Глава 12. Край Серых пределов
   Спускаясь в подземелья Акрелата, я с интересом рассматривал окружающее. Ведь в прошлый раз я чересчур спешил на помощь Лёссе, и практически не обращал внимания на искусство древних строителей (на самом деле - вполне современных дизайнеров... но раз уж я живу здесь, а не только играю - то и историю мира надо воспринимать всерьез). Так что в свете огненного светляка я неторопливо рассматривал прекрасные статуи белого мрамора, и панно во всю стену, славящие Анеррона, бога клятв, былого хозяина этого подземного храмового комплекса.
   - Очень... человеческий подход, - произнесла Иримэ, проведя рукой по мозаике, набранной из разноцветных камней, на которой огромная фигура бога вершила суд над копошашейся у ее ног толпой мелких человечков. - Когда бог велик именно потому, что он силен и огромен...
   - "Глупец творит богов ограниченных..." - процитировал я вадагского (а может, и надрагского - увы, я не слишком хорошо помню канонический текст) мудреца, - "чтобы объяснить, почему гремит гром. Мудрец творит богов всемогущих, чтобы не ломать голову над абстракциями".
   - Какие странные слова, - задумалась Иримэ, прикоснувшись пальчиком к нижней губе. - Звучит так, как будто это смертные творят богов... а не наоборот.
   Я пожал плечами.
   - Священное предание моей веры гласит, что Изменяющий пути и его собратья (имя им Легион) пришли в мир именно так. Мысли, страсти, эмоции смертных изливались в пластичный и податливый хаос Имматериума, изменяя его... Так в пустоте, где не было ничего - появилось нечто. Из ярости, жажды борьбы и убийства - поднялось Кольцо Погибели, Медная Цитадель, в сердце которой стоит Трон из черепов, с которого Владыка Вечной войны направляет бесчисленные рати. Жажда наслаждения, красоты и совершенства, выплеснутая в имматериум родственным эльфам народом эльдар подняла Дворец Наслаждений Темного принца. На боли, страхе и отчаянии вырос Гниющий сад, которым повелевает Владыка Распада, Пастырь обреченных, Властелин рабов. Ну а любопытство, амбиции, жажда перемен - сложились в непроходимый, вечно меняющийся Лабиринт, владение моего принципала. Прочие же боги Хаоса... Как я уже говорил, им нет числа. Но подавляющее большинство из них с трудом осознают собственное существование, ибо породившие их страсти и эмоции - изменчивы и непостоянны. Они гибнут тысячами, но десятками тысяч порождают их воля и Дар Творения, что и делает смертных подобными Начавшему Начало, Изначальному Творцу.
   Некоторое время мы с Иримэ обсуждали слова "по образу и подобию Творца" применительно к эльфам, но в конце концов пришли к выводу, что эти слова вполне могут относиться ко всем разумным, независимо от их расовой принадлежности.
   Между тем, я внимательнее приглядывался к стенам катакомб. Вообще-то, подобные лабиринты обычно возникали там, где ломали камень для строительства. Здесь же, учитывая массивные плиты стен и поддерживающие потолок колоннады, скорее можно говорить о намеренном строительстве, а не о "так получилось". Но вот затраты ресурсов, особенно - учитывая местные технологии строительства, должны были быть просто изумительными... Правда, когда я поделился своими размышлениями с Иримэ, Видящая посмотрела на меня как... как на не очень умного человека.
   - О чем ты? - удивилась она. - Какие "затраты на строительство"? Это же бывший главный храм, центр веры. Тут все создано богом и его высшими жрецами. Я сама не видела Маэль-а-Хорнеон, центр культа матери, но рассказывают, что Древо Дерев, под ветвями которого может укрыться весь этот домен, она вырастила за одну ночь. И никаких "затрат на выращивание", вот.
   Я с трудом удержался от того, чтобы долбануться головой об стену. А что? Больно быть не должно. Голова - это кость и болеть не может. Вроде уже соскользнул в иной мир, даже посчитал, что привык к его реалиям, но на самом деле - все еще живу понятиями того мира...
   Интересно: если замок Азир - главный (читай - "единственный") центр веры в Изменяющего пути, то не является ли Искажение, в котором оказался замок - таким вот священным строением? А эксперимент Арениуса мог закончится не по "естественным свойствам мироздания", а вмешательством Кукловода Тысячи-и-одного Заговора... Вот тебе и "Храм, возведенный за одну ночь", ведь "искажение - Хаоса суть".
   Спуск на неисследованный дотоле ярус ознаменовался сменой обстановки. Белые стены с резными узорами - потемнели, яркие краски камней, из которых были сложены искусные панно - как будто пригасли. Даже дышать стало как-то труднее.
   - Проклятая земля, - прошептала Иримэ, прикладывая пальцы к вискам.
   Готовясь к первому погружению, я читал и про такие вот места, однако до сих пор - ни с чем подобным не встречался. Проклятая земля. Здесь ослабевают маги Жизни и Света (дебафф на 2 единицы Силы Магии при применении заклинаний этих школ уже появился в строке статуса), усиливаются - Тьма и Смерть. А нежить становится сильнее, быстрее, а главное - умнее. По слухам, что распространяли на форумах личности, заглядывавшие во фракционные земли Конклава, там скелеты-воины командовали своими младшими собратьями не хуже призраков, призраки обретали тактические и оперативные возможности Рыцарей Смерти (хотя и не их характеристики), а сами Рыцари и вовсе показывали себя гениальными полководцами... Но слухи эти оставались именно слухами: хотя в фракционные земли своей фракции высокоуровневые игроки и старались, как правило, организовать порталы, но самим лазить по местам пораженным высокоуровневым проклятьем - это не лучшее решение, особенно, учитывая, что подобные места, как правило, еще и "запретны для посещения". Однако о более ординарных проклятьях была и более достоверная информация. Так что здесь можно ожидать призраков с интеллектом под 20, то есть - вполне грамотных, хотя и не выделяющихся, офицеров. Возможности личей и Рыцарей, если они присутствуют на этом ярусе - тоже возрастают. В общем, ситуация - не слишком приятная.
   - Отступаем вверх по лестнице, - скомандовал я.
   Выйдя из зоны проклятья, мы оббафались и призвали медведей, чтобы проделать это без штрафов, а потом снова спустились вниз. Разумеется, пока отряд ходил туда-сюда, вперед выдвинулся разведчик-смотрящий. Он двигался по проклятой земле, не испытывая особенных затруднений.
   К счастью, ярус отнюдь не был заполнен нежитью так, чтобы она стояла плечом к плечу. Первый отряд смотрящий отметил метрах в ста от спуска. Разумеется, расстояние не было настолько велико, чтобы десяток скелетов, пара костяных гончих и призрак могли не заметить нашего появления. Однако, в отличие от тварей на поверхности, эти не рванули к живым, появившимся в их зоне досягаемости, но напротив, отступили в узкий коридор, который скелеты-щитоносцы перекрыли своими щитами. Копейщики же выставили свое оружие, образовав неприятно выглядевшего ежа. Костяные же гончие укрылись в глубине построения. С одной стороны, отнорок, в котором укрылся передовой отряд, на мой взгляд, не вел ни к чему важному... но, с другой стороны, оставлять за спиной врага, пусть даже и такого слабого - как-то некомильфо. А значит - придется штурмовать.
