старшего.
  
   Наклонившись, я избежал столкновения с запущенным в меня табуретом. Хоть я и увернулся, шедшая впереди группа людей, не смогла повторить мой акробатический этюд и выругавшись нехорошими словами отправилась вершить добро и справедливость, в отдельно взятом месте. И я верю, что у них это получится, и они с помощью пинков и какой-то матери, сделают этого грубияна более терпимым и толерантным. Только вдуматься, в ребенка, со свистом запустить табуретом! Да, этому миру явно не хватает доброты. Надо улыбаться, а не зыркать на меня, думая, что я, что-то уволоку с ваших прилавков. Как мне это сделать, если вы с меня глаз не сводите?! Чертовы крохоборы!
  
   Найдя тенистый пригорок, я развалился на нем, подставив лицо легкому ветерку.
  
   Жизнь полна сюрпризов и неожиданностей. Татуировка на моей груди, это как ... счетчик от Многоликого Аргуса, подсчитывающий качество и количество уничтоженных врагов. Чем сильнее убитый враг, тем сочнее линии. В былые времена, парни с подобным украшением отправлялись на поле боя, и по возвращение в Храм, получали награду, в зависимости от полноты и глубины узора, или гнев бога, если ему не нравилось, то, что он видел.
  
   Вот теперь лежу, думаю, и посматриваю одним глазом в сторону трехэтажного особняка, огороженного высокой стеной. Идти туда или не идти. Инструктор, подвез лишь до ближайшего холма, ткнул пальцем и сказал, что мою цель ни с кем нельзя перепутать. По количеству сала, этот парень превосходит всех людей этого места, вместе взятых. Кстати, об этом месте. Своеобразная торговая локация, которую напополам разделяет широкая дорога, и соответственно, все торговые точки расположены с двух сторон, чтобы путник мог сразу купить, то что ему требуется.
  
   По легенде, я отставший сын, какого рукожопа-лесоруба, который весело посвистывая, утопал в дремучие дебри, добывать древесину, потеряв ребенка по дороге. Подобное, редко, но случается. Дети обычно ждут своих горе-отцов у дороги, так что подозрения я не вызывал, особенно, после того, как отошел от торговых рядов. Мои ровесники, явно не блистают талантом незаметно прихватывать лежащие там вещи, создав дурную репутацию, отчего поначалу ежился, ощущая на себе десятки взглядов.
  
   Лучи солнца начали приближаться к пригорку, и я перебрался в другое место, около стены закрывающей проход к этому трехэтажному особняку. Теперь создать иллюзию меня лежащего и скрывшись под иллюзией кустика, я потопал к стене. Если кто и увидит движущийся кустик, то подумают на солнечный удар, помутивший рассудок, на свое зрение, или на выпитый алкоголь. Хотя, наверное, с последним пунктом я дал маху. Не видел на прилавках ничего спиртного. Может научить их, как из дихлофоса и опилок гнать райский нектар? А то живут, как дикари, не зная, как это здорово, напиваться в говно и обоссанным валяться, где-нибудь под забором.
  
   Рука ухватилась за холодный камень стены и иллюзия кустика сменилась иллюзией камня, под которой я начал взбираться наверх. Ничего сложного, в общем-то.
  
   Лежа на стене, я осматривал владения торговца. Кроме самого особняка, там было с десяток построек попроще. В это место, явно вложено много сил и средств. Посмотрев за суетой людей, я начал тихо спускаться, развеяв перед этим мою лежащую в тени иллюзию.
  
   ***
  
   - Прибыл гость. - высокий, плечистый мужчина открыл дверь и впустил в кабинет хозяина, седого старика, с хищным большим носом. Дверь закрылась. Высокий мужчина, стал за спиной усевшегося в большое кресло старика, сложив руки на груди.
  
   - Зачем пришел? - недовольно спросил хозяин кабинета, жирный толстяк, и заодно моя цель. Голос у него был не писклявый, как я поначалу думал, а басистый.
  
   - Как зачем? - чуть улыбнулся старик. - Чтобы получить ответы на свои вопросы.
  
   - Я их уже дал тебе. - хмурился хозяин кабинета. - Мой сын станет наследником моего дела. Твой племянник хорош, не спорю. Но мой Рог станет главным.
  
