Глава 14. Домашние хлопоты
   На пороге собственного города меня встретил Лефёвр. Он бы явственно обеспокоен, но при этом обеспокоен как-то... радостно. Похоже, случилось что-то если не "совсем хорошее", то, по крайней мере, интересное.
   - Господин... - начал рассказывать архитектор после обязательного набора вежливых телодвижений, - ...знакомые из Гильдии Торговцев подсказали, что сейчас на строительный аукцион Гильдии выставлены чертежи Цитадели Тьмы. Представляете?
   Я представлял. Очень хорошо представлял. В свое время, разбираясь в постройках Хранителей Древних, Инферно и Некромантов, я долго облизывался на это чудо. Высокие и крепкие стены, которые не враз возьмешь даже осадными ритуалами высшего ранга, а простые стенобитные заклятья - только укрепят их прочность. Высокие башни с боевыми площадками, на которых стоят могучие артефакты, делающие попытки установки осадных орудий в зоне их поражения не то, чтобы совсем невозможными, но, скажем так, крайне затратными. Ров, заполненный, в зависимости от конкретной вариации Цитадели, хищными мхами, Адским пламенем, или Туманом Безумия - делает попытки подняться на стены, или же подогнать к ним осадные башни, отдельным удовольствием. Также, в комплекте с Цитаделью всегда идут Чертоги Безбрежной смерти, Мастерская артефактора, и, опционально, несколько не менее полезных строений. Ну и вид у всей этой красоты - соответствующий. Чтобы у осаждающих руки сами собой руки опускались, даже независимо от игромеханических эффектов. Впрочем, эффекты на минус к боевому духу и удаче атакующих - тоже вполне себе присутствуют. Ну и, главное, в такой Цитадели постоянно присутствует аватар бога, выдавшего задания упомянутой цепочки, что добавляет штурму данной цитадели поистине незабываемые впечатления.
   Есть у данного чуда и вполне себе отчетливые недостатки. И первый из них - это то, что добыть ее чертежи можно разве что через запредельной сложности и запутанности цепочку квестов божественного ранга. То есть, надо сначала привлечь внимание божества, потом - добиться его расположения, а потом - выполнить цепочку квестов, о которой известно только то, что она просто ломает не слишком умные головы... иногда даже и в буквальном смысле этого слова. Второе, что известно об этой цепочке однозначно: по крайней мере часть квестов идут под клятвой неразглашения. Конечно, случались "умники", пытавшиеся эту клятву нарушить... По слухам, таковых даже реролл не спасал: боги как-то ухитрялись отслеживать осмелившихся вызвать их гнев, и устраивали перерожденцу "веселую жизнь", а по еще более недостоверным слухам, боги ухитрялись дотянуться даже и за грань мира.
   Второй недостаток следовал из первого. Если уже добывший данное чудо не мог воспользоваться им сам, то выставлял на аукцион по космической начальной цене, и ни в коем случае не указывая цену выкупа. И высоченная начальная цена взлетала немедленно. За такие чудеса торговались даже не кланами - союзами кланов, вкладывали реал и распродавали ценнейшие артефакты, чтобы сделать ставку.
   - Представляю, - уныло кивнул я. - Очень хорошо представляю. Но мы, даже продав все население домена, включая еще не подчинившихся кочевников, в рабство, и заложив сам домен, не сможем наскрести даже на десятую часть начальной ставки, не говоря уже о том, что начальной ставкой там точно не ограничатся.
   - Господин, - покачал головой Лефёвр. - Я ни в коем случае не предлагаю такую глупость, как попытка участвовать в торгах. Однако, пока крупные игроки отвлечены - цены на менее интересные чертежи могут оказаться... существенно ниже, чем могли бы быть в другой ситуации.
   - Хм... - я с трудом удержался от желания долбануться головой об стену. Такой очевидный момент прохлопать ушами - это надо умудриться. - И что же Вы предлагаете?
   - Вот, - он протянул мне список позиций, которые остались без внимания "старших братьев" исключительно попущением Изменяющего пути...
   Я просматривал список и предполагаемые цены. Что сказать... даже с учетом добычи с кочевников, введения денег из-за грани и поступления налогов... минус планируемые расходы... В общем, с трудом и в натяг хватит на что-то одно.
   "Терраномикон". Строение Империи Света. Представляет собой, как и сказано в названии, луч света, упирающийся в небеса и видимый на огромном расстоянии и днем, и ночью. Само присутствие этого строения в домене добавляет +1 к Логистике всем командирам отрядов и ведущим караванов, и +1 к Навигации капитанам кораблей и судов. Оглушительно роскошное строение. Очень хочется. Но... "Строение возводится именем Владыки Света", и только его пристального внимания к моему домену мне и не хватает. Увы. К тому же, есть и еще один момент: те "большие дяди", которые заинтересуются этими чертежами, вряд ли будут торговаться за Цитадель Тьмы. Так что цены на аукционе, скорее всего, уже взлетели, и даже вступать в этот спор - совершенно бессмысленно.
   "Палаты боли". Входят в базовый набор демонического замка, так что интересны, в основном другим темным фракциям, но не самим демонам. Позволяют, захватив в плен чужого мага, выпытывать из него тайны его заклинаний. Весьма и весьма полезное строение. Но... Присутствие на моей территории лишних демонов с их абсолютной преданностью Архидемону и его экспансионистским идеям - не радует просто категорически.
   "Библиотека". Расово-нейтральное строение, что, в данном случае - скорее минус по аналогии с "Терраномиконом": светлые будут торговаться и взвинтят цену. Ускоряет исследование заклинаний в "Заклинательном Покое" на 15%, ускоряет тренировку магических характеристик героя и состоящих в его армии чародеев на 10%. Вещь крайне полезная, так что, если получится купить и построить - будет более чем уместно. Но вот мучают меня смутные сомнения. Дальше...
   "Палаты новой травы". Строение эльфийского замка. Теоретически, там должны работать мирные ботаники, выращивающие все новые растения с разными полезными свойствами. На практике же тамошние безбашенные обитатели всегда готовы опробовать выведенные организмы и полученные из них, скажем так, "вещества" на "добровольцах", чтобы сподвигнуть их к расслабленной и непринужденной, а главное - откровенной беседе. Т.е. в итоге это что-то вроде демонических Палат Боли. Главный недостаток вроде бы тот же, что и у "Терраномикона": интерес светлых, и ожидаемое повышение цены. Но вот есть маленький нюанс: тот, кто возведет это строение - рискует испортить отношения если не с Вечным лесом как фракцией, то, по меньшей мере - с некоторыми представителями верхушки этой самой фракции, теми самыми высокопоставленными и высокомудрыми эльфами, которые любое изменение рассматривают как шаг к Хаосу. В общем - надо будет посоветоваться с Реалуэ... а то и с самой Матерью эльфов. И если она не против... Хотя, о чем это я? Если бы богиня была против - строение просто стало бы недоступно. То, что "воля богов превыше ограничений, наложенных глупыми и самонадеянными смертными" - мне уже продемонстрировали.
   "Башня Тьмы". Строение от Ковена Некромантов, хотя и доступно к постройке любой фракцией (хотя у тех же Империи Света и Вечного леса вызовет, как минимум - неодобрение властей, а как максимум - Очищающий поход на земли "продавшегося Тьме еретика"). +5% к эффективности любых проклятий, +1 навык, доступный к изучению. Хотя и не входит в базовый набор некромантов, но чертежи встречаются достаточно часто (по крайней мере - на фоне прочих нестандартных строений). В общем, велика вероятность, что удастся купить по приличной цене... но вот полезность и близко не сравнима с пользой от "Палат новой травы" и "Библиотеки". То есть, рассматривать покупку стоит, но только если не получится купить что-то более стоящее.
   Я просмотрел еще несколько более специфичных строений, вроде "Вивария" чернокнижников, "Лаборатории мастера големов" магов Конфедерации, "Школы Навигаторов" Повелителей моря... Все они давали некоторые плюсы, которые либо были для меня бесполезны, либо слишком ограничены в применении. В общем, пока что последовательность покупки такова: "Палаты новой травы", если не получается купить чертежи - "Библиотека", если опять мимо - "Палаты боли" или "Башня Тьмы".
   Представительство Гильдии встретило меня вполне гостеприимно. Ожидаемо представитель Гильдии предпочел следовать широко распространенному этикету. Признаться, меня подобные проблемы до сих пор обходили стороной. Но основной принцип универсален: чтобы показать серьезность предстоящего разговора, следует внимательно, вдумчиво и без спешки выполнить сопутствующие дела. В частности, мы с Квентином Шварцвальдом, представителем Гильдии в моем городе, неторопливо пили чай, приготовленный красивыми девушками прямо при нас, и обсуждали эльфийские картины.
   Не сказать, чтобы я был специалистом, но благодаря Иримэ пришлось немного разобраться в искусстве и культуре Вечного леса... по крайней мере - в достаточной степени, чтобы указать, что одна из представленных нашему вниманию картин (покупку которых гильдейский представитель как раз и хотел обсудить с вежливым и понимающим собеседником) - несомненная подделка, автор которой даже близко не приближался к "священным меллорнам", а по некоторым признакам - и вовсе был из Каганата. И, когда Иримэ мой "диагноз" подтвердила (указав даже конкретную область фракционных земель Каганата, в которой распространена школа, породившая данное произведение искусства), Квентин расплылся в широкой улыбке. Кажется, ему в голову пришла мысль о том, чтобы купить именно эту подделку... и кого-то с ее помощью нагреть. Впрочем, это меня не слишком касалось. А вот чайная церемония (пусть и несколько примитивная, в сравнении с японской) тем временем подошла к концу. И радушный хозяин мигом превратился в делового человека, готового обсуждать сделку.
   Экран аукциона был оформлен в виде свитка, в который были занесены как наименования лотов, так и история ставок по ним, что было весьма познавательно. В частности, из трех экземпляров чертежей "Палат новой травы" два были выставлены до начала торгов за Цитадель Тьмы. И резко остановившийся рост ставок не оставлял сомнений, что момент для покупки третьего комплекта, появившегося на торгах уже после столь лакомого лота, выбран если не оптимально, то близко к этому.
   - Вот, - я грохнул на стол перед Квентином мешочек с золотом. - Действуйте следующим образом...
