Пролог Первый: Фальшивый Реквием

Что-то пошло не так.
Лелуш умел доверять своей интуиции, а она твердила ему лишь одно - очередной его план был на грани провала. И, одновременно с этим, он понимал, что переносить план далее просто не имеет смысла.
Начало его единоличного властвования над целым миром ознаменовало абсолютный пик людской ненависти к нему самому. И ему было необходимо привести свой последний план в действие до того момента, пока людской гнев и обиды не поутихли, пока они не начали винить в своих бедах кого-то кроме него.
С другой стороны он прекрасно понимал, что мало что на свете может испортить его Реквием. Покушение на убийство? Да, это был бы неприятный исход, ведь свою жизнь он обещал отдать Сузаку, во имя искупления всех тех бесконечно тяжких грехов, что лежали мёртвым грузом на его душе. Но исход был лишь неблагоприятным, не критичным. Его смерть всё равно бы свершилась.
Самоубийство?
Лелуш усмехнулся. Он достаточно хорошо знал самого себя, чтобы понимать, что самоубийство ему не светит как минимум потому, что он не позволит своим мимолетным слабостям взять верх. Смерть от своих собственных рук ему не грозила. Разве что это будет обладатель какого-нибудь контролирующего Гиасса. Но об этом... смотреть пункт один.
Что еще могло прервать его Реквием?
Кто-то мог попытаться спасти его? Остановить руку Зеро, что принял на себя роль палача и выражения единой воли всего мира. Остановить руку Сузаку, что согласился отнять его жизнь в замен на Новую Эру? Лелуш повидал достаточно безумцев за свою жизнь. Среди них были маньяки, упивающиеся убийствами, психопаты слышащие какофонии голосов в голове, властители, упивающиеся своей властью столь безмерно, что готовы посягнуть на власть Бога. Но ещё никогда Лелуш не встречал того человека, чьего безумия хватило бы для того, чтобы помыслить о его, Лелуша, спасении. Спасении от смерти которую он заслужил мириадократно.
А потому, Дьявол-Император продолжал свое триумфальное шествие.
Шествие, что должно было окончиться адским пеклом для него и рассветом Нового Мира для всех остальных.
Его передвижной трон нарочито медленно и помпезно катил по дороге, выражая всю гротескность и безмерность его власти. За то время, что Лелуш провел на посту Императора, он уже успел возненавидеть этот снежно-белый цвет, что был отличительным цветом Британских Императоров. Когда-то люди говорили, что белый - это цвет непорочности. Но глядя на те дела, что творила его семья на протяжении веков, он мог разве что рассмеяться в лицо тому кто это придумал.
Потому как власть - это порок.
А абсолютная власть - порок абсолютный.
Скрытый в широких рукавах его парадной мантии наручный хронометр ощутимо завибрировал, знаменуя начало финальной стадии его плана.
В этот момент, на том участке пути, где сейчас находился его кортеж и примерно на километр в обе стороны, все снайперы, размещенные на крышах зданий, разом "ослепли", будучи подверженными действию его Гиасса. Примерно тоже самое произошло и с солдатами оцепления на участке пути, что располагался впереди него. Они получили приказ никак не реагировать на происходящее на дороге. Также под Гиассом оказались пилоты найтмаров охранения, которым он приказал изображать бурную деятельность, но сделать абсолютно всё для того, чтобы ненароком не убить Зеро. Не то, чтобы Лелуш не верил в способности Сузаку, но перестраховка не раз выручала его в трудные времена.
Сам Сузаку сейчас должен был выпрыгнуть из окна второго этажа, скатиться по натянутому тенту, чтобы преодолеть прослойку из гражданских и оцепления и сразу же оказаться на пути следования кортежа.
По их совместным расчетам, на преодоление расстояния до кортежа ему потребуется примерно 47 секунд.
Ещё десяток секунд Лелуш отвёл на фальшивое противостояние между его охраной и Зеро и, наконец, - три секунды на его убийство.
Таким образом, до того момента, пока Лелуш ви Британия умрёт, оставалась всего одна минута. Ничто уже не могло пойти не так.
00:54
Маленькая и смутная тень мелькнула на горизонте. Лелуш улыбнулся. Его последняя просьба должна была доставить его товарищу массу неудобств. Наверняка его старинный друг Сузаку материт его на все лады за то, что Лелуш решил не отказывать себе в маленьком капризе и в качестве орудия своей погибели выбрал меч. Притом меч непростой. Извлеченный из фамильной сокровищницы, меч якобы принадлежал Ричарду Львиное Сердце. Изукрашенный золотом и огромными драгоценными камнями, он был просто помпезной реликвией, которая так бы и осталась лежать в запасниках короны, если бы Лелуш не выбрал этот меч своим палачом. Так почему же Сузаку должен проклинать Лелуша и его выбор?
Всё было просто - меч был тяжелым
Прицепленный на поясе он наверняка должен был очень больно бить и путаться под ногами бегущего Сузаку. Лелуш любил подобные шутки, а потому устроить нечто подобное в чем-то столь пафосном, драматичном и помпезном, казалось ему самим собой разумеющимся.
00:47
Лелуш в последний раз оглядывался. Люди. Они были везде: на улице, в окнах многоэтажек, на крышах домов. И все взгляды этой толпы были направлены на него. Сотни и тысячи взглядов полных ненависти и страха. А ещё несколько миллиардов наблюдало за этим шествием из экранов телевизоров. Все эти люди не по наслышке узнали обо всех ужасах тирании, репрессиях и войнах. Они жили в страхе, лелея свою ненависть уже долгие годы. Он это прекрасно понимал. Потому и поступал так, и никак иначе.
Долгие два года он взращивал эту ненависть в людских сердцах, вытаскивал её наружу, распалял её из маленького тлеющего уголька в бушующий огонь лесного пожара. И направлял. Сперва на Британию, как основной источник бед всего мира, Империю Зла, а затем и на самого себя, как на человека, что стоял за всем этим.
И стоит последнему акту отзвучать, стоит занавесу закрыться, как вся та ненависть, что люди направляли на него и только на него угаснет, не в силах сжечь уже сожжённое. А что же до дальнейшего... у него для Наннали заготовлены вполне конкретные инструкции, пакеты законопроектов, надёжные советники, толковые исполнители и эффективный государственный аппарат. А что до народа... то избавленные от главного источника ненависти люди, что "выгорят" в своем желании мстить, наконец должны начать думать своими умами, а не просто подчинять или подчиняться.
00:30
Толпа зароптала. И это было естественно - как же тут не зароптать, когда в казалось бы статичную картинку мира вмешивается новое действующее лицо. Да ещё какое!
Высокая фигура, облачённая в черно-фиолетовый камзол с золотыми линями, в причудливом плаще, чьи формы делают его похожим на шахматного короля. И маска. Маска, что уже давно стала не просто средством сокрытия, но символом. Символом свободы, символом борьбы, символом непримиримости, символом справедливости. Он создал эту идею для того, чтобы поднять Японию на восстание, но в результате к его восстанию присоединилась половина мира. И пусть, благодаря проискам врагов и его неосторожным действиям, эта маска оказалась дискредитированной, но в людях всего мира ещё теплилась надежда. Надежда на героя в чёрном.
Чтоже, настала пора вернуть людям веру в Зеро.
00:23
Герой в чёрном наконец достиг первых рядов его охраны. Повинуясь отданному приказу, пилоты найтмаров начали стрелять по Зеро, но безбожно мазали при этом, пускай Сузаку и приходилось маневрировать, уворачиваясь от осколков асфальта, что брызгали во все стороны после соприкосновения тяжелых пуль винтовок найтмаров с дорожным полотном.
Лелуш посмотрел на колонну пленников, что двигалась впереди его передвижного трона. Лица его бывших соратников, тех, кто пошел за Зеро, они были непередаваемы. Столько чувств, столько эмоций. Удивление. Шок. Неверие. Удовлетворение.
И надежда.
Ключевое слово. Пока только бойцы Ордена, но затем и все остальные вокруг. Люди, что столпились, чтобы посмотреть на публичную казнь, знаменующую конец всему, вновь обретали надежду.
00:13
Зеро-Сузаку преодолел дистанцию мёртвой зоны стрельбы найтмаров, где те уже не могли стрелять, боясь задеть пленников или, что хуже, - Императора. И в бой вступила гвардия. Впрочем, куда было простым, да ещё и находящимся под воздействиям внушения, гвардейцам до человека, что вполне по праву носил титул Нулевого Рыцаря? Несколькими точными ударами Зеро раскидал солдат, прежде чем скрестить выхваченный из ножен клинок с клинком сэра Джеремии.
Лелуш всегда поражался этому человеку. Верный однажды данному слову, этот человек прошел через смерть и адские муки, утратил человечность, но остался преданным до самого конца. И Лелуш не мог не уважать столь высокие понятия чести.
Но даже его долг и присяга были недостаточно крепки для того, чтобы вынести груз всего того зла, что Лелуш осознанно привнёс в этот мир. И потому даже вернейший из его рыцарей дал себя обойти, позволяя Палачу в чёрном пройти дальше, чтобы свершить предначертанное.
Дьявол должен умереть.
00:03
И вот Сузаку уже стоит перед ним. Его лицо скрывает непроницаемая маска, но Лелуш готов поклясться, что знает какое выражение лица у того человека, которого он когда-то готов был назвать своим братом. Они прошли через многое. Порою даже казалось что через слишком многое. По разные стороны баррикад, защищая разные идеалы, но, в конце концов, всё кончится здесь. Каин убьет Авеля.
Пистолет что он направил на Сузаку был выбит из его руки в мгновение ока. Лелуш уже не чувствовал боли. Он в последний раз посмотрел на небо и с улыбкой закрыл глаза.
Смерть - лишь закономерный итог его жизни.
00:00
Таков был его путь.
Таков был его Реквием.
Такова должна была быть его смерть
00:03
Он снова ощутил неправильность. Что-то пошло не так. Да, он не чувствовал боли, но он чувствовал собственную... целостность. Разве так должна ощущаться смертельная рана?
Внезапно он ощутил укол где-то в районе живота.
Но этот укол был тем единственным что он ощутил. Кожа на его животе была натянута, но острое лезвие не пронзило его плоти.
Словно бы... оно встретило преграду.
Лелуш ви Британия, Демон-Император, открыл глаза.
Чтобы встретиться взглядом с таким родным золотом её глаз.
00:13
- Почему? - тихий голос Сузаку, пусть и изменённый вокодером нёс в себе бесконечное удивление и непонимание происходящего. Впрочем, тут Лелуш был с ним солидарен.
С.С.
Его благословение и его проклятие. Его первая сообщница, его самый верный агент и самая большая головная боль. Та, кто дала ему силу в обмен на практически невыполнимое желание. Бессмертная ведьма, что видела как пролетают века. Бессердечная ведьма, которая спокойно смотрела как вырезают целые народы.
Так почему же она стоит здесь?
Почему клинок, что предназначался для его сердца - пронзает ее?
00:23
- Лелуш, ты же не думал, что я позволю тебе умереть самому? - она практически шепчет ему. А затем она целует его. И вместе с её поцелуем Лелуш понимает, как все его планы на собственную смерть рушатся как карточный домик вместе с тем, как поцелуй приводит в действие по настоящему древний механизм. Механизм, что обеспечивает своему владельцу бессмертие. Механизм, что зовется Кодом.
- Почему ты... - он успевает прошептать ей это, прежде чем чувствует, что она начинает заваливаться на него, пропитывая его белоснежную мантию своей рубиновой кровью.
00:30
- Неужели ты забыл? Первый контракт, что ты заключил со мной... Ты обещал окончить моё бессмертие, не так ли? - она лежит у него на плече, обнимая его слабеющими руками. Тепло её тела согревает внезапно начавшего зябнуть Императора.
- Я... конечно же я помню! Но... Мне нужно умереть! Понимаешь? - Он практически кричит на неё, внезапная злоба и ярость охватывают его, лишая его хваленого спокойствия и безмятежности.
Она на секунду отстраняется от его плеча, чтобы заглянуть ему в глаза.
- Лелуш... - на её лице расцветает мягкая улыбка. Такая, какую он видел всего несколько раз. Та улыбка, за которую он любил её больше всего. Любил?
- Когда я подумала об ещё одной вечности без тебя... я немного испугалась - из её глаз текут слёзы. Она улыбается и плачет на его руках, истекая кровью.
- Поэтому.... Пожалуйста... Позволь мне... Умереть... Здесь... - Её золотые глаза закрываются и она полностью обмякает в его руках. И Лелуш держит её. Держит, как до того держал в своих руках судьбу и власть целого мира. Но он понимает, что всё это уже не имеет смысла. Без неё.
00:54
Он,наконец справляется со ступором и с собственным гневом. Восстановив контроль над эмоциями, он решает хоть как-то закончить это испорченное, насквозь фальшиво сыгранное представление.
- Сузаку, чего же ты ждешь, убей меня! - шипит он своему подельнику в маске. И пусть он уже знает, что окончательная смерть ему теперь не грозит, но он встречает хладную сталь в своем сердце с улыбкой на губах...
01:00
На платформе лежат двое. Девушка с зелёными волосами, что только что пожертвовала своей жизнью, пытаясь спасти Демона-Императора и он сам, Император Священной Британской Империи. А над двумя телами двух своих друзей стоит Зеро.
Теперь он окончательно оборвал все свои связи с прошлым и готов вступить на путь безликого Хранителя Мира.
Ещё несколько секунд - и мир придёт в движение, знаменуя начало Новой Эры.
Но лишь ограниченная группа людей узнает о том, что в тот день, на 11-ом километре по Пендрагон-стрит, умер только один человек.
И лишь четверо людей будут знать, что в тот день не умер никто.


Пролог Второй: Плохой Контакт

Год 2149 от Восшествия Британии. Орбита ретранслятора "Шаньси-Тета"

Джон Уитмен отхлебнул кофе и поморщился.
Синтетический молотый кофе, что входил в рацион припасов космических кораблей Соединенных Сверх Штатов имел совершенно отвратительный вкус. Горький, с привкусом жженой резины он был одной из самых ненавистных вещей, которые Уитмен только пробовал. Но одного у этого напитка отнять было нельзя - он отлично бодрил.
Шел тридцать шестой час его вынужденного бодрствования на борту "Йоркширдейла". А все потому что его сменщица - Дейзи, внезапно слегла с простудой. Ну вот откуда она взяла простуду посреди космоса, на корабле с тщательнейшим климат-контролем? Конечно же девушка очень долго извинялась и обещала проставиться ему бутылкой при случае, на что Джон только довольно потирал руками - Дейзи не была дурнушкой и бравому офицеру вполне могло перепасть что-то большое чем бутылка хорошего алкоголя. Но все это не решало проблемы со сном. А спать Уитмен хотел просто неимоверно.
- Ну что, капрал, совсем глаза слипаются, раз ты "Убийцу Вкуса" заварил? - отвратительно бодрый голос позади Уитмена заставил капрала подскочить на месте и развернуться к говорившему.
- Так точно, сэр. - Уитмен вяло отдал честь капитану Роджерсу. В любой другой момент он бы вскочил и вытянулся по струнке, отдавая честь, но сейчас он был настолько уставшим, что многие условности не имели для никакого значения.
- Вижу. Ладно, Уитмен, сейчас прыгнем через "Тету", посмотрим что там. Если все пройдет без эксцессов то пока яйцеголовые будут исследовать систему так уж и быть - иди отсыпайся, сомневаюсь что на ладаре будет что-то такое, что не заметит ВИ. - после чего Роджерс развернулся и двинулся в сторону кабины пилота.
- Спасибо, сэр! - в голосе капрала звучала самая горячая благодарность на которую тот был способен. Капитан только махнул рукой, мол "все в порядке".
"Йоркширдейл" был одним из самых приятных мест службе во всем Флоте. Современный корабль спущенный со стапелей уже после открытия МассДрайверных технологий, а значит без постоянно перегревающегося из-за неудачной компоновки масс-ядра, без вечно барахлящего Ллойд-Генератора Гравитации и с нормальным уровнем шума. Профессиональная команда, которая тем не менее не чуралась послаблений в Уставе, хорошая репутация капитана корабля. В общем не место службы, а сказка.
Голос пилота разнесся по интеркому:
- Начинаем процедуру активации ретранслятора. Передаем транзитную массу. Ждем отклика.
Корабль едва заметно дернуло. Но компенсаторы работали вовсю, так что Уитмен почти ничего не ощутил.
- Есть прыжок! Ожидаемое время выхода - 18 минут.
Залпом допив остатки кофе, Уитмен решил немного прикорнуть. Все равно от ладаров на сверхсвете толку нет никакого.

***


Из полудремы Уитмена вывел громкий и противный писк системы обнаружения ладара. С великим трудом Уитмену удалось разлепить глаза. Он попытался сфокусировать взгляд на системе обнаружения.
Наверняка это были какие-нибудь очередные астероиды с большим содержанием металла, такое нередко случалось. Ладары все еще были весьма большой новинкой в войсках, потому из-за кучи "детских болезней" приходилось постоянно терпеть ужасное пиликание системы обнаружения. Вот и сейчас Уитмен был почти уверен, что ладар снова сошел с ума.
Экран ладара сообщал о пяти отметках на расстоянии примерно трех световых секунд. Уитмен включил внутрикорабельную связь и вызвал капитана.
- Сэр, на ладарах что-то есть. Пять отметок идут встречным курсом. Расстояние - три секунды.
- Изображение уже получил?
- Еще нет, сэр. Обрабатывается.
Система лазерного обнаружения была достаточно точной технологией, которая наряду с возможностью напрямую обнаружения космических объектов, после некоторой обработки могла еще и строить вполне точную голографическую модель этого самого объекта.
Одна только проблема - скорость построения модели оставляла желать лучшего. Вот и сейчас Джону пришлось выжидать больше двух минут прежде чем компьютер ладара закончил строить модель и вывел ее на экран.
Но стоило Уитмену увидеть формы объекта, как его сонливость как рукой сняло. Объекты, что двигались встречным курсом не были естественного происхождения. Наоборот, они выглядели полностью рукотворными.
Взволнованный Уитмен вышел на связь с капитаном.
- Сэр... это не метеориты?
- Что это. Уитмен?
- Это корабли, сэр. Не наши корабли.
И в этот момент заорали баззеры боевой тревоги, оповещая личный состав об экстренной ситуации. Цвет экрана ладара резко сменился на красный, а индикатор заряда щитов резко сменился на красный, знаменую скорую перегрузку.
- Что это было, Уитмен?
- Сэр, кажется по нам стреляют.
Капитан грязно выругался.

***


Интерлюдия. Крейсер Турианского Патрульного Флота "Ксинадис" Капитан Ниран Вирнус


Капитан Вирнус всегда считал что жить согласно Уставу - это единственно верная парадигма существования. Ведь Устав не только охватывал служебную часть жизни солдата, но и диктовал условия жизни гражданской, устанавливая многие традиции и нормы в ранг негласных правил.
Но была у Устава одна проблема. При всей своей обширности и многогранности, Устав не мог обхватить абсолютно все.
Вот и сейчас перед Вирнусом встала моральная дилемма разрешить которую при помощи Кодекса Устава он никак не мог. Просто не было нужного пункта и руководств к действию.
Нет, в уставе вполне четко был прописан порядок действий командира соединения патрульного Флота при обнаружении несанкционированных попыток активировать спящий ретранслятор. Проблема заключалась в том, что согласно Кодексу, считалось, что командир корабля предпринимающий незаконную попытку активировать ретранслятор осведомлен о незаконности своих действий и полагающимся за это наказании. В Уставе ничего не говорилось про порядок действий командира корабля в случае если Первый Контакт произошел при попытке этой самой активации.
А то что это был Первый Контакт Вирнус уже и не сомневался. Язык на котором велись открытые радиопереговоры между кораблями выпрыгнувшими из спящего до того ретранслятора 314, не определялся системами корабля. Да и сами корабли точно имели весьма мало общего со всеми известными Вирнусу моделями легких крейсеров и фрегатов.
В данный момент соединение Патрульного Флота что он возглавлял что встречным курсом к кораблям пришельцев. Мысли Вирнуса лихорадочно крутились, в попытках отыскать идеальное решение. Но решение упорно находиться не желало.
- Капитан, разрешите вопрос?
- Разрешаю.
- Что нам делать, капитан?
Ниран оглянулся. Все взгляды его подчиненных находящихся сейчас в БИЦ-е скрестились на его персоне. Он буквально всем панцирем ощущал повисшее в воздухе напряжение. У самого Вирнуса неприятно заныла левая мандибула. Так происходило каждый раз, когда он оказывался в сложных и напряженных ситуациях наподобии этой. Он прекрасно понимал, что медлить нельзя. Ситуация требовала активных действий.
- Пирил, что там по кораблям противника?
- Пять кораблей. Два по видимому научные - больно много излучения в разных спектрах от них идет. Три военные - я бы отнес их к легким крейсерам или же авианосцам - больно мало вооружения для крейсера. Так что нам делать, капитан? - повторно заданный вопрос поставил все ребром. И Вирнус решился.
- Эти пришельцы нарушили законы Совета Цитадели. А незнание закона не освобождает от ответственности. Согласно 3-ему пункту от Постановления Совета "об Активации спящих ретрансляторов массы", приказываю открыть огонь по кораблям противника. Приоритет - вооруженные корабли. Всю ответственность беру на себя.


Именно с этих слов и началась цепь событий, что привела к нескольким ужасным катастрофам, одному почти полному поражению, одному удачному договору и одному триумфальному возвращению



Пролог Третий: Комната Чуда

Мир Лили рушился. В буквальном смысле.
Все то, что она и другие люди строили долгие и долгие годы сгорало в огне вспыхнувшей внезапно войны. Войны к которой они не были готовы.
Пришельцы. Внеземные организмы. Инопланетяне, к встрече с которыми люди готовились с тех самых пор, как обратили свой взор к небесам. Готовились и оказались не готовы.
Все началось с Шаньси. Простая экспедиция по исследованию космического пространства по ту сторону ретранслятора Шаньси-Тета, обернулась полных крахом. Появившиеся из ниоткуда корабли пришельцев или как они себя называли "турианцев" напали на исследовательскую миссию. В результате внезапной атаки половина кораблей была уничтожена раньше чем люди успели осознать сам факт нападения. Оставшийся на ходу фрегат и оба исследовательских корабля поспешили ретироваться прямиком на орбиту Шаньси, чтобы донести важные сведения до командования.
Новость об этом беспрецедентном акте агрессии всколыхнула общество. Соединенные Сверх Штаты были мирным государством. После Второго Черного Восстания Земля не знала войны уже почти полтора века*
И потому общество забывшее что такое силовой способ решения конфликтов было шокировано агрессивным исходом Первого Контакта Человечества с представителями внеземных цивилизаций.
Спустя неделю после первого инцидента к ретранслятору Тета ушла вторая экспедиция. Вот только на этот раз экспедиция полностью состояла из военных кораблей, которые были спешно переброшены на Шаньси со станции Арктур. И миссия у них была вполне конкретной. Вступить с противником в контакт. Только прессе забыли уточнить в какой.
Контакт с турианским флотом произошел приблизительно в трех световых секундах от точки выхода из ретранслятора Тета. Противник открыл огонь по кораблям флота ССШ, но поднятые щиты Пламенного Сияния достойно выдержали удар. Поскольку турианцы вновь ударили на опережение, флот ССШ не стал церемониться и ударил в ответ.
Синхронные залпы из хадрон пушек прошили броню кораблей противника не встретив на своем пути никакого сопротивления. Выпущенные из фрегатов-носителей звенья найтмаров также показали свою эффективность, легко расправившись с истребителями противника, попутно уничтожив один из фрегатов Патрульного Флота. После разгрома флота и перехвата нескольких спасательных капсул, флот ССШ с триумфом вернулся на Шаньси.
Потребовалось некоторое время прежде чем аналитики смогли составить рабочую лингвистическую программу для общения с пленными. Но турианцы оказались теми еще орешками. Максимум что из них удалось получить - это название кораблей, имена погибших товарищей и непонятные идиоматические обороты, впоследствии обозначенные как нецензурная лексика.
А спустя две недели грянуло возмездие. Через ретранслятор Тета в один момент прошло около двух десятков кораблей, что четырехкратно превысило военные силы колонистов. И снова без каких либо радиопереговоров, без каких-либо требований турианская флотилия вступила в бой. Обороняющиеся дрались до последнего. Из обрывочных сведений что удалось узнать о битве на орбите, выяснилось, что экипажи кораблей сражались до последнего вздоха, не давая противнику прорваться к планете. Все восемь авиазвеньев что базировались на кораблях носителях были уничтожены до последнего вымпела. Экипажи двух "Тристанов" даже специально повели свои машины в таранную атаку на фрегат противника, чтобы не быть захваченными в плен вместе с техникой.
Но силы были неравны. Да, эскадре удалось уничтожить приблизительно треть атакующего флота, но это было единственным успехом. В конце концов, когда от орбитальной группировки прикрытия ничего не осталось, турианцы начали осаду самой планеты.
Шаньси была передовым форпостом за пределами Арктура. И как любой передовой форпост была снабжена все необходимым для того чтобы выживать в случае длительного отсутствия контакта с метрополией. В том числе и оружием.
Но людям не повезло. Несмотря на некоторое преимущество в воздухе и бронетехнике, люди безнадежно отставали от своих инопланетных собратьев во всем что касалось конкретно пехоты и десантных операций. Несколько отрядов ополченцев и небольшое подразделение Планетарной Полиции - это все что могли выставить колонисты против хорошо организованных, обученных и вооруженных десантников турианцев. Не прибавляло шансов также и то, что турианцы были откровенно злы на людей за большие потери за время боя на орбите.
Шаньси пала почти сразу же.
Небольшой отряд защищающих здание планетарной администрации - это все что оставалось у защитников планеты. Все остальное было под контролем турианцев. Женщины и дети - все они либо были мертвы после артподготовки с воздуха, либо успели эвакуироваться на одном из чудом уцелевших исследовательских кораблей, что стоял в ремонтном доке на поверхности планеты. И перед последними колонистами встал нелегкий выбор - сдаться в плен или же принять последний бой, постаравшись забрать с собой как можно больше солдат противника.
И лейтенант Харпер принял судьбоносное решение. Приняв командование из рук подстреленного турианским снайпером генерала Уильямса, Харпер ввел последовательность активации тактического заряда Ф.Р.Е.Й.А, что был доставлен в колонию на случай... непредвиденных обстоятельств.
Через несколько секунд плазменное облако поглотило колонию и всех кто находился в радиусе нескольких квадратных километров от места детонации. Наземные силы турианского экспедиционного корпуса были уничтожены в мгновение ока вместе со всем что когда-либо напоминало о присутствии людей на этой планете.
А затем события приняли совсем уж отвратный оборот.
ССШ попыталось собрать эскадру для того чтобы отбить уже бывшую колонию около станции Арктур. Вот только турианцы были быстрее. Шестнадцать дней назад из ретранслятора ведущего к Шаньси вышел целый флот, содержащий в себе корабли неизвестного ранее класса. Эти корабли были гораздо больше своих собратьев и являлись по сути флагманами. Их было всего два, но даже этих двух хватило на то, чтобы Станция Арктур лишилась щитов Пламенного Сияния, а после получила критические повреждения. Четырнадцать дней назад станция Арктур и Второй Арктурский Флот перестали выходить на связь. Судьба станции и кораблей участвовавших в формировании эскадры до сих пор была неизвестна.
Десять дней назад состоялось экстренное собрание ССШ, на котором было введено Военное Положение. Впрочем, Лили предлагала ввести его еще в тот момент когда формировалась первая карательная эскадра, но консерваторы не поддержали ее идеи. Но теперь было уже поздно.
Семь дней назад турианский флот вошел в Солнечную Систему.
Первая линия обороны выстроенная вокруг ретранслятора Харон продержалась всего десять часов. Противник потратил время с пользой и успел составить вполне эффективную тактику противодействия линейным орудиям кораблей ССШ. Найтмеры все еще были достаточно эффективны против их кораблей, но у пилотов ССШ не доставало опыта чтобы переломить исход боя.
Вторая линия обороны была выстроена вокруг Юпитера. Множество автоматизированных систем ПКО, состоявших в основном из переделанных найтмеров с дальнобойными орудиями и десяток крейсеров типа Дамокл заняли противника почти на пять дней. Хотя возможно турианцы сами замедлили свое наступление дожидаясь прибытия подкреплений, которые подошли к ним позавчера.
А вчера, ровно в 4:21 по Гринвичу, корабли противника пришли в движение. И сейчас они двигались напрямую к Альма-Матер человечества - Земле.
Дворец сотрясся. Несмотря на огромное количество энергии, что питала системы Пламенного Сияния, даже эта орбитальная крепость не в силах выдерживать многочасовой огонь флота турианцев. Пусть пока что попадания по щиту дворца больше шальные, чем прицельные, но Лили прекрасно понимала, что стоит начаться полноценному обстрелу, как щиты не продержатся и трех часов.
И сейчас, глядя на то какой мирной и невинной выглядит ее планеты с высоты орбитального дворца, Лили как никогда понимала, что ей, всему ее народу, да всему человечеству, всем им как никогда необходимо чудо.
Девушка, да даже все еще девочка, пусть и принцесса одного из самых больших государств ее планеты, но она все еще продолжала верить в чудеса. И вместе с тем она понимала, что на пустом месте чудес не случается.
А потому она попытается найти это чудо сама.
Лили не помнила свою прабабушку. Императрица Наннали прожила крайне долгую и насыщенную жизнь, став 100-ой Императрицей Британской Империи и Первой Императрицей Британии Нового Порядка. Она скончалась на сто двадцать седьмом году жизни, пережив даже своих сыновей. Лили был всего год, когда ей пришлось посетить траурную церемонию по Великой Императрице. Она ничего не помнила из тех времен, лишь архивные снимки, что она видела говорили о том, как они с Императрицей похожи.
О Наннали ходило много слухов и легенд. Будто бы она была родной сестрой самого Демона-Императора, но прозрев увидела то зло, что он творит по всему миру и повергла его руками своего самого преданного слуги - Рыцаря в Маске, что также был известен как Первый Зеро.
Но была и другая, совершенно особенная легенда, о которой знала лишь Королевская Семья.
Личная Сокровищница Наннали. Особая комната во дворце, куда не имел право входить абсолютно никто кроме Первого Зеро, Императрицы Наннали и Алой Дьяволицы Штадтфилд. Эта комната была закрыта абсолютно ото всех. Когда Императрицу спрашивали, что хранится в особой комнате, та всегда отвечала загадочным - "Мое величайшее сокровище и мое величайшее проклятие". И даже после смерти Императрицы комната оставалась запертой, пусть и ключ от нее хранился у кого-то из представителей ветви ви Британия.
Пять дней назад, когда ее брат Логан узнал, что Лили не собирается покидать Пендрагон-Прайм и отправляться в охраняемый бункер на Земле, он сорвал этот ключ с шеи и швырнул ей со словами "Думаю тебе будет нужнее. Ты ведь так похожа на старую упрямую перечницу". После этих слов брата она больше не видела. Лили не могла его винить. Логан боялся.
Но кто не боится, когда конец почти неизбежен?
Просто Лили предпочитала глядеть в глаза своим страхам. Да и стены родного дворца всяко лучшая могила чем подземный бункер, пусть и предназначенный для особо важных персон.
Наконец принцесса решилась.
Решительным шагом она пронеслась по коридорам дворца провожаемая взглядами дежурных нарядов стражи. Все уже давно решили, что маленькая принцесса давно свихнулась на почве творящегося безумия, раз не пожелала покинуть дворец даже в такой ситуации.
Несколько минут спустя она достигла нужного места.
Тяжелая металлическая дверь с едва заметной выемкой для ключа в виде небольшого медальона в виде схематичной птицы расправившей крылья.
Она сняла ключ-медальон с шеи и вложила его в выемку.
Несколько секунд ничего не происходило, Лили даже успела испугаться, что механизм пришел в негодность, но затем дверь с тихим шелестом поднялась вверх, открывая проход в зияющую тьму комнаты.
Лили осторожно зашла внутрь. Стоило ей сделать это, как сработали автоматические системы и в комнате зажглись лампы освещения.
Принцесса осмотрелась.
Комната была практически пуста. За исключением ламп и каких-то толстых кабелей, который тянулись к объекту установленному посередине комнаты.
Эта... штука была похожа на огромного металлического ежа. Полусфера серебристого металла вздымающаяся над землей на добрых два метра была уткана странными трубками-иглами, к которым и присоединялись кабеля.
Принцессе захотелось закричать.
Так... бедно это все выглядело. Она ожидала чего-то большего. Чего-то... чудесного. Она не знала, чего она ожидала, но то что она увидела, однозначно ее ожидания не оправдывало.
Но Лили была не из тех, кто легко сдается. Обойдя странный предмет по кругу она заметила сочленения по всему корпусу этой... капсулы?
Словно лепестки нераскрывшегося бутона, капсула была сейчас закрыта. И Принцесса очень хотела найти способ открыть эту капсулу.
Внезапно ей на глаза попался рубильник. Находящийся около входа, он был незаметен сразу, поскольку находился в небольшой углублении под защитной пластиной. И от этого рубильника тянулся кабель, соединяющий его с капсулой.
Глубоко вздохнув, Лили подошла к стене и открыв защитную крышку, с некоторым трудом перевела рубильник в другое положение.
В тот же момент капсула начала издавать громкое шипение, выбрасывая из трубок нечто вроде пара. Лили поежилась, в комнате ощутимо похоладало. Чтобы не лежало внутри - температура при которой оно хранилась была низкой.
По комнате поползло нечто вроде тумана.
Вдруг полусфера дрогнула и единомоментно разделилась на четыре лепестка, словно бутон цветка, извергнув из себя столб охлажденного конденсата.
Когда туман опал, Лили наконец-то разглядела что же находилось внутри.
Человек. Внутри находился человек!
Лили была в шоке. Все это время, больше столетия, в этой капсуле находился человек! И как он только вы...
Внезапно человек лежавший внутри капсула открыл глаза.
- Нан..Наннали?

*(2018 - 2149 )


Глава 1:Declaration Zero



Давление в камере начало спадать, выдергивая ви Британию из своеобразного коматозного состояния в котором он пребывал... неопределенное количество времени. Мысли путались из-за долгого кислородного голодания, но Лелуш смог собрать свои мозги в кучу и настроиться на восприятие происходящего.
Наконец давление в камере было нормализовано по отношению к окружающему и стенки его тюрьмы начали разъезжаться. Свет больно ударил по глазам столь долго не видевшим его. Ви Британия инстинктивно прищурился, силясь рассмотреть фигуру, что стояла перед ним.
Когда глаза достаточно адаптировались к свету он смог рассмотреть ее.
Маленькая, не выше ста семидесяти женская фигура с явно выраженной грудью, одетая в некое подобие костюма для пилотирования, смешанного с бальным платьем. Длинные русые волосы и сиреневые глаза.
- Нан..Наннали? - но он не увидел отблеска узнавания в ее глазах. Конечно же это была не она. Оттенок волос немного другой, фигура чуть подтянутее, более выраженные мышцы, чуть другой овал лица. Безусловна похожа. Но не она. Не Наннали. Сколько же он спал? Десять лет? Пятьдесят? Сто? Двести?
- Ты та кто меня разбудила, верно? - сказал он достаточно громко, напрягая отвыкшие от напряжения голосовые связки. Его голос звучал хрипло, казался каким-то неживым, даже чуть-чуть потусторонним. Также, как когда-то звучала С.С. когда встретилась с ним. Ему определенно виделось ироничной вся происходящая ситуация
- Д-да. - девчонка услышав звуки его голоса дернулась и как будто скукожилась. Боится его что ли? Впрочем... почему бы и не боятся. Наверняка о нем все уже и забыть забыли, а людям как известно, свойственно бояться неизвестности.
А если она слышала про него - это вполне естественно. Его подвигов хватило наверняка далеко не на один том исторических хроник. И это только его приключений в роли Императора. Сколько всего понаписали про его бывшее альтер-эго, ему даже представить было страшно.
- Как твое имя?
Девчонка подобралась. Видно стержень в ней был.
- Лилия ви Британия! 4-ая наследница 103 Колена Священной Британской Империи!
Лелуш быстро подсчитал, сколько Императоров сменилось на посту со времени его правления. по всякому выходило, что учитывая средний срок правления Императоров в Британии, спал он никак не меньше столетия. Может быть даже больше.
Меж тем, Лили, пока он аккуратно, стремясь не упасть выбирался из капсулы, продолжала:
- Моя прабабушка... Наннали. Вы ведь имели ввиду нее, вы приняли меня за нее?
- Лили выглядела озабоченной чем-то. Лелуш только и мог что кивнуть, слова девочки о Наннали вызвали в нем череду болезненных воспоминаний. Он не знал, какой сейчас год, но очень вряд ли, что в мире остались люди, которых он когда-либо знал. Треклятое бессмертие уже начинало бесить его. А меж тем Лили продолжила.
- Прабабушка... она всегда держала эту комнату под замком. Никому кроме нее и еще пары людей нельзя было зайти внутрь. Но она всегда говорила о... вас, как о великом чуде, как о том, кто сможет спасти нашу страну, если все снова станет очень плохо. И я боюсь, что сейчас именно такой момент...
В этот момент весь дворцовый комплекс содрогнулся словно от землятрясения. Лелуш прищурился. Складывающаяся ситуация ему крайне не нравилась. Да и резоны Принцессы были вполне серьезными. Если она говорит, что Наннали запрещала открывать капсулу с ним до самых худших времен, то что-то подсказывает ему, что эти самые времена настали.
- Насколько все плохо? - быстро спросил Лелуш, постепенно возвращая себе контроль над собственным телом, которое ужасно затекло за долгие годы лежания в капсуле. Но видимо его регенерация действовала и на это, потому чувствительность в руках и ногах возвращалась семимильными шагами.
- Они уже прорвали все оборонительные рубежи и сейчас уже на подступах к Земле. Боюсь, что еще несколько десятков часов, может быть пара дней и с Землей и всеми ее обитателями произойдет что-то ужасное.
- Кто "они"?
- Пришельцы. Они зовут себя турианцами. Крайне воинственны, хорошо вооружены и главное - многочисленны.
Лелуш мысленно выругался. Новый противник. С абсолютно неизвестными ему тактиками и стратегиями, с другим уровнем технологического развития, да еще и в незнакомой ему обстановке боя. Лучше и быть не могло. Впрочем, это звучало как вызов для него. А вызовы... вызовы он любил.
- Простите... а как зовут вас?
Лелуш повернул голову к маленькой принцессе, что так напоминала ему сестру
- Меня зовут Ле... нет. Это имя уже давно мертво и история не должна услышать его снова. Зови меня Л.Л. - новое имя вспыхнуло в его голове ярким образом, вспышкой пламени. Лелуш Ламперуж был мертв уже примерно столетие и пока не стоило возрождать из небытия демонов, что пугают детишек по ночам. Поэтому его инициалы вполне неплохо подходили на роль имени для носителя Гиасса. К тому же... он теперь чуть больше понимал С.С., в ее любви к тайне имени - уж больно обескураженно выглядела Лили. Но это продолжалось недолго, видно было что время было не подходящим для таких вот политесов.
- Как скажете Л.Л. - девочка сделала книксен, после чего выжидательно посмотрела на него. Впрочем, сам новоявленный Л.Л. прекрасно понимал, чего жаждет юная принцесса. Впрочем, наверное это было верно для большинства принцесс Британской Империи, которых он знал лично. Почти все они верили в одно и то же.
- Что же, Лилия ви Британия, ты загадала свое желание. Позволь же мне его исполнить. Ты жаждешь чуда. Ты жаждешь победы. И я тебе его дам. Но для начала мне потребуется нормальная одежда, информация по всему чем располагаем мы и противник, а также общая связь со всем вашим флотом.