   - Ты видимо забыл, что стал успешным благодаря нашей помощи. Это не слишком хорошо, забывать про доброту.
  
   - За вашу помощь я расплатился. - отмахнулся от претензий, хозяин кабинета. - Отдал в три раза больше, чем взял.
  
   - А надо в десять. - продолжал гнуть свою линий седой старик и толстяк переменившись в лице отдал команду мужчине, стоявшему за спиной старика:
  
   - Выкинь его отсюда.
  
   Тот не сдвинулся с места, а старик рассмеялся тонким смехом.
  
   - Этот парень и вся твоя охрана сделали правильный выбор, поменяв сторону. Поэтому, если хочешь, чтобы ты и твой сын остались жить, ты должен делать, что я говорю, иначе...
  
   В этот драматический момент, болт из складного арбалета попал точно в горло, высокому плечистому мужчине, и он всхрипнув, дернулся, и рухнул на пол. В наступившей тишине раздался мой голос:
  
   - Толстяк, со старикашкой сам разберешься, или мне позаботиться?
  
   - Сам!
  
   Прорычал толстяк бросившийся на того. Поняв, что все пошло не по плану, тот попытался вскочить и сбежать, но был сбит с ног и оказавшись под необъятной тушей, что-то вскрикнул, прежде чем его начали лупить. Несмотря на излишний вес, удар у толстяка был поставлен как надо и вскоре лицо старика превратилось в кровавое месиво, потом что-то хрустнуло и он затих. Наверное навсегда.
  
   Тяжело дыша хозяин кабинета встал на ноги и внимательно оглядев потолок спросил:
  
   - Ты кто?
  
   - Про Танцоров слышал?
  
   Судя по его сбледнувшему лицу, явно слышал и я продолжил.
  
   - Мне заказали твою голову, но ты мне понравился и я передумал.
  
   - Понравился? - похоже у кого-то случился разрыв шаблона, значит надо порвать его еще больше.
  
   - Ты большой, и от тебя хорошо пахнет.
  
   - Нууу... - замялся толстяк, не знавший, что является обладателем таких достоинств. - Да! Может покажешь себя?
  
   - Запросто.
  
   Увидев детскую фигурку с арбалетом в руках, он потер виски и тяжело сел в кресло.
  
   - Танцор, ты можешь мне помочь? - наконец, разродился толстяк вопросом и я ответил:
  
   - Надеюсь, не за бесплатно?
  
   И тот подскочил, потому что иллюзия на потолочной балке растаяла, а я оказался сидящим в соседнем кресле.
  
   - Я заплачу! - он удивительно быстро обрел самообладание и сорвавшись с места, достал откуда-то увесистый мешок. - Это все будет твоим!
  
   Торговец, это диагноз. Казалось, вот он стоит на грани жизни и смерти, шаг не в ту сторону и он может отправиться в страну вечной охоты ... должно же быть какое-то смущение, дрожь в коленках, несвязность речи, уступчивость, по отношению к спасителю. Но нет. Торговался с бульдожьей хваткой, не собираясь переплачивать ни одним звериным кристаллом больше. Бил себя в грудь, утверждая, что спасение его жалкой жизни, ну никак не стоит звериных кристаллов по его весу. Что он практически нищий, что дела идут так плохо, что впору повеситься, что содержимое этого мешка, это то, что он оторвал буквально от сердца.
  
   Мне тоже пришлось выпятить грудь и рассказать, про детство лишенное сладостей, теплого одеяла и заботливых родителей. Даже всплакнул, рассказав, как тяжела жизнь несовершеннолетнего Танцора. Постоянно надо куда-то идти и кого-то резать, хотя может быть в душе, я мечтаю о карьере пастуха, милых пушистых овечек. Что? Не слышал о таких? Это такая редкая порода, только для избранных.
  
   В общем, через какое-то время мы договорились, что за мешочек поменьше, я помогаю ему разобраться с изменниками и за еще один, обеспечу безопасность его сыну, по дороге к порту, где он сядет на корабль и уплывет в какой-то дальний уголок, пока его папаня будет шорох наводить и разбираться с жадными компаньонами и родственниками.
  