   Точные указания о начальной ставке, сроках и условия перебивания ставок конкурентов, предельной сумме, до которой следует торговаться и последовательности перехода на другие лоты заняли некоторое время. Разумеется, все этим я могу заниматься и лично, а подобное делегирование полномочий открывает перед Квентином некоторый простор для махинаций... Однако, личное управление торгами займет у меня слишком много времени в ущерб другим делам, которым следует уделить внимание. А злоупотребления... Думаю, Ставр, с его формирующейся, но уже вполне работоспособной сетью агентов, в том числе - и в составе сотрудников представительства гильдии, сумеет обеспечить меня информацией, которая отнюдь не относится к секретной, или же защищаемой, на основе которой можно будет сделать выводы о контрагенте, и о том, насколько он достоин доверия. И, право же, подобная информация с лихвой окупит финансовые потери в случае нечистоплотности Квентина.
   Закончив свои дела в Торговой гильдии, я отправился к Башне Оракулов, и с некоторым удивлением увидел у ее подножия некоторое копошение. Группа кобольдов под руководством старшей Видящей и Говорящего с Лесом старательно расчерчивали на вымощенной гладким камнем площадке сложную колдовскую фигуру. Что интересно, кобольды по самой своей природе лишены магии, и их действия никак не влияли на "тайную половину мира". Так что то, что Видящая и шаман задействовали именно их было несколько странно.
   Я устроился поудобнее, и погрузился в созерцание, пытаясь понять суть и смысл происходящего. Что-то подсказывало мне, что это - важно, и что понимание того, что я сейчас вижу - приблизит меня к моей истинной цели: пониманию настоящей магии, а не набора предустановленных заклятий, который считают "магией" подавляющее большинство игроков. Иримэ опустилась на колени у меня за спиной и положила руки ко мне на плечи. Так действительно стало удобнее. Я отрешился от восприятия незначительных мелочей. Труднее было отказаться от восприятия происходящего через внутренний диалог. Слова упорно переводили воспринимаемое в область привычного, навязывали призму восприятия, мешали познать новое. Отказаться от этой смыслообразующей призмы, отступить на шаг от привычных понятий, прекратить попытки загнать реальность в прокрустово ложе слов, было довольно-таки тяжело. В какой-то момент, я решил было, что уже не справляюсь. Но прохладные руки эльфийки вернули мне уверенность в себе и способность продолжать попытки. И хлопок одной ладонью разлился чарующей мелодией железной флейты без единого отверстия. Когда же я уже почти сумел понять, в чем смысл прихода патриарха на восток, мне открылась и частная истина, в поисках которой я и погружался в эти видения.
   Всплыв из видений и прекратив медитацию, я потратил некоторое время, чтобы вернуть себе человеческое восприятие и понимание мира, и уложить понимание прочитанного в Хрониках Акаши в слова. Да, таким образом сложно прийти к пониманию истин высших порядков, зато так можно полученное знание проанализировать и превратить в применимые навыки и полезную информацию, которой, в отличие от мистического озарения, можно поделиться с другими.
   - Это - зеркало, - через несколько минут безуспешных попыток я сумел-таки сформулировать то, что осознал в момент сатори.
   - Да, - кивнула Иримэ. Я не видел этого жеста, поскольку девушка так и сидела у меня за спиной, но я его почувствовал.
   - И в нем, - я снова кивнул на расчерчиваемую фигуру, - в нужный момент отразиться нечто... с Той Стороны.
   Это не было вопросом, но Иримэ снова ответила.
   - Да.
   - В этом, собственно, суть любого ритуала, - продолжил я переводить в дискретные символы истину "мощности континуума".
   - Любого, - подтвердила Иримэ. - Хорошо, что ты понял это сам, и маме не пришлось тебе это объяснять... У меня, вот, не получилось.
   В голосе эльфийки мелькнул легчайший флер зависти, впрочем, немедленно исчезнувший, когда я положил свою руку на ее ладошку.
   Только тут я обратил внимание на мигающий на краю восприятия значок системного сообщения.
   "Выполнено скрытое задание "Шаг в магию 1". Награда: навык "Понимание ритуалов 2", навык "Понимание". К некоторому моему удивлению, система не просто вручила мне эти навыки, как было раньше, но запросила - пожелаю ли я принять эту награду?
   Я стал рассматривать предлагаемое поподробнее.
   Если с Пониманием ритуалов все было понятно: просто линейное улучшение эффективности ритуалов и шанса понять проводимый ритуал и записать его в свою Книгу, то вот навык более общего порядка "Понимание" без уточнения чего именно, меня заинтересовал.
   С "Пониманием" без уточнения "понимание чего именно" мне предлагают, все было сложнее, но и интереснее. Во-первых, это оказался классовый навык Оракула. То есть, вроде бы, он просто обязателен к получению, раз уж я - "Оракул". Да и общее описание "Увеличивает вероятность понять полученную информацию. Работает с любыми навыками, улучшающими восприятие: "Орлиный глаз", "Чуткий слух", "Ночное зрение", "Следопыт" и другими" - было весьма и весьма привлекательно. Но, с другой стороны, именно он был причиной того, что получение награды требовалось подтвердить. Все очень просто: владение навыком "Понимание" исключало получение другого, широко разрекламированного навыка: "Архимаг", повышающего эффективность заклинаний системой магии, причем неслабо так повышающего... Однако, для меня выбор не представлял трудности: чем дальше, тем очевиднее было, что любые навыки, увеличивающие мою личную силу и возможности - постепенно теряют полезность. А вот навыки, улучшающие понимание того, что я делаю, либо позволяющие мне совершенствоваться в качестве Оракула или же правителя - в безусловном приоритете. Так что "Принять" я нажал без какого-либо внутреннего сопротивления. Не быть мне архимагом...
   - Пойдем, - улыбнулся я Иримэ, - поинтересуемся, что такое твоя мама с Битором сотворяют?
   - Пойдем, - кивнула эльфийка. - Мне тоже интересно.
   Выяснилось, что Видящая и Говорящий с Лесом готовили ритуал, который позволит мне найти того самого "Врага огня", о котором говорил мне Дух реки. Изменения в материальном мире представляли собой некую "полировку", которая позволит Вратам Духов отразиться в реальности с тем, чтобы через них прошел человек. Разумеется, требованием для вхождения во Врата было "владение школой Шаманизма", так что идти предстояло мне.
   Пылающий костер, чьи языки отражаются в гранях серого кристалла, выбитого с одной из серых птиц в катакомбах Акрелата, четкий, гипнотический ритм бубна в руках Говорящего-с-Лесом, заунывная мелодия варгана, на котором играет Видящая, дурманный дым сгорающих трав... Реальность разломилась передо мной черным провалом. И я шагнул вперед.
   "Что вверху, то и внизу"... Степь Нижнего мира раскрылась передо мной. Хранительница Мираа духов неживых, в отличие от ее собрата в Верхнем мире, не удостоила меня своим вниманием. Что ей крошечная мошка, посмевшая потревожить извечное бурление Сил?
   Упав на жесткую, выжженную солнцем, землю Нижнего мира, я перекатился, поднялся на колено, и встал. Одинокий маг, маг без свиты, без живого щита, готового принять удар - зрелище жалкое. Так что я немедленно принялся за призывы. Археон, стая орнисов, медведь и виверна сильно просадили меня по мане... зато теперь мне было немного спокойнее.
   В месте моего появления в Нижнем мире не было расчерченной кобольдами пентаграммы... но вот костер - горел. И из этого огня вылетела стрела, разом снявшая у меня треть хитов. Боль от ожога едва не вырубила меня. С трудом, стиснув зубы, чтобы не заорать, я прыгнул спиной вперед, от столь агрессивного костра. И между мной и опасным огнем воздвиглась бронированная громада огнеглазого. Следующая стрела ударила в него... и тут же выяснилась разница, между хилым магом и могучим воином: для демона Хаоса, с его запасом жизненных сил и устойчивостью к огню, полученный удар был даже не царапиной.
   - Кто ты и почему напал? - спросил я, "храбро" укрываясь от нападающего за широкой спиной огнеглазого. Немного странно, но такое поведение не вызвало осуждения у демонического воина.
   - Ты - враг!
   Пришедший ответ не был выражен словами. Скорее это был набор ощущений, невыразимый в рациональных терминах, неразделимый на простейшие элементы, которые можно было бы свести в линейную последовательность звуков, зато переполненный эмоциями.
   Поскольку пока что я был прикрыт от новых атак, а швыряться в огнеглазого огненными стрелами было вполне бесполезно, я решил вначале выяснить: кто мой противник. "Новорожденный элементаль огнея" - известила меня система. В общем-то, логично. Учитывая, что магии Стихий и Хаоса в этом мире несовместимы, неудивительно, что духи стихий считают мага Хаоса врагом, хотя обратное, в общем случае, неверно. Я вот не склонен считать любого стихийного элементала врагом. Увы, но, как бы я не хотел решить вопрос миром, похоже, этого не выйдет. Пожав плечами, я сформировал заклятье, и, высунувшись из-за прикрытия Археона, запустил два багровых огонька в силуэт, смутно угадывающийся в языках огня. Как выяснилось, реакцией и точностью даже новорожденный элементал обделен не был: еще треть ХП улетела в никуда, а на груди начало разгораться пламя. "Дебафф "Горение" - известила меня система о сработавшем ДоТе. Пришлось навешивать на себя Боевую регенерацию, и гасить разгорающееся пламя, катаясь по земле. Больно было - жутко. Но я все-таки справился, и встал. И только поднявшись - сообразил, что этого делать не стоило. Но, как ни странно, новой огненной стрелы, вполне способной отправить меня обратно в мой замок, не последовало. С некоторым удивлением я посмотрел на горящий костер, и все еще пляшущий среди языков огня силуэт. Отшагнув обратно за спину огнеглазого, я стал разбираться с поступившими сообщениями.
   "Новорожденный элементал огня подчинен" - известило меня первое же системное сообщение. Логично. В материальном мире, когда у духа (к которым относятся и элементалы) заканчивается запас ХП - система извещала, что "дух изгнан", а не "убит" (хотя опыт отвешивала как за полноценное убийство). Здесь, в мире духов, изгонять духа - уже некуда. Но проигравший в бою дух - подчиняется победителю. В принципе, это было мне известно, но в азарте скоротечной схватке как-то подзабылось.