***


Выслушав просьбы Лелуша девчонка только кивнула, после чего активировала какое-то устройство на своей руке, которое тотчас же развернулось в какое-то подобие голографического наруча с большим количеством кнопок на нём.
Глядя на образец современных технологий, Лелуш только и мог что хмыкнуть. Похоже что прогресс в гражданской технике не стоял на месте, если человечество освоило технологию безопасного "твёрдого света". Нет, разработки подобных технологий были ещё во время его Восстания, но дальше экспериментальных образцов вроде щитов Икаруги или Поля Абсолютной Защиты на его Мираже они не пошли. Уж больно громоздкими и требовательными были эти проекторы, не говоря уже об обратной связи, которая, судя по тому как увлеченно щелкала Лили по голоклавишам, прекрасно работала.
Печатая на клавиатуре, Лили периодически кидала на Лелуша оценивающие взгляды, словно бы оценивая в нём что-то. На секунду Лелуш задумался о причинах подобных взглядов, но затем отбросил эти мысли за ненадобностью. Было весьма маловероятным то, что принцесса замыслила что-то, что в данный момент могло навредить Лелушу. Впрочем опальный Император вообще сомневался в существовании большого количества вещей, которые могли бы ему навредить.
Наконец, она закончила отдавать приказы, какими бы они ни были и поспешила вернуться к разговору с ним.
- Л.Л., я думаю, что нам стоит проследовать в главный тактический зал, откуда осуществляется общее командование обороной. Вашу одежду доставят прямиком туда.
Лелуш кивнул, признавая справедливость слов юной принцессы. Если ситуация настолько плоха, насколько он себе это представляет, вмешаться в ход сражения нужно как можно скорее. Иначе может стать слишком поздно и даже при всём своём гении, Лелуш ничего не сможет сделать.
Впрочем, даже сейчас шансы на победу были достаточно невелики. Лелуш не любил признавать этого, но его стратегии и планы имели нездоровую тенденцию проваливаться. Да, частенько на общую стратегию это влияло не сильно, но сам факт этого не был сильно приятен.
А тут, ко всему прочему, добавлялись факторы незнакомой ему концепции поля боя, неизвестный противник, неизвестный уровень технологий, неизвестная тактика, неизвестный уровень подготовки своих сил... слишком много неизвестных в этом уравнении.
Учитывая то, что основной военной доктриной Лелуша являлась победа над противником через тщательное изучение его тактики, психологии, технологического уровня и уровня мотивации, то подобные условия являлись для него максимально неудобными.
Впрочем, ему было не привыкать находиться в подобном положении.
Выйдя за пределы комнаты, где он, по-видимому, спал последнее столетие, Лелуш поморщился. Пол во дворце был очень холодным. Не то, чтобы это его сильно заботило, но постепенно возвращающаяся чувствительность доставляла ему определенные неудобства.
Коридоры дворца не выглядели как-то по особенному - да, это был явно новстрой, новострой с большим количеством хай-тека. Но саму общую стилистику дворцовых комплексов, характерных для Британской Империи, он узнал бы где угодно. Поэтому особого интереса лабиринт коридоров, по которому он шёл вслед за своей высокородной проводницей, у него не вызывал.
- Лили?
- Да, Л.Л.? - Принцесса остановилась на месте, словно прикованная его голосом.
- Какой сейчас год?
- 2149.
- Ясно... - Лелуш отвернулся. Со времени его "смерти" прошёл сто тридцать один год. Не настолько много, чтобы люди забыли о событиях Чёрного Восстания, но достаточно, чтобы в живых гарантированно не осталось людей, которые знали бы его в лицо, а не на фотографиях. Которых было не так много.
Уж об этом Лелуш тщательно позаботился.
Архивы королевской семьи были тщательно вычищены от всех фотографий и других его изображений. Архивы семьи Эшфордов должна была подчистить Милли согласно его тайному завещанию, которое вступило в силу сразу после Реквиема. Также Лелуш позаботился о том, чтобы после его смерти должны были быть удалены все копии телерепортажей на которых его лицо показывалось крупным планом, до которых его люди смогли бы дотянуться. Специально для этого был "перепрошит" Дитхарт и все его заместители, а также ещё несколько глав государственных медиахолдингов. Первоначально это было нужно для того, чтобы сам Лелуш стал воплощением безликого зла, как противовес безликой справедливости, которую воплощал Зеро, но теперь это должно сослужить ему хорошую службу. Ведь если его план хотя бы частично удался, его личность для 99% населения Земли останется тайной, даже если он не будет скрывать своего лица. Впрочем, даже имея возможность этого не делать, Лелуш имел вполне определенные планы на одну маску-шлем, которую он когда-то одолжил своему другу Сузаку. Теперь пришло время вернуть часть его "я" на место. Правда для начала стоило всё же осведомиться о наличии носителя этой самой маски...
- Орден Чёрных Рыцарей всё ещё существует? - Лелушу было интересно, смогло ли его детище выдержать проверку временем. Всё таки в его создание было вложено слишком много, его Лелуша, усилий. Слишком много нервных клеток он спалил создавая, поддерживая и руководя этой организацией. И было бы весьма печально узнать, что его творение прекратило существование.
В этот раз Лили не стала останавливаться как вкопанная. Да, она немного вздрогнула от звуков его голоса, который постепенно приходил в норму, но с шага не сбилась, принявшись рассказывать на ходу.
- Вы знаете об Ордене? Отлично, вы сильно упростили мне задачу. Да, Орден всё ещё существует. Собственно, если говорить кратко, то нынешний Зеро сегодня командует обороной Земли.
Лелуш несколько удивился. Орден, конечно, был весьма значимой структурой ССШ, но, при всём этом, Орден являлся миротворческим корпусом, к которому де-юре были приданы части от армий всех стран, что состояли в ССШ, но де-факто они подчинялись лишь главам своих стран. Своё недоумение он выразил вслух. Лили ответила не сразу, причем тон у неё был такой, что Лелуш сразу понял - она особо и не задумывалась на эту тему.
- Вообще у нас есть две военные структуры: Орден и Космофлот. Де-юре обе напрямую подчиняются только ССШ, а де-факто Зеро имеет огромное влияние и на флоте. Ведь Зеро имеет место в Генеральной Ассамблее. С 2079 года, насколько я помню.
А вот сейчас Лелушу стоило некоторых усилий, чтобы сохранить невозмутимое выражение лица. Не то, чтобы то что он сейчас услышал его шокировало - всё же он привык к тому, что пути людской глупости неисповедимы, но то что он услышал сейчас было на грани. Ордену фактически отдали монополию на применение военной силы. Да, по факту он подчинялся решениям Ассамблеи, но стоит встать у руля организации человеку нечистому на руку и обладающему определенной долей харизмы - тогда захват власти будет лишь вопросом времени.
- Признаться, я не сильно удивлён, что эти инопланетяне так быстро дорвались до Земли. Глава совсем иной структуры командует, - Лелуш выделил интонацией это слово, - вашим Космическим Флотом. Лили, как это вообще получилось?
- Что же... - принцессе стало неловко, это Лелуш сразу уловил в её голосе, - Это произошло не сразу, разумеется. После ВЧВ* Орден был очень похож на миротворческую организацию. Его рыцари были кем-то вроде третейский судей.
- Третейские судьи, значит... Неплохая роль для Ордена. Но должно произойти нечто кардинальное, чтобы глава, пусть даже самой уважаемой миротворческой организации стал во главе домашнего флота Земли. Да и место в Ассамблее не так просто получить, - резонно заметил Лелуш
- Верно, - кивнула Лили уже куда более уверенно, - тут очень сильно повлияла императрица Наннали. Она смогла продавить в Генеральной Ассамблее ССШ решение о демилитаризации стран-участниц и расширении полномочий Ордена. После этого Орден фактически стал общей армией под эгидой ССШ и Зеро в качестве лидера.
Честно говоря, Лелуш сильно удивлён тому, почему его сейчас не встречает Император в Чёрном. Ох, сестренка, сестренка... Черт, да если бы он знал, что все так повернётся - остался бы при Наннали тайным советником, а затем уместился бы в Ассамблее играя роль "миротворца". Чёрт, да с таким "миротворчеством" можно править миром не выходя из-за стола переговоров.
- Но тогда получается, что вы Лили...
- Да, моя роль здесь минимальна. Это дворец моей семьи и одновременно самый большой укрепрайон на орбите Земли. Поэтому я принимаю Ставку Командования ОЧР и Космофлота, но в реальности ССШ поставили меня здесь всего лишь в качестве наблюдателя за военными действиями. И то потому, что я отказалась покидать Пендрагон-Прайм.
Зеро никогда себе не признавался, но он любил летать. Полёт дарил ему какое-то чувство свободы, которого он зачастую был лишен в своей обычной жизни, будучи скованным по рукам и ногам заботой о Наннали, или же военными действиями против своего отца или брата. Но в данный момент у него засосало под ложечкой. Орбитальный дворец на орбите Земли - это было сильно выше той максимальной высоты, на которую он поднимался на Шинкиро**.
От мыслей о неприятии нахождения на геостационарной орбите Лелуша отвлекла Лили, которая внезапно остановилась и повернулась к нему лицом. Вся её уверенность, которая сквозила до того в её походке, в её манере речи вдруг исчезла, испарившись без следа. Перед Лелушем стояла молодая, совсем девушка, самую малость постарше Наннали, которую он видел казалось бы всего пять минут назад, хотя прошло больше столетия.
- Л.Л., скажите... а что вы собираетесь делать?
Он ухмыльнулся.
- Победить, Ваше Высочество. Победить. Но для начала мне стоит сместить нынешнего Зеро. Надеюсь вы не против?
- Как вы это собирает... - она сбилась на полуслове, - Нет, не то чтобы я против, но Л.Л., при всём уважении, как вы собираетесь это провернуть?
Лелуш не удержался и открыто улыбнулся Лили. Маленькая принцесса определенно ему импонировала. Было в ней что-то такое... неуловимо знакомое. Да, она была похожа на Наннали, но он видел в ней кого-то другого.
- О, а вот это уже зависит от вашего ответа на мой вопрос, Ваше Высочество.
- О ч-чём вы хотите спросить? - голос девушки дрожал, но она уже выглядела куда спокойнее, чем ещё пару секунд назад. То ли его улыбка действует на людей подобным образом, то ли у Лили действительно внутри стержень из оружейной стали.
- Скажи-ка, ты не помнишь, Устав ОЧР, его случаем не меняли? Я имею ввиду, его не переписывали? - Он очень надеялся на то, что этого не произошло. Да, он оставлял для Сузаку вполне чёткие инструкции на тот случай, если кому-то удастся занять пост Зеро без Сузаку на то ведома. Поэтому и оставил в системе небольшую лазейку, как раз для таких случаев.
Лили задумалась. Надолго.
- Я не уверена... Устав Ордена менялся примерно пять раз, но мне кажется, что саму базовую структуру они не меняли. Что-то связанное с памятью о Первом Зеро. Так что мне кажется, что нет. Но я могу ошибаться.
- Что же, мне не остается ничего другого, кроме как довериться твоему знанию истории, Твое Высочество. Но медлить нельзя. Так что давай, показывай, как там выглядит нынешний Зеро.
...Он очень надеялся на то, что традиционный шлем не будет ему великоват. Если нынешний Зеро вообще носит шлем.
Принцесса кивнула.
- Сюда, здесь прямо за поворотом. - спустя несколько секунд они вышли к огромным стальным дверям запертым на какое-то подобие голографического замка.
Рядом с дверью дежурил военный в форме... Ордена, если Лелуш не ошибался в знаках различия, которые сам когда-то и придумал. Традиционную куртку и штаны сменил своеобразный доспех из армированных пластин в цветовой гамме Ордена. Голову прикрывал визор-наличник сужающийся к середине. В руках у солдата было какое-то подобие штурмовой винтовки. Лелуш ещё в своём родном 2018-ом не разбирался в стрелковом оружии, а теперь уже и подавно отстал от жизни. Вся его надежда была на то, что в технологической ветке найтмаров всё не слишком сильно изменилось.
Разглядев Лелуша в его колоритном костюме, да ещё и на босу ногу, солдат вскинул винтовку, целясь в него.
- Госпожа Лили, отойдите пожалуйста от нарушителя! Внимание, Ох... - говорить ему не дала принцесса, мягко отобравшая у него рацию.
- Говорит Лилия ви Британия. Ложная тревога, всё в порядке. Рядовой... - девушка присмотрелась к гравировке на бронекостюме - ... Карстен перенервничал. Я в полном порядке, а мой гость не представляет угрозы. Он со мной. - на последних словах девушка выразительно посмотрела на рядового, который поспешно вытянулся в струнку перед венценосной особой.
- Есть мэм! - и поспешил отойти с прохода. Лелуш одобрительно кивнул самому себе. С таким характером девочка далеко пойдет.
Миновав дверь они оказались в огромном зале, по форме чем-то напоминавшем ступенчатый зиккурат. Несколько рядов экранов, за каждым из которых сидело по оператору, которые по-видимому должны были координировать действия флота. И на самом верху огромная интерактивная голографическая карта местности с несколькими сотнями отметок разных цветов в разных частях карты.
Спиной к ним стояла фигура в таком родном для Лелуша плаще и маске. Вот только стоило Лелушу приглядеться поближе, как он снова еле удержал своё лицо, чтобы не скорчиться в отвращении.
Стоило начать с того, что этот Зеро был жирным. И нет, он отнюдь не преувеличивал. Будучи ниже не самого высокого Лелуша, этот человек был в два или три раза его шире, причем шире настолько, что плащ, что обычно эффектно развевался на ветру, теперь лишь плотно облегал филейную часть нынешнего Зеро.
Переведя взгляд на Лили, Опальный Принц не без злорадства отметил неприкрытую брезгливость направленную по отношению к нынешнему носителю плаща.
Задержавшись ненадолго в проходе, Лелуш наконец собрался с силами и, выкинув из мозгов все лишние мысли, пошёл наверх - на встречу со своим дальним преемником.
Он ловил на себе взгляды операторов БИЦ-а, но продолжал свой путь наверх. Наверное со стороны это выглядело странно: молодой мужчина с до неприличия длинными иссиня-чёрными волосами, тонкими, явно аристократичными чертами лица, одетый в какое-то подобие смирительной рубашки с обилием ремней на ней и босыми ногами поднимался на самую вершину пирамиды БИЦ-а прямиком к их... объемному командиру.
Наконец Зеро соизволил заметить угрозу позади себя. Массивная фигура развернулась, открывая Лелушу вид на необъятных размеров живот, который выпирал из под пол плаща, грозясь разорвать традиционный фиолетовый камзол.
- Кто вы? По какому праву? - Чёрная с фиолетовым стеклом маска нависла над ним необъятной горой жира и запахом немытого давно тела.
Зеро повернулся к Лили.
- Это ты этого привела? Дряная девчонка, ты же знаешь, что...
- Я бы на вашем месте не стал бы хамить Её Высочеству, господин Зеро, - голос Лелуша был спокоен, громок и полон какой-то затаенной торжественности.
- Молчать! Да как ты смее...
- Господин Зеро, замечена разведка противника! Они направляются к нашим подкреплениям на Луне! - гневный спич Зеро был прерван громким голосом оператора систем обнаружения.
- Да сбейте вы их уже, у нас там столько найтмаров, что мы крейсер собьем, а они и пикнуть не успеют.
Оператор как-то неуверенно кивнула.
- При...
- Отмена приказа. Авторизация: Альфа-Зеро-Танго-Шесть-Омега-Восемь. - спокойный голос Лелуша разнёсся по залу подобно громовому раскату.
На несколько секунд в зале повисла мёртвая тишина. Которая была прервана взволнованным голосом девушки-навигатора.
- Приказ... отменён? Сэр, здесь что-то говорится про Протокол "Омега-Зеро". Запрос идентификационного кода.
Зеро повернулся в сторону говорившей и практически прокричал.
- Отмена операции! Авторизация: Дельта-Зеро-Тау-Ксю-Зет-Четыре.
- Отмена не произведена. Протокол "Омега-Зеро" активен. Сэр, кто вы? - девушка навигатор теперь смотрела на Лелуша с большим интересом.
Дьявол-Император снисходительно улыбнулся девушке, после чего ответил:
- О, поверьте, вы сейчас узнаете. Протокол Омега-Зеро, активация. Авторизация: Зеро-Зеро-Даблю-О-Си-Пси-Три-Пи-Зеро. Идентификация - Л.Л.
Внезапно у всех операторов на экранах выскочило огромное оповещение. Быстро пробежавшись по нему глазами, один из операторов, на этот раз мужчина воскликнул.
- Сэр, здесь написано, что Командование Орденом Чёрных Рыцарей передается Л.Л., сэр, это ваше имя?
Лелуш снова благосклонно кивнул.
- Истинно так. Этот протокол был оставлен Первым Зеро... как раз на случай... подобный моему. Полагаю теперь мне будет корректнее называть себя "Зеро"? - он вопросительно приподнял бровь.
- Так точно, Зеро! - поспешно отсалютовал ему навигатор.
Позади Лелуша раздался какой-то звук. Одновременно с этим, Лелуш услышал множественные ахи. Обернувшись, Лелуш увидел человека в костюме Зеро, который стоял направив на него пистолет. Даже несмотря на то, что Зеро держал пистолет в двух руках, было видно как его руки трясутся.
- Ктооооо! Тыыыыы! Такоооой!.. - Бывший Зеро задал вопрос чуть ли не подвывая каждое слово.
- Полагаю, что теперь я - Зеро. - парень пожал плечами, - другой интересный вопрос в том, кто вы? Ведь знаете, бывших Зеро не бывает...
Лелуш медленно сделал шаг вперед, подходя к человеку-одетому-как-Зеро на шаг ближе. Их разделяло расстояние буквально в метр.
- С-стой! Я буду стрелять! - и носящий маску Зеро прицелился. Ну, он попытался.
- Знаете, у Первого Зеро была хорошая присказка, которую он любил повторять из раза в раз. Знаете как она звучала? - проговорил Лелуш в пустоту, словно бы не замечая дуло пистолета, направленное ему куда-то в грудь.
- Какая сэр? - любопытство одного из операторов оказалось сильнее боязни за жизнь новоявленного Зеро.
Взгляд Лелуша, до того расфокусированный вдруг вонзился прямиком в человека, что прятал свое лицо за маской Зеро.

И человек в маске Зеро дрогнул. Всего на мгновение его хватка ослабла.
Но Лелушу хватило и этого короткого момента. Да, он был далеко не отличником по физкультуре во время своего обучения в Академии Эшфордов, даже наоборот - отлынивал от спорта как только мог. Но против такого борова и увальня, как нынешний Зеро, навыков и скорости у него хватило бы даже без плюсов Бессмертного Тела.
Подсмотренным у Карен в Вавилонской Башне приемом Лелуш выбил пистолет из рук экс-Зеро и, перехватив его в воздухе, приставил пистолет к сердцу экс-Зеро.
Ощутив вороненое дуло напротив сердца последний затрясся и начал пытаться что-то судорожно выговорить, но Лелуш не дал ему даже начать фразу.
- Он говорил: Стрелять может только тот, кто готов быть застрелен.
И нажал на курок.
Громогласным эхом выстрел разнёсся по пространству БИЦ-а, не нарушаемый абсолютно ничем. Казалось, будто само время замерло, наблюдая за историческим моментом.
Фиолетовый камзол потемнел от растекающейся крови. Экс-Зеро захрипел и схватился за стремительно наливающуюся кровью рану. А спустя несколько секунд он начал медленно и грузно оседать на Землю.
Быстро наклонившись к почти уже трупу, Лелуш аккуратно лишил тело плаща, пока натёкшая кровь не успела его сильно испачкать. Накинув на себя плащ и придирчиво осмотрев на предмет дырок, Лелуш аккуратно снял с трупа шлем. Механизм креплений за столетие не слишком-то и изменился, потому проделал это он с лёгкостью.
Фиолетовое стекло привычно окрасило окружающий мир в чуть более тусклые цвета. С легким шипением закрылась задняя полусфера маски.
- У кого-то ещё есть претензии по поводу командования этой операцией? - Лелуш оглядел зал, люди в котором всё ещё неверяще переводили взгляд с Лелуша на труп человека, под которым растекалась лужа крови, но уже без маски и плаща.
- Похоже что все согласны с моей ролью в качестве командира. Отлично, потому что нам нужно победить, но для начала кто-нибудь должен мне рассказать - Лелуш кивнул на голопроектор - как пользоваться этой штукой.

Молчание было ему ответом.

*ВЧВ - Второе Чёрное Восстание. Так комплексно называются все события в промежутке после нападения на Вавилонскую Башню и заканчивая Реквиемом
**Найтмер Фрейм Лелуша "Мираж". Это его японское название


***


Десяток минут спустя
- ...и наконец: для того чтобы приблизить изображение нужно развести сведенные пальцы в сторону - один из операторов вызвался волонтером провести краткий ликбез для Зеро по особенностям управления голографическими системами. Сам же лидер ОЧР, внимательно слушал своего... по видимому адъютанта, и заодно прокручивал в голове краткую выжимку событий произошедших за последний месяц, приведших к такому исходу дел, который есть сейчас. Лили успела скомпоновать всё в краткую выжимку и переслать всю информацию прямо на встроенный в шлем дисплей. Так что примерное положение дел Лелуш представлял. И сказать, что оно ему не нравилось - это значит, ничего не сказать.
- Вам всё понятно, сэр? Может быть, есть какие-то вопросы? - На этот вопрос Лелуш отрицательно помотал головой. Может технологии шагнули далеко вперед, но интерфейс тактических систем практически не изменился, просто перешёл в трехмерную плоскость и обзавелся десятком-другим новых приблуд, призванных помочь командующему. Так что освоился он быстро.
Разобравшись с управлением, Лелуш попытался выяснить, с чем ему придётся работать. Активировав в шлеме связь, Лелуш обратился к операторам флота.
- Провести общую перекличку, по готовности доложить!
Операторы тут же принялись за дело, пока Лелуш занялся подгонкой тактической карты под себя. Настроил цвета для противников и союзников, выбрав для союзных сил голубой цвет, а для вражеских - красный. Затем выбрал угол обзора системы и нумерацию координатной сетки. Стоило ему закончить, как начали приходить первые ответы.
- Сэр, Орбитальные крепости "Дамокл" докладывают о полной боевой готовности! - Лелуш одобрительно кивнул. Что такое "Дамокл" он себе достаточно хорошо представлял. Когда-то ему даже пришлось захватывать один такой. Намучался он страшно. А тут их целых пять. И он сидит в одном из них.
- Что со спецбоеприпасом? - Лелуш решил уточнить состояние одной из главных своих козырных карт. Он помнил отчет Ллойда о том, как боеголовка должна вести себя в условиях космического вакуума, потому достаточно хорошо представлял себе поражающую мощь Фрейи
- Полный боекомплект, - откликнулся оператор.
- Хорошо. Сменить идентификационные коды по принципу K-Индекс, нумерация с нуля.
- Принято K-0 - Отозвался из динамиков шлема голос капитана одной из крепостей. "Дамоклы" должны были стать одновременно козырной картой и последним рубежом обороны. Огромные, трехкилометровые крепости обладали чудовищной огневой мощностью благодаря установкам для запуска Фрей и крайне мощному энергетическому щиту, который было весьма и весьма непросто расковырять. Но при всем при этом, крепости были практически стационарными, что являлось их основным недостатком, с которым Лелушу придётся мириться
- Что по крейсерам?
- Крейсера-носители в полной боевой готовности! - прозвучал ответ оператора. Лелуш вспомнил, что это была та самая девушка, что спросила про его любимую фразу. Память на голоса у Лелуша была хорошая.
- Состав и количество фреймов на борту?
- Ммм... В строю сто восемьдесят единиц типа "Гарет*", по пятьдесят единиц типов Флоренц, Мордред и Тристан и по тридцать единиц типов Гуррен и Ланцелот. Суммарно в строю триста девяносто единиц найтмаров.
Лелуш удержался от того, чтобы не присвистнуть. На десять авианесущих крейсеров у него приходилось почти четыре сотни найтмаров минимум седьмого поколения** Да, основная ударная мощь приходилась на непритязательных Гаретов, которые были лишены того устрашающего шарма, которым обладал их прототип, вызывавший у Зеро столько приятных воспоминаний, но тем не менее эффективности от этого Гареты не теряли. Радовала Лелуша и полусотня Мордредов, которых кто-то (Зеро подозревал, что Ллойд) догадался довести до ума. Улучшенная версия была чуть более маневренной и обладала еще большей ударной мощью. В голове у него уже появилось несколько планов по использованию новых машин. Тристанов и Флоренцов можно было использовать в качестве загонщиков или стервятников, в зависимости от того, с чем придет противник. Но целое крыло
***
полностью состоящее из Ланцелотов и Гурренов радовало его внутреннего милитариста. Найтмары девятого поколения... ко времени Реквиема по Зеро существовало всего две машины, принадлежащие к этому классу. Обе вылетели Британской Империи в нехилую такую копеечку*4. И обе были уничтожены в том или ином виде. Альбион пришлось разбить, чтобы сымитировать смерть Куруруги, а Сейтен разламывать пришлось ценой его собственных войск в битве за Дамокл. А теперь... тридцать машин каждого класса! Пусть пилоты ни в какое сравнение не идут с Сузаку и Каллен, но даже если они освоились хотя бы с 15% от максимальной эффективности машины - они будут смертельно опасны.
- Фрегаты в боевой готовности. "Авалоны" ждут приказа! - отрапортовал последний из связистов. Фрегаты типа Авалон были самой многочисленной единицей космического флота ССШ. От своих старших братьев - Логресов они отличались лишь отсутствием крыльев и, как следствие, заметно меньшей шириной, вооружением и авиазвеном, во всех остальных параметрах практически не уступая, а то и опережая крейсера.
Разобравшись с наличным составом войск, Лелуш приступил к следующей немаловажной составляющей любого сражения - диспозиции. Знание местности и расположения войск как своих, так и противника - одна из главных составляющих победы. Он это понимал, понимали это и его неизвестные противники. Потому никакого удивления у него не вызвал вопрос оператора систем обнаружения.
- Сэр, что нам делать с разведчиками противника? Через двенадцать минут они достигнут орбиты Луны.
Он кивнул в такт своим мыслям. Если противник обнаружит часть флота ОЧР, которая прячется на поверхности Луны, это может быть чревато некоторыми проблемами. Так наверняка думало большинство находящихся в тактическом зале. Но Лелуш не был идиотом и вполне понимал, что ход с размещением части флота на луне около планеты вряд ли покажется хоть кому-то тактическим новшеством. Черт, да это был совершенно очевидный тактический ход. Потому, даже если они сейчас уничтожат корабли разведки противника, это даст противнику необходимую информацию. С другой стороны...
- Какова дальность орудий Дамокла?
- Предельная дальность поражения Х-пушек*5 составляет около двух световых секунд. - Отозвался один из офицеров.
- Когда вражеские корабли окажутся в зоне досягаемости орудий K-0?
- Примерно через двенадцать минут, сэр.
- Отлично, как только корабли окажутся в зоне досягаемости - приказываю открыть огонь на поражение! - Лелуш не смог удержаться от эффектного жеста руками. Его слабость к театральным выходкам уже не раз вышла ему боком, но еще больше раз помогала ему в весьма непростых ситуациях, а потому он не мог отказать себе в этой маленькой слабости.
Внезапно в голову Зеро пришла ещё одна идея. Достаточно безумная, чтобы сработать против опытных военных, которыми себя выставляли турианцы.
- Но сэр, почему именно К-0? Мы же выдадим противнику месторасположение командного центра! К тому же К-3 и К-4 могут открыть огонь на две минуты раньше, не говоря уже о системах ПКО на Луне.
Лелуш резко обернулся к недоумевающему оператору систем слежения. Полы плаща эффектно последовали его движениям.
- Всё просто. Если не двинется король - не двинется и его окружение. К тому же, у меня есть план. Как быстро мы сможем найти телекамеру?

***


Ханна Стадтфилд.
Лейтенант Ордена Черных Рыцарей пыталась успокоиться. Вот только горячая, почти обжигающая кровь, что текла по её венам, не желала давать своей хозяйке так нужный ей сейчас покой. Адреналин, так щедро вырабатываемый её телом, заставлял Ханну мелко дрожать, а сердце биться адским набатом в её ушах.
Враг.
Это слово заставляло всё внутри девушки сжиматься в тугой и плотный комок ненависти, ярости и какого-то совершенно иррационального желания испытать себя. Понять, чего стоят её навыки в реальном бою, против реального врага, а не на тренировочном полигоне или же в виртуальной реальности. Эта битва была вызовом для неё - любимой правнучки Алой Демоницы Кодзуки.
И потому ей совершенно претила мысль о том, что в данный момент ей приходилось отсиживаться в кабине Лотоса, не принимая никакого участия в сражении. Когда их корпус распределили на орбиту Луны, Ханна не без оснований посчитала, что их бросят в бой самыми первыми, чтобы попытаться сломить волю противника к сражению. На деле же командование медлило.
Разведка засекла разведывательные корабли турианцев около часа назад. Стоило этим сведениям уйти к командованию, как в тот же момент был объявлен режим полного радиомолчания, для недопущения перехвата сообщений. Честно говоря, Ханна не понимала, как это возможно - перехватить радиопередачи, если даже передовые корабли противника находились в четырех световых секундах, но это было не её ума дело.
Следующие полчаса её жизни тянулись для неё просто целую вечность. Перед глазами мелькали десятки и сотни картин возможного исхода сражения. Она успела побывать и мертвецом, о котором никто и не вспомнит, потому как Земля будет медленно сгорать в огне войны за само выживание их вида. Увидела она себя и героем, что пожертвовал жизнью, но сумел выполнить свою задачу, увидеть свой пустой гроб и залпы в воздух солдат почетного караула. Она возвращалась с поля боя со щитом и на щите, победительницей и побеждённой, пленницей и пленительницей. Это был какой-то совершенно безумный калейдоскоп из видений, порождаемых её бурной фантазией.
Наконец, спустя долгие тридцать семь минут, прошедших с момента обнаружения авангарда противника, битва за Землю началась.
Но это было совершенно не то, на что она рассчитывала.
Широко раскрыв глаза, Ханна уставилась в сухие строки тактической сводки. И казалось бы, всё нормально, цель была поражена за один залп, снова доказав превосходство Хадронных орудий над технологиями постройки военных кораблей турианцев. Проблема была в том, кто произвел первый выстрел.
- Да они совсем с ума сошли. Почему?
- Что творится в Ставке?
- Куда смотрит Зеро?
- по интеркому внутренней связи её подчиненные начали высказывать свое возмущение действиями командования. И нельзя было сказать, что Стадтфилд не была несогласна со словами своих подчиненных. "Пендрагон-Прайм", орбитальная крепость и одновременно месторасположение Генштаба. И именно орудия "Пендрагон-прайм" взяли первую кровь, прочертив алую линию сквозь пустоту космоса, оборвав жизни всех членов экипажа турианского разведывательного фрегата. За этим выстрелом последовал второй, столь же убийственно точный. А за ним и третий. Меньше чем за минуту огонь из орбитальной крепости превратил немногочисленный авангард турианского флота в космический мусор.
Услышав об уничтожении последнего корабля разведки, Ханна кровожадно улыбнулась. Так им и надо, инопланетным сволочам. Космос Земли станет им лучшей могилой. Конечно, странно, что стрелял штабной корабль, но до тех пор, пока они уничтожали корабли турианцев одним залпом, претензий к Зеро Стадтфилд не имела.
Внезапно системы Лотоса всплыли с оповещение об обнаружении трансляции на открытых частотах. Самое странное, что идентификационный код трансляции принадлежал Ордену Черных Рыцарей. Ей показалось, что системы Лотоса дали сбой, поэтому она спешно перезагрузила Операционную Систему.
Но значок трансляции на открытых частотах никуда не делся. Убедившись, что это не ошибка, Ханна открыла канал вещания.
На Экране Алого Лотоса возникла фигура в до боли знакомом черном плаще и маске. Маске, которую Ханна наблюдала с детства. Почему-то каждый новый Зеро считал своим долгом заглянуть в скромный особняк прабабушки Каллен. Каждый из них выражал свое почтение старейшему и известнейшему члену ОЧР, что давным-давно ушла на покой, но всё ещё оставалась одним из самый влиятельных людей в этой структуре.
Ханна скользнула взглядом по фигуре Зеро... и обомлела.
Перед ней стоял не Зеро.
Нет, безусловно, человек на экране был Зеро. Форменный плащ и неизменная маска не оставляли сомнений в его личности, также как и идентификационный код командования ОЧР.
Но человек под маской был другим.
Изменилась сама фигура. Зеро, тот, кем он должен был быть, был тучным, обширным, если не сказать толстым. Форменный плащ, всегда имеющий одни и те же размеры, сидел на нем как нечто вроде длинного пиджака, плотно прилегая к телу. А здесь же - широкие полы плаща укутывали фигуру человека полностью, ниспадая до самого пола, в комбинации с маской превращая носителя в подобие шахматного короля.
Как это было с первым Зеро.
Ханна видела архивные записи выступлений Зеро во времена Первого и Второго Черного Восстания. По правде говоря, у неё в семье находился самый полный архив этих самых записей из тех, что мог находиться в частных руках. Больше было только в личных архивах императорской фамилии.
Фигура Зеро стояла неподвижно, ничем не выдавая то, что перед людьми стоит живой человек, а не монолитная каменная фигура из антрацита.
Так продолжалось ещё секунд десять, прежде чем Зеро заговорил.
- Дамы и господа турианцы. - Зеро театрально взмахнул руками, делая полупоклон. Рукава его плаща колыхнулись в такт его движениям.
- Теперь, когда я уверен, что вы смотрите это, позвольте от лица всего Ордена Черных Рыцарей поздравить вас с окончанием вашего длительного путешествия! - Голос Зеро звучал... весело? Словно бы радушный хозяин, который по настоящему рад приходу гостей в его дом. Ханна даже не пыталась осознать того, что происходило у неё на глазах. Её мозг просто отказался работать со столь нелогичными действиями.
- Из Неизведанных регионов, через Шаньси и Арктур, через всю Солнечную Систему. Вы проделали этот долгий путь, чтобы прийти к нам в дом.- Зеро активно жестикулировал, сопровождая свои слова эффектными жестами, придавая им ещё больший эффект. Зеро звучал настолько уверенно, настолько радушно, что, казалось бы, ещё немного, и он отдаст приказ сдаться. Ханна похолодела. Кто бы ни был под маской Зеро... она не знала его. Не знала его мотивов и того как он поведёт себя. Но если этот человек предложит ей сдаться... Ханна до боли сжала руки покоящиеся на джойстиках Лотоса. Она не сдастся. Никогда. Пусть лучше она умрет дезертиром, но не предателем.
Но Зеро меж тем продолжал.
- И мы, как радушные хозяева не можем отказать вам в гостеприимстве. - в этот момент что-то изменилось в Зеро. Был ли то голос, в котором зазвучала сталь, или же поза, которая из расслабленной и открытой как-то незаметно стала угрожающей.
- В нашу первую встречу, вы принесли нам дары, от которых мы столь давно отказались. Дар Огня и Дар Меча. - картинка мигнула, сменившись короткими сценами полученных записей боев с турианцами. Подбитые фрегаты, исчезающие в облаке взрыва, небо над Шаньси заполненное огнем и сталью. Мелькающие найтмары-истребители, силящиеся справиться с многократно превышающим количественно противником. Последние секунды Арктура. Уничтоженные оборонительные рубежи на орбите Юпитера в окружении обломков Авалонов. Тела. Люди. Мужчины. Женщин. Дети. И, наконец, картина космоса, где на фоне океана звёзд величественно расположилась кажущаяся такой хрупкой Земля.
- Когда-то давно мы оставили их, забыли на полках истории. Но придя в наш дом, вы вновь принесли нам их в дар.
- Огнём и Мечом... а ведь верно - вторила словам Зеро девушка. Сомнения и страхи отступали прочь. Она чувствовала что-то в речи этого человека. Что-то... опасное. Недоброе. И одновременно с тем, направленное против врагов человечества. Вся её интуиция говорила об этом.
- А потому, наши традиции и этикет требуют ответного подарка.
Зеро преобразился. Сейчас перед экранами миллиардов людей и тысяч турианцев стоял не радушный хозяин, но воин. Командующий, что привык отдавать приказы и посылать людей на смерть. Человек, что без сомнений сложит голову на алтарь истории, но сделает всё, чтобы выиграть войну. Ханна не смогла поймать тот момент, когда она поверила в этого человека. Поверила его словам. Но факт оставался фактом.
- И Имя мне - Зеро. И это мой дар.
Трансляция оборвалась, вновь сменившись сухой тактической сводкой. Но Ханна этого не увидела. Словно завороженная она смотрела на другой экран, в котором в реальном времени транслировалась картина того участка космоса где находились корабли противника. В том месте, где секунду назад была бездонная пустота космоса, теперь медленно расцветал бутон огромного плазменного облака.
Фрея собрала свою первую жатву.

* Иллюстрации техники в том виде, в котором она есть в фике, заодно с некоторыми ТТХ можно найти здесь:
https:/vk.com/album-126184617_248407504
** На самом деле, достаточно трудно понять к какому поколению стоит относить Гаретов, которые технически являются серийной версией Гавейна, который был одним из двух представителей найтмаров шестого поколения. Но, поскольку, на мой взгляд Гарреты лишены многих технических недостатков своего прототипа я отношу их к серийным моделям седьмого поколения. Также делает и англоязычная вики.

***

Из расчета 20 машин - эскадрилья, крыло - 3 эскадрильи, т.е. 60 машин.
*4 Чисто технически, это абсолютная правда. Ведь финальная модификация Алого Лотоса - Gurren S.E.I.T.E.N. Eight Elements, была проделана графом Ллойдом, как следствие это происходило за счет денег Британской Короны.
*5 Хадрон-Пушки. Для дальнейшего удобства буду использовать подобное обозначение. Я в курсе, что правильной интерпретацией и прочтением является "Адронный", но мне больше нравится английское прочтение, к тому, же Х-бластер выглядит лучше, чем А-Бластер. Авторская вольность.


***


Дедалус Вакариан.
Пожилой турианец с интересом вглядывался в бездонные космические просторы, стоя на командном мостике. Вдалеке перед его взором зависла голубая, из-за покрывающих её океанов, и зеленая от огромных материков, планета.
Планета-рай. Планета-сад, столь отличная от родного Палавена. Планета, которую ему было приказано взять. Приказ, который он исполнит лишь из чувства долга, но о котором он не станет рассказывать своим детям. Нет никакой чести в битве за чужой дом.
Вся эта кампания с самого начала казалась ему диким фарсом. Досадной ошибкой, которая вылилась в эту смешную и бесполезную войну. Он не знал всех деталей, но по всему выходила картина, что именно они первыми открыли огонь по неизвестным кораблям, активировавшим спящий ретранслятор. Да, Дедалус знал о положении Совета об активации Спящих Ретрансляторов, но если воззвать к банальной логике, то откуда раса, о существовании которой ранее никто не слышал, могла знать о законах Пространства Цитадели?
В конце концов Рахнийский инцидент, пусть и был значимой частью истории Пространства Цитадели, пусть и далеко не самой известной и славной, но это был один единственный инцидент.
Но так или иначе, первые выстрелы прозвучали. Первый же бой выявил у кораблей противника наличие неизвестной доселе технологии энергетических щитов. Энергетический барьер в виде сложной геометрической фигуры очень хорошо держал удары кинетического оружия и был практически непробиваем для оружия энергетического. Анализ уцелевших обломков указывал на наличия у противника целой технологической ветви, основанной на физике высоких энергий.
Также удалось захватить некоторое количество пленников из числа команды с подбитых кораблей. Так они узнали самоназвание их расы и смогли начать составление языкового пакета. Многого узнать не удалось, поскольку капитан Вирнус промедлил с оповещением вышестоящего командования об инциденте у Ретранслятора-314.
В результате, когда спустя неделю ретранслятор вновь активировался, Вирнусу пришлось встретить карательную экспедицию людей только силами Патрульного Флота. В условиях неизвестного противника с технологиями, не основанными на Эффекте Массы, это стало фатальной ошибкой. Флот Вирнуса был уничтожен менее чем за час. Противник повторил их маневр и также взял пленных, после чего скрылся за Ретранслятором.
Подобный исход всколыхнул Турианское Высшее Командование. Примарх лично заинтересовался происходящим в богом забытой системе. А вместе с Примархом, делом заинтересовались и представители разведок остальных Рас Совета. Не прошло и трех дней, как Советник Тевос инициировала заседание Совета. Основной целью заседания было желание Совета выяснить у турианцев подробности произошедшего инцидента. Но получивший приказ "сверху" Спаратус начал тянуть резину. Вроде бы и рассказал о том, что произошло, но такие важные детали, как обнаружение новой расы вне Пространства Цитадели и обладание этой расой технологиями, превосходящими таковые у рас ПЦ - скрыл. Советники, безусловно, не повелись на такую игру, но сделать ничего не могли, поскольку предъявить турианцам им по факту было нечего. Потому Совет занял выжидательную позицию, по-тихому спустив приказ СПЕКТР-ам и главам своих разведок на выяснение происходящего.
Спустя две недели после уничтожения Патрульного Флота, Экспедиционный Корпус турианской иерархии прыгнул в систему людей. Сразу же после окончания прыжка они были вынуждены вступить в ожесточённую схватку с флотом людей.
Именно тогда Вакариан понял, что такое люди. Несмотря на то, что силами они превосходили людей более чем в двадцать раз, люди оказались... интересным противником. Не имея большого опыта в строительстве космических кораблей, люди адаптировали свои наработки для авиации для боя в космосе, и надо сказать не сильно потеряли при этом в чистой военной мощи. Щиты их кораблей были тем ещё орешком. Требовался сконцентрированный огонь нескольких кораблей более высокого класса для того чтобы гарантировано продавить щиты. Другим неприятным для них открытием стало использованием людьми кораблей носителей, вся мощь которых концентрировалась в большом количестве МЛА. Иерархия раньше не сталкивалась с противником, столь активно использующим подобную тактику, потому поначалу это вызывало некоторые затруднения. Но самым неприятным открытием стали сами МЛА.
Благодаря технологическим достижениям, люди обладали источниками энергии достаточно компактными и мощными, чтобы создать антропоморфные* боевые машины с невероятной маневренностью, высокой скоростью, а также поражающей для своего размера огневой мощью. Несколько десятков таких машин лишили Дедалуса двух крейсеров и четырех фрегатов. А также почти полностью уничтожили все истребители и МЛА что были у них.
Все эти факторы сделали бы людей крайне неприятным и опасным противником если бы не одно но.
Некомпетентность. Во время боя он отметил множество крупных просчетов со стороны командующих людей. Корабли людей даже не пытались держать строй, действуя, фактически автономно друг от друга, лишь отряды МЛА имели хоть какое-то подобие координации, и то эта самая координация проявилась лишь тогда, когда он скомандовал начало десантной операции на поверхность планеты.
Так или иначе, победа в космосе далась им с большой легкостью, после чего настал период десантной операции. Но вот она пошла совсем не так, как должна была. Вначале десантные корабли подверглись плотнейшему зенитному обстрелу со стороны колонии. Стреляли остатки МЛА с кораблей-носителей, которые в атмосфере планеты и на земле чувствовали себя как бы ни лучше, чем в космосе. Первые несколько отрядов десанта были потеряны в один миг. Пришлось отдать приказ на частичную орбитальную бомбардировку колонии.
После того как корабли закончили вершить свое черное дело, десантная операция наконец началась. И здесь старого Вакариана снова ждал сюрприз. Но на сей раз сюрприз, преподнесенный его собственными солдатами. После уничтожения последних МЛА, десант не встретил практически никаких препятствий на своем пути. Против них сражались даже не военные - скорее всего это были обычные силы обеспечения правопорядка. И, несмотря на приказ командования вступать в бой только по необходимости, бойцы десанта, разозленные большими потерями во время первой попытки десантирования, трактовали приказ по-своему и начали тотальную зачистку местного населения. К тому моменту, когда Вакариан вмешался и приказал прекратить бессмысленную бойню, было уже слишком поздно - молодая и потому небольшая колония практически полностью обезлюдела. Лишь маленькие силы противника, сконцентрированные вокруг здания Планетарной Администрации, всё ещё держали какую-то оборону.
Предчувствуя скорый захват колонии Дедалус дал отмашку ученым, направленным Примархом для оценки полезности применяемых землянами технологий, которые ринулись с места в карьер, чтобы изучить новую расу со всех сторон. Стоило им только приземлиться и начать развертывание полевой лаборатории, как десантные подразделения приняли решение пойти на финальный штурм здания администрации. Это и стало роковой ошибкой.
Как и сейчас, Вакариан наблюдал за мирной планетой, прежде чем увидеть как на месте колонии медленно расцвел огромных размеров плазменный шар.
Следующие несколько дней напоминали старому генералу фарс. Совет, до того выжидающий, выразил свою официальную позицию по поводу новообнаруженной расы. Вся суть шестнадцатистраничного документа сводилась к тому, что Совет пошлет вместе с турианскими войсками наблюдателей, которые предотвратят лишнее кровопролитие в случае готовности людей вступить в фазу переговоров. Проблема была в том, что готовность к переговорам подразумевала под собой готовность обеих сторон прекратить конфликт. Вот только, спустя три дня после уничтожения Шаньси, Дедалус получил от Примарха зашифрованный пакет данных, в которых содержался приказ любыми силами принудить людей к принятию Протектората Иерархии, с вполне конкретными условиями в виде передачи всех военных технологий. А потому на мирное разрешение конфликта надеяться не приходилось.
Ко всему прочему, Примарх очень ответственно подошел к своему желанию принудить людей к... "миру". А потому ему прислали подкрепления. Много подкреплений.
Почти две бессонных недели спустя "Миротворческий" корпус из двух дредноутов, шестнадцати крейсеров и тридцати двух фрегатов прыгнул в систему, где по данным разведки расположилась космическая станция людей.
Два дня. Именно столько держался "Арктур". Станция была прикрыта мощнейшим энергетическим щитом, а также полями Эффекта Массы. Группировка орбитального прикрытия была разбита в первые же десяток часов, показав эффективность новых стратегий. После этого начался собственно штурм станции.
Семнадцать часов ушло на то чтобы вскрыть комбинированные щиты, ещё восемь - на то, чтобы эффективно овладеть станцией, подавив всякое сопротивление. Но опять всё оказалось впустую. Стоило инженерам влезть в базы данных станции и начать перекачку информации, как активировалась система самоуничтожения с достаточно маленьким таймером для деактивации, чтобы было принято решение не рисковать жизнями солдат ради информации, которую можно добыть и по результатам принудительного мира. Станция взорвалась через десять минут после того как её покинул последний турианский солдат.
Его эскадра потеряла всего четыре фрегата и один крейсер, что было гораздо ниже прогнозируемых потерь. Вакариан хотел как можно быстрее закончить эту кампанию по избиению молодой расы, но Примарх не мог ему этого позволить. В ответ на его письмо с указанием того, что подобная война против молодой расы не является честной, Примарх холодно заметил, что семья Вакарианов всегда гордилась своей военной карьерой и близостью к правящей верхушке. И было бы неприятно узнать о падении такого славного Клана. Дедалусу пришлось замолчать, и молча выполнять приказ дальше, потому как семьей он дорожил все же больше, чем честью.
СМИ только подогревали этот котел. После заявления Совета об обнаружении новой расы, медиапространство проявило недюжинный интерес к новой расе и действиям турианского флота в целом. И здесь в дело вступил пиар.
Инцидент у Ретранслятора-314 из роковой ошибки со стороны турианцев превратился в героическое противостояние превосходящему противнику. Капитан Вирнус стал героем... посмертно, естественно. Дальше в СМИ появились сюжеты о беспрецедентной жестокости людей, которые не жалея ни женщин, ни детей бросались на мирных турианских солдат, которые были вынуждены защищаться.
Особенно мерзко пришлось Вакариану от глубоко постановочных ток-шоу с участием пленных людей. Вынужденные наблюдать за тем, как один за одним падают те бастионы, что они выстроили своими руками, эти люди, не знавшие войны более столетия оказались заложниками ситуации. Дедалусу было оскорбительно видеть сломленных войной и постоянными допросами разумных, которые говорили прямо по сценарию, написанному за них. Это были не их мысли. Не их слова.
Две недели. Ещё две недели ему пришлось терпеть тот фарс, в который превращалась эта война.
Момент, когда его флоту разрешили наступление, он воспринял как ниспослание Духов, не иначе. Он твердо вёл войска к победе, не для того, чтобы поглумиться над беспомощным противником, но чтобы закончить этот унизительный парад тщеславия. Да и людям будет только лучше, если они проиграют быстро и без лишней крови. Меньше крови - тем быстрее люди вольются в Галактическое сообщество. Да, вначале отношение к ним будет... не очень, всё-таки Галактика в любом случае ценит силу, но со временем и люди и другие расы попривыкнут. Может быть, люди даже найдут своё место под солнцем, как делала каждая раса до них.
По сравнению с двухдневным боем за Арктур оборона домашней Системы на первый взгляд не впечатляла. Да, противников стало ощутимо больше, но они и рассчитывали на нечто подобное. Несколько новых типов кораблей оказались неприятно неожиданностью, но не более того.
За двое стандартных Галактических суток они продвинулись вглубь материнской системы людей и вплотную подошли к родной планете людей - Земле.
Впереди предстоял самый последний и самый трудный бой. Потому как Вакариан знал одну очень простую истину - загнанный в угол пыжак кусается больнее всего. А уж если говорить про разумных существ, которым есть что защищать... какими бы несведущими в военной стратегии не были людьми, свой дом они будут оборонять до конца. Генералу не нравилась эта мысль, но он понимал, что сделанного уже не воротишь.
Потому ему только и оставалось смотреть на последние моменты мира для этой голубой планеты. Потому как скоро операция войдет в активную фазу и о мире здесь вспомнят ещё очень нескоро.
Внезапно обстановка на мостике изменилась. За годы службы Дедалус научился на удивление тонко чувствовать эти перемены и потому тут же среагировал.
- Доклад!
- Мы потеряли фрегат разведки и большую часть БПЛА! - доложил оператор ладара.
- Стреляли со спутника? - Дедалус послал разведку для того чтобы проверить наличия на луне сил противника. Точнее в их наличии он даже не сомневался, всё же полностью людям в тактическом планировании отказывать нельзя, но информация - это жизнь. Особенно на войне.
- Никак нет.
- Тогда откуда они стреляли? - Генерал был удивлён.
- Не могу сказать точно, генерал. Но траектория выстрела и особенности орудий людей указывают на то, что стреляли... с орбиты, - немного неуверенно закончил оператор.
- Какова была дальность?
- Чуть меньше двух световых секунд.
Вакариан шумно выдохнул. Люди определенно умели преподносить сюрпризы. Один неприятнее другого. Конечно, было очевидно, что для родной планеты они приберегут лучшую оборону, но такая прицельная дальность у их отвратительно мощных энергетических орудий была неожиданной.
- Генерал. Здесь передача. На открытой частоте. Только что появилась! Судя по источнику - это из того же района, откуда был произведен выстрел.
Турианец пошевелил мандибулами, выражая тем самым свое удивление. Передача на открытой частоте? В такое время? Они что, хотят сдаться? Но зачем тогда было уничтожать корабли разведки? - все эти вопросы пронеслись в голове генерала за секунду и в своих мыслях он был далеко не одинок.
- Включай, - коротко приказал он.
Центральный голопроектор показал двухмерную картинку.
Перед ними стоял гуманоид. Точнее Дедалус сказать не мог. Не по причине плохого знания анатомии или чего-то в этом роде, а по той причине, что незнакомец был закутан в непроницаемый плотный чёрный плащ с золотой каймой и высоким воротником. На руках у него были перчатки, а на лице - угловатая остроконечная черная маска с шипастым окончанием, чем-то роднившая человека в ней с турианцами.
Чего-то дождавшись, человек начал.
Дамы и господа турианцы. Теперь, когда я уверен, что вы смотрите это, позвольте от лица всего Ордена Черных Рыцарей поздравить вас с окончанием вашего длительного путешествия! - человек в маске сопровождал свои слова жестами, которые надо отдать ему должное, выглядели весьма эффектно. Интуиция старого Вакариана вдруг начала подавать ему активные сигналы в виде зачесавшейся левой мандибулы - той самой, которой он когда-то давно словил шальную пулю во время рейда на батарианских пиратов. И с тех пор эта рана не раз предупреждала его о грядущих неприятностях.
Из Неизведанных регионов, через Шаньси и Арктур, через всю Солнечную Систему. Вы проделали этот долгий путь, чтобы прийти к нам в дом.
Слова этого человека были... странными. Не разбираясь в человеческих эмоциях, не в силах увидеть лица своего... по-видимому оппонента, Дедалус не мог однозначно сказать, какую игру вёл этот человек, хотел ли сдаться или же был просто безумцем, который решил таким образом совершить политическое самоубийство.
И мы, как радушные хозяева не можем отказать вам в гостеприимстве.
Внезапно черноту космоса прорезали бордово-алые линии залпов людских орудий.
- Генерал, они открыли огонь!
- Повреждения?
- Никак нет, сэр. Залп был неприцельным и прошел мимо.
- Флоту - Боевая Тревога. Противник вступил в бой.
А между тем человек в маске продолжал.
В нашу первую встречу, вы принесли нам дары, от которых мы столь давно отказались. Дар Огня и Дар Меча.
- Генерал, фиксирую ракетный залп. Три, восемь, двадцать, сорок, шестьдесят, восемьдесят, сто двадцать... более трехсот отметок и количество все увеличивается. Быстро приближаются!
- Так и знал. Отвлекают внимание, - проговорил сквозь зубы Дедалус.
- Сбить их!
Когда-то давно мы оставили их, забыли на полках истории. Но, придя в наш дом, вы вновь принесли нам их в дар.
Щиты кораблей идущих в авангарде замерцали. Некоторые ракеты, по которым не успели отработать системы ПОИСК-а все же попали в цель.
- Генерал, первая волна отражена.... Но идет вторая. Тоже больше трехсот отметок... но среди них большая! Генерал, мы фиксируем большую цель! Время подлета - 27 секунд!
Перед глазами генерала пронеслись все брифинги и выкладки, которые делали аналитики по вероятному военному потенциалу людей. Множество маленьких ракет и одна большая... ракета...
В этот момент генерал краем глаза выловил изображение станции Арктур и её сражение с его флотом.
Арктур... Огромный плазменный шар, что поглощает всё.
- Всем наводчикам - скорректировать ПОИСК - цель большая отметка. Это та самая взрывчатка, что уничтожила Шаньси! - практически прокричал генерал.
А потому, наши традиции и этикет требуют ответного подарка.
- Генерал, мы не можем сбить цель! Оно управляемое! Цель защищена облаком из более мелких ракет, и мы не можем точно попасть по ней. К тому же, цель маневрирует и использует их технологию щитов!
- Делайте что угодно, но сбейте её!
И Имя мне - Зеро. И это мой дар.
- Сэр, мы не можем её сби...
И в этот самый момент, стоило только последним словам человека, назвавшегося Зеро прозвучать, как боеголовка взорвалась. Огромный плазменный шар имел эпицентр чуть впереди их авангарда, но сфера чистого разрушения успела слизнуть часть авангарда.
- Сэр, мы потеряли связь с "Куиннэ", "Паэленой", "Маджерой" и ещё пятью фрегатами!
Генерал Дедалус Вакариан нахмурился.
- Три крейсера и шесть фрегатов. Что же, первая кровь за тобой, Зеро. И да благословят тебя Духи, если ты умеешь больше, чем просто говорить и стрелять из-за спин своих солдат.
- Внимание. Приказ Флоту! Полный ход, нам необходимо добраться до орбиты Земли раньше, чем они перестреляют нас из своих ракет. Наша цель - флагман. Выбьем его - возьмём планету!

