. ГЛАВА 1
  
  
  
  
   Утро, как всем известно, начинается с рассвета. Вот только почему-то этот рассвет наступает необоснованно рано, особенно если вы перед этим засиделись у костра.
   Наверное, каждый, кто хоть раз засиживался, замечал этот парадокс - вечером глядя на языки пламени, слушая байки или распевая песни под гитару, спать ну совершенно не хочется, за то утрооом...
   Команда ходоков не стала исключением, народ стоял, зевая, растирая лица ладонями, и неодобрительно поглядывал на двух отвратительно бодрых китайцев. Хотя малышка Ю тоже выглядела сонной.
   - Чего стоим, кого ждем? - выразил общее недовольство Оле. - Могли бы и еще поспать.
   - Робина,- Ло кивнул на появившегося на берегу ручья сержанта, и уже обращаясь к виновнику задержки спросил. - Слушай, а ты не запаришься?
   Робин, окончательно проснулся, увидев, одетых в черные майки и какие-то невообразимые зелено пятнистые шаровары, ходоков. И что самое возмутительное, Марья и Энни были одеты точно также, и выглядели вызывающе.
   Но на них почему-то никто не смотрел, а вот на него Робина, одетого в рубаху и куртку все, уставились с недоумением.
   - Снимай, быстро и побежали,- скомандовал Ло. Команда развернулась и гуськом побежала вдоль ручья, ныряя под нависающие ветки. Чинно отбежав подальше от спящего цирка, Гари вдруг шлепнул Сонка ладонью между лопаток, прокричал непонятное слово 'Квачик' и унесся вперед, оглашая окрестности переливчатым воплем.
   Остальные ходоки тут же бросились следом, вопя во все горло и уворачиваясь от попыток индейца кого-нибудь поймать. В конце концов, Сонк таки сподобился засалить Дени и пробежка опять превратилась в бег трусцой.
   Хотя длилось это недолго, и вскоре следующий 'квачик' гонялся за разбегающимся народом. Уже через пару ускорений, Робин был очень благодарен Ло за приказ раздеться, пот уже заливал глаза, и сержант понял зачем на лбах всех остальных завязаны широкие повязки.
   Веселье закончилось внезапно: выскочив на очередную полянку, орущая толпа срочно заткнулась и попятилась. В просвете меду двумя купами кустов, стоял бык. Верней БЫК! Он смотрел на людей с некоторым недоумением и очень большим неодобрением.
   'Не понял это хто бегает и орет, на вверенном мне объекте?! А на рога?!' - было крупно написано на его морде. С двух сторон от быка стояли белые псы, и довольно скалились.
   Ходоки на цыпочках отработали назад, по наряженному взгляду Ло и Сонка, было понятно, что они что есть силы излучают дружелюбие и приносят глубочайшие извинения и обещают больше никогда...
   Уже заканчивая ускорение на знакомой поляне, что характерно абсолютно молча, все услышали внушительное и раскатистое мычание, сообщающее, что извинения приняты.
   Дальнейшая тренировка прошла в штатном режиме, если не считать, что Робину пришлось срочно осваивать дыхательные упражнения. Сержант с непривычки никак не мог отдышаться.
   Быстро прогнав разминочный комплекс, ходоки подтянулись к братцу Киангу, а Марья занялась с Сашкой и Робином отработкой падений. И если с мальчишкой проблем почти не было, то с сержантом пришлось повозиться.
   Сначала он никак не мог понять, зачем учиться падать, и Марье пришлось уронить его спиной на землю. Но это вызвало интерес не к технике падений, а к методике укладки.
   К тому же Робин постоянно косил глазом в сторону работающих в спарринге ходоков, что естественно не шло на пользу занятиям. Тихие препирательства, в конце концов, прервал Ло.
   - Робин, поверь, все кто здесь присутствует, начинали обучение именно с этого, - лукавый командир ходоков, не стал уточнять в каком возрасте, это обучение начиналось. - Научись падать, а потом все остальное.
   - Остальному меня тоже будет учить Марья? - было понятно, что такому учителю сержант не особо рад. Да и какому мужчине такое понравится.
   - Не, Марья учит только падать, - Ло улыбнулся.
   - Ей всего остальное доверять нельзя,- поддакнул Оле. - Нам и одного уникального бойца хватает!
   - А по шее? - женщина методично скручивала полотенце, которым только что вытирала пот.
   - Так нечестно, ты с оружием! - Оле шутливо спрятался за спину Эни.
   - Все работать,- хлопнул в ладоши Ло. - Потом побалагурите.
   Марья отошла чуть в сторону и начала привычно выполнять комплекс, разработанный для нее дедом. Конечно, Кианг отличный боец и может многому научить ребят, но увы не ее, и поэтому не будем расстраиваться.
   А вот на Робина можно отвлечься, хотя, наверное, это довольно жестоко, подвергать мужика такой психологической нагрузке. Еще бы увидеть, как милая девочка шутя отмахивается ладонью от летящего ей в лицо кулака и тут же проводит контратаку, отправляя братца покувыркаться в затоптанную травку.
   За веселыми наблюдениями, женщина не заметила, что сама стала объектом пристального внимания. Кианг, время от времени поглядывал в ее сторону и взгляд черных глаз становился все белее холодным.
  
   За завтраком выяснилось, что далеко не все в восторге от овсяных хлопьев, хоть и густо приправленных мясом.
   - Это что за размазня? - выразил недовольство Федор.
   - Овсянка, сэр! - улыбнулся Ник.
   - Я, что лошадь овес жрать?!- тарелка с завтраком поехала по столу, за которым сидели сам Федор с внуками, старая цирковая труппа и Кианг с сестрой.
   Все остальные кучковались за столом занятым ходоками, хотя места за ним явно не хватало. Между ними стоял сундук, предусмотрительно накрытый скатертью, и гордо изображал границу.
   - Нет, на лошадь вы не похожи. Лошади ведут себя гораздо вежливей. А овсянка очень даже вкусная.
   - И есть мы ее будем регулярно,- вступил в беседу Ло. - Минимум два раза в неделю. И если миссис Таня взяла на себя обязанности поварихи, то это не значит, что всю работу по приготовлению еды надо взвалить на ее хрупкие плечи.
   - Можно подумать! - опять фыркнул Федор.
   - А вы сами, когда-нибудь пробовали готовить на такое количество людей? - поинтересовалась Марья.
   - И не собираюсь! Бабы всегда готовили и у этой руки не отвалятся.
   - Тааак, слушать распоряжение по лагерю! - Ло встал, и все выжидающе на него уставились. - Кому не нравится еда, может готовить сам. Печи есть в каждом фургоне, или в общей кухне. В помощь повару каждый день будут назначаться двое дежурных.
   На слабую попытку Тани заверить, что она де и сама... командир объяснил, что таскать воду, мыть посуду и чистить овощи обязанность дежурных.
   - Не дождетесь, что бы я воду таскал! - Федор просто шипел от злости. - Все ей сделай, а она что будет сидеть и командовать?
   - Немощных и старых мы и не трогаем.
   - И вообще, невместно мне как хозяину обедать вместе...- он наткнулся на заинтересованные взгляды сотрапезников и замолчал.
   - Вы продолжайте, продолжайте, Федор Артемьевич, - совершенно забыв про свой псевдоодесский язык, предложил Изя. - С кем это Вам невместно?
   - Эээ, я не то хотел сказать, - начал отрабатывать назад Федор, поняв, что на сей раз хватил лишку.
   - Что сказал то и сказал,- Яков смотрел мрачно и вдруг обратился к Ло, копируя обращение ходоков. - Командир, ему можно отдельный столик поставить?
   - Организуем без проблем.
   - А еще, доктор, у тебя нет такой микстурки, что бы наш 'уважаемый хозяин' опять мог водочкой заливаться? - в тоне Изи было столько издевки, что Федор поежился, а все остальные уставились на старого музыканта с удивлением. - Да вот достали фанаберии этого поца до самых печенок,- пояснил свою мысль Изя. - Это раньше он нужен был, как хозяин, а теперь, когда есть кому по уму командовать, пусть бы себе пил и бревном валялся, за то никаких тебе закидонов.
   - Да ты! Да я! - Федор резко встал, опрокинув стул, и выскочил из палатки.
   Все молча посмотрели ему в след.
   - Также,- как ни в чем не бывало продолжил Ло, - желающие приготовить что-то для всех, Марья это я насчет твоих пирожков...
   - А то я не поняла, в чей огород кирпич! - притворно недовольным тоном буркнула завхоз.
   - ... милости просим на кухню. Дежурить по двое, один из пары мужчина, для тяжелой физической работы, - вокруг послышались смешки.
   - В общем, составляйте список.
   Утробный низкий няв и глухой рык, прервал поток ценных указаний. Между повозками наблюдался чернокожий пастух, одной рукой держащий повод лошади, а второй загривок белой собаки с вздыбленной шерстью.
   Он, то ли удерживал пса от нападения, то ли закрывался им от Неваськи. Биофаг изображал из себя дугу, передвигался боком, а от стоявшей торчком, по всей площади тела шерсти, казался в два раза больше, и так не маленького объема.
   -'Неваська гадюка, ты что, сдурел?!' - осадил кто-то кота по мыслесвязи.
   -'А мой любимый термин попрошу не воровать! - это высказалась Марья. - Невс, ты что, вообразил себя тигрой?'
   Кот, не оборачиваясь 'сдулся', гребанул задними лапами траву, так что только комья полетели, и с независимым видом вспрыгнул на фургон.
   - Ссскотина рыжая! - получил он вдогонку оценку своего поведения. -' Это ж надо додуматься на такую высоту одним махом вылететь!'
   Гость тем временем, отпустил собаку, поднял с травы сомбреро, похлопал им о ногу, но одевать не стал.
   - Дааа, с таким котом, никаких собак вам не надобно,- голос был хриплым, и мужчина кашлянул прочищая глотку. - Такой верняк и медведя завалит.
   - Не желает ли мистер эээ?
   - Гектор.
   - Присоединиться к нашему завтраку, мистер Гектор? - предложила, как гостеприимная хозяйка, завхоз, стараясь переключить внимание с опасной темы.
   - Дак это... - пастух посмотрел на мужчин. Приглашение от женщины - это конечно хорошо, но что скажет хозяин всего этого каравана? И увидев приглашающий кивок, все еще нерешительно прошел в палатку.
   - Так я, стало быть, с просьбой к вам,- уже расправившись с кашей и попивая чай, начал объяснения гость. - Вы давеча с утреца, так нашего Посейдона удивили, бык это наш, - разъяснил пастух. - Так он до сих про, вокруг стада ходит и всем рога кажет. А рога у него ого-го.
   - Да, мы оценили его рога по достоинству.
   - Ага, и достоинство у него тоже ого-го - производитель на всю округу самый того,- тут пастух понял, что сказал что-то явно не предназначенное для женских ушей и смутился как подросток. Если бы у него была белая кожа, то, наверное, и покраснел бы. - Так вот, кхм, вы не могли бы, того, не орать так срання?
   - Будьте уверены, подобный инцидент больше не повториться, - серьезно заверил пастуха Джонатан. - Это недоразумение произошло только в результате незнания нами оперативной обстановки и впредь...
   По мере произнесения аналитиком фраз, глаза чернокожего гостя все больше стекленели. Оле стало жаль мужика, и он пихнул аналитика ногой под столом, прерывая на полуслове:
   - Слышь, в общем, не будем мы тут больше орать. И в вашу сторону бегать не будем. Уж больно у вашего Нептуна, взгляд многообещ... тяжелый короче.
   - Вот и пасибочки. И за угощение пасибо, - он свистнул собаку, догрызающую под столом кость. - Балуете псину то, вон луговых собачек полно, пусть сам охотится.
   С чем и удалился, под злобное ворчание Невса. Как же его законную кость схарчил кто-то другой!
   Ло вышел из палатки и пристально уставился на кота. Невс попытался сделать вид, что он прозрачный, и вообще его тут нет вовсе. Но на командира ходоков эти телодвижения не особо подействовали.
   - 'Слушай, ты, киборг не доделанный! - после этих слов Невс прижал уши и постарался слиться с крышей. - Еще раз начнешь из себя горного льва изображать, дам прямую команду автономным модулям вести себя в соответствии с программой 'Блоха обыкновенная'! Усек?!'
   Насколько осуществима была угроза, и оснащены ли автономные модули буровыми установками, ходоки не знали. Потому как без данной приспособы повредить шкуру этого не пойми кого, притворяющегося котом, было весьма проблематично.
   - Иди завтракать охранничек, - это было уже сказано во всеуслышание, и Невс, спрыгнув с крыши, поплелся к полной миске, развесил уши, изображая полное раскаяние и начал осторожно есть.
   Джонатан, смотрел на Неваську и старался понять, что в поведении 'кота' его насторожило. Но прийти к каким-то выводам аналитик не успел, его внимание привлек мерный перестук копыт.
   В круг фургонов въехала небольшая тележка, запряженная пегой лошадкой. Правил лошадкой мистер Хантер, а в тележке позвякивал одинокий бидон, предположительно с молоком.
   - О, кто это к нам пожаловал? - удивилась Марья, домывая посуду и одновременно пресекая попытки смущенной Тани отнять мочалку.
   - Обслуживание в номера. За что нам такая честь? - удивился Гари, он только что принес воды из ручья, и капал в нее препарат для очистки.
   'Волшебный' сундук был все еще недоступен, занятый предположительно хозяевами. На дисплее все было почти без изменений, разве, что амплитуда всплесков стала выше и чуть чаще. Ло качал головой, и на вопросительные взгляды, пожимал плечами и разводил руками.
   Приехавший мужчина, степенно поздоровался с подошедшим у нему Ником, и указал на бидон. Ник жестом подозвал Оле, обернулся к палатке и помахал Марье.
   - Вот дорогая, это мистер Хантер, представил он гостя. - Мы сейчас на его земле находимся. Потом он представил по очереди 'миссис Ротрок' и племянников. Гость, слегка смущаясь, что выглядело забавно в исполнении бородатого мужика, признался, что приехал не только за тем, чтобы привезти молоко.
   -'Вот можно подумать, кто-то в этом сомневался', - хихикнули по связи.
   А основной целью визита, оказывается, было посещение гадалки, что и объяснило такой смущенный вид, не дамочка же по гадалкам шастать.
   - Но вчера, когда мы рассказали, почему уехали из города, вы были настроены весьма скептически, - заметил Ник. - Эни, детка, сходи к Заре.
   Девушка одарила дядюшку ледяным взглядом, эту 'детку' она ему еще припомнит, и степенно удалилась. Хантер, вздохнул:
   - Это было вчера, до того, как вернулись мои люди из города, да порассказали про пожар. Горит весь берег, порт, бойни, пивоварни, а потушить, ветер не дает, раздувает. Люди уходят за реку, многие остались совсем без всего. Ночью зарево в полнеба, вы, наверное, и сами видели. Так что ваша гадалка, правду сказала.
   - Зара извиняется и просит мистера Хантера немного подождать. Гадальный павильон не смонтирован, и ей нужно подготовить помещение, чтобы соответствовать образу, - отбарабанив все это на одном дыхании, Эни убежала.
   Хантер, удивленно воззрился в след девушке, столь заумные слова в ее устах звучали странно, но потом пожал плечами и с явным интересом начал осматриваться вокруг. Опытным взглядом оценил фургоны, не обманувшись их потрепанным видом.
   Поморщился чьей-то лени, обновившей на огромном лице клоуна только глаза и яркий рот. Но тут же понял задумку рисовавшего, глядя на эти яркие пятна, вдруг начинаешь видеть и все остальное лицо так же четко.
   Марья потихоньку отошла от гостя и юркнула в фургон к Заре. Цыганка при полном параде, поспешно, задергивала занавесь отделяющую большую кровать от остального пространства внутри.
   - Зара, слушай, ты не могла бы ему мозги не пудрить, а просто погадать?
   - У меня столько пудры нету, - недоуменно, вытаращилась гадалка.
   - Ой, ну Зара, лапшу на уши вешать, фиалки за уши совать... Он мужик наблюдательный, так глазами все оценивает, что ехал бы он побыстрей...
   - А-а-а, вот ты, о чем... давай зови его любезного.
   - И без яхонтово-нефритовых закидонов, а? Скажи человеку, что было, что будет, да чем сердце успокоится и того... - завхоз взмахнула рукой.
   - Этого! Не учи меня гадать и варить слабительное. Зови уже!
   Марья расхохоталась и пошла за клиентом. А клиент тем временем уже интересовался, что за странное платье надето на вон той девушке.
   Если смотреть спереди, то принцесса принцессой, а сзади какой-то кусок ткани, перетянутый тесемками. И уже заглядывал в студию Джоди и заинтересованно разглядывал снимок чернокожих молодоженов.
  