   И все это, из-за сложной системы наследования. Родная кровинушка может не унаследовать труды отца, если его дальний родственник-погодок более талантлив. Конечно, последнее слово остается за хозяином дела, но если его лоботряс никак не проявил себя, то у отца обязательно возникнут проблемы, на собрание всех родственников и компаньонов, которые вкладывались в него своими средствами и усилиями. Торговец знал массу историй, когда родных детей оттирали в сторону дальние племянники, забирая себе бразды правления. Как же он сказал? Семейный Кодекс?
  
   Еще я понял из речи толстяка, что его сын, Рог, звезд с неба не хватает, но и не бездарность. По мнению отца, ему по силам возглавить делегацию с товарами на торговый холм и принимать решение, как по ценам, так и по закупкам. Его родственники и компаньоны, видят на этом месте другого парня, считая его молодым гением торговли, плюс, в последнее время, они стали недовольны распределением долей.
  
   Я и раньше знал, что куча родственников, работающих вместе, это еще тот клубок змей, так что не открыл для себя ничего нового, лишь покивал и намекнул в конце долгого монолога, что количество болтов в моем арбалете ограничено, и неплохо бы восполнить их запас.
  
   ***
  
   - Я относился к вам, как к членам своей семьи! - ревел возмущенный толстяк, надевший по такому случаю, кожаную броню и взявший в руки увесистую палицу. - Проклятые предатели! Сговорились за моей спиной, и думаете, что это сойдет вам с рук?! Немедленно убирайтесь отсюда! Отныне, между нами вражда. Я не желаю видеть вас у своего порога.
  
   В стороне заохала, защебетала кучка женщин, а из сбившихся в кучу шестерых мужчин, после переглядывания, парень с внушительным топором за спиной, сделал шаг к толстяку, потянувшись к оружию.
  
   - А как же наша оплата?
  
   - Предатели от меня ничего не получат! - взревел толстяк, размахивая палицей. - Требуйте ее от него! - ткнул он рукой в сторону трупа седого старика, который был выброшен в окно и валялся неподалеку, вместе с телом главы охраны толстяка.
  
   - Отдай нам нашу оплату и мы уйдем. - прорычал парень, и в его глазах, смешалась жадность и страх. - Иначе ...
  
   Когда он выхватил топор, я из под иллюзии, выстрелил в него из арбалета и тот, на мгновение замерев, рухнул на землю.
  
   - Вы что думали, что я один? - вдохновенно заорал торговец. - Думаете, что вас больше? Обещаю, что вы даже не узнаете, кто вас убил, если тотчас не уберетесь отсюда!
  
   Помешкав, бывшие охранники торговца, отступили и ушли прочь, вместе с несколькими женщинами и малыми детьми. Жены мертвого парня и главы охраны купца, бросились к телам своих мужей, и насколько я понял, они также будут изгнаны из поместья, выброшены на улицу, без всяческой помощи.
  
   Суровый мир, суровые нравы. Но несмотря на то, что он был в своем праве, толстяк разрешил стрелять только в тех, кто схватится за оружие и направит его на него. Почему? Ради имиджа, наверное. Мол, я покарал только тех, кто напал на меня. Остальных я просто выгнал. Эти предатели и так будут наказаны, зачем мне о них руки марать.
  
   Как бы да, учитывая то, что это дело не будет замято, и их дальнейшая карьера сложится так себе. Никто не любит предателей, особенно тех, которые облажались, но я взял мешок звериных кристаллов, не за этот выстрел из арбалета, а за то, чтобы позаботиться о всех этих парнях. Новые охранники толстяка прибудут через несколько дней, и он считал, что предатели, в этот промежуток времени, могут вернуться и отомстить.
  
   ***
  
   - Привет. - подошел к насупившейся и мрачной ребятне. Не особо понимая, что происходит, они были напуганы, чувствовали мрачную атмосферу вокруг родителей и жались друг к дружке. - Так скучно. Давайте в пятнашки сыграем или в прятки.
  
   - Этот как? - помедлив, спросила девочка, лет 10-11.
  
   - Это очень просто. - объяснил правила и заодно используя технику Большое Ухо, попытался разобрать, о чем говорят их отцы, отошедшие в сторону.
  
   - ... По дороге ... перехватим жреца ... упросим помочь ... пообещаем ...
  