***


Лелуш ви Британия - Ставка командования ОЧР
Глядя на то, как флот противника изменяет формацию и меняет траекторию полета, дабы кратчайшим путем добраться до "Пендрагон-Прайм", Лелуш улыбнулся. Его оценка противника была верна.
- Ну что же, господа. В шахматах такую ситуацию называют матовая сеть**. Наши поля отступления перекрыты, главный козырь вскрыт, а потому у нас только одна задача - победить.


* Здесь и далее Вакариан использует турианские аналоги человеческих терминов, которые он знать не мог в силу незнакомства с человеческой культурой. Но я не изобретаю велосипед, потому все термины пишутся как есть.
** Матовая сеть - позиция, в которой король слабейшей стороны не может избежать мата ввиду того, что все возможные поля для отступления перекрыты собственными фигурами или контролируются атакующей стороной.


***


0:45:37 с момента трансляции
Война - всегда игра со временем. Оно - самый неумолимый и страшный противник в неумелых руках, но также и самый надежный союзник в руках тех, кто знает как использовать его.
И если раньше почти всегда Лелуш почти всегда играл против времени, то сегодня время играло на его стороне. Во всяком случае в этой битве.
Стоило его спонтанной трансляции окончиться, как в дело вступили пушки. Первым делом турианцы ответили на его внезапную атаку ракетами, которую провели системы ПКО расположенные на поверхности Луны. До того находящиеся в спящем состоянии, он и не были заметны, потому атака и вышла столь неожиданной. Главной проблемой оказалось координация ракетного залпа и корректировка полета Фреи. Пришлось извращаться с высчитыванием траектории полета, чтобы создать эффект ракетного облака, которое и защитило Фрею от раннего подрыва.
Впрочем, применение Фреи не должно было нанести большого вреда турианцам. И не потому что Лелуш думал, что Фрею обязательно собьют. Нет, Фрея изначально была запрограммирована так, чтобы взорваться в одной конкретной точке и задеть лишь авангард сил турианцев.
И первая часть его плана удалась на славу. Судя по передвижениям противника, турианцы повелись на его блеф и решили, что он по настоящему сделал ставку на разрушительную мощь Фреи. Отчасти, это было правдой, во всяком случае его недавно почивший и все еще не успевший остыть предшественник действительно рассчитывал изничтожить флот противника этими зарядами. Вот только Лелуш сильно сомневался, что подобная тактика сработала бы против турианцев, будь она основной. Но вот как тактика для блефа...
Теперь же, узнав о наличии ракетоносителей с Фреями на борту, турианцы сделают все, чтобы как можно быстрее войти в зону прямого клинча, а значит оказаться как можно ближе к его позициям. А дальше... дальше останется только захлопнуть ловушку.
- Сэр, Лунный гарнизон просит подтвердить текущий приказ. - Операторы систем связи были абсолютно незаменимы, но тем не менее, действовали Лелушу на нервы. Не то чтобы он не привык к такому ходу событий, но при нем ОЧР относился к его приказам гораздо более... ответственно. Впрочем, это было чуть ли не полтора столетия назад. Люди стали забывать Японского Освободителя... что же, Лелуш всегда не против повторить.
- Всем частям на Луне - оставаться на своих местах в ожидании приказа. Приказ Зеро.
- Вас понял. - ответил командующий лунным гарнизоном, кем бы он ни был. Впрочем для Лелуша это проблемой не являлось. Ему не впервой было управлять абсолютно незнакомым воинским подразделением в условиях превосходящего числом противника.
- А теперь пришла пора готовить основное шоу. - пробурчал Лелуш себе под нос, приближая тактическую карту и готовясь вбивать новые указания для флотских соединений. Его отвыкшие от долгой работы руки определенно будут болеть.

Ханна Стадтфилд

- Луна-Главный, повторите!
- Повторяю. Ваша задача - оставаться на месте до поступления обратного приказа.
- Кто вообще отдал такой приказ? - в сердцах сказала Ханна, не особо заботясь о субординации.
- Ханна, девочка, прибереги свой язык для гражданки. Приказ Зеро, от кого еще? - Майор Ню как всегда говорил с ней как с маленькой девочкой. И Ханну это откровенно говоря раздражало, несмотря на то, что старик был старинным другом семьи и действительно относился к Ханне по отечески.
- Прошу прощения, майор. Но почему мы отсиживаемся здесь, пока там творится... такое? - Но ее вопрос ушел в пустоту, вместе с погасшей иконкой активной связи.
Девушка откровенно не понимала, что происходит на сцене того театра боевых действий в котором она оказалась. И это несмотря на то, что провела более тысячи часов за различного рода тактическими симуляторами! Действия Зеро не укладывались ни в одну из тех тактик что ей доводилось видеть или читать. Вернее... действия Зеро были похожи на действия Зеро, но его стиль боя был всегда предметом больших споров в среде военных историков. Одни говорили, что Зеро предпочитал играть от обороны, другие - что Зеро всегда использует преимущества местности, третьи - что Зеро вообще Бог Войны и ему без разницы где, когда и кого. Но лично она не понимала вообще ничего! Зеро действовал так, будто не было никакой оборонительной линии, командного пункта, противника и козырей которые нужно вскрывать в необходимые моменты. Его действия выглядели словно бы хаотично и неумело.
"Неумело"
Эти слова всколыхнули ее поток устоявшихся мыслей. Мог ли Зеро быть неумехой? Мог ли он быть просто хорошим актером, что рассчитывал на один единственный удар, и теперь когда она провалился, находится в полной растерянности?
Ответа на этот вопрос не знал никто. Кроме самого Человека в черном.
Между тем ситуация на поле боя начала меняться.
Турианцы, оправившись после первого удара, который был нанесен столь неожиданно для них, перешли к активным действиям, первым делом устроив ассиметричный ответ системам ПКО на Луне, превратив их в пыль.
Устранив основной известный источник огня со стороны Луны турианский флот начал перестраиваться в боевой порядок. Основные силы турианцев неравномерно разделились на пять основных частей по числу "Дамоклов". Примерно треть флота во главе с двумя дредноутами проложила курс в сторону "Пендрагон-Прайм", на котором и находился Зеро.
К своему удивлению, Ханна понимала тактику турианцев лучше, чем тактику своего собственного командования. Оставшиеся две трети турианского флота, взявшие на себя остальные четыре орбитальных крепости должны были связать оставшиеся Дамоклы боем, не давая людям возможности вести организованную оборону. Беглый огонь открытый по Дамоклам сразу же после того, как те оказались в зоне поражения орудий турианцев не позволял эффективно вести огонь Фрейами, потому как несмотря на все плюсы боеголовки, для ее запуска требовалось на несколько секунд опустить секцию щита Пламенного Сияния, что было чревато разрушениями, не говоря уже о чудовищном риске детонации боеголовки в непосредственной близости от Дамоклов. Один такой взрыв - и можно прощаться с третью флота...
И потому она с все возрастающей тревогой следила за тактической сводкой где схематически отображались голубые ромбы турианских дредноутов медленно и неотвратимо приближающихся к головному Дамоклу...

Л.Л.

Как и ожидалось.
Турианцы верно рассчитали, что огонь Фреями могут вести только "Дамоклы" и решили связать их боем. Лелуш действительно не рискнул бы стрелять Фреями под таким огнем. Опыт Шнайзеля подсказывал о самоубийственной глупости подобного поступка.
Заняв его Дамоклы и корабли охранения боем, ксеносы нацелились прямо на него. Два турианских дредноута. Двенадцать фрегатов, десять крейсеров и целых два дредноута, не говоря уже о почти сотне МЛА, и все это излишество против него одного. В непосредственной близости от командного Дамокла у Лелуша имелось лишь два Логреса, да пяток Авалонов. Да и на тех ничего серьезного не было - так, всего лишь три десятка Гаретов и десять Тристанов.
Казалось бы - ситуация хуже некуда. Эта мысль читалась на лице у каждого из присутствующих в БИЦ-е. Немного скосив взгляд, Лелуш наткнулся на полуобречённый взгляд Лили, которая с нескрываемым страхом смотрела на приближающиеся корабли противника.
Но Ламперуж уже давно привык начинать настоящую игру именно из таких проигрышных позиций. Помнится, именно из-за такой позиции, но лишь на шахматной доске он и начал свой путь. Ту игру он выиграл. Выиграет и эту.
Прозвучал звуковой сигнал, означавший вход цели в нужный квадрат. Лелуш кивнул самому себе и отбив комбинацию клавиш на голографической клавиатуре возникшей перед ним, с наслаждением нажал на сенсор отвечающий за системы огня Хадрон пушек.
Грохнул залп.
Два красных треугольника, обозначающих крейсера на экране ладара погасли сменившись надписью "Unit Lost"*.
- Два-Ноль, господа турианцы. Это Блиц. Ваш Ход.

Дедалус Вакариан

Битва была в самом разгаре, но тем не менее была почти выиграна.
Сразу же после неудавшейся атаки противника спецбоеприпасом неизвестного происхождения, Вакариан разделил флот на пять частей, одновременно атакуя все пять крепостей способных вести огонь этими спецбоеприпасами. Конечно существовала опасность того, что крейсера противника также могут обладать теми боеголовками, но вероятность подобного согласно аналитическим сводкам была минимальна.
Заняв остальные орбитальные крепости людей, сам Вакариан занялся основной на данный момент задачей - лишением противника его цепи командования. А поскольку главный штаб и его глава были столь любезны, чтобы выдать свое местоположение...
Имея более чем трехкратное превосходство в вымпелах схожих классов и два дредноута, Дедалус считал уничтожение штаба противника не более чем делом времени. Как показали сражения, несмотря на то что энергетические орудия, что люди использовали на своих кораблях, игнорируют поля эффекта массы, абляционное покрытие обшивки дредноутов способно без особых повреждений выдержать несколько попаданий без пробития. Не говоря уже об огромном запасе живучести у дредноутов. С крейсерами все несколько хуже, при неудачном попадании, орудия людей могут повредить некоторые критически важные точки корабля вроде ядра эффекта массы или же торпедного отсека, что может привести к критическим повреждениям вплоть до детонации с первого попадания, но для этого необходимо сначала попасть. Для фрегатов же бластеры людей были смертельным орудием, но и попасть по активно уворачивающимся фрегатам было задачей недостаточно простой.
В свою очередь дезинтегрирующие торпеды показали себя достаточно хорошо против щитов людей. Неизвестная технология проецирующая зеленоватые (при активной энергонакачке) энергетические щиты держалась очень хорошо, но как показала практика хватало трех-четырех попаданий торпедой в одну грань щита проецируемого крейсером с интервалом не больше чем минуту чтобы перегрузить эммитеры на неопределенное время. Дальше уничтожить корабль являлось плевым делом.
Но эти орбитальные станции... они были проблемой. Слишком большие и медленные чтобы быть боевыми кораблями, эти станции являлись чем-то уникальным. Больше десяти минут непрерывного огня суммарной мощностью в двадцать четыре вымпела, а секции щита даже не думали опадать. И это при учете огня из главного калибра дредноута!
Вакариан не знал, что за энергетическая установка была на этих станциях, но ее мощность была просто чудовищной. Одно было хорошо. Как выяснили опытным путем - при активной защите корабли людей не могли вести огонь из-за двухсторонней непроницаемости барьеров. Так что орбитальная станция в его глазах выглядела эдаким стальным колоссом лишенным рук. Да, свалить такого колосса потребует времени, но лишь времени - но не усилий.
Так думал Дедалус ровно до того момента, когда на его глазах одна из монолитных до того секций щитов Орбитальной Станции не пошла рябью, в мгновение ока превращаясь в мозаику из множества более мелких гексагонов.
Он не успел никак среагировать прежде чем несколько десятков гексагонов исчезли, приоткрывая несколько брешей в энергетическом щите.
А еще спустя миллисекунду из приоткрытых брешей ударили энергетические лучи красного цвета, соединяя точку запуска с точками попадания, которыми оказались два крейсера арьергарда.
Через три секунды залп прекратился. Дедалус дернулся, чтобы приказать открыть огонь по оставшейся бреши в энергощите, но он не успел сказать и слова, как гексагональные чешуйки энергетического щита снова вернулись на свое место.
- Потери? - коротко осведомился посмурневший Дедалус.
- - Мы потеряли "Сандарру" и "Ксаррен". Мощность залпа просто запредельная. Эвакуироваться не успел никто.
Дедалус только кивнул. Осознание тяжким грузом легло ему на плечи. Легкой победы у него не выйдет. Два крейсера за один залп - это куда больше, чем один фрегат и люди все еще не закончили преподносить сюрпризы.
И с каждым новым сюрпризом, Дедалусу все меньше нравился его оппонент, что сейчас отсиживался за щитами крепости где-то в световой секунде от них.
- Продолжать обстрел. Выпустить МЛА и зонды. Если они снова попытаются выстрелить в нас - стреляйте в брешь и уворачивайтесь - там есть зазор между выстрелом и форсированием щитов. Выполнять!

Л.Л.

Система "Иггдрасиль", во всяком случае ее не совсем дальний потомок отвечала за формирование и поддержание энергетических щитов "Пендрагон-Прайма". Та же система, пусть и в весьма оригинальной модификации стояла на его "Шинкиро"**. А потому с помощью небольших усилий он смог повторить тот фокус на котором основывалась основная фишка его найтмара.
Что есть щит Пламенного Сияния по своей сути? Эмиттеры создают плоскость из "твердого света" по заданным точкам. Легче всего даются простые геометрические фигуры вроде всяких четырехугольников - потому как требуют гораздо меньше расчетов на построение и поддержание в активном состоянии. Дешево и сердито. Самое оно для массового производства.
Что есть "Абсолютная Защита" Шинкиро? То же самое Пламенное Сияние - только динамическое. Благодаря улучшенным комплексам обнаружения система раньше регистрирует входящие атаки и просто проецирует гексагональную плоскость Пламенного Сияния прямо перед атакой. Этот способ требует невероятного количества вычислительной мощности и мощных комплексов обнаружения. В Шинкиро этот недостаток компенсировался самим Лелушем, который брал на себя координацию защитным модулей. Но за то время что он провалялся в анабиозе компьютерные технологии сделали пару весьма широких шагов вперед, тем самым расширяя возможности работы технологий щитов.
Собственно на этом дым и зеркала его магии заканчивались. Фокус состоял в том, чтобы просто перерассчитать плоскость секции щитов Пламенного Сияния перед орудийными палубами, разбив ее на привычные гексагоны, затем добавить в функцию несколько "выпадающих" плоскостей как раз напротив предварительно наведенных орудий. Затем повторить все эти действия в обратном порядке, восстанавливая структуру щитов. А дальше просто нужно было подобрать время, цель и в нужное время активировать нехитрую боевую программу.
Никакого дыма, никаких зеркал.
Только математика и быстропечатание. И немного благодарности разработчикам за то, что оставили прежний интерфейс без изменений.
Но ощущая на себе изумленные взгляды своего мостика Лелуш разве что и мог глупо улыбаться себе в маску. Все-таки и он что-то может на техническом поприще. И это не говоря про общую тактику.
Но поражение двух крейсеров арьергарда не было финальной стадией его плана по разгрому турианской эскадры.
И потому медлить было нельзя. Зеро отъял взгляд от тактической карты и активировал интерком.
- Свяжитесь с Луной. Мне нужно чтобы они дали мне микроконтроль над конфигурацией щитов и двигателями.
- Сэр, есть, сэр! - откозырял мне офицер связи, развив бурную деятельность.
- Зачем вам это, Зеро? - его операторы обладали поистине поражающей бесцеремонностью, нечувствительностью к субординации и безграничной любознательностью. Но при этом, Лелуша это нисколько не бесило. Даже нравилось. Он чувствовал себя классическим злодеем, что рассказывает поверженному герою все свои планы, упиваясь своей манией величия. Было в этом.. что-то родное ему.
- Все просто, лейтенант. Мы будем делать брандер.

Ханна Стадтфилд

Выслушав приказ Зеро, Ханна использовала все остатки своей гордости и самообладания, чтобы остаться спокойной хотя бы голосом. Потому что все внутри нее бурлило гневом. И если бы взгляд мог убивать - Зеро бы уже упал замертво.
- При всем моем уважении, сэр. Это чистой воды самоубийство.
- Я в курсе, лейтенант Стадтфилд. Именно поэтому вы и командуете этим отрядом. В вашем роду однажды говорили точно также. И насколько я знаю, ваша прабабушка прожила долгую и счастливую жизнь. - с долей иронии переходящей в сарказм высказался Зеро
- Я... запомню, сэр.
- Непременно, мисс Стадтфилд.



*Единица Потеряна
**Русскоязычным зрителям аниме известен как Найтмер Фрейм "Мираж". Но в английской версии аниме и на вики используется в основном транскрипция его японского названия которая звучит именно так.


***



Зеро был психом. Абсолютным и давно потерявшимся в своем безумии психопатом, которого абсолютно не заботили такие вещи как логика, здравый смысл и то важнее всего - человеческие жизни. Иначе Ханна просто не могла себе представить витиеватое безумие логических переплетений которые пришлось задействовать ее командиру для того чтобы придумать этот совершенно самоубийственный и невыполнимый план. Который при этом в своей основе был прост как табуретка.
Конечно, Ханна не раз слышала о таких терминах как "камикадзе" и "банзай атака". Черт, да она на четверть японка, естественно что она знала о терминах военной истории той страны в которой уже почти полтора века жила ее семья.
Но никогда ей в голову даже не приходила мысль о том, что ей придется принимать непосредственное участие в подобном.
Да, по словам Зеро выходило, что шансы выжить у нее и её товарищей по истребительному звену были. Всего-то и нужно было, что выжить на первой стадии плана и успешно исполнить вторую, а дальше Зеро разрешил действовать по ситуации, но Стадтфилд умела смотреть правде в глаза. Их шансы на выживание стремились к нулю.
Но даже такой безответственный, безумный и кажущийся абсолютно невыполнимым приказ был лучше праздного прозябания на Луне, которым она "наслаждалась" большую часть боя. А потому большого выбора у нее не было. К тому же... если Зеро был прав насчет возможного эффекта которого они могут добиться в случае успеха, то этот план стоил того чтобы хотя бы попробовать.
Да и в любом случае... что им всем сейчас остается? Каким бы безумцем ни был Зеро - сейчас он их единственная надежда на победу. И если он сможет вырвать эту победу, то кто станет спрашивать его о цене этой победы?
Шумно выдохнув, Ханна вновь сжала рукояти управления. Нагретый теплом человеческого тела металл отозвался приятной твердостью. Тем, чем ей сейчас так не хватало. Но вдохнув в легкие чуть пресноватый фильтрованный системой жизнеобеспечения воздух, она успокоилась. Нет, ее горячая кровь наследницы клана Алых Дьяволов*, все также беспокойно бежала по её венам, но именно сейчас, в момент перед битвой, что значит столь много для её родного дома, она как никогда чувствовала ледяное спокойствие, что дарила ей горящая в ней ярость, что концентрировалась в ней годами, будучи готово обрушиться на всякого, кто посягнет на её дом. Алый Лотос, верный рыцарский конь**, вся его сокрытая внутри бесчисленных механизмов мощь была в руках девушки, готовая сорваться сгустками смертельных энергий по одному нажатию сенсора.
Бой ждал Ханну, но он ждал впереди, а это расстояние еще надо было преодолеть. Преодолеть так, чтобы не превратиться в космический мусор на полпути к вражеской эскадре. Но это были не её заботы. Ханне нужно было только готовиться.
Готовиться и ждать сигнала.

Вальтер Ню
- Доложите состояние Q-1 - Голос Зеро из динамиков инструметрона заставил Вальтера встрепетнуться. На его вкус, за последние полчаса он слышал голос этого человека намного больше, чем ему хотелось бы. Особенно сейчас, когда благодаря прямым приказам этого человека он посылает в самоубийственную атаку людей, которые ему дороги.
- Мы почти готовы, сэр. Сейчас налаживаем автономную работу всех систем, прежде чем передать вам полный контроль.
- Что с экипажами?
- Эвакуация завершена на 90%. На кораблях сейчас находятся только специалисты завершающие настройку удаленного управления. Однако... у нас проблема, сэр.
- В чем дело, майор? - в голосе Зеро проскользнула нотка удивления и беспокойства.
- Экипаж "Киото", сэр. Они отказываются покидать корабль без членов авиакрыла. Капитан Стенджерс отказывается исполнять этот приказ. Я могу...
- Отставить, майор. Подобная солидарность... похвальна. Если эти люди выбрали идти на смерть добровольно, то мы должны уважать их выбор. Это одна из тех вещей, которым в первую очередь учит война. Я всего лишь хотел минимизировать потери. - голос Зеро звучал... как будто бы чуть отстраненно, словно бы Командующий говорил с самим собой, придаваясь воспоминаниям. Но Ню не рискнул спрашивать об этом, решив остаться в пределах субординации.
- Е-есть.
- Отлично. Как только закончите эвакуацию и настройку систем - сразу же сообщите мне, я приступлю к... постройке. И желательно сделать это как можно быстрее - времени у нас не так много.
- Вас понял, Зеро. Конец Связи. - сказал Ню в динамик, отключая связь. После чего вновь склонившись над тактической картой с выведенной на ней моделью Луны и небольшого флота на его орбите, пробормотал.
- Лучше бы тебе на самом деле минимизировать потери, Зеро. Иначе клянусь Богом, я найду способ сделать воду в твоем котле в аду еще жарче.

Пятнадцать минут спустя
Лелуш никогда не был фанатом программирования. Ему не доставляло совершенно никакого удовольствие сидение за экраном компьютера и бесконечные строки кода перед глазами. Но он не мог не признавать полезность этих навыков в некоторых... весьма специфичных случаях.
Поначалу, еще в те времена, когда ОЧР все еще не был реальной силой, Лелушу приходилось проводить весьма длительное время за мануалами по развитию этого навыка для того чтобы разработать эффективный метод перепрограммирования Сазерлендов, чтобы быть в состоянии эффективно "выводить" найтмары из цепочки командования БИ с сохранением всего функционала. Только потом у ОЧР появились на службе собственные хакеры и программисты обеспечивающие Орден всем необходимым ПО.
Профессионалом на этом поприще ви Британия не стал и даже не смел подумывать о том, чтобы называть себя опытным программистом, но кое-что из своих потуг в этой нелегкой профессии он почерпнул. И конкретно в данный момент эти навыки служили ему совершенно незаменимую службу.
Без Гиасса и безотказных марионеток, личные навыки Лелуша приобретенного за годы такого весьма специфичного занятия как мировая революция как никогда высоко котировались в его личном списке собственных заслуг.
А потому получив полный доступ к системам управления кораблей на орбите Луны, Лелуш вновь принялся творить историю.
Наверное стороннему наблюдателю его действия показались бы сущим абсурдом - как же, главнокомандующий целой армии занимается тем, что вместо командования что-то увлеченно программирует на инструметроне, благополучно содранном с руки предыдущего владельца, вместо того чтобы интенсивно командовать обороной.
Но на самом деле ситуация на поле боя складывалась именно что на руку обороняющимся.
Турианские силы получив щелчок по носу в виде потери двух крейсеров немного отступили от позиций людей, разрывая расстояние, но не прекращая обстрел "Дамоклов". Это небольшое преимущество люди использовали для того чтобы наконец-то полноценно выпустить в бой найтмары, спрятав корабли носители за крепкими щитами орбитальных крепостей.
МЛА турианцев столкнувшееся с двумя крыльями*3 Гаретов начало быстро терять в численности. Несмотря на то что Гареты были машинами преимущественно среднего-дальнего боя, они все же могли задать жару на близких дистанциях благодаря реактивным Слэш-Харкенам, которые буквально резали на части зазевавшиеся истребители. Несколько сокрушительных ракетных залпов и огонь из хадронных пушек стоили турианским войскам пятерых фрегатов и еще одного крейсера, сбитого совместными усилиями экипажей K-3 и пятерки Гаретов, что смогли отвлечь обстрел на себя достаточно чтобы экипажу удалось открыть огонь из Х-пушек крепости.
Тем самым на поле боя установилась патовая ситуация - силы турианцев связывали боем людей, но не желали идти в атаку, а сами же люди только и огрызались огнем, также не стремясь контратаковать. Но все мысли были прикованы к генеральному событию битвы - попыткам основных сил турианского Флота уничтожить командный "Дамокл".
Закончив свой нелегкий труд, Лелуш подавил желание утереть пот со лба. Как минимум потому, что ему бы пришлось снять маску для этого, а к столь откровенной демаскировке он прибегать абсолютно не желал. Его основное участие в этом действе было почти завершено. Теперь осталось лишь дождаться результата, а затем действовать в зависимости от исхода.
С третьей попытки запустив командную частоту, Лелуш объявил.
- Флоту. Подготовиться к массированному залпу. Выпустить все найтмары. Найтмарам - по моей команде - огонь из всех орудий. Ланцелотам - снять ограничители с "Варис"*4, огонь антиматерией разрешаю. Мордреды - полный залп, использование Звездной Адронной Пушки разрешаю. Гуррены... вы знаете что делать. Начинаем операцию "Точка Нуля".

С этими самыми словами на орбите Луны с места сдвинулся один очень странный конструкт.

Дедалус Вакариан

Ситуация ухудшалась.
Нет, пока что потери не выходили за пределы допустимых, атака Флота не захлебнулась и люди не открыли огонь своими супер-бомбами. Ничего этого не было. Но ситуация между тем ощутимо ухудшалась.
Небольшая передышка, которую получили люди в тот момент, когда он отдал приказ разорвать расстояние дабы иметь хотя бы тень шанса увернуться от смертоносных залпов орбитальных крепостей, хватило им для того чтобы перегруппироваться и выпустить свои МЛА. Несмотря на то, что по докладам аналитиков эти машины были предназначены для дальнего боя, их МЛА сунувшиеся в ближний бой к этим моделям были уничтожены весьма быстро. Но больнее всего было потерять еще один крейсер и семь фрегатов. Пять фрегатов были уничтожены полностью, а еще два получили критические повреждения и были более небоеспособны.
А проклятый щит на головной крепости людей все еще держался, несмотря на все попытки его пробить. В эти моменты Вакариан крайне жалел о том, что за прошедшее время не удалось освоиться с управлением десятка захваченных машин противника, добытых до момента самоликвидации "Арктура". Было бы прекрасно пустить в ход против людей их же оружие.
Какое-то шевеление в стане противника привлекло его внимание.
- Доклад - быстро запросил он.
- Противник начал выпускать МЛА. Много МЛА...
- Количество?
- Больше трех сотен. Триста десять единиц... И это разные модели. Четыре разных модели.
Дедалус выругался. Три сотни машин это было много. Почти вдвое больше, чем рассчитывалось изначально. Аналитик предполагали, что несмотря на всю смертоносность этих машин они были достаточно дорогими для того чтобы их массовое производство было сопряжено с большими тратами. Пятьдесят шесть единиц - именно столько найтмаров защищало Арктур.
А здесь триста десять. Разных единиц. До сих пор они встретили только две модификации - дальнего-среднего боя и ближнего-среднего. И одни эти две модификации задали их флоту жару. А здесь их четыре. И духи знают, на что эти две модели способны.
- Командир Вакариан? - голос оператора ладара звучал неуверенно.
- Что? - Дедалус хитином чувствовал что новости ему не понравятся.
- Тут... на ладаре... оно не идентифицируется, сэр. Сами взгляните.
Вакариан мгновенно пробежался по голографической клавиатуре, вызывая изображение обнаруженного объекта. Несколько секунд изображение подгружалось, выстраиваясь в нечто... странное.
- Эти корабли... почему они так близко друг к другу?
На голограмме перед Дедалусом застыло странное образование, которое изначально было... крейсером? Вакариан не имел понятия каким образом и главное зачем кто-то присоединил к крейсеру пять фрегатов, причем сделав это так, что для ладаров эта засветка казалась одним единственным кораблем. Корабли шли столь плотно, что фактически касались друг друга корпусами.
Все еще не понимаю предназначения этой странной конструкции, Дедалус обратил внимание на траекторию движения этого... пускай будет корабля. Стартовав с орбиты луны, корабль споро двигался в сторону их позиций.
Догадка взорвалась в голове Вакариана с яркостью сверхновой.
Брандер.
Чертовы безумцы, соорудили очень странный, но брандер. Без признаков жизнедеятельности, только со включенными щитами эти корабли послали на таран, чтобы нанести максимальный урон.
И тем самым зажали его флот в клещи.
Если он сейчас попытается расстрелять брандер издалека, то противник просто уничтожит их огнем из своих орбитальных крепостей. Если же ничего не делать, то в центр его флота на полной скорости врежется эта космическая посудина. В обоих случаях флоту нанесен урон.
Если только...
- Внимание! Смена построения. "Тиндарр" - перекрыть проход вражескому брандеру. Щиты на максимум. Не прекращать огонь по базе противника.
- Но командир...
- Выполнять! Всю ответственность беру на себя. - рявкнул Дедалус, раздраженный самим фактом необходимости принятия подобного решения. Фактически, ради того чтобы прикрыть остальные корабли от брандерного удара он ломает построение противника, выводя один из дредноутов на перехват брандера. То есть дредноут будет принимать удар брандера на себя. В любое другое время Дедалус бы поостерегся принимать подобное решение, потому как дредноуты были очень дорогим удовольствием. И подвергать риску даже один подобный корабль - чрезвычайно опасное для карьеры занятие. Но в данных обстоятельствах...
- Время подхода брандера?
- При текущей скорости - десять минут.

Ханна Стадтфилд

9:59
Таймер перед глазами Ханны вздрогнул и начал свой отсчет. Шесть сотен секунд до того момента, как ей придется вступить в бой. Шесть сотен секунд до того момента когда она впервые столкнется лицом к лицу с врагом, которого человечество еще не видело. Шесть сотен секунд до того, как люди рядом с ней начнут умирать.
Шесть сотен секунд.
- Хороший день чтобы умереть, да, сладкая*5?
- Заткнись, Пип. Без тебя тошно. - почти рявкнула в микрофон вмиг растерявшая все с таким трудом обретенное спокойствие Ханна.
- Хэй, не заводись ты так, cherie*6, я же только поддержать!
Стадтфилд определенно ненавидела французов. Может быть в ней взыграли ее британские корни и вековая ненависть ее народа к людям, что однажды захватили ее родину и вынудили ее народ уйти в изгнание в Америку, а может быть во всем этом был виноват один совершенно определенный засранец с атрофированным чувством самосохранения, отвратительным чувством юмора и совершенно безобразной привычкой донимать Ханну по поводу и без. Пип Дорнабетте, ее нелюбимый заместитель в отряде Алых Лотосов, француз, член Ордена Черных Рыцарей и несчастный обладатель самого безкостного языка на всем белом свете.
- Пип, скажи пожалуйста, тебя что, совсем не волнует то что в данный момент мы на всех парах летим прямо в центр построения противника, к крыльям нашего "Киото" пристегнуто пять "Авалонов", которые должны служить нам чем-то вроде щита, а наша задача - каким-нибудь образом взорвать оба дредноута врага?
Пип задумался. На целую секунду. Что было редкостью для этого идиота. Потому как мозгами он умел шевелить только тогда, когда необходимо было вытолкнуть волосы из черепа.
- Неа.
- ПИП, Я ЖЕ СЕРЬЕЗНО!

8:17
- И вот тогда я взял эту девчонку и поцеловал! Представляешь, украл ее первый поцелуй! Черт, та еще была картина наверное - я весь в крови, она вся в крови и мы целуемся. Правда я потом умер вроде как... и проснулся
- Дорнабетте.
- Да, мэм?
- Ты можешь мне рассказать как мы за минуту дошли до момента когда ты рассказываешь мне свои грязные эротические фантазии?
- Ну...
- Просто заткнись, Пип. Просто заткнись.

6:28
- Дорнабетте?
- Вы снова захотели услышать мой чарующий голос, мэм?
- Я передумала. Заткнись.

5:14
- Дорнабетте?
- Мэм?
- Расскажи анекдот.
- Встречаются как-то в баре Демон-Император, Кровавая Принцесса и Зеро...

4:02
- Мэм, не хочу вас отвлекать, но вы ржете по общей связи.
- Черт!

2:17
- Мэм.
- Чего тебе, Пип?
- Когда вернемся, можно будет сводить вас на чашечку кофе?
- Кофе. Одна чашка. И ни секундой больше, Дорнабетте.
- Вас понял, мэм.

1:34
- Пип.
- Да, Ханна?
- Если что - коды доступа я переслала.
- Вас понял, командир.
0:59
0:47
0:32
0:21
0:06
0:01
0:00

Ханна не увидела момент удара. Но его последствия ощутила сполна. У щитов Пламенного Сияния несмотря на множество достоинств были и свои недостатки. Одним из которых являлось то, что при резкой встрече с большим препятствием инерцию щит не гасил. А потому корабль-носитель сотрясся.
Если бы Стадтфилд находлась бы в кабине Лотоса столетней давности, то она бы больно ударилась головой о потолок пилотской кабины. Но в данный момент ее спина и конечности были плотно опоясаны противоперегрузочными ремнями. Так что девушка всего лишь поморщилась от впившейся в бок ленты ремня.
Было скорчившись от боли Ханна услышала звук зуммера оповещающий об открытии бронестворок ангара.
Не обращая внимание на боль в затылке Ханна вмиг перехватила рукояти управления и мигом перевела найтмар в боеготовое состояние.
Стоило створкам ангара окончательно открыться как девушка до упора вдавила рукояти, буквально выстреливая найтмаром из тесной скорлупы крейсера в свободный космос.
Следом за ней из ангаров по обе стороны крыльев разрушающегося под сокрушительным огнем противника, Логреса вынырнули еще двадцать девять подобных ей алых вспышек, что выстрелив алыми пулями, зависли над казалось бы замершим полем боя.
И тридцать пар алых крыльев раскрылись в бездонной черноте космоса, знаменуя начало совершенно иной войны.
- Всем юнитам - огонь. Цель - дредноуты противника.
И космос взорвался залпами тысяч орудий.





*Имеется ввиду прозвище Карен - Алая Дьяволица
** Обыгрывается игра слов на английском knightmare(Рыцарский конь)-nightmare(ночной кошмар). Знаю, что для многих очевидно, но всяко найдутся люди не знающие английский.
*3 120 машин
*4 http:/codegeass.wikia.com/wiki/VARIS_Rifle
Спец.Оружие Ланцелота для ведения дальнего боя. Несмотря на то что в Вики не написано что винтовка ведет огонь анти-материей, подобная информация есть в аниме. 1 сезон, восьмой эпизод, таймкод примерно 14:10-14:18
*5 Поскольку диалог происходит на английском, автор пытается в игру слов. Hannah и Honey(милая, сладкая и т.д.)
*6 (фр.)дорогуша

Космос горел.
Безжизненная пустота была перечерчена мириадами линий всех цветов радуги. Алые, зеленые, голубоватые, синие, тысячи цветов и оттенков что сплетались, сливались образуя непрерывный калейдоскоп цветов из-за которого начинали болеть глаза.
Но Лелуш смотрел на это буйство смертоносных энергий, что вырвались на свободу по одному его слову. Смотрел на то, как лавируя между лучами и бесчисленными роями ракет над полем боя взмыли тридцать S.E.I.T.E.N., раскрыв алые энергетические крылья, чтобы буквально в следующий момент обрушить на щиты дредноута град алых энергетических снарядов*.
Глядя на то как рукотворный шторм из энергий захлестывает вражеский флот, Лелуш не смог удержаться.
Плечи Зеро затряслись. Один из адъютантов Зеро, тот который помогал новоиспеченному командующему освоиться с тактическим компьютером обратил на это внимание и попытался было спросить что случилось, но его вопрос застрял у него в горле, когда он расслышал его смех.
Зеро смеялся. Сначала тихо, незаметно, так что только подрагивающие плечи выдавали его эмоцию, но постепенно его смех становился всё громче, переходя ту грань, когда даже металл шлема не мог заглушить голос своего обладателя.
Он смеялся, и этот смех не был смехом нормального человека. Не в силах обычный человеческий голос выразить такой гаммы безумия, веселья, увлеченности, удовлетворения и какого-то невероятно мрачного злорадства. Это был смех безумца, смех человека столь давно потерявшего часть себя где-то на полях бесчисленных сражений, что уже нельзя было представить этого человека цельным.
Зеро смеялся. А где-то в сотнях тысячах километров, в пустоте космоса, следуя его приказам, в гуще буйства смертоносных красок, бились и умирали люди. Люди отчаянно верившие в победу и готовые отдать за эту победу все. До последней капли.