   Молодой мужчина, усаживаясь за стол, окинул цепким взглядом фургон и сидящую за столом гадалку. Зара могла поклясться, что он оценил все, и слегка потертую, но все еще богато выглядящую штору, и баснословно дорогую шаль на ее плечах. Интересно Марья сама-то знает стоимость своего подарка?
   - Хороший ты человек, погадаю тебе, всю правду скажу! - Зара автоматически начала выдавать привычную речевку. - Красивый ты, добрый, но есть у тебя враги, черное у них сердце... Руки гадалки быстро тасовали карты, привычно раскладывая их парами. Зара замерла, глядя в расклад, ох не зря Марья, просила за глазастого... Резко перевернула карты рубашками вверх. - Собери, - совершенно другим тоном, в котором не было и намека на привычный, бесконечный поток слов, приказала клиенту. Тот слегка приподнял бровь, но собрал колоду. - Вытащи три карты,- приказала она снова,- не переворачивай! - Мужчина опять, молча подчинился. Зара разложила вынутые им карты в ряд и перевернула, зацокала языком, качая головой. На столе перед ней лежала пиковая масть. Семерка, король и туз. - Ну что ж, мил человек, а дело у тебя серьезное... И враги, таки у тебя есть.
  
   Мистер Хантер легко сбежал по ступенькам фургона, лицо у него было весьма довольное.
   - Хорошие новости? - вежливо поинтересовался Ник.
   - О, да! Все я правильно почуял. Уж слишком хорошее предложение было, и все для моей выгоды. Да только потом я остался бы батраком на своей ферме.
   - Ааа, рейдерский захват... Ну, у вас, хозяйство то налажено, чего же не попробовать отнять?
   - Захват, - прореагировал на знакомое слово фермер. - Да вот только отнять то будет трудновато! Мы все стрелять хорошо умеем... Даже женщины!
   - А почему даже? - влезла вроде бы ушедшая Эни. - Можно подумать, в этом что-то сложное есть!
   - Винтовки для женских рук тяжелые, - спокойно пояснил фермер.
   - Ну, так сделайте вашим дамам огневой рубеж и пусть с упора стреляют,- девушка пожала плечами.
   - Эни! - попытался урезонить ее дядя, но не тут-то было.
   - А чего они такое старье держат для женщин?!
   - Эни, если твой папенька имел возможность покупать все самое новое для вашей с Денни утехи, - включилась в воспитательный процесс Марья, сделав при этом большие глаза, - то это не значит, что все так могут.
   - Ой! - Эни покраснела и смутилась, поняв, что сморозила глупость в особо крупных размерах. Марья подхватила девушку под руку и увела под предлогом помощи в процессе выбора цветовой композиции драпировок.
   - А какие у вас винтовки? - вцепился в интересную тему Хантер за спиной у женщин.
   - Винтовки братьев Маузер и еще кое-что, - нехотя ответил Ник.
   - Вот это правильно! - в голосе фермера слышалось явное уважение. - Путь у вас долгий, и оружие вам не раз пригодиться.
   - А разве сейчас война? - изумился профессор.
   Мистер Хантер расхохотался, приняв искренне удивление за остроумную шутку.
  
  
  
   ГЛАВА 2

  
   Фермер отобедав, отбыл восвояси, пригласив Джоди с передвижным фотоателье на ферму, для проведения фотосессии. Естественно в сих местах это называлось изготовлением фотографических портретов, но смысла не меняло.
   Вся женская часть населения цирка, кинулась помогать Люсиль с доводкой костюмов. Мужики делали вид, что репетируют, но как подозревали женщины, тихо расползлись покемарить на свободе.
   Правда Ло что-то колдовал на кухне, и судя по бухтению, проводил одновременно мастер-класс для Тани. А чернокожие братья, обихаживали лошадей. Табун, был хоть и не очень большим, но требовал внимания.
   И если бы Сонк не додумался обработать нано спреем, белые 'метелки' на ногах кобов, то вычесывание из них мусора и прочих репейников стало бы большой проблемой.
   Марья не особо любившая шить в ручную, через некоторое время тихо 'отползла' в сторонку, и отправилась разыскивать Робина. Цирк, разомлев отдыхал. Клетка Потапыча была открыта, Яков увел своего любимца на прогулку и помойку в озерце.
   Невс разлегся на крыше пустой клетки, разбросав лапы, и подставит пузо солнцу. Тут внизу под защитой обрыва ветра почти не было, и только стремительный лет облаков по небу подтверждал его наличие.
   Черный сержант, вооружившись кистью подновлял рисунок на своем фургоне, видимо приняв за образец сотворенное Марьей, так как на общем блеклом фоне выделялись яркие фрагменты.
   - Робин, - сержант подпрыгнул от неожиданности, краска из банки выплеснулась на бок фургона и потекла ручейком. - Ой, извини, я не подумала, что ты так увлекся. Скажи, пожалуйста, а у вас тут женщины волосы стригут?
   Робин аккуратно подтер потек краски с рисунка, и удивленно покосился на женщину,
   - Марья, зачем тебе это? У тебя такие красивые волосы, и вообще, у женщины должны быть длинные волосы.
   - Кому должны? Ты сам вон как коротко стрижешься, оно конечно так удобней. А нам так таскай на голове такую тяжесть, так еще и мой ее и расчесывай по два раза на дню. Не хочешь попробовать как оно с такой красой управляться?
   - Это как? - не понял сержант.
   - А париков у нас полно в реквизите, могу подыскать подлинней и поблондинистей, - завхоз хихикнула, глядя на вытаращенные глаза собеседника. - Вот походишь с недельку тогда и поговорим кто, кому, чего и каким боком должен. Не, не хочешь? Ну, так все же стригутся?
   - Суфражистки, стригутся,- Робин сморщил нос. В его исполнении это было очень смешно, широкий плоский нос, вдруг собрался складками, и чтобы не рассмеяться женщина поспешно отвела глаза.
   - Суфражистки...Что-то такое знакомое вертится в памяти, а вспомнить не могу. 'Невс!- по связи окликнула она биофага, тот лениво повел ухом, показывая, что слышит.- Дай справку по движению суфражисток.'
   - 'Разве-у-рнуту-ую?
   - 'Краткую!'
   - 'И чего-у так не-у-рвчать, мррр?'
   - Эти женщины, хотят стать мужчинами! - между тем, возмущенно добавил, Робин.
   - Все?!- изумилась Марья. - И у всех есть предпосылки к транссексуализму?
   - Чему?
   - Ну, уровень тестерона в крови как у мужчин, что является показанием к смене пола... Э-Э-Э,- Марья замялась, увидев, что глаза у Робина приблизились размером к кофейному блюдцу и слегка остекленели
   '- Неваськааа! Ссскотина!'
   - Даю-у спра-у-вку,- и продолжил голосом автоответчика 'кот'.- Основным требованием движения суфражисток, которое появилось в конце 19 века, было предоставление женщинам равных с мужчинами избирательных прав (собственно, само название движения происходит от англ. suffragettes - избирательное право). Помимо этого, суфражистки требовали, чтобы в целом в обществе, в политической и экономической жизни их не дискриминировали по отношению к мужчинам.
   - 'Упс вот это я заехала...'
   - Я не знаю, о чем ты хотела сказать,- кашлянул, Робин, и покосился по сторонам,- Но они хотят равных прав с мужчинами...
   - Ааа, всего лишь!
   - Не всего лишь, а даже права голоса! И учиться в университетах.
   - Во наглые еще и учиться им хочется! - покачала головой женщина прищурившись. А сержант вдруг вспомнил, что по словам Ника, она то как раз университет закончила еще и не в последних рядах. - Робин мне с тобой спорить не охота, и лекции тебе читать, на тему не все мужчины светочи ума, как и не все женщины прирорденные домохозяйки. Но, я тебя огорчу, они таки эти права получат и мужикам придется подвинуться на пьедестале. Верней вас там подвинут, хотя цепляться вы за него будете всеми когтями. Но сейчас меня интересует простой вопрос - они стригутся?
   -Да в пику всем.
   - Отлично! А нам цирковым, эту 'пику' просто доктор прописал! Ура! И чего я раньше не додумалась спросить?! - женщина зачемто начала скрести кожу над виском, у самых корней волос. Потом хлопнула себя по лбу, развернулась и унеслась в свой жилой фургон.
   Этот долбанный парик с длинными волосами уже достал Марью по полной программе. Она же в отпуск собралась, постригла свою любимую удобную прическу, затылок покороче, что бы шея дышала.
   На 'пробежку' в Доусон, одела парик, на пару дней, но не на полгода же, причем ношения не снимая! Поэтому чуть не потянула фиксирующую ленту прямо при Робине, но вовремя спохватилась. С этой сменой пола, она мужика уже в шок вогнала, а потом еще и скальп с себя чуть не сняла. Вдогонку. Может ему мало показалось?
   Оле проследил за Марьей проскакавшей в сторону ручья, с полотенцем на плече и с такой предвкушающей миной на лице, что швед насторожился. Следом отправился Невс, нести патрульную службу.
   Рыжая скотина, спрыгнула с крыши фургона изображая белку летягу. Лапы разведены в стороны строго перпендикулярно телу, шерсть между ними удлинилась вдвое и застыла жесткой щеткой. Не легонькая тушка пролетела почти до зарослей вербы, неожиданно рухнула вниз и с глухим нявом, ткнулась мордой в траву.
   - 'Так тебе и надо! - прокомментировал полет Оле. - Додумался, воздухоплаватель хренов!'. Невс, не оборачиваясь, задрал распушенный трубой хвост и важно прошествовал в кусты, выразив тем самым полное презрение ко всяким ничего не понимающим индивидам. Швед, лениво подошел к Робину, автоматически мешающему краску в банке.
   - Может потренируемся?
   Сержант опять вздрогнул, сфокусировал взгляд на Оле и очень серьезно спросил:
   - Это правда, что у вас могут из женщины сделать мужчину?
   -- Правда. И наоборот могу тоже, - Оле слегка ошарашился таким поворотом в разговоре, что ответил не задумываясь. Спохватился, но было поздно, Робин стоял соляным столбом, а краска из наклоненной банки уже капала на землю. - А вы собственно по какому поводу об этом заговорили?
   - Ну, она спросила стригутся ли у нас женщины...
   - А! Ей парик надоел,- кивнул понятливо ходок,- но где стрижка, а где транссексуальные операции?!
   Сержант вздохнул, и пересказал, свой разговор с завхозом.
   - 'Невс! Дай краткую справку, по суфражисткам!' - пошел запрос по связи.
   ' МНЯЯФФФ! Ра-у-спечатаю текст и вручу все-у-м!' - провыл кот.
   - Значит ЭТО правда,- Робин тряхнул головой. - Какой ужас.
   - Да никакого ужаса! - Оле пожал плечами. - Не так уж часто их делают, и только по серьезным показаниям. Вообще не бери в голову, у вас до этого еще не скоро дойдет.
   - Слава тебе Господи! И куда он только смотрит там у вас.
   - Да туда же куда и у вас. Пошли тренироваться, вон круг манежа выложили, а нас не зовут. Непорядок.
   Перед фургонами собрали прямо на земле сегменты арены и Сашка как циркач со стажем читал лекцию новичкам:
   - Что бы не опозориться на публике, нужно почувствовать помост. Круг укладывается на землю, а она не ровная, где-то арена висит над ямкой, и спружинит, если прийти в эту точку из сальто, а где-то опора жесткая.
   - Но, если мы будем свои номера отрабатывать на глазах у васех, так кто потом придет за деньги смотреть? - засомневался Денни.
   - А для этого есть полотнища, - охотно пояснил паренек,- Фургоны ставятся в круг, а проходы между ними закрывают полотнами
   - А под фургонами пролезть?
   - Ну, так для охраны собаки есть,- он осекся и вздохнул. - Были.
   - А у нас Невс есть, он лучше всякой собаки будет,- успокоила Сашку Эни.
   - Мальчишки все равно пролезут,- махнул он рукой.
   - На то они и мальчишки! - рассмеялся Сонк. - Куда ж без них. Но репетиция это одно, а представление совсем другое, как мне кажется...
  