   Во вкладке "Заключенный контракты с духами" добавился "Контракт с новорожденным элементалом огня". Стоит он примерно в десять раз меньше, чем контракты, заключенный духами добровольно, что, по всей видимости, и объясняет популярность силового подхода среди шаманов-игроков. Но вот полезность полученного духа... "Способен осветить путь в темноте". То есть, данный контракт будет примерным эквивалентом заклинания "Огненный светлячок", первый круг, школа Стихий, огонь. В принципе, полезно, но... Даже та же огненная стрела, которой новорожденный элементал швырялся в меня - была бы существенно полезнее, особенно, учитывая, что Зрение Хаоса обеспечивает мне неплохую ориентацию в темноте.
   Я потянулся, чтобы погладить захваченного элементала, утешить, и пообещать увеличить оплату в мане... Но тут реальность треснула и осыпалась разбитым стеклом. Когда же я немного пришел в себя, то оказалось, что я вишу в темноте, ничуть не напоминавшей ту степь Нижнего мира, где я только что был. Все кнопки интерфейса были неактивны. А Зрение Хаоса, о котором я только что рассуждал, показывало мне лишь непонятные переливы.
   - Кажется, пришло мое время увидеть "Новую Надежду", - усмехнулся я почти про себя
   - Ха! Человечек! - прогремел тяжелый, давящий, но какой-то пустой голос. - Вот сейчас и посмотрим: чего ты стоишь без своей свиты, без артефактов, даже без помощи и поддержки своего божка!
   Попытавшись вдохнуть, я понял, что не могу дышать, а значит - у меня очень и очень мало времени до (надеюсь) возвращения на точку респа, что будет означать провал ритуала. И это в самом лучшем случае. Отсутствие интерфейса намекало на способность моего оппонента манипулировать реальностью на весьма высоком уровне.
   Я внутренне чертыхнулся. С полностью заблокированным интерфейсом я могу очень и очень немного. А именно, мне доступны "Стрела Хаоса" и "Призыв Огнеглазого"... Вот только для Стрел у меня банально нет цели. Призыв же... В сущности, с призывом та же проблема, что и со Стрелой: мне некого и нечего указать в качестве цели. Тот, кто громыхает тут давящим голосом - не показывается. А вот насчет "без своего божка..." тут голос определенно заблуждается.
  
   Мне подвластна надежда, но также и гибель,
   Я - тьма, но я свет, я - ничто, но я - имя.
   Бесчисленных лиц властелин и хозяин,
   Я был, есть и буду, пока разум с вами.
  
   Произнесенный про себя куплет помог. Удушье отступило, вернулась ясность мысли. Я постарался представить себе Палату Лестниц в Храме Лжи на Кимерусе. Голоса Вопящего вихря потихоньку начали просачиваться в мое сознание, разрушая давящее молчание пустоты. Впрочем, последнее и так недолго продержалось.
   Когда я сумел-таки вообразить себе парящую в пустоте лестницу, и шагнул на ее ступень, чтобы найти путь к одному из чертогов Знания, голос, "приветствовавший" меня в самом начале моего пребывания тут, где бы этот "тут" не находилось, взвыл:
   - Этого не должно здесь быть!
   В ответ я кратко, можно сказать, тезисно, изложил основные моменты отсутствия взаимосвязи между трудными жизненными ситуациями, постигающими граждан Северо-американских Соединенных штатов африканского происхождения, и семейной, а также и личной жизнью представителя местных органов охраны правопорядка.
   - Неплохо, - голос резко поменялся. Из капризно-угрожающего он сделался спокойным, и, можно сказать, одобрительным, а на нижней ступеньке лестницы, по которой я поднимался, произнося свою инвективу, возникла фигура в черном балахоне. Однако, просторные одежды не скрывали того факта, что пропорции фигуры были как раз таковы, чтобы общий вид собеседника попадал в точности в Зловещую долину. Что интересно, эльфы, гномы, и даже Кэра - такого эффекта не вызывали. - Совсем неплохо. И как ты собираешься тут ориентироваться?
   Поскольку явной агрессии фигура не проявила, я, вместо того, чтобы призывать огнеглазого, или же швыряться Стрелами Хаоса, продолжил подниматься по лестнице, цитируя при этом одного широко известного в узких кругах литературного героя:
   - "Мосты и лестницы - всегда мосты и лестницы, а двери ведут туда, куда мне нужно... или же мне нужно туда, куда они ведут".
   Признаться, в точности цитаты я был не сильно уверен. Однако, хотелось думать, что дверь, к которой вела меня лестница, действительно приведет меня туда, куда мне надо.
   Шагая по ступеням, я подошел к висящей в пустоте двери и открыл ее. За ней, как я и предполагал, оказалась небольшая уютная комната. В ее центре стоял столик, на котором кипел чайник и стояли калебас с торчащей из него бомбильей, и пустая чашка. Приготовление матэ отняло у меня некоторое время, в течение которого сохранялось полное молчание. Признаться, я в некоторой степени ожидал, что мой оппонент воспользуется каким-нибудь немыслимо дорогим сортом чая со сложной процедурой приготовления... Но вместо этого он извлёк из небытия коробку "Принцессы Явы", ароматизированной жасмином, достал из нее пакетик и поболтал в кипятке. Некоторое время мы пили горячие напитки в молчании.
   - Полагаю, что могу называть Вас "господин Шунья"? - поинтересовался я, сделав очередной глоток.
   - Можешь, - кивнул он, сделав очередной глоток. - В этой линии и при этом облике, данное сочетание звуков удовлетворительно обозначает мою сущность.
   - "В этой линии"? - я вопросительно поднял бровь, не зная, как точно сформулировать заинтересовавший меня вопрос.
   - Вы, люди, - ответил элементал пустоты, - ориентируетесь по противостоянию Света и Тьмы. Потому Вы удивительно хорошо воспринимаете пространство... но практически совсем лишены возможность воспринимать время во всем его разнообразии. А потому - считаете время - линейной последовательностью моментов. Духи же, подобные мне, ориентируются в мире, в большей степени опираясь на противостояние Хаоса и Порядка... а потому - воспринимаем время так, как не дано обитателям более плотных миров, зато с восприятием пространства - имеем некоторые проблемы. Так что даже принятие человекоподобного облика - удел высших духов. Прочим это недоступно: они просто не могут себе представить, что такое "человекоподобный облик". И, скажем, тот малыш, которого ты встретил прежде, чем я затянул тебя в свой домен, - он именно что пытался встретить тебя в человеческом образе... и принял его. Настолько, насколько смог.
   - У Вас получается лучше, - констатировал факт я.
   - Судя по твоему поведению - ненамного, - улыбнулся Шунья... Став подвижным, его лицо оказалось еще глубже в Зловещей долине, и заставило меня отчетливо передернуться. Признаться, от такой несдержанности мне стало стыдно... больше перед собой, но и перед собеседником тоже. Стоило бы уже и осознать, что, быть жрецом Изменяющего пути - значит иметь дело не только с людьми.
   Попивая матэ и чай, мы на некоторое время погрузились в обсуждение абстракций высокого уровня, вытекающие из особенностей восприятия времени духами, вроде вероятностного настоящего и предопределенного будущего. Честно говоря, если понять подобный подход было достаточно просто, то вот осознать и принять эти абстракции как модели, имеющие хоть какое-нибудь отношение к действительности - оказалось уже сложнее. Правда, есть у меня сильное подозрение, что и понять господина Шунья я мог разве что за счет навыка "Понимание", то есть - должен быть благодарен не столько своему интеллекту, сколько разжевывающей все до удобоваримого состояния системе. Но, в данном случае я не склонен этим заморачиваться.
   - Хорошо, - произнес Шунья, и чашка с чаем исчезла у него из рук. - Ты заинтересовал меня. Пока что твоих навыков недостаточно для заключения полноценного договора... Но в бою против Огня я тебе помогу.
   Пространство мигнуло, и я оказался стоящим там же, откуда стартовал: в расчерченной трудами Видящей и Говорящего-с-Лесом пентаграмме во дворе моего собственного замка. А в руках у меня была свернутая в трубочку Печать Чистоты: "Призыв элементала пустоты". Увы, печать была одноразовая... но, полагаю, на бой с древним элементалом огня этого хватит.
   Закончив рассматривать Печать чистоты, я осознал, что уже не стою, а сижу. Сил подняться не было. А в строке состояния виднелись значки дебаффов "Слабость", "Магическое истощение", причем сразу третьей степени, и "Рассеянность". С таким набором дебаффов неудивительно было, что я Печать чистоты рассматривал с полминуты, пытаясь понять: что же это, собственно, такое. Впрочем, "Слабость" и "Рассеянность" мигнули и пропали. Судя по всему, кто-то прошелся по мне "Очищающей дланью". Увы, с дебаффом "Магическое истощение" так справиться не получилось. Но, уж во дворе собственного замка, поблизости от Места Силы, он и сам по себе пройдет.
   Увы, но эскапада с визитом в Нижний мир и привлечением внимания элементала пустоты не дала мне достаточно опыта, чтобы получить последний перед открытием границ уровень. С другой стороны, незаполненного места в баре опыта оставалось не так уж и много. Так что, пожалуй, я могу себе позволить остаться дома, вместе с Иримэ, а добивать недостающую экспу - отправить Лёссу с летучим отрядом. Тем более, что я имею представление о том, где носителей упомянутой экспы можно обнаружить, не рыская над всем Заречьем.
   - Лёсса, - к счастью, дочка была поблизости.
   - Да... отец? - пауза перед словом "отец" - меня не удивила. Признаться, подобные отношения и мне были внове и непривычны. А уж девочке, многие годы не только "играющей роль", но и реально являвшейся темным божеством - тем более.
   - Собирай летучий отряд. Пройдитесь над нашим берегом Великой, - выдал я Ц(енные) У(казания). - Убивайте все, что не крестьяне и не крестьянский скот, - я задумался. - Хотя - оставляю на твое усмотрение. Если сочтешь, что с кем-то можно договориться - постарайся сделать это. Но главное - не подставляйся.
   - Понятно, пап. Сделаю, - Лесса улыбнулась и, откозыряв, отправилась собирать отряд.
   - К пустой голове руку не прикладывают, - пошутил я ей вдогонку.
   - Учту, - отозвалась она.
   - А мы? - поинтересовалась Иримэ. - Если ты отправляешь Лёссу, значит - сам никуда не собираешься, так?
   - Именно так, - ответил я, сделав попытку подняться на ноги. Попытку, надо сказать, не слишком удачную. Потому как дебафф - дебаффом, но вот "приятные" ощущения от магического истощения никуда не делись.