Ханна
- Putain de bordel de merde!**, да почему эта штука такая крепкая?! - Дорнабетте выругался в порыве экспрессии после того как в очередной раз чуть не размазался на полной скорости о корпус турианского дредноута.
Пусть Ханна и не знала значения этого цветистого выражения, которым ее заместитель охарактеризовал происходящую ситуацию, но она была согласна с высказыванием целиком и полностью. Потому как иначе как нецензурными словами происходящее описать нельзя.
Начать стоило хотя-бы с того, что несмотря на то что щит дредноута им все же удалось пробить - удар брандера был по настоящему мощным, но дальше начались проблемы.
Несмотря на отсутствующий щит, уничтожить дредноут было делом все еще нелегким. Это делало честь турианским инженерам. Последние три минуты почти четыре сотни найтмаров поливали этот дредноут и вообще весь турианский флот огнем из всех орудий, а дредноут даже не дрогнул. Настоящий Левиафан.
Да, этому стальному колоссу приходилось туго. Залпы Хадрон Пушек, ракеты Мордредов, антивещество Ланцелотов, бомбардировка Слезами
***
, все это буйство человеческого оружейного гения вгрызалось в броню дредноута турианцев, испаряло многочисленные слои абляционного покрытия, рвало бронесталь, но дредноут стоял.
По щиту ПС*4 радугой разбился залп лазерной защиты дредноута. Ханна поморщилась. Несмотря на то что ущерба эти залпы практически не причиняли, лазерные залпы знатно слепили даже сквозь автозатемняющие фильтры в оптических сенсорах.
- Командир, что нам делать? Мы так долго не выстоим! - Голос Стивенсона звучал взволнованно. Но часть правды в его словах была. Долго им было не выстоять. И дело было даже не в системах автоматической защиты дредноута и его толстокожести.
Долбаный дружественный огонь.
Приказ Зеро был палкой о двух концах. С одной стороны противнику в космосе стало очень неуютно, с другой же стороны она сама и весь отряд Алых Лотосов оказался зажат между молотом и наковальней. Да, они могли уворачиваться от залпов их товарищей, но бесконечно это делать было просто невозможно, а щиты при всей прочности были далеко не бесконечными и жрали приличное количество энергии.
- Что нам делать? ЗАВАЛИТЬ ЭТУ ШТУКУ БЫСТРЕЕ ЧЕМ ОНА ЗАВАЛИТ НАС! - На последних словах Ханна зажала клавишу ускорителей найтмара и ее машина сорвалась в крутом пике, по ходу действия лавируя между многочисленными лучами Х-Орудий.
На её губах заиграла кровожадная улыбка.
Перед нею был стальной гигант. Колосс, Титан, Голиаф. Огромный, неповоротливый, мощный, живучий.
Но Ханна была прилежной девочкой и в детстве внимательно учила историю и потому знала одну простую истину.
Колоссы пали, Титаны погибли, а Голиаф... его сокрушил Давид. И будь она проклята, если у нее в руках сейчас не находится самая смертоносная праща в этой Чертовой Галактике.
Мысли лихорадочно мелькали в ее голове, а руки жили своей жизнью, заставляя найтмар танцевать среди алых вспышек.
На краю зрения фактосферы мелькнула остроконечная фигура турианского истребителя закладывающего вираж. Судя по траектории поворота, пилот нацелился на ее Лотос.
Резко рванув в сторону, Ханна ушла от пулеметной очереди, пропуская истребитель турианца перед собой. Но прежде чем турианец успел зайти на второй вираж Ханна рванула на перерез, одновременно с этим меняя положение правого крыла так, что остроконечные энергетические проекции в виде своеобразный перьев просто разрезали истребитель на две неравные части.
Грянул взрыв, но Ханны в том месте уже не было. Глаза девушки заприметили кусок обшивки дредноута в задней части, который уже лишился всего абляционного покрытия и туда только что прилетел шальной залп из VARIS-а. Антиматерия сделала свое дело и просто испарила кусок брони, создавая неровную дыру в обшивке откуда на большой скорости уже начал выходить воздух создавая декомпрессию.
Дыра была недостаточно большой чтобы Алый Лотос мог в нее пролезть, потому Стадтфилд расширила ее несколькими взмахами крыльев, которые прекрасно могли работать в качестве режущего инструмента.
Попав наконец-то внутрь корабля Ханна наконец-то приготовилась использовать самое страшное оружие ее найтмара - Проникающую Волну.
Девушка никогда не старалась вдаваться в подробности того, как и на каких принципах работала Проникающая Волна, но вся суть сводилась к тому, что главное орудие Лотоса жарило технику. Неважно какую. Любой металл, любая электроника - при контакте с Волной начинала нагреваться до каких-то совершенно бешеных температур, пузыриться, а затем и детонировать в том случае если детонация вообще была теоретически возможна.
Вот и сейчас, оказавшись внутри корабля, там где переборки брони были тоньше и были металлическими, девушка, все еще продолжая кровожадно улыбаться, зажала большую клавишу отвечающую за активацию эмиттера.
Волновой датчик показывающий процентную мощность волны от максимума зашкалил, а пространство перед Ханной окрасилось в ярко алые цвета.
Алая волна что вырвалась из правой руки найтмара была поистине разрушительной. Она не видела этого, но под натиском неудержимой энергии переборки дредноута просто таяли, словно сделанные из воска. А вместе с ними превращались в раскаленный пар и пришельцы, что имели несчастье оказаться на пути разрушительного луча.
Луч оборвался спустя тридцать секунд, когда перегрелся термозаряд охлаждающий эмиттер Проникающей Волны. Система автоматически отстрелила использованный термозаряд словно гильзу из затвора, прежде чем сменить термозаряд. Спустя еще три секунды эмиттер снова был готов к использованию.
Но этого пока не требовалось. Полный залп был настолько силен, что Ханна обнаружила себя внутри огромной пустоты в несколько десятков метров в диаметре, которая уходила вглубь корабля. Вокруг нее все сверкало обрывками проводов и капало раскаленным металлом.
- Хани, это ты сотворила?
- О чем ты?
- У них половина орудий обесточилась. Да и с двигателем явно что-то не так.
- Возможно. В любом случае - айда сюда. Колосса можно выедать изнутри! - и с этими словами она вновь активировала эмиттер.
Пространство перед нею вновь затопило красным.

Дедалус Вакариан.
Они проиграли.
Эту простую истину старый турианец осознал в тот самый момент когда все системы оповещения взвыли благим матом, предупреждая о многочисленных входящих атаках.
Этот Зеро, кем бы он ни был, разыграл эту битву как спектакль. Привлек внимание к своей персоне эффектным выходом, разжег интерес подрывом своей козырной бомбы, сосредоточил все внимание на себе своими странными выходками и постоянными уколами и в конце концов нанес сокрушительный удар в спину, окончательно закрепляя за собой лидирующую позицию на поле боя. И Дедалусу только и оставалось что проклинать самого себя за такую недооценку противника. Против него действительно послали лучших из лучших.
Дредноут "Тиндарр" был потерян в тот самый момент когда он отдал приказ сломать формацию и встретить брандер самым мощным из кораблей. Спрятать в брандере МЛА - это было умно. Да еще как...
Тактический Компьютер просто не успевал анализировать новые данные по технике противника. Четыре новых вида МЛА сами по себе были неприятным известием. Но все оказалось куда как хуже. Все МЛА с которыми они сражались до этого были обычными. Простая техника, которую поставляют регулярным войскам. Но здесь... здесь в бой бросили действительно современную технику. Дедалус не мог сказать конкретно, но то что они встретили на поле боя на голову превосходило все то, что они встречали до этого.
Одна - артиллерийская платформа. Ладары не успели засечь момент запуска ракет, но количество ракетных дюз у этих... кошмаров, было действительно впечатляющим. Не говоря уже про абсурдно мощный главный калибр в виде энергетической пушки по мощности равной таковой у Орбитальных Станций. Из девятнадцати фрегатов, оставшихся в строю до залпа этих монстров, шесть он потерял именно из-за них.
Второй казался не таким уж мощным до тех пор, пока эти машины не начали двигаться и стрелять. Вроде бы тонкая фигура, но после того как он своими глазами пронаблюдал, как пробившаяся сквозь кинетический щит крейсера машина крылом режет металлокомпозитную броню как масло, ему стало страшно. Но еще больше его проняло, когда выяснилось, что эти белые машины стреляют антиматерией. Не то чтобы это было что-то новое или особенное. В Пространстве Цитадели одно время пытались использовать торпеды с поражающим элементом в виде антиматерии, но это дело призвали слишком дорогим удовольствием. А здесь же... антиматерией стреляли. И стреляли успешно. А еще эти ночные кошмары флотоводца были действительно быстрыми. Система ПОИСК просто не успевала на них наводится, столь быстро они маневрировали.
И наконец последний сюрприз преподнесенный его противником. Упрятанные внутрь брандера алые машины. Сначала Дедалус принял их за модификацию "белых", но очень быстро осознал свою ошибку.
Это были две разные машины. И обе использовали совершенно разные типы вооружения. Об этом он узнал как только связь с "Тиндарром" оборвалась. По обрывочным сведениям и телеметрии с других кораблей выходило, что группа этих алых кошмаров залетела прямиком внутрь корабля, после чего связь с кораблем и пропала. Но судя по тому, как ладары отмечали резко повысившуюся температуру обшивки дредноута, ничего хорошего внутри корабля не происходило.
И где-то в этот момент стоило бы скомандовать отступление, поскольку к данному моменту из тридцати двух фрегатов он потерял уже двадцать. Из шестнадцати крейсеров в небытие ушло уже восемь. Не говоря про уже почти наверняка потерянный "Тиндарр", эти потери были уже слишком велики для того чтобы продолжать операцию.
Но Вакариан понимал еще одну простую истину. Они просто не смогут отступить. Стоит только его силам прекратить огонь, как противник сразу же воспользуется возможностью и уничтожит отступающих огнем из своих чудо-орудий.
Выиграть эту битву? Вакариан был реалистом. Если даже сейчас ему удастся уничтожить командный пункт врага, то его просто сомнут остальные войска противника, которые уже вполне тактично прорвали установленный фронт и начинают давить его силы со всех сторон.
Что же. Турианский Кодекс говорил о том, что смерть на поле боя - это смерть с честью. Но также Кодекс говорил о том, что бессмысленная смерть - бесчестна. И если выбирать между бессмысленной смертью на поле боя и призрачным шансом на жизнь...
Что ж, свой выбор он сделал.
Да сохранят духи его семью от худшей участи.
- Всему Флоту - прекратить огонь. Повторяю, всем кто остался - прекратить огонь.
Взгляд его адъютанта, который он поймал на себе был непередаваем. Конечно же, такой приказ, в такое время. Естественно, что этот юнец со взором горящим не понимал всего смысла. Хотя и понимать здесь было нечего.
Они сдавались.

Лелуш
То что что-то пошло не так Лелуш понял сразу же, как только с него схлынула эйфория из-за удачно проведенного гамбита.
Дредноут противника вполне ожидаемо пал перед отрядом Лотосов под руководством одной из наследниц славного дома Стадтфилд. Лелуша несколько позабавила ирония того, что потомок непримиримой полукровки Кодзуки носит британскую часть фамилии. Хотя может быть у Карен были на то причины. Ему еще предстояло это выяснить.
Но то что произошло дальше, заставило Лелуша зло сжать зубы. В его план вновь вмешался неучтенный фактор. Раньше он бы сказал "человеческий", но он сомневался, что это понятие применимо к пришельцам. Так что да, неучтенный фактор пришельцев.
А началось все с банального прекращения огня.
В один момент он заметил как перестали мерцать от постоянных попаданий наполовину живые щиты, а тактический компьютер перестал отмечать отметки снарядов противника. Переключившись между остальными Дамоклами Лелуш отметил что похожая ситуация воцарилась на всех участках фронта.
Он не успел никак среагировать на подобный ход со стороны противника, как был прерван офицером связи, который по видимому пребывал в шоке, но нашел в себе силы повернуться в сторону Зеро.
- Сэр... у нас запрос связи по видеоканалу. Канал открытый. Это.. это турианцы, сэр.
Лелуш глубоко вдохнул и выдохнул. В сущности ничего плохого пока не произошло, он всё еще побеждает. Эта мысль немного отрезвила Зеро и уняла вспышку его гнева. И он готов был пожать самому себе руку за то, что благодаря дизайну маски понять его эмоции было делом весьма проблематичным.
- Соединяй.
Офицер повернулся к компьютеру, что-то нажал, после чего картина тактической карты перед Лелушем развернулась в голограмму... турианца. Во всяком случае он пока слышал только об одном виде пришельцев, поэтому выбора у него особо и не было.
Пришелец выглядел... пришельцем. Другого определения опальный ви Британия подобрать как-то и не мог. Две трехпалых руки оканчивающихся чем-то вроде когтей, общее строение фигуры по типу песочных часов, широкая грудная клетка, нечеловеческое лицо с мандибулами и острыми хитиновыми шипами загибающимися назад.
Самое забавное, что в чем-то его костюм Зеро походил на фигуру турианца. Он нашел это весьма и весьма ироничным.
Лелуш решил, что достаточно разглядывать его собеседника и стоит начинать разговор. Если все пройдет так как он предполагает у них с господином турианцем будет много времени на разглядывание и не только.
- С кем имею честь?
- Дедалус Вакариан. Генерал-Командующий Пятым Легионом*5. Я вышел на связь чтобы обсудить с вами условия нашей сдачи. Я уже отдал приказ о прекращении огня.
Лелуш поморщился. Все же сдаются. Неприятный исход, непредвиденный им в самом начале. Но тем не менее вероятный и приемлемый. Придется ему работать с тем что есть. Тем более на основной план это не сильно влияет. К тому же есть возможность сделать несколько далеко идущих вложений.
- Что же, Генерал Вакариан. Ваше предложение обсуждаемо. Сейчас я отдам приказ о прекращении огня, а после мы с вами обсудим условия вашей капитуляции. Это приемлемо?
Турианец развел мандибулами. Лелуш не смог опознать этот жест, ибо по вполне очевидным причинам в мимике пришельцев не разбирался.
- Более чем, - таков был ответ его проигравшего оппонента.

Ханна Стадтфилд
- Всему Флоту. Прекратить огонь. Повторяю, прекратить огонь. Силы противника капитулируют, - голос Зеро был для Ханны сравни ушату ледяной воды вылитому на голову.
Капитуляция?
Шестеренки в ее голове со скрипом проворачивались, пытаясь отыскать подвох в таком простом термине, а кровь в жилах все еще продолжала бурлить требуя действий.
Сам приказ застал ее около второго турианского дредноута, в тот момент когда она вместе с товарищами уже начала прикидывать, каким образом было бы удобнее пробить щит этого колосса. С предыдущим дредноутом было уже покончено. От него осталась лишь металлокерамическая оболочка, внутри же... в общем внутри не осталось ничего, отряд Алых Лотосов просто испарил большую часть внутреннего убранства дредноута. Восстановлению эта штука уже точно не подлежала.
Но капитуляция...
Капитуляция...
- Это победа, командир. Противник сдается - значит мы победили, - услужливо подсказал Дорнабетте, наворачивая круги вокруг своего командира.
- Я что это вслух сказала?
- Да, - ответил ей нестройный хор голосов членов ее отряда. Ханна покраснела. Чертовы придурки, не могли тактично сделать вид что ничего не слышали... ну она им задаст на тренировках.
Но победа!
Черт возьми, это была Победа!!
Осознания этого простого факта вмиг подняло ее выше, чем когда либо сможет поднять ее Алый Лотос. Они выиграли. Из заведомо проигрышного положения, на краю родного мира, против превосходящего противника, они сразились и победили!
И черт возьми, сейчас она готова была расцеловать этого стремного пафосного засранца в маске, который откликается на имя Зеро за это. Да, потом она бы умерла от смущения, но конкретно сейчас она была готова это сделать.
- Я начинаю завидовать этому Зеро...
- Да, я тоже...
- Парни, может набьем ему морду? За нашу Медовую Фурию?
- Согласен. Но не сегодня, сегодня у этого парня иммунитет - он нас тут всех спас.
- Он то? Да это мы всех спасли! Расковыряли этот дред изнутри!
- Эй, полегче Смиттерс. Все-таки идейка то была Зеро.
- Ну да, тут ты прав, Пип.

- Я же опять все говорила вслух? - просто для справки осведомилась Стадтфилд. Внутри нее начинал закипать котелок из смущения и праведного женского гнева.
- Так точно, мэм. Опять.
- Я.Вас.Всех.Убью. - прошипела она в коммуникатор.
- Только после чашки кофе.
- ДОРНАБЕТТЕ!!


***


Гималаи. Правительственный бункер членов Генеральной Ассамблеи ССШ
- Итак, Господа. Хорошая новость - мы победили. Сейчас идут переговоры об условиях капитуляции. Плохая новость - вот теперь мы действительно ввязались в войну. И, честно говоря, лучше бы мы проиграли.
- Поясните, Господин Император.
- Эту войну будем вести не мы. Её будет вести Зеро.




*Строго говоря, в каноне подобной способностью S.E.I.T.E.N. (Он же Алый Лотос 9-ого поколения) не обладал, точнее ее не показывали. Но подобной способностью обладал его духовный собрат и вечный соперник Ланцелот Альбион. В комментариях под предыдущей главой я предположил что эта атака является следствием способности энергокрыльев к поглощению и преобразованию инерции найтмаров. Поэтому я счел возможным предположить существование подобной атаки и у Лотосов. К тому же, сто лет прошло.
** Мат на французском. Переводить не стану - гугл в помощь.

***

Название энергетической атаки Альбиона (и Сейтена теперь), описанной в первом пункте. В зависимости от цвета крыльев имеют разные приставки - Изумрудные Слезы для Ланцелотов, Рубиновые Слезы для Сейтенов. В дальнейшем расширим список.
*4 Так и в дальнейшем обозначается Пламенное Сияние
*5 http:/masseffectfromashes.rolka.su/viewtopic.php?id=697
На официальной вики найти что-то стоящее по этой теме не удалось, поэтому пришлось пользоваться таким... непроверенным источником.



Глава 2:Terra Incognita

Л.Л.
Переговоры с турианским генералом завершились почти час назад, ставя окончательную точку в этой битве. Результатом соглашения с Вакарианом стало то, что турианцы добровольно складывали оружие и пускали на борт любых людей по первому требованию. Взамен они требовали обращаться с ними как с военнопленными, а также разрешение выслать специальные ремонтные и спасательные команды, чтобы восстановить жизнеобеспечение и минимальные ходовые функции на поврежденных кораблях с уцелевшими солдатами, помимо команд, занимающихся подбором и доставкой на целые корабли спасательных капсул с выжившими солдатами. Эти условия были логичны и приемлемы, и вполне естественно, что довольно быстро они пришли к соглашению. Лелушу не было необходимости давить на турианцев, добиваясь дополнительных преференций.
Нет, чисто теоретически, Лелуш мог воспользоваться моментом и использовать пленных в качестве показательных жертв, устроив нечто вроде публичной казни. Но это были далеко не те методы, которыми он предпочитал пользоваться. С точки зрения пропаганды подобный ход вызвал бы массовый всплеск поддержки среди населения. Вот только Лелуш предпочитал действовать исходя из плана, продуманного куда дальше, чем на один ход вперед. Общественное мнение - субъект весьма непостоянный, а этих военнопленных можно будет использовать в долгоиграющих планах, пусть Лелуш пока ещё не решил каких.
К тому же, ровно такого же эффекта, который могла бы вызвать публичная казнь, можно добиться и совершенно другими путями. Чем он собственно и собирался заняться по прибытию на Землю.
- Л.Л.? - голос сидящей напротив него девушки вывел Лелуша из раздумий. За то время, пока Лелуш окончательно улаживал дела с турианцем, девушка успела развить бурную деятельность, в частности организовала и утвердила экстренное заседание Генеральной Ассамблеи Соединенных Сверх Штатов в полном составе. Также девушка организовала логистику и помогла Лелушу определиться с местом, куда можно "припарковать" корабли турианцев. В общем, организовала всё по гражданской части и то, что сам Лелуш организовать был неспособен в силу шаткого положения и банального незнания реалий подходящего.
- Да, Ваше Высочество? - Лелуш находил весьма ироничной схожесть их... имен. Да, имен. В этой новой реальности, когда мир изменился, для Лелуша Ламперужа и, тем более, Лелуша ви Британии места более не было.
- Скажите... а как вам одежда? Я угадала с размером? - озабоченно осведомилась принцесса. По её взволнованному лицу он понял, что для девушки удобство его одежды сейчас было важнее, чем всё остальное. Он не смог сдержать лёгкой улыбки, осознавая то, насколько Лили всё ещё была юной. Да, физически она была младше Лелуша, которому, на момент Реквиема, было без пары месяцев девятнадцать, но вот, если говорить про возраст разума...
Лелушу пришлось рано повзрослеть. Когда тебя выкидывают из отчего дома в чужую страну в качестве заложника, а затем и вовсе оставляют без средств к существованию посреди военного конфликта, а у тебя на руках младшая сестра-инвалид... - невольно повзрослеешь. Иначе не выживешь. И потому он сейчас с такой теплотой смотрел на правнучку своей сестры, которая могла интересоваться его одеждой больше, чем страной, что встала на грани такой войны, которой Земля ещё не видывала. Потому как сам Лелуш уже давно не мог позволить себе такого.
Он прислушался к ощущениям своего тела. Рубашка, выполненная по ощущениям из льна, была немного великовата ему в плечах, а фланелевые штаны пришлось натуго затягивать ремнем, дабы те держались на нём хорошо, но Лелуш не винил Лили в плохом глазомере. Ему всегда доставляло некоторых трудов найти себе подходящую по фигуре одежду. Да, пользуясь счетом Эшфордов, Лелуш мог себе позволить шить себе одежду на заказ, но пару раз, когда он попадал под горячую руку Милли, ему приходилось выискивать себе пару брюк и штанов по своему размеру.
- Всё в порядке, спасибо, - он благодарно кивнул ей, втайне благодаря форму плаща Зеро, который отлично скрывал фигуру, не позволяя Лили разглядеть творящуюся на самом деле ситуацию. Маску он всё же предпочел снять, поскольку, несмотря на хорошую систему вентиляции, в ней всё ещё было жарко, да и носить на голове шлем дольше необходимого Лелуш не любил.
Его взгляд скользнул с девушки в сторону одного из иллюминаторов выполненных из прозрачного бронестекла. Их путешествие на Землю проходило внутри личного транспорта Королевской Семьи, который представлял собой нечто вроде летающего лимузина пятнадцати метров длиной, выполненного в традиционных бело-золотых цветах Королевской Семьи. Увидев этот транспорт воочию, Лелуш мысленно скривился. Очень уж он не любил "королевскую гамму".
Из окна ему открывался просто чудесный вид на Землю, которая медленно плыла под их транспортом, покрывая всё пространство до самого горизонта бело-голубым маревом**. Лелуш в первый раз мог воочию наблюдать насколько красива их планета с такой высоты. И это действительно стоило того. И оттого он находил всё происходящее с ним всё более и более невероятным. Его жизнь и без того была тем ещё приключением, полным мистики, смертельных опасностей и много чем ещё. Но даже так, его планы ни разу не заходили настолько далеко, чтобы он мог позволить себе мечтать о том, чтобы увидеть свою планету с высоты, на которую ни одна птица не поднимется. И уж тем более, не планировал оказаться втянутым в войну с инопланетной цивилизацией. Всё же, несмотря на некоторые отклонения в психике, наличие которых у него в семье, впрочем, было обыденностью*3, он не был достаточно безумен для этого.
Но, как показывает практика, даже самые невероятные исходы воплощаются в жизнь при столкновении с тем безумием, которое представляет Лелушу окружающая реальность. Что же, он научился извлекать уроки из своей жизни, и теперь будет брать во внимание даже столь маловероятные исходы.
- Где находится Штаб-Квартира ССШ? - Лелуш решил заранее удовлетворить своё любопытство. Да и к тому же, это любопытство было далеко не праздным. У него всё ещё было критически мало информации по окружающему миру. Ему невероятно повезло с тем, что благодаря практически утопическим условиям, в которых Земля находилась последние полтора века, военная техника и ПО для неё практически не изменились, что невероятно повышало эффективность его, Лелуша, командования. А полагаться на удачу Лелуш очень не любил. Очень уж госпожа Фортуна была ветреной особой. Потому он с горечью предвкушал следующие несколько дней, которые он проведет около устройств с возможностью выхода в интернет. Уж больно необходима ему информация по окружающему миру. И он крайне надеялся на то, что Бессмертное Тело, дарованное ему Кодом, работает с такими. вполне человеческими вещами, как головная боль и недостаток сна. Потому что и первого и второго у него в ближайшем будущем будет достаточно.
- Токио. Япония, - ответила ему после некоторой паузы Лили. Мазанув по ней взглядом, Лелуш отметил мелькание пальцев девушки по клавиатуре... инструметрона. Так, во всяком случае, называл этот объект его адъютант во время битвы. Лелуш сделал себе мысленную пометку разыскать полезного подчиненного и пристроить к делу. Толковые люди ему были нужны всегда. И этот раз не исключение.
- Значит, всё же там... впрочем, оно и неудивительно, - пробормотал он себе под нос достаточно тихо, чтобы Лили не могла разобрать его слов. Местоположение Штаб-Квартиры действительно не было чем-то удивительным. Учитывая национальное происхождение организации, послужившей основанием для создания ССШ... Да ещё и фактически первое заседание Генеральной Ассамблеи, которое произошло на территории Токио.
Лелуш вспомнил тот фарс, который происходил в то время. Сперва - его коронация и объявление Сузаку Нулевым Рыцарем. Ирония титула, дарованного Сузаку с его легкой руки, была просто неимоверной. От значения числа ноль, до того, что Сузаку принял титул Зеро. Вот только вряд ли в мире нашелся второй человек, который бы смог бы оценить всю полноту извращенного чувства юмора Лелуша.
Затем были чистки. Император не смог отказать себе в удовольствии наблюдать за холёными лицами аристократов после его сообщения об упразднении аристократии, как ненужного рудимента, препятствующему улучшению ситуации в Империи. Воистину это было одним из самых лучших зрелищ, которые Лелуш когда-либо наблюдал. Тем самым Лелуш выиграл себе время и очки уважения среди простых людей, которые и позволили ему провернуть Реквием, прежде чем увязнуть в Гражданской Войне, и заработал горячую ненависть от обычно индифферентной ко всему, но крайне влиятельной во всех сферах Британской Аристократии. А когда на трон взошла Наннали и восстановила аристократов в правах, пусть и существенно порезанных... что же, как показывает теперь уже история, идея вышла здравой*4.
Дальше... что же, дальше была Карен. Её признание... Лелуш признавался себе, что она поколебала его уверенность в своих планах. Серьезно поколебала. Все же он испытывал к ней весьма и весьма большую долю симпатии и как к своему вернейшему Рыцарю, так и как к человеку и красивой девушке в целом. Тогда, лёжа на полу в Академии Эшфордов, он на секунду заколебался. Все же происходившее с ним тогда... выматывало. Слишком много событий. Слишком много действий. Слишком много планов, которыми он оперировал. И слишком мало людей, с которыми он мог бы поделиться своими проблемами. Их никогда не было много, Лелуш не умел заводить себе много друзей. Но, будучи Императором, он как никогда осознавал всю тяжесть одиночества.
Но ему удалось взять себя в руки. Он проклинал себя, отталкивая Карен. Вновь отталкивая от себя человека, который по-настоящему любил его. Но его цель была важнее. Слишком многое было сделано и слишком мало ему оставалось до достижения цели, чтобы менять свои планы из-за личной прихоти. И, глядя на Ханну Стадтфилд, гордую и своенравную наследницу древнего аристократического рода, так похожую на свою прабабку, Лелуш не мог упрекнуть себя в том, что все то, что он сделал, было сделано зря.
- Что с вами? Вы вдруг стали таким... старым, как будто. И вы на меня странно смотрите, - голос принцессы вновь вырвал его из пучин раздумий. В который раз за последние несколько минут. Пожалуй, ему стоило прекращать уходить столь глубоко в себя, ведь это было чревато различными неловкими ситуациями.
- Простите, Ваше Высочество. Я... вспомнил кое-что. Не самые приятные воспоминания. - Лелуш поспешил извиниться.
- Лили.
- Простите, Ваше Высочество?
- Лили. Зовите меня так, когда мы наедине, - немного покраснев, сказала принцесса. - Да и помнится, вы уже обращались ко мне так, когда я вела вас по коридорам дворца.
Лелуш улыбнулся. Определенно в Лили было что-то от Наннали. Её непосредственность вместе с тем, что он мог охарактеризовать как "детская серьезность", создавали ей весьма уникальное амплуа. Во всяком случае, для его глаз.
- Обстоятельства были другие. Тогда вы вели по коридорам дворца неизвестного вам незнакомца. Незнакомца, которого обнаружили в криогенной капсуле, спрятанной вашей прабабкой во дворце, незнамо, сколько лет назад. Вели его в Ставку Командования боем, в котором решалась судьба человечества... - он не успел договорить, поскольку был прерван внезапной тирадой своей собеседницы.
- А теперь передо мной сидит человек, за три минуты захвативший власть в Ордене, убивший предыдущего Зеро, а затем содравший с его тела маску и плащ. Человек, который, впервые увидев, Тактический Компьютер за двадцать минут разобрался в нем, за двенадцать минут придумал план битвы, а затем за три часа разгромил армию пришельцев. И, наконец, передо мной сидит человек, который дал мне, Четвертой Принцессе Британской Империи обещание выиграть битву и это обещание исполнил с лихвой. Я считаю, что вы, Л.Л., более чем заработали право называть меня по имени, - распалившись ближе к середине тирады так, что всё её лицо покраснело, закончила она на гораздо более мягкой ноте. Лелуш еле сдержался от того, чтобы не взлохматить ей волосы, уж больно мило выглядела Лили в сердитом состоянии.
- Как скажешь, Лили, как скажешь. Но шутки в сторону, принцесса. Что ты можешь сказать по нынешнему раскладу сил в Ассамблее? Полностью не нужно, пока достаточно краткого описания, кто есть кто и с чем их едят.
Принцесса на минуту задумалась, собираясь с мыслями. Затем, что-то отстучав в инструметроне, она перешла к делу.
- Генеральная Ассамблея в её нынешнем смысле представляет собой группу фракций, возглавляемых шестью странами, входящими в так называемый "Малый Стол" - особую группу стран, обладающих особо сильными позициями в той или иной сфере влияния. Участники Малого Стола обладают большим авторитетом и, фактически, являются главами целых политических блоков. Таким образом, большая часть важных политических решений принимается именно участниками "Малого Стола", которые также владеют правом наложить вето на любое решение Ассамблеи.*5
- Кто туда входит?
- В данный момент существует семь участников "Малого Стола". Первый из них, это Священная Британская Империя. Даже после событий Второго Черного Восстания и отделения некоторых Номерных Зон, мы остаемся самой большой сверхдержавой в мире. Поэтому наше присутствие среди стран "Малого Стола" очевидно. На данный момент я являюсь официальным представителем СБИ в Ассамблее, а за малым столом заседает мой брат Логан. Второй участник - это Китайская Федерация. На данный момент Китайская Федерация держит лидерство по производству гражданской техники и электроники, соперничая с нами в производстве военной техники. Но у них достаточно слабая ресурсная база, потому Китайская Федерация вынуждена идти на компромиссы, когда дело касается распределения ресурсов. Текущий представитель - Лонгвей Лихуа, также известный как Император Тяньгун. Третий участник - Французская Республика. Несмотря на то, что сама страна не может претендовать на участие в "Малом Столе", статус пожизненного главы Евросоюза обеспечивает президенту Французской Республики место. Евросоюз обладает самой развитой экономической и банковской системой. При общей слабости во всём, что касается ресурсов и производства, Евросоюз служит одним из основных источников капитала, а также держателем общей экономической системы ССШ. Текущий представитель - Поль Эме Шапель. Четвертый представитель - Объединенные Арабские Эмираты. Обладают большим населением, хорошей ресурсной базой, стабильной экономикой и потому ничем не выделяются. Текущий представитель - Эмир Аль-Малик ан-Насир ибн Салах. Пятый участник - Объединенный Африканский Союз. Богатейшая ресурсная база, житница ССШ. Поставщики большей части ресурсов, полезных ископаемых, а также вторичных энергоносителей. Текущий представитель - Мобуту Сесе-Секо Куку Нгбенду ва за Банга*6. Шестой участник - Япония. В своем роде нейтральный игрок. После событий Второго Черного Восстания закрепили за Японией статус нейтральной земли, где все играют по одним правилам. Основной поставщик сакурайдата для всего остального мира. Им принадлежит 70% мировой выработки, включая Лунные добывающие шахты. Текущий представитель - Наото Кан. И, наконец, Седьмой Участник... это Зеро. Глава ОЧР и Космофлота, Верховный Главнокомандующий Вооруженных Сил. Текущий представитель - это вы, Л.Л.
На этом Лили на несколько минут замолкла, переводя дыхание и давая Лелушу время обдумать всё сказанное. За время его вынужденного отсутствия ситуация в мире изменилась не слишком сильно. Да, на сцене появились новые игроки, но ни один из них не шёл ни в какой сравнение с теми игроками, что участвовали в игре ещё при его, Лелуша, правлении. Китай так и остался Китаем, Британия пусть и потеряла несколько Зон, но, всё так же, лидирует почти во всём. Евросоюз всегда был хорош во всём, что касалось финансовой стороны вопроса - уж это Лелуш смог понять, когда отдал обеспечение Ордена финансированием в ушлые руки ребят из Евросоюза. Что же до Японии, тут Лелуш также не был удивлен. Он сам фактически стал причиной наличия Японии среди стран Малого Стола. С момента Черного Восстания, которое началось именно там, до момента своей смерти, произошедшей всё в том же Токио. Да и сакурайдат был краеугольным камнем военной и определенной части гражданской промышленности.
А тем временем, пока Лелуш слушал остальную часть очень краткой справки по всему, творящемуся в кулуарах Генеральной Ассамблеи, их шаттл постепенно приближался к своей цели. Достигнув определенной точки, пилот начал постепенное снижение, вводя машину в верхние слои атмосферы.
Всё ещё слушая свою... по-видимому, теперь уже соратницу, Лелуш рассеянным взглядом глядел в окно, где прямо под ними раскинулся исполинских размеров город. Огромный спрут из металла и бетона серо-белым полотном расползался по земле на многие десятки километров вокруг. Токио никогда не был маленьким городом, но теперь, спустя столетие, он словно бы утроился в размере. Вырос вглубь, ввысь, вширь. Мегаполис, каменные джунгли, в которых так легко затеряться.
Лелуш был впечатлен. Да, он предполагал, что город только будет разрастаться, но увиденное воочию превзошло его ожидания. И вместе с тем, все ближе подлетая к городу, Лелуш всё больше ощущал в себе нечто... странное.
Он вновь смотрел на город, который стал для него началом и который должен был стать его концом.
Было в этом что-то.... символическое.







**http:/mks-onlain.ru
Просто не могу не поделиться. Иногда, когда занимаюсь каким-то рутинным делом, требующим концентрации, вместе с музыкой вывожу на один из экранов картинку с МКС. Это... успокаивает. К тому же зрелище на самом деле невероятно красивое.
*3 Мы, всё же, говорим про Лелуша, как про члена Британской Королевской Семьи, где, увы, и по сей день, достаточно высок процент психических заболеваний. (Гуглить про безумных сестер Елизаветы) Что же говорить про Королевскую Семью в Гиассе с их идеологией социал-дарвинизма и наличия "чистокровной" политической партии при дворе?
*4 Мы ничего (пока) не знаем о событиях после второго сезона (и даже так они не будут учитываться, во всяком случае, в этом плане), но лично я считаю, что по логике вещей нечто подобное Лелуш и должен был провернуть. Его план был обеспечить Наннали комфортное существование, а меж тем существование в государстве большой группы влиятельных людей, нелояльных режиму... я считаю так себе идеей. Так что, на мой взгляд, восстановление аристократии в урезанных правах - логичное решение в рамках политической ситуации.
*5 Ничего не придумывал. В каноне (2 сезон, 22 серия 16:20-17:00) говорится о том, что постановления в ССШ выносятся большинством голосов, притом голоса страна получает по населению. Я несколько расширил эту концепцию, но кардинальных изменений не приводил.
*6 Между прочим реальная историческая личность. Как, впрочем, и половина личностей среди представителей за исключением Логана, Лонгвея и Зеро.

***


Стоило шаттлу войти в авиапространство Токио, как Лили тут же развила бурную деятельность. Активировав свой инструментрон, она связалась с пилотом и указала ему новую посадочную зону. Как понял Лелуш, на официальной посадочной площадке перед зданием Генеральной Ассамблеи уже собралась огромная толпа жаждущих крови и сенсаций журналистов, готовых разорвать на молекулы любого представителя официальной власти ради хотя бы одной мало-мальски свежей новости о произошедшем. Лишь подумав о том, каково было бы оказаться в толпе этих акул пера и телекамеры, Лелуш ощутил, как по его коже пробежало стадо мурашек. Лишенный своего главного оружия Лелуш сейчас не имел особо эффективной тактики для противодействия представителям прессы. Да и неоткуда этим тактикам было взяться. Раньше всеми вопросами пропаганды и связи с масс-медиа занимался Дитхард. Теперь же... своего офицера по связи с общественностью ему ещё предстояло найти. А пока он был крайне благодарен Лили за такую заботу о его персоне.
Новая посадочная зона находилась в нескольких километрах от дворца во внутреннем дворе официального посольства Священной Британской Империи. Их шаттл аккуратно спустился вниз, выдвинув посадочные аппарели.
По молчаливому согласию обеих сторон, из корабля Лелуш вышел первым, подавая всё ещё сидящей внутри Лили руку. Оглянувшись по сторонам, он отметил группу людей, спешно приближавшихся со стороны здания посольства. Без особого труда Лелуш опознал уже виденную ранее форму Ордена.
- Зачем они здесь? - спросил он у Лили, кивая головой на приближающихся.
- Ваша охрана, Зеро. Ваш предшественник обладал... редкой паранойей во всём, что касалось коммуникации с гражданскими лицами. На публике его никогда не видели без вооруженной охраны.
Лелуш скривился. Нет, в определенной мере он разделял подобную точку зрения, всё же последние несколько месяцев по его личному времени он провел в окружении замотивированной гиассом охраны, призванной защищать его от любой угрозы. Но у него были причины быть параноиком. Когда тебя ненавидят практически все люди в мире весьма сложно им не стать. Но как говорится "quod licet Jovi, non licet bovi"*, поэтому мнение Лелуша о своем предшественнике ещё больше упало. Трус и параноик, некомпетентный трус и параноик, которого назначили командовать Обороной Земли. Лелуш ценил иронию, это было правдой. Но лишь когда эта ирония не была угрозой для существования его детища. А тот мир, который существовал сейчас, он считал именно своим детищем.
Ещё раз с сомнением посмотрев на своих телохранителей, Лелуш снова повернулся к принцессе.
- Думаю, что в этот раз присутствие охраны будет излишним. К тому же... с такой охраной о слове "инкогнито" можно забыть, - Лелуш не кривил душой, говоря об этом, характерная форма и оружие в кобуре действительно не оставляли особо простора для фантазии, в особенности если они будут кого-то сопровождать.
- Инкогнито? Хотите выйти в город, Л.Л.? - с некоторым недоумением произнесла Лили, что-то усердно печатая на своем инструметроне.
- Да. Есть подобная необходимость. Как ты уже заметила, я был несколько оторван от цивилизации последние пару веков. Поэтому мне просто необходимо увидеть, чем живет и дышит современный люд. К тому же у меня остались...- Лелуш на секунду запнулся, подбирая слово - ...некоторые активы. Необходимо проверить их состояние.
- Но мы можем предоставить всю информацию удаленно! - возразила принцесса.
- Принцесса, не заставляйте меня думать о вас хуже, чем вы есть на самом деле. Читать аналитические сводки и смотреть своими глазами - это две большие разницы. К тому же, мои активы имеют весьма специфичные условия для получения. И, в-третьих, Лили, я сто лет не был на свежем воздухе, - внутренне Лелуш поаплодировал своему каламбуру. Да, определенно из всего происходящего воистину можно было извлекать что-то интересное и развлекающее.
Лили потупилась и, опустив голову, пробормотала:
- Простите... я не могла предположить...
Лелуш не удержался и погладил принцессу по опущенной голове. Так сильно она в этот момент ему напомнила Наннали, когда та всё ещё была такой же невинной, какой сейчас являлась Лили. Да, Лили политик и кровь от крови Британской Королевской семьи, но она всё ещё ребенок. Несмышленый и неопытный. Но Лелуш ощущал в ней стальной стержень, такой же, какой ощущал в собственной сестре ещё недавно. Вот только его недавно - это полторы сотни лет назад для всёго мира. И пройдет ещё немало времени, прежде чем он привыкнет к этому окончательно.
- Ничего, Лили. Всё в порядке. Ты и не могла знать. - Лелуш кинул взгляд на табло электронных часов висевших неподалеку.- Лучше скажи, сколько у нас примерно времени до начала заседания?
Лили встрепенулась. Смена темы для нее была подобна манне небесной.
- Заседание назначено на шесть вечера по местному времени. Сейчас половина второго. У нас есть чуть больше четырех часов, Л.Л., - заметив вопросительно приподнятую бровь, девушка поспешила пояснить, - многие члены Ассамблеи были весьма сильно напуганы битвой на орбите и потому попрятались по бункерам и фактически замуровали себя в них. Им потребуется время на то, чтобы выбраться оттуда. Плюс время на путешествие в Токио. Так и выходит, что раньше шести начать не получится.
Лелуш кивнул в такт объяснению девушки. Он и сам предполагал нечто подобное. Лили лишь подтвердила его догадки. Вся эта ситуация в какой-то степени напоминала ему битву при Нарите, когда Японский Освободительный Фронт засел в своих бункерах, фактически оставив исход битвы в руках нескольких командующих. И если бы не Лелуш и силы Ордена, ЯОФ перестал бы существовать. Что же, как известно, история циклична.
Со стороны посольства к Лили подошли несколько хорошо одетых мужчин возрастом слегка за сорок. Лелуш не особо вглядывался, но даже так он легко угадывал черты лица типичных британских аристократов, что уже говорить об их походке и манерах. Но не это удивило Лелуша. Вовсе не это. Глядя на то, как они склоняются в уважительном поклоне перед представителем правящей династии, впервые за долгое время Лелуш не чувствовал фальши в этих движениях. Во времена его отца, когда у того было 119 отпрысков с прямым правом наследования престола, любые светские мероприятия, где собиралось больше пяти представителей разных аристократических семей походили больше на карнавал лжи. Атмосфера взаимной ненависти, зависти, ревности и прочих негативных эмоций превращала подобные мероприятия в сущую пытку.
Но эти люди при явных отличительных чертах представителей аристократических семей высокого класса не сквозили фальшью или лизоблюдством в каждом своем движении. Скорее даже здесь чувствовалось... уважение. Лелуш еле заметно хмыкнул. Вот уж точно, времена меняются.
- Ваше высочество, могу ли я узнать, кто ваш сопровождающий? Вы не сообщали о других сопровождающих кроме господина Зеро. Кстати, где он?
Лили едва заметно улыбнулась.
- Зеро перед вами, господин посол.
Мужчина снова оббежал взглядом окружающее пространство. Те же действия повторил и его сопровождающий, по-видимому, его заместитель или кто-то в этом роде. Не найдя никого, чья одежда походила бы на комбинацию фиолетового камзола и черного плаща с золотой каймой, взгляды скрестились на лице Лелуша, которое выражало вселенскую скуку. Впрочем, удерживать подобное лицо стоило Лелушу некоторых усилий. Больно занимательно выглядела вся эта ситуация. Глядя на расширяющиеся в осознании глаза посла, Лелуш нарочито медленно потянулся к небольшому кейсу, стоящему на земле рядом с ним. Отперев цифровой замок, он извлек из недр кейса маску Зеро, которую снял ещё на борту Пендрагона-прайм.
Когда с тихим шипением маска закрепилась на голове, Лелуш легонько обозначил приветственный кивок. Посол поспешил раскланяться и с ним.
- Просим прощения, господин Зеро. Для нас честь принимать вас у себя. Позвольте представиться, Конрад Удина. А это мой помощник - сэр Джереми Гринфилд. Боюсь, мы не были осведомлены о смене командования в Ордене. Могу я спросить, что стало с вашим... предшественником? - по тому тону, которым было сказано последнее слово, Лелуш весьма ясно понял отношение посла к бывшему Командующему. И похоже, что он с Удиной был солидарен во мнениях.
- Боюсь, мой предшественник не выдержал давления открывшихся обстоятельств и скоропостижно решил отойти от дел, - "в мир иной"- продолжили про себя все присутствующие. И судя по одобрительным хмыкам, против никто не был.
- Благодарю вас за то, что удовлетворили мое любопытство, господин Зеро. Ещё раз прошу прощения за эту досадную ошибку. Чем мы можем быть полезны, чтобы загладить этот неприятный инцидент?
- Оставьте, сэр Удина. Вашей вины в этом нет. А вот помощь мне бы действительно пригодилась бы. - Услышав это, посол несколько подобрался. Всё же статус Зеро всё ещё значил весьма и весьма многое даже для людей его, посла, круга.
- Чем можем быть полезны?
- Мне бы пригодился гид по городу. В последнее время я был... несколько оторван от цивилизации и в Токио мне бывать не приходилось и подавно. Но у меня есть несколько дел в городе, которые требуют моего присутствия.
Посол ненадолго задумался, услышав подобную просьбу от Главнокомандующего, но был прерван голосом Принцессы.
- Сэр Удина, я правильно помню, что у вас есть "конфиденциальный гардероб" для Королевской Семьи?
- Да, конечно. Ваше Высочество, вы же не собираетесь... - Посол был в недоумении. Но принцесса была настойчива.
- Собираюсь, сэр Удина. Господин Зеро только что выиграл наверное самую важную битву в современной истории и более чем заслужил право быть моим сопровождающим в поездке по городу. Зеро, вы позволите мне стать вашим проводником на сегодня? - принцесса воззрилась на Зеро уверенными глазами.
Под маской Лелуш улыбнулся.
- Я не могу отказаться от столь щедрого предложения, Ваше Высочество, - принцесса благодарно кивнула ему в ответ после чего вновь повернулась к Удине.
- В таком случае, пожалуй, мне стоит пойти переодеться. Господин Удина, вы сможете подготовить машину и водителя?
Посол кивнул:
- Всё будет исполнено в лучшем виде. Машина будет ждать вас около входа.
- Благодарю вас, сэр Удина. Господин Зеро, я вынуждена вас покинуть на некоторое время. Чувствуйте себя как дома, - сказав это, Лили направилась в сторону здания посольства, оставляя Лелуша наедине с послом и его, Лелуша, охраной.
Кстати, об охране.
Он повернулся к своим горе-охранникам, замершим недвижимыми статуями в паре метров от него. Глядя на их лица, Лелуш еле удержался от того, чтобы не рассмеяться. Такой комбинации восхищения, непонимания и ступора он не видел уже давно.
- Я так понимаю, что вы моя охрана?
- Так точно, сэр! - отрапортовал, по-видимому, старший в этом отряде.
- Каковы были приказания моего предшественника?
- Мы должны сопровождать вас везде, исключая места личного пользования и зданий с повышенной охраной.
Лелуш вздохнул. Кажется, ему ещё долго придется справляться с плодами некомпетентности своих предшественников.
- Ясно. Тогда я отменяю этот приказ. Вы свободны, господа. Хотя... я хочу, чтобы через четыре часа, к моменту начала заседания Ассамблеи, около центрального здания не было журналистов. Или хотя бы был организован свободный от них коридор. Справитесь?
- Справимся, сэр, - серьезно кивнул начальник охраны.
- Полагаюсь на вас. Свободны, - кивнул ему Лелуш, после чего вся четверка охраны двинулась куда-то в сторону выхода.
- Господин Зеро? - окликнул его Удина.
- Да, посол?
- Не составите мне компанию за чашкой чая, пока принцесса готовится к выходу?
- С большим удовольствием, сэр Удина.