  
   Появление завхоза на ужине нанесло очередной удар по нежной психике местного населения. Да и по не местного тоже.
   -Э-э-э, - только и смог сказать Робин, разглядывая, короткую чуть прикрывающую уши прическу.
   - А тебе идет расцветка скунс,- покивал Ло, его лицо осветилось улыбкой.
   - Скунс черно- белый, - выдал справку индеец,- а это каштановый с золотистым.
   - Раньше ты предпочитала классику,- внес свою лепту Ник.
   - Вот, решила поддаться на уговоры дочери, и попробовать что-то посовременней,- женщина с удовольствием приступила к стряпне командира. - Если кто забыл, у нас отпуск намечался.
   - Ни чего, отрастет быстро,- утешил, толи Марью, толи всех остальных Гари. - Ты же обростаешь как овца.
   - Не, не отрастет, по крайней мере меня уверяли, что четре месяца идеальной стрижки гарантировано. Типа какойто новый состав. А за овцу спасибки, ага.
   - Тьфу, непотребство! - более конкретно охарактеризовал высоко и коротко, по-мужски, стриженый затылок завхоза Федор. Марья обернулась, посмотрела на сидящего за отдельным столом старика и широко улыбнулась, на все наличиствующие зубы. Заметила отсутствие за соседним столом китайских брата и сестры и удивилась.
   - А где Ю и Кианг?
   - Они ужинают у себя,- Ло опять посмурнел, и на удивленные взгляды объяснил. - Поговорим после ужина, это дело касается только нашей команды.
   За два дня путешествия, если конечно так можно назвать, марш бросок из города и последующую стоянку, коллектив разделился, на собственно цирковых и на примазавшихся.
   Цирковые, подозрительно поглядывали на слишком, свободные отношения в команде. Передвижные цирки только со стороны могли показаться полной вольницей, а на самом деле в них царила жесткая иерархия.
   Хозяин цирка и ведущие актеры, снимали квартиры в городах, а в фургонах только переезжали из города в город. Они презрительно относились к молодым и мало популярным, а тем более к рабочим и обслуге.
   А уж сесть с ними за один стол, и есть из одного котла... И хотя оставшиеся цирковые, натерпелись не мало лишений, и стали куда демократичней смотреть вокруг, да и простота общения ходоков, подкупала, но была очень уж непривычной.
  
  
   Костер весело трещал ветками, вокруг него тесно сидели все ходоки, Робин и Сашка.
   - Марья с твоей головой надо что-то делать,- Ло был очень серьезен. - Попробую задать программу диагносту на изготовление краски.
   - Только пробовать будешь на себе, мне мои волосы еще дороги как память.
   - Марья, ты собираешься эпатировать всех встречных? - подключился к распиловочным работам Ник. - А как насчет быть неприметней?
   - Во-первых мы цирк и быть неприметными не можем по умолчанию. Во-вторых, меня можно за деньги показывать, с такой расцветкой, как бородатую женщину. А в-третьих если вы уж такие зануды, то перед городками я буду парик одевать. Я его между прочим не съела, а только сняла! - женщина ухитрилась сидя подбоченится и посмотреть на Ло и Ника свысока. - И вообще тут в реквизите париков пол сундука, и все натуральные! Мы с девочками ими займемся, приведем в порядок и буду каждый раз щеголять в новом.
   -Всех построила,- рассмеялся Гари
   - Да, Робин, твои суфражистки, нервно курят в сторонке, - Оле хлопнул сержанта по плечу.
   - 'По суфра-у-жисткам спра-у-вку давать?'- влез Невс с ближайшей крыши .
   - Отвратительно, когда женщины курят, - брезгливо поморщился Робин. - От них потом воняет.
   - Даа?!- Эни от возмущения подпрыгнула. - А как мужики курят так ничего?! А потом вонючими губами лезут целоваться! От них значит не воняет и нам значит, должно, нравится?
   - Получил? - хохотнул Оле глядя на в очередной раз ошарашенного сержанта. Он и правда с этой точки на вопрос не смотрел.
   - А ты что уже целовалась? - очень непосредственно удивился Сашка, для цирковых девчонок, это было обычным делом, но Эни то цирковой не была.
   - Знаешь в двадцать один год, и ты уже будешь целоваться, - отмахнулась Эни и тут же примолкла.
   -Тебе столько?!
   -Так, что там с Киангом и Ю? - быстро перебила расспросы Марья.
   - Нам отказали от двора,- Ло выглядел нарочито печальным.
   - От какого двора? - спросил Дени выражая общее недоумение.
   - Судя по тону, которым он со мной говорил, то , как минимум, от императорского. А если серьезно, то перед ужином ко мне подошел Кианг Шуй и сказал, что не будет нас учить. На мое недоумение пояснил, что презирает лжецов, а все мы лжецы. Ты Марья никак не можешь быть бойцом способным с правиться с ним, великим мастером. А я вообще не пойми, что, китаец только по внешности, даже разговариваю не на китайском, а...
   - На всеобщем.
   - Да все абсолютно верно и в тоже время неправильно - покачал головой Джонатан. - Но ты предложил ему присоединиться к нам у костра и выслушать объяснение?
   - А то! Но мне было заявлено, что оне не желают слушать очередную ложь.
   - Ребята, а он вообще кто? Принц инкогнито? - предположил Сонк.
   - Придурок он инкогнито! - вынесла вердикт Марья и добавила, изображая задумчивость. - Может с горя постричься на лысо и сеть на диету?
   - Не надо! - почти хором воскликнули ходоки. - Ты на диете это страшно...
   - Мания величия, па почве синдрома неполноценности...- попытался поработать врачом психиатром Гари- Д И вообще нафиг, что нам своих стилей мало?
   - А вот Ю мне жалко, - огорчилась Эни.
   - Как сказал Хань Сян-цзы - 'Единственное, что человек делает всегда искренне, так это - заблуждается' - изрек народную мудрость Ло
   - Ну и пусть заблуждается на здоровье! Хоть бы подумал за чем нам его обманывать? И вообще... Как там наши гости?
   - Почти без изменений,- Ло покачал головой. -И почему не понятно. В спячку они впали не давно, тогда почему так глубоко?
   - Может этот агрегат держит их в спячке, что бы психологический шок подлечить? - предположил Джонатан. - Ведь это вроде подростки.
   - Попали не знама куда...
   -Существа страшные вокруг...
   - Удар веслом, следы от повреждений чем-то острым...
   - Ой!
   - Вполне возможно, они ведь попали в другой мир, это уже травма для психики, да еще такой жесткий прием. - подытожил коллективный диагноз Ло.
   - Пошли спать завтра день хлопотный, на ферму ехать.
   Расходились в общем то не в лучшем настроении. Хотя все дружно обплевали Кианга, но незаслуженное обвинение и еще больше мысль, что они так ошиблись в человеке, были весьма неприятны.
   Марья уже поставила ногу на ступеньку своего фургона, когда ее окликнул Робин.
   - Не обижайся, но можно я спрошу? - сержант мялся и явно не знал, как задать вопрос.
   - Давай уж, у нас есть правило, на прямой вопрос давать прямой ответ. Или промолчать...
   - Ты действительно могла завалить Кианга, тогда при первой встрече?
   - Могла,- Марья вздохнула. - Да только потом провалялась бы без сознания суток двое...
  
  
  
  
  
  
   Глава 3
  
  
  
   Марья по задумчивому лицу сержанта, поняла, что своим ответом, больше запутала, чем объяснила. Женщина поднялась на ступеньку выше и через плечо Робина увидела возле костра Оле, явно намеренного поиграть в пожарника.
   'Оле стой! - швед замер на полушаге с ведром наперевес. - Мы еще посидим'.
   - Пошли к костру, - обратилась она уже к Робину. - Там разговаривать удобней.
   - Что, решили, как это у русских называется посумерячнять? - осведомился швед. - И вообще, почему это Робин только тебя расспрашивает?
   - Посумерничать, где ты только таких слов набрался? - поправила его Марья, и ехидно добавила: - А потому что я женщина загадочная, а вы все простые как угол бани!
   - А может, потому что женщины все болтливы по умолчанию? - не остался в долгу Оле. - А я возьму и с вами посижу, вот.
   - Что такое баня, и что значит по умолчанию? - вклинился в пикировку сержант.
   Угли в круглой жаровне стали почти малиновыми, и по ним изредка пробегали похожие на ящерок синеватые язычки пламени.
   Марья осторожно положила на жар мелко наломанную ветку ивняка, и улыбаясь, наблюдала как резво занимается сухое дерево. Она, слушая как Оле, пытается попроще объяснить Робину известные всем вещи, например, значение выражения 'по умолчанию' и что такое русская баня.
   Сам захотел присоединиться к их с сержантом компании, вот теперь пусть и отдувается. Робин понятливо кивал головой и внимательно смотрел на тонкие женские пальцы, легко ломающие жесткий сушняк.
   - А научиться вашей безмолвной речи очень сложно? - он задал вопрос, как только швед замолчал. - Марья ведь тебя попросила, и ты не затушил костер, хотя уже принес воду.
   - Безмолвная речь... где-то я это название слышал...
   'Даю спра-у-вку,- подмяукивающий голос Невса влез в ухо. - Те-у-рмин 'безмолвная речь' встречается в кни-у-ге автора с псевдо-у-нимом Макс Фрай, в цикле кни-у-г ' Хроники Эхо' Настоящее имя...'
   'СПАСИБО!' - хором откликнулись Марья и Оле, используя 'безмолвную речь'.
   - Сложного тут ни чего нет, только практика нужна, а вот технических возможностей тут нет, - пояснила Марья, и покачала головой. - Нужно в ухо вживить приемник, а на голосовые связки передатчик.
   - А почему собственно нет? - Оле задумчиво подбрасывал в огонь веточки. - Смотри, технику мы с собой притащили все.
   - Я так точно, - хмыкнула женщина. - Хоть и три дня, а без музыки таки скучно.
   - И я, и ребятки, да и Ло, по-моему, тоже.
   - А что Ло, не человек?
   - А это вы о... - попытался получить справку Робин, но его оборвали с двух сторон.
   - Погоди у нас тут мозговой штурм.
   - А может еще чайку? А то в сухую штурмовать... - предложила завхоз.
   -'Мряяя! В туалет я ва-у-с водить не буду! - буквально взвыл Невс. - И тро-у-пинку освещать не буду, у меня энергии мало-уу!'
   Марья встала, уперла руки в бока, и уставилась на биофага, под которым сильно провисла крыша палатки.
   - Ах ты, жлоб с деревянной мордой!
   'Почемяв с деревянной?' - Невс слегка присел и попятился.
   - Потому, что я так хочу! Ты тут, что делаешь? А ну марш по вверенному тебе периметру круги наворачивать! Он видите ли голодный, а кто десяток луговых собачек сожрал?!
   'Пять...'
   - Это сколько килограммов в живом весе?! И сделай так, чтобы мы тебя не видели! Без вызова не показывайся.
   Рыжая тень метнулась с крыши, виновато прижав уши.
   - 'Ну, что догавкался? - вслед спросил, Оле.
   - Ты с Марьей поосторожней, а то поймает за шкварыник, и так оттреплет, не посмотрит на твое происхождение!'
   - Вот богатый у вас язык, - добавил вслух Оле, и увидел, что Робин сидит с закрытыми глазами и что-то шепчет. - Эй, шеф, валерьянки накапать? Или ты помолишься, и само пройдет?
   - Моя покойная жена всегда с нашим котом пререкалась, и ругалась, но он ей никогда не отвечал. А этот, мне показалось...
   - Ладно, проехали, - Оле ушел от скользкой темы. Робин, конечно, узнает, чем является Невс, и Марья права, пусть узнает постепенно, шок будет меньше.
   - Куда проехали?
   - Мимо проехали и забыли. Так вот насчет динамиков, пусть Сонк посмотрит, я слышал, что он большой умелец, может, сумеет сделать и у Робина хоть на прием связь будет.
   - Без инструментов? Сомневаюсь я однако... Хотя спрос в нос не ударит. И вообще мы не за тем собрались.
   - А зачем? Мне никто так и не сказал, - улыбнулся Оле.
   - Робин хочет узнать о моих способностях и понять в чем прав братец Кианг и в чем он заблуждается.
   - Хотеть знать - святое дело.
   - Робин, я не буду тебе пересказывать наши семейные легенды, - приступила к выше заявленной процедуре Марья. - Какая разница, как и за что основатель нашего рода, (он, наверное, был круглым сиротой которого нашли в канаве, иначе у него и до нас был бы род), получил этот дар. Кому дар, а кому, получи по самое не балуйся, это я о себе говорю, если ты не понял. В общем, в нашей семье все воины. Мы можем иметь любую профессию, но воином обязан быть каждый не зависимо от пола. И продолжать нашу семейную школу боя. Но, как известно в семье не без урода, и это урод опять-таки я. Верней я бездарь. Полная.
   - Нет, ты в меру упитанная, - пошутил Оле и получил в ответ демонстрацию кулака, поправился. - Виноват, стройная!
   - Меня ты так очень ловко свалила, - с улыбкой глядя на их препирательства, возразил Робин.
   - Робин, не обижайся, но ты вообще, ничего не умеешь, - пояснил Оле, резонно считая, что в исполнении Марьи, плохо знающий ее человек, такое заявление, может принять за хвастовство и обидеться. - Твой бокс - это просто спорт, а рукопашка, это... серьезно.
   - Если говорить объективно, то бездарь я с точки зрения нашей семьи, ну Кианга, да вас, а со средне статическим бойцом я еще поспорю.
   - Ага, с Эни например, или Ником.
   - А хоть и так, и вообще будешь мешать, поставлю в угол. Об меня обломали свои преподавательские способности все, кто только решился со мной заниматься. Плюнули и вычеркнули из списков. Вот тут он меня и подстерег, и свалился прямо на голову, наш семейный дар. Родственники в шоке и злые как те упыри. Оле, объясни ты про ускорение и темп, боюсь я залезу в дебри и только все запутаю,- внезапно обратилась она к товарищу.
   - Вот Робин, - Швед поднял палец вверх, - пример чисто женского поведения, то молчи, то расскажи... Рассказываю. Любой тренированный боец, может вводить свое тело в состояние так называемого темпа. То есть двигаться какое-то время гораздо быстрей, чем обычный человек. Очень талантливый боец и после долгой и часто очень тяжелой подготовки может вводить себя в суперскорость, это когда движения просто смазываются для постороннего наблюдателя.
   - А это не сказки? - осторожно спросил Робин, смотря по очереди на своих собеседников.
   - Нет, просто у вас китайцы и японцы еще все это держат в секрете. Но эта вся радость достигается тренировками, а Марье дар выдали, в нагрузку, хотя она и не просила.
   - Если самую суть, - опять взяла слово женщина, - то время просто останавливается. Подошла бы к Киангу, осторожно ткнула его пальцем, и он бы потерял способность двигаться.
   - А почему осторожно? - обалдело поинтересовался сержант.
   - Зачем мне труп? - удилась Марья.
   - А почему родня разозлилась?
   - А потому, что дар дается одному, редко двум бойцам в поколение. Сколько нас тогда было подростков, и выбрать было из кого, ты уж поверь! Корче, досталось самому бездарному. А раз я слабый боец, то и после применения дара остаюсь без сил очень долго, а то и без сознания. Просто изображаю тряпку...
   - Ха! Значит Кианг прав, ты плохой боец, и все же ему, сказали правду, и ты его завалила бы! - радостно хлопнул в ладоши Робин. Звук гулко полетел между повозок.
   - Тише ты, народ разбудишь! - Оле зевнул так, что челюсти хрупнули в суставах. Марья с Робином тут же поддержали его начинание. - Спать?
   - Ага, тренировку утром никто не отменял.
  