   Основной смотрящий, отозвавшийся на мой призыв скользнул дальше... а вот демон хаоса, пришедший на зов Арисы, постарался проскользнуть мимо застывших в оборонительном построении скелетов и взглянуть: что они там прячу. Но...
   "Ваши войска атакованы" - известила меня система. Отметка на карте соответствовала засаде нежити. Я использовал взгляд из глаз своего разведчика... и с некоторым удивлением увидел, как скелеты атакуют нечто, взмахивая своими короткими мечами. Копейщики же отошли назад, и тыкали в ту же цель своими копьями. Вот только создавалось впечатление, что они не видят того, что атакуют. Как же тогда... Точно! Гончие! Они унюхали смотрящего, когда тот приблизился, и теперь указывают скелетам направление, возможно - через призрака... Надо спешить, пока строй противника сломан...
   Короткий забег, и по не успевшему восстановить стену щитов строю скелетов ударяют пылающие ослепительной аурой Белого пламени стрелы. Двое скелетов сразу рухнули на свои щиты неопрятными грудами костей. Но остальные, прикрывшись щитам, и прикрывая более уязвимых копейщиков, отступили дальше вглубь отнорка. Ход сужался достаточно, чтобы даже укороченная стена щитов полностью его перекрывала.
   Неясное предчувствие толкнуло меня под руку... Так что, когда прямо из камня высунулась призрачная рука, Рассекающий Реальность уже летел к той точке, где их столкновение стало неизбежным. Удар вышел не слишком сильным, но, прежде чем призрак успел скрыться обратно в стену, я заметил значок дебаффа "Истощение духа", повисший на не в меру коварной твари. Для живого этот дебафф вызывает потерю маны... а вот для призрачных и бестелесных - является полным аналогом "Кровотечения": постепенная потеря хитпойнтов. К счастью, проклятье было недостаточно сильно для того, чтобы начать снимать дебаффы с нежити... Так что призрак может потерять немалую часть своей загробной жизни....
   Подбежавшие еретики-щитоносцы выстроились, оттеснив феечек от ставшей опасной стены. А оборотни как раз дошли до строя скелетов, и сами выстроили стену щитов напротив такой же, но в руках нежити. Скелеты-копейщики попытались остановить натиск оборотней, уперевшись в щиты своими копьями... Но оказалось, что длительное пребывание под землей не лучшим образом сказалось на оружии нежити. Копейные древки ломались, оставляя скелетов с бесполезными палками. Оборотни давили. Более легкие скелеты медленно пятились назад под этим натиском. Вот два скелета, делая шаг назад, перепутались друг с другом, и были быстро выбиты тяжелыми обухами топоров оборотней. Победители сделали шаг вперед, и теперь уже давили на строй скелетов не только с фронта, но и во фланг. Строй нежити медленно, но неотвратимо рушился. И даже призрак, снова попытавшийся атаковать из стены, но на этот раз - в спину оборотню, ничего особенного не достиг. Даже выброшенный сочетанием удара в спину и воли Великого Рэндома критический удар не помог побитому призраку серьезно травмировать оборотня. А вот ответный удар благословленным копьями отправил-таки Лишенного Плоти обратно в Серые пределы.
   После гибели командира отряд продержался недолго. Оборотни оттеснили-таки скелетов в проход, достаточно узкий, чтобы нежити там было неудобно защищаться, и неторопливо разбили обухами топоров. Не имевшие места для маневра гончие продержались немногим дольше, под заунывный вой превратившись в костяную муку.
   Можно было двигаться дальше. Но, прежде, чем скомандовать выдвижение, я приказал внимательно осмотреть отнорок. Ведь ради чего-то его столь старательно, хотя и безуспешно обороняли?
   К моему некоторому недоумению, чтобы не сказать - возмущению, на обороняемой отрядом нежити территории не нашлось ничего. Глухой тупик, и не более того. Ни осмотр стен Орлиным взглядом со включенным Зрением Хаоса не дали ничего. То есть "совсем ничего". Каменная стена и ничего больше. Выругавшись про бездарно потраченное время, я отправил смотрящего дальше...
   Отряды, подобные только что уничтоженному, встречались довольно часто. Не то, чтобы они были сильными или опасными, но они вынуждали тратить на себя время и ману. А вот выигрыш от их уничтожения был ничтожен. Только самые слабые оборотни сумели-таки набрать по уровню. Все-таки, первый ранг - есть первый ранг. Много он уже не дает основной массе моих бойцов, не говоря уже о мне самом. И редкие костяные гончие и призраки ситуацию не сильно исправляют.
   Особенно неприятные предчувствия возникли у меня, когда смотрящий сумел-таки пробраться мимо не успевшего сформироваться строя скелетов и обмануть чутье единственной присутствующей в очередном отряде гончей. Оказалось, что хотя гончая была одна, но вот призраков с отрядом было двое. И если один из них остался командовать отрядом и благополучно погиб, пробитый стрелами с Белым пламенем, то второй, при появлении в зоне видимости моих воинов, нырнул в стену, и больше так и не появился. Конечно, есть возможность того, что этот призрак сейчас кружит вокруг моего отряда, но принцип "надейся на лучшее, готовься к худшему" диктует иное предположение: второй призрак отправился с докладом к тому, кто контролирует этот ярус. И, таким образом, мы уподобляемся слепому, сражающемуся со зрячим: я не знаю, где находится враг, сколько у него войск и какие они. А вот противник знает о моем отряде если не все, то многое. Подобное положение было недопустимым, и я дал команду возвращаться к подъему на предыдущий ярус.
   Некоторое время заняло проведение ритуала "Отрицание неживого" в самом узком месте прохода. Конечно, это не могло считаться абсолютной защитой, учитывая те количества и уровни нежити, что могло скопиться сейчас на атакуемом ярусе... Но "что-то" это все-таки лучше, чем "совсем ничего". Да и то, что нежить не поднялась на уже зачищенный нами ярус и не заняла его снова - внушало некоторое спокойствие.
   Отойдя от преграждающей печати и выставив оборотней в качестве часовых, маги, не исключая, естественно, и меня, начали сливать ману в призыв. Смотрящие, орнисы и медведи в качестве ударной силы. Разделив призванных на несколько отрядов, я отправил их вниз, а сам, во главе своих воинов, двинулся обратно в Азир, восстанавливать ману. Разумеется, постоянно удаленно управлять всеми отрядами, да еще и вести основные силы до Азира и обратно - было бы чересчур сложно, а сущностей. Достаточно разумных, чтобы поручить им командование, но при этом не слишком ценных, чтобы не бояться потерять, у меня просто не было. Так что придется полагаться на то, что орнисы - хищники, все-таки стайные, и какие-никакие, но инстинкты совместной охоты у них должны быть. Конечно, без командиров, отряды призванных будут действовать не оптимальным образом, да и с главными силами нежити они не потягаются, но их задача в этом и не состоит. Задача всех видимых юнитов в разведгруппах - отвлечь внимание костяных гончих от смотрящих. Чтобы "фиг им, а не противолодочный поиск". А главная и общая - обнаружить основные силы противника и, желательно, привести к ним наблюдателей.