   Из обрывков слов, примерно стала ясна их стратегия, и поиграв немного с малышней, я покинул их общество и последовал за этой пятеркой.
  
   Они шли по середине дороге, я же прижимался к растущим на обочине кустам, маскируя себя иллюзией, и заодно думал, можно ли в нее добавить звук. Если верить словам жрецов Храма, в котором я когда-то жил, это возможно, но вот как на практике это сделать? Вопрос, на который у меня пока не было ответа, но было желание, и я стал экспериментировать с звуками чириканья птиц.
  
   Говорят, что мысль материальна, но ... птичья трель из памяти, никак не хотела ложиться, на созданную иллюзию птички. Та как молчаливо стояла на моем плече, так и стояла, не издавая ни звука. В конце концов, поняв, что сегодня дело вряд ли сдвинется с мертвой точки, я перешел на бег, потому что, эта пятерка уже значительно оторвалась от меня.
  
   ***
  
   На холме, который огибала дорога, горел костер. Сидевшие возле него мужчины молчали, и лишь когда звенящая тишина стала совсем невыносимой, один из них сказал:
  
   - Может вернемся и заберем свою оплату силой?
  
   - Нет. - через какое-то время, ответил ему другой. - Сначала договоримся со жрецом. Он признает нашу вину малой, и когда найдем себе новое место, тогда и ... подумаем об этой обиде.
  
   - Тогда может быть поздно. - включился в разговор третий. - Я слышал, что толстяк не поделился прибылью с другими, и те кого-то наняли.
  
   - Если бы это было так, зачем нам было обещать большую награду?
  
   - Эхх. - раздался тяжелый вздох и решив, что больше можно не ждать, я выпустил Айса.
  
   Оказавшись на свободе, это насекомое-переросток, стремительно рвануло к сидящим возле костра мужчинам и с невероятной быстротой, заработало своими жвалами. Только одному из них удалось вскочить на ноги и отпрыгнуть, но выпущенный мной болт, попал в икру его правой ноги и упав на землю, он потерял свой крохотный шанс на спасение.
  
   Развеяв иллюзию, я пошел к костру, доставая нож из пространства кольца. Для отчетности, нужно кое-что отрезать у этих парней, дабы подтвердить выполнение заказа. А все потому, что услышав про корабль и дальние края, у меня возникла идея совершить морское путешествие, но чтобы оказаться на этом судне, надо кое-что сделать. Иначе стал бы я этим заморачиваться? Определенно, нет!
  
   Повернув голову убитого мужчины, я парой взмахов, отрезал ему уши.
  
   ***
  
   С хищной улыбкой взяв в руки отрезанные уши, толстяк перебирал их, словно драгоценности, смакуя, только одному ему понятные мысли.
  
   - Я свою работу сделал, как насчет ответов на имеющие вопросы?
  
   - Какие вопросы? - повернулся в мою сторону торговец, и вытащив из своего кольца часть трофеев, я положил их на стол.
  
   - Хочу знать, что это такое.
  
  ...
  
  Манки, сборные-разборные силки, детали ловушки, и то, что изначально привлекло мое внимание, а именно, тряпочка с кармашками, в которых лежали шарики, из переработанных трав, это если можно так выразиться, лекарственный курс, для повышения выносливости. Понятное дело, что для взрослых. Ребенку не надо столько глотать, да и помимо проглатывания, надо уметь распределять полученную энергию. Двигать телом, выполняя определенные упражнения, и делать при этом дыхательные упражнения.
  
  К слову говоря, у торговца были кое-какие записи на эту тему, которые я взял почитать. Уловив некоторое сходство, с духовными практиками, которыми баловался в прошлой жизни, я примерно понял, для чего, что предназначено и сказал, вернув записи торговцу:
  
  - Это просто.
  
  Тот ничего не ответил, и даже не покрутил пальцем у виска. Несмотря на то, что основные этапы были изложены на бумаге, новичкам, без наставника, подобные техники, не рекомендовалось выполнять. Но торговец уже отнес меня в категорию странных людей, к которым не подходили стандартные мерки. Оно и понятно. Человек, которому нравился запах его подмышек, по определению, не мог быть нормальным.

  
  ***
  
  Несколько дней спустя.