  
   Утренняя пробежка началась без вчерашнего задора, хотя было вполне ожидаемо. Конечно, ходоки не собирались принимать близко к сердцу необоснованные обвинения, но осадок, как говорится, остался.
   Ло поглядывал через плечо на механически бегущих ребят и присоединившихся. Народ позевывал на ходу, смотрел под ноги, не проявляя энтузиазма, и с этим надо было что-то срочно делать. Командир хлопнул над головой в ладоши, привлекая внимание, и кинул клич: 'в Америку за золотом!'
   Тут же присел, уперев руки в землю. Оле, бегущий следом, едва успел перепрыгнуть через китайца, использовав его спину как гимнастический снаряд, и присел сам. Через пару минут, вдоль гостеприимного обрыва, тихо улюлюкая, неслась чехарда. Вчерашнее внушение со стороны рогатого поборника тишины приняли к сведению.
   Кто его знает насколько у того быка хороший слух? Робин, замешкавшись от изумления, оказался последним в цепочке, и теперь прыгал подгоняемый веселыми возгласами китайца.
   На завтрак команда явилась возбужденная, веселая и раскрасневшаяся от умывания в ручье. Шумно поздоровались со всеми уже сидящими за столами, разобрала свои тарелки и с аппетитом принялись за еду.
   Робин отметил настороженный взгляд Кианга, брошенный в спину проходивших мимо ходоков, и опухший носик, и покрасневшие глаза его сестры. Он не знал, что ходоки отлично слышат раздраженное непонимание брата и отчаянное упрямство маленькой китаянки.
   - Слушайте ребята, - обратился к черным братьям Ло, протягивая кружку за второй порцией чая. - Вы же так и не представились, неудобно получается, вы нас знаете, а мы вас нет.
   Ходоки поддержали его согласными кивками и улыбками.
   - Джеймс, - степенно назвался старший.
   - Джейк, - чуть не подавился, поспешно глотая булочку, средний.
   - Ой-ё-ё, - прокомментировала Марья.
   - А как же вас дома звали? - озадачено поинтересовался Гари.
   - А их просто звали - первый и второй, - сдал братьев Майки. За что тут же получил от старшего братца подзатыльник.
   - Дома вас могли звать как угодно, а как быть нам? - Ник был серьезен как истинный профессор.
   - Для меня лично, проблема не в именах, - вступил в обсуждение Сонк, - проблема вас различить. Когда вы оптом, то сразу ясно, кто есть кто, а вот когда в розницу...
   - Аналогично, - поддакнула Эни, а Денни только кивнул в знак согласия.
   - Анало... что? - Робин удивленно посмотрел на давящихся смехом ходоков.
   - Аналогично, значит тоже, такая же проблема, - спокойно пояснила Энии. - О! А давайте, Люсиль им на карманах имена вышьет, как бейджи!
   - На брюках? - ехидно прищурился Денни.
   - На рубашках! Причем тут брюки?!
   - А потому что рубашками они поменяться могут, а брюками нееет!
   Что такое бейджи, сержант решил не спрашивать, но по смыслу было понятно, что на этом вышивают имена. Вот только зачем?
   - Верно, говорит молодой хозяин, - прогудел старший из троицы. - Мне его штаны малы будуть.
   - Никакой я не молодой хозяин! - возмутился Дени. - У меня имя есть.
   - Ну, это, - попытался помять в ладонях чашку Джеймс, испугался, что чашка этого не переживет, и поспешно ее отставил. - А вы можете нас обоих Джей звать, а уж что кому делать мы промеж себя сами разберемся.
   - Идет! - весело согласились ходоки и получилось весьма синхронно.
   Ходоки с улыбками смотрели вокруг, и им казалось, дела не было до возмущения, которое разливалось вокруг Федора, острой зависти Сашки, и все больше возрастающего недоумения Кианга.
  
   Суета, связанная с отправкой фотоателье в местную командировку, заняла неожиданно много времени. Пока проверили, как работает механизм смены драпировок, закрепили манекены с платьями и болванки с париками и шляпами.
   Может и не пригодятся, но уж внимание привлекут точно. Потом решали, кто едет на ферму, желающих оказалось неожиданно много. Поехали в результате все жаждавшие.
   Кто не поместился в фургоне, уселись верхом. Последней к готовому отъезжать фургону подошла Зара, при полном параде и с небольшим парчовым мешочком, видимо, с походным набором юного гадальщика.
   Судя по размеру, поместиться туда могла, разве что пара колод карт. Зара повелительно махнула рукой, сгоняя с козел Сонка, уселась, аккуратно расправила складки юбки и кивнула замершему с вожжами в руках Оле, мол трогай, чего ждешь.
   Марья помахала вслед фургону платочком, изображая комиссию по проводам, потянулась и решила заняться пирожками. А то ей скоро письменное заявление с подписями и печатями принесут. К тому же момент был очень удачный, в цирке осталось всего-то человек шесть.
   Значит, претендентов на снятие пробы осталось совсем мало, только Джонатан и Ло. Ну не придут же клянчить, Федор, Бигль и Кианг?!
   Марине с Ю и так достанется первым, а от Ло и Натана вполне можно отбиться половником, главное попадать по шаловливым ручкам. Размышляя таким образом, женщина смешивала ингредиенты в здоровенной миске, и одновременно выговаривала Невсу.
   - Ну, вот что ты-то забыл на ферме? Решил построить кругами всех собак в округе?
   - Мрр- мяв, - неопределенно ответил биофаг.
   - Вот и молодец, пойди, погляди, что делает Маринка.
   Надо сказать, что девочка пристрастилась к рисованию. Причем рисовала она маленькие фигурки из серии: палка, палка, огуречик - вот и вышел человечек.
   С помощью этих фигурок, плотно заполнявших листы бумаги, рассказывала целые истории. И что больше всего удивляло Ло, ребенок не уставал от этого занятия, как от прочих уроков.
   Кот понурил голову, еще раз заглянул во вкусно пахнущую миску и отправился выполнять задание.
   Отбиваться от командира и аналитика не пришлось, а пришлось принимать их помощь в производственном процессе. И теперь почти весь стол был заполнен странного вида полуфабрикатами.
   С одного края лежали треугольники производства Натана, а с другого - квадратики, вышедшие из-под пальцев Ло. Все уговоры лепить пирожки традиционной формы, закончились обвинением Марьи в узости взглядов и отсутствии воображения.
   Мужчины дружно снимали пробу, когда в ушах всех троих, с характерным для подключения Невса шорохом заработала внутренняя связь.
   'Мняв-в-в! - выдал биофаг, хыркнул как будто прокашливаясь, и уже членораздельно доложил: - Контакт с объектами типа 'драконы' успешно осуществлен'.
  
  
  
   ГЛАВА 4
  
  
   Аналитику повезло больше всех. Во-первых, он стоял далеко от печки, и до него не достали брызги горячего масла, разлетевшиеся из-под шмякнутого Марьей полуфабриката.
   Если учесть, что сковорода была залита свежей порцией масла, а пирог был первый в очередной закладке, то брызг было много. Во-вторых, он не успел откусить пробный пирожок, и поэтому надрывно кашлял и краснел один Ло.
   Натан, оказавшись в роли спасателя от души хлопнул по спине китайца, схватил ведро воды и кинулся на помощь к завхозу, пытаясь таким способом охладить кучу мелких ожогов. Но та продолжала работать, прошипев сквозь зубы,
   - Масло горит!
   - Так сними сковороду с печки,- хрипло посоветовал Ло.- Пойди, возьми пену и залей.
   - Тогда пироги перестоятся! Столько продуктов коту под хвост?!- возмущенно фыркнула Марья.
   - 'Мряу, мне-у под хво-у-стом пироги не нужны-у-в!- напомнил о своем виртуальном присутствии Невс.- Я-у их лучше, в ро-у-т съем'.
   - А ты не облезешь от жадности? Обжора...
   Чем занимаются гости? - поинтересовался Ло.
   -'-Карандашами', - пришел односложный ответ.
   - В смысле? Они их что едят?
   - 'Ну, мряя! Они-у едят пе-у-ченье, которое было у Марины, и допивают мя-у-локо'
   - Что взяли и стали есть? - глаза у Ло стали очень большими. - Не могут же они быть такими беспечными, а если их метаболизм не совместим с нашими продуктами?!
   - 'То-у-т, который бо-у-льше, взял и ки-у-нул чуток печенья и пле-у-снул немного молока-у в сундук и за-у-крыл. А потом смотре-ул на дисплей. А пото-у-м только ел".
   - Ага, значит, анализ сделали, так что они с карандашами то делаю?
   - 'Ри-у-суют'.
   - Ребята,- Марья задумчиво укладывала на тарелку пирожки, и улыбалась очень кровожадно. - Сегодня вечером я отловлю эту рыжую гадину, и обпилякаю ему когти на всех лапах.
   - Обойдешься одной,- покачал головой Натан. - Нам он тоже задолжал за нервы, смотанные в клубок.
   - ' Мря-яф!!! Я при-у-шел, когда они уже ри-у-совали!'
   - А до этого ты где шлялся?
   - ' Я инспекти-у-ровал вверенный мне-у периметр! Как бы-у-ло приказано-у!'
   - Тогда рассказывай, что увидел.
   - Так пусть он рассказывает, а я пошла кормить голодных детей!
   - А почему это ты?
   '- Увидел, что-у они уже ри-у-совали!'
   - А потому, что я женщина, и меня они не испугаются.
   -'А маленький то-у-чил печенье и обли-у-зывался'.
   - Ты думаешь, что они нас по половому признаку различат? - резонно заметил аналитик. - Я все же курс ксенопсихологии и межрасовых отношений прохо... слушал. А у тебя между прочим, вот какой фронт работ,- и он указал на полный стол уже подошедших пирогом.
   -'А ко-у-гти у меня тита-у-новые!'
   - А мы очень постараемся! - ответили все хором, Марья вздохнула, протянула Натану тарелку и отправилась к печке.
  