   К счастью, Азир не так уж и далеко от руин Акрелата. Так что путь туда и обратно, вместе с регенерацией маны не займет больше двух часов, и я еще успею попытаться набить уровни на сильной нежити...
   Как ни странно, но даже в отсутствии непосредственного руководства и грамотного командования, мои разведывательные отряды неплохо дрались со сторожевыми заставами скелетов. Все-таки ранг есть ранг, и орнисы с их вторым рангом, были заведомо сильнее перворанговых скелетов, а гончих и призраков брали на себя медведи. Обкастанные все тем же белым огнем, они наносили урон призракам, не обращая внимания на их нематериальность, ну а гончих - просто крушили тяжелыми ударами. А смотрящие просачивались мимо свалки и уходили в отрыв... до следующего блок-поста. Так что постепенно карта яруса отрисовывалась.
   Если подземелье "по Холмом", откуда мы недавно вытаскивали беан ши, было откровенно линейным: главный проход, от которого в стороны отходят непересекающиеся отнорки, то катакомбы напоминали скорее паутину. Примерно радиальные ходы вели с разных сторон к сердцу лабиринта, где, как я подозреваю, и находится босс уровня и переход дальше, а вокруг этого самого центра замыкалось несколько приблизительно окружностей. "Приблизительно" - это потому, что и радиусы не были идеально ровными прямыми, но извивались сложным образом, да и кольцевые ходы роднила с окружностями только их замкнутость. Однако радиусы сходились только в центре, а "окружные кольцевые" не пересекались между собой совсем. Так что структура получалась острохарактерная.
   Сообразив, что вижу, я стал направлять свои разведывательные отряды по спирали: прошлись по кольцевой - смещаемся по радиусу к следующие... Иногда получалось натравить на один блок-пост скелетов сразу два развед-отряда, и тогда все получалось быстро и совсем без потерь. Однако, как бы то ни было, а постепенно отряды призванных стачивались. Основные потери, разумеется, приходились на орнисов, но и несколько медведей уже отправились обратно на план Жизни.
   - Ой, - сказала Иримэ, когда бар маны был заполнен уже больше, чем наполовину, - я... я кажется, поняла, как колдовать заклятья 4-го круга Жизни!
   Я заглянул в ее характеристики:
Иримэ
   Уровень: 20
   Класс: Видящая
   Раса: эльфийка
   Искажена Хаосом
   Характеристики
   Сила 5
   Ловкость 8
   Выносливость 5
   Сила магии 24
   Устойчивость к откату 14
   Ментальная выносливость 15
   Интеллект 20
   Навыки:
   Владение оружием (лук) 1.
   Магия Стихий 2,
   Мастер земли 2.
   Магия Жизни 4.
   Мастер контроля тела 1.
   Мастер управления растениями 3.
   Магия Хаоса 2,
   Мастер призыва Хаоса 2,
   Мастер разрушения 1.
   Видения 2.
   Орлиный глаз 2.
   Боевое предвидение 2
   И действительно... Четвертый круг Жизни. И ни одного подходящего заклинания. Но, поскольку мы уже находимся в заклинательном покое замка - стоит заглянуть во вкладку аукциона заклинаний.
   Решение оправдалось почти мгновенно. Торги за свиток с заклинанием "Призыв гидры" были в разгаре. Тот, кто выставил этот свиток, указал стартовую цену в 7 500 золотых, но несколько человек уже усели отметиться, повышая ставки. Так что текущая цена была 8 200. Но поскольку длительность торгов была выставлена как 3 дня, а заклинание мне нужно "вотпрямщаз", я решился забрать его по цене выкупа. То есть - за 10 000 золотых. Конечно, по порядку величины это примерно соответствует цене за строительство здания, в котором нанимают бойцов седьмого ранга... Но для меня гидра - удачно закрывает основную слабость моего войска: недостаток танков, то есть бойцов, способных встать, и принимать на свою широкую грудь тонны урона. Оборотни, конечно, до некоторой степени закрывают эту слабость... Но вот шанс получить вместо крепкой стенки - безумную тварь, всегда присутствует. Да и просто то, что они третьего ранга, означает, что та же гидра будет их убивать чуть ли не одним ударом при более-менее равных уровнях, просто за счет превосходства в характеристиках. Да и пара равных по рангу всадников Хаоса противостояли гидре с трудом и при поддержке остальных. В общем - нужная вещь, и мне совершенно не жалко выложить за нее небольшую гору золота.
   Да, конечно, у гидры есть и недостатки: бегает она довольно-таки медленно, а главное - боится огня, получая от огненных заклятий двойной урон. Но это все равно не умаляет ее необходимости.
   - Вот, держи, - отдал я эльфийке сформировавшийся над столом свиток.
   - Ой... это... это - мне? - удивилась Иримэ.
   - Тебе, - кивнул я. - Бери.
   - Но... он же дорогой... - светлые щеки эльфийки налились румянцем.
   - Не дороже денег, - улыбнулся я. - К тому же, ты - мой герой, мой офицер. А значит, усиливая тебя - я усиливаю и свою армию.
   - Хорошо, - Иримэ кивнула (мелькнуло сообщение о сработавшей Дипломатии и о повышении репутации в глазах Видящей), и сорвала печать со свитка.
   Несколько минут Иримэ сосредоточенно читала текст, а потом свиток просто исчез из ее рук, а во вкладке "Заклинания" ее окна Характеристик появился тот самый Призыв Гидры.
   Я залюбовался ее румянцем, но увы, это было недолго.
   "Ваши войска несут потери" - сообщила система.
   Отряд, в котором были медведь и орнисы, призванные Иримэ, быстро множили на ноль. Я активировал командное заклинание, позволяющее мне посмотреть, что там происходит, глазами смотрящего. Но уже проваливаясь в транс, я отметил - эльфийка тоже перестала воспринимать окружающее, переходя в режим командования призванными.
   Противниками разведывательно-диверсионной группы не этот раз были не скелеты... точнее - не только скелеты. Лич и двое черных рыцарей, причем, судя по сообщению системы, на которое я на этот раз посмотрел - настоящие, а не "умертвие-маг" и "умертвия-воины". Их свита - четыре костяных голема и десяток призраков. Так что у разведотряда шансов просто не было... у той его части, которая была видима. А вот смотрящий проскочил, и осторожно присоединился к шагающей нежити.
   - Это... - вздохнула Иримэ, приходя в себя. - Это и были "основные силы"?
   - Не думаю, - покачал я головой. - Не думаю.
   - Почему? - удивилась эльфийка.
   - Слабоваты они, - пожал я плечами. - Для главных-то сил... Все-таки от четвертого яруса ожидаешь чего-то более... существенного. Уж не одного-единственного лича - точно. А это - скорее вражеская контрразведка. Отряд, который постарается помешать нашим ребятам разведывать позиции главных сил врага.
   За время этого короткого диалога все призванные из этого отряда вернулись на свои планы... Все, кроме смотрящего, который так и остался не замечен. Похоже, что по блок-постам были разбросаны все костяные гончие, и на ягдкоманду их уже не хватило... Хотя я бы в такой ситуации отозвал один из блок-постов, и придал на усиление охотникам. Но пока что этого не произошло, выживший шпион крался за охотниками, и работал маячком, позволяя мне маневрировать развед-группами, уводя их от столкновения с личем и его свитой.