   Так что Иримэ пришлось призвать на помощь проходившего мимо оборотня. С ним мне кое-как и с грехом пополам удалось добраться до тронного зала, где я устроился в кресле, долженствующем обозначать суверенитет данного владения.
   - Эх, - вздохнул я, утвердившись на троне. - Кто-то отправился развлекаться... а мне вот придется заняться скучными вещами: отчетами и планированием...
   Первым в тронный зал на мой призыв добрался Лефёвр. Рассказ о торгах не содержал в себе чего-либо особо интересного: цена на чертежи "Палат новой травы" росла... но не сказать, чтобы запредельными темпами. Так что шанс на то, что их удастся купить - были вполне себе ненулевые. Также были и сообщения о строительстве, каковыми я уже давненько не интересовался. В частности, в городе у стен замка Азир - возвели-таки Ратушу, что увеличило приток населения и несколько приподняло доходы от налоговых сборов. Также ратуша увеличила оборот на рынке - в основном за счет привлечения негильдейских торговцев. Однако, в связи с этим у меня возникли вопросы к главному архитектору домена, господину Лефёвру относительно логистики в домене и способах ее улучшения.
   Основным предложением архитектора оказалась идея проложить дорогу к замку и городу Азир от места, где границы домена пересекал Олваиринский тракт, мимо руин Акрелата. Это позволит торговцам не мотаться от тракта до замка и обратно по одному и тому же участку. А чтобы сделать дорогу на Азир более привлекательной, чем прямую на Ветровск, Лефёвр предложил отсыпать участки дороги от границы домена до Азира и от Азира до переправы через балку каменной крошкой, которая появляется как отходы при разборке руин, и на каменоломнях. К сожалению, провести дорогу как полноценный дубль Олваиринского тракта - не получится. Такт пересекает балку чуть ли не в единственном удобном месте. Так что единственным реальным вариантом строительства дороги, пересекающей балку возле Азира будет купить (или каким-либо другим образом раздобыть) чертежи Виа Милитарес. Эти сооружения не были привязаны к расе и/или фракции, и встречались довольно-таки часто. Но и спросом эти чертежи пользовались постоянным. Так что идея плавно изогнуть тракт в сторону замка Азир пока что отложилась в некое неопределенное будущее. Но, тем не менее, ее стоило рассматривать в качестве нужной. Просто потому, что мальстрем под замком делал имеющееся расположение города не слишком удобным для строительства речного порта. А вот немного ниже по течению - стоит организовать порт, верфь и торговую факторию, которая постепенно сольется с городом... но только при условии нормальной коммуникации через балку.
   Также с архитектором мы обсудили будущую стену собственно замка Азир. Сейчас она оставалась в руинах, поскольку у меня постоянно были более важные задания для очереди строительства. Но сейчас это положение необходимо было изменить: состояние цитадели, защищающей Место Силы домена, не только отражается на обороноспособности замка, но и является знаком престижа. И отстроенный замок будет привлекать большее количество рекрутов (хотя, увы, и не в таких масштабах, как в древней серии игр "Герои Меча и Магии"), а также давать преимущество на официальных переговорах.
   Тут пришло сообщение о том, что "Ваши войска были атакованы". Правда, в данном конкретном случае, страдательный залог был совершенно излишним. Летучий отряд под командованием Лёссы подловил очередного молодого урстрикса, опрометчиво удалившегося от спасительной балки.
   Вначале культисты на крикунах высыпали на совомедведя флешетты. Увы, в кованные стрелки в очередной раз подтвердили, что против одиночной хорошо защищенной цели они малопригодны: из двух кассет собственно в урстрикса попали только две флешетты, но обе соскользнули по перьям, не нанеся сколько-нибудь заметного урона.
   Следующая атака, предпринятая Лёссой, была попыткой забросать совуха заклинаниями. Увы, но устойчивость урстрикса к магии, позволившая тварям на равных противостоять жрецам Ветланы, даже у молодого совуха была на достаточном уровне, чтобы без проблем принимать на широкую грудь Стрелы Хаоса, которыми его осыпали феечки и культисты. Более того, Арису мы так чуть было не потеряли: феечка спустилась чуть ниже, чем это было разумно, и заметивший это хищник подобрался и прыгнул... Спасла Арису лично Лёсса: ее силуэт на спине ездового крикуна размылся, распадаясь черным дымом, а потом - возник в воздухе, за спиной у растерявшейся феечки. Мгновение, и второй Скачок унес девушек прямо из-под когтей летящего совуха обратно на спину крикуна. Вот это владение Скачком! Мне до такого еще тренироваться и тренироваться!
   После прыжка почти на семь метров совух звучно грохнулся на землю, и закружился, время от времени злобно рявкая в сторону оказавшейся слишком шустрой добычи. Как ни странно, но попытки убраться обратно в балку чудовище не предприняло. Видимо, ограниченность сознания не позволила урстриксу осознать, что в сложившейся ситуации добычей является именно он.
   Пока Лёсса и феечки, кружась высоко в воздухе, отвлекали внимание совомедведя, пара культистов опустились к земле за пределами досягаемости урстрикса. И с железных спин крикунов на землю спрыгнули всадники Хаоса, прямо на лету возвращая кошмарам их основную форму.
   Адские кони тяжело разгонялись в сторону совомедведя, неся своих, прикрытых тяжелой броней и крепкими щитами, всадников на врага. Совух отнюдь не испугался появления новых противников, и, косолапя и раскачиваясь, побежал в сторону показавшегося ему доступным мяса.
   Столкновение с огромной тушей отшвырнуло одного из Всадников в сторону, а когти совуха пробороздили заметные полосы в естественной броне Кошмара, пламя же порождения Инферно не оказало никакого воздействия на устойчивую к магии тварь... Но, собственно, на этом бой был закончен: всадники выдержали удар, не получив сколько-нибудь существенных ранений. А вот ответные удары мечами ранили совуха. Когда же на оставшиеся незащищенными бока и спину совуха обрушились сфено - развязка наступила очень быстро.
   Н-да... Прошлое столкновение с урстриксом едва не отправило меня на реролл в связи с потерей большей части отряда. Ныне же его порвали превосходством в ранге и уровнях. Зато и прибыль была гораздо меньше: если в прошлый раз молодой урстрикс обеспечил мне почти две трети уровня, то сейчас бар опыта едва-едва двинулся. Что ж. Будем надеяться, это - не единственная тварь в указанных Лёссе пределах...
   Оторвавшись от присмотра за похождениями Лёссы и Ко, я посмотрел на Иримэ, устроившуюся около подлокотника моего трона, и в очередной раз подумал о том, что для нее тоже надо установить в тронном зале какое-то кресло. А то как-то нехорошо получается...
   - Иримэ, - спросил я ее. - А это правда, что все Видящие - жрицы вашей Матери?
   - Правда, - кивнула эльфийка. - А что?
   - А ты можешь сейчас помолиться... или помедитировать, или... ну, не знаю... в общем, чтобы тебя услышали?
   Вместо ответа глаза Ириме загорелись зеленым огнем, в котором лишь изредка мелькали багровые искры, напомнившие мне о пламени, из которого приходят крикуны.
   - Я слышу тебя, лорд фейри.
   - Я буду возрождать третью ветвь твоего народа, - начал делиться я с богиней плодами своих рассуждений. - И наряду с Архитектором Судеб они будут чтить и свою Мать.
   - Это радует меня, жрец Хаоса, - голосом Иримэ отозвалась богиня.
   - Но боги зависят от своих верующих, равно как и смертные зависят от богов...
   - И ты хочешь, чтобы вера владык фейри отличалась как от хозяев Вечного леса, так и от веры обитателей подземелий, - вопросом это не было. - Ты хочешь организовать новую секту.
   - Новую ересь, - поправил я, когда богиня замолчала, ожидая моего ответа. - Изменяющий пути приветствует ереси.
   - Я слушаю тебя, Пришедший издалека, - судя по голосу, Мать эльфов заинтересовалась. - Какие постулаты ты хочешь заложить в свою ересь?
   Понятно было, что Мать эльфов весьма заинтересована в постулатах новой ветви ее веры, ведь именно они будут определять: как богиню будут воспринимать смертные. А ведь это существенно влияет и на саму богиню. Впрочем, каждый верующий так или иначе создает собственную ересь, но мало кто спрашивает мнение бога об этом.
   - Прежде всего, "Все живое - изменяется. Неизменно лишь мертвое, да и то - если рядом нет некроманта".
   Иримэ рассмеялась, а сияние ее глаз говорило о том, что вместе со жрицей смеется и ее богиня.
   - Неплохо, неплохо... - явила Мать эльфов свою волю. - В особенности - про некромантов. Боюсь, мои старшие жрецы в Вечном лесу слишком уж закоснели в сознании собственного совершенства и следования Пути. Им стоит выдать хороший такой пинок.
   Прежде всего, это означало, что саму богиню уже начала раздражать двойственность в ее восприятии верующими, темными и светлыми, и теперь ей нравится идей создать третью, промежуточную ветвь. И тут я со "случайной" возможностью возрождения лордов фейри, хаотической ветвью ее народа - пришелся очень кстати.
   Некоторое время мы обсуждали различные аспекты вероучения, которое я хочу предложить возрожденным фейри и их лордам. В итоге получилась более-менее этически нейтральная солянка из дзен-буддизма и некоторых хаотических культов Вархаммера. Основной идеей была необходимость воспринимать мир таким, какой он есть, а не должен быть, а также - следовать за переменами, и соизмеряя свои амбиции с реальностью - выбирать те из них, которые придутся ко двору, но отказываться от тех, которые не нравятся.
   В итоге получился не слишком длинный свиток, исписанный убористым почерком Иримэ. Когда последний из согласованных постулатов лег на пергамент, богиня взмахнула рукой Иримэ, и свиток сам собой сложился, вспыхнул, и в пламени появился сложный многомерный символ, который прокрутился вокруг нескольких осей, и лег на плечо эльфийки, притворяясь вышитым узором.
   При этом в описании Иримэ в моем интерфейсе строка Раса изменилась с "Эльфийка. Искажена Хаосом" на "Леди фейри". А в строке Класс к "Видящей" добавилось "Высокая жрица". Никаких изменений в характеристиках или же навыках это Иримэ не дало, но само по себе было интересно.
   - Ох... - девушка покачнулась, когда ее глаза погасли, символизируя уход (или - всего лишь отступление?) богини. - Я никогда не думала, что привлеку внимание самой Матери...