   Аналитик остановился, не доходя до палатки. Ну, это же надо, - выругал он сам себя. - Как нерадивый кадет перед экзаменом, сердце колотится, мысли вскачь. В таком состоянии устанавливать контакт с другой цивилизацией самое оно. Так дыхательные упражнения прогнать, успокоиться и можно идти...
   Они были заняты. Марина что-то рисовала, от усердия высунув кончик языка, а гости следили за этим действом. Но тут же подняли головы, и уставились на Джонатана в две пары удлиненных, цвета перламутрового серебра глаз.
   Вертикальные зрачки сошлись в почти невидимую ниточку. От гостей фонило настороженностью, любопытством и немного страхом. Но к удивлению страхом сосем чуть, чуть.
   - Дядя Натан! - Маринка тоже увидела пришедшего, и радостно спрыгнула со стула. Вот от нее несло таким радостным возбуждением, что в пору было закрываться. - Пирожки! Они голодные! - девочка выхватила тарелку, и сунула ее под нос ящерам.- Они такие красивые, правда? Когда сундук открылся, я им дала простыни, тетя Марья приготовила...
   Натан, кивал девочке, наблюдая как один из гостей, тот, что побольше размером, отломил кусочек от предложенной еды, встал и направился к сундуку.
   Движения пришельца были чужды и грациозны одновременно, а задрапированная на одном плече, на подобии тоги, простынь, не причиняла видимых неудобств при движении.
   Хвоста видно не было, хотя сидели гости, явно опираясь на них. Второй ящер, осторожно взял пирожок, поднес его к носу и аккуратно поводил по нему неожиданно милым розовым язычком.
   - А они так красиво завернулись, а потом мы стали рисовать, а они съели мое печенье и молоко! Они так хорошо рисуют! - продолжала тарахтеть Марина.
   Аналитик положил руку на голову девочки и постарался успокоить ребенка. Кто бы еще успокоил его самого. Не реальная картина, тут контакт двух цивилизаций, и какие-то пирожки и листик заполненный смешными пиктограммками.
   Половина из которых имели короткие хвосты. Марина, слегка успокоившись, снова опустилась на стул, а оба гостя опять пристально уставились на аналитика.
   Они действительно были красивы. Мелкая чешуя, светло серая под горлом, темнела на щеках, а на холке становилась темно-серой с синим отливом. Миндалевидные глаза обрамляли густые кроткие реснички, у меньшего светло-серые, а у большего темно-синие. У него же под глазами тянулась, уходя куда-то на затылок, едва различимая желтая полоса.
  
  
  
   В кухонном фургоне между тем бушевал доктор
   - Ну, что я за придурок?! Они голодали десяток дней, а мы им пирожки! Им бульон нужен!
   - И что теперь? Пирожки они уже оприходовали, вон супчик готов, надо их сюда привести и накормить. Всех делов,- пожала плечами Марья.
   - Нет, лучше их пока ни куда не таскать по лагерю,- покачала головой женщина, составляя тарелки на поднос.- Ты чего расходился то?
   - Если из-за моей дурацкой ошибки они погибнут, я себе не прощу.
   - И потомки тебя тоже не простят, так что дожаривать тебе,- фыркнула Марья, сбегая по ступенькам.
   Новое действующее лицо, с очередной порцией еды встретили с возросшим любопытством, и уже совсем без страха. И пока все тот же ящер проводил анализ, второй с неимоверно шкодливым выражением на морде (или все же лице?) высунул, оказавшийся длинным, язычок.
   Свернул его наподобие трубочки для коктейля и быстренько выпил полтарелки супа, а на рассерженное шипение товарища ответил фырканьем. Маринка, торопливо работала ложкой и хихикала.
   Ложками, лежащими на столе, ящеры не заинтересовались, видимо посмотрев на девочку, поняли, что это приспособление им не подойдет.
   Ходоки поймали себя на том, что невежливо пялятся на гостей, а те явно чувствуют себя сковано.
   В палатку зашла сестричка Ю и замерла, глядя во все глаза на гостей.
   Потом как-то замысловато сложила ладони, склонилась в глубоком поклоне и что-то пропела на китайском. Ящеры, неожиданно, синхронно встали тоже поклонились и не менее витиевато пошипели в ответ. После чего опять уселись, взяли тарелки в руки, закинули головы вверх и преспокойно вылили остатки супа в широко раскрытые рты.
   - А что ты им сказала? - полюбопытствовала Марина, переходя на английский язык. Когда в палатку пришел Джонатан, он автоматически ответил девочке на ее родном языке, и Марья присоединилась к компании.
   - Я поприветствовала уважаемых Драконов, в нашем лагере, - пояснила Ю.- И выразила радость по поводу их выздоровления. Драконы, всегда оберегали нас и помогали моему народу,- добавила девушка, увидев изумление на лицах, повернувшихся к ней ходоков. Еще бы не удивиться спокойствию, с которым практически средневековая девушка, восприняла представителей, другой цивилизации, столь отличных от людей.
   - Пшиветс-с-ствуем вас-с-с, люди,- слегка пришепетывающий голос за спинами заставил людей подпрыгнуть. - Мы думали, вы не знали этот язык.
   Невс громко зашипел, выгнув спину дугой. А ходоков захлестнул такой шквал эмоций, что они, боясь оглушить друг друга, почти мгновенно 'закрылись'.
   - С-с-спас-с-ибо, поблагодарили гости и разжали ладони, которыми зажимали носы.
   - Да ешьте здоровье,- еле выдавила Марья, все еще не придя в себя от удивления.
  
  
   Сестричка Ю, которая собственно, заглянула в палатку узнать, а когда же всех будут кормить, и будут ли вообще, осталась накрывать на стол.
   Ходоки, гости и Маринка перебрались в кухонный фургон. Девочка, у которой возбуждение закономерно превратилось в усталую сонливость, ни в какую не соглашалась уйти отдыхать.
   Марья сбегала в жилой фургон принесла свернутую в рулон постель, и быстро устроили ее на дальнем сундуке-кровати. За то короткое время, что женщина отсутствовала, Ло успокоился и повеселел. Гости с помощью ножей и вилок очень быстро уничтожали тушенку из НЗ, судя по размеру мясных цилиндров, банки были килограммовые.
   - Оказывается после состояния, эээ, все же будем называть это состояние спячкой,- радостно объяснил доктор. - Нашим гостям необходима обильная и богатая белками пища. Видимо у данной расы гидролитические фер...
   - Ло ты не забыл, что мы говорим, только на армейском? - поспешил вмешаться аналитик и усмехнулся. - Ну, сколько тебя надо перевоспитывать?
   - Вот я тебе припомню, как только ты начнешь свою заумь нести! - огрызнулся командир.
   - Вот можно подумать, что все так безропотно слушают,- передразнил Джонатан. - Да ты знаешь, что в сообществе аналитиков на меня уже как на ненормального косятся? У нас...
  
  
   У нас же просто говорить это самый великий грех!
   - Не ты один, у меня аналогично... В общем, они сейчас мяса поедят, а уж потом поговорим.
   - Ссспасибо, мы уже сссъели,- на тарелках было неправдоподобно чисто. - Можете ссспрашивать.
   Меньший ящер, тем временем ухватил пару пирожков и откусил, как ножом отрезал.
   - 'Ой, ей, это что ж там за зубки?'
   - 'Хлеборезка, а не зубки'.
   -'Пирожкорезка....Убирать надо миску, а то ни кому больше и не достанется'
   - ' Жло-у-бы, мя-у-ф, детям пожа-у-лели...'
   - Ну что же давайте сначала познакомиться, - предложил Ло и по очереди представил присутствующих.
   - Ссса хоут Шен,- встал, представляясь более крупный ящер. Дальше шло мало уловимое человеческим ухом шипение.
   - Ссса хоут Фен, - повторил его движение меньший, и они опять дружно уселись на хвосты. Это уж Натан увидел точно.
   - Вы родственники? Что вполне вытекает из одинаковых первых частей имени,- тут же уточнил Джонатан
   - Мы из одной кладки, - подтвердил Шен. - Я мужская особь, а Фен - женская особь. Мы принадлежим к народу хаш.
   - Вы брат и сестра,- помог гостям Ло
   - Скажите ребята, а почему вы спокойно сели рисовать с Маринкой? - задал мучивший его вопрос аналитик. Конечно, вопросов было выше головы, но этот занимал на данный момент, больше всего. - Я бы поступил совсем иначе...
   Гости переглянулись, повернув головы друг к другу и чуть ли не уткнувшись носами. Опять посмотрели на людей, и отвечать стала Фен. Голос у нее был более высокий, и шипящих звуков в нем было меньше.
   - Когда мы просснулиссь, то подумали, что нас уже нашли. А потом Шеен сказал, что спасатели положили бы насс в разные тохи...
   - Тохи, это медицинский блок? - уточнил Ло.
   - Он не только лечит, он делает разное,- ящерка замялась, и ей на помощь пришел брат.
   - Он многофункциональный, им можно делать многие действия.
   - Ага! Вот вам! - и Марья неожиданно, даже для самой себя, показала Ло язык.
   - Люди тоже нюхают языком?!- гости видимо были изумлены, но чешуйчатые лица остались почти не подвижными, и судить по мимике было сложно. - А учитель говорил, что люди нюхают носом.
   - Учитель? - тут же заинтересовались ходоки.
   - На какой вопроссс нам отвечать? - в ответ поинтересовались ящеры.
   - Кхм, так почему вы не попытались убежать?
   - Мы подумали, что если вы нашли тохи и поняли, как с ним работать, то вы более развиты технически, чем тот человек. Он ударил меня палкой и посадил нас в клетку.
   - Он принял вас за опасных животных, верней рептилий - крокодилов.
   - За крокодилов? Но мы же не похожи! - и тут же пояснил.- Учитель их рисовал
   - Тот человек испугался, когда кто-то из вас бросился на него из воды,- попытался оправдать фермера аналитик.
   - Шеен, запутался. Я хотел помочь, ты поступил бы иначе?
   - Нет, я поступил бы также. Просто я пытаюсь объяснить, почему человек так себя повел.
   Гости синхронно качнули головами и продолжили рассказ.
   - Когда мы выглянули из тохи, то не увидели клетки и охраны. А увидели маленького человека - девочку. Она нас совсем не испугалась, а дала нам белые одежды послов, гарантирующие безопасность. И мы стали рисссовать наши жизни.
   - Марь?
   - Простыни я положила, что бы они вытерлись. Белые,- завхоз развела руками. - А других у нас нету.
   Мы не пытались говорить с Мариной, она говорила по-другому,- продолжали объяснять ящеры. - Мы испугались, что попали в неправильный мир...
   - Погодите,- удивился Джонатан. - А на ферме? Разве они не на английском говорили?
   - Нет, они кричали что-то, но язык был не такой. Грубый. А потом мы ушли в хотор - ссспячку.
   - Точно! - закивал Ло. - Хантер говорил, что тут много переселенцев из Германии, и они у него работают.
   - А теперь, ребятки расскажите нам о своем учителе,- попросил Ло. - Как мы поняли он человек?
   - Да. Он бывший ххходок,- подтвердил Шеен.
   - Его зовут Кай Сссорг.
   Женщина, охнула и побледнела.
   - Марья, значит, твой муж жив?!
   - Нет, Марья не его жена,- вдруг возразила Фен. - Его жену зовут Зио, а их дочь Зои.
  
  
  
   ГЛАВА 5
  
   Марья ругалась. По-русски, шепотом и оглядываясь на спящих гостей.
   - Вы что совсем с крышей поехали и тормоза заклинило?! Двадцать пять лет прошло, - она шипела похлеще ящерок. - Какой муж? Мы с ним собирались благополучно разводиться после этого их заброса. Тихо и мирно, оставаясь друзьями навек! А вы из меня Пенелопу долбанную, воротите!
   - Какой изысканный лексикон,- улыбнулся Ло
   - Что? Я могу и не изысканным. По письменным заявкам, с подписью и печатью. Ты удивишься...- женщина вдруг захихикала. - Вы бы на себя посмотрели, уржаться можно. А то, что я уже и замуж сбегать успела за эти годы, вспомнить слабо?
   - Очень точная характеристика - сбегать три года туда и три обратно,- улыбнулся Джонатан.
   - Ну, уж покрывал я точно не ткала. И вообще, что ты можешь сказать о них,- кивок в сторону плотного клубка на кровати. - Как аналитик.
   - А пока ничего, данных мало. Но нестыковки есть и умалчивают они кое о чем.
   - Например, кто на кнопку нажимал, когда их отправлял,- потянулся Ло.
   - И где весь их багаж...- добавила хозяйственница.
   - Поэтому, будем слушать и не особо налегать. Дорога у нас длинная, торопиться не куда,- аналитик опять улыбнулся.
   Вот насчет 'налегать' он был абсолютно прав. Ходоки, вроде бы опытные взрослые люди, вдруг почувствовали себя подростками, нашедшими неожиданный клад.
   В общем, после часа перекрестного любопытства, гости постарались перевести общение в более бытовую плоскость. Ящерка Фен, нервно зевнув, поблагодарила хозяев, за одежды послов и оказанную честь.
   Естественно, как дети кладки первой матери клана Ссааа, они обучены, высокому искусству ношения этих одежд, но не могли бы уважаемые хозяева найти им более удобную одежду.
   Вся эта словесная конструкция была произнесена с синхронными наклонами голов, изящным шипением, и даже шарканьем левыми, задними ногами.
   С верхней частью одежды, проблем не возникло, Шен шустро натянул черную футболку Денни. А Фен, подошла только вчера дошитая туника Эни.
   Всего-то горловину пришлось стянуть потуже, а то, то одно плечико ящерки, то другое норовило выскочить в вырез. А вот с шортами произошла осечка. Человеческая одежда не предусматривала, присутствия в ней хвоста.
   Шен, попытался пропихнуть хвост в штанину, но коварные шорты тут же перекрутились, и сковали ему ноги. Ящер попытался шагнуть, взмахнул руками и потерял равновесие. Фен, посвистывала, весьма весело и закрывала ладонью глаза. Ее братец шипел смущенно, а ходоки узнали, что у ящеров в процессе сгибания учувствует весь позвоночник.
   Ходить только в футболках, гости отказались на отрез, хотя ни каких первичных половых признаков, на их телах не наблюдалось.
   Пока Марья задумчиво рассматривала шорты, прикидывая, как бы половчей их приспособить для нужд хвоста, Натан сказал 'ООО!' и быстро ушел.
   Вернулся он минут через десять, когда завхоз, отложив шорты, пристраивала на гостях чистые кухонные полотенца, по типу пляжных юбочек.
   - Вот. Надеюсь, Сонк не обидится, что я рылся в его вещах,- аналитик положил на стол две индейские набедренные повязки.
   Пояс, к которому свободно крепились два кожаных фартука с бахромой по низу. Один богато расшитый бисером и тонкими цветными шнурами, а второй простенький из чуть потертой коричневой замши.
   Фен, как истинная девушка, тут же сцапала что по красивей, и быстро завязала, поправив фартучки впереди и сзади. Шеен последовал ее примеру, и парочка ящеров приобрели уж совсем экзотичный вид.
   Потом они сели и склонили головы, почти коснувшись носами стола, похлопали толстенькими ресницами и поинтересовались: 'Можно ли им доесть тот вкусный суп, если он остался'.
   Суп остался, а вот миску с пирожками Марья накрыла полотенцем и отнесла поближе к печке. Скоро с фермы вернется чертова уйма народу, и всем захочется полакомиться, а ящерки перетопчутся, итак много слопали.
   Ящерки покосились в след миске, но перетоптались, догнав суп, свежеразогретой буханкой хлеба и еще одной банкой тушенки, на двоих. После этого они начали усилено зевать, запрокинув головы вверх и разевая рты вовсю ширь.
   И были уложены на соседний сундук, где и спали, свернувшись в тугой клубок.
  