***


Полчаса спустя
Уже сидя в аэрокаре представительского класса с личным пилотом, Лелуш наконец-то смог ненадолго расслабиться. Не то чтобы его напрягал разговор с послом, который был больше светской беседой, призванной скрасить ожидание, но для Лелуша и такой разговор был весьма нервирующим. Приходилось тщательно контролировать речь, чтобы ненароком не дать подозрений о своих весьма скудных знаниях местных реалий. Но тем не менее разговор удался и ему удалось вытрясти из посла немного важной для дальнейших дел информации, вроде той, что 90% найтмаров участвовавших в битве было собрано в Британии, а отряд Алых Лотосов, который Лелуш использовал в качестве последнего козыря, является пилотажной группой при Ордене и считается лучшими асами во всём Флоте.
Спустившаяся в холл посольства Лили была одета в хорошо подобранную и наверняка недешевую, но простую гражданскую одежду. Джинсы, блузка и легкая куртка поверху. Довершал образ дизайнерский берет кремового цвета, надвинутый на лоб. И надо сказать девушке крайне шел этот образ.
- Мэм, куда ехать? - обратился к Лили водитель по внутренней связи. Девушка же без слов, одним лишь взглядом переадресовала вопрос Лелушу.
- Банк Британии - Центральное Токийское Отделение, - задал точку назначения Лелуш, прежде чем откинуться на удобном кожаном сидении.
Машина плавно оторвалась от земли и взмыла в воздух, покидая территорию посольства. Лелуш повернул голову и разглядывал неспешно проплывающие мимо пейзажи.
Этот город, в котором он вырос, в котором он положил начало и в котором попытался положить конец своей истории. Город, который он несколько раз чуть не разрушил до основания и который был ему дорог как память.
Сейчас, глядя на вид из окна, Лелуш мог с уверенностью сказать, что Токио не изменился. Вырос ввысь и вширь, обзавелся десятками и сотнями посадочных площадок для аэрокаров, вырастил парки и сады, покрылся сотнями тысяч слоев из стекла и бетона, но этот город остался всё тем же Токио, что он помнил, как свой вчерашний день. Учитывая, что для него вчерашний день случился сто тридцать один год назад, что же, бывает и такое.
Не прошло и десяти минут, как аэрокар прибыл к месту назначения и зашел на посадку. Токийское отделение и сам банк были старейшими в мире. Этот банк пережил шесть десятков Императоров и тянул свою историю из далеких 1700-ых годов от Восшествия Британии. Многовековая история, слава одного из мощнейших финансовых игроков в мире, а также полная гарантия анонимности клиентов и помогли Лелушу сделать выбор в пользу Банка Британии. И Лелуш надеялся на то, что с того времени ничего не изменилось.
Приземлившись около центрального входа в банк водитель открыл двери, выпуская Лелуша с его спутницей из недр аэрокара. Поскольку надолго оставлять автомобиль около входа было запрещёно, водитель тут же связался с Лили и попросил вызвать его, когда он снова понадобится.
Зайдя внутрь банка, Лелуш только хмыкнул глядя на холл, выполненный полностью из мрамора с десятиметровыми дорического ордера колоннами, подпирающими потолок.
- Л.Л.? - обратилась к Лелушу принцесса.
- Да, Лили?
- Я так понимаю, что здесь мы ненадолго разделимся? - дождавшись утвердительного кивка Лелуша, она продолжила: - Тогда предлагаю встретится на этом же месте примерно через полчаса.
Распрощавшись с девушкой, которая направилась к выходу из здания, Лелуш двинулся в сторону VIP-стоек, минуя общую очередь.
Наглость - второе счастье. Эту простую истину Лелуш уяснил уже давно.
Подойдя к одной из приватных кабинок, над которой светился зеленый индикатор, показывающий то, что внутри не занято, Лелуш вошел внутрь.
Сидевшая внутри привлекательная женщина-клерк средних лет окинула его придирчивым взглядом, прежде чем утратить к нему интерес.
- Сэр, боюсь, вы ошиблись. Эта кабинка для привилегированных клиентов.
Лелуш улыбнулся. Люди всё так же остаются людьми. Всё так же встречают по одёжке. Впрочем, это он понять вполне себе мог. Да и гардероб надо будет обновить, но это может подождать.
- В таком случае, я как раз таки пришёл, куда нужно.
Женщина с некоторым удивлением посмотрела на него. Но спорить не стала и жестом показала на стул перед нею.
- Что же. Поверю вам на слово. Назовите свое имя и фамилию, мистер.
- Боюсь, что ни мое имя, ни моя фамилия вам ничего не скажут. Счет на предъявителя.
- Даже так... - в голосе женщины проскользнули нотки интереса, - вы определенно необычный клиент, мистер. Что же, в таком случае назовите номер счета.
- Z11BRBN88005353, - номер этого счета Лелуш в свое время запоминал долго и со скрипом. Но теперь затраченные усилия окупились с лихвой.
Просмотрев информацию по счету, женщина встрепенулась.
- Сэр, вы уверены, что правильно произнесли номер счета?
- Абсолютно, - всё с той же полуулыбкой ответил Ламперуж.
- В таком случае система требует ввести пароль. - Перед Лелушем возник голографический экран с клавиатурой, просящий ввести пароль.
"21032017152335R41`56.8"N 139R42`40.1"E"
Этот пароль не был просто набором символов, случайно поставленных в один ряд. Вовсе нет. Этот пароль был весьма и весьма описательной штукой. Дата. Время. Место. Всё это определяло одно конкретное событие. Об этом событии знали лишь двое. И он был последним, кто остался в живых.
Повисшее окошко ожидания мигнуло зеленым значком подтверждения, прежде чем сменится другим окном, отражающим баланс счета и операции по нему. Впрочем, список операций состоял лишь из плюсовых значений говорящих о пополнении счета. Этот счет создавался ещё во время Черного Восстания, как один из запасных счетов Ордена, куда Британские Аристократы перечисляли щедрые пожертвования на благо Ордена после продуктивного разговора с использованием Гиасса. В суматохе грянувшего Черного Восстания и последовавшего за ним годичного перерыва, Лелушу не приходилось пользоваться счетом. А уже после событий в Вавилонской башне и создания ССШ, у Ордена появились вполне официальные источники финансирования и о счете Лелуш банально забыл. Забыл ровно до того момента, пока не начал детально продумывать план Реквиема и различные его исходы. В самом неблагоприятном из исходов, когда Орден лишался поддержки и финансирования со стороны государства, Сузаку должен был вскрыть экстренный конверт, содержащий номер этого счета и пароль, который бы позволил Ордену функционировать по крайней мере несколько месяцев. Самое интересное было то, что благодаря кое-каким ухищрениям со стороны Лелуша и банковской системы в целом, одна десятая процента со всёх валютных операций Ордена перечислялась на этот счет. И судя по тому, что последнее поступление на этот счет датировалось прошлым месяцем, лазейку так и не прикрыли. Учитывая, что вся эта система безошибочно работала больше века...
С некоторым удивлением Лелуш глядел на двенадцатизначную сумму счета. Он полагал, что найдет там много. Но сумма была несколько больше его ожиданий. Видимо Орден был весьма щедр на покупки...
Подняв глаза, Лелуш открыто улыбнулся, глядя на шокированную женщину-клерка, которая неверяще смотрела на человека, который в одночасье оказался мультимиллиардером.
- Я же говорил, что мне сюда.
- П-прошу прощения... - девушка выглядела весьма и весьма бледной. Видимо, не каждый день ты обознаешься с миллиардерами.
- Всё в порядке. Со всеми бывает. Насколько я помню, к этому счету должна быть привязана ячейка в вашем хранилище?
- Ячейка номер 713. Желаете посетить? - женщина, судя по бейджику, Эмили Питерсон, всё же справилась с собой и начала показывать весь профессионализм, на который та способна.
- Да. Необходимо кое-что забрать оттуда, - вежливо ответил Ламберг.
- Прошу подождать минуту. Сейчас подойдет ассистент и сопроводит вас к ячейке, - после чего она что-то быстро напечатала на терминале. - Может быть хотите чего-нибудь выпить? Чай, кофе, бурбон?
- Нет, спасибо.
Спустя пару минут в кабинку практически влетела молодая брюнетка сногсшибательных форм и модельной внешности. В который раз за прошедшие несколько часов Лелуш едва слышно хмыкнул. В подобной ситуации ему бывать ещё не приходилось, потому было несколько забавно наблюдать подобное, так сказать, из первых рядов.
Галантно попрощавшись с мисс Питерсон, Лелуш покинул кабинку и проследовал за шустрой ассистенткой, которая старательно держалась впереди, своей походкой демонстрируя важному клиенту свою заинтересованность.
Будь Лелуш хоть на пару лет моложе и не пройди через самую кровавую войну в истории человечества, он может быть и поддался бы на эти женские чары, но всё это, а также то, что почти год Лелуш жил в одной комнате с таким неординарным персонажем как С.С., делало его выдержку действительно железной.
Спустившись на лифте на подземный этаж и пройдя сквозь внушительные броневорота, он оказался внутри ещё одной кабинки с двумя дверьми - одна из которых, по-видимому, вела непосредственно к ячейкам. Девушка-ассистентка попросила Лелуша подождать ещё одну минуту, пока его ячейку не доставят прямиком сюда. После чего девушка вышла, сказав, что будет ждать снаружи.
Спустя несколько минут в комнату влетел небольшой угловатый объект размерами примерно метр на метр. Приглядевшись к нему, Лелуш понял, что это всего лишь что-то вроде летающего сейфа. Вбив ещё раз комбинацию пароля для доступа к ячейке, он вытащил из недр робота стальной короб ячейки.
Открыв крышку, Лелуш извлек простой стальной кейс на защелках, без каких-либо кодовых замков. Положив чемодан перед собой, Лелуш щелкнул застежками и открыл чемодан.
Внутри, в специальном защитном чехле лежал аккуратно свернутый запасной комплект формы Зеро, включая камзол, плащ и маску образца две тысячи восемнадцатого года. И пистолет с двумя магазинами. Ничего больше и ничего меньше.
Комплект формы Лелуш оставил здесь на совсем крайний случай, если Академия Эшфордов и Штаб Ордена, где всегда были запасные комплекты, будут скомпрометированы противником. Тогда ему не пришлось пользоваться этими крайними мерами, а теперь они оказались весьма кстати.
Закрыв кейс и поставив его на пол рядом с собой, Лелуш хотел было захлопнуть короб ячейки, если бы не странный прямоугольный объект внутри ячейки, которого внутри быть не должно.
Аккуратно достав неизвестный объект, Лелуш осмотрел его. Это оказался... альбом. Простой фотоальбом в черном переплете с тяжелыми ламинированными страницами. Открыв первую страницу, он увидел подпись, сделанную аккуратным убористым подчерком. Почерком, который он узнает где угодно, ведь только один человек имел доступ к этому сейфу и только один человек на его памяти постоянно делал кляксу над большой латинской О.
Я не знаю, какой сейчас год, но верю в то, что если им пришло в голову разбудить тебя, то всё стало совсем плохо. Знаешь, Лелуш, за все те годы, что прошли с того момента, как мы совершили Реквием, я понял только одно - ты не видел настоящего мира. Когда люди, уставшие от войны и ненависти, ищут себя в творчестве и искусстве. Когда нации строят отношения, отбросив былые предрассудки, когда матери не боятся за своих детей, а детям не приходится брать в руки оружие, чтобы защищать свой дом. Ты не видел этого мира, но ты его добился, Лелуш. Ты вложил в него больше, чем кто-либо из нас. Я не могу... и никогда не смогу найти оправдания твоим поступкам, но, глядя на мое настоящее, я не могу тебя осуждать. И раз ты это читаешь, значит, снова люди нуждаются в тебе и, значит, снова мир находится на грани. А потому... где бы ты ни находился, чтобы ни происходило, я хочу оставить тебе напоминание. Напоминание о мире, которого ты однажды добился и которого не увидел. Этот альбом я собирал всю свою жизнь, вложив туда фотографии всех тех, кого ты когда-либо знал. Огромное спасибо Наннали за то, что мне не пришлось раскрывать свое инкогнито для этого. Знаешь... она выросла великой женщиной. Ты бы мог ею гордиться.
Пароль от этого счета и ячейки я сожгу, как только отнесу ее в банк, чтобы никто кроме тебя не имел доступа к нему.
Засим, я, Первый Советник Священной Британской Империи, Жалованный Герцог Британский, Нулевой Рыцарь Куруруги Сузаку вновь вверяю этот мир в твои руки.
Прощай, Лелуш.

Захлопнув короб ячейки и резко вернув его обратно в робота, Лелуш одним движением прячет внутрь кейса ставший столь дорогим его сердцу альбом, после чего резким движением покидает камеру хранения. Не говоря ни слова и игнорируя присутствие ассистентки, которой хватает ума не отсвечивать перед его глазами, видя его настроение, он спешно покидает здание, внутренне чертыхаясь на медленные лифты. Пулей пролетев через холл, Лелуш покидает здание, чтобы замереть ослепленным солнечным светом, что бьет в глаза своими лучами.
Замерев, он глядит в небо расфокусированным взглядом сиреневых глаз. Безбрежная, голубая синева небес молчалива и спокойна.
Всё, как тогда.
Всё, как вчера.
Всё так же, как и было.
- Прощай Сузаку. Я принимаю этот Гиасс.
Капля влаги бьется о мостовую.

* "Что позволено Юпитеру, то не позволено быку" лат.

***

Лелуш всегда знал о своих слабостях. В конце концов, путь к познанию противника начинается в первую очередь с познания самого себя. И этим искусством он овладел в совершенстве.
Свою эмоциональность ви Британия всегда считал именно что слабостью. Негоже военачальнику и лидеру, особенно, такому, как он, поддаваться эмоциям в самые неподходящие для такого моменты. Но он им поддавался. Пусть зачастую его эмоциональные порывы не были критичными и ему хватало самоконтроля для того, чтобы держать себя в руках и оставаться трезвым разумом, но в те редкие моменты, когда эмоции брали верх... они стоили ему многих поражений. Поражений столь обидных и неприятных, что они ещё долго будут оставаться незаживающими ранами на его гордости.
И потому он терпеть не мог столь вопиющие вспышки собственной эмоциональности. Не мог принять проявление своей собственной слабости. Эмоции - это непозволительная роскошь для него.
Куруруги... если бы он мог охарактеризовать этого человека в двух словах, вряд ли бы у него вышло что-то более точное, чем "заклятый друг". Куруруги всегда был безумцем, как впрочем, и он сам. Слуга многих господ Куруруги всегда был готов ударить в спину тогда, когда его видение мира расходилось с таковым у того, за кем он следовал. Продавая свою лояльность и навыки за эфемерную возможность стать чуточку, хоть на гран, ближе к своей безумной мечте об изменении мира изнутри. Лелуш всегда находил жестокую иронию в том бесконечном символизме, которым был окружен Сузаку, сам того не замечая.
Рождённый в почете, осиротевший из-за предательства. Выросший в безвестности и ставший Рыцарем Круглого Стола. Предавший из-за любви к лицу Королевской Крови. И надевший траурный доспех в искупление своего долга. И имя ему - Ланцелот дю Лак*. Имя машины соответствует пилоту в совершенстве.
Куруруги был антагонистом Лелуша. Его идеальным врагом. Но врагом верным, и он не мог не уважать его за это. Они прошли через многое, сражаясь за одно дело по разные стороны баррикад. Не сосчитать взаимных обид, порождённых их бесчисленными битвами. Но в результате всё кончилось так, как оно кончилось.
И потому... потому тем больнее было держать в руках живое доказательство того, что между его "вчера" и "сегодня" прошло почти полтора века. Тем более, написанное его рукой.
Лелуш до боли сжал ручку кейса. После чего глубоко вздохнул и шумно выдохнул.
Что же, его заклятый друг выполнил его последнюю просьбу и сохранил мир таким, каким Лелуш его создал. Теперь настал его черед хранить наследие Сузаку. Это была хорошая игра, и он исполнит просьбу своего старого оппонента.
Сделав ещё несколько глубоких вдохов, Ламперуж окончательно успокоился, загнав свои эмоции куда подальше. Альбом он всегда успеет посмотреть, а вот дела насущные требуют его внимания.
И первостепенный по важности вопрос - это местонахождение его сопровождающей.
Оглянувшись по сторонам, Лелуш наткнулся глазами на задекорированные под старину часы. Примерно прикинув время, которое у него ушло на получение доступа к счету и посещение хранилища, по всему выходило, что до возвращения Лили у него оставалось не более пяти минут.
Впрочем, неплохо зная женскую натуру, он вполне готов был поверить в то, что время оставшееся до возвращения принцессы смело можно удваивать. Безусловно, он слышал фразу про вежливость королей, но его образования вполне хватало для того, чтобы знать, что в полной версии оно звучало как: "Точность - вежливость королей, но обязанность для их подданных". Потому винить принцессу в возможном опоздании он не мог.
Решив не тратить время впустую, Лелуш решил продолжить ознакомление с чудесами современного технического прогресса. Одним из таких чудес для него стал инструметрон. Из той краткой справки, что Лелуш успел прочитать, выходило то, что инструметроны практически целиком и полностью являлись продуктом внеземных технологий, почерпнутых из некоего "Протеанского архива", о котором Лелушу ещё предстояло узнать. Технологии манипуляции твердым светом в ССШ существовали, но им всё ещё было очень и очень далеко до того уровня изящества, который требовался для того, чтобы построить нечто настолько многофункциональное и миниатюрное. Имея несколько десятков разновидностей, инструметрон являлся чуть ли не самым многофункциональным инструментом, что Лелушу приходилось видеть или использовать. Проекции из твердого света в виде простейшего холодного оружия, бронепластин или же просто необходимых инструментов? Легко. Устройство с огромной по его устаревшим меркам памятью, чудовищной скоростью обработки информации и круглосуточным выходом в сеть по широкополосному беспроводному соединению - ещё вчера о чем-то подобном он мог только мечтать, сегодня же подобное устройство было закреплено на его руке в виде тонкого браслета. И насколько он понимал, это была далеко не самая продвинутая из доступных на рынке моделей, поскольку конкретно эту он получил из рук Лили со словами: "Первое, что удалось найти".
Роясь в справке и попутно настраивая под себя некоторые самые простые функции, Ламберг сам незаметно для себя переместился в сидячее положение, присев на верхнюю ступень лестницы, ведущей в банк. Конкретно сейчас ему не было абсолютно никакой необходимости беспокоиться о своем имидже, а потому он мог позволить себе некоторые вольности.
Пятнадцать минут спустя ко всё ещё роющемуся во внутренностях коммуникатора Ламперужу подбежала несколько запыхавшаяся Лили. Глядя на небольшой пакет легкомысленно-голубого цвета с неопознанной фирменной маркой, Лелуш позволил себе улыбнуться. Времена меняются, но вот девушки... нет, девушки остаются всё теми же.
- Прошу... фух... прощения... Л.Л., я опоздала, - проговорила девушка, тяжело дыша. Видимо, Лелуш не был одинок в своей профанации по отношению к физическим упражнениям. Тем большую симпатию он испытывал к маленькой принцессе. Что, впрочем, не мешало ему не доверять ей.
Впрочем, Лелуш уже давно привык, что доверять на этом свете нельзя никому. Без исключений.
- Ничего, Лили. Я всё понимаю. Тем более время терпит. К тому же, как видишь, - он кивнул головой на панель настройки инструметрона, - я нашел себе занятие, так что скучать мне не пришлось.
Девушка кивнула.
- И всё равно простите, Л.Л., Как прошло ваше посещение банка? - взгляд девушки заинтересованно метнулся в сторону кейса с формой.
- Я стал богаче на весьма приличную сумму кредитов и, как видишь, забрал запасной комплект униформы необходимой для соответствия моей должности. Предыдущий, на мой взгляд, был мне великоват и содержал немного больше лишних дыр, чем мне хотелось бы, - неопределенно ответил он, поднимаясь со ступеней и подхватывая кейс.
- Насколько приличную?
- На мороженое хватит. Много мороженого, - отшутился Лелуш. Не уточнять же ему, что на такую сумму можно выкупить Арктику и Антарктику и со сдачи купить все производства мороженого в мире.
Лили рассмеялась. Было в этом смехе какое-то... облегчение. Впрочем, Лелуш её понимал. Не каждому человеку выпадает на своем веку провести столь... странный день, какой сегодня был у Лили.
- Кстати, о мороженом. Боюсь, что последний раз, когда я ел, случился весьма... давно. - Лелуш был искренен в своем желании. Его последняя трапеза литерально была больше ста лет назад. И даже обладание бессмертным телом не спасало его от одного из Великой Четвёрки**.
Принцесса снова всполошилась:
- Я.. я должна была додуматься! - прошипела себе под нос Лили, прежде чем обернуться к Зеро. - Прошу прощения, Л.Л., сейчас же закажу столик!
Лелуш попытался было что-то вяло возразить, прежде чем принцесса снова развила бешеную деятельность, что-то отчаянно печатая на своем уни-инструменте. Его забавляла эта черта юной принцессы. Развивать бешеную деятельность ради того, чтобы скрыть свое смущение. Было в этом что-то... забавное.
Спустя ещё пару минут Лили всё же оторвалась от экрана и торжествующе улыбнулась.
- Все готово, Л.Л. Я забронировала столик в одном из ресторанов, который иногда посещают представители нашего посольства. Сэр Удина передавал свои лучшие пожелания вашему аппетиту и пожелал лично оплатить все расходы за нашу трапезу.
Ламперуж улыбнулся. Лизоблюды и подхалимы. Они неистребимы во все времена. И тем интереснее пользоваться их щедростью и проверять границы их терпения и глубину кошелька.
- Передай ему мою глубочайшую благодарность.
Лили кивнула.
- Конечно. Ресторан тут неподалеку, на крыше одной из высоток. Но прежде... Л.Л., если вы позволите, я бы прежде хотела показать вам одно место, коль уж мы неподалеку.
Лелуш вопросительно приподнял бровь. Странный тон голоса и взгляд, опущенный в пол, весьма и весьма заинтриговали его.
- Почему бы и нет? Ведите, Ваше Высочество...
- Л.Л., мы же договорились! - Лелуш определенно находил забавным смущать молодую принцессу. На её возмущение он лишь улыбнулся, копируя эту улыбку у одной весьма примечательной зеленовласой особы.
Гордо вздернув носик, девушка развернулась и бодрым шагом двинулась в сторону парка, находившегося на противоположной стороне улицы.
Вновь хмыкнув, Лелуш двинулся следом.
Парковая зона в центре Токио не была для него чем-то новым. Всё же даже в Новом Токио - городе стали и бетона - британцы выделили весьма много места под всякого рода площади и парки. Как минимум потому, что сами были не дураки в подобных парках погулять. Собственно говоря, любовь британцев к прогулкам на свежем воздухе и помогла Лелушу на первых порах с самостоятельным заработком.
Какой британский аристократ не согласится обыграть наглого школьника, что приветственно расставляет партию с явно проигрышной для этого самого школьника позицией. В дальнейшем же, уже примерно разузнав, где и какие люди имеют привычку гулять в городских парках, Лелуш пользовался этим, для того чтобы накладывать Гиасс и изымать со счётов этих же аристократов более крупные суммы, уже необходимые для обеспечения Ордена.
Так что да, к паркам Лелуш относился только с положительной стороны. Но конкретно в этом месте он не был никогда. Скорее всего, парк был разбит за время его отсутствия.
Войдя под сени деревьев, плотно раскинувших свои зеленые кроны над их головами, они с Лили оказались в приятном полумраке, укрываясь от палящего солнца.
Они двинулись вперед по мощеной декоративным кирпичом дорожке в сторону центра парка.
Глядя в спину идущей перед ним девушки, Лелуш размышлял.
Размышлял о вещах, которые не должны существовать в этом мире. О вещах, любые упоминания о которых он постарался стереть из истории навечно.
О той проклятой силе, что благословила его на правление и прокляла на вечность. Силе, что исходит из самой концепции человека, его желаний и стремлений. И имя ей - Гиасс.
Дарованная однажды Лелушу бессмертной ведьмой, именующей себя С.С. в обмен на исполнение её желаний, эта сила способна даровать способности за гранью человеческого понимания. Лишь от человека зависит, какой эта сила будет. Известно лишь одно - сила воплощает подсознательные желания людей. Он жаждал власти, пусть и для определенной цели, но она была ему необходима. И он получил её. Сила Короля. Один приказ. Абсолютный приказ, который невозможно не выполнить, какой бы чудовищной силой воли ты не обладал. Приказ столь мощный, что на пике своей силы способен подчинить своей воле даже Бога.
Столь простое и столь мощное орудие, оказавшееся в неправильных руках способно убить миллионы. И миллионы погибли, прежде чем он овладел этим проклятым оружием полностью. Были и другие. Другие люди, другие силы, другие желания и другие жертвы... десятки миллионов, погибших не от его руки, а на протяжении тысячелетий, через которые тянулась история Проклятого Культа. Культа, что он с таким трудом уничтожил, устранив всех прочих обладателей Гиасса.
Но теперь, казалось бы, законченная история сделала новый виток. Его сила ушла, даровав ему столь нежеланное Бессмертие и возможность вновь начать проклятый цикл. Он чувствовал в себе это. Чувствовал... нечто. Связь. Словно бы звонок на удержании, когда никто не может подойти к трубке. Но на другом конце действительно кто-то был. Или что-то.
Всё кажется так просто, всего несколько предложений, несколько жалких фраз и символический поцелуй, знаменующий заключение контракта. И тогда всё вновь начнется по новой, порождая череду Носителей и Контракторов. Код продолжит своё существование, странствуя от Носителя к Носителю.
И глядя на потенциальную кандидатку, он задавался всего одним вопросом, а имеет ли это всё вообще смысл? Зачем даровать Гиасс ей? Не сломает ли эта сила и так пошатнувшуюся из-за нагрянувшей беды психику? Сотни и тысячи вопросов и риторических ответов роились в его голове словно рой пчел, исчезая и вновь появляясь, сводя всё к простому вопросу, ответа на который у него не было.
Нужен ли этому миру Гиасс?
Внезапно в глаза Лелушу ударил солнечный свет, выводя того из полумедитативного состояния.
Он стоял на огромной залитой солнцем площади. Исполненной в виде гигантской, окруженной почти со всех сторон парковой лесополосой, концентрической окружности сходящейся к центру площади посреди которой стояло...
Лелуш замер. Время для него словно бы остановило ход.
- Сузаку, чего же ты ждешь, убей меня! - И ощущение клинка пронзающего плоть.
Две фигуры. Белая и Черная. Исполненные в виде двух шахматных фигур, две каменные скульптуры навечно замерли, словно бы остановленные во времени. Черная фигура, в верхушке до боли напоминающая маску, что лежит сейчас в его чемодане. И белая, что застыла в вечном миге между падением. Почти коснувшаяся земли, но всё ещё парящая в нескольких десятках сантиметров от неё.
Не говоря с какой-то затаенно смотрящей на него Лили, Лелуш медленно двигается в сторону колонн. Лишь на минуту он меняет свой маршрут, чтобы подойти к небольшому ларьку с цветами, что так удобно расположен на площади. Пара скупых слов - и в руках Зеро оказывается букет белых хризантем. И он вновь продолжает движение.
Сто метров.
Восемьдесят метров.
Пятьдесят метров.
Двадцать метров
Пять метров.
Не дойдя буквально метр до основания каменных статуй, он останавливается, внимательно вглядываясь в сотни и тысячи имён, что выбиты у основания постамента. Имён, большинство из которых он никогда не удосуживался запоминать, но которые на его совести.
Тишину этого натюрморта нарушает немного взволнованный голос Лили:
- Он говорил: "Людей не волнуют причины..."
Но она не успевает закончить, будучи перебитой,
- "...но никто не может сопротивляться чуду", да, я знаю.
Букет белых хризантем, скромный и неяркий, ложится на постамент, чтобы лежать там в мрачном одиночестве. И разогнувшись после лёгкого поклона в сторону памятника освободителям, он поворачивается к ней.
Лили вздрагивает. Человек, что стоит перед ней, больше не похож ни на гения, ни на безумца. Перед ней стоит человек, который прошел сквозь ад войны и вернулся обратно. Она чувствует это. И оттого дрожит от той ауры власти, что сквозит в каждом его движении.
А он меж тем заканчивает неоконченную фразу:
- Ведь тем, кто сказал это, был я.

*Ничего не выдумывал. Всё по секретным доку...рыцарским романам.
В общем, это реальная легенда из цикла таковых про Короля Артура и его гоп-компанию.
**Имеются ввиду Всадники Апокалипсиса, а не то, что вы подумали, Хаоситы. Скажем нет Вахе в Коде Гиасса!


***



***


Он словно в замедленной съемке наблюдал, как зрачки её глаз расширяются в удивлении, с каждой секундой осознания всего сказанного им. Потрясающая смесь восхищения и неверия на её лице была абсолютно бесценна. Впрочем, он в определенной степени привык к подобному, так что виду не подал. Сейчас его разум был занят совершенно другими вещами, довольно далёкими от таких тривиальных материй.
Немая сцена продолжалась несколько минут, давая обоим её участникам переварить происходящее в тишине.
- Но... как? - таковы были первые слова, прозвучавшие из уст Британской принцессы. И в этих словах звучало ещё бесчисленное количество вопросов, ответы на которые она желала узнать.
Лелуш напрягся, но снаружи постарался не подавать виду. Сейчас ему придётся заложить основу своей легенды, которая со временем должна стать его "официальной" историей. Он не может вот просто так появиться из ниоткуда. Ведь за любой магией стоят дым и зеркала, и горе тому фокуснику, который их не имеет. У толпы есть плохая привычка убивать чудотворцев...
- Всегда двое. Нас всегда было двое. Две стороны одной медали. Зеро не мог творить великие дела в одиночку. Кто-то всегда был за сценой и менял декорации, напуская дыму и подменяя шляпы. Сильные вместе, мы оказались порознь во время Первого Восстания и потому проиграли. Но когда пришло время... мы вернулись. Думаю, остальную историю ты знаешь весьма неплохо. Но когда с Дьяволом-Императором было покончено... наши пути разошлись. Он считал своим долгом проследить за тем, чтобы наши усилия не были потрачены впустую, я же считал, что, даже добившись победы, наша миссия не будет окончена и настанет время, когда люди будут вновь нуждаться в нас. И вновь мы оба оказались правы. И теперь я отдал дань почести своим друзьям, кто сражался и погибал в той войне, тем, кто шёл за нами, веря тому пути, который мы прокладывали, - он говорил, глядя куда-то вдаль расфокусированным взглядом, и казалось, будто бы перед его глазами пролетают месяцы и года, проведённые с теми людьми, чьи имена сейчас высечены на этой стелле. А Лили просто смотрела на него с открытым ртом. Она и представить себе не могла, что однажды увидит своими глазами человека, который стал легендой ещё при жизни. Человека, который был столь гениальным мистификатором, что даже спустя столетия после его смерти его жизнь всегда окутана пологом тайны и иллюзии, которыми он старательно окружал себя. И тем более невероятно услышать из уст этого человека ответ на самый сакральный из вопросов, что окружали его персону. Двое... их всегда было двое. Это так просто, что никому просто не могло прийти в голову нечто подобное. Не после того, как был развенчан миф о том, что Дьявол-Император и Зеро были одним человеком.
А сам Лелуш краем глаза рассматривал лицо вновь загрузившейся мыслями принцессы. И, судя по её выражению лица, его версия событий сработала на ура.
Ещё в детском возрасте, обучаясь придворному этикету и тонкому искусству ораторского мастерства, Лелуш уяснил для себя одну простую и банальную истину: нельзя поймать на лжи того, кто говорит правду.
...Их всегда было двое. С самого начала, с того самого момента, когда всё началось. Всегда далёкие друг от друга, но всегда единые в своей связи. Играя одну и ту же роль попеременно. Разделённые и вновь соединившиеся в башне Вавилона, они продолжали играть эту роль почти до самого конца. Лишь конец этой истории был иным, более печальным. Их было трое. Стало трое.
И в конце концов остался один.
И о чувстве долга третьего он не солгал ни капли...
Воистину, правда - самое страшное из оружий в правильных руках.
- Теперь позволь спросить, принцесса. Что ты будешь делать? Что предпримешь, зная, что человек, который уничтожил твою Империю и её же спас, стоит перед тобой во плоти и крови?
В этот раз Лили не раздумывала.
- Ничего.
Лелуш лишь вежливо приподнял бровь, выражая немой вопрос.
- Я учила историю, Л.Л. И учила я её не только по учебникам для обычных школ. Мой род не должен был править. Изгнанная и лишенная права на наследование, ветвь ви Британия вернулась в лоно семьи лишь тогда, когда трон под Императором зашатался. Вернулась, чтобы стать очередным инструментом в этой борьбе. Разменная монета - вот кем была моя ветвь, Зеро. Но вы изменили это. Избрали нас, ви Британия, чтобы вернуть утраченную честь Королевской Семьи и искупить грехи наших предков. И поверьте, Л.Л., мы выучили этот урок. И тем более неуместен этот вопрос сейчас, когда вы собственноручно выиграли уже проигранную битву, - голос девушки был тверд и уверен. В нем звучал опыт поколений и вера в свои слова. Чувствовалось, что сейчас говорит не Лили, но Лилия ви Британия.
Лелуш одобрительно кивнул в ответ на эту гневную отповедь.
- Я лишь убеждался в правоте своего мнения о тебе, Лили. Но довольно тревожить призраков прошлого. Думается мне, что дела настоящего и будущего затмят всё, о чем люди когда-нибудь вспоминали. Ну а пока... боюсь, что наш главный враг всё ещё не покинул нас, принцесса.
- О чем вы? - не без удивления в голосе спросила она.
- Голод - это враг, которого нельзя недооценивать. Целые армии могут пасть, едва лишь недооценив этого врага, - полушутливым тоном ответил Лелуш.
Сообразив к чему Зеро клонит, Лили хлопнула себя раскрытой ладонью по лбу и, пробормотав что-то невразумительное, быстрым шагом двинулась в сторону ресторана, в котором был зарезервирован столик, время от времени оборачиваясь, дабы проследить, поспевает ли за нею её сопровождающий.
До конференции оставалось три часа.


***


Ресторан "Набезо", располагавшийся на трёх верхних этажах одного из небоскребов Нового Токио, был по-настоящему элитарным местом. Резервация столика сама по себе стоила весьма и весьма больших денег, не говоря уже о предварительной записи, и очереди на посещение, и минимум четырехзначных числах цен, значащихся в меню блюд. Словом, простому смертному попасть в ресторан было попросту невозможно, не говоря уже о неподъемной цене. Но в любой ситуации бывают исключения.
Так произошло и в этот раз. Когда на ресепшн ресторана поступил звонок, никто не подал виду. Но выслушав несколько коротких реплик из трубки, немного побледневший, но сохранивший каменную мину, администратор переключил звонок на директора заведения.
Господин Такаси изволил наслаждаться прекрасным днем, который, благодаря усилиям бравых вояк на орбите, не стал для них всех последним. Он даже приказал открыть ресторан, даже в условиях осады родной системы. Кто-то мог назвать это пиром во время чумы, но Такаси Нагато любил наслаждаться жизнью в каждый её момент.
Поступивший звонок стал для хозяина престижнейшего ресторана в Токио большим сюрпризом. Ещё большим сюрпризом было для него узнать номер звонящего. Посол Британской Империи был весьма важным гостем, хорошие отношения с которым могли сулить ресторану большие преференции, в частности, хорошие отзывы в по-настоящему стоящих журналах и путеводителях.
Но совершеннейшим шоком для Нагато стало известие о том, кто на самом деле собирается посетить его ресторан. Выслушав говорившего и обменявшись парой заверительных реплик, он нажал на кнопку селектора, вызывая администратора.
- Наото, делай что хочешь, но чтобы через двадцать минут лучший столик в нулевой кабинке был свободен, а повара находились в полной готовности. У нас гости. Очень. Важные. Гости.
Отдав приказания, Нагато на секунду задумался, прежде чем, встав с кресла, подойти к бару и извлечь оттуда графин с отличнейшим виски тридцатилетней выдержки. Опустошив налитые в стакан семьдесят пять грамм янтарной жидкости, Такаси шумно выдохнул, прежде чем окончательно успокоится. Он верил персоналу своего ресторана. И очень надеялся, что те его не подведут. Ведь не каждый день к тебе заглядывает принцесса Британской Империи и Зеро. Звучит, как анекдот, но ему совершенно не хочется знать, что случится, пойди что-нибудь не так.

Лелуш
Фешенебельные рестораны были далеко не тем местом, к которым ви Британия привык. Скорее, даже вовсе наоборот. Не привык совершенно. До момента отправки в Японию он вообще не очень часто выбирался с виллы Ариесов, проводя беззаботное детство в окружении слуг и ближайших родственников. После отправки... что же, найти фешенебельный ресторан во время оккупационной войны было задачей весьма нетривиальной, да и не до того ему было. Когда же он устроился под крылом Эшфордов... ему приходилось бывать в подобных местах, но в большинстве случаев всё сводилось к тому, что очередной аристократ, пригласивший его на партию, которую тот совершал во время ланча, проигрывал её в первые пятнадцать минут, после чего Лелуш покидал очередное подобное заведение. Ну а во время бытия Императором... не по статусу ему было. Так что щедрое мероприятие, организованное послом, было для него своеобразным первым опытом в посещении заведений такого уровня именно с целью подкрепиться. Такую идею он воспринимал весьма и весьма философски, втайне желая поскорее набить зудящий от ощущаемой внутри пустоты желудок.
Попав в фойе ресторана Лелуш только и мог что хмыкнуть. У владельца этого места и вправду был вкус. Спокойные и аскетичные тона отделки, приятное и с правильной расстановкой созданное освещение, тихая и хорошо подобранная фоновая музыка. Ничто не кричало о дороговизне и престиже, и это ему импонировало.
Администратор с широкой и вежливой улыбкой спросил их имена и побледнел, услышав их.
Спустя несколько минут симпатичная официантка препроводила их в отдельную кабинку на третьем этаже ресторана, сообщив, что сегодня она будет обслуживать их столик.
Вчитавшись в поданное меню, Лелуш поймал себя на мысли о том, что он явно пропустил реформу языка, потому как идеально владея семью языками* он всё равно ощущал весьма странное чувство, что он что-то упускает, глядя на эти казалось бы знакомые слова, но не понимая их смысла.
Выбор блюд растянулся на долгие двадцать минут, прежде чем Лелуш наугад тыкнул в несколько пунктов меню, надеясь, что выбранные блюда окажутся съедобными, ну, или, в крайнем случае, его бессмертное тело окажется в состоянии регенерировать все повреждения, полученные в ходе обеда.