   Между тем мана восполнилась благодаря Сердцу Замка, и боевой отряд в третий раз в третий раз выступил на Акрелат. Сборы и выступление, пусть и были недолгими, но стоили мне еще одного разведотряда: он сцепился с блок-постом, и ускользнувший прямо в стены призрак привел к месту сражения ягдкоманду. Зажатые между остатками блок-поста и свитой лича, разведчики только и смогли, что добить последнюю костяную гончую, после чего погибли, а недовыбитые скелеты и призрак присоединились к охотникам.
   Так что всю дорогу до Акрелата ездовым крикуном управляла Иримэ, а я сидел на стальной спине, "погруженный в транс", и управлял разведкой.
   Оставшиеся в живых отряды пришлось объединить. Их смотрящие отправились к сердцу лабиринта, в надежде хотя бы попытаться выяснить: что там есть. А два медведя и четыре выжившие орниса по сложной траектории, избегая встречи как с охотниками, так и с блок-постами, двинулись к выходу с яруса.
   Нежить же продемонстрировала мне еще один фокус, имевшийся у нее в рукаве: к свите лича присоединились еще два призрака, видимо, до этого тихо-тихо сидевшие в стенах, и даже не пытавшиеся высовываться оттуда, и ягдкоманда поменяла направление. Теперь она двигалась не к месту последнего столкновения моих разведчиков с блок-постом, а прямо к выходу с яруса, очевидно, стараясь перехватить мой развед-отряд и не дать ему соединиться с основными силами. По моим прикидкам, к выходу они подошли бы одновременно, и у лича были бы все шансы отправить призванных обратно до того, как основные силы моего отряда сумели бы им помочь. Пришлось тормознуть разведчиков, чтобы встреча состоялась все-таки на моих условиях.
   Однако всю малину обломал очередной призрак. Вынырнув из стены, он о чем-то доложил личу, тот посовещался с черными рыцарями, и в самом узком месте прохода шесть скелетов отстали от лича и, взявшись за руки, образовали цепочку на всю ширину прохода. Смотрящий, существо невидимое, но отнюдь не бестелесное, теперь не смог бы проскользнуть. А лич со свитой скрылись за поворотом.
   Между тем, один из смотрящих, отправленных к сердцу лабиринта, обнаружил нечто интересное, а именно - тайник. По всей видимости, сработало "Орлиное зрение", навык появляющийся у смотрящих, даже призванных не самыми сильными магами Хаоса. Я отметил положение тайника на своей карте. Лежало там нечто уже несколько веков - и еще полежит. По крайней мере, мне кажется, что риск потерять нечто, лежащее в тайнике, в попытке вынести "это" одиноким смотрящим - ниже, выше чем шанс, что сейчас в связи с обнаружением тайника сработает триггер, и то ли толпа нежити материализуется поблизости, то ли основные силы прибегут от спуска на следующий ярус. Да и триггер все-таки, если даже он есть, связан скорее со вскрытием тайника, а не с его нахождением...
   Но, как бы то ни было, смотрящего, который уперся в очередной блок-пост, и успел остановиться прежде, чем был обнаружен костяной гончей, удалось вернуть, и теперь он расположился между последней точкой нахождения лича и выходом. А второй, отойдя назад от цепочки скелетов, расположился между ней и местом, где встали лагерем призванные. Конечно это не гарантия... но некоторый шанс заметить охотников прежде, чем они выйдут на мою последнюю выжившую РДГ. Ну а демон, нашедший и отметивший тайник, двинулся дальше к центру паутины. Мне уже было интересно: что же там скрывается, в глубине яруса?
   Прибыв к спуску с катакомбы, я отстранился от управления разведкой. Идти по лабиринту подземелий, а смотреть при этом глазами другого существа и в другом месте... то еще развлечение. Так что медведи остались на пересечении двух коридоров, а оставшиеся орнисы разбежались как раз в четыре стороны, чтобы внимательно наблюдать за противником. При появлении лича я приказал отступать в направлении, противоположном тому, откуда надвигается опасность. Это уже было на грани того, что возможно приказать животному без непосредственного прямого управления командными заклинаниями. Будь с ними офицер в уровнем IQ... то есть интеллекта хотя бы на уровне 10 - можно было бы попытаться расписать более сложные маневры. Но животное - это животное. Увы.
   Прохождение уже зачищенных ярусов не ознаменовалось какими-либо проблемами. Разве что донесением разведчика, что он наткнулся на очередной блок-пост, и переходит на другой радиус.
   - Маги обкаст! - скомандовал я, стоя на краю печати Отрицания неживого.
   Защита, Удача, Белый огонь, Дубовая кожа ложились на оборотней и еретиков, магам, чтобы сэкономить ману, хватает Удачи. Если маг вступает в ближний бой... В общем, лучше этого избежать. Разве что Всадники Хаоса получают полный набор баффов.
   - Призыв! - два медведя и стайка орнисов пополняют мои войска.
На миг я задумался, не приказать ли Иримэ призвать гидру, и ее оббаффать прямо сейчас, но потом покачал головой. Все-таки гидра - хоть и массивный, но очень уж малоподвижный юнит. Лучше призывать ее прямо на месте.
   - Отпиваемся маной, - следующий приказ. Прямо в бою времени глотать эликсир из фиала может и не хватить...
   - Двинулись!
   Между тем орнисы, несущие дозор при стоянке медведей разведотряда, обнаружили выдвижение скелетов в одном из коридоров. "Скелеты" были идентифицированы ими как "нежить" и "враг". Так что в соответствии с приказом дозоры других направлений стфнулись к медведям, и все начали отступать в направлении, противоположном тому, откуда надвигался враг.
   Отвлекшись от продвижения, я положился на ведущую меня Иримэ, и взглянул глазами дозорного орниса на врага. И сразу уловил "типичное не то...": там были скелеты... и все. Никого больше.
   - Сто... - начал приказывать я, но, увы, опоздал.
   Стрела тьмы вылетела из кругового коридора, а следом - выпрыгнули два черных рыцаря, с ходу атаковавшие того из медведей, которого я призывал лично. И пусть по характеристикам призванный мишка вполне соответствовал юниту шестого ранга, но черных рыцарей было двое, и их поддерживал лич, после первого удара перешедший на сковывающие и снижающие характеристики проклятья. А там и скелеты с призраками подоспели. В общем, разведгруппы я лишился очень быстро.