   Маринка уже давно проснулась, и Марье пришлось занимать девочку, что бы она не лезла к спящим гостям.
   Она уже помыла начищенную картошку, подмела в палатке столовой, сходила под присмотром Невса на родник, найденный им же, за пробой воды. Отнесла ее Ло, и снова сходила на ручей.
   На этом фантазия завхоза иссякла и она, ничуть не смущаясь, свалила присмотр за девочкой.
   Ужин споро 'доходил' на печке, когда топот конских копыт, и веселые голоса возвестили о возвращении экспедиции на ферму.
   - Пирожками пахнет! - радостно возвестила Эни, и бросилась бегом в кухонный фургон. За нею вслед быстро шел Денни, подталкивая перед собой смущенного Джоди.
   - Марья! - прямо с порога затараторила девушка. - Джоди целый день фоткал, и мы теперь всю ночь будем печатать портреты, А костюмы Люси пошли влет, а еще она кроила....
   - Тише, - перебила ее Марья,- гости спят.
   - Ссспассибо, мы уже проссснулисссь! - над кроватью на гибких шеях поднялись две головы.
   - Ой-ей! - радостно взвизгнула девушка оборачиваясь. Одновременно от двери раздался сдавленный, полный ужаса и паники вопль.
   Боль от ментального удара, заставила ходоков автоматически закрыться наглухо, благо тренировали их этому умению долго и жестко.
   Джоди попытался выскочить назад на улицу. Но небольшая пробка, из Алекса, Денни и Стаси не позволила этого сделать. Джоди из коричневого стал пепельно-кофейным, затравлено заметался и сломанной марионеткой, начал оседать на пол.
   На кровати, мертво свесив головы, окаменевшим клубком лежали ящеры. Они все еще зажимали носы ладонями.
  
  
   Гости снова оказались погруженными в их родной тохи. Джоди получил под нос банальный нашатырь, а внутрь лошадиную дозу успокоительного. К счастью парня успели поймать на подлете к полу, и посему переломов и ушибов не наблюдалось. Джоди очнувшись, начал судорожно оглядываться и заикаясь, поинтересовался: ' Г-г-где они?'
   - Понятно - герпетофобия! - кивнул головой доктор Ло, и задумчиво почесал затылок
   - Да, не,- возразил прихромавший на крик брата Майки. - Нету у него ни чего такого страшного, просто он змей боится. В детстве его напугали ети двое дурней,- он кивнул куда-то за плечо, но все поняли, что речь идет о старших братьях. - И сколько ни водила его маман к колдунам, так никто и не помог.
   - 'Армейский док, армейский!'- захихикали по внутренней связи несколько голосов сразу. В кухонном фургоне, как-то незаметно сменился контингент, молодежь быстренько выперли, а их место заняли взрослые.
   - А почему вы сразу нам не сказали? - поинтересовался между тем Натан. - Ты вроде подходил к ним, когда мы их всем показывали, смотрел и ни чего.
   - Так они же дохлые были, деревянные какие-то, - смущенно пояснил юный фотограф. - Я только живых боюсь.
   - А говорить, то зачем, если даже колдунья вуду не помогла,- поддержал его брат.
   -Для того, что бы избежать таких вот неприятностей! - рассердился Ник.- Мы бы тебя сюда просто не пустили.
   - И попробовали бы тебя вылечить,- присоединился к выговору Ло. - Мы конечно не вуду, но и у нас в Китае, не лаптем щи хлебают!
   Такое оригинальное объединения Китая и русской народной поговорки вызвало дружное хихиканье ходоков и недоумение не посвященных.
   -А лапти это что? - поинтересовался из-за спин Робин, и предложил. - Может, в палатку пойдем, там свободней.
   - А за одно нас может и ужином накормят,- размечтался Оле.- Пахнет так, что слюной захлебнуться можно...
   Кто сделал из двух столов один, та и не выяснилось, но ужинали все вместе. Только Федор, в гордом, и судя по эмоциям, совсем не радостном одиночестве.
   - Джоди,- хихикнула Эни. - Ты что и, правда, боишься змей?
   Парень насупился и опустил голову, сделав вид, что увлечен едой.
   - Эни тут ни чего смешного нет,- строго заметила Марья. - Если бы мне показали пауков такого размера, я бы визжала куда громче и продуктивней. И знаешь, мне было бы все равно, разумные они или нет.
   - Марья! - у Ло от возмущения глаза стали круглыми. - Ты же говорила, что лечение прошло успешно, и от вида паука, у окружающих тебя людей, уши уже не закладывает.
   - Ло, ну как тебе сказать, размер все же имеет значение...Вот как увижу паучину побольше, так волосы в жилах стынут! Как сказал один персонаж.
   Вокруг засмеялись, то ли представив визжащую Марью, то ли над изумленным лицом доктора, а Стаси помотала головой и заявила.
   - А в жилах волос не бывает!
   - Отож,- грустно кивнула женщина. - А у меня от одного взгляда на большого паука, отрастают и стынут!
   - Мастер Ло, мы вот не поняли, чего они лапы то откинули? - смущенно задал вопрос старший из чернокожих братьев.
   - Ага, ага и чего они носы лапами зажимали то? - присоединился средний.
   - Во-первых, не лапами, а руками. Во-вторых, когда вокруг тебя много людей кричат, ты что сделаешь? - взялся объяснять вместо Ло Джонатан. - Уши зажмешь.
   -Ха! Я чоли девчонка?!- набычился старший. - Я так гаркну, чо все враз заткнуться.
   - Хорошо,- терпеливо вздохнул аналитик,- вот Таня наверняка заткнет уши, потому что люди ими слышат. А наши гости слышат не только звуки, но и чувства. И эти 'уши' у них в носу. Когда Джоди боялся, Шеен и Фен стало очень больно, и они потеряли сознание, как и ваш брат.
   - Но вы же тоже слышите эти, как их, эмоции,- решил уточнить Алекс. - Почему вам не было больно?
   - Ты уверен? - ехидно поинтересовалась Эни.
   - Если тебе было больно,- тут же встрял дядюшка Ник,- то по возвращении домой, пойдешь пересдавать блоки и защиты.
   - Мы много лет тренируемся 'закрываться',- вступил в разговор Гари, осуждающе взглянув на профессора. - И делаем это почти мгновенно. А наши гости, почему-то не смогли этого сделать.
   - Что весьма странно,- кивнула Марья, - В мире эмпатов, должны быть такие техники защиты, что нам и не снились.
   - Шоб я так жил, как вы уверены! - вдруг заявил Изя.- Ви так описываете, как будто стояли за углом и подсматривали! А мне интэресно, как все съездили?
   Сидящие за столом дружно рассмеялись. И начали на перебой рассказывать, какой успех имел фотосалон Джоди, и костюмы от Люсиль.
   Как очередь, медленно перетекала, от фотографа к Заре погадать, а потом к Люсиль покроить. Она покроила домашнее платье для миссис Хантер, а уж шить хозяйка сама будет. Ну и все остальные возжелали.
   А костюмами и прическами занимались Энни с Аей. А потом их всех раскрутили на маленькое представление, и отмазки по поводу отсутствия костюмов и главное музыки никого не впечатлили.
   Но обед был очень вкусный, и вообще надо приниматься за работу, а то до утра не напечатаем все что отсняли. А ветер говорят, завтра выключат, вот дождь ночью пройдет и все - выключат.
   У ихнего дедушки все ноги выкручивает, поэтому источник наидостовернейший. Джоди, оба тандема братишек и сестренок, прихватив еще одну сестричку Ю, убежали работать.
   Напрочь проигнорировав при этом недовольный взгляд братца Кианга. Сонк подумал и отправился следом, мотивировав это необходимостью присмотреть за молодежью, реактивы тут пакостные, чтобы не сказать ядовитые.
   Люсиль сославшись на усталость, ушла отдыхать и увела с собой сонно трущую глаза Маринку. Таня и Аей, под охраной Невса ушли мыть посуду к ручью, мобилизовав на переноску оной, чернокожих братьев.
   Кианг попытался тихо по-английски испариться, но был отловлен и водворен на место вежливой просьбой остаться. Как-то само собой получилось, что за столом остался 'старший руководящий состав'.
   Народ сел более компактно, и выжидательное уставился на явно собиравшегося что-то сообщить Николаса.
   - Мы поговорили с Хантером,- начал докладывать Ник. - Он советовал ехать сразу в Сент - Пол. Оттуда каждую весну, идет караван с переселенцами, и мы могли бы к ним присоединиться.
   - А не поздновато ли? - усомнился Джонатан. - Май уже. Я бы на месте фермеров еще в конце марта рванул, для них каждый день весны дорог.
   - А зачем нам с кем-то ехать? - удивился Оле, но продолжить ему не дали.
   Старик Федор, встал из-за персонального стола, подошел к общему и оперся о столешницу кулаком.
   - Не о том вы любезные говорите! Не ко времени сейчас дорогу обсуждать,- любезности в его тоне не было ни на грош. - А надо бы узнать сможет ли наш кузнец,- тут он кивнул на Кианга, - решетку сковать.
   - Да,- коротко ответил кузнец.
   - А на што нам таки решетка? - спросил Изя, выражая всеобщее изумление.
   - Да вот гостей наших обустроить надобно,- и что бы ни у кого не возникло непонимания, о ком он говорит, кивнул на реанимационный сундук. Федор, с явным удовольствием смотрел на задохнувшихся от возмущения, ходоков.
   - А ты таки, прав! Для ящепериц клетка, самое место, шоб ты был здоров, - неожиданная поддержка Изи, и его согласное кивание, ободрило Федора.
   - Нешто я зверей за свою жизнь не видел, которые умней супротив людей были? Только не говорили. А что бы этих детишек чешуйчатых спасти, от людишек дурных, надобно их в клетке прятать. На виду у всех!
   Ходоки ошеломленно запереглядывались, владелец цирка, как и сразу 'въехавший' Изя, были абсолютно правы. За общим состоянием эйфории, от встречи с представителями иной цивилизации.
   И поразительным спокойствием, с каким восприняли, гостей обитатели цирка, если не считать фобию бедного паренька, разумеется, ходоки как-то забыли о реалиях окружающего их мира.
   Мира, где ни кто не видел фильмов в 7D, и таких же игр. Рядом с монстрами из них, ящерки, действительно были милыми детскими игрушками. Но только рядом!
   Для не подготовленного же зрителя, они вполне тянули на монстров. С цирковыми все более мене понятно, а вот почему черные братья, продемонстрировали такое завидное спокойствие?
   Но это можно выяснить и позже, а пока ходоки быстро включились в обсуждение обустройства 'клетки'. Только перед этим, аналитик очень вежливо, попросил Изю, перейти с колоритного наречия аля Одесса, на все тот же армейский.
   А на возмущения в стиле 'бедному еврею уже и говорить, как хочется нельзя!', уже Марья заверила, что все 'таки, да и таки нет', а также, 'шоб я был так здоров' принимаются.
   Вопросы по конструкции террариума, разрешились на диво быстро, осталось только решить, в каком фургоне будем его городить. И еще выяснить согласятся ли гости на предложенную им роль.
   - Ссогласятьсссся! - пропело в два голоса и над открытым сундуком поднялись две гибких шеи. - Такой сссценарий, мы отыгрывали на занятиях.
   - И давно вы подслушиваете, молодые лю... ящерицы?!- прищурилась Марья.
   - Иэвините, пока не ушел тот иссспуганый человек, мы не решалиссь выйти, а потом было интересссно слушать...- два носа поплыли вниз, выражая смущение.
   - Ладно, уж, снимайте мокрую одежду, - и чисто отстиранные вещи развесили тут же в палатке, а гостей опять завернули в 'посольские' простыни.
   - Мошно попросить посссьбу? - заедая стресс, остатками пирожков поинтересовался Шен. - Мошно мы пос-селимся в том доме на колес-сах.
   - В фургоне,- подсказали ему.
   - Да, в фургоне где готовят еду.
   - Почему бы и нет, целый фургон под кухню, многовато вроде,- пожала плечами завхоз и тут же поинтересовалась. - Почему там?
   - Там вкус-сно пахнет, - пояснила Фен, внимательно изучая пустую миску, подняла голову и добавила. - Можно нас насывать, как с-сказал этот человек Изя - яшшшперицами?
   - А ящерицы чем вам не угодили? - удивился Ло.
   - И в связи, с чем вы отрабатывали сценарий работы экспонатами в зверинце? - добавил вопрос Ник.
   - 'Интересно, а сценарий - 'чучела на стене' они не отрабатывали?!' - съехидничал по внутренней Оле.
   - Когда говорят слово ящерицы,- отвечала Фен, но смотрели на Ло в четыре глаза. - Видитссся что-то мелкое и зеленое.
   -Ну и что?
   - Мелкое это плохо, а зеленое это... - Шеен, замолчал подбирая слово, видимо не нашел смешно сморщил рот и заявил. - Фууу! А яшшшперицы - красиво!
   -'Вот и у них мрняв, расссовые предрассудки!'- прокомментировал Невс.- Я думал это только люди такие...'
   - Ну, яшперицы, так яшперицы, а все же, что за сценарий вы отрабатывали?
   - Нас учили, притворятся рептилиями, если не сссразу встретим подходящего для контакта человека.
   Пока Шен, рассказывал, Фен, скинула простынь, скользнула на крышку сундука-тохи.
   Подобрала под себя все четыре конечности, оставив на виду только ладони и ступни, развернула пальцы, свернула шею в полукольцо, уложив голову чуть ли не на лопатки, и замерла. На крышке сундука сидела изящная статуэтка дракончика, великолепная в своей лаконичности.
   - Обалдеть! - не сдержалась Марья.
   - И долго она так себе шею сворачивать может? - вопрос Зары прозвучал очень по- деловому.
   - Пол вашего дня, без балды,- гордо вскинул голову Шеен. - А я еще больше!
   - Ссса! Учитель рухался за такие с-слова! - заявила возмущенно Фен, и выстрелила языком.
   - Нет, нет,- замахал руками Федор. - Язык не выставляй! Розовый язык - это не солидно!
   - Скорбный дом на колесах,- грустно резюмировал Николас. - Я уже и вывеску представил 'ДРАКОНЫ КОМОДО', а тут какие-то яшперицы!
  