   - Бывает, - пожал плечами я.
   - Но... но... - Иримэ некоторое время мялась, пытаясь сформулировать свою мысль, а потом все-таки решилась. - Только Высокие Жрицы и Высокие посвященные из Говорящих-с-Лесом могут привлечь внимание богини. А чтобы Мать вот так вот использовала тело Видящей как проводник своей воли... О таком не слышали очень давно.
   - Ты теперь именно Высокая жрица, - обрадовал... или же "обрадовал" я девушку. В выборе из двух последних пунктов, кажется, не была уверена и она сама. Так что я некоторое время колебался: стоит ли рассказывать ей еще об одном изменении... но, все-таки решился. - А еще ты теперь не "светлая эльфийка", пусть и "искаженная Хаосом", а полноценная леди фейри.
   - Ой... - вздрогнула Иримэ. - Правда? - в ее глазах отражалась настоящая паника.
   - Правда, - подтвердил я ее опасения. - Воля богов превыше законов мира.
   - Мне... - Иримэ дернулась. - Мне надо с мамой посоветоваться...
   - Мне тоже, вздохнул я, с некоторым трудом поднимаясь из кресла. - Идем?
   - Идем, - согласилась эльфийка.
   И мы пошли.
   По дороге мне вспомнилось, что именно так же, как и сейчас, светились глаза Иримэ, когда она озвучила мне задание на уничтожение логова морлоков. Однако на мой вопрос Видящая лишь удивленно посмотрела на меня, и сказала, что такого не было. К сожалению, тех, у кого можно было бы перепроверить мои воспоминания - поблизости не было... Но что-то подсказывает мне, что и феечки, и Пьен и даже Лёсса ответят мне тоже самое: "этого никогда не было". Правда, для самого себя у меня было неопровержимое доказательство: в журнале заданий, во вкладке "исполненные" присутствовал квест "Несущий смерть" с отметкой о том, что выдан он непосредственно матерью эльфов. Но вот с предъявлением этого доказательства неизбежно возникли бы сложности. Так что я решил не заморачиваться сейчас, а чуть позже спросить у Видящей Реалуэ. Может быть, она сумеет рассеять мои сомнения.
   Старшая Видящая обнаружилась на вершине Башни Оракулов, где она, устроившись в специально выращенной беседке, неторопливо попивала алановый чай, напиток, лишь отдаленно родственный тому, что называют "чаем" люди. Травы для этого напитка доставляли Видящей почтовые удоды, обитающие в одной из подвесных башенок на стене главного сооружения. Подозреваю, что, улетая обратно, эти яркие птицы уносили с собой донесения Видящей главе ее фракции при дворе Вечного князя... а, возможно, и ему самому. Но пока что моей главной тайной было начало возрождение Сумеречной ветви Детей Ллосатарэ. И не думаю, что Видящая доверила эту информацию записке, которая легко может попасть не в те руки. А уж теперь, когда ее дочь стала одной из Сумеречных - и вовсе шансы на это стали пренебрежимо малы.
   Что интересно, на столике перед Реалуэ курились легким парком три чашки с лазурного цвета напитком. По знаку Видящей мы уселись за столик, и поднесли к губам тоненькие фарфоровые чашки, изготавливаемые алхимиками Вечного леса.
   Некоторое время мы молча, как и велит для данного случая традиция, наслаждались вкусом напитка, и видами, открывавшимися с вершины Башни Оракулов. На западе пламенел закат, багровым расписывая редкие облака. А с востока, над медленно катящимися волнами Великой реки, неторопливо поднималась Тьма. И, куда бы я ни кинул взгляд, мне вспоминалось, что где-то там, за пределом окоема, мерцает и переливается Граница, которая падет сегодня ночью.
   Убедившись, что мы допили лазурный алановый чай, Реалуэ отставила свою чашку в сторону, и улыбнулась.
   - Поздравляю, дочка.
   Иримэ удивленно посмотрела на мать.
   - Признаки Посвящения заметны той, кто знает, на что смотреть, - пояснила старшая Видящая. - И то, что ты в столь юном возрасте удостоилась доверия нашей Матери - не может не радовать.
   - "Доверия"? - уточнил я, зная, что Видящая поймет меня правильно.
   - Именно "доверия", - кивнула Реалуэ. - Мать наша может явить свою волю через любого из своих детей. Но вот помнить о ее приходе будет только тот, к кому Она обращалась. Ни свидетели разговора, ни тот, кто послужит проводником ее воли - ничего помнить не будут. И только Высокой жрице позволено сохранить воспоминание о приходе Матери. И, признаться, я не припомню, кто бы мог получить благословение и посвящение, будучи младше ста лет. А вот со вторым... Я даже не уверена: поздравлять ли тебя, или же сочувствовать...
   - Я стала фейри? - грустно спросила Иримэ, смиряясь с тем, что я все-таки прав.
   - Да, - твердо кивнула Реалуэ.
   - Леди фейри, - уточнил я.
   - И, признаться, я не очень понимаю: почему именно ты... - вздохнула Реалуэ.
   - Ритуал "Искажения Хаосом"? - предположил я.
   - Она далеко не первая, кто прошел его, - отрицательно покачала головой старшая Видящая.
   - Но рядом с другими не оказывалось того, кто УЖЕ стал бы фейри, - уточнил я.
   Реалуэ молча указала на себя. Я пожал плечами. В конце концов, со старшей Видящей я общаюсь куда как меньше, чем с ее дочерью. Видимо, схожая мысль пришла и в голову Реалуэ, так что она просто кивнула. Иримэ с недоумением смотрела на нашу пантомиму, не делая попытки выяснить, в чем дело.
   - Неисповедимы пути богов, - озвучил я вывод.
   - Воистину, - согласилась Реалуэ.
   Я поднялся из-за столика, и подошел к невысокому парапету. Верхняя площадка Башни Оракулов отнюдь не была оборонительным сооружением. Так что парапет представлял собой не массивную стенку с зубцами-бойницами, а легкую решетку, мне приходившуюся чуть ниже, чем по грудь.
   На этот раз я любовался не дальними далями, а ближними окрестностями. Руины старого города лорда Арениуса уже практически полностью разобрали. Собственно, осталась только стена вокруг замка на летающем острове. Ее еще никто не трогал, так как даже в таком виде она представляла собой определенную защиту "на всякий случай". Когда же очередь строительства дойдет до пункта "Стены цитадели. Уровень 1" - руины старой стены исчезнут сами собой. Конечно, это означает потерю некоторого количества камня... Но все равно оно того стоит.
   Скользя по городу, мой взгляд задержался на столбе дыма над кузницей. Две гномочки, спасенные от орков, уже устраивались в недавно возведенной пристройке к кузнице - "Мастерской бронника". Благо, само строение возвести могли даже начальные Отступники, а оборудование легко получилось купить в Торговой гильдии, поскольку оно, в общем-то, было общедоступно. Конечно, тут имелся некий элемент игровой условности: в более реальном мире две девчонки никак не смоли бы в более-менее разумные сроки обеспечить мои войска качественными доспехами. А под властью лендлордов, гномочки, заселившиеся в возведенную позавчера мастерскую, уже выдали десяток кольчуг, существенно превосходивших те стартовые, в которых приходили мстители. Так что, полагаю, в скором времени все мои войска будут одеты в броню следующего уровня. Конечно, это не будут артефакты, и новосозданная броня не будет прибавлять своим носителям характеристик или же навыков... но вот защищать она будет существенно лучше, чем стартовая.
   Заведение мадам Розы ярко светилось в наступающей ночи. Там рабочий день только начинался: недавно прибыл небольшой (из пяти телег при полусотне охранников) караван, который первым пойдет по новой дороге в Империю Света. И сейчас его обслуга и охрана примерно поровну распределилась между таверной и борделем. Н-да... уверенности в том, что завтра они отправятся дальше в путь у меня как-то нет...
   Из полностью расчищенных ворот в подземелья выскользнула крохотная молочно-белая фигурка, и скользнула в сторону борделя. Элои к самостоятельному существованию не были приспособлены в принципе. Так что я поселил их, отвыкших от дневного света поверхности, к кобольдам. Полагаю, мелкому народцу пещер было внове, что это они кому-то покровительствуют. Однако, надо сказать, что существам, изначально не созданным для самостоятельности, а потом - долгие годы (если не века) проведшему в положении рабов, стыдливость и невинность не были свойственны от слова "совсем". Так что предложение поработать (и получить за это деньги, а не отсутствие побоев, как в колонии морлоков) в заведении мадам Розы было встречено с большим энтузиазмом. И это заставило популярность борделя (и приносимый им доход) взлететь под самые небеса. Что ж. Как сказал еще император Тит Флавий Веспасиан, "Деньги не пахнут".
   По темной воде, огибая мальстрем, скользнула тень "Хранителя тайн". Кнорр отправился в очередной рейс, чтобы утром доставить в замок дневную норму камня с каменоломни в Заречье. А заодно он привезет и големов из мастерской гремлина, благо, деньги на это уже выделены.
   Я уже собирался вернуться к столику и присоединиться к общению матери и дочери, когда система опять известила меня, что мои войска атакованы.
   Задействовав командное заклинание (к счастью, в отличие от своих аналогов в известном анимэ, я не ограничен в числе применяемых заклинаний... но и преодолеть законы мира, отдав команду слуге - мне не дано), я огляделся глазами Арисы. Феечка парила чуть в стороне от основного сражения.