   К счастью, похоже, мои РДГ успели выбить всех костяных гончих. Так что в дальнейшем смотрящие двигались по коридорам достаточно беспрепятственно. И поступавшая от них информация была достаточно интересной. Так, например, очень быстро выяснилось, что ягд-команда, уничтожившая мои разведывательно-диверсионные группы, отнюдь не отправилась ко входу на ярус, но стремительно (насколько это возможно для отряда, отягощенного низшей нежитью) отступала к линии основных сил. Сами же основные силы были распределены между несколькими десятками отрядов, в настоящее время располагавшихся в перекрестках основных проходов. Конечно, с одной стороны это выглядело ошибкой, и лишало моего противника возможности навалиться на мои сне столь уж многочисленные силы всей массой. Но, с другой стороны, не слишком широкие коридоры создавали условия, когда количество не дает такого уж большого преимущества. Зато вот возможность зайти противнику в спину - выглядит весьма соблазнительно. Так что, если бы я сейчас ломанулся по прямой к выходу на следующий уровень - результат был бы немного предсказуем. Рано или поздно отступающие по радиальному коридору отряды, соединяясь друг с другом, создали бы критическую массу, которая, пусть и ценой больших потерь, остановит наш натиск... и как раз к этому времени подойдут отряды к других радиусов, зажав мои силы, к тому времени - истощенные боем, растратившие ману и стрелы, в узком коридоре. А из стен - полезут призраки, которые вовсю будут пытаться атаковать феечек и культистов... Нет, такой хоккей нам не нужен.
   Первый ход был стандартен: атака на один из отрядов внешнего кольца. Четыре шеренги из двенадцати скелетов, вооруженных копьями, каждая, перекрывали коридор от стены до стены. За ними стояли две шеренги скелетов-лучников, поскольку высота коридора позволяет стрелять навесом. Среди лучников видны три черных балахона умертвий-магов. А сзади виднеются два отряда костяных духов, разбавленных умертвиями-воинами. Очевидно, предполагается, что когда строй скелетов-копейщиков будет прорван (а скелеты - они как тот ежик: "сильные, но легкие"), скелеты-лучники отступят в проходы между отрядами костяных духов, и продолжат обстрел уже оттуда.
   Первый ряд скелетов опустился на колено, и наклонил копья вперед, уперев подтоки в землю. Второй ряд - наступил на подтоки, и выставил свои копья вперед. Третий ряд, судя по всему, приготовился бить копьями тех, кто попытается прорваться через получившегося "ежа". Ну а четвертый, по всей видимости, нужен для того, чтобы пополнять убыль в первых рядах. Лучники стояли, изготовившись к стрельбе. В общем, затычка за перекрестком образовалась качественная.
   Разумеется, первыми собирать на свои пернатые задницы разнообразные неприятности отправились уже неплохо мне послужившие орнисы. Демонических птиц призвали легко и быстро: штрафы проклятой земли на магию Хаоса не влияли. Так что призванные твари с хриплым клекотом рванулись вперед. Разумеется, на главное оружие демонических птиц - внушаемый ими страх, скелетам было плевать. Но вот сильные лапы и мощные, как раз и предназначенные для разгрызания костей клювы - сохраняли свою эффективность.
   Не добегая до копейных наконечников, орнисы прыгнули. Разумеется, часть из них полегла под залпом скелетов-лучников, часть - повисла на копьях. Но даже последние сыграли свою роль, создав бреши в колючей стене. Так что, когда добежали оборотни - стена уже не была столь монолитной, и мои бойцы нашли возможность прорваться через копейную щетину к держащей данные копья нежити. Те же орнисы, что выжили, оттолкнулись от скелетов третьего-четвертого рядов, и кинулись к скелетам-лучникам, вынудив тех взяться за короткие мечи.
   Кто бы ни командовал нежитью - отреагировал он правильно. Судя по действиям противников, лучники получили приказ отступать, а костяные духи - двинулись вперед, чтобы прикрыть стрелков... В армии живых такой ход стал бы причиной паники и неразберихи, но нежить, равнодушная ко всему, кроме выполнения полученного приказа, имела все шансы осуществить данный маневр... если бы я не призвал в огнеглазого в самую середку перестраивающихся отрядов и не отправил в атаку всадников Хаоса. Тяжело бронированные бойцы вломились в круговерть сменяющихся отрядов, и заставили противника смешать ряды. К тому же, за проломившимися через строй скелетов-копейщиков всадниками Хаоса рванулись и оборотни, боевой порядок противника превратился в то, что наиболее адекватно было бы обозначить термином "куча", желательно с эпитетом "беспорядочная". И в "собачьей свалке" ранг моих бойцов легко перевесил небольшое превосходство противника в числе.
   Как показал позднейший анализ логов боя, маги-умертвия почему-то ограничились заклинаниями поддержки своих, накладывая на своих "доспехи праха", "серое пламя", "сшивание плоти"... В общем - вместо атаки, они стали на поддержку, что для темных магов, мягко говоря, несколько странно. И, разумеется, подобные действия не сильно помогли нежити сдержать натиск моих сил.
   Незадолго до того, как последняя нежить была упокоена, не отступив (поскольку с уничтожением умертвий и целенаправленным выбиванием костяных духов, которые пытались как-то организовать сопротивление, приказ на отход стало некому давать), смотрящие, отправленные мной к соседним отрядам нежити, донесли, что противник снялся с места и начал движение в нашу сторону. Судя по всему, призраков-наблюдателей в толще стены мы все-таки прошляпили.
   Разумеется, я не стал направлять свой отряд по радиусу паутины к ее центру, а напротив - двинул войска против часовой стрелки по кольцу. Таким образом удалось застать один из соседних отрядов на марше, не дав ему перестроиться в боевой порядок.
   Дальнейшая зачистка отнюдь не стала механически простой. Хотя по отдельности отряды нежити могли разве что надеяться притормозить меня и нанести некоторый ущерб, но отнюдь не остановить, но скучно от этого не становилось. Призраки, выскакивающие из стены в самый неподходящий момент. Неожиданное отступление в попытке завести под удар неожиданно быстро добравшегося соседнего отряда. Да хотя бы простенький, но эффектный трюк с переходом через кольцевой коридор и атака моих подходящих бойцов справа, с стороны, не прикрытой щитами...
   Последняя атака даже достигла некоторого успеха: двоих оборотней, не успевших развернуться и встретить атаку, с трудом удалось оттащить в задние ряды, где они постепенно регенерировали. Однако была в этих схватках и положительная сторона: все-таки подвижность низшей нежити отнюдь не потрясала. Так что мы успевали громить отряды противника по частям, и даже передохнуть и перестроиться, встречая очередную атаку в полной силе.
   В одной из схваток я откровенно сглупил: пытаясь дотянуться Стрелой Хаоса до умертвия-мага, отступившего в задние ряды, я оказался слишком близко к переднему краю и прохлопал контратаку нежити. Все четыре имевшихся в этом отряде умертвия-воина сбили с ног одного из оборотней, стоявших между ними и мной, и рванули вперед. Уходить пришлось, активируя Скачок. И вот тут я пожалел о том, что не взял второй уровень данного навыка: генератор случайных чисел выбросил меня прямо за спины строю скелетов. К счастью, ни скелеты-дучники не сообразили дать залп, ни скелеты-копейщики - развернуться... По крайней мере. Они не успели сделать это до того, как я активировал Скачок снова. К счастью, на этот раз то ли сыграла Удача, то ли просто звезды сошлись как надо, но в следующий момент я оказался за спиной Архаона, и успел отбежать назад, сквозь проход в строю, предусмотрительно открытый оборотнями.