  
  
  
  
   ГЛАВА 6
  
   Марью разбудил ноющий голос Марины - та просила старшую сестру пустить и ее поиграть, а Люсиль отвечала, что юной леди это не прилично.
   Завхоз открыла глаза, посмотрела в дверной проем, и, хотя спорящие сестры его сильно загораживали, потоки дождя все же были видны.
   Марья перевернулась на живот и сунула голову под подушку, намереваясь еще поспать (вчера легли очень поздно). Кроме прогноза 'дедушкиных костей', был еще Невс, и он заявил, что барометр сильно падает.
   То ли в его тушке где-то был встроен барометр, ведь место для спутниковой связи нашлось. То ли он сгонял в фургон к Федору и посмотрел на старинный прибор (опять же старинный, на взгляд ходоков), висящий на стене.
   Как бы там ни было, но дождевой прогноз решили не игнорировать и принялись готовить лагерь к непогоде. Первым делом переставили палатку-столовую так, чтобы 'предбанник' соединял ее с фургоном кухней.
   А потом вдруг решили перетащить печку и кухонные принадлежности из фургона в палатку. Сундук же, наоборот, отперли в фургон, причем прямо с водой.
   - Мр-р-р, а зачем палатку переносили?' - поинтересовался 'кошак'. Ходоки переглянулись недоуменно: а действительно зачем? И хором, причем вслух, ответили:
   - А чтобы ты спросил!
   Биофаг поднял лапу, явно намереваясь покрутить ею у виска, но, встретив изумленный взгляд Робина, принялся эту лапу демонстративно вылизывать.
   Чернокожий полисмен и так получил очередную порцию изумления, наблюдая, как Гари 'застреливает' пневматическими патронами глубокое крепление по периметру палатки. Как Оле и Ло, что-то подергав и чем-то пошелестев у стен палатки, вдруг соорудили высокий порог.
   Вода, если она не поднимется на полметра, внутрь уже не попадет, а то, что при входе нужно будет высоко задирать ноги, никого не волновало. Пока убрали все, что могло намокнуть и что могло уплыть в случае разлива ручья...
   Пока разогнали молодежь спать - все равно если будет дождь, то никуда никто не поедет и хватит времени днем. Пока установили по просьбе Якова, крышу на клетку Потапыча, да пока разнесли и тихо расставили у дверей фургонов глазастые зонтики, а заодно опробовали в работе электрический генератор, так как все мероприятия по подготовке закончились далеко за полночь....
   В общем, прошедшим вечером посиделок у костра не получилось, зато получилось очередное чаепитие.
   Вот на нем и были озвучены накопившиеся у ходоков вопросы касательно гостей.
   Например, почему их учили английскому, а не всеобщему? А также почему они не знают, что у нас нет белых одежд послов? Почему у них нет надежной защиты, если у них все эмпаты? Попутно Николасу высказали толстое 'фэ' насчет очередного умалчивания фактов. А от блеяния насчет секретности, попросту отмахнулись.
   Как считал Джонатан, Кай Сорг позаботился о языке контакта, но не забыл ограничить доступ к информации. В сети информация в основном на всеобщем, следовательно, свободно добраться до нее будет проблематично. Насчет всего остального можно только высказывать догадки.
   - Может они еще маленькие и не умеют ставить нормальных защит? - тут же поделилась догадкой Марья.
   -Или у Джоди такая мощная пробивная сила, что все сломала? - предположил Оле. - Он же на них верещал, а мы-то на периферии были!
   - Где вы были? - поинтересовался Робин.
   - Сбоку, то есть нас только краем задело, а их по полной. И кстати, Робин, почему вы так спокойно отнеслись к ящеркам?
   - Это связано с нашей религией,- несколько сковано начал полисмен и замялся. - Я бы не хотел...
   - Посвящать нас в деяния колдунов вуду...- закончил за него Ло. - И не посвящай! Главное, вы их не боитесь. Понимаешь, цирковые - это почти понятно, у них мозги вывихнуты...
   - По умолчанию? - ввернул Робин, радуясь, что его не стали допрашивать с пристрастием.
   - Ну, да. А вот за вас мы не были уверены.Как сказал бы Изя.
   Все заулыбались.
   - И вы обратили внимание на их имена? Сравните их с китайскими, и можно предположить, что раса хаш контактировала с Китаем,- предположил аналитик.
   - Но не с нашим Китаем! - возразил Ло.- Хотя и у нас культ драконов имеется. И драконы у нас добрые, хотя иногда недалекие существа. Но разумные однозначно.
   - Тогда, может, и с нашим тоже?
   В общем засиделись допоздна, теперь же Марье хотелось спать, но переливчатый вопль с улицы и смачный шлепок заставили подняться и, зевая, добрести до двери.
   Поляна, на которой стоял цирковой лагерь, превратилась в мелкое, до средины икры озерцо. Вот в нем и проходило соревнование по кушти - так в Индии называлась эта народная забава - а попросту борьба в грязи.
   Правда с добавлением мяча, который эта куча грязных людей и совсем не людей, старалась влепить друг в друга. Крики, шипение, визг, возмущенный вопль Эни, 'Так не честно! У тебя хвост!', который перекрыл возмущенный рев Потапыча.
   Стоя на задних лапах, медведь тряс решетку клетки, требуя выпустить бедного, жаждущего поиграть медвежонка на свободу! Сонк оглянулся на медведя, застыл на секунду, за что и поплатился смачным шлепком грязного мяча по спине.
   Не слишком циклясь на 'предательском ударе', он отмахнулся и пошел к клетке. Потапыч, мгновенно оказавшийся в проеме открывшейся двери, застыл на секунду, а потом рухнул в грязь во весь рост.
   Брызги и волна воды, как цунами, раскатилась по двору, вызвав новый взрыв воплей, а в поднятую над водой морду медведя прилетел мяч. Аттракцион 'Те же и медведь' понесся по новому кругу. В кои-то веки цирковые сами выступали в роли зрителей, весело смеялись, наблюдая игру.
   Только Кианг стоял с каменным лицом и сощуренными глазами. Сестренка Ю закатала повыше свои шелковые штанишки, зажала под мышкой тапочки и открыла зонт, уже ступив в холодную воду, она обернулась к брату и осуждающе сказала.
   - Ты привык смотреть, как тебе кланяются. А теперь поклонись сам! - и убежала помогать поварихе.
   По счастью, просто сильный дождь превратился в ливень стеной, и Ло выгнал всех отмываться, сушиться и греться. Вот тут и выяснилось, что если закрыть сундук с сидящим в нем человеком, этот конкретный человек практически мгновенно становится чистым до скрипа.
   И не надо при этом быть двоякодышащими, и не надо вот обзываться, они хоть и рептилоиды, но жабров у них нет!
   Потапыч, побродив под ливнем, помыл шкуру и сам забрался в клетку.
   Отряхнулся, устроив потоп в отдельно взятом помещении, удовлетворенно вздохнув, растянулся на полу. Подумал и рыкнул, намекая, что после активного отдыха можно бы и пожрать.
   С ним дружно согласились. Оле с Робином поработали службой доставки, переносив на руках всех дам в столовую. Марья не упустила случая покататься на мужских руках, хоть какая из нее дама, скорей, боевая подруга.
   Дождь шел весь день, то стихая, то опять пускаясь вовсю. Яков, одетый в непромокаемый плащ и резиновые сапоги, уже вытер своего любимого питомца насухо, но не дочиста, потому как засовывать медведя на помойку в сундук не решился даже Сонк.
   Завхоз, увидев непромокаемые сапоги, устроила истерику на тему, почему ей не сказали о такой прелести?! Все, теперь ходить в них будут строго по очереди! На что Федор уперся, заявив, что свои сапоги никому не отдаст, а всем остальным свои иметь надо.
   Печать фотографий тем временем шла почти конвейерным методом, Люсиль уже сделала выкройку шорт с клапаном для хвоста и теперь увлеченно шила. Только Зара сидела в кресле, укутавшись в мягкий плед, и задумчиво смотрела на дождь.
   Во дворе бело пусто, а монотонный шелест дождя навевал сон.
   Она опять стояла на пороге уже знакомой комнаты, только теперь мужчина сидел вполоборота, и свет горящей свечи очерчивал резкий профиль, и подсвечивал в контражур белые кудри. Судя по постукиванию ложечки о стекло, он мешал чай в невидимой Заре чашке и возмущенно фыркал.
   - Нет! Эти русские кого хочешь доведут! Так надеялся, что перепуганная малышня, сбежит и эти будут за ними гоняться да уговаривать, а они?! Помыли, накормили, спать уложили! Они что, сказки за инструкцию к действию принимают? И главное все, ВСЕ, решается на кухне! Пирожки, кстати, были вкусные. А эта Марья больно бьется деревяшкой по рукам. Хотя с таким количеством желающих сволочь пирог неудивительно, надеюсь, лишней руки она не заметила... Да, так о чем это я?
   Короче, лишили всякого удовольствия, я им еще припомню. Хантер этот, ушлый жук, тут же отправил дядюшку налаживать дипломатические отношения с вдовушкой О Мали. Ну, тот и наладил, но если бы не вспомнил про кофе с молоком и ту даму, что подарила вдовушке рецепт... - при этом он потер руку,- наладили бы его сковородкой, несмотря на весь его рост и умильные глазки. Мадам и сама не крошка. Так, что тут у нас... - хозяин прихлебнул из чашки, потянулся за ручкой, раскрыл гроссбух и заскрипел пером.
   - Хантер - хозяин десятка успешных аграрных и животноводческих ранчо, поставщик продуктов в сеть ресторанов быстрого питания,- беловолосый кивнул головой. - Ушлый, слова при нем не скажи, но за что уважаю - химия на полях по минимуму, и только когда без нее зарез. И никаких гамбургеров! Но об этом писать не будем.
   - Вдова О*Мали - через два месяца знакомства с дядюшкой Хантером, (тоже хваткая бестия) стала добропорядочной миссис Хантер, и родила четверых сыновей. Но от дел не отошла, и правила семейным бизнесом железной рукой до глубокой старости.
   По комнате поплыл дразнящий аромат, нос хозяина задергался, принюхиваясь, а сам хозяин потянулся куда-то в сторону. Зару кто-то тронул за плечо, и она вскинулась в кресле, успев еще услышать вскрик и возмущенный возглас: 'Больно же!'
   Перед гадалкой стоял муж и протягивал ей золотистую, аппетитную даже на вид лепешку. От нее расплывался тот же вкусный запах, что присутствовал во сне.
   - Вот, называется 'отбивная в кляре', очень вкусно,- пояснил Яков и, рассмеявшись, добавил. - Я попросил, и меня угостили. А остальные играют в игру 'укради вкусненькое' и 'увернись от ложки'.
  