Полчаса спустя
- Л.Л., можно задать вопрос? - задала вопрос принцесса, аккуратно отрезая кусочек чего-то, что, по-видимому, раньше было каким-то кальмаром.
- Конечно, - Лелуш с некоторым успехом справлялся со своей порцией чего-то, по вкусу напоминающего мраморную говядину. Всё оказалось не так плохо, как он того ожидал.
- Вы уже продумали, что будете говорить на заседании? Вам наверняка предстоит сделать заявление или вообще целую речь прочесть... - задумчиво проговорила Лили, глядя на блики света, играющие на рубиново красной поверхности налитого в большой бокал вина.
- Мне кажется, что я умею достаточно хорошо импровизировать, чтобы не беспокоиться о таких вещах, как публичные выступления, - улыбнулся Лелуш. - Что же до самого заседания, то здесь всё достаточно просто. Мы ввязались в войну, Лили. И мы к ней не готовы. Просто поверь, что нам не хватает абсолютно всего и прежде всего людей. Я успел посмотреть сводки, Лили. Весь состав Ордена и Космофлота и жалкие четыре сотни вымпелов? Это меня совершенно не устраивает. А потому я буду говорить всего о трёх вещах, на которых зиждется любая война.
- Каких?
- На самом деле их больше, но есть три основных, без которых никто никогда войну не выигрывал. Первая, - Лелуш показательно поднял палец, - это люди. Любую битву и любое сражение всегда ведут и выигрывают люди. Сегодня я выиграл не потому, что перехитрил противника, пусть это и так, а потому, что смог эффективно организовать людей и дать им сделать свою работу.
Лили слушала с большим интересом, осознавая громадный опыт, говоривший в её собеседнике. Хотя на вкус Лелуша этого самого опыта у него было недостаточно. Но, тем не менее, он продолжал.
- Вторая вещь, без которой невозможно выиграть ни одной войны, - это ресурсы. Любые. Ещё ни одна страна не выиграла войны, будучи голодной, раздетой, без медицинской помощи и поставок вооружения. Нам нужны корабли. Нам нужны найтмары, нам нужно столько вещей, о которых ты и подумать даже не можешь.
На этом моменте Лелуш замолчал, вглядываясь в панораму окна.
- И что же третье? - не утерпела Лили, подгоняя своего медлительного собеседника.
- Третье, и самое главное, на мой взгляд, Принцесса, это желание сражаться. Поверь моему опыту, ты можешь командовать горсткой повстанцев и противостоять целой Империи, но если ты сумеешь вселить в своих солдат желание сражаться и умирать за свои идеи, то рано или поздно ты победишь. Во всяком случае, так когда-то начал я. И знаешь, некоторые ваши учебники по истории, - Лелуш вновь улыбнулся, кивая на инструметрон на руке, - пишут, что у меня неплохо получилось. Именно об этих трех вещах я и буду говорить на заседании Ассамблеи. Вернее, говорить я буду о первых двух вещах, а с третьей думаю разобраться как-нибудь сам.
Лили задумчиво провела пальцем по краю бокала.
- В Ассамблее всё ещё сильна фракция пацифистов. Не думаю, что они будут рады такому исходу...
Лелуш рассмеялся. Благо, что в кабинке, в которой они находились, была превосходная звукоизоляция.
- Конечно, не будут. Вот только сделать они ничего не смогут. Поверь мне, Лили. Политика в военное время - штука весьма и весьма интересная. Просто поверь, если поставить ситуацию под правильным углом, никто не посмеет и слова сказать - очень уж не до того будет. Сложно оставаться сухим, если твои штаны уже намокли. И поверь мне, я провел всю необходимую рекогносцировку...
Лили удовлетворенно кивнула. Её страхи были беспочвенны. Зеро явно имел дело с политиками и раньше (В свете последних его откровений и подавно. Создание такой структуры, как ССШ, требовало более чем хороших дипломатических навыков.) и не собирался давать спуску никому, кто посмеет помешать ему исполнять своё призвание.
Но Зеро решил продолжить свой монолог:
- Но это ещё не всё. Говорить с Ассамблеей это одно, но нас ожидают куда более страшные и сложные переговоры. И от результата этих переговоров зависит куда большее, чем просто война с пришельцами.
- О чем вы говорите? - встревожено спросила Лили.
- Дедалус. Командующий силами пришельцев. Я говорил с ним. В основном мы обсуждали условия капитуляции, но несколько раз он оговорился. Наш переводчик с турианского весьма и весьма несовершенен, но кое-что я понять сумел. - Лелуш испытующе посмотрел на принцессу. - Они не одни.
- В смысле? - Лили всё ещё не понимала, к чему клонит Зеро, но тон разговора ей уже не нравился.
- Пришельцы. Их больше. Разные виды. Не такие, как турианцы. И наша основная проблема в том, что они знают о конфликте.
- Но тогда почему мы не видели никого, кроме турианцев?
- А много вы сталкивались с турианцами? Мне почему-то показалось, что из всех сражений с ними, победителями мы вышли всего в двух. Но ты отчасти права. Турианец упомянул что-то про то, что это "чисто их" война. И если в эту войну до сих пор не вмешались остальные... то это оставляет нам всего два исхода, ни один из которых мне категорически не нравится. - Лелуш поставил локти на стол и сложил руки перед носом.**
- Каких? - Лили, повинуясь мрачному исходу разговора заерзала на удобном, казалось бы до того, кресле, не находя себе места. То о чем говорил Л.Л.... было пугающим.
И что-то подсказывало ей, что следующие слова Главнокомандующего ей не понравятся.
- Видишь ли, я отказываюсь верить, что в таком большом месте, как Галактика, может плохо работать такая интересная штука, как "разведка". И потому я совершенно уверен, что о нас уже знают все, кому не лень. И если верить реакции наших инопланетных гостей на наши технологии - мы должны быть весьма и весьма лакомым кусочком для всех. Я не знаком с психологией пришельцев, но я знаю, как мыслят люди. А потому я уверен, что никто из тех, кем бы ни были "друзья" наших "друзей", не желает, чтобы его заклятый друг усилялся за наш счёт. Но тогда, почему же в эту войну никто не вмешался? Откинем бредовый вариант с тем, что турианцы дружат со всеми. Такого не бывает. Это геополитика, тут всем всегда тесно. И это оставляет нам всего два варианта. Первый из которых - это то, что турианцы настолько сильны, что никто даже не будет пытаться помешать им нападать на нас. Возможный вариант, наши друзья достаточно страшные на вид, чтобы если что работать пугалом для Галактики. Вот только в таком случае или они нас недооценили, скинув на нас самые отбросные части, во что мне слабо верится, либо через пару дней нас задавят хитином, потому как иначе как численным превосходством я их доминирование над галактикой объяснить, простите, не могу. Выглядит неприятно, согласись. - Лили неуверенно кивнула в ответ, после чего Лелуш ещё более мрачным голосом продолжил, - Так вот, второй вариант ещё хуже. Если турианцы не самые сильные и их "друзья" обладают не меньшей огневой мощью, и они не вмешиваются, это значит, что они наблюдают. И если они, хоть на секунду, увидят возможность того, что если объединиться с нашими "друзьями" им будет выгоднее, чем просто наблюдать за этой потасовкой в песочнице...
- Нас сметут, - закончила недосказанное предложение Лили. И голос её был совершенно пустым.
- Именно. Каким бы гением ты ни был, какими бы технологиями ни обладал, но в нашем положении драться с целой Галактикой - это очень плохой способ самоубийства. И потому нам нужно сделать всё для того, чтобы показать нашим виртуальным "друзьям", что для их же выгоды им лучше наблюдать за всем этим конфликтом издалека.
- Но как? Мы даже не знаем, существуют ли эти пришельцы или нет! Как мы можем с ними связаться, не зная языка, не зная... да ничего не зная! - воскликнула Лили, чуть не подпрыгивая в кресле.
Лелуш улыбнулся. И эта улыбка была страшной. Так могут улыбаться только самые отпетые маньяки или абсолютные безумцы. Впрочем, сам Лелуш не был уверен, к какой из двух категорий себя отнести. Прекрасно подходил под обе.
- Знаешь, есть один прекрасный способ воздействовать на собеседника без использования слов. Прием старый, как мир, но оттого действенный и, как мне кажется, абсолютно универсальный в рамках воздействия на разумные формы жизни. Называется "Наглядная демонстрация".

*Авторское допущение, которое он смеет считать обоснованным. Английский и японский Лелуш должен был знать в любом случае. Сюда можно добавить китайский (ибо с китайцами он же как-то договаривался), плюс французский, испанский, португальский и арабский - по причинам, что врага надо знать лицо, а если ты ещё и говоришь на его языке...


***



***


Два часа спустя.
Их аэрокар заходил на посадку перед главным зданием Генеральной Ассамблеи, которое казалось Лелушу странно знакомыми. Приглядевшись к общему принципу расположения зданий, а также углядев старую часовню невдалеке от основных корпусов, Лелуш расплылся в улыбке.
- Не ожидал оказаться тут снова, - прокомментировал Лелуш, уже облаченный в костюм Зеро. Плюсом месторасположения ресторана оказалась посадочная площадка для аэрокаров, а также высокий уровень конфиденциальности по отношению к своим клиентам, что и позволило Лелушу облачиться в костюм Зеро и покинуть ресторан через крышу, оставаясь при этом незамеченным. В добавление к вкусной и весьма обильной пище, посещение этого места обернулось для Лелуша весьма приятным опытом. Впрочем, даже сам факт получения приятного опыта для него был приятным опытом, поскольку последнее время он был весьма далек от образа жизни, который он мог бы назвать комфортным. Впрочем, последние события, произошедшие с ним, тоже не давали ему какой-либо надежды ожидать в ближайшее время чего-то, что он мог назвать "комфортным" образом жизни. Впрочем... время покажет. Вот уж чего-чего, а времени у Лелуша теперь было более чем достаточно.
- О чем вы? - спросила Лилия. Да, Лилия ви Британия. Не испуганная девочка, пусть и благородных кровей, а настоящая принцесса Британской Империи. Прилетевший к ним в ресторан аэрокар доставил смену одежды для Лили. Теперь принцесса была одета в более привычный Лелушу церемониальный наряд в цветах Британской Короны. Благородного цвета бело-золотое платье в пол с оборками выгодно очерчивало совсем уже не угловатую фигуру принцессы. Вкупе с серьезным и сосредоточенным выражением лица, которым принцесса радовала Лелуша последние несколько часов, Лилия выглядела минимум на пять лет старше, чем она была на самом деле.
- Здание Генеральной Ассамблеи. Раньше это место, если мне не изменяет память, было Академией Эшфордов. Весьма примечательное место, я скажу вам. Начиная от того, что эту Академию посещали такие интересные личности, как Нина Эйнштейн, Кодзуки Каллен, Куруруги Судзаку, Лелуш ви Британия... - собственное имя сорвалось с губ Лелуша легко, пусть это было весьма странным говорить о себе в третьем лице.
Лили кивнула.
- Понимаю. Читала об этом. Насколько я помню, Миллианна Эшфорд подарила территорию Академии тогдашнему Зеро, упомянув его в своем завещании, а уже он внес предложение об использовании бывшей Академии в качестве Штаб-Квартиры ССШ.
Лелуш хмыкнул на такую краткую историческую справку. Эхх... Милли, Милли... Старая подруга, это вполне было в её стиле. Не после того, что она пережила по его, Лелуша, вине.
Аэрокар начал снижаться около главного входа в здание. Приглядевшись к происходящему внизу, он не без удовлетворения отметил, что его подчиненные всё же смогли исполнить его просьбу. В радиусе пятидесяти метров от входа в здание находился сплошной кордон оцепления, за которым с остервенением толпились, сражаясь за место в первом ряду десятки, если не сотни журналистов всех мастей.
Стоило аэрокару коснуться земли, как к машине подскочил глава его охраны, которого Лелуш успел срисовать за краткий момент знакомства.
- Господин Зеро, ваше приказание выполнено. Пришлось привлечь дополнительные силы Ордена для обеспечения... - он был прерван небрежным жестом Лелуша, который к моменту выхода из аэрокара надел привычную для себя маску.
- Детали неважны, капитан. Вы исполнили приказ, большего не требуется. За пять минут до начала заседания впустите внутрь первые... - Лелуш окинул взглядом толпу журналистов, что неистово щелкали камерами, стремясь заснять Зеро со всех возможных ракурсов, - первые пять десятков. Остальные перебьются пресс конференцией после окончания заседания.
Подчиненный козырнул и отошел в сторону, а сам Лелуш в сопровождении Лилии медленно начал движение в сторону главного здания.
Родной костюм, который он не надевал, казалось бы, вечность, сидел на нем словно влитой. Оригинальная же маска пусть и лишена была всяких технических приблуд, вроде встроенного компьютера, была гораздо удобнее и легче. Впрочем, оно было неудивительно - все же этот костюм изначально создавался под него. Даже механизм, созданный для использования Гиасса, работал, несмотря на отсутствие оного. По-хорошему, надо будет убрать эту функцию, а с другой стороны можно оставить как дань памяти.
Все эти мысли пролетали в голове Лелуша до того самого момента, когда его нога ступила за порог здания Генеральной Ассамблеи.
Потому как за порог ступил не Лелуш Ламберг, человек, отбросивший свое прошлое и пожертвовавший настоящим ради будущего, нет. За порог ступил Зеро.
Не человек, но идея.
А идеи не ведают сомнений.

***


Зал заседаний
Вавилонское столпотворение. Это, пожалуй, было самое точное выражение которым можно было описать происходящее в зале заседаний. Почти три сотни человек в одном зале, несколько десятков самых разных языков, звучащих в чудовищном диссонансе, создавали жуткую какофонию, от которой у неподготовленного человека заболела бы голова. Словно бы Господь Бог, только что уничтоживший Вавилонскую Башню и разделивший людей по языковому признаку.
Здесь были все. Все расы и все народы, от чванливых белокожих британских аристократов до словно бы поглощающих окружающий свет представителей Африканского Союза. Разные абсолютно во всем, они были объединены единой целью, что заставила их собраться сегодня здесь.
Двенадцать часов назад каждый из тех, кто сидел сейчас в этом зале, был уверен в том, что они обречены. Иронично, что те, кто с такой легкостью играет на надеждах и желаниях людей, не имели права на эту самую надежду. Слишком точны были отчеты аналитиков, слишком устрашающе выглядели даже самые оптимистичные исходы. Зарытый топор оказался давно заржавевшим, чтобы достойно встретить захватчика. Их было больше, они были опытны, они были быстры.
Лишённые надежды, эти люди заперлись в самых глубоких бункерах, со скорбью глядя на то, как на орбите их родного дома погибает их мироустройство...
- Даже потерявшие надежду люди обречены на веру в чудеса. - Голос, что разнесся из динамиков, развешанных по всему залу, прозвучал будто гром с ясного неба. И люди устремили свой взор к центральной трибуне, где на небольшом постаменте располагался одинокий микрофон. И за этим микрофоном стоял Он.
Зеро.
Ноль.
Никто.
Мало кто в зале понимал истинное значение этого имени, служившего одновременно и титулом, и должностью. Прошло слишком много времени, эхо войны успело исчезнуть, оставив после себя лишь сухие строки страниц учебников по истории. Слишком многие видели в Зеро не идею, но человека, политика, такого же, как и они. Слишком сильно за целое столетие эта маска приблизилась к бурлящему болоту того, что люди зовут "политикой".
Но именно сейчас, в этот самый момент, глядя на стоящего перед трибуной Зеро, люди начали понимать суть идеи скрытой под маской. Маской, что продолжила свой столь внезапно начатый монолог.
- Я всегда в это верил. Даже самый отчаявшийся реалист и агностик всегда верит в то, что чудо случится. Но у каждого чуда есть творец. Молния бьет дважды только в громоотвод, и огонь возникает из искры. Что же, позвольте представиться. Мое имя - Зеро. И благодаря мне вы выиграли эту битву. Но вы проиграете эту войну.
Зал, притихший было из-за гипнотического эффекта слов Зеро, полных мистицизма и двусмысленности, вдруг вывалился в реальность из-за резких слов в конце предложения. Слов, породивших целую бурю недовольства и неорганизованных выкриков, в основном сводившихся к тезису: "Разнесли этот флот - разнесем и следующий".
Но все выкрики прекратились в мгновение ока, стоило только подняться со своего места светловолосому британцу с фиолетовыми глазами, что до того момента задумчиво смотрел на фигуру Зеро.
Имя этого человека было Логан ви Британия. Кронпринц и премьер-министр Британской Империи, а также её официальный представитель в Малом Совете. И сейчас он обращался к человеку в маске.
- Что вы конкретно хотите сказать, Зеро?
Означенный обернулся, чтобы оглядеть своего оппонента. Ненадолго, всего на пару секунд. Затем Зеро вновь заговорил.
- Эту битву мы выиграли не благодаря тому, что мы были лучше подготовлены или потому что сражались за наш дом. Вовсе нет. Нас недооценили. Не были готовы ко всему. Не были достаточно осторожны. Теперь будут.
- Мне казалось, что вам удалось разгромить и взять в плен флот противника, - слегка удивленным тоном сказал Логан.
- Так и есть, - кивнул Зеро, - но кроме всего прочего, мне удалось провести беседу с вражеским командующим. И он поставил меня в известность о том, что телеметрия нашего сражения непрерывно записывалась беспилотными спутниками шпионами, которые на данный момент, уже находятся на пути к ретранслятору.
- Почему вы их не остановили??! - возмутился один из делегатов, заработав укоризненный взгляд от ви Британия. Но Зеро ответил.
- Мы узнали о спутниках гораздо позже, чем они покинули максимальный радиус поражения наших орудий.
На несколько секунд в зале установилась почти полная тишина нарушаемая редкими едва слышными переговорами.
- Получается, - медленно начал Принц Британский, - что у нас больше нет шанса на победу?
-Отнюдь, - возразил Зеро, - я говорю о том, что у нас больше нет права на ошибку. Мы показали все козыри и открыли все карты. И если мы хотим выиграть эту партию, нам нужно прекратить блефовать.
- Господин Зеро, не могли бы вы быть... более конкретным, - от Зеро не ускользнули некоторые паузы между словами. Принц испытывал раздражение. И это играло ему на руку.
- Конкретным? Извольте. Нам не хватает ресурсов, господа и дамы. Прежде всего, техники. Немного цифр. В бою на орбите Земли участвовало десять крейсеров типа "Логрес" и тридцать один фрегат типа "Авалон". Авиакрыло "Логреса" - сорок единиц найтмаров, авиакрыло "Авалона" - десять. Количество участвовавших в бою найтмаров равнялось тремстам девяноста единицам, что составляет едва ли больше половины максимальной загрузки, без учета "Дамоклов". И я вас спрашиваю, Господа и дамы, где же наша техника? Неужели четыре сотни единиц - это всё, что мы можем выставить?
- Невозможно развернуть производство в столь короткие сроки! - прозвучал возмущенный выкрик из зала, который, судя по всему, принадлежал кому-то из большой группы делегатов Европейского Блока.
Зеро резко поднял голову, устремив взгляд в сторону сказавшего.
- Невозможно? Мой предшественник, первый из тех, кто носил эту маску, развернул производство ночных кошмаров седьмого поколения за несколько месяцев, используя лишь ресурсную базу Китайской Федерации*! Что же говорить про всю планету?
- Но тогда условия были другими! - снова возмутился делегат. И Зеро был с ним отчасти согласен. Условия были другими, враги и друзья были другими.
- А разве что-то изменилось кроме масштаба? Мы снова на войне, на войне, которую проигрываем! Откройте, наконец, глаза и взгляните в лицо правде! Гусям не спасти Рим, если никто не проснется! - разгоряченно ответил на обвинение Зеро, прежде чем продолжить гораздо более тихим и уверенным голосом. - Мой предшественник сотворил невозможное, создав мир таким, какой он есть сейчас. Так позвольте мне хотя бы попытаться сохранить то, чего он добился!
Эта перепалка могла бы продолжаться дольше, если бы не новое лицо, решившее вмешаться. Мощного телосложения, немного тучный, облаченный в церемониальные одежды.
Еще один сильный игрок на мировой доске. Император Китайской Федерации Тяньгун. Внук императрицы Тяньцзы, унаследовавший её острый ум и непреклонность.
- Он прав. Мы достаточно прозябали в мире, чтобы позабыть жар, с которым куется оружие. Мой народ помнит былые традиции, Зеро. Хватит речей о высоком, говори, что тебе нужно, и Китай даст тебе это.
Делегаты зароптали. Не каждый день кто-то из членов Малого Совета делает такие заявления. Так продолжалось, пока вновь не заговорил Логан.
- Я и мой народ тоже не намерены оставаться в стороне. Треть населения этой планеты - наши подданные, наши подданные были на Арктуре и Шаньси. Если их гибель останется неотомщенной, это станет несмываемым пятном на нашей репутации. Империя должна нанести ответный удар. К тому же, - Логан кидает взгляд на тонкую девичью фигурку, стоящую позади Зеро, - Британская Корона уже выразила свою поддержку нынешнему Зеро.
Зал заседаний замер. Британская Империя впервые за добрую сотню лет вновь готова взяться за меч. От делегатов не ускользнула оговорка ви Британии, так что все заинтересованные смогли увидеть стоящую позади Зеро фигуру Лилии ви Британии. И некоторые даже начали делать из этого выводы.
Со своего места поднялся немолодого вида мужчина. Его бы можно было назвать стариком, если бы не невероятно пронзительные и острые черные глаза, что, казалось бы, раскладывали собеседника на молекулы. Наото Кан. Премьер-министр Японии и фактический хозяин сегодняшнего заседания.
- Сто с лишним лет назад в моей стране появился Первый Зеро. Появился, чтобы сотворить чудо, названное "Черным Восстанием". Мой народ никогда не сможет расплатиться с Орденом за всё уже им совершенное. Япония предоставит свои ресурсы.
Весы качнулись, чтобы склонить свою чашу в сторону того, кто носит маску Зеро. Поддержка трех членов Малого Круга стала катализатором для того, чтобы обсуждение постепенно начало перетекать в конструктивное русло. В зале зазвучали уже совершенно иные речи.
Сам же Зеро, видимо что-то обдумав для себя, продолжил:
- Я благодарю высказавшихся представителей за поддержку. Прежде чем перейти к более конкретным вещам, хотелось бы сказать вот что, - в этот момент Зеро распахнул свой плащ, эффектно взмахивая рукой и повернувшись в сторону телекамер, устроившихся около входа журналистов. - Дайте мне корабли - и ударим врага в самое сердце. Дайте мне найтмары - и мы разгромим их, где бы они ни были. Дайте мне людей - и я выиграю эту войну.


*В определенном роде авторское допущение, которое автор, однако, считает логичным. Речь идет о производстве Акатсуки - массовой модели НМ 5-ого поколения, используемых Орденом на протяжении второго сезона. Изначально они производились в Индии, но, судя по тому, как разительно увеличилось количество этих найтмаров после разрешения проблемы с Китаем, - они должны были создать производство Акатсуки в КФ. Одна Индия с таким потоком бы просто не справилась.


***


Пять часов спустя
Дебаты были жаркими. Хотя то, что происходило, было весьма и весьма сложно назвать дебатами. Больше всего происходящее походило на нечто вроде собрания Совета Директоров какой-то корпорации. Очень. Крупной. Корпорации. Впрочем, в определенной степени так оно и было. Объединенные под эгидой ССШ глобализированные страны по большей части представляли собой винтики в машине огромной корпорации под названием "Человечество".
Лелуш был прекрасно осведомлен о том, на что способны люди, у которых есть одна вполне конкретная цель. И он со своей стороны постарается сделать все, чтобы эту самую цель людям дать. И его самым первым главным успехом на этом поприще послужило его выступление здесь. Умело использованная маска наивного идеалиста, который пришел в этот зал лишь для того, чтобы выиграть эту войну, сыграла свою роль идеально. Под маской из правды очень трудно различить лицо величайшей лжи. Этот принцип всегда был ему верен.
Но факт оставался фактом, ему удалось направить стремления власть имущих в прагматичное русло. После того, как Лелуш закончил "вдохновляющую" часть своего выступления, в ход пошли заготовленные заранее тезисы и списки необходимых материалов, необходимых для успешного ведения боевых действий.
Нет, за те несколько часов, что прошли с того момента, как закончилась битва за Землю, Лелуш ни в коей мере не успел стать экспертом в области военной техники образца 22-го века, но он отлично знал материал своего родного времени. Более того, у Лелуша был весьма обширный опыт в налаживании военного производства в условиях жесткого цейтнота. В общем-то, ситуация сейчас мало отличалась от того, с чем пришлось столкнуться Лелушу в тот момент, когда Орден вышел на международный уровень. Индия пусть и обладала обширными производственными линиями по сравнению со всеми остальными "странами-основательницами", но одна она была совершенно не в состоянии обеспечить потребности Ордена в кошмарах. После того, как разрешился вопрос с Китайской Федерацией, Лелушу удалось продавить через Тяньцзы и Кагую решение о перепрофилировании заводов по всему Китаю на военные нужды. Основные сборочные цеха он расположил вдоль побережья Восточно-Китайского моря, откуда запчасти доставлялись со всех концов ССШ. Уже после битвы за Дамокл Лелуш сумел убедиться в эффективности этой системы. При наличии хорошей ресурсной базы в виде Японии и Индокитая в индустриальных странах ССШ довольно быстро смогли развернуть масштабные производства кошмаров серийных линеек. Это им не помогло, все же Дамокл был несколько... ультимативен, но сам факт развития военного производства был налицо.
Нечто подобное происходило и на заседании. СБИ все еще была лидером в области производства высокотехнологичного оружия и была способна поддерживать стабильное производство техники и вооружения, но темпы производства были сравнительно медленными, не говоря уже о том, что количество производимой техники за единицу времени не шло ни в какие рамки. На вопрос об ускорении процесса Логан лишь пожал плечами, упомянув, что Британия производит весь спектр вооружения, используемого Орденом за исключением некоторых машин старших поколений.* Ускорение производства возможно, но чтобы добиться качественно нового уровня, требуется сосредоточиться на чем-то одном.
В результате получасового обсуждения было принято решение, что Британия сосредоточится на выпуске боевых кораблей и сборке собственных найтмаров старших поколений, запчасти для которых при необходимости будут доставлять из Китайской Федерации.
Сама же Федерация взяла на себя производство массовых моделей кошмаров. Производственные линии в Индокитае функционировали до сих пор. Из массовых моделей в серию пойдут уже зарекомендовавшие себя Гареты, а также свежие, но еще не протестированные безымянные Тип-06, наследники Акатсуки времен Черного Восстания. Сюрпризом для Лелуша стало то, что Тяньгун также передал ему спецификации на совершенно новый найтмар старшего поколения. Открыв файл, Лелуш усмехнулся, без труда узнав знакомые формы и дизайн. Китайская Федерация явно не захотела ударить в грязь лицом и в кратчайшие сроки завершила разработку своего первого найтмара девятого поколения - Шень Лонг.
На этом впрочем технологические сюрпризы не закончились. После того, как на заседании представили проект Шень Лонга, представители Японии и Евросоюза развили весьма бурную деятельность, в спешном порядке извлекая из недр баз данных свои разработки. Европейская делегация с некоторым неудовольствием на лицах предоставила Лелушу данные о проекте "Роланд", который даже на первый взгляд выглядел весьма и весьма перспективно. От Японской делегации в зал вбежал взмыленный техник и передал Лелушу папку с подозрительным названием "Курокири".
Из того, что Лелуш понял, все проекты находились в стадии готовых к производству прототипов уже весьма и весьма долго. Но общая инерция и отсутствие немедленного доступа ко всем необходимым ресурсам не позволили выпустить эти машины на поле боя ввиду их катастрофически малого количества. Буквально тестовых моделей, которые все еще предстояло обкатать в бою, прежде чем они полноценно начнут поступать в войска. В результате Лелуш принял решение создать внутри Ордена Спецподразделение для обкатки новых машин, которое будет находиться под его личным контролем и будет напрямую связано с КБ разных стран.
Экономические вопросы Евросоюз взял на себя, лишив Лелуша многих головных болей, связанных с управлением финансами. С точки зрения ресурсов все было несколько менее радужно. Африканский Союз и ОАЭ взяли на себя обеспечение ресурсами, обещав начать поставки необходимых материалов в ближайшее время, однако оставался последний и самый главный вопрос.
Стратегические ресурсы. Два жизненно важных элемента, на которых основана большая часть технологических веток ССШ.
Нулевой Элемент и Сакурайдат.
Земле несказанно повезло, поскольку, по оценкам ученых, всего 0.3% планет в Галактике имели шанс на обладание сколько-нибудь заметными залежами сакурайдата. Возможно в масштабах Галактики подобные цифры и не выглядели столь мизерно, но Земля действительно сорвала джекпот.
Времена между 2040-ыми и 2080-ыми принято называть "Сакурайдатным Опьянением", поскольку невероятно редкий элемент благодаря глобализации и техническому прорыву прочно вошел во все сферы в жизни, являясь одним из ключевых компонентов множества высокотехнологичных устройств. Мировые запасы сакурайдата начали показывать дно в середине 2090-ых. И мир бы ждал неминуемый технологический и ресурсный коллапс, если бы в 2099-ом году луноход "QN-100" при заборе грунта в Море Изобилия не наткнулся на залежи сакурайдата. Последовавшая за этим специальная геологическая миссия подтвердила наличие огромных запасов элемента под поверхностью планеты. Обнаружение залежей желанного элемента и послужило причиной взрывной космической экспансии, окончившейся обнаружением Протеанских Архивов в 2140-ых. Сейчас добычей и выработкой сакурайдата занимается Японская Федерация, будучи самой подкованной в методе открытой добычи. Потому персонал лунных баз более, чем на 70% состоит из выходцев из ЯФ. **
Что же до Нулевого Элемента, то по распространённости этот элемент все же обгонял сакурайдат, встречаясь намного чаще, но с ним у ССШ все было куда как хуже. Первые образцы очищенного Ez
***
были найдены в Протеанских Архивах, но при изучении встал резонный вопрос о добыче весьма полезного для технологического прогресса материала. Как оказалось, в Солнечной Системе НЭ встречался лишь в поясах астероидов, чего явно не хватало на нужды всего человечества.
Первые пилотируемые экспедиции в рамках Местного Скопления были направлены именно на поиск потенциальных планет с высоким содержанием НЭ. И они нашли. Планета Сад Деметра в Системе Дельты Павлина оказалась манной небесной для людей. Несмотря на полное отсутствие сакурайдата в коре, вокруг Деметры вращался спутник, когда-то бывший гигантским астероидом. Персефона, так назвали спутник Деметры, оказался полон НЭ, в котором так нуждалось Человечество. И казалось бы все хорошо, но Лелуш знал, что в условиях войны, отдаленность системы Дельты Павлина от Солнечной системы могла сыграть с людьми очень и очень плохую шутку.*4
К счастью, по всему выходило, что единственная колония людей на Деметре в данный момент пребывала в полном порядке, но Лелуш понимал, что не может надеяться на глупость своих противников, а потому прекрасно осознавал необходимость как можно скорее обеспечить безопасность поставок Нулевого Элемента на Землю.
И подобных мелочей и деталей в его голове роились десятки и сотни, если не тысячи. Ви Британия ощущал, как медленно его голова начинает раскалываться, знаменуя информационный перегруз, перенесенный в столь краткий момент времени. Слишком много событий, слишком мало времени, слишком много неизвестных в уравнении, и в этот раз у него абсолютно точно нет никакого грандиозного плана-гамбита, способного перевернуть исход партии в его сторону.
Лелуш улыбнулся.
Пока нет. Но кто сказал, что нельзя придумать его на ходу?
Комната, в которой он сейчас находился, была чем-то вроде гримерки. Сюда его привела Лили сразу по окончанию заседания Ассамблеи, наказав ждать ее здесь до самого начала пресс-конференции.
В данный момент Лелуш полулежал на удобном диване с очень мягкими подушками. По правую руку от него расположилась наполовину пустая бутылка воды, которую Лелуш выхлебал в один присест, стоило ему добраться сюда.
Все же долгие речи требовали определенных усилий, да и система вентиляции в этой маске оставляла желать лучшего. Он бы не отказался и от полноценного душа с горячей водой, но на подобную роскошь у него пока еще не было времени.
Лелуш понимал, что скоро этот безумный день кончится, и скорость происходящих событий немного поутихнет, и он наконец сможет выкроить пару часов на самого себя.
Подверженный внезапному интересу, Лелуш активировал инструметрон и принялся заниматься поиском информации об одном вполне конкретном месте, местоположение которого, он тем не менее не знал.
Лелуш искал место, где ему предстояло жить.
Краткие поиски увенчались успехом, показав Лелушу фотографии внушительного особняка в британской неоготике. Статусное жилье располагалось где-то на окраинах Токио и было традиционным местом проведения совещаний и мероприятий, связанных с ОЧР. Приглядевшись получше, Лелуш понял, что смотрит на уменьшенную копию Ариес Виллы, на которой проживала его семья до момента того злополучного вечера, когда план Союза Рагнарека вступил в силу.
Хмыкнув такому совпадению (впрочем Лелуш был уверен, что таковым оно не являлось), ви Британия закрыл интерфейс как раз вовремя, потому как через несколько секунд в комнату вошла Лили.
- Зеро? Вы готовы?
Лелуш просто кивнул, вставая со своего места и надевая на голову такую привычную и одновременно жутко архаичную по местным меркам маску.
Они прошли по коридору в сторону больших дверей, ведущих в кабинет... если Лелуш правильно помнил, раньше в этом зале располагались помещения клуба кендо. Теперь же зал был переоборудован в место для проведения пресс-конференций, включая в себя несколько десятков камер, передающих изображение в режиме реального времени с самых разных углов.
Зайдя внутрь, Лелуш отметил необычайную тишину, царившую в зале, несмотря на добрую сотню журналистов, находившихся сейчас внутри. Возможно виной тому послужили бойцы ОЧР, расставленные по углам комнаты, но Лелуш полагал, все дело в его харизме и организаторских способностях Лили.
Почти в полной тишине Лелуш прошел к микрофонам, поражаясь тому, насколько отчетливо были слышны его шаги. Взгляды репортеров были сосредоточены на нем и только на нем. Маячившая за его спиной Лили вообще казалась какой-то невидимкой.
Постучав по микрофону и проверив его работоспособность, Зеро обратился к журналистам.
- Что же, думаю, мы можем начать. Задавайте ваши вопросы. По одному.
Первой право спросить предоставили симпатичной блондинке в весьма экстравагантном платье с высоким воротником.
- Элиза Кассан. Пик Ньюс. Скажите, кто вы?
- Кто? Счастье в том, чтобы казаться и быть одним и тем же. Я - тот, кем кажусь. Человек в маске. Зеро, если хотите.
- Но кто вы такой? Куда делся предыдущий Зеро?
Зеро повел головой, меняя угол наклона маски, словно бы присматриваясь к журналистке.
- Это уже три вопроса, мисс Кассан. Знаете, это парадоксально звучит задавать вопрос "Кто вы?" человеку в маске. Я был бы кем-то другим, не будь на мне этой маски, но она на мне, а значит и имя мне - Зеро. Что же до моего предшественника... мы не сошлись во мнениях по поводу вертикали командования во время битвы. Боюсь, большего вам знать не требуется. Следующий.
В этот раз встал мужчина средних лет в очках и одетый в брючный костюм.
- Эллиот Карвер, "Завтра". Господин Зеро, что произошло на орбите? Общественность до сих пор теряется в догадках...
- Противник недооценил нас. Позволил нам играть по нашим правилам. Это и обернулось для него поражением. Ничего более.
- Тогда к чему было то выступление, которое транслировалось на открытых частотах?
- Мистер Карвер, вы повторяете ошибку мисс Кассан. Это уже второй вопрос, но вопрос стоящий. Что же до выступления... в войне нет понятия этичность, мистер Карвер. Есть лишь грань между эффективностью и глупостью. Мое выступление было эффективным способом отвлечь противника от залпа Фрейи. К тому же я высказал вполне конкретные намерения и поднял боевой дух моих солдат. Эффектность - лишь побочный продукт эффективности. Следующий.
С места встала девушка. Очень молодая на вид, сам Лелуш не дал бы ей на вид больше двадцати. Одета в строгий женский деловой костюм с фиолетовой рубашкой.
- Лиза Лавендер, 'CCT', господин Зеро, что вы можете сказать по поводу того, что ждет нас дальше?
- Война.
Атмосфера в комнате вновь изменилась. Казалось бы, свет сгустился вокруг фигуры в черном, выгодно оттеняя ее. Блики света от вспышек фотокамер играли на золотом теснении камзола этого человека в маске, что сидел, скрестив руки перед собой. Одно его короткое слово - и люди в зале словно прикованы к нему стальными цепями ожидания. И он продолжил:
- Все, что ждет нас, людей, впереди - это война. Война, к которой мы не были готовы. Война, к которой мы не готовы и сейчас. Я не могу порадовать вас добрыми вестями о том, что наш противник слаб и разрознен. Напротив. Против нас - единая машина войны, что оттачивала свои навыки столетиями. Сотни планет, десятки колоний, ресурсы, техника, солдаты, опытные командиры. Всего этого у нашего противника в достатке. А с другой стороны мы. Люди. Простые и слабые. Без опыта, без ресурсов, без нескончаемых легионов солдат. Но мы не проиграем, - голос Зеро изменился. Стал более угрожающим и властным, наполняя людей вокруг него каким-то мистическим чувством приобщения к чему-то значимому. - На протяжении своей истории люди не были равны. Кто-то из нас всегда желал возвыситься за счет других. Иногда даже получалось. Но мы всегда приходили к одному - колосс, что пытался задавить нас, каждый раз рушился. Полтора века назад мы повергли самого страшного тирана в нашей истории и, казалось бы, забыли о неравенстве. Но век ушедший сменяется новым. Над нами нависла новая угроза, угроза для всех нас. Абсолютно всех. И вот сейчас, в этот самый момент, задайтесь вопросом, не сейчас ли настал тот самый момент, когда каждый из нас равен? Сейчас, прямо под Дамокловым мечом, что висит над нами, мы не можем сказать, что мы равны? И если в вас хоть на секунду мелькнет сомнение, хотя бы на секунду покажется, что я прав, выслушайте меня.
Зеро встал. В свете сверкающих фотокамер, он казался выше, чем он был на самом деле. В эффекте стробоскопа его тень маячила за его спиной подобно огромному шахматному королю, которого он и представлял.
- Кем бы вы ни были, кто бы вы ни были. Раса, пол, возраст - все это не важно. Я прошу лишь одного. Не как Зеро, но как равный. Помогите мне. Неважно как, если вы хотите сражаться - сразитесь вместе со мной. Если вы хотите готовить - готовьте пищу для нас всех, если вы хотите ковать - куйте наши мечи. Любая помощь - бесценна, любое дело во благо - подвиг. Любая смерть - потеря.
Было что-то в словах этого человека. Что-то, что заставляло кровь течь в жилах быстрее, а сердце биться чаще и ровнее. Он попадал в точку даже тогда, когда стрелял наугад. Он - Зеро. Человек Без Лица. Человек Чуда.
И он продолжил:
- Я - не Зеро. Нет и никогда не было человека по имени Зеро. Была лишь идея. Идея, воплотившаяся в форму и надевшая маску. Однажды Зеро из одного уже стал миллионом. Что же, отныне вы все - Зеро, - и он взмахнул рукой, словно бы провозглашая свое действие, воплощая его в истину выбитую в камне, - нет никакого я или вы. Нет никакой разницы между нами. Вы все - Зеро. Мы все - Зеро. Мы все - идея.
Он замолк, словно бы оборвавшись на мысли. Замолк, прежде чем направиться к двери ведущей к выходу из конференц-зала. Но уходя, он обернулся, чтобы бросить в объективы телекамер последнюю фразу.
- А идее - пули не страшны.




*Найтмары 8,9 и 10-ого поколений. (Нет, 10-ого поколения в ближайшее время вы не увидите)
** Я в курсе, что данный таймлайн не совпадает с таковым в мире Масс Эффекта. Для дальнейшего удобства вскоре будет создана отдельная часть, включающая в себя также и хронологию событий.
*3 Ez - так Нулевой Элемент обозначается в таблице Менделеева времен масс Эффекта
*4 Колония Деметра действительно существует в мире Масс Эффекта. Одна из первых колоний людей, в оригинале основанная в 2155-ом году. Однако никаких упоминаний о спутнике не было, считайте авторской волей. Строго говоря, я вообще не понимаю, где люди добывали НЭ до ВПК в достаточных количествах для оснащения нескольких флотов.

Интерлюдия: ???

День медленно догорал в алом пламени заката. Солнце, еще какие-то пару десятков минут назад висевшее над горизонтом, уже стыдливо пряталось, постепенно уступая место сумеркам.
Она не могла отказать себе в любви к этому пограничному состоянию времени. Не день и не ночь. Не свет и не тьма. Лишь родные темные тона, приглушающие обычные краски дня, нагоняющие таинственности и какой-то особой задумчивости, которой она была подвержена уже весьма долгое и долгое время.
Еще один день подходил к концу.
И он бы слился с бесконечной чередой других таких же дней, что бесцельно пролетали перед нею в своей бессмысленной торопливости и суете, если бы не ощущение.
Да. Именно так.
Ощущение.
Всего ее словарного запаса, всех тех трех десятков языков, что она знала не хватало для выражения того, что она ощутила. Словно бы кто-то вместо холодного галогена вкрутил в ее жизнь старую добрую лампу накаливания.
И она не имела ни малейшего понятия, что было причиной тому.
Сидя на террасе небольшого и уютного ресторана, посещение которого было для нее одной из тех немногих привычек, которым она была верна, и попивая ставший привычным вечерний кофе, она в кои-то веки решила удовлетворить свое любопытство, вникнув в текущее положение дел.
Когда поток времени течет в обход тебя и ты стоишь на берегу этой реки и глядишь на историю, что творится и протекает мимо тебя, невольно привыкаешь к тому, что излишнее любопытство не приводит к чему-либо хоть сколько полезному.
Активировав омнитул, она открыла сводку новостей, чтобы наткнуться на множество красных баннеров и заглавных шрифтов, пестревших громкими заголовками и сводящимися к одному конкретному событию.
- Война. Вот значит как. Недолго же длился твой мир, Император. Пускай и дольше, чем когда-либо прежде.
Она улыбнулась. Было в слове "война", что-то такое, что заставляло кровь в ее венах течь чуть быстрее, немного отгоняя в сторону ее личного палача - скуку.
Возможно, так было потому, что для нее это слово уже давно ассоциировалось с теми временами, что она частенько вспоминала с бередящей душу грустью и тягучей ностальгией.
То было время крови и металла, что переплелись между собой так плотно, что каждый раз, нажимая на курок, она инстинктивно ожидала, что пуля отскочит от брони очередного кошмара. Время пороха и стали, людей, бьющихся за идею и свободу, гениев и дураков, злодеев и героев.
Было время.
Но оно прошло.
Стало историей сто тридцать один год назад. В день, когда она последний раз в своей жизни попыталась сделать хоть что-то для себя.
Но она просчиталась.
Механизм истории, однажды запущенный, был безжалостен к тем, кто послужил топливом для него.
Чашка кофе показало дно, оставляя на нем неровный слой гущи.
- Госпожа Сесиль, мы закрываемся. Но если вы хотите... - к ней подошел администратор ресторана, пожилой японец в домашней одежде.
- Нет, Кёширо-сан, я уже ухожу. Запишите, как обычно, на мой счет и с щедрыми чаевыми официанту. Паренек устал бегать за новыми порциями...
Пожилой администратор усмехнулся.
- Не за чаевые он работал, госпожа. Ваш столик... это место негласного соревнования.
- Которое никто из них не выиграет, - с некоторым задором в голосе констатировала она.
Японец согласно кивнул.
- Еще бы они это понимали, Госпожа. Но кто из них будет слушать ворчание старика...
Она озорно блеснула золотыми глазами.
- А ведь еще какие-то сорок лет назад...
- Все мы были когда-то молоды, Госпожа. И я в том числе. И я также не слушал своего отца, как мой отец не слушал моего деда, как мой сын сейчас не слушает меня.
- Люди никогда не меняются, не правда ли? - она задумчиво смотрит в вечернее небо, где постепенно начинают загораться первые звезды.
- Меняются, Госпожа. Люди меняются, но, увы, слишком медленно, чтобы кто-то вроде меня мог это заметить...
- Может, вы и правы, но если этого не видите вы, то куда уж мне? - она открыто улыбалась, пусть ее собеседнику и не дано было увидеть ее выражение лица, поскольку она стояла спиной к нему.
- То же самое вы сказали моему отцу, - она не оборачивалась, но знала, что старик сейчас тоже улыбается.
- Скажу и вашему сыну.
Этот разговор абсолютно ничего не значил и ни к чему не вел. Бессмысленное сотрясание воздуха, но тем не менее она не могла отказать себе в удовольствии разговора с добрым другом.
- Скажите, госпожа Сесиль... - решил сменить тему Кёширо.
- Да?
- Каким он был?
- О ком вы говорите? - не поняла она. Или сделала вид, что не поняла.
- Тот, о ком вы вспомнили. О ком вспоминаете каждый год в единственный день, когда не посещаете нас.
- Я нерегулярна в посещениях.
- Поверьте, я знаю, Госпожа Сесиль. Но на моем веку вы никогда не приходите лишь в один день.
Установилась тишина, нарушаемая лишь звуками, которыми жил этот город. Но для них это было тишиной.
Она не знала, хотела ли она отвечать, или же не могла найти правильных слов. Но ее натура была впереди нее.
- Он был дураком. Родился таким и был им до самого конца. Упрямцем, который, вбив однажды в свою голову совершенно безумную идею, шел к ней, не взирая ни на что. Эгоистом, который не замечал никого и ничего вокруг себя, если оно не было ему нужно. И он не держал обещаний. Во всяком случае, то, что он дал мне, - он не исполнил.
- Но вы любили его?
Она моргнула, словно выныривая из транса. Встав со стула, она прошла мимо мужчины, не окинув его и взглядом, впрочем, бросив ему на прощание короткое:
- До свидания, Кёширо-сан.

***


Это был странный вечер. Даже по ее меркам. Старые раны, так внезапно и аккуратно потревоженные невидимым кукловодом, отозвались в ней отголоском старой и давно, казалось бы, похороненной боли.
А потому, она дала волю чему-то, что жило на самой границе неосознанного. Чему-то, что нельзя было объяснить словами иначе как "чувством правильности".
Ее тело словно бы стало не ее.
Она, словно зритель в кинотеатре, наблюдала за тем, как ощущение какой-то невозможной необходимости, какого-то предрешенного кем-то свыше рока несет ее тело в переплетении улиц и парковых дорожек.
Она знала этот путь. Повторяла его несколько десятков раз. Но она не могла дать себе ответа на вопрос, почему сейчас. Что изменилось для нее и что породило это изменение?
Ответа на этот вопрос она дать себе не могла.
Она снова оказалась на том самом месте, в которое приходила два раза в год, имея на то все основания.
Она знала это место наизусть. Каждый кирпич мостовой, каждое дерево, окружавшее ее, каждый миллиметр этих двух стелл из черного и белого мрамора, что замерли во времени, знаменуя значимость мгновения триумфа.
Белый и Черный Короли. Шахматные фигуры, что так любил он. Поверженный, замерший в миллиметре от падения Белый и триумфально возвышающийся над ним Черный. Просто и значимо. Но от того не менее иронично, если знать не то, что пишут в учебниках по истории, но то, что происходило на подмостках того самого грандиозного спектакля, свидетелем которого стал весь мир.
Черное и Белое. Добро и Зло. Простая концепция, в которую люди верили с самого начала своего осознанного существования. Но с ее точки зрения Белое было Черным, а Черное - Белым. Но так видела только она, весь же остальной мир считал иначе. Но вот кто из них ошибался - ответ на это крылся в самом вопросе.
Еще одно она знала точно. Композиция не была завершена. Когда Черное и Белое сталкивались, смешивались и менялись местами, всегда и абсолютно всегда на поле боя должна была стоять она. Серая Королева.
Фигура, что сама выбирает сторону и сама идет в бой, не слушаясь никаких приказов. Бесполезная, ненужная фигура. В такой же бесполезной и ненужной игре. Ведь только лишь стоит Королеве выбрать сторону, как ее Король падет к ее ногам мертвецом. А она останется стоять, вновь став Серой, в ожидании новой партии и нового Короля.
Но... не будет больше Королей.
А значит, Серой Королеве так и придется стоять в одиночестве, застыв на пограничье, не принадлежа никому.
Она уже стоит около памятника, вглядываясь в ровные строки выбитых имен, многие из которых откликаются лицами в ее памяти.
Но внезапно ее взгляд замечает что-то необычное.
Новое.
Неожиданное.
Букет.
Простой букет цветов из цветочной лавки, что находится всего в нескольких десятках метров от нее. Простой и оттого не менее странный. Белые хризантемы. Символ печали и траура для одних и синоним высшей власти для других.
Она не может удержаться, чтобы не взять букет в руки.
Запах цветов перемешивается с еще каким-то, странным и смутно знакомым.
Она снова поднимает глаза, чтобы еще раз вдохнуть запах траурных цветов.
Белое и Черное.
Запах хризантем и пороха.
Черное и белое.
Мускус и хризантемы.
Серое.
Да. Не будет больше Королей.
Но Королева останется ждать Короля.