   Оседлые квилборы, поселение которых атаковала Лёсса оказались весьма серьезными противниками. Даже странно было видеть простых квилборов, а тем более, квилборов-берсерков уровнями под двадцать. С их низким рангом (а значит, и характеристиками), интеллектом на уровне лишь чуть выше стайных животных (а, подозреваю, что некоторые обезьяны и поумнее будут) и зашкаливающей агрессивностью суметь их так вырастить - это надо обладать, прямо скажем, незаурядным таланом. Да и вели себя твари, мягко говоря, не характерным для вида образом: грамотно маневрировали между примитивных строений свайного поселка, четко взаимодействовали между собой, даже не видя друг друга, старались атаковать с неожиданных направлений... В общем - вели себя, как и подобает опытным, хорошо (а то и отлично) вымуштрованным войскам. Несколько призванных медведей уже закончили свой путь в этом мире, вернувшись на план жизни. Квиллборы ухитрились достать даже виверну, подставившуюся, когда сфено вытаскивали потрепанного Скингера, чтобы подлечить его. По сути, от необратимых потерь меня спасали только ездовые крикуны: побитых и потрепанных поднимали в недосягаемые высоты, и быстро подлечивали магией. И, я подозреваю, что ситуация резко ухудшится, когда дело дойдет до атаки на центральную хижину, где явно прячется тот, кому квилблоры обязаны столь впечатляющими достижениями. Тем более, что мана улетала со страшной силой, и атаковать центр поселения одними призывами - не получится. Под шумок Лёсса уже попыталась разведать внутренности хижины, отправив туда смотрящего... Но увы, демоническая тварь была невидимой, но не бестелесной, и ее перехватил и уничтожил патруль квилборов, который отнюдь не рванулся наружу, помогать избиваемым соплеменникам, но продолжал стойко и бдительно нести службу. Последнее, опять-таки, для квиллборов - совершенно нехарактерно. А, учитывая, что там, в глубине строения, похоже, прячется как минимум один сильный маг, потери могут резко возрасти до совершенно неприемлемых.
   Сам поселок квиллборов представлял собой круглую в плане платформу, установленную на множестве относительно беспорядочно разбросанных свай, забитых в дно реки. С берегом его соединяли два узких мостика, по которому с трудом смог бы пройти один иглогрив, и один широкий, по которому обитатели поселка могли бы пройти взвоем, если не втроем. Обтесанные с двух сторон бревна, служащие пролетами мостов, были просто уложены на сваи, и не закреплены ничем, кроме собственного веса. Видимо, предполагалось, что при атаке поселения с суши пролеты будут сброшены в воду, отрезая рукотворный остров от берега. В сущности, именно это и было сделано: три довольно-таки тяжелых бревна уже медленно уплывали вниз по течению. И это было серьезной ошибкой обороняющихся. Видимо, при начале атаки иглогривы-стражники некритично последовали полученным приказам: подняли тревогу, и сбросили мостки в воду. Но стремительность атаки не дала возможности квиллборам открыть находящиеся на берегу загоны, где сейчас бесновались крупные свиньи, служившие иглогривам в качестве ездовых и боевых животных: их обслуга и охранники были перебиты первым же натиском. А проплыть довольно-таки широкий участок открытой воды под атаками с воздуха было довольно-таки затруднительно. Что и узнали на своем горьком опыте несколько иглогривов, сейчас участвующих в гонке с броевнами. До берега живым не сумел добраться ни один из них: атаки ездовых крикунов хоть и слабее, чем у их не перекованных сородичей, но по цели, не имеющей возможности уклониться - весьма и весьма эффективны. А уж попытка нырять, в качестве средства спасения от атаки звуком - и вовсе не заслуживала доброго слова: в воде звук распространяется быстрее и лучше, чем в воздухе.
   Между тем ход сражения переменился: выжившие квиллборы скрылись в длинных домах, стоявших по краю платформы, образуя своего рода оборонительную линию. Такого рода укрепления вполне могли помочь при атаке с земли и воды, но были почти бесполезны против летающего противника. Однако, сейчас они все-таки могли сыграть некоторую роль: маги летучего отряда не видели цели.
   Растратив последние запасы маны Ариса призвала виверну. Признаться, я с трудом удержался от фейспалма: все-таки, как маг наша разведчица существенно отставала от своих подруг. Так что виверна у нее получилась... "слабенькая" - это сказано очень и очень мягко.
   Взмыв в темнеющие небеса, виверна сложила крылья, и с криком рухнула на крышу стоявшей в центре платформы шестиугольную хижину. Только тут до меня, как до жирафа, дошло: почему виверну призывала именно Ариса, в то время как у любой другой из присутствующих феечек на призыв пришел бы куда более сильный ящер. Однако массы даже маленькой виверны вполне хватило, чтобы в пикировании проломить берестяную крышу строения. Но при этом виверна издала громкий и мучительный крик краткой агонии, и с хлопком исчезла на плане Жизни. Те, кто строили хижины - предусмотрели такой способ их штурма. И проломившая крышу виверна сама нанизала себя на расположенную сразу под проломом решетку из тонких и острых копий.
   - "Банзай-атака"? - спросил я у Лёссы, благо, она больше наблюдала за сражением и командовала своими, чем участвовала лично.
   - Ага, - кивнула она, отправляя черед проломленную крышу сферу искажения. Ее примеру последовали еще несколько магов из тех, кто уже достиг понимания третьего круга магии Хаоса.
   Признаться, меня несколько передернуло, когда я представил себе: какой хтонический ад бушевал на ограниченном пространстве хижины. Судя по капнувшему опыту несколько противников там погибли. Но враг главный сумел выжить. Из разваливающейся прямо на глазах двери вывалился воющий клубок. Но вот он распался, и стала видна довольно-таки молодая нага, поднявшаяся подобно кобре, на своей змеиной части. В верхней паре рук у нее были две сабли, надо сказать, на глаз -довольно-таки поганенького качества, а в нижней - боевой топор работы кузнеца-квиллбора и посох мага, явно не местного изготовления.
   Чешуя змеиной части у нее была пурпурно-розового цвета. И неясно было: это ее естественная окраска, или же побочные эффекты искажения?
   Перед нагой со спустившихся ездовых крикунов спрыгнули два всадника Хаоса. На платформе было слишком мало места, чтобы маневрировать верхами, так что оба тяжелых всадника оставались в пешей форме, позволив кошмарам модифицировать свои тела. Их запасы маны были уже растрачены, но и без магии они представляли собой довольно-таки грозных противников.
   Под атаками двух всадников Хаоса нага держалась довольно-таки уверенно, парируя удары тяжелых мечей своими саблями. Но уже скоро выявился недостаток, присущий многим из ее рода (если, разумеется, они не прошли специальной подготовки, или же не обладают тетрадекстрией от природы): если саблями в верхней паре рук нага работала довольно-таки уверено, то топор и посох в нижней паре рук повисли бесполезным грузов. Так что всадники Хаоса быстро загнали своего противника в ситуацию глухой обороны. Проигрышная позиция, учитывая численное преимущество противника. Так что я совершенно не удивился рухнувшему на нагу проклятию боли от Агиры. Боль заставила нагу дернуться... и тяжелый клинок Скингера прорубил плотную чешую на ее хвосте и глубоко вонзился в тело. С урезанной ловкостью нага уже просто не успевала реагировать на атаки всадников Хаоса, а кровь ее струилась из все большего количества ран. Но ни один из всадников не наносил завершающего удара. Видимо, Лёсса хотела захватить нагу живой. Увы, но это оказалось очевидно и для самой змееногой. Сначала я посчитал упавший из правой нижней руки посох, и повисшую без движения в левой верхней руке саблю признаками того, что нага слабеет, и вот-вот сдастся... Но увы - это всего лишь означало, что нага нас перехитрила.
   - Паралич! - закричала Лёсса. - Быстро!
   Не успели. "Потерявшая" оружие правая нижняя рука наги легла на пояс... а потом в ней сверкнул до сих пор остававшийся невидимым кинжал. Сверкнул... и по самую гарду вошел в грудь наги.
   Противница Лёссы, видимо, хорошо знала свою анатомию, знала, куда бить. Смерть была практически мгновенной: и паралич, и целебные заклинания опоздали.
   Со смертью предводительницы иглогривы из неплохо взаимодействующего и довольно-таки опасного отряда мгновенно превратились в толпу. И тут уже не играли роли их довольно-таки высокие уровни: низкий ранг и отсутствие координации действий, вместе с уровнем интеллекта, слабо отличимым от животных, не давали им стать серьезными противниками, а ненормальная агрессивность - не позволяла даже задуматься об отступлении. Они выскакивали из домов-укреплений... и быстро гибли под мечами всадников Хаоса и когтями спустившихся с небес сфено.
   Сама предводительница отряда предпочла не спускаться в гущу схватки, сохраняя стратегически важную позицию "высоко сижу, далеко гляжу". Так что я решил выяснить у приемной дочери один заинтересовавший меня момент.
   - Если ты хотела взять в плен эту нагу, то почему ты не приказала ударить ее параличом сразу, как только она показалась?

   - Знаешь, отец... - на этот раз Лёсса произнесла это слово почти без запинки, - когда я только попала в этот мир... откуда бы ты меня сюда не вытащил... Я много спрашивала у Реалуэ о мире и тех, кто в нем обитает... Подобные трюки с объединением сознаний, когда за толпу низших думает высший - характерны для Единения. И, признаться, я ожидала появления ликтора, а то и кого-то из героев Единения. А сам знаешь, маги инсектов - и в ближнем бою те еще противники. Так что в плен я брать никого не планировала. Но когда я увидела эту розово-пурпурную нагу... Мне стало интересно. Но ведь у всех наг - высокое сопротивление магии Жизни... - упс! А вот этого я выяснить как-то не удосужился. В конце концов, так далеко от моря наги встречаются достаточно редко, так что я не рассматривал их как первоочередных противников. - ...так что я не стала пробовать пробить ее Параличом. Сначала - атака в пешем строю, потом - черномагическое боевое проклятье, сбивающее каст заклинаний... а там, глядишь, и до Паралича бы дошло. Или просто ребята бы ее оглушили.
   - Но она оказалась действительно умной, поняла, что происходит, и предприняла по этому поводу меры, - продолжил историю я.
   - Угу, - грустно буркнула Лёсса. - А можно мне ее голову? А то чешуя наг - ценится и у артефакторов и у алхимиков, оружие ее - фигня полное, а посох, на котором, скорее всего, что-то из магии Разума - Ставру отдадим. Ну а мне - голову.
   - Зачем? - заинтересовался я.
   - Красивая, - пожала плечами Лёсса. - В Ветровске, вроде, есть специалист. Сделаю себе охотничий трофей.
   Признаться, подобный подход не был для меня приятен. Но... девочка, долгие годы бывшая темной богиней, обрела довольно много привычек, которые наверняка покажутся мне неприятными. И коллекционирование трофеев - вряд ли будет самой неприятной. Так что... пусть будет.
   - Можно, - я постарался передать не только слова, но и внутреннее согласие, чтобы у Лёссы не было сомнений в том, что я не собираюсь осуждать ее эстетические воззрения, и следующее из них хобби. В конце концов, я сам отправляю ее в качестве предводительницы боевых отрядов на войну... Так что не мне бухтеть по поводу стенки с трофеями. - Но собирать трофей сама будешь... или, по крайней мере, руководить процессом.