   Нежить, с которой приходилось драться, была далеко не первого уровня. Даже скелеты встречались только улучшенные и не ниже 5-6 уровней. А уж умертвия - и вовсе были довольно опасными противниками. Однако пока что это означало только, что опыт лился нам широкой полноводной рекой... хотя и вызывало серьезную трату маны. Правда, и тут создатели этого данжа оставили лазейку: если успевать достаточно быстро убивать умертвий-магов, то с них можно собирать фиалы с эликсиром маны. Так что пока что баланс затрат/поступления маны с некоторым скрипом, но сходился.
   А опыт, как я уже упоминал, лился рекой. Многие бойцы уже уперлись в дневной кап, получив максимальные возможные два уровня. В частности, Иримэ стала первым из имеющихся у меня магов, кто получил доступ к магии Стихий 3-го круга.
   По мере продвижения я несколько раз замечал признаки, которые могут свидетельствовать о нахождении тайников. Однако, временной режим нежитью задавался вполне жесткий, так что останавливаться для разорения скрытых сокровищ не было ни времени, ни желания. Тем более, что после завершения зачистки - поиском тайников можно будет заняться на более солидной основе.
   - Отступаем! - скомандовал я, заметив значок системного сообщения о повышении уровня.
   В принципе, последние несколько боев я ждал только этого. Все-таки радиусы сходились к одной точке, так что расстояние между перекрестками коридоров (и, соответственно, располагавшимися на них отрядами нежити) становились все меньше. И если на первом из зачищаемых нами колец мы еще успевали нормально отдохнуть, то на втором перерывы между навалами нежити угрожающе сократились. Мы все вымотались. Следовало отдохнуть, привести себя в порядок, поправить снаряжение, обновить призывы... А возможно - и дождаться каравана из Азира с запасами стрел, заменами порубленных щитов и доспехов, которые я заказал у Гильдии...
   Серьезно нас не преследовали. Пара отрядов нежити, попытавшихся двигаться по соседним радиусам - быстро отказались от этой затеи, поняв, что мы тупо быстрее. Так что вскоре мы разбили бивуак за печатью Отрицания Неживого, и я начал разбираться с тем, что, собственно, получилось.
   Сначала выяснилось, что длительное физическое и нервное напряжение этой довольно-таки тяжелой кампании добавило мне единицу Выносливости тренировкой. Сообщение об этом я благополучно упустил из виду, поскольку давно выставил в настройках, что подобные известия сразу отправляются в трей, чтобы дать мне возможность разбираться с ними, когда есть время и возможность, а не прямо в бою, или во время тренировки. Впрочем, последними я, как маг, несколько пренебрегал, хотя и необоснованно. А собственно участие в боях накапливало прогресс физического развития слишком медленно. Так что для Выносливости эта драка была просто последней каплей, наконец-то завершившей тренировку.
   После этого я занялся потерями. Стрелы скелетов унесли жизни четырех еретиков, а проклятия умертвий-магов и мечи умертвий-воинов превзошли-таки регенерацию двух оборотней. К счастью, и те, и другие были из последнего набора, и их имена ничего мне не говорили... хотя они и будут обязательно высечены на черных колоннах у ворот Азира. Остальные же потери пришлись на призванных. Порядка четырех десятков орнисов отправились на план Хаоса от копий, стрел и мечей нежити. На план жизни вернулись восемь медведей. И даже Архаона мне пришлось призывать три раза.
   - Тяжелый бой, - вздохнул я.
   - Тяжелый, - согласилась Иримэ. Эльфийка уселась на камень рядом со мной, и не стала возражать, когда я обнял ее за плечо. - Если бы не призывы...
   - Если бы не призывы - мы могли бы все остаться там, - кивнул я. - И что делать дальше - я пока не знаю. Там - я кивнул в сторону лестницы, по которой мы недавно поднялись, - будет хуже.
   - Давай призовем гидру, - посоветовал Иримэ. - И пойдем за ней. Медленно, зато надежно.
   Да, такой подход, конечно, лишит нас части мобильности, которая позволяла нам выкручиваться до сих пор... зато придаст устойчивость. И если прикрыть тыл орнисами и медведями, а самим забраться гибре на широкую спину и колдовать оттуда...
   - Ты права, - кивнул я эльфийке. - Надо будет попробовать.
   Иримэ улыбнулась, и положила голову мне на плечо. Я же занялся дальнейшим разбором поступивших сообщений.
   Собственно, оно осталось одно. Трофеи собирать было некогда, так что единственным не открытым мной сообщением системы было извещение о повышении уровня.
   Безо всякого удивления я увидел, что и уровень добавил мне всю ту же Выносливость. Впрочем, 15 единиц этой характеристики - приличный для человека уровень, но не более. Да и добавляемые этим ростом характеристики 20 хп... Все равно, что 430, что 450 хп - умелому рукопашнику на один критический удар.
   Выбор навыков тоже особых вопросов не вызвал. Орлиный глаз 3, по всей видимости, объяснялся пристальным наблюдением за полем боя... И предположения о тайниках обретали очертания "гипотез". Да и Скачок 2 - тоже достаточно понятно. После сжегшей мне километр нервных клеток атаки нежити, я твердо решил взять именно его. Выбор хотя бы направления Скачка - это уже серьезное преимущество.
   Отряд из культистов на ездовых крикунах обернулся гораздо быстрее, чем мы бы тащились в Азир и обратно всей компанией.
А то, что на выкуп всех оставшихся у Торговой гильдии запасов эликсира маны ушло немало денег - так это ничего... Хотя трофеи я и не собирал, но даже на глаз можно было прикинуть, что у каждого из скелетов только вооружения на 3-4 золотых, если загнать их Гильдии. Да и в поход против "безбожных колдунов и демонопоклонников" ребятки брали с собой какие-то суммы. И вряд ли, будучи убиты и подняты - они успели много потратить. А значит, есть шанс, что этот поход покроет не только затраты на эликсиры маны, но и покупку свитка призыва гидры. Не говоря уже о том, что впереди ждет как минимум один лич, а маги - ребята не бедные. Да и черные рыцари, поднявшиеся (или поднятые) из рыцарей обычных - тоже.
   И вот мы в очередной раз спускаемся на четвертый ярус, туда, где нас ждут личи, черные рыцари, и мало ли кто еще.
   К счастью, предводитель нежити этого яруса все-таки допустил ошибку: попытался восстановить контроль над территорией.
Так что перекрестки ближайшего к центру кольца из тех, что были уже нами зачищены - снова заполнились отрядами нежити. Правда, надо сказать, что сейчас отряды были уже послабее. Похоже, "закрома родины" уже показывают дно. Так что на восстановление статус кво ушло больше времени, чем сил, да и мана осталась практически на прежнем уровне. Зато, когда мы уже дочищали свежезанятое кольцо, смотрящий на одном из семи радиусов подал сигнал, что к нам выдвигается "подвижный отряд" в составе лича, двух умертвий-магов, двух черных рыцарей, четырех костяных големов, ну и некоторого количества низшей нежити - скелетов и скелетов-лучников.
   Подготавливая горячую встречу "ловцам человеков", я сосредоточенно вспоминал, что я знаю о костяных големах.