Интерлюдия: Красная Королева


Горячая ванна была самым прекрасным способом, которым только можно было завершить этот чертовски длинный день. Напряженное и затекшее от долгого нахождения в неподвижной позиции тело постепенно расслаблялось, посылая в мозг волны приятной тянущей боли. Клубы пара, поднимающиеся над пленкой воды, затмевали все вокруг белым покровом, снижая видимость до такого состояния, что едва можно было рассмотреть противоположную стену ванной комнаты.
Лежа в горячей воде, внутренне она находилась в полнейшем смятении, все ее естество бурлило и кипело от смеси еще не выветрившегося из крови адреналина, каких-то совершенно животных эмоций, что будоражили все ее сущее, и глубочайшего потрясения от всего произошедшего, все это не давало ее душе никакого покоя. И пускай тело уже отходило от боевого угара, духом же она была все еще на взводе. Потребуется еще не один десяток часов, прежде чем она сможет уложить в своей голове все произошедшее за сегодня.
День, который начинался как последний, закончился самым неожиданным из всех возможных вариантов исходом. Казалось бы, проигранная битва в какое-то мгновение ока развернулась на сто восемьдесят градусов, превратившись в ошеломительную победу.
После приказа о прекращении огня отряду Ханны выпала знаменательная участь играть роль почетного караула для шаттла с вражеским командующим. Двадцать восемь ало-красных машин с раскрытыми на максимум энергокрыльями выстроились во что-то вроде почетного караула, пока сама Каллен вместе с Дорнабетте сопровождали медленно двигающийся шаттл к посадочной площадке на "Пендрагон-Прайм", где пленного генерала ждал сам Зеро.
Зеро...
Ханна никогда не понимала того ореола таинственности и величия, которым простые люди стремились наделять Первого Зеро. В ее семье хранилось достаточно военных хроник и мемуаров участников Второго Черного Восстания, чтобы понимать то, что Зеро был простым человеком.
Гением - безусловно. Невероятного таланта актером и фокусником - всенепременно. Опытнейшим мистификатором - тоже правда. Но прежде всего Зеро оставался простым человеком. Из плоти и крови, со своими слабостями и желаниями.
На старых архивных видеозаписях, из тех, что являлись больше записями систем наблюдения, чем специально смонтированными пропагандистскими роликами, Зеро всегда был и оставался человеком. Бабушка Каллен в видеомемуарах рассказывала о том, что у Зеро были патологические проблемы с физподготовкой, отчего ему под страхом страшной кары запрещали выходить в поле без охраны, и то, как часто Зеро это правило нарушал.
Она не понимала той ностальгии и того восхищенного преклонения, что сквозили в глазах членов Ордена каждый раз, стоило их спросить про Первого Зеро.
Для нее, для ее поколения, поколения, что не знало войны и позабыло даже лица тех, кто в ней участвовал, все это было лишь историей. Красивой байкой для тех, кто все еще верит в сказки.
Орден для ее семьи был франшизой. Успешной, влиятельной, дающей немалые преференции и вес в обществе, но франшизой. С самого своего детства Ханна понимала, что никакого другого будущего у дочери Штадтфилдов нет и быть не может. Не тогда, когда о твоем рождении трубила половина Британских телеканалов.
Не тогда, когда за твоими успехами в летной школе следил каждый уважающий себя пилот найтмаров. Не тогда, когда приходилось отшивать десятки ухажеров-подхалимов в день просто потому, что ты была обречена стать наследницей одной из немногих частных корпораций по производству ночных кошмаров.
Вся ее жизнь была расписана по минутам и оговорена в заголовках желтых газет. Она знала о своей жизни все. Дату свадьбы, имя ребенка, цвет глаз любовницы мужа. Для нее все было предопределено. Она была достоянием Штадтфилдов, идеальной копией своей прабабки, а Штадтфилды всегда предпочитали, чтобы их усилия окупались втройне.
Но все изменилось.
Мир изменился.
Блеск вспышек вездесущих фотокамер угас, как только не стало Арктура. Ухажеры исчезли в тот же день, когда объявили военное положение. А дата свадьбы... была отодвинута на неопределенный срок.
Сложно планировать что-то, если знаешь, что умрешь.
Ее отец пытался было оставить ее на Земле, перевести в тыл, но она сама для себя решила, что если ей предстоит прожить свои последние часы, то она хочет понюхать настоящего пороха, как когда-то решила ее предшественница.
И невероятное случилось.
И имя ему было Зеро. Неизвестный, непохожий на всех тех, кого она только знала. Человек, который смог каким-то образом проникнуть на "Пендрагон-Прайм" и занять место Зеро. Подобно призраку, возникший из ниоткуда в самый необходимый момент он... производил впечатление.
Ханна все еще упорно верила в то, что где-то за сценой спрятаны дымовая машина и зеркала, но ей было абсолютно без разницы, каким образом человек в маске делает то, что он делает. Лишь эффективность была важна.
Наконец-то почувствовав себя нормальным человеком из плоти и крови, а не деревянным чурбаном, девушка с явной неохотой выбралась из ванной. Еще полчаса спустя, которые были потрачены на приведение того бардака, что люди называют "волосами" в порядок, Ханна выбралась из ванной комнаты, после чего сразу же плюхнулась на огромную стеленную белым покрывалом постель с двухметровым балдахином. Холодный воздух ее комнаты неприятно холодил кожу, заставляя ту покрываться мурашками.
Так, лежа на кровати и уставившись нечитаемым взглядом в никуда, она провела несколько часов. Это было состояние своеобразной прострации, эмоционального отката после всего произошедшего, который настиг ее уже дома.
Даже когда служанка робко постучала в дверь, чтобы пригласить госпожу на поздний ужин, который сегодня по особому случаю проходил на три часа позже обычного, она отреагировала чисто машинально.
Машинально оделась в подобающую одежду, машинально поправила нехитрую прическу, машинально спустилась вниз и также машинально поздоровалась с семьей.
- Что же до выступления... в войне нет понятия этичность, мистер Карвер. Есть лишь грань между эффективностью и глупостью. Мое выступление было эффективным способом отвлечь противника от залпа Фрейи. К тому же я высказал вполне конкретные намерения и поднял боевой дух моих солдат. Эффектность - лишь побочный продукт эффективности.
Голос... голос.. это... говорил.. Зеро?
Мир вокруг Ханны как будто бы взорвался, затапливая ее восприятие красками, выдергивая девушку обратно в реальность. Она внезапно обнаружила себя сидящей в просторной зале столовой с занесенной около рта вилкой с нанизанным на нее кусочком говядины. А на другом конце зала, там, где на стене располагался прямоугольник голопроектора, высилось изображение Зеро. Судя по значку в верхней части экрана, это была запись с прямой трансляции.
- Пришла в себя? - осведомился у нее отец, как обычно сидящий во главе стола.
Рубен Штадтфилд был предприимчивым человеком. Не унаследовав от своего отца, ее деда, ничего кроме фамилии и репутации семьи непроходимых вояк, он сделал все, чтобы вернуть своему дому былое величие. С детства отец вбивал ей в голову догмы того, что она никогда не должна забывать, кем она является, какой семье принадлежит и что стоит на кону.
- Да, отец. - кивнула она.
- Что ты можешь сказать об этом? - Рубен кивнул головой в сторону замершего за трибуной Зеро.
- Я не видела этого выступления. Когда это было?
Рубен кинул взгляд на часы на своей руке. Раритетная модель была предметом особой отцовской гордости и тот всегда носил их больше как знак статуса, нежели обычный хронометр. Тем не менее эти часы всегда показывали исправное время.
- Не далее как три часа назад. Зеро устроил пресс конференцию сразу же после того, как закончилось чрезвычайное заседание Генеральной Ассамблеи. И все же, ты не ответила на мой вопрос.
Ханна задумалась. Ей было достаточно трудно выразить все, что она ощущала по отношению ко всему происходящему, особенно в той форме, которой требовал Рубен. Спустя полминуты немного собравшись с мыслями она начала.
- Я... не могу описать всего, отец. Я лишь получала от него приказы по голосовой связи, а видела его всего лишь мельком, но... он не выглядит как безумец, но хочет им казаться. Он играет с разумом, как захочет. В один момент тебе кажется, что то, что он делает, приведет вас к разгрому, а еще спустя секунду ты уже готов сражаться до последней капли крови за его слова и идеи. Он страшный человек. Но он на нашей стороне...
Рубен слушал внимательно. Даже слишком внимательно на ее вкус. Пристальный взгляд отца словно бы сканировал ее на малейшие уязвимости в обороне. И стоило ему только найти их, как удар последует незамедлительно.
- Вот значит как. Это было интересное дополнение к тому, что я сам увидел и ощутил к этому человеку. И даже, возможно, верное. И в свете открывшихся событий... - отец выдержал многозначительную паузу, - мы с твоей матерью приняли решение, - Рубен показал рукой на женщину сидящую напротив нее.
Эшли Штадтфилд была под стать отцу. Единственная дочь главы оружейного концерна 'Asplund Military Technologies' была рада такой партии, как Рубен, но особой любви к мужу не испытывала, пускай и хранила ему верность. Ее мать была куда больше увлечена делом своей семьи, чем самой своей семьей. И потому Ханна не могла сказать, что ее отношения с матерью были сильно теплыми. Дочь для Эшли всегда была тестовым объектом-испытателем новых технологий и идей, какими бы странными они порою ни были. Поэтому девушка весьма здраво рассудила о том, что мать Рубен упомянул лишний раз, чтобы обозначить важность очередного принятого решения.
Меж тем Рубен продолжил.
- Мы решили, что твоя свадьба с лордом Стейнфилдом откладывается на... неопределенный срок, до тех пор пока эта война не закончится. Также, благодаря моим некоторым связям я добился твоего перевода в экспериментальный отряд, сформированный из пилотов найтмаров "высоких" поколений и новых прототипов.
- Но как же... - Ханна уже вскинулась, чтобы возразить, но напоролась на ледяной взгляд Рубена.
- С твоим отрядом ничего не случится. Я уже дал указание на сборку еще одного Сейтена. Пилота подберут. А командовать будет твой зам, Дорнабетте. А ты, - выделил голосом Рубен, - отправишься в экспериментальный отряд. Который будет находиться под личным командованием Зеро.
- Ясно - угрюмо кивнула Ханна. Отец вновь решил поиграть в свои игры с пиаром, не оставляя ей никакого выбора. Чего-чего, а ограничивать свободу действия он умел...
- Я еще не закончил. - Кажется, ее отец придумал еще что-то, что вряд ли ей понравится. - Твоя задача, Ханна, - она встретилась глазами с ним. И то, что она увидела там, не понравилось ей совершенно. В глазах этого мужчины был белоснежно-голубой лед.
- Твоя задача - это сделать все, чтобы оказаться во внутреннем круге этого человека. Средства и материалы неважны. Ты получишь требуемое. Методы тоже оставляю на твой выбор. Твоя главная задача - получить на него влияние. Ты поняла меня?
- Кристально. - Все ее нутро словно бы облили жидким азотом. Вот значит как. Отец решил ковать железо, пока не стало совсем жарко. И в качестве инструмента он выбрал ее, свою родную дочь.
- Приказ о переводе придет завтра. - Таковы были последние слова ее отца, прежде чем тот утратил свое внимание к ней.
На вновь ставших деревянными ногах, Ханна покинула столовую. Осознание действительности душило ее тисками, не пуская воздух в легкие.
Но ей удалось взять контроль. Слезы, душившие ее, уступили место холодной ярости. Холод поместья сменился жаром бьющейся в ушах крови.
Отец хочет, чтобы она взошла на пьедестал подле Зеро? Она взойдет. Для этого Рубен и растил ее как полезный и послушный инструмент, давал ей все необходимое. Она умела трезво оценивать свои шансы и они у нее были. Навыки, знания, тело. Все это у нее было.
Она взойдет на этот пьедестал. Взойдет только для того, чтобы сбросить оттуда Рубена. Раз и навсегда освободиться от власти этого человека. Решать самой, кто она и зачем была рождена. Так когда-то сделала ее прабабушка. Так сделает и она.
Да, она не Алая Дьяволица Кодзуки. Даже близко не она.
Но до сих пор по Академии Ордена бродит слух про невероятные рекорды, поставленные на симуляторах пилотирования. Нет ни имени, ни звания. Лишь приписка, ставшая притчей во языцех.
"Бойтесь Красной Королевы".

Интерлюдия: Белая Королева


Новый Пендрагон. Королевский Дворец.
Лили никогда не была совой. Сложно быть таковой, если даже в самые беззаботные дни тебя в шесть утра будят бдительные гувернантки, а спустя пятнадцать минут в твою комнату вне зависимости от обстоятельства входит абсолютно невозмутимый секретарь и с нечитаемым лицом зачитывает список дел на сегодня. Безусловно есть всякого рода исключения в виде личных праздников, особых торжественных событий и прочих обстоятельств вроде болезни, нахождения вне Центрального Дворца и многого другого, но привычка остается привычкой.
Но этим утром привычка изменила принцессе. Как, впрочем, и многочисленной дворцовой прислуге, которая, однако, была предупреждена заранее. И всех их можно было понять. Для принцессы вчерашний день выдался тяжелым. Он для всех выдался тяжелым, но для молодой принцессы - особенно. Слишком многие люди заметили маленькую белую тень, что маячила за спиной у того человека, которого молва уже прозвала Спасителем Земли.
Принцесса жаждала чуда. И она сотворила его. И имя ему было Зеро.
Стоило только Лили разлепить глаза, как события вчерашнего дня вихрем пронеслись по ее сознанию, вгоняя принцессу в некоторое подобие кататонического ступора. Все произошедшее вчера казалось ей таким нереальным и фантастичным, что она не могла поверить самой себе.
А потому практически сразу она подхватила браслет уни-инструмента, лежавший на прикроватном столике, и, надев его, развернула голографический экран на полную, для того, чтобы вглядеться в сводки новостей.
Зеро.
Он был везде. На первых полосах всех газет и в каждом посте в социальных сетях. Черт, да даже ежедневный прогноз погоды выглядел как его стилизованная маска! Лили потерялась в этом круговороте черного, золотого и фиолетового.
Не найдя в новостных сводках ничего, прямым свидетелем чему бы она не являлась, Лили несколько обреченно выдохнула, сбрасывая с себя тонкое одеяло и оставаясь в одном пеньюаре.
Умные системы дворца моментально среагировали на пробуждение хозяйки помещения, и в комнату почти неслышно вошли несколько горничных, приставленных к ней для того, чтобы помочь с утренним туалетом. Нет, девушке нельзя было отказать в самостоятельности, все же на дворе стоял 22-й век и подобный навык был для каждого разумного человека просто жизненно необходим, но Лили была достаточно умна, чтобы признавать, что такие вещи, как приталенность платья, качество прически и нанесенного макияжа по качеству были абсолютно несравнимы, если рядом ставить ее самостоятельные потуги и усилия людей с профессиональным образованием в этих областях.
Поэтому, завершив со своим сеансом личной гигиены, она покорно отдала себя в заботливые руки проверенных профессионалов. Притом, надо сказать, профессионалов весьма и весьма высокооплачиваемых. Средний годовой доход обслуживающего персонала в императорском дворце вполне мог равняться таковому у какого-нибудь среднего барона. Впрочем, это если брать сегодняшние мерки. Сравнивать доход среднего дворянина до Черного Восстания и после вообще было совершенно некорректной штукой.
Семейные репетиторы по истории и политологии особенно лютовали, когда юная Лили проходила отрезок истории озаглавленный "Вторым Черным Восстанием". Как минимум потому, что для Священной Британской Империи эта война стала самой значимой в истории. Самая громкая победа и одновременно самый громкий провал за всю ее историю.
Когда Лелуш ви Британия взошел на престол, он, как и подобает любому уважающему себя диктатору, занялся разборками в управляющем аппарате страны. Так как СБИ являлась абсолютной монархией, было вполне естественно, что государственный аппарат на все сто процентов состоял из представителей тех или иных аристократических семейств, которые в большинстве своем были весьма и весьма нелояльны к узурпатору. Молодой монарх не стал долго думать над этой проблемой и высочайшим приказом отменил аристократию, одним махом лишая прав и свобод тех, кто гордился ими столетиями и перечерчивая на корню все моральные устои Британской Империи.
Естественно, что подобный ход никого не оставил равнодушным. Простые жители нумерованных секторов радовались вмиг образовавшейся анархии, которой тем не менее не случилось из-за режима военного положения и прочих репрессивных мер, принятых тираном. Сами же аристократы находились в состоянии близком к шоковому, поскольку для многих сама мысль о потере всех прав и привилегий была из разряда нонсенса. Когда же они более-менее пришли в себя, было уже поздно - император действовал быстро и решительно, завершив войну одним точным ударом и провозгласил свой ультиматум всему миру.
А затем грянул Реквием и ситуация вновь стала до опасного нестабильной. После смерти Императора в Британии образовался вакуум власти, вызванный уничтожением большой части правящей верхушки Британии при бомбардировке Пендрагона. Большая часть членов Королевской Семьи, которых Император насильно удерживал во дворце, погибли в этом взрыве, что сделало процедуру престолонаследия еще более сложной.
И в этот самый момент на свет вышла тогда 87-я наследница престола Наннали ви Британия, будущая Великая Императрица Наннали. Но даже то, что она была прямой наследницей Чарльза Британского не помогло бы ей занять место на троне, если бы не поддержка двух наверное самых влиятельных людей на Земле в тот момент. Шнайзель эль Британия, который считался погибшим при взятии Дамокла, но которому удалось скрыться, и сам Зеро - человек, убивший предыдущего Императора. Принц, считавшийся первым претендентом на Британскую корону еще задолго до Черного Восстания, отказался от притязаний на трон, а Зеро выразил свою поддержку Наннали в том, что самолично предложил ее в качестве главы временного правительства Британской Империи. Также немаловажную помощь в усмирении самых пылких голов оказала Корнелия ли Британия, которая также считалась погибшей, но которая возглавляла Сопротивление режиму Лелуша. Она также отреклась от престола в пользу Наннали, но осталась при ней советником, так же, как Шнайзель остался премьер-министром. Но самое главное было в другом - у Наннали были решения. Решения для проблем, от которых страдала Британия и проблем, решения, которых требовал весь остальной мир.
И первым ее приказом был "Эдикт о восстановлении аристократии", который отменял приказ ее кровного брата, возвращая аристократии ее права... в гораздо более урезанном виде, чем было до того. Ограничение аристократической власти коснулось в первую очередь прав и должностей, которые до того могли занимать только аристократы. Дальше шло уравненное со всеми жителями Империи налогообложение и налоги на роскошь, которым до того аристократия не подлежала. Было еще много пунктов, но эти были основными. Многие аристократы остались недовольны, но у принцессы было множество причин сделать это, и потому компромисс был найден. Никто не хотел снова начинать войну без особых шансов на победу.
Помимо этого, Наннали под давлением мировой общественности пришлось провести серию Референдумов в номерных зонах, где гражданские лица могли проголосовать за отделение от Британской Империи. Таким образом территория Империи сократилась более чем на треть, а с экономической точки зрения ситуация вообще выглядела во многом катастрофичной, в частности из-за совершенно нереальных сумм репараций, что Британии пришлось выплатить странам-участницам Второго Восстания и некоторым Номерным Зонам.
Таким образом был запущен крайне болезненный и мучительный процесс трансформации Британской Империи к тому государству, которое существовало на сегодняшний день и которое могло исчезнуть с лица Земли, пойди вчерашний день по тому сценарию, что виделся Лили наиболее вероятным.
К тому моменту когда в покои Лили вошла секретарь, девушка уже была при полном параде, а невозмутимые служанки уже убрали все принадлежности для наведения лоска. Ее секретарем была миловидная шатенка лет тридцати на вид в квадратных очках с высокой дужкой, одетая в строгий женский костюм с юбкой-пеналом из флиса. Цепкий женский взгляд Лили выявил несоответствия в привычном идеально вылизанном стиле ее помощницы. Едва заметное отличие в цвете кожи под глазами выдавало тональный крем, который по-видимому скрывал синяки под глазами, которые не могли быть ничем иным, кроме как признаком недостатка сна. Но все эти умозаключения Лили пришлось оставить себе, сделав разве что в голове пометку о том, что нужно дать Нелли выходной.
- Госпожа Лили, у вас сегодня в двенадцать часов встреча с вашим отцом и братом на малом Королевском Совете, затем в три часа у вас обед в Малом Зале, после чего в пять часов у вас встреча с... - вчитавшись в текст, ее помощница на миг осеклась, что было крайне нечастым явлением, - господином Зеро.
- Спасибо, Нелли. Это все? - Лили кивнула, принимая на инстурментрон файл со своим расписанием.
- Госпожа, если позволите... вопрос, - с некоторой неуверенностью в голосе решилась спросить секретарь. Получив утвердительный кивок в ответ, та продолжила: - Каково это было?
- О чем ты? - не поняла Лили. Нет, безусловно, она понимала, о чем идет речь, но решила уточнить конкретный момент.
- Все это... Битва, Зеро, конференция... все, - Неллиель опустила голову, сама не радуясь своему вопросу. А Лили задумалась. У нее как-то и не было времени на то, чтобы обдумывать все произошедшее. Для нее все случилось слишком быстро, слишком стремительно и резко. Ее как будто бы пропустили через калейдоскоп, заставив все ее впечатления смешаться в единое целое, где разделить что-то было уже невозможно.
Наконец, спустя полминуты размышлений принцесса попыталась сформулировать свои мысли в вербальной форме.
- Это... странно. В один момент Зеро появляется из ниоткуда, проходит сквозь все посты охраны и говорит мне, что сможет победить в этой битве, только дай я ему шанс. И знаешь, Нелли, когда ты видишь, как он уничтожает противника столь играючи... это непередаваемо.
- Ясно, спасибо, Госпожа.
- Не за что, Нелли, не за что...

***


Малый Королевский Совет. Несколько часов спустя.
Лили устало выдохнула и толкнула двери, отделявшие ее от зала, в котором располагались члены Малого Совета. Их было не так много, потому Совет и назывался Малым, и туда входили лишь самые доверенные лица государства.
Пройдя в небольшой - где-то пятнадцать на десять - зал, Лили привычно приметила всех находящихся внутри. Сейчас за огромным столом со встроенной голопанелью находилось пять человек. И она была шестой.
Ближе всех ко входу сидел министр тяжелой промышленности Кейси Гудзон, под юрисдикцию которого подпадало производство найтмаров. Чуть поодаль от него расположились министр экономики Кевин Барретт и министр обороны Престон Уотаманиек. Все трое замерли соляными фигурами, держа в руках папки с отчетами и носители информации с графическими отображениями и цифровыми копиями этих самых отчетов.
Гулко хлопнули двери за ее спиной, привлекая внимание сидящих в зале людей.
- Ты наконец пришла, дочь моя, - с легкой хрипотцой в голосе сказал старый Император. Лектор ви Британия, единственный сын Наннали ви Британия и неизменный Император священной Британской Империи вот уже восемнадцать лет. И пусть благодаря достижениям современной медицины семьдесят шесть лет не являются глубокой старостью, все в Империи понимают, что долго так продолжаться не может.
Правление Наннали ви Британия было мудрым, безусловно. Британия пережила свой второй Золотой Век под ее руководством, это неоспоримый факт. Но она правила долго. Слишком долго на вкус некоторых людей. И когда она умерла и на престол вступил Лектор, ни у кого не было сомнений в том, что период преемственности династической линии вновь вернется к своей прежней норме.
Но случилась трагедия. Небывалая, из тех, что невозможно предсказать и еще труднее предотвратить. Императорская чета в составе кронпринца Лекс и его жены Сильвии отправилась инспектировать только что законченный "Пендрагон-Четыре". Во время прогулки по внешнему корпусу станции, внутри которого атмосфера поддерживается благодаря атмосферным генераторам и не улетучивается благодаря непрерывно прикрывающим станцию щитам Пламенного Сияния, произошла ошибка в геометрии наложения плоскостей из-за накопления статистической ошибки, в результате чего несколько плоскостей щита отключились на время перерасчета новых проекций. По трагической случайности кронпринц с женой и свитой находились всего в десятке метров от границы щитов на смотровой площадке. В результате разгерметизации потоком выходящего воздуха Императорская чета со свитой оказались буквально вышвырнуты в открытый космос. Помощь подоспела слишком поздно и семнадцать человек, включая Лекса и Сильвию, скончались от полученных баротравм. Проведенное расследование показало статистическую ошибку, вероятность которой ниже минимальной погрешности в миллионы раз. Трагическая случайность, не более.
Но родителей Лили было не вернуть. Ей было четыре. Логану было десять.
Тогда ее дедушка, оставшийся без наследников, принял их под свое крыло. Лили и сама не заметила, как привыкла называть своего деда отцом, пускай таковым он ей и не являлся. Впрочем, то же самое делал и Логан, который также был в комнате. На правах наследника престола и премьер-министра Британской Империи, что было вполне естественно. Никто не оспаривал правление Наннали, но престолонаследие было гораздо более патриархальной вещью, чем могло показаться.
- Да, отец, брат, министры, прошу прощения за опоздание, - Лили легко наклонила голову, выражая свои извинения. Не будь здесь министров и этого бы не потребовалось, но то была бы неформальная обстановка, а так ей требовалось соблюдать этикет.
- Все в порядке, мы не успели начать, - мягко кивнул ей в знак приветствия брат.
Логан... Лили любила своего старшего брата. Сложно не любить того мальчишку, который сделал все, чтобы окружить ее заботой и вниманием после потери родителей. Человек, который саботировал собственные занятия для того чтобы прийти и провести время с сестрой, а затем зубрил материал с удвоенными усилиями, чтобы не ударить в грязь лицом. Он заботился о ней и опекал ее, как только мог. Лили же со своей стороны делала все, чтобы отвечать ему взаимностью. Свои самые первые результаты попыток приготовить что-то на Императорской кухне она принесла именно брату, а только потом дедушке. Она всегда стремилась и старалась поддерживать брата во всем, поддерживая своим маленьким, но все же существенным политическим весом его решения и проекты. Даже приглашение в Представители Ассамблеи она приняла, чтобы поддерживать брата, заседающего в Большой Семерке. Они почти никогда и не ссорились, пережив громадное потрясение в детстве, они были неразлучны, так во всяком случае было до недавнего момента.
Их разлада случилась совсем недавно. Буквально несколько дней назад, когда Логан оставил свои попытки спрятать Лили в бункере и укрыться в нем самому. Тогда он и отдал ей ключ от Сокровищницы. И теперь, при взгляде на его легкую полуулыбку сердце принцессы радостно трепетало, поскольку ее очень тяготил разлад с любимым братом. Теперь ее день окончательно стал хорошим.
Мысленно одернув себя от слишком уж эмоциональных порывов обнять брата, принцесса приготовилась слушать и говорить.
В конце концов, пускай ее брат будет Белым Императором, но ничто и никто не помешает ей стать хорошей Белой Королевой.
Королева любит свой цвет.

Интерлюдия: Триумвират


Туманность Змея. Станция Цитадель. Президиум.
Президиум... для многих разумных рас в Галактике это место было сродни Мекке, местом Паломничества и огромных ожиданий. Это было то место, где решалась судьба Галактики, менялись жизни и рушились карьеры. Место настолько древнее и легендарное, что казалось бы сама история застыла, кристаллизовавшись в неразрушимый и вечный металл, принявший форму этого величественного шпиля.
И сейчас, так же, как и многие тысячелетия тому назад, это место вновь определяло судьбы. Судьбы тысяч и миллионов. Обрекая их на разные участи, спасая жизни и оставляя умирать в безвестности на поле боя.
Сейчас огромный зал был практически пуст, за исключением редких охранников, стоящих на страже покоя Первых Лиц в Галактике. Одетые в одинаковую броню, они застыли молчаливыми истуканами, сознательно отделяя себя от этого места, к которому они принадлежали лишь временно.
Что же до истинных хозяев этого места... они также были здесь. В неприметном закутке расположилось просторное помещение с удобными креслами и огромным столом с портативным голопроектором. Чуть приглушенное освещение и огромный иллюминатор на половину стены создавали атмосферу серьезности и конфиденциальности происходящего.
Их было трое.
Азари, с редким фиолетовым оттенком кожи и белым орнаментным пигментом на лице, одетая в традиционную одежду азарийских дипломатов. Подчеркнуто спокойная и с нейтральным выражением лица.
Саларианка. Типичная представительница своей расы. Несмотря на кажущееся спокойствие, все в ней кипит и кажется, будто она находится в постоянном движении, слишком быстром, чтобы можно было уследить взглядом. С накинутым на голову капюшоном, ее лицо сейчас было укрыто тенью, не позволяя рассмотреть черт ее лица постороннему наблюдателю, проникни он сюда.
И наконец третий. Единственный мужчина из всей троицы. Статный и высокий, но пожилой на вид турианец с благородным белым окрасом кончиков роговых пластин и стандартными клановыми татуировками на мандибулах. Одетый в некое подобие военной формы, он казался лишним элементом в этой системе, но все присутствующие понимали его право и обязаность находиться здесь и говорить на равных.
И имя этому Триумвирату было - Совет Цитадели.
Представители основных и основополагающих рас Цитадели обеспечивающих стабильность и мирное сосуществование разумных в пределах космоса. И никто не смел отрицать власть этих разумных.
Впрочем, сегодняшнее собрание было особенным. Казавшиеся мирными и безмятежными, эти разумные были напряжены словно натянутые струны и лишь годы дипломатической подготовки не позволяли им показать свою нервозность.
- Итак, Лакидемонос. Что происходит? - первой нарушила тишину советница азари. Матриарх Тевос - одна из самых уважаемых азари в Галактике и один из важнейших членов Совета Матриархов.
Турианец скривился. Озвученная тема собрания не вызывала у того ничего, кроме постоянной головной боли и крайнего стресса. Но, преодолев себя, он вздохнул и принялся рассказывать.
- Как вы все знаете... - на этом моменте он несколько саркастично развел мандибулами, показывая всю глубину иронии того, что Совет не может не знать о чем-то столь крупном, - после инцидента у Ретранслятора-314 Иерархия настояла на интервенции.
- Мы помним, Лакидемонос. Совет согласился на том, что конфликт с людьми - это личное дело Иерархии. Ты, насколько я помню, обещал, что принуждение людей к миру будет плевым делом, - протараторила далатресса.
- Я помню, Паэлин. И все к этому шло. До вчерашнего дня, - угрюмо ответил турианский Советник, грузно опускаясь в приставленное к столу кресло.
- Так что произошло? - несколько обеспокоенно осведомилалсь Тевос. Она достаточно хорошо и долго знала старого турианца, чтобы понимать насколько тот не в духе и считала это достаточно тревожным знаком.
- Наш экспедиционный корпус был разгромлен, - сухо произнес Лакидемонус.
- Как такое могло произойти? - буквально через секунду отреагировала Паэлин. Подобное происшествие бросало тень не только на турианцев, но и на саларианскую разведку, аналитики которой считали такой исход маловероятным.
- Многого мы не знаем. В 12:33 по стандартному Галактическому был последний сеанс связи с командующим Вакарианом. К тому моменту его войска находились в двух часах крейсерского хода от материнской планеты людей. Следующий сеанс связи должен был произойти в 17 часов, однако на связь никто не вышел.
Сегодня в 3:23 по Галактическому была установлена связь с автоматическим зондом запущенным одним из кораблей арьергарда корпуса Дедалуса Вакариана. По ней мы смогли восстановить примерный ход битвы.
На этом моменте турианец коснулся нескольких сенсоров голографической клавиатуры, активируя проектор в середине стола. Развернувшееся изображение показывало схематичное изображние космического пространства и двух флотов.
- Как мы и предполагали, люди сконцентрировали всю свою оборону вокруг материнской планеты. Включая неизвестные до того военные разработки. Корпус Вакариана был атакован примерно в двух световых секундах от естественного спутника планеты. Атаковали при помощи неизвестных до этого энергетических установок установленных на огромных орбитальных станциях окружающих планету. Дальше из записей черных ящиков следует, что противник предпринял отвлекающий маневр в виде трансляции на открытых частотах, после чего атаковал наши силы неизвестного рода оружием. Предположительно - тем же взрывчатым веществом, что люди использовали на Шаньси.
- Почему ПОИСК не сработал? - поинтересовалась Тевос.
- Они укрыли основной заряд в ракетном облаке из более мелких ракет. К тому же эта торпеда обладала собственными щитами, схожими с таковыми у кораблей людей. Взрывом была уничтожена часть авангарда, и Вакариан принял решение идти на прорыв.
- Надеялся на то, что они не станут стрелять из соображений дружественного огня, - задумчиво пробормотала Паэлин. Лакидемонос в ответ на это только кивнул.
- Мы также предполагаем нечто подобное. Такой ход вполне в духе Доктрины Войны. Мы предполагаем, что Вакариан обнаружил местоположение ставки командования и решил завершить битву одним ударом, скоцентрировав огонь на одной из орбитальных станций. И заняв беглым остальные. Впрочем, безуспешно. Щиты их орбитальных станций спокойно держат прямые попадания дредноутов
- До чего интересная технология... нам бы пригодилась, - задумчиво проговорила Тевос.
- Всем расам Цитадели, - дополнила далатресса.
- Сейчас не об этом, - закончил обмен репликами турианец, прежде чем продолжить, - Дальше людям удалось каким-то образом уничтожить несколько наших крейсеров, прежде чем они предприняли брандерный маневр.
- Они действительно были настолько глупы? - удивилась саларианка.
- Дело не в глупости. Дело в эффективности. Для прикрытия люди использовали массированный обстрел и свои истребители. И надо сказать мы крепко недооценили их огневую мощь. Почти треть группировки была уничтожена в результате обстрела их машин. Вакариан решил принять удар брандера на дредноут... - на этом моменте Лакидемонос замолчал.
- Что произошло дальше? - решила уточнить у своего коллеги Тевос.
- На этом моменте записи зонда обрываются, поскольку корабль связанный с зондом был уничтожен, а последующие электромагнитные возмущения и вовсе чуть не лишили нас единственного источника информации. Но исходя из всего происходящего мы можем предположить, что наши силы были разгромлены, что ставит нас в весьма неудобное положение.
- Может быть стоит начать мирные переговоры? Мы готовы выслать группу дипломатов к людям. Думаю, если объяснить им всю ситуацию, им не останется ничего, кроме как согласиться.
Далатресса и турианец практически синхронно покачали головами.
- Не пойдет. Если мы подпишем мир сейчас, то люди будут вправе требовать дополнительные преференции за наше вторжение. Нужно прижать их к когтю и тогда... - Лакидемонос показательно ударил кулаком по раскрытой ладони.
- Пускай я не слишком согласна с методами Иерархии, Лакидемонос прав. Мы недооценили людей и их технологический уровень. Нужно узнать больше об их возможностях и внутреннем устройстве, прежде чем идти на мировую, - продолжила далатресса.
- И вы готовы заплатить жизнями своих солдат за это? - недоуменно приподняла бровь Тевос.
- При всем моем уважении, матриарх, вы прекрасно знаете, что этой бойни я желаю не больше вас, но мы попросту не можем оставить всю эту ситуацию в таком состоянии. На кону честь Иерархии, если не всего Пространства Цитадели! - вскинулся в горячей реплике турианец.
- И что ты предлагаешь? - столь же спокойным тоном продолжила Советница от азари.
Турианец снова вдохнул, выпуская воздух через щели в приоткрытых мандибулах, издавая негромкий свистящий звук.
- Я говорил с Примархом. Сейчас мы объявили мобилизацию Пятого, Седьмого и Двенадцатого Флотов, которые находятся ближе всего к 314-ому. Но переброска и перегруппировка займет время. Примерно декаду, может быть полторы. Но основной план остается неизменным.
- Примарх все еще желает навязать людям Протекторат?
- Да, и я склонен принимать его точку зрения. Люди могут стать полезным дополнением к силам Иерархии, - закончил на задумчивой ноте Лакидемонос.
Посмотрев на Паэлин, которая кивнула Тевос, поддерживая турианца, Тевос устало вздохнула и потерев лоб сказала.
- Хорошо, я сообщу Матриархам о решении Совета. Но учтите - если что-то пойдет не так, вы сами сядете за стол переговоров с людьми, хотите вы того или нет, - установила факт Тевос, вставая со своего места.
Собрание Совета было закончено.

***


Чуть позже
- Итак, Тевос. Турианцы все так же хотят задавить людей голой мощью уже после того, как те разгромили их экспедиционный корпус?
- Да.
- Ожидаемо. Но нам это на руку. Не усердствуй слишком много, эта война позволит остроголовым сбросить немного пара. К тому же технологии людей действительно интересны. Кто знает, возможно они стали обладателями дополнительного протеанского архива с новыми данными. Совет Матриархов уже согласился выделить отряд специалистов для прощупывания почвы насчет взаимодействия с ними.
- Мы будем действовать за спиной Примарха?
- Упаси Атаме. Нет, ничего подобного. Простой протокол Первого Контакта для того, чтобы, когда люди войдут в состав рас Совета, у нас были... некоторые преимущества перед другими игроками.
- Если они войдут.
- А вот это уже и будет твоей задачей, Матриарх.
- Поняла вас, Бенезия.