   - Спасибо! - пискнула Лёсса, и отвернулась, не подумав, что я могу перекинуть командным заклинанием точку зрения на глаза одной из феечек, и полюбоваться ее порозовевшим лицом. При ее хронической бледности смотрелось это удивительно мило.
   Между тем иглогривы закончились, и пара призраков, прибывших с отрядом, отправились заготавливать свинину. Не имея возможности не бежать, не атаковать врагов, ездовые свиньи квилборов гибли одна за другой, принося домену мясо, а отряду и мне лично - экспу. Это, конечно, было не честно и не спортивно. Но война - это война. Не спортивная охота и не рыцарский поединок. И если есть возможность перебить врагов, не теряя своих - ей следует воспользоваться. Впрочем, сомнений в правильности приказа Лёссы не высказали даже светлые и временами наивные феечки.
   Пока охотники занимались последними обитателями поселения, остальные приступили к сбору трофеев.
   Мирина, заглянувшая в разгромленную центральную хижину, вылетела оттуда, зажимая рот в попытках сдержать позывы к рвоте. Поскольку Одаренная Хаосом была еще из первого призыва культистов, и ей довелось побывать во многих сражениях, зрелище, заставившее ее так реагировать - явно было неординарным. Так что следующим в хижину зашел Скингер... а с ним, виртуальным образом, и я.
   Осмотревшись внутри, я еще раз пожалел, что Лёсса не смогла взять нагу живой... но и порадовался этому. Конечно, заполучить настолько хитрого героя - было бы интересно... Но вот сумел бы я удержать ее в своих руках? Не факт. Далеко не факт. Оказалось, что нага предполагала, что ее штаб будут штурмовать сверху. И что направленные вверх и жестко закрепленные копья атакующих не остановят - тоже предполагала. Так что к копьям были привязаны пленники, а точнее - пленницы. Видимо, нага рассчитывала, что, вскрыв крышу, и потеряв часть своих на копьях, атакующие замедлятся, увидев заложников, возможно - вступят в переговоры, или же отступят, чтобы найти способ их спасти, позволив наге нырнуть в отверстие в полу, и скрыться под водой. Она-то, в отличие от своих подданных, могла задержать дыхание надолго... очень надолго. Так что, нырнув вниз, к илистому дну - нага имела все шансы скрыться.
   Но Лёсса, пробив дыру в крыше, не стала рассматривать внутренности хижины. И шарахнула туда "по площадям". У личной стражи, так сказать, гвардии наги, и двух квиллборов-шаманов, так и оставшихся в центрах ритуальных фигур, шансов выжить не было. И, тем более, этих шансов не было у заложниц. Их нагие тела, попавшие под удары нескольких пересекшихся сфер искажения, и были тем, что вызвало реакцию Мирины. Н-да... Смерть девушек была быстрой... но явно - не легкой. Однако, лично у меня нет никакой уверенности в том, не была ли эта страшная смерть лучше их жизни. По крайней мере, отсутствие на них одежды намекает на то, что пленницы использовались не только как заложницы и прислуга, но и, так сказать, "по прямому назначению".
   - Интересно... - пробормотала зашедшая в хижину Лёсса, - наги злые потому, что на них охотятся? Или на них охотятся потому что они злые?
   Ответа на ее вопрос я не знал, а потому - промолчал. Лёсса же, выглянув в дверь, крикнула своим, чтобы они осмотрели периферические строения на предмет обнаружения пленников.
   Мое внимание привлек блик на руке одной из погибших. Я попросил Лёссу подсветить, и очень скоро обнаружил, что одной из пленниц, то ли в качестве насмешки, то ли по какой другой причине, оставили кольцо. Массивное серебряное кольцо с гербом Торговой гильдии. Снять его с руки погибшей возможным не представлялось. Так что Скингер просто отрубил искаженный боевым проклятьем палец, и снял кольцо уже с обрубка. Как только украшение оказалось в его руках, я получил сообщение: "Получено задание: "Информируйте гильдию". Сообщите гильдии Торговцев об обнаружении кольца одной из высокопоставленных семей Гильдии. Награда: деньги, опыт". Возможно, если бы девушку удалось спасти - награда была бы больше... Но что случилось - то случилось.
   - Ой! - вскрикнула Лёсса.
   Скингер (и я вместе с ним) резко повернулся к моей приемной дочери. Та стояла возле трона погибшей королевы варваров, и держала в руках потрепанную книгу.
   - Что случилось? - спросил я.
   - Это... - Лёсса вдохнула, выдохнула, и продолжила. - Это ее дневник...
   Оказалось, что пока я рассматривал останки погибших, Лёсса поступила более практично, и занялась осмотром хижины на предмет более интересных вещей, чем мертвые люди и квиллборы.
И нашла. На полке, прикрепленной к дальней от точки прорыва стене, обнаружилась толстая книга в грубом деревянном переплете. Пошедший на нее пергамент был отнюдь не самого высокого качества, что было заметно хотя бы потому, что лицевые стороны листов были намного более пригодны для письма, чем оборотные. Ну и, естественно, пергамент этот использовался для записей не в первый (а по некоторым признакам - далеко не в первый) раз. И остатки соскобленного текста можно было разглядеть по краям листа.
   "Пророчества не избыть.
Никогда я не увижу вновь, как набегают на берег волны Сарийского моря, пусть я и буду до самого конца туда стремиться. Если мои записи попадут в руки эльфам, инсектам Единения, оркам, хоббитам и многим другим - прошу, доставьте их в Сеашесс, поселение моего народа на берегах Сарийского моря. Если же ты, кто держишь в руках этот том, - человек, то прошу только об одном: сдохни, проклятая тварь!"
   Первые листы повествовали о жизни мирного поселения наг на северном побережье Сарийского моря, того самого, к которому стремилась Великая река.
Впрочем, надо сказать, что слово "мирное" со словосочетанием "поселение наг" могло хорошо сочетаться разве что в представлении наивной девочки, для которой все, что делают родители - это хорошо. Так что по некоторым оговоркам наги было видно, что отправляющиеся в море "охотничьи партии" предпочитали искать добычу не в глубинах вод, а на палубах чужих кораблей. По крайней мере, не так уж легко понять, в каких водах водятся такая экзотическая рыба, как "кипы шелка" и "мешки с пряностями".
   Не удивительно, что окрестному населению это не нравилось.
И однажды в водах безымянной деревеньки (а скорее - пиратской гавани) появилась карательная эскадра. Судя по обрывочным воспоминаниям, записанным нагой, эта была эскадра нескольких ярлов - вольных Владык моря, нанятых Каганатом. По суше же подошли войска Белого храма. Наги пытались сопротивляться. Они даже сумели потопить несколько драккаров, и попытались пробить коридор, который позволил бы вытащить из гибнущего поселения женщин и детей. Но тут твари, призванные магами Хранителей Древних проломили частокол, и штурмующие прорвались на улицы. Воины наг повернули назад, в попытке защитить свои семьи, и это стало последней ошибкой. На мой взгляд, надо было не оставлять семьи под защитой (как выяснилось - весьма ненадежной) стен поселения, а идти на прорыв всем вместе. Тогда был бы шанс спастись хоть у кого-то.
   Судьба поселения была стандартной для взятой на копье крепости: женщин насиловали, мужчин убивали, тех и других - пытали, захватывали в рабство...
В общем - ничего нового и особенно интересного. Хотя для девочки, увидевшей все это вблизи, впечатления, несомненно, были яркими. Но не думаю, что на кораблях, захваченных охотничьими партиями этого мирного поселения, картины наблюдались принципиально иные.
   Можно сказать, что Сессе (имя все-таки встретилось в записях, хотя я, признаться думал, что она так и останется "безымянной нагой") повезло: ее отец погиб при попытке прорыва, а голову матери она увидела, насаженной на копье, но не наблюдала ее последних минут. Саму же девочку захватили живой, и при дележе добычи она досталась вельможе Каганата.
   Возраст "девочки" Сесса миновала довольно быстро, и ее хозяин, известный любитель маленьких девочек (имя я на всякий случай запомнил: мало ли с кем доведется встретиться) и экзотических питомцев, продал ее на север, в Империю Света.
Там она тоже переходила по рукам, исполняясь ненависти к человечеству в целом, пока Церковь не передала ее старику-прелату, ведущему занятия по тактике и магии Разума. Способности у Сессы и к тому и к другому были, упорства и решительности - тоже было не занимать. Так что кое-чему она научилась... а потом ей подвернулась возможность убить прелата и бежать. И Сесса двинулась в долгий путь к Сарийскому морю.
   По дороге нага широко пользовалась магией Разума, подчиняя себе бродячие банды, дикарские племена, диких животных...
И бестрепетно бросала подчиненных, если видела возможность для очередной мести людям. Сама же - ловко скрывалась, и двигалась все дальше и дальше к югу.
   Остановилась она, добравшись до домена Арениуса.
Мимо самого замка она проплыла под водой, и устроилась на отдых в небольшой бухте Великой реки. И тут случилась Пылающая ночь, встала Завеса... и нага сообразила, что это означает для нее хорошую возможность накопить силы для прорыва мимо Темного храма. Она могла бы проплыть и мимо Белой крепости, но нага хорошо помнила, чьи войска штурмовали ее поселение по суше. Так что она подчинила себе племя иглогривов, и стала раскачивать его, в смутной надежде, что сможет нанести людям несколько более, чем просто "слегка болезненный укол". Сама она, разумеется, принимать участие в заведомо обреченном походе не собиралась...
   Несмотря на всю ненависть к людям, первое правило лисы, "не гадь там, где живешь", умненькая нага соблюдала весьма старательно.
Так что о ее присутствии среди крестьян ходили разве что смутные слухи. Вернее - не о "ее присутствии", а о наличии поблизости иглогривов. О наге даже слухи не упоминали.
   По мере прочтения записей мне становилось понятно и желание наги доставить свои записи в местное подобие Ямайки или Тортуги. Записи несли в себе информацию, весьма полезную для организации масштабного набега: описание фарватера Великой реки, упоминания о богатствах приречных городов, военные силы, защищающие данные территории были также описаны весьма подробно, вместе с рассказами о прибрежных крепостях, их укреплениях и уязвимых местах.
   В общем, хотя задание "доставить записи Сессы нагам" у меня появилось, но принимать его я отнюдь не торопился, а уж исполнять - тем более.