  
  - Так и было? - мрачнея на глазах, спрашивал инструктор у человека принесшего ему дурные новости и увидев утвердительный кивок, с силой ударил кулаком, по деревянному столу и тот не выдержав, с громким треском сложился пополам.

  
  - Это уже третий стол, который ты ломаешь. - попенял ему другой инструктор. - Как ты можешь ребят научить контролировать эмоции, если сам этого не можешь сделать?

  
  - Этот Шрам... он ...

  
  - Да. - кивнул его собеседник. - Этот щенок решил посмеяться над нами, но он не знает влияния и силы нашей семьи. Он решил, что сможет уйти безнаказанным. Какая глупость.

  
  - Иди сюда. - подозвал он к себе высокого подростка. Протянув ему стопку листов с изображением Шрама, он напутствовал его. - Немедленно отправь их во все ближайшие места.

  
  - Думаешь, это сработает? - спросил его вспыльчивый инструктор.

  
  - Конечно. Ведь я написал, что наша семья щедро отблагодарит того, кто нам поможет.

  
  - Хорошо, но ... думаю глава семьи узнав об этом деле будет ругаться.

  
  И они оба помрачнев, опустили головы, от пришедших в них мрачных мыслей. То, что их обвел вокруг пальца ребенок, однозначно, вызовет волну критики и издевок.

  
  ***
  
  В роскошном особняке, подтянутый мужчина средних лет, в кругу семьи занимался изучением пришедших новостей, заодно слушая доклад своего помощника:

  
  - ... Получивший одежду и оружие, мальчишка по имени Шрам, не только не убил торговца, но и помог ему подавить конфликт внутри семьи. Листы с его изображением уже разосланы. Награда 100 звериных кристаллов за живого и 50 за мертвого.

  
  Взяв лист с рисунком мальчишки, мужчина чуть нахмурился и после недолгих поисков достал еще один рисунок, который ему прислали жрецы.

  
  - Измени награду. 200 звериных кристаллов за живого и 0 за мертвого.

  
  - Отец? - подняли головы его отпрыски, четыре юноши и две девушки.

  
  Протянув им эти два листа, мужчина сухо сказал:

  
  - Решите между собой, кто займется этим вопросом. Кастет он или Шрам, надо найти его, и отдать жрецам. Полагаю вы знаете, что просить за эту услугу.

  
  - Да, отец. - хором ответили дети и зашушукались между собой.

  
  ***
  
  Когда с имеющимися трофеями все стало ясно, торговец познакомил меня со своим сыном Рог. Надо сказать, это имя ему подходило. Сразу становилось понятно, чего ему не хватает. Выше меня и гораздо габаритнее, он был уменьшенной копией своего папаши, с нескрываемым любопытством пожирая меня своими выступающими маленькими глазами-бусинками.

  
  - Значит ты Танцор? - спросил он, обходя меня по кругу.

  
  - Ага. - ответил, изучая его.

  
  - Какой-то ты... - замер паренек, подыскивая подходящее слово и застыл с открытым ртом, увидев, как иллюзия перед ним исчезла.

  
  Клонирование себя подобного, в последние время идет семимильными шагами, я даже научился добавлять в иллюзию мелкие движения и шевеления губ. Пока разбирался с изменниками, можно даже сказать, на коленке, придумал, как это сделать. Я сделал многослойную иллюзию, каждый слой которой изображал меня чуть иначе. Один слой, я с закрытыми губами, другой, с приоткрытыми, третий с насупленной мордашкой. Развеивай слой за слоем, и вот она, иллюзия, в которую можно поверить.

  
  Оправившись от растерянности, Рог задумался, как бы ему вернуть инициативу в разговоре, и показал мне пальцы, с кучей колец.

  
  - Это пространственные кольца. Слышал про такие? - с гордостью в голосе, спросил он меня и увидел, как снимаю иллюзию с пальца, на котором было такое же кольцо.

  
  - Зато у меня их больше. - привел Рог новый аргумент и видя мой согласный кивок, вернул себе прежнюю гордость и самоуверенность.

  
  - Ты можешь и мне сделать, чтобы их не было видно? - родился у моего собеседника новый вопрос, и после того, как его пальцы стали внешне гладкими, он даже взвизгнул и стал их ощупывать.