Глава 3: Debut Ч1


Неделю спустя. Резиденция Зеро. Окраины Нового Токио
Лелуш привык заканчивать свой день чашкой ароматного кофе. Эту привычку он подхватил еще с тех времен, когда только оказался в Академии Эшфордов. После Британской Оккупации и его трехмесячного скитания по разоренной войной стране вместе с Наннали и Судзаку, дом Эшфордов казался Лелушу манной небесной. Он до сих пор вспоминал ту первую кружку кофе, которую ему принесла Саёко через десяток минут после того, как люди семьи доставили их в главный особняк в Новом Токио. Эта самая первая кружка кофе и стала определяющим выбором для его вечернего ритуала. Прошло время, а привычки остались все те же.
Однако декорации вокруг его, Лелуша, жизни сильно изменились. И в первую очередь это относилось к его новому месту проживания. Резиденция, принадлежавшая Зеро, представляла собой хороший трехэтажный особняк приличных размеров, расположенный в одной из парковых зон на окраинах Токио. Вокруг немаленькой территории особняка был возведен мощного вида четырехметровый забор с камерами слежения по всему периметру. Убранство же внутри заставило Лелуша довольно хмыкнуть, отдавая должное вкусу дизайнеров. Восемь гостевых спален помимо хозяйской, каждая с личной ванной комнатой, огромная гостиная, больше похожая на зал, столовая, несколько кабинетов, тактический зал, небольшая зона СПА и еще куча помещений, до которых сам ви Британия все еще не добрался, будучи весьма занятым все это время. Но комфорт он оценил, как, впрочем, и то, что особняк был великоват для него одного. Раньше эта проблема решалась для него наличием рядом Наннали, Саёко, Ривала, Каллен, Милли, черт, да даже Роло был ему неплохим лекарством от одиночества, заполняя его дом хоть каким-то подобием жизни.
Сейчас же... видно было, что его предшественник не считал нужным использовать статусное жилье и потому оно пустовало, но благодаря автоматике и практически вечному подряду у клининговых фирм здание поддерживалось в относительной чистоте. Но теперь, бродя по этим пустынным коридорам и залам Лелуш ощущал себя неуютно.
Но это ощущение было для него слишком мимолетным, чтобы он хоть в какой-то степени сосредотачивался на этом, поскольку на горизонте маячили проблемы куда как более крупные и требующие куда как больше внимания.
Последняя неделя, проведенная вне криокапсулы, пролетела для него действительно в одно мгновение. Погруженный в дела Лелуш совершенно терял ход времени, занимаясь организацией такого веселого сабантуя как 'война'.
По возвращении с пресс-конференции, Лелуш, быстро осмотрев особняк в поисках какого-либо стационарного устройства для оперирования данными, в простонародии 'компьютера', и обнаружив тот в одном из кабинетов, потратил около десяти часов только на то, чтобы составить примерный список того, что ему необходимо сделать в первую очередь, чтобы увеличить шансы на победу хотя бы немного.
Хуже всего было то, что Лелушу критически не хватало информации. И если статус Зеро и доступ к глобальной паутине решали проблему с информацией по Земле, то вот с информацией по противнику все обстояло не слишком гладко. Он уже отдал приказания исследовать обломки уничтоженных кораблей и допросить пленных, но на что-то принципиально новое он не надеялся.
Единственным, кто мог дать ему какую-либо ценную тактическую информацию, все еще оставался Вакариан, которого он оставил в камере на борту Пендрагон-Прайм, но Лелуш прекрасно отдавал себе отчет в том, что такие разумные, как Вакариан, очень неохотно идут на сотрудничество. В былые времена это не стало бы для него особенной проблемой, но за отсутствием Гиасса ему приходилось довольствоваться тем, что есть.
Также пришлось подумать Лелушу и о необходимых реформах внутри Ордена. Изначальная структура Ордена, в его первоначальном состоянии была уже непригодна в качестве модели, как, впрочем, и та, которой Орден обладал сейчас.
В первую очередь Лелуш без сожаления урезал отдел, отвечающий за его личную охрану. Сейчас в сохранении его безопасности попросту не было смысла ввиду наличия Кода. Пришлось, конечно, оставить несколько человек для поддержания статуса, но до прежнего раздутого до невозможности штата охраны было ой как далеко.
Дальше под нож пошли пехотные части Ордена. Их роль была достаточно мала еще во времена ВЧВ, но теперь Лелуш просто не видел смысла в регулярных пехотных частях. Как минимум, потому что основной ударной силой Ордена были найтмары. Но полностью устранять пехоту также было глупо, потому ему пришлось повозиться с архивами и вытащить из недр Британских архивов методики и уставы для десантно-штурмовых отрядов, которые Британцы использовали для захвата судов и техники противника, пускай такое происходило весьма и весьма редко. Такое перепрофилирование займет время, но все же это гораздо лучше, чем практически бесполезная в данный момент пехота Ордена.
Еще вопросы вызывал новый экспериментальный отряд для прототипов новых найтмаров, учреждение которого было предложено на заседании Ассамблеи. Чисто технически таким отрядом был 'Личный Отряд Зеро', он же просто 'Нулевой Отряд', поскольку во времена восстания именно туда первыми попадали все технические новинки от Ракшаты. Но сейчас под таким названием числился отряд Гурренов, одновременно бывший и лучшей пилотажной группой в Ордене и возглавляемый правнучкой Каллен. Впрочем, так было до того момента, пока он не получил официальный запрос от имени Рубена Стадтфилда на перевод Ханны в ряды экспериментального отряда ввиду исключительных навыков, а также для 'тестирования оборудования нового поколения'. Лелуш не знал, что скрывалось за этими словами, но его терзали смутные сомнения по поводу того, что Рубен по совместительству являлся главой Совета Директоров 'AMT'*, которая и занималась выпуском Алых Лотосов.
Но, возвращаясь к теме реформ в Ордене Лелуш волевым решением отдал приказ о переформировании основной силы Ордена - Ночных Кошмаров. Теперь вся техника Ордена была разделена между пятью 'Отрядами', каждый из которых обладал определенной специальностью и должен был быть предназначен для решения определенного типа задач. Четвертый отряд был отрядом подавления и артиллерии. Состоявший преимущественно из массовых Гаретов и Мордредов отряд по его задумке был создан специально для накрытия больших площадей и поддержки остальных отрядов огнем. Третий отряд был отрядом загонщиков и истребителей. Тристаны, Гареты, Флоренцы, все эти машины не обладали особо большой огневой мощью, особенно в сравнении со своими старшими братьями, но их сила была в количестве, и в группе они в теории могли легко загонять небольшие корабли и расправляться с истребительными группировками турианцев. Конечно, на вкус Лелуша в отряде чувствовалась некоторая неполноценность в плане того, что Третий отряд был единственным отрядом без собственных машин Девятого Поколения, но его многочисленность с лихвой это компенсировала.
Второй отряд на взгляд Лелуша представал эдакими универсалами - машинами, которые могли хорошо показать себя на любой дистанции, но в полной манере их способности раскрывались на средне-близких дистанциях. Остатки Тристанов и Гаретов, а также полное крыло Ланцелотов представлялись ему хорошими машинами для подобной задачи. Конечно же, пилотам Альбионов еще очень далеко до той чудовищной эффективности, которой обладал Сузаку, пилотируя прототип, но, как понял Лелуш, его друг озаботился тем, чтобы оставить своим потомкам весьма подробные методички по пилотированию этих машин войны. В любом случае, если дать пилотам поднабраться опыта, то разрушительная мощь Отряда возрастет весьма и весьма сильно.
Лелуш был, наверное, самым осведомленным в мире человеком о том, как и в каких случаях правильнее всего использовать такую специфичную машину, как Алый Лотос. Если Ланцелот был машиной универсальной благодаря модульной системе и полному доступу к разработкам Камелота, то вот Гуррены были машиной глубоко специализированной. Проникающая Волна была крайне опасным оружием, но имела массу недостатков, не говоря уже о крайней энергоемкости. Потому для Ракшаты и всего исследовательского отдела модернизация Лотоса представляла большую головную боль. Уже позже, после того, как до Лотоса добрался гений Асплунда, машина резко лишилась большинства своих недостатков, став по-настоящему смертельной и устрашающей на поле боя, но сам тип машины, как и предпочитаемая тактика и дистанция боя, были уже давно предопределены. А потому Первый Отряд, состоящий полностью из Алых Лотосов, был предназначен для клинча и боя внутри строя противника. Суперманевренные машины с невероятно разрушительным оружием ближнего боя могли уничтожать даже самые большие корабли, что показала его весьма рискованная, но удавшаяся атака на дредноут турианцев.
И наконец, последний отряд. Нулевой. Потенциально самый опасный и разрушительный, если верить предыдущему опыту, но также и самый малочисленный. На данный момент в нем состояли всего четыре машины, и Зеро с трудом мог предположить, насколько сильно этот отряд разрастется. Самые новые и экспериментальные найтмары - именно из них состоял отряд. Лелуш провел целый вечер в компании технических спецификаций и записей тестовых испытаний в попытке изучить, что же к нему попало в руки.
И надо сказать, что он был приятно удивлен. Китай весьма споро переделал и переработал старого доброго Шень Ху для соответствия современным реалиям. Оставаясь верны старому дизайну, конструкторы увеличили энергоэффективность реактора найтмара, разом подняв выходную мощность Барионной пушки, а также дав фрейму способность активно использовать Энергокрылья и щиты Пламенного Сияния. Поскольку фрейм затачивался под космические бои, решено было убрать систему, которая позволяла использовать слеш Харкены в качестве вращающихся щитов, зато была увеличена сила выстрела, что в теории позволит Шень Лонгу 'ловить' корабли противника и притягивать их к себе. Словом, получилась весьма и весьма опасная машина вполне соответствующая характеристиками новому поколению, пускай, на взгляд Лелуша, и проигрывающая по некоторым пунктам Сейтену и Альбиону.
Взглянув на проект Курокири, Лелуш рассмеялся, поскольку проект найтмара, который он увидел перед собой был знаком ему до боли. И вполне естественно, ведь Курокири оказался всего лишь улучшенной версией Миража. Кроме оснащения энергокрыльями, единственными изменениями в найтмаре были разве что харкены, которые переехали на бедра вместо прежнего неудобного расположения в коленях. В остальном проект Курокири остался тем же Миражом, который Лелуш знал. Улучшение параметров скорости и силы, а также режим крепости делали этот найтмар вполне достойным кандидатом в машины девятого поколения, однако оставался вопрос пилота, поскольку Лелуш не нашел никаких упоминаний о том, что им удалось улучшить системы "Абсолютной Защиты" по сравнению с теми, что были в Шинкиро.
И совершенным открытием для Лелуша стал "Роланд". Если два предыдущих найтмара были лишь работой над ошибками и доведением до ума уже устоявшихся концептов, то Роланд предстал перед Ламперужем в своей первозданной красоте совершенно новой машины. Шестиметровый найтмар должен был возвышаться над всеми остальными собратьями подобного гиганту. Однако подобные размеры ничуть не умаляли скорости найтмара, которая была практически на одном уровне с Альбионом. Большие размеры позволили увеличить мощность реактора и Пламенное Сияние Роланда, давая ему мощнейшую защиту. Стандартные четыре реактивных харкена на плечах и на бедрах, а также импульсные хадрон бластеры не были чем-то особенным, но унифицированная конструкция найтмара давала ему использовать весь спектр спецвооружения, которым также пользовался "Ланцелот" ранних моделей. Включая винтовки Varis. Но самым смаковым моментом для Ламперужа стал "Дюрандал". Именно такое название носил ГК Роланда. "Возбудитель Виртуальных Частиц" - под такой спецификацией проходило это орудие. Лелуш не был достаточно подкован в теоретической физике, чтобы разбираться, по какому принципу работает эту пушка, но результат ее применения впечатлял. С расстояния в несколько десятков километров экспериментальная установка вызывала мощный взрыв в заданной точке, который к тому же сопровождался жестким излучением во всех диапазонах. Такая машина могла показаться идеальным выходом, если бы не два 'но'. Первое - Роланды были дорогими. Дороже Альбионов и Сейтенов. Это не отменяло их эффективности, но сильно снижало вероятность того, что машина пойдет в серию в ближайшее время. Вторым же минусом была энергозатратность - Роланд не мог одновременно стрелять и использовать ГК, поскольку Дюрандал оказался во много раз прожорливее Барионной Пушки Шень Лонга. Наверняка с этим можно было что-то сделать, но Лелуш подозревал, что проект доделывали в спешке, а потому нормального решения в ближайшее время ждать не стоило.
С таким разнообразием техники перед Лелушем вставал резонный вопрос о подготовке пилотов. И пускай с набором рекрутов проблем Орден не испытывал, особенно после речи Лелуша, которая имела ошеломительный успех среди простого люда, однако сама система обучения, которая существовала на данный момент, никуда не годилась. В его времена обучение полноценного пилота фрейма требовало полугодового курса, и тогда речь шла про машины четвертого поколения. С техникой седьмого поколения и выше могли справляться только люди, обладающие талантом. Ситуация конечно изменилась с течением времени, но не настолько сильно, чтобы это перестало быть проблемой. Сейчас курс обучения пилота Фрейма в Академии Флота занимал примерно полтора года и на выпуске имел три сотни выпускников на каждый из девяти открытых филиалов, И все равно это было достаточно мало.
Даже подняв всех резервистов и завершив учебный курс на три месяца раньше положенного срока, Орден получал суммарно не более шести-семи тысяч человек. Это может показаться большим числом, учитывая количество фреймов, задействованных в бою за Землю, но с учетом перепрофилирования заводов, которые должны были выйти на расчетную производственную мощность в тридцать найтмаров в сутки, это число не казалось таким уж и большим. Речь, безусловно, шла о 'серийных' найтмарах 7-8 поколений, более продвинутые машины требовали гораздо больше времени и сил.
Не стоило также забывать и о том, что на войне люди имеют тенденцию умирать. Во время боя за Землю их потери составили около пяти сотен человек. В основном из-за двух сбитых Логресов и одного Авалона. Но также погибли и пять десятков пилотов найтмаров, преимущественно из пилотов Флоренцов и Гаретов. Это были приемлемые потери, но все равно это было снижением общей боеспособности Флота.
И таким образом перед Лелушем вовсю вставала проблема кадрового голода. И эта проблема требовала скорейшего решения. И самым первым решением было открытие курсов по переподготовке пилотов гражданских фреймов. Это решало проблему лишь в долгосрочной перспективе, поскольку организация таких курсов требовала времени, которого у Зеро и всей Земли не было.
Окруженный всеми этими проблемами и планами, Лелуш не замечал как текло время. И вот уже прошла неделя, и Лелуш обнаружил себя сидящим на балконе хозяйской спальни и попивающим кофе, попутно читая отчет о состоянии дел в Ордене.
Подняв глаза от планшета, Лелуш посмотрел на вид, открывающийся с балкона. Вечерело. Солнце, спускаясь с небосклона, медленно сдавало свои позиции вечеру, окрашивая картину в оттенки оранжевого. Но там, где солнце должно было коснуться линии горизонта и исчезнуть возвышался город из стали и неона. Вечно горящий своими бесчисленными огнями, он словно бы пытался затмить солнце своим светом. Оранжевый и неоновый сталкивались, образуя причудливые композиции цвета, которым Лелуш не в силах был подобрать названия.
Неожиданно для самого себя Ламперуж осознал, как давно он не мог позволить себе чего-то столь простого и одновременно невероятно ценного, как просто полюбоваться на закат. Да, он вновь оказался втянут в наверняка кровопролитную войну, но все это время он чувствовал какую-то расслабленность. Но одновременно с тем он понимал, что это, возможно последний момент, когда он мог так вот просто расслабиться, сидя на балконе, предавшись заслуженному перерыву.
Уже завтра ему предстояло его первое космическое путешествие, пускай и в пределах Солнечной Системы. Предстояло взять под контроль Дальний Рубеж Солнечной Системы и обеспечить наблюдение и меры противодействия противнику, который может попытаться проникнуть в систему через ретранслятор Харон.
У Лелуша уже было несколько идей по этому поводу, но для окончательного подтверждения некоторых теорий ему нужно было увидеть работу механизма ретранслятора самому и воочию.
А дальше... Дальше подтянутся спешно мобилизуемые силы и свежие подкрепления, и война окончательно вступит в свои права.
Но это все будет завтра. А пока он, Лелуш ви Британия, может еще раз насладиться видом ставшего таким родным города и с гордостью подумать об этом мире как о деле рук своих, как о живом доказательстве того, что Сила Короля необязательно привносит в мир одни лишь только беды.
С этими самыми мыслями он так и заснул, устроившись в удобном кресле и обдуваемый прохладным ночным ветерком. А кружка недопитого остывшего кофе так и осталась стоять на декоративном столике.
А во сне он видел такие родные зелень и золото. И она смеялась.

*AMT - Asplund Military Technologies


***


На следующий день. Орбита Земли.
- Сэр, вы просили предупредить. Мы заходим на посадку. - голос пилота в интеркоме вывел Лелуша из состояния полудремы, в которой тот пребывал все сегодняшнее утро. А проснулся он сегодня явно слишком рано, на его скромный вкус. Несмотря на удобное кресло и в целом приятную погоду, за ночь его руки и ноги затекли и даже хваленая регенерация носителя Кода ничего не могла с этим поделать.
Потому весь путь от собственного особняка, на площадке перед которым приземлился челнок, в котором он сейчас находился, до самой орбиты Земли, где сейчас расположились силы ОЧР, он провел полулежа, втайне радуясь тому, что его предшественник предусмотрел удобные большие сидения для собственного транспортного челнока. Спать на неудобных стальных скамьях, то и дело врезаясь головой в металлические застежки противоперегрузочных ремней было бы несколько некомфортно.
Приняв сидячее положение, Лелуш потянулся к небольшому чемодану, в котором хранились его немногочисленные личные вещи и извлек оттуда, аккуратно уложенную ранее маску.
Совершенно новая, доставленная вчера утром прямиком из особого ателье при Ордене, маска в определенном роде была произведением искусства. Сохраняя верность оригинальному дизайну, внутри она претерпела существенные изменения. Убранный механизм, позволявший открывать секцию маски, для использовани Гиасса, позволил обеспечить герметичность, а также превратить маску в большой тактический дисплей. Основная идея был позаимствована из маски его предшественника, однако железо обновили.
Обновили и сам костюм Зеро. Пускай Лелуш и предпочитал быть старомодным, но он в определенной мере ценил собственную безопасность и защищенность. Даже несмотря на наличие бессмертия. Потому, фиолетовый камзол Зеро теперь был выполнен из адаптивной ткани, реагирующей на условия внешней среды. В теории, в комбинации с системами жизнеобеспечения встроенными в шлем, костюм позволял выжить в открытом космосе на протяжении нескольких минут. Впрочем, проверять, насколько это соответствует истине, ви Британия остерегался.
ОС шлема загрузилась, открывая доступ к собственному функционалу. Однако Лелуш не обратил на это внимания, разглядывая стерильно-белую громаду космического крейсера, к которому они подлетали.
Несущий крейсер Флота Соединенных Сверх Штатов 'Корнелия' и по совместительству свежеиспеченный флагман Ордена Черных Рыцарей. Причем 'свежеиспеченный' - фактически в прямом смысле этого слова, корабль сошел со стапелей не далее как две недели назад и уже успел принять боевое крещение в битве за Землю. Корабль стоял в боевом охранении около Пендрагон-3 и за время боя подбил несколько вражеских фрегатов, которые позже были уничтожены найтмарами.
Флагманом этот корабль стал благодаря именно своей результативности и некоторому фавору, который имел Лелуш по отношению к Японии. Большую часть своей сознательной жизни он провел именно в ней, пускай и оккупированной Британией и потому он был более привычек к людскому менталитету тех мест.
Наконец шлюз корабля открылся, пропуская внутрь чрева корабля челнок с Зеро на борту. Они плавно прошли сквозь силовой щит, отделяющий атмосферу корабля от прожорливого вакуума космоса и аккуратно приземлились.
Дверь челнока с шипением отъехала в сторону. Поднявшись со своего места и подхватив кейс с вещами, ви Британия выбрался из судна, чтобы оказаться в окружении почетного караула из бойцов ОЧР, который выстроился коридором, отдавая честь.
Пройдя сквозь строй солдат, Лелуш столкнулся со статным мужчиной лет пятидесяти на вид одетым в офицерскую форму. Система распознавания лиц в шлеме мгновенно среагировала, отыскав в базе имя и звание. Которые впрочем Лелуш итак знал.
- Командор Курибаяси? - на это немолодой японец едва заметно улыбнулся и с легким полупоклоном протянул руку.
- Так точно, Зеро. Добро пожаловать на борт 'Корнелии'.
Они пожали руки, после чего командор несколькими невербальными движениями отпустил солдат, которые вернулись к выполнению своих обязанностей, после чего обернулся к Лелушу.
- Пройдемте со мной, я покажу вам корабль.
Кивнув в ответ, Лелуш двинулся следом за командором. Тот шел буквально на три шага впереди него, чеканя шаг. Стоило им выйти из ангара, как Курибаяси подал голос:
- Разрешите спросить, сэр?
- Спрашивайте. - Лелуш не видел причин отказывать.
- Какую роль вы отводите Флоту в этой кампании? - с немалой долей серьезности спросил офицер.
Это был ожидаемый, но весьма скользкий в некоторых местах вопрос. Особенно если имелось ввиду личное мнение Лелуша по этому вопросу.
- Смотря что вы имеете ввиду. - это был весьма уклончивый ответ, дающий Лелушу возможность узнать чуть больше о настроениях командора и дать ему больший простор для маневра.
- Флот и Орден - это две разные организации, подчиняющиеся вам, Зеро. Организации во многом схожие, но также во многом и разные. И если Орден находится в вашем полном ведении, то Флот - это образование созданное и учрежденное ССШ и переданное вам под командование. И если ранее Орден не сильно вмешивался в дела Флота, то за последнюю неделю все несколько изменилось. И некоторые мои коллеги опасаются ваших дальнейших действий. Сможете ли вы удовлетворить любопытство старого вояки или же мне стоит положиться на суждения моих коллег?
'Если переводить это с языка словесных кружев, то 'Не всем нравятся новые перемены' и потому я должен знать, могу я тебе доверять или нет?' - подумал Ламперуж, мысленно прокручивая в голове варианты ответов.
Возникла неловкая пауза, когда оба собеседника молчал, находясь в раздумьях.
- Флот - это важнейшая боевая единица нашей армии. Наш транспорт, наш дом, наше оружие. Да, Орден полагается на найтмары, но найтмары без кораблей их транспортирующих много не навоюют. И в этом роль Флота я умалять не намерен.
На секунду Курибаяси расслабился, прежде чем спустя еще буквально мгновение застыть на месте, когда Лелуш продолжил.
- Однако не стоит забывать, что мы на войне, командор. И я сделаю все, чтобы победить. И если понадобится - я лично всажу пулю в голову вашим коллегам. Как говорится a la guerre comme a la guerre*. Я удовлетворил ваше любопытство?
Тадамити Курибаяси не был глупым человеком и прекрасно понимал, когда с ним говорят с позиции силы. И человек стоящий сейчас за его плечом имел полное право на такую позицию. Но и того что он сказал до этого хватило, чтобы составить начальное впечатление о новом командующем. А потому ему не оставалось ничего более как кивнуть.
- Более чем, Господин Зеро. Более чем. Прошу, следуйте за мной, кают компания уже совсем рядом...

***


Сорок минут спустя
Экскурсия по кораблю завершилась на капитанском мостике, который был совмещен с тактическим залом, для лучшего контроля над полем боя. Здесь Лелуша встретил уже знакомый ему Тактический Компьютер и также знакомый по прошлой неделе адъютант.
Точнее бывший Оператор Тактических Систем на Пендрагон Прайм, а теперь его новый адъютант.
Генри Лоусон. Таково было его имя. Лелуш потратил наверное около двух часов, прежде чем отыскал этого инициативного паренька среди длинного списка работников. И даже в этом случае ему пришлось привлечь Лили, чтобы та помогла отсеять непричастный персонал дворца. Предложение о переводе юноша двадцати лет от роду воспринял словно дар небес и сейчас в его глазах Лелуш видел нечто, что сразу заставляло его вспомнить о Тамаки, в те славные времена, когда тот был фанатично ему предан. Были они в чем-то похожи. Но Лелуш надеялся, что не слишком. Предательство Ордена... было непредвиденным исходом. И повторять такое Ламперуж не горел при всем своем желании.
- Вольно, Лоусон. - махнул он рукой вытянувшемуся струной адъютанту. - пилоты Нулевого Отряда уже здесь?
- Да, сэр. Прибыли еще вчера вместе с машинами. - тут же отчеканил парень, вызвав одобрительный кивок со стороны Лелуша, прежде чем тот повернулся к терпеливо ожидающему указаний командору.
- Капитан, сколько времени нам лететь до ретранслятора?
Курибаяси на несколько секунд задумался, что-то прикидывая.
- Плутон сейчас в афелии**, так что часа три на крейсерской скорости.
Лелуш мысленно присвистнул. Для него, пускай весьма поверхностно, но знакомого с астрономией преодоление столь огромных расстояний за такое смешное время было чем-то весьма удивительным. Но в реальности он всего лишь принимающе кивнул командору.
- Тогда командор, приказ по Флоту - выдвигаемся к ретранслятору Харон. Лоусон, собери всех пилотов Нулевого Отряда в кают компании через пятнадцать минут. Мне необходимо с ними познакомиться.
Тадамити кивнул, принимая приказ, после чего поспешил к капитанскому мостику, а Лоусон отдав честь скрылся с его глаз, по видимому убежав исполнять поручение, таким образом оставляя его в гордом одиночестве. Если таковым можно было назвать пребывание в весьма обширном зале с как минимум двумя десятками людей, которые будучи занятыми своими делами нет-нет да поглядывали на Зеро.
Простояв так с минуту, разглядывая аскетично-функциональное убранство корабля, Лелуш вдруг осознал, что по видимому дорогу в кают-компанию ему придется искать самому. Не то чтобы он совершенно не помнил, каким путем его вел командор, но он несколько сомневался в том, что безошибочно найдет дорогу с первого раза.
Но спустя еще несколько секунд он догадался вызвать карту корабля на дисплее шлема. Таким образом его конфуз прошел абсолютно незаметным для всего остального экипажа. Уже двигаясь в сторону кают компании Лелуш внезапно для себя нашел определенную иронию в том, что корабль названный в честь его дражайшей сестры Корнелии состоит под командованием чистокровного японца. 'Плоды глобализации во всей красе' - подумал он про себя, хмыкая под маской.
С королевской семьей и Корнелией вообще сложилась забавная история. К моменту, когда Наннали взошла на престол, а он, Лелуш уже покоился внутри криокамеры, из Королевской семьи помимо Наннали в живых оставалось целых двое человек. И если с Шнайзелем все было понятно, поскольку Гиасс Лелуша продолжил своей действие, то верность Корнелии Лелуш предсказать в полной мере не мог. Однако, его предсказания оказались верны и Корнелия поддержала Наннали, отказавшись от права на престол в ее пользу, как то сделал Шнайзель. Однако история на этом не закончилась. Спустя несколько лет после того как Наннали стала Императрицей и мировую общественность перестало лихорадить - Корнелия попросту исчезла. Не оставив ни обратного адреса ни каких либо подсказок, где ее можно было искать. Сам Лелуш полагал, что Наннали знала, куда и зачем отправилась Корнелия, однако молчала об этом до самой своей смерти. Так или иначе, последняя представительница целой ветви Королевской семьи попросту пропала с радаров и будь проклято чутье Лелуша, если эта история не всплывет где-нибудь в совершенно неожиданном месте.
В таких раздумьях Лелуш неспешным шагом достиг кают компании, которая в данный момент была практически пустой. Те несколько Членов Ордена, что находились внутри, тут же вытянулись в струнку, отдавая ему честь, однако сам Лелуш отмахнулся от них, присаживаясь за небольшой круглый стол в углу зала.
Кинув взгляд на часы, он отметил что до назначенной встречи у него оставалось еще чуть больше пяти минут.
***

Ханна Стадтфилд. Это же время.
Ханна развалившись лежала на койке в собственной каюте, докачивая из Интернета последние фильмы, пока у нее была такая возможность. За пределами Солнечной системы связь с основным хабом конечно была, но она была до жути медленной и стоило рассчитывать скорее на отсутствие связи, чем на ее наличие.
Собственная каюта для нее казалось невероятной роскошью, хотя впрочем таковой она и была, учитывая невероятную ценность пространства на космических кораблях. Однако подобные правила по видимому не работали для флагманских кораблей и не распространялись на пилотов особых подразделений. Во всяком случае именно так аргументировали размещение пилотов Нулевого Отряда в личных каютах.
Каллен прибыла на борт 'Корнелии' вчерашним утром, вместе с целой командой техников, которые должны были влиться в специальную команду техобслуживания, которая должна была обслуживать и собирать данные по машинам Нулевого Отряда. Естественно, что и новая, сошедшая со стапелей буквально в начале неделе экспериментальная машина прибыла вместе ней.
'Gurren S.E.I.T.E.N. Nine Elements' - именно так звучало официальное наименование новой машины. Первая за почти полтора века 'именная' модификация найтмара. Девятый Элемент - Нулевой. Да, новая машина была оснащена модификацией позволяющей использовать технологии эффекта массы в качестве вооружения. Левая рука Лотоса теперь была похожа на правую, содержа в себе вместо генератора Проникающей Волны генераторы ранзонаправленных полей Эффекта Массы. На полигонных испытаниях подобное вооружение позволяло создавать мощные возмущения пространственно-временного континуума, вплоть до аннигиляции материи попавшей в поле действия орудия. Но как и любой прототип, Нуль-Дезинтегратор был неоптимизирован и потребял огромное количество энергии, что делало невозможной установку орудия на найтмары ниже девятого поколения. Но даже для реактора Лотоса использование Нуль-Дезинтегратора было весьма ресурсоемким занятием. Потому и был собран тестовый прототип 'Девять Элементов', для обкатки и оптимизации расхода энергии.
От прочтения мануала по использованию нового вооружения Ханну отвлек громкий стук в дверь.
- Войдите! - прокричала она, не вставая с кровати.
В каюту почти ворвался молодой черноволосый паренек в форме Ордена. По его покрасневшему с выступившими на лбу капельками пота она вполне ясно поняла, что парень явно бегал по кораблю уже некоторое время.
- Мисс Стадтфилд? - спросил вошедший, припадая руками к коленям и наклоняясь чуть вперед, шумно дыша.
- Да? - ответила Ханна, недоуменно приподнимая бровь.
- Вас...Зеро...зовет...пилотов...Нулевого...Отряда...через..пять...минут. - прерывисто, часто дыша, выдавил из себя парень.
- З-зеро? - Ханна буквально подскочила с кровати.
- Да. В кают компании - более менее отдышавшись продолжил уже нормальным голосом...
- А ты вообще кто? - подозрительно спросила Ханна, разглядывая в себя в зеркале, приводя себя в надлежащий вид и разглаживая складки на форме.
- Генри Лоусон, мэм. Адъютант командующего Зеро.
Ханна кивнула, принимая информацию к сведению. Личный адъютант Зеро мог стать полезной ниточкой в будущем. Но пока ей надо было спешить. Часы на инструметроне показывали, что до встречи с Зеро оставалось что-то около четырех минут.
Вытолкав Лоусона из своей каюты, Ханна взяла низкий старт в сторону кают компании, и глядя на то как за ней бежит, еле поспевая, Лоусон, втайне радовалась своим хорошим физическим данным.
Пробежка вышла удачная и на месте они оказались на целых полминуты раньше назначенного срока. По быстрому оглядевшись, Ханна заметила и троих своих теперь уже сослуживцев, прибывших вчера вместе с нею на борт флагмана.
Внешне оставаясь невозмутимой, к кают компании бодрым шагом приближалась Базетт Фрага Мак-Ремитц. Ханна как никто другой знала о ней. В Евросоюзе не было более талантливого и упорного пилота чем она. Было вполне естественно что пилотирование 'Роланда' доверили именно ей. Эта Ирландка была на несколько лет старше Ханны и потому они разминулись буквально на год в Академии. Но несколько раз они встречались в настоящем бою, уже на Турнире Круглого Стола
***
.Их первый бой вышел действительно трудным, потому как Базетт была невероятно сильна в ближнем бою, компенсируя недостаток скорости Александров, невероятной техничностью движений, чего не могла себе позволить только выпустившаяся из Академии Ханна. Тогда ей удалось победить только по очкам, удачно задев кабину пилота выстрелом слеш-харкенов. Во второй раз, через год, они столкнулись в финале и в этот раз Ханне не повезло, однако она была очень близка к победе. Поскольку в матчах ТКС было запрещено использовать машины выше седьмого поколения, Ханна оказалась скованной в плоскости действий и Базетт удалось загнать ее в ловушку. Ханне удалось уничтожить руку и повредить ногу ее кошмара, но она не успела увернуться от выстрела из любимой винтовки ирландки - монструозного 'Фрагараха'. Так они сравняли счет друг с другом.
В этом году должен был состояться их решающий матч, но в связи с непредвиденной ситуацией, они обе оказались здесь. И Ханна без труда могла себе признаться, что она была рада увидеть Базетт здесь. Старый соперник иногда лучше даже самого верного друга. Увидев свою соперницу Базетт немного скривила губы в каком-то подобии улыбки и кивнула ей.
Повернув голову в другую сторону, Стадтфилд подметила оставшихся двух пилотов Нулевого Отряда. В один момент она даже подумала, что эти двое - братья. Хотя таковыми они не являлись.
Одетый в форму Ордена с нашитым на левой стороне груди флагом Китайской Федерации черноволосый мужчина был Лю Цысинем. Ханна только слышала о нем как о пилоте, поскольку тот в основном были известен лишь как пилот испытатель, а не спортсмен. Во всяком случае, если ей не изменяла память именно он провел первые полетные испытания найтмаров в открытом космосе. Большего о нем она вспомнить особо и не могла.
Зато она слышала о следующем пилоте. И тем более она была удивлена тому, что этот человек делает в Нулевом Отряде. Юта Ияма, чемпион мира по го, обладатель всех семи высших титулов по японскому го, человек который еще ни разу не проиграл компьютерному оппоненту в эту игру, несмотря на совершенствующиеся семимильными шагами технологии, а также одна из самых скандальных персон медийного мира Японии. После выигрыша на чемпионате мира он закатил огромную вечеринку на двести персон с проститутками и гектолитрами алкоголя, в результате которой чуть не сгорел отель в котором вечеринка и проводилась. Но лично Ханна знала его как самого откровенного охотника за юбками, которого Стадтфилд только знала. Не было ни одной вечеринки и ни одного места в котором оказывались они оба, чтобы Ханна не ловила свой взгляд на Юте, который увивался за новой пассией. Нет, он пытался за ней приударить, но после пятого комплимента ее стройным ногам, он получил пяткой в нос. После этого, ближе чем на пять метров он к ней не подходил.
И то, что некто вроде Иямы оказался в войсках, да еще и в таких элитных... Ханна не могла не признавать исключительных навыков этого человека как игрока, но для чего кто-то вроде него понадобился для пилотирования такой машины она понятия не имела. Во всяком случае она надеялась, что им повезет и Юта отнесется к пилотированию чуть более серьезно, чем он относился ко всему кроме своего любимого го.
Дождавшись пока все соберутся, Лоусон поприветствовал остальных пилотов, после чего они все зашли в кают-компанию, чтобы оглядеться в поисках Зеро, который обнаружился в дальнем углу помещения за круглым столом примерно на пять-шесть персон.
Когда они подошли, Лоусон вышел вперед, чтобы отчитаться.
- Сэр, как вы и просили, пилоты Нулевого Отряда прибыли.
Непроницаемая черно-фиолетовая маска повернулась к офицеру.
- Спасибо, Лоусон. Можете быть свободны.
Адъютант отдал честь и развернувшись на каблуках переместился... в сторону небольшого бара на другом конце помещения. Ханна даже улыбнулась. Этот Генри совершенно определенно был новичком во всем этом деле, но похоже что он неплохо справляется.
Но их вниманием уже завладел Зеро, который сделав приглашающий жест рукой, предложил им садиться.
- Итак, господа и дамы. Рад вас всех приветствовать в рядах Ордена Черных Рыцарей и в моем Нулевом Отряде.
- Мы также рады этому, сэр. - вежливо ответила Базетт, однако в ее голосе было столько льда, что Ханна невольно вспомнила об Антарктиде..
- Это честь для нас - низким басом проговорил Цысинь.
- Выбора у меня не было. - отметил необычайно хмурый Юта.
Ханна же предпочла промолчать, все еще неуверенная в том, чтобы она могла ответить Зеро, который между тем продолжил.
- Как вы уже знаете, каждому из вас доверили управление самыми современными и перспективными разработками в области найтмаров. Потеря вас и ваших машин - непозволительная роскошь, а потому я должен четко знать и понимать, на что каждый из вас способен. Я так понимаю, все ваши машины совместимы с тестовыми симуляторами? - дождавшись их одновременных кивков, Зеро продолжил, - хорошо, но все равно мы отложим на чуть более позднее время. А сейчас... любой хороший командир должен понимать чем дышат и думают его подчиненные, потому я попрошу вас рассказать немного о себе. Можете не вдаваться в подробности, скорее обрисуйте положение дел, основные интересы и причину по которой вы вызвались пилотировать. Начнем с более-менее знакомых мне лиц, мисс Стадтфилд, прошу вас, начинайте.
Ханна замялась. Почему именно с нее? Что она может о себе рассказать? Однако паника в ее голове утихла столь же внезапно как и возникла, задавленная понимаем того, что чтобы не опозориться надо начинать говорить.
- Лейтенант Ханна Стадтфилд. Двадцать лет. Наследница рода Стадтфилдов и компании 'AMT'. Собственно говоря это и определило мое вступление в армию и ОЧР. До недавнего времени - командир пилотажной группы Алых Лотосов. Экс-Чемпион Турнира Круглого Стола. Хобби - история Второго Черного Восстания. - на этом запал Ханны иссяк и она утихла, ожидая следующих представлений.
Зеро кивнул, как бы принимая ее слова. Ханне стало чуточку легче от такой реакции. Следующим начал говорить Цысинь.
- Капитан Лю Цысинь. Тридцать девять лет. Пилот-испытатель фреймов уже почти двадцать лет. Это был мой долг, защитить Родину. Император Тяньгун сделал великий дар, дав мне возможность пилотировать Небесного Дракона. Теперь моя цель - оказаться достойным этого дара.
- Это похвально - прокомментировал исповедь Цысиня Зеро.
Следующей заговорила Базетт.
- Мое имя - Базетт Фрага Мак-Ремитц. Двадцать четыре года. Действующий чемпион Турнира Круглого Стола. Я пилотирую потому, что так делал мой отец, потому что так делал мой дед и мой прадед. Честь Клана требует, чтобы я доказала доблесть Мак-Ремитц в любом бою. И 'Роланд' - это лишь инструмент в моих руках. Этого достаточно, Зеро?
- Более чем. - Зеро был все также немногословен. Ханна же задумалась. Услышанное от Фраги не было похоже на все то, о чем она говорила в многочисленных интервью, которые у нее брали после победы на ТКС. Там она представала в меру эмоциональной и достаточно рассудительной женщиной, которая всегда говорила о том, что пилотирование - это любовь всей ее жизни. И такая реакция... она видимо предназначалась конкретно для Зеро. Мысленно Стадтфилд поставила себе заметку о том, что надо будет растрясти соперницу на подробности подобного отношения к Командующему.
Меж тем представляться начал Юта.
- Юта Ияма. Девятнадцать лет. Чемпион мира и обладатель всех семи Высших Титулов Японии по Го. Я практически не умею пилотировать фреймы Старших Поколений, кроме базовой тренировки, однако у меня не было выбора. Премьер-Министр очень... настаивал на том, чтобы я стал пилотом Курокири, обещав в таком случае закрыть глаза на некоторые мои... прошлые выходки. Однако боюсь много пользы от меня не будет.
От этих слов даже Базетт не смогла удержать лицо.
- Почему ты был выбран пилотом? Экспериментальные машины старших поколений невероятно сложны в освоении и требуется или огромный талант, или существенный опыт чтобы справиться с подобной машиной! - проговорила шокированная ирландка.
Но ответить Ияма не успел.
- Думаю, что ответить на этот вопрос смогу я. - подал голос Зеро, вновь возвращая к себе внимание присутствующих.
- Дело в том, что мне знаком тип машины, пилотом которой был выбран Ияма-сан. Нет, что вы, я совсем не пилот. Скорее специалист по использованию фреймов и их истории, - быстро поправился Зеро, глядя на недоверчивые взгляды пилотов, - Дело в том, что проект Курокири основан на более ранней модели кошмара восьмого типа Z-00 'Мираж'.
- Тот самый Мираж? - не удержалась Ханна. Ей было знакомо это наименование. Как никак, эта машина была полулегендарной. Даже велись споры о ее существовании. Впрочем, наличие у нее дома самого полного собрания свидетельств о деятельности ОЧР позволяло ей с уверенностью говорить о существовании Шинкиро.
- Да, это личный фрейм построенный во времена ВЧВ специально для Первого Зеро. Курокири является его модификацией. Однако из-за того, что машина создавалась специально под пилота для ее модификации требуется некто... похожий, для успешного пилотирования.
- Я похож на Первого Зеро??! - в голосе Юта сквозило недоверие смешанное с удивлением.
- Он похож на Первого Зеро??! - Фрага похоже была наслышана о похождениях Иямы, поскольку ее голос звучал как минимум недоверчиво.
Зеро наклонил голову набок, как будто рассматривая Ияму.
- О нет. Ияма-сан похож на кого угодно, но не на Первого Зеро. Однако это не отрицает факта того, что мой предшественник и Ияма-сан имеют схожие черты. В частности тактическое мышление и умение предвидеть действия противника. Курокири как и Мираж обладают уникальной защитной технологией - Полем Абсолютной Защиты, представляющим собой сильно улучшенную версию Пламенного Сияния. Однако поддержание Абсолютной Защиты требует много энергии и вычислительных ресурсов, потому система ПАЗ требует помощи со стороны пилота, который должен конфигурировать щиты в режиме реального времени. А это, насколько мне известно, требует стратегического мышления и умения предугадывать атаки противников. Что входит в набор навыков, которыми должен обладать чемпион мира по Го. - это объяснение удовлетворило всех, однако Ханна не могла сказать, что ее не заботили пилотские навыки Иямы.
- Играете, Зеро-сан? - Юта и Зеро встретились взглядами. И Ханна не могла не отметить, что взгляд Иямы был далек от легкомысленного.
- Знаю правила, не более того. Предпочитаю шахматы.
Юта улыбнулся.
- Хорошая игра, но слишком простая на мой вкус.
- Как знать, Ияма-сан, как знать... - ответил ему Зеро прежде чем вновь обратиться ко всем, - итак, Господа, я услышал вас. Всем спасибо. В ближайшее время мы проведем серию тактических симуляций, чтобы я мог примерно себе представлять возможности ваших машин. Мистер Лоусон вас оповестит. На сейчас все свободны.
Ханна облегченно поднялась с места, намереваясь покинуть кают-компанию, но была остановлена голосом Зеро.
- Разве что... мисс Стадтфилд, вы не могли бы ненадолго остаться. У меня есть к вам несколько вопросов.
В этот момент Ханна почувствовала, что небо упало ей на плечи.
- О чем вы хотите узнать, Зеро?

***


Лелуш ви Британия
Честно говоря Лелуш не ожидал такого. Нулевой отряд до боли напоминал напоминал ему первый состав Ордена, который существовал всего ничего. Цысинь был похож на его старого учителя Тодо. У того также были очень сильны его понятия о чести и желание защищать свою родную страну. Мак-Ремитц очень сильно напоминала Асахину, такая же прямая и несгибаемая, так еще и эта очевидная неприязнь к нему. Ламперуж понятия не имел, чем и когда он успел разозлить эту ирландку, но ее неприязнь веселила. Люди которые испытывают такие эмоции и при этом так пытаются их скрыть всегда забавляли его. Он сможет сыграть ее.
А вот Ияма... он был похож на Тамаки. Наверное. Во всяком случае в плане отношения к жизни. Хотя тут больше этот японец напоминал ему ядерную смесь из Кловиса и его самого. От Кловиса ему досталась любовь к прожиганию жизни, а от Лелуша - страсть к азарту. Да, именно к азарту. Он увидел это в глазах Иямы, когда тот спрашивал его о том, играет ли он. Правила лелуш действительно знал, но считал игру не слишком интересно по той причине, что за пределами Японии та была практически неизвестна, и в нее не играла вся Британская Аристократия. Юта был бы опасным человеком, если бы его праздные наклонности были для отвлечения внимания, но судя по тому, с какой горечью тот говорил об отсутствии выбора, своими 'грешками' тот наслаждался сполна.
Что же насчет Стадтфилд... она сейчас стояла перед ним. Так похожая на свою бабушку она одновременно разительно отличалась от нее в чем-то совершенно неуловимом для Лелуша. Каждый раз, когда он было приближался к ответу, в чем же они различались, ответ все дальше ускользал от него. Подобные мистерии своего разума ему не нравились, однако у него не было времени на то, чтобы решать их.
- Мисс Стадтфилд, для начала я хотел бы выразить восхищение вашими навыками пилота. Я лично наблюдал за тем, как вы забрались внутрь вражеского дредноута прежде чем это догадались сделать остальные.
Девушка заметно смутилась. Впрочем, подобную реакцию Лелуш отмечал на всем протяжении не совсем длинного разговора с членами отряда. И в этом девушка напоминала ему Каллен, во всяком случае именно ту Каллен, которая верила в непобедимость, непогрешимость и неуязвимость идеи по имени Зеро.
- Н-не стоит, Зеро. Я всего лишь выполняла свой долг.
- И делали это отменно, я вам могу сказать. Но я попросил вас остаться по несколько другим причинам. Точнее у меня к вам есть несколько вопросов и одна просьба. Могу я озвучить их?
- Конечно. - быстро кивнула девушка, превращаясь в слух.
- Для начала, вы не могли бы пояснить, что ваш отец имел ввиду в формулировке: 'тестирования оборудования нового поколения'? Я был несколько озадачен, когда получил этот запрос.
- Отец не прислал вам спецификации? - Ханна явно была удивлена. И это было странно. Рубен Стадтфилд провернул все это за спиной у дочери? В таком случае дела принимали весьма интересный оборот. Нужно будет приглядеться к этой всей ситуации повнимательнее.
- Боюсь что ничего подобного я не получал. - Лелуш вложил в голос определенную долю сожаления.
Девушка нахмурилась, после чего открыла уни-инструмент и пробежалась по голографическим клавишам.
- Сейчас я вам отпра... а куда отправлять? - конфуз на ее лице заставил Лелуша улыбнуться под маской, вспоминая прошлые деньки.
Быстро продиктовав девушке рабочий адрес почты, он спустя полминуты получил файл с очень знакомым наименованием, в котором изменили лишь одного слово.
- 'Девять Элементов', верно?
- Именно так, сэр. - кивнула девушка.
- Спасибо, мисс Стадтфилд. Тогда другой вопрос. С ваших уходом образовалось вакантное место в Первом Отряде. И если с фигурой мистера Дорнабетте в качестве командира я поспорить не могу, то вот с отбором кандидатов в столь престижный отряд у меня возникают некоторые заминки. У вас случайно нет никаких кандидатур, которые вы могли бы порекомендовать, как один самых опытных членов?
Девушка задумалась. Этот вопрос был сложным и для самого Лелуша, потому как брать полных неумех он не хотел, а квалифицированных кадров еще надо было отыскать. Наконец девушка медленно ответила.
- Я перешлю вам список кандидатов. Есть пара человек на примете. Что-то еще?
- Да. Знаю, что с моей стороны этот прозвучит несколько странно, но вы мисс Стадтфилд говорили насчет своего увлечения историей Второго Черного Восстания. Это так?
- Да, но это разве важно? - она явно была удивлена.
- Как ни странно, да. Я испытываю определенный кризис идей связанных с тем, как мы должны организовать контрнаступление на силы турианцев и потому у меня появилась просьба. Не могли бы вы предоставить материалы по моему предшественнику, Первому Зеро? Изучение его истории и тактик может помочь мне с некоторыми планами, которые я сейчас разрабатываю.
Лелушу на самом деле нужна была эта информация. Не то чтобы он не помнил своего прошлого, все же память у него была весьма и весьма хорошая. Нет, вовсе не поэтому. Ему было необходимо знать, как много информации можно на него накопать, если иметь желание. А семья Стадтфилдов обладала крупнейшим архивом информации связанным с его Восстанием.
В этот раз внучка Каллен молчала достаточно долго прежде чем ответить.
- Боюсь... что мне придется спросить разрешения у моего отца, но мне кажется, что он даст свое согласие. Лично я не вижу никаких проблем.
Лелуш встал и легонько наклонил корпус, означая полупоклон.
- Я благодарю вас за щедрость. Я ценю это.
Девушка снова зарделась, но на сей раз от его благодарности.
- Н-не за что. Я еще ничего не сделала. Да и в конце концов это ведь ради победы.
'Если бы это было ради победы...' - подумал про себя ви Британия, поджимая губы.
- Да. Ради победы, мисс Стадтфилд. Все ради победы.

***


Полтора часа спустя
- Так вот как выглядит этот "Ретранслятор"...
- В первый раз прыгаете за пределы Солнечной Системы?
- В первый раз покинул Земную орбиту.
- Завидую вам, Зеро. В первый раз это всегда волнующе.
- Если бы, командор. Боюсь, что условия при которых это происходит не дают размышлять о красоте.
- Ваша правда. Но вы говорили о том, что вам необходимо посмотреть вживую? Для чего вам это?
- О, командор, это весьма интересный вопрос. Скажите, что вы думаете об астероидах?
- Думаю мы с вами найдем общий язык, Зеро.
- Взаимно, Курибаяси-доно. Взаимно.



* На войне, как на войне. (фран.)
** Наиболее удалённая от Солнца точка орбиты планеты или иного небесного тела Солнечной системы, а также расстояние от этой точки до Солнца.

***

Турнир Круглого Стола - всемирные соревнования по пилотированию найтмаров под Эгидой ОЧР и СБИ