Но и отказываться не стал: мало ли, как жизнь повернется. А эти записи вполне могут сохранять свою ценность еще довольно-таки долго.
   Впрочем, описание владений Империи Света расположенных там, где Великая река удалялась от Олваиринского тракта, поворачивая на запад, представляют определенную ценность и для меня.
   - Интересно... - Лёсса подняла голову от записей наги.
   - Ага, - согласился я.
- Очень любопытно. Талант у девочки был... И не только военный и магический.
   Читать записи было интересно. И то, что наряду с интересным чтением, записки представляли собой и более практический интерес - только увеличивало их привлекательность.
   Записи Сессы упоминали о мосте через Великую, по которой реку пересекал Олваиринский тракт. Вообще-то, о нем упоминалось и в отчетах Торговой гильдии, был он и на карте, полученной с судна, что ныне ходит под моим флагом.
Но вот описание Сессы было куда более подробным, и давало основание подумать о том, чтобы присоединить городок, сформировавшийся у моста, к моим владениям.
   Но это пока что планы на хотя и не столь отдаленное, но все-таки будущее.
А пока что стоило вернуться к настоящему, и заняться разбором трофеев. Тем более, что в записках Сессы были упомянуты некоторые вещи, которые она собрала в своем странствии... и, полагаю, они где-то рядом. Сокровища где-то рядом!
   - Смотрите! - закричала Ариса, которую я, признаться, не хотел сюда впускать... Но, воспользовавшись тем, что я отвлекся, феечка просочилась в хижину.
   Разумеется, Сесса, рассматривавшая эту хижину как некое временное убежище, не стала городить сложных тайников. Она держала свои сокровища под рукой, чтобы схватить и бежать, если потребуется. Непромокаемый тубус со свитками, который можно привесить к поясу чуть ли не в одно движение, рюкзачок, который можно закинуть за спину...
   Лёсса достала первый свиток из тубуса, и внимательно вчиталась в описание заклятья, записанного на качественном пергаменте. Описание было достаточно сложным. Впрочем, заклинания четвертого круга редко отличаются простотой действия, свойственной, скажем, той же Стреле духа. "Отрицание зла" как раз простотой действия похвастаться не могло. Нет, если брать "в целом", то вроде бы - ничего сложного. "Карает зло". Но вот погружаясь в детали... Заклинание наносило урон пропорционально "злобности" цели. Причем эта самая "злобность" определялась как "отступление от идеалов Света": большей части нежити вполне хватало для упокоения на месте, а демону - чтобы улететь обратно в Инферно, к престолу Архидемона. К тому же, заклинание оказывало и обратный эффект: несколько слабее, но все равно било и по применяющему его магу. И "пожертвовать собственной жизнью ради спасения души" было легче легкого. Но все это - вещи достаточно простые и понятные. А вот понять, как именно игровая механика определяет и пересчитывает в цифры урона то самое "отклонение от идеалов"... Вот тут мое сознание пасовало. Как-то заклинание работает, а вот как именно... По сравнению с этим простенькое дополнение "если зло творится не собственной волей цели, но вследствие подчинения, то это подчинение будет разрушено" - казалось и вовсе простеньким и понятным.
   Отложив свиток (и повздыхав над тем, что героев, добравшихся до четвертого круга магии Света у меня нет), я взялся за следующий. "Очищение Светом" - массовое снятие проклятий, ДОТов и подчиняющих эффектов. Тоже очень вкусно и очень хочется иметь в своем арсенале... Но, опять-таки, увы... Четвертый круг Света. Никому не подходит и отправится в Сокровищницу, ожидать своего героя.
   "Призрачный меч" - создает иллюзорный клинок, который именно в силу своей иллюзорности легко проходит сквозь любые доспехи, будь то обычные, зачарованные или же "естественные" - скажем, драконью чешую. Но вот реальный урон он наносит только в случае, если цель обманулась и поверила, что клинок - настоящий. И вот об этом уже следовало позаботиться чародею: чем достовернее заклинатель вообразит оружие и то, как оно поражает цель, тем больше шансов, что жертва - поверит. Увы. "Магия Разума. Четвертый круг". В Сокровищницу.
   Я быстренько просмотрел еще несколько найденных свитков. То же самое: Свет или Разум, и все - четвертого круга. В сущности, не удивительно: похоже, Сесса стянула их у своего последнего хозяина, мага Света и Разума достаточно высокого ранга и уровня, чтобы не хранить у себя всякую мелочевку.
   Оставив команду во главе с Арисой продолжать потрошение бывшей резиденции местной правительницы, я предложил Лёссе, глазами которой смотрел на мир, выйти на платформу. Там как раз воины собирали иные "трофеи". В каждом из домов, расположенных по периметру платформы, нашлось несколько пленниц. Некоторые из них категорически отказывались выходить на свет, и их приходилось вытаскивать силой, под визг и скандал: одежды своим пленницам иглогривы не оставили. Другие же, полностью отрешившись от реальности, шли, куда скажут, делали, что скажут и полностью подчинялись любым командам. Третьих же и вовсе приходилось выносить: понять, является ли их состояние обмороком или же разновидностью комы - не представлялось возможным.
   Лёсса смотрела на все это достаточно спокойно. За время пребывания в статусе темной богини ей довелось видеть и не такое. А вот те же сфено и некоторые культисты в голос сожалели об отсутствии в нашем отряде толкового некроманта: поднять нагу и торжественно, при большом стечении народа ее упокоить раза два-три представлялось им более справедливым, чем постигшая ее быстрая и незаслуженно легкая смерть.
   Отдав указания Лёссе собрать пленниц, дождаться "Хранителя тайн" и доставить девушек в Азир, а квестовое кольцо отправить в азирское отделение Гильдии с Мириной и парой сфено, я отменил заклинение, и сознанием вернулся на вершину Башни Оракулов.
   - Ну, как там? - встревоженно спросила Иримэ.
   Видимо, несмотря на попытки поддерживать маску сурового и равнодушного правителя, я не сумел удержать лицо. Впрочем, в том, чтобы рассказать эльфийке о том, что произошло - я не вижу никакой проблемы. Так что какое-то время Иримэ отпаивала меня алановым чаем, и успокаивала.
   Мы уже какое-то время любовались мерцающими в темном небе звездами, когда система известила меня о том, что Гильдия получила сообщение о гибели одного из ее членов в лапах самозваной мстительницы всей людской расе. Квест "Известить Гильдию" был завершен, зато немедленно возник, и тут же закрылся квест "Возмездие". Я лишь успел прочитать, что условия задания требовали уничтожить поднявшего руку на гильдейского торговца. Поскольку система посчитала таковой Сессу - задание было сочтено исполненным. Сумма, отправившаяся в Сокровищницу - приятно порадовала, поскольку расходы на новое строительство, выплату жалования войскам, выкуп и усиление новичков - ожидались весьма и весьма неслабые. Да и то, что экспы хватило как раз на уровень, второй и последний на сегодня - тоже оказалось весьма и весьма приятно.
   Уровень обернулся единичкой в Силу магии, и выбором между Обучающим 4 и Тактикой 2. Оба навыка относятся к книге Военачальника, и, по идее, не должны выпадать Оракулу. Но первые уровни этих навыков у меня есть, и, по всей видимости, то, что я остался сидеть в замке, отправляя отряды воевать без меня - зачлось в вероятность выпадения управленческих навыков. Вот и выпало... Недолго поколебавшись, я выбрал Обучающего. Все-таки, это навык глобального характера, ускоряющий развитие всех войск под моим командованием. К тому же, тактики в моем войске найдутся и без меня, а вот учителей, увы, нет.
   Закончив с распределением плюшек от уровня, я оперся руками на парапет башни Оракулов, и устремил свой взгляд туда, где, скрытый расстоянием, переливался многоцветный туман Границы. Скоро он исчезнет... Полночь близится...
   - Кайларн? - тонкий ладошки Иримэ опустились мне на плечи, и я почувствовал их прикосновение даже через твердую кожу наплечников. - Что с тобой?
   - Скоро закончится пролог нашей истории... - ответил я, не оборачиваясь. - Закончится пролог... И что начнется?
   - Начнется то, что угодно Матери... - Иримэ задумалась. - ...и то, что откроет нам новые пути, которые предложит Изменяющий.
   Я улыбнулся, поймал взглядом мерцающий луч голубоватой звезды, и возгласил.
   - Ты права, Тзинч бла... Э, нет. Сам справлюсь!

  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   "Новая Надежда" -- легендарный корабль, стартовавший с Марса (Сектор 000-13) во время восстания и замеченный в космосе лишь столетие спустя. "Новая Надежда" вечно падает в пустоту, её мёртвые носовые огни зловещи и багровы, наглухо задраены аварийные люки. Никто не пытался подняться на борт "Новой Надежды" или отвести её в порт, потому что видели её только те корабли, которые сами терпели бедствие, и выражение "увидеть "Новую Надежду"" стало синонимом несчастья". Андре Нортон, "Королева Солнца"
   Эффе?кт "злове?щей доли?ны" (англ. uncanny valley) -- гипотеза, по которой робот или другой объект, выглядящий или действующий примерно как человек (но не точно так, как настоящий), вызывает неприязнь и отвращение у людей-наблюдателей.
   Ёж. "Танцующая на воде". http://samlib.ru/w/wugluskr_e/tancujushajanawode.shtml Жаль, что не закончено... и вряд ли уже будет продолжена.
   Калеба?с, калебаса (исп. calabaza -- тыква) -- традиционный сосуд для приготовления и питья мате, тонизирующего напитка народов Южной Америки.
   Бомби?лья или Бомби?жья -- металлическая или деревянная трубочка с фильтром, через которую пьётся настой мате.
   Шунья (санскр.) - пустота
   Виа милитарес (via militares) - дороги, соединяющие между собой крупные города Римской республики, а потом и империи. Некоторые участки римских дорог используются и сейчас.
   "Известное анимэ" имеется в виду "Fate/Stay night"
   Тетрадекстрия - вариант амбидекстрии для существ, обладающих четырьмя руками. Т.е. способность работать каждой из рук независимо от других.
   Кипа -- вид упаковки волокнистых материалов (хлопка, льна, пеньки и др.), тканей и штучных изделий, некоторых сортов бумаги и картона. Применяемое при кипной упаковке прессование уменьшает объём сырья или товара, что имеет важное значение при их транспортировании.
   ДОТ - от англ. Damage Over Time - урон, растянутый по времени.