  
  - Это ... так здорово! - просиял этот большой ребенок и я страдальчески закатил глаза. Когда же мы поедем отсюда? Я хочу на корабль, хочу почувствовать качку под ногами, хочу плеваться в волну и смотреть на бесконечность водной глади. Море... я так хочу к тебе. Стоп. А с чего я взял, что мы поплывем в море? Может, это просто река? А?

  
  ***
  
  После долгого проникновенного разговора с торговцем, мы с Рогом уехали, из этого трехэтажного особняка ранним утром. Нам открыли задние ворота и по чуть видимой колее мы покинули это место. Небольшая крытая повозка, с колоритным кучером в остроконечной шляпе. Ехать к месту, где нас ждет корабль, это вопрос не одного дня, так что забравшись на покатую деревянную крышу, я развалился на ней, думая о том и этом. Рог сидел внутри, изучая записи, которые дал ему отец, а пара запряженных зверей, чем-то напоминающая быков, уверенно тянула вперед, этот скрипучий тарантас.

  
  Через какое-то время, я вспомнил, как пытался залезть в сделанную иллюзию толстяка у тех руин. Хорошо, что не было зрителей этого фиаско, ведь я помещался, практически, только в одну его ногу, что помогло сразу осознать, всю бесперспективность этой затеи. Но что, если мне встать на ходули? Разве это не прибавит мне роста, харизмы и очарования? Помню, в другой жизни, сидя в цирке, услышал, как сидящий по соседству мужик, с тоской в голосе пробормотал: 'Если бы у меня *** был такого же размера, я бы...' Мысль, которая не нашла у его спутницы понимания, судя по ее презрительному фырканью. Сразу тогда подумал, что балованная баба. Такую размером не удивишь, явно, эксперт в этой области...

  
  Значит, что? Воплощаю в жизнь эту идею? Но для этого потребуются метровые ходули, верно? Или надо начинать с совсем коротких, чтобы понять принцип ходьбы? И кем я стану после этого? Ходулистом? Ходульником? Ходоком? И вообще, насколько легко освоить это умение? Это ведь не должно быть слишком сложно, да?

  
  Как выяснилось на привале, первая попытка была тем еще аттракционом. Сделанные из подручных средств ходули, постоянно норовили отправить меня мордой в грязь. Рог отложив заметки отца в сторону, с нескрываемым интересом наблюдал за моими потугами, громко хрюкая, в особо драматических местах.

  
  Вспотев и устав, я шлепнулся рядом с костром и протянул руку за миской каши.

  
  - Если захочешь трюкачом стать, то тебя сразу возьмут. Было смешно. - сделал сомнительный комплимент Рог и я скривился в ответ. Клоун, это не профессия, это призвание, и я его в себе не ощущаю.

  
  Кучер в в остроконечной шляпе молчал, меланхолично поправляя ветки костра наконечником короткого копья. Видимо его, мое выступление не впечатлило. Да и вообще, этот парень, на редкость молчалив. Не удивлюсь, если окажется, что он немой.
  
  - Ложитесь спать. - сказал, когда с кашей было покончено. - Я потренируюсь, и посторожу.
  
  Поставив перед собой цель, стать ходоком, я не собирался отступать от своей мечты. И наступающая ночь, не была этому помехой.
  
  Как говорил бывалый каторжанин, возюкая пилочкой для ногтей по железной цепи: упорство и труд, все перетрут. Вот и у меня, после ночи посвященной ходулям, стало что-то получатся. Теперь я не падал с них и мог пройтись, подпрыгнуть и даже сделать одно танцевальное па, но проблема, о которой не подумал ранее, вылезла наружу, добавив капельку уныния в мое настроение.
  
  Используя ходули, я не только прибавил в росте, но и заметно изменил походку, так, что даже под иллюзией было заметно. Вместо изящества и незаметности, получилось нечто совершенно противоположное. Поэтому ранее утро, я встретил за созданием обуви на высокой подошве. С помощью деревяшек, кусочков кожи, обрывков одежды и чьей-то матери, на свет появились ... как их? Сабо? Нет. Это какое-то **ебо. Что и подтвердила легкая брезгливость в глазах толстяка, когда он проснулся.
  
  - Что это? - потыкал он пальцем в конструкцию.
  