Как ни странно, но, несмотря на материал изготовления, данные юниты относятся не к нежити, а к конструктам. То есть, они больше "големы", чем "костяные". И тот же "свет изгнания" им совершенно безразличен, а Стрела духа хоть и нанесет некоторый урон, но намного меньший, чем нежити. И вообще, характерной для нежити уязвимости к Свету у них не присутствует. Костяной конструкт сложно повредить стрелами, что выражается в 20%-ную устойчивость к ним. Причем, если у скелетов характеристика "Голые кости" добавляет еще и 10% уязвимости к оружию дробящему, то у големов присутствует еще и навык "Усиленные кости", эту уязвимость невилирующий. Созданы эти конструкции были в те времена, когда Ковен Некромантов еще не выделился из общей Международной Конфедерации магов, тогда еще не называвшейся Конфедерацией Четырех стихий. И над их созданием совместно работали некроманты и стихийщики. Ходят слухи, что изначальным проектом предполагалось, что эти твари, кроме неплохого владения встроенным в их псевдоруки оружием, будут еще и пользоваться "шоковым конусом" - АоЕ-заклинанием, накрывающим конус, по типу имеющегося у меня "Конуса Хаоса", или "Огненных рук" из стихийной магии, но наносящего урон электричеством. Но позже, во времена выделения Ковена и начала конфликта с Империей Света некроманты методику наделения големов этой возможностью утратили "способом военно-морского флота". Надо сказать, что это мне скорее нравится. Костяной голем, несмотря на свой невысокий третий ранг - и так тварь неприятная. А уж с АоЕ стихийным колдовством... В общем - "лучше не надо".
   Некоторое время смотрящий двигался вместе с колонной противника, свернувшей с радиального прохода на кольцевой.
Причем, не тот, что ведет к нам, а точнее - к месту упокоения крайнего отряда нежити, а следующий, если считать от центра. То есть, похоже, нас пытаются обойти с тыла. А значит, в ближайшее время, по нашему радиусу двинется еще один отряд, который займет наше внимание, чтобы мы не слишком старательно смотрели по сторонам.
   И точно: пришло сообщение от смотрящего, выдвинувшегося от нас ближе к центру.
Идут, солдатики костяные. Торопятся, как могут. А могут они... не очень. Похоже, жертвовать кем-то ценным ради отвлекающего удара не стали, так что самым высокоранговым юнитом в надвигающемся на нас по прямой отряде были три костяных духа и призрак.
   Разумеется, ожидать, когда нас зажмут в клещи, мы не стали, и уже после сообщения, что обходящий отряд миновал то кольцо, на котором мы находимся, я дал команду сниматься с привала, и двигаться назад, к выходу с яруса. Так что, когда колонна обходящего отряда начала поворачивать в сторону нашего предполагаемого местонахождения, мы находились за поворотом следующего кольца.
   Я присел на корточки и аккуратно высунулся в радиальный коридор.
Как и ожидалось, тот, кто создавал нежить, не смог или не захотел исключить главную проблему человеческого восприятия: уверенность, что врага следует искать примерно на уровне своего роста. Мою высунутую макушку скелеты, даже если и заметили, то не посчитали опасной.
   Походный ордер ряд за рядом поворачивал с окружного коридора к центру лабиринта.
Впереди ровными рядами шагали скелеты-копейщики. За ними двигались скелеты-лучники.
   Подчиняясь скорее интуиции, чем какому-то точному расчету, для которого у меня было слишком мало оснований, я активировал Скачок.
   Швырнуло меня почти на максимальную дальность.
И тут уже прячься - не прячься... Скелеты, заметив живого, то есть, в отсутствие команд от вышестоящих - врага по умолчанию, начали отрабатывать "боевой алгоритм". А именно: скелеты-лучники рванули стрелы из колчанов, а скелеты-копейщики рванули в ближний бой без страха и сомнений. Правда, учитывая сочетание характерных для низшей нежити "запредельно высоких" значений Ловкости и Интеллекта, они выдали очень характерный результат: атакующие копейщики врезались в изготовившихся к стрельбе лучников и смешали ряды, подарив мне так нужные секунды.
   Оттикал откат, и с моей руки сорвалось заклятье...
Колючие кустарники наглухо перекрыли коридор, по которому к перекрестку подходили костяные големы. Конечно, на проклятой земле заклятье школы Жизни было выполнено со штрафом... Но все равно моя сила магии оказалась достаточна, чтобы остановить юниты, очень сильные... но сильные для своего, третьего ранга. Даже с учетом штрафа, моя Сила магии - 46, а их Сила - всего лишь 26. Конечно, надо учитывать, что големы тут не первоуровневые... но даже на десятом уровне их Сила не может быть больше 36. Да и не все прибавки с уровней у них пошли в Силу. Так что в проходе образовалась пробка, надежно отделившая высшую нежить, черных рыцарей и лича, от низшей.
   Разумеется, я не стал ждать истечения времени отката, и побежал к своим.
Те скелеты-копейщики, что сумели-таки распутаться со своими собратьями-лучниками, рванули за мной. А я побежал от них. При их ловкости 6 догнать меня, с моими 20, им не светит от слова "совсем". Так что убегал я прогулочным темпом. За что немедленно поплатился. Да, копейщики нежити были мне не опасны... чего не скажешь о лучниках. Они открыли стрельбу прямо сквозь толпу своих же копейщиков. И один из них оказался достаточно удачлив... или же достаточно умел. Тяжелая стрела с бронебойным наконечником прошла через кожаный доспех младшего мага Хаоса, как сквозь холстину. Через ослепляющую боль я кое-как отметил окончание отката, и активировал скачок... Надеюсь, что к своим.
   К счастью, надежда все-таки оправдалась. Ну, с достаточной точностью для всех практических приложений. Как выяснилось чуть позже, рухнул я недалеко от переднего ряда щитов оборотней. Так что забег "оборотни против скелетов" на приз имени моей тушки, все-таки выиграли оборотни. Они успели прикрыть меня стеной щитов, из-за которых высунулись копейные жала еретичек. А потом феечки развесили "Регенерацию" и "Боевую регенерацию", а культисты - Свет исцеления, который, заодно, накрыл и передний ряд оборотней, еще усилив их и так солидную регенерацию.
   Еще одним проявлением Удачи, видимо, сложившейся из предусмотрительно наложенного благословения, и третьего уровня навыка оказалось то, что стрелявший в меня скелет по всей видимости, сильно переоценил мою прочность, и шарахнул так, что зазубренный наконечник стрелы просадил доспех спереди и сзади, и высунулся из моей спины на всю длину и часть древка. Так что Иримэ извлекла из варпа его Малое проявление в виде щипцов, а Серг'Ра обломал хвостовик и выдернул обломок. Конечно, больно было - адски, несмотря даже на то, что, по идее, Паралич, которым меня зафиксировали, чтобы не мешал проведению операции, должен обрубать всю чувствительность, включая болевую... Ну, да. Пока паралич действовал - больно не было. Но вот до и после операции... Там в моих мыслях из цензурного были разве что предлоги с союзами, да и тех немного.