  - Это? - посмотрел на 'обувь', с подошвой в двадцать сантиметров. - Это чтобы пленных допрашивать.
  
  - Каких пленных?
  
  - Обыкновенных, лишенных подвижности, путем связывания конечностей, морально напуганных, униженных, после рассказа о том, что ты с ними сделаешь.
  
  - А что я с ними сделаю? - выпучил свои маленькие глазки Рог.
  
  - Ты их продашь в рабство нашим врагам. Знаешь, где расположены ближайшие к нам враги?
  
  - Я с врагами не буду торговать! - Рог немедленно замотал головой.
  
  - Но они этого не знают, поэтому будет напуганы, заполнят штаны вонючей субстанцией и расскажут военную тайну.
  
  - Какую тайну?
  
  - Где у них сбережения спрятаны, естественно. Разве ты не хочешь стать богатым в кратчайшие сроки?
  
  - Хочу, но ...
  
  - Никаких но. - решительно прервал его возражения. - Будем готовить устрашающую речь. Так где находятся враги Великого Змея?
  
  ...
  
  Как выяснилось, где только эти враги не находятся, но так как меня интересовали лишь последователи Многоликого Аргуса, про всех остальных я пропускал мимо ушей. Как оказалось, после долгой и кровопролитной войны, теперь их разделяет широкая бурная река, полная свирепых обитателей, которая возникла в результате финальной битвы, когда земля дыбилась и покрывалась глубокими трещинами, от мощных ударов элементалей, вышедших на поле боя.
  
  Судя по тому, что рассказал толстяк, пересечь ее, задача, отнюдь не из легких. Мало того, что в воде плавают зубастые твари, так и в воздухе летают не миролюбивые чайки, которые за рыбку, и за ушком почешут и в жаркий день ветерок создадут над головой.
  
  Значит выходит, что обратно я могу вернуться, только тем способом, каким попал сюда? Может в тех руинах есть конструкция, которая перенесет меня назад? Подумал, вспомнил про одного запертого парня, и как-то расхотелось возвращаться в то место, для поисков. Оставлю это на потом.
  
  Рано встав и позавтракав, мы отправились в путь, и этот день был бы похож на вчерашний, если бы не одна нечаянная встреча. Сначала вдалеке послышался приближающийся шум, а затем на дорогу вылетел серый зверь, и не просто вылетел, а целеустремленно направившись в нашу сторону.
  
  Флегматичные ездовые звери тянувшие повозку, взвыли дурными голосами и стали резко поворачивать в сторону. Настолько резко, что несмотря на всю свою ловкость, я улетел с крыши.
  
  Молчаливый кучер в остроконечной шляпе сорвался с места и выхватив несколько коротких копий, умело и очень быстро метнул их в напавшего зверя. Долгий протяжный вой, и тот суча лапами стал биться на земле, а затем, следом за этим зверем, имеющего серую запыленную шкуру, из редкого леса вылетела целая группа людей, на свирепого вида животных, зеленоватого цвета, имеющий на голове длинный рог, и чем-то отдалено напомнивших ящериц.
  
  - Кто посмел коснуться моей добычи? - раздался гневный голос и я как-то сразу, с первого звука, понял, что ситуация приняла плохой оборот. Под иллюзией, я перекатился под низ остановившейся повозки, мельком заметив, как вверху, что сверкнуло, громыхнуло и сначала кучер рухнул на землю, с дырой в груди, а потом резко оборвался вскрик Рога.
  
  Неожиданно.
  
  Где долгие выяснения отношений? Где элементарная вежливость, типа: скажи мне свое имя, перед тем, как я отправлю тебя в мир иной? Где возвеличивание себя любимого, с криком: да ты знаешь, кто я такой? Кто мой отец? Какой бренд я ношу и какое положение в обществе занимаю? Кто это такой резкий и быстрый, как понос после вокзальных пирожков?
  
  - Отвези тела к Храму. - раздался тот же голос, и мгновением спустя, послышалась новая команда: - За мной!
  
  Так же стремительно, как и появилась, группа этих всадников куда-то умчалась, а спрыгнувший на землю, крепкий, широкоплечий парень, поднял одной рукой тело кучера и забросил его внутрь повозки.
  
  Бум.
  