   К сожалению, даже извлеченная стрела не отменила действия дебаффа "Перелом правой ключицы", и двигать рукой было адски больно. Такой вот минус для соскользнувшего. Тот, для кого "Сталь и магия" - только игра - боли не чувствует. (По крайней мере - может не чувствовать, выставив соответствующие настройки. Он "вовне"). Погружаясь же в осознание мира после соскальзывания - постепенно начинаешь чувствовать мир все сильнее и острее. Увы, это касается и болевой чувствительности. Ползунок "ощущение боли" в настройках просто исчезает, и ощущения становятся постепенно все ярче и ярче. Что я сейчас и воспринимаю, можно сказать, всей душой. Конечно, матерый спецназовец, из тех, что в моей конторе значатся как "охранное подразделение", и "помощники при проведении переговоров" (отмечу - переговоров разной степени агрессивности, предпочтительно - высокой) от такого ранения разве что зубами бы скрипнул. Но, увы, я - кабинетный работник, "оператор мыши" и диванный воитель. Конечно, совсем уж к "поддержанию себя в форме" (шар - это ведь тоже форма?) мне не давали скатиться правила внутреннего распорядка конторы, требующие присутствия всего персонала на утренней и вечерней тренировках (за это шла небольшая, но все-таки доплата). Но все равно до ребят пропорций "шкаф славянский, трехстворчатый, с антресолями", способных перекусить лом и головой забить гвоздь в лобовую броню Т-72, мне далеко. Так что из управления боем я выпал.

   На той части сражения, которая кипела возле места проведения операции на моей павшей тушке, отсутствие верховного командующего (то есть - меня) практически не сказалось. Фабрис, Лёсса и Скингер, как имеющие максимальные показатели Тактики, взяли на себя командование, и, надо сказать, справились неплохо. Скелетов успешно перемалывали, пока лич со свитой не миновали организованную нами пробку. Да и потери были вполне умеренные: двое оборотней были ранены стрелами и сейчас регенерировали. Увы, но одна из еретичек тоже подставилась... Увы, но в этом случае магическая медицина была бессильна. Да, вообще говоря, существуют такие ритуалы, как "Воскрешение". Но, увы, они есть "вообще". А вот конкретно у меня их нет. Так что приходится нести потери. Впрочем, даже удосужься я купить свиток с этим заклинанием, и владей хоть один из моих магов Светом на необходимом уровне (А пятый круг это... ну, об этом я уже говорил: просто так пятый круг не получить. Нужно Деяние), то все равно, цена этого заклинания что по мане, что по "материальному компоненту" - все равно была бы неподъемна. Да и час времени убить только на сам ритуал, не говоря уже о необходимой подготовке, вроде вычерчивания расплавленным серебром многолучевой звезды... Так что прямо в бою поднимать юниты низкого ранга - то еще занятие. Дешевле и проще нанять бойцов высшего ранга. Хотя, конечно, бывают ситуации, когда на, так сказать, военную значимость воскрешаемого плюют слюной, как плевали до исторического материализма. И, подвернись мне возможность вернуть Фросю - я это сделал бы, не заморачиваясь потерями ресурсов и артефактов. Но, увы, воскрешение имеет и еще одно ограничение: по времени. Душу, проведшую в Серых пределах больше определенного времени вернуть уже нельзя, кроме как божественным изволением. Но вот залезать в долги к Изменяющему пути... Ну их нафиг, такие эксперименты.
   Так вот... на нашей стороне ТВД все было в порядке. Но, увы, не все так благостно. Отряд орнисов и пара медведей, отправленные в обход, остались без управления. Посылать с ними кого-нибудь, способного командовать ими на должном уровне - означало бы почти наверняка этого самого командира потерять. Так что я понадеялся на свою способность управлять через командные заклинания... Увы, в решающий момент я оказался "вне зоны доступа", и медведи с орнисами поступили так, как им подсказывали инстинкты. Инстинкты же подсказывали орнисам атаковать просто так, "по приколу". Им инстинкты всегда подсказывают нечто подобное, независимо от силы того, на кого птицедемоны бросаются: страха они не знают, от слова "совсем". Медведи же считали себя высшими хищниками и вершиной пищевой цепочки... Что ж. Им убедительно объяснили, что они ошибались. Две твари, хорошо знакомые любому любителю "Древних свитков", старой, еще довиртуальной, но еще популярной серии игр, порвали и мишек, и их эскорт те то, чтобы "совсем без проблем", но все-таки без необратимых потерь. Радовало разве что то, что серые птицедевы, судя по всем - живые, а значит, подлатать их некромансткими заклинаниями у лича не получится. А Тьмой, или, тем более, Смертью, живого не полечишь.
   Между тем оборотни обухами топоров крушили скелетов. Еретички со своими копьями играли скорее роль помехи, отталкивая врагов, и ограничивая их движение. Ну и Свет изгнания со Светом Исцеления висели над передним краем не прерывно. Также шла перестрелка между еретичками и тенями с одной стороны, и скелетами-лучниками с другой. Тут на стороне нежити была пониженная уязвимость к колющему оружию, а у моих ребят - более высокий ранг, и то, что "боевой скрипт" не наделенной избытком мозгов нежити заставлял их стрелять по ближайшему, а значит, в их понимании - более опасному врагу. А ближайшими были оборотни с их щитами и регенерацией. Когда же среди скелетов-лучников мелькнуло грязно=серое полотнище призрака, и они попытались перенести огонь вглубь нашего строя, все маги, развившиеся достаточно для владения "Сферой искажения" грохнули этим заклятьем прямо в гущу противника, стреляющего по нам прямо с перекрестка. Точка совмещенного залпа была выбрана так, чтобы невидимые за поворотом коридора костяные големы оказались в зоне поражения.
   Между тем, оборотни добили скелетов-копейщиков, и рванулись вперед, к лучникам.
   - Стой! Назад! - скомандовал Фабрис.
   Тщетно. В азарте, разгоряченные боем, подгоняемые вскипевшей от ранений кровью, оборотни команды не услышали, и вылетели на тот самый перекресток, где скелеты-лучники как раз начали рушиться под напором Сферы искажения. Признаться, это не было бы фатально: все-таки у оборотней для своего ранга и хп немало, и регенерация неплохая... Но того, кто вылетел на перекресток первым - накрыло таким набором проклятий, что регенерация ничуть не помогла. Тик - и начинается неконтролируемая трансформация. Еще тик - и в замершее получеловеческое-полуволчье тело влетает Стрела Тьмы, снимая остатки хитов, и оборотень рушится грудой бесполезного мяса.
   К счастью, несмотря даже на потерю жизни от попадания в область действия сразу нескольких Сфер искажения, остальные оборотни сохранили способность здраво соображать, и стремительно выскочили из зоны поражения.
   Создалась ситуация, сильно напоминающая не то "пат", не то "цугцванг": тот, кто начнет, кто выскочит на простреливаемый перекресток - проиграет...
  

  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Вадаги и надраги - враждовавшие народы из цикла Майкла Муркока "Хроники Корума".
   Подто?к. - небольшой наконечник на нижнем конце древкового оружия, служащий для упора в землю и в качестве дополнительного поражающего элемента.
   Данж (слэнг) - происходит от английского слова dungeon, что переводится как подземелье. Что такое данж? Это своеобразная локация, созданная для уничтожения боссов с целью получения трофеев и опыта.
   Как известно, любое дело можно сделать тремя способами: правильным, неправильным, и армейским, он же "способ военно-морского флота".
   ТВД - Театр военных действий