  Повозка тронулась с места и уцепившись за ее дно, я повис, как маленький клещ. Довольно скоро я почувствовал, как рукам становится тяжелее, несмотря, на вообщем-то детский вес. Я уже подумывал отцепиться, покинув эту трясущуюся колесницу, как повозка замедлилась и остановилась. Новый кучер спрыгнул и пошел в сторону журчащего лесного ручья, а это значит, что у меня есть шанс.
  
  Быстро отцепившись и забравшись в фургон, я увидел два мертвых тела и покачал головой. Это было слишком быстро, парни. Если бы меня заметили, то и я мог бы запросто присоединиться к вам, несмотря на всю свою ловкость. Так что, надеюсь, вы понимаете, что не должны обижаться на меня.
  
  От лесного ручья доносилось радостно фырканье, взглянув в ту сторону, увидел, как быстро раздевшись, этот широкоплечий парень моется в холодной воде. Примерно 50 метров до него и гораздо меньше до его зверя, который стоял рядом, поглядывая на меня с гастрономическим интересом, наклонив рог.
  
  Стихийно возникший план поменялся еще раз, и я немедленно создал иллюзию стоящего фургона и заключил рогатого зверя в иллюзию лабиринта. Тот ожидаемо потопал, по предложенному маршруту, а я подстегнул зверей, и фургон, в очередной раз сменивший кучера, тронулся с места. Подстегивая ездовых зверей, я думал, что можно было бы и натравить Айса на парня, который задорно сверкает голыми ягодицами в ручье, но... это совсем не весело. Вот когда он выберется оттуда и обнаружит, что его рогатый скакун и фургон исчезли, вот тогда можно будет посмеяться.

  
  ***
  
  - Давай родные, поднажмите! - хлестал я запряженных зверей, видя, как позади, за нами бежит этот парень. Я совсем не думал, что он умеет так быстро и главное, так долго бежать. Оттого первоначальная радость, куда-то безвозвратно испарилась. Рядом, погруженный в иллюзию, не отставая, мчался рогатый зверь. На скорую руку смастряченная иллюзия самки, настолько привлекла его внимание, что, даже крики хозяина были благополучно проигнорированы.

  
  - Поднажми! - хлестнул зверей, заметив, что фигура позади, начинает отставать.

  
  - Наконец-то. - спустя полчаса, вытер пот со лба. Оторвался. Теперь главное разобраться, куда ехать, потому как мечта прокатиться на корабле, никуда не делась. Но что делать с этим рогатым товарищем? Глядя на его счастливую морду, как-то не хочется переводить на фарш.

  
  ***
  
  - Мастер. - в темную комнату зашли мужчина и женщина, почтительно склонив головы. Несмотря на великолепно развитые чувства, они не ощущали в этой комнате никого, но спустя мгновение раздался голос, который, казалось, исходил отовсюду.

  
  - Кто-то назвался нашим именем, взял деньги и не выполнил обещанное. Разберитесь.

  
  Из темноты вылетел свернутый свиток, и поймав его первой, женщина поклонилась.

  
  - Мы разберемся, Мастер.
  
  ***
  
  - Значит, перед тем, как приехать в Храм, ты решил искупаться, смыв с себя пот и грязь, после охоты? - спросил высокий юноша в дорогой одежде с нахмуренными бровями.
  
  - Да. - ответил стоящий на коленях провинившийся.
  
  - И когда ты вернулся на дорогу, ни твоего боевого скакуна, ни фургона, не было на месте?
  
  - Да. - ответил тот, не поднимая головы.
  
  - Ты бросился в погоню, но не смог догнать? После чего, отправился в Храм и попросил жрецов связаться со мной?
  
  - Да. - это слово прозвучало еще тише предыдущих и мощный удар, сбил провинившегося на землю.
  
  - Идиот. - после недолгой паузы, высокий юноша в дорогой одежде, отдал приказ. - Цель нашей охоты изменилась. Найти вора, и вздернуть его на ближайшем дереве.
  
  - Я слышал его голос, когда он подгонял зверей. - сказал с земли провинившийся. - Это был голос мальчишки.
   - Значит отрубить ему руки, если рост меньше колеса. - внес изменение высокий юноша в дорогой одежде. - В погоню. А ты, - взглянул он провинившегося. - оставайся здесь и жди от нас вестей.