   Следующее шумное мероприятие называлось 'сладим клетку для яшпериц' Можете представить производственный процесс, когда куча мужиков, набившись в фургон, тыкают в разные стороны пальцами. Прямо на стенах рисуют будущие заграждения, а на полу - будущую дверь.
   Яков категорически требует не уродовать фургон, а Марья, заглядывая в существующую дверь, заявляет, что полки с заморозкой там и останутся. И ее вместе с будущими экспонатами, пытающимися въехать в происходящее, отправляют в... столовую жарить отбивные!
   Стаси пошепталась с Люсиль и вытащила с совещания деда (за что ей были весьма благодарны) потащила того в грузовой фургон. Федору клятвенно пообещали сделать все так, что после демонтажа 'и следов не останется', во что он мало верил.
   Вернулись они, таща страховочную сетку, на которую юная дизайнерша предложила нашить вырезанные из ткани листья. Закрепленная на стене сеть была призвана изображать из себя джунгли. Эни, посмотрев на размер сети, поняла, что шить они будут долгоооо, и, порывшись в хозяйстве доктора Ло, принесла баллон клеола.
   Хозяина она в известность не поставила и разрешения так же естественно не спросила. Свойства медицинского клея становиться того же цвета, что и поверхность, на которую его наносили, оценили мгновенно. Но, наклеив первые вырезанные 'листики', поняли, что размер нужно резко увеличивать и за основу брать не меньше, чем лопухи. Девушки приуныли, а Люсиль обеспокоилась: тратить столько ткани впустую ей не хотелось.
   Положение неожиданно спас дедушка Федор, решивший поинтересоваться, какую гадость собираются сотворить с очередным реквизитом. Стоя под зонтом на пороге, он послушал горестные вздохи и ушел. Вернулся довольно скоро и молча поставил в уголок высокий рулон.
   - Вот, - смущенно сказал он, отвечая на недоуменные взгляды, девочек. - Когда-то висело возле кассы...
   На полотне, написанном масляными красками, был совмещен горный массив, живописные джунгли, берег чего-то водного, предположительно озера, и все это богатство освещало закатное солнце. Холст был потертым и местами грязным, но большим и - что главное - полностью мог спрятать за собой припасы завхоза.
   От листьев все же не отказались, но справились с задачей в рекордные сроки и, к радости модистки, с минимальными тратами ткани. О нетрадиционном использовании медпрепарата Ло, как и все работающие рядом с ним, узнали гораздо раньше, чем надеялась Эни.
   Невс, слонявшийся из фургона в фургон по крышам, лезть в жидкую грязь на земле категорически не желал, как самый обычный кот, заглянул и к изготовительницам декорации.
   Обрезки ткани, сброшенные на пол, стали для биофага неким открытием, он сначала осторожно подбросил пару штук в воздух, и проследил как они упали, потом сгреб обеими лапами и понесся играться с радостным урчанием.
   Девочки хохотали и сыпали на кота лоскутки и даже готовые листья, тот прыгал и отбивал их в воздухе, и все вместе они устроили такой бедлам, что Люсиль прикрикнула на шумную компанию и строго потребовала успокоиться.
   Невс послушно разлегся на спине, закинул лапы за голову и продолжил лениво играть. Когда он поднялся... как и где кот ухитрился влезть в клеол не понял никто, но за то время, лежания на полу, клей отвердился и приклеил в супершерсти кучу зеленых обрезков.
   Чудо в зеленых перьях вызвало гомерический хохот у ходоков и возмущенные вопли пострадавшего на тему, 'Да я к вам, а вы!'. При чем никакого подмяукивания не было и в помине. К еще большей обиде Неваськи, его просто выставили на дождь, так как клей оказался водно-растворимым.
   Хотя, сказать по правде, от альтернативного закрывания в сундуке он сам отказался наотрез, предпочтя часовую мойку под небесным душем. Энни получила нагоняй, пока по связи, а продолжение было обещано при личной встрече.
   Кианг Шуй сидел в позе лотоса и пытался медитировать, глядя на текущую с небес воду, но сегодня ему мешало сосредоточиться и отрешиться буквально все. Взрывы смеха, доносящиеся то от донного фургона, то от другого.
   Вкусные запахи и особенно воспоминание о насмешливой улыбке черного полицейского Робина и его не менее насмешливых словах:
   - Как надоест сидеть одному, приходи!
   Ему дали понять, что звать его никто не будет. Если бы не этот проклятый дождь, он бы уже развернул походную кузницу, ковал решетку и работал бы вместе со всеми.
   Кианг за последние пару дней много думал об этих людях. Да, они спасли сестренку не специально, а вместе со своими девушками, как бы по дороге. Но они потом наотрез отказались оставлять испуганную девочку в полицейском участке, как хотел сделать лейтенант.
   Совершенно чужую им девочку. А когда он сам прибежал за сестрой, ожидая неизвестно какой беды, она весело играла в догонялки... И ни тени страха, как он теперь понимает, в ней не было.
   Сестренка права, слишком долго на него смотрели снизу-вверх, слишком давно он слышит просьбы и видит поклоны, выражающие уважение к учителю. Киангу было над чем подумать.
   К ужину вольер был готов, правда, стенка, разгораживающая фургон, была чисто номинальной, а дверь можно было вышибить целиком просто хорошим пинком.
   Но внешне все смотрелось солидно, вместо решетки в дверь вставили стекло (вынув его из окошка в стене фургона). Окошко пока оставили пустым, только задернули на нем шторку. Чудо-сундук поставили внутри так, чтобы его не было видно, и одновременно подперли им стенку, для большей устойчивости.
   Стекло решили ставить, чтобы у возможных посетителей не было возможности бросать в клетку нечто, по их мнению, вкусное. Короче - животных фиг накормишь!
   В целом получилось вполне прилично: пейзаж во всю стену, и буйная 'растительность' оттягивали внимание на себя, так что ящерки даже не сразу находились на их фоне. Осталось написать табличку, и тут малышка Ю решительно заявила, что это сделает Кианг!
   Никто и не возражал. Марья худо-бедно (причем скорей второе), могла сделать надпись, но специальными перьями, которых под рукой не было. Кианг пришел, неся тушечницу и обычную - только толстенькую - кисть.
   Он был внешне спокоен, как удав после кормежки, но обмануть ходоков было трудно. Мужчина был напряжен, почему-то растерян и слегка зол. Он уселся, посмотрел на бумажку с образцом, макнул кисть в туш, примерился и...
   Слово, появилось как-то всё сразу, кисть ни разу не оторвалась от таблички, еще раз в тушечницу - и вот второе слово. Окружающая стол маленькая толпа восхищенно зааплодировала.
   Ничто так не сближает людей, как успешно выполненная совместная работа. Ужин прошел весело и шумно, вспоминали, кто что придумал, чтобы выкрутиться, хвалили девочек за придумку 'листьями'.
   - А только пылью все это забьется,- усомнилась практичная Таня.
   - О, твой человек,- кивнул завхозу, хихикая Оле. - В корень зрит.
   - Нет, мы предусмотрели в конструкции декорации возможность ее обновления и чистки в процессе эксплуатации,- важно пояснила Эни.
   Над столом повисла тишина, которую нарушил вопрос Джея поменьше.
   - А шо они сделали?
   - Снять ее можно и постирать! - Эни закатила глаза, но, увидав кулак дяди, скромно потупилась.
   Восхищались каллиграфией Кианга, чем немало его смутили. Благодарили Федора, который демонстративно уселся в торце общего стола напротив Ло, за подаренный пейзаж.
   Федор же поднял весьма существенный вопрос. А где собственно будут жить новые члены коллектива? То, что соорудили сегодня красивую бутафорию для зевак.
   - Мы с сестрой будем рады, если дети драконов поселятся у нас,- вежливо склонил голову Кианг. - Для нас двоих фургон очень большой.
   - Ссаа, не называй нас детьми драконов,- Шен склонил голову набок... человек от такого движения как минимум получил бы растяжение мышц...- Великие драконы - наши предки. Мы потеряли их наследие.
   Потом хвостатые повернулись друг к другу, так что их носы почти соприкоснулись, пошипели пару секунд и выдали:
   - Нам ес-с-сть где делать дом, - и замолчали.
   Марья демонстративно потянулась к половнику, Шен подпрыгнул, явно получив под столом пинок.
   - Вы великие артисты, кончайте паузу держать... Колитесь!
   - Ссаа, у нас есть палатка,- сообщила Фен.
   - Универсальная для повышшшеной трудности походов,- внес свою лепту Шен.
   - И где вы ее держите?
   - На берегу реки.
   - Очень надежное место, я вам скажу! - схватилась за голову Марья.
   - Да ее, наверное, давно нашли, и если не люди, то звери точно...
   - Нет, в палатку можем зайти только мы,- явно надулся Шен
   - И уфидеть палатку мошем только мы,- поддержала однокладочника Фен. И выдали хором. - Ес-слибы вы не украли наш-ш сундук, нас бы вообще не поймали!
  
  
   ГЛАВА 7
  
  
   К утру, как и было обещано, дождь и ветер выключили. Ло рассматривал четырехпалые следы в подсыхающей грязи и вопрос, кто вчера начал первым, отпадал сам собой.
   Судя по следам, носились явно на всех имеющихся конечностях, но человеческих следов не было, хвала небу. Слушать еще раз 'распиловку' особо отличившихся в исполнении Марьи, желающих видимо не нашлось. И было бы из-за чего, ну порвали слегка пару футболок, ну чихала Эни вечером, ну так дело житейское.
   Вчера после обвинения в краже сундука, над столом повисла просто театральная пауза, прерванная возмущенным хмыканием стажеров. Обстановку разрядил Ник, с профессиональным терпением человека, слышавшего от студентов и не такой бред, попросивший объяснить тезис подробней.
   Оказалось, что яшперицы, должны спать в воде, по крайней мере, раз в трое суток. Именно вода выводит из их организма токсины. Вот и устроились наши тинейджеры поспать в реке, а про течение не подумали.
   Ну, какое течение в заводи? И плыли они спящие пока не встретились, один с сетями, а вторая спросонок с веслом...Так что ничего плохого они своим заявлением сказать не хотели, а просто констатировали факт.
  
   Лагерь постепенно просыпался, из кухонной палатки потянуло вкусным запахом жарящихся оладий, за фургонами фыркали кони, им бедным досталось от дождя больше всех. Конечно, коняшек накрывали как могли, но под копытами все равно хлюпала грязь.
   Сегодня по-настоящему начнется их дорога, и кто его знает, какой она будет. Вчера решили все же попытаться пристать к каравану переселенцев, вместе ехать безопасней.
   Но, не смотря на общее согласие, Ло подозревал, что кое-кто, был бы рад, что бы эта затея провалилась. Ведь тогда можно со спокойной совестью рвануть смотреть пещеры, на озеро Кристалл Лейк.
   И по барабану, что это не по дороге, а им первозданной чистоты хочется... Как высказался по этому поводу Федор: 'Для бешеной собаки сто верст не крюк'. Ну, уж нет, обойдутся! Я тут командир или где?! Вот вернемся домой и пусть едут на экскурсию, в свои пещеры, тщательно огороженные и в нужных местах подсвеченные.
   И слушают треск экскурсовода. Блек Хилз хоть по дороге, а то этот нештатник превращается в турпоездку какую-то, с ретро уклоном. Жаль Желтые горы не по дороге, или может мотнуться в Китай? Мимоходом, так сказать... Кстати, нужно что-то делать с Киангом, а то ходит фонит нехорошо, упертый баран. Видишь ли, он, Ло, ему не китаец!
   А откуда ему быть китайцем в понятии Кианга, если Китай современная страна с компом в каждом, даже самом бедном доме. Хотя у деда в их дальней провинции... Но, сколько он там бывал? И вообще кто на кого наехал? Значит, держим лицо дальше и делаем морду кирпичом.
  
   Размышления командира прервал гневный мяв, и звонкое шлепанье лап по грязи. Из-за фургона иноходью вылетела парочка ящерок, с загнутыми в бублик, как у дворовых бобиков, хвостами и разинутыми пастями.
   За ними утробно нявкая несся Невс, тоже шлепая лапами с перепонками между когтями.
   -'Невс, солнце, не выходи из образа!- Ло улыбнулся.- Утко-кот это уже слишком.' Тем временем, однокладочники резво влетели в фургон, и Ло тут же представил продолжение вчерашнего обучения ящерок технологии мойки пола с помощью тряпки. Невс же, фыркнул и взлетел на ближайший фургон, оставив на его боку следы перепончатых лап.
   - 'Напла-у-четесь вы с этими шко-у-дниками-мня!'- фыркнул он, глянув через плечо.
   - 'Что они натворили?'
   - 'Ре-у-шили устроить для себя-у-в корриду! - 'кот' зашипел даже по внутренней связи. - Их учитель рассказывал имняв о нетрадиционных развлечениях людей! При-у-дурок'.
   - 'Нашел, о чем рассказывать! - Ло прикрыл глаза. - Бык жив? От вида таких милашек, у него мог случиться инфаркт'.
   - 'Мряяяв! У быка но-у-рдический характер и стальные не-у-рвы! Он про-у-стенько решил их на рога-у поднять, но отвлекся на меня-у-в. А эти чеш-ууйчатые, оказывается, шустро бега-у-ют, особе-у-нно на четырех'.
   Ло представил себе все действие, а недостатком воображения он не страдал, и расхохотался.
   - 'Какой к демонам нордический, если сразу на рога?!'
   -'По-у-тому, что даже не вздро-у-гнул когда этих увидел',- тон у Невса стал менторским.
   - Невс, с меня причитается! - пообещал вслух Ло, все еще посмеиваясь, на что кот презрительно тряхнул уже вполне кошачьей лапой.
   Надежду на быстрый отъезд разрушили черные братья Джей. За завтраком, они объяснили, что фургоны засели колесами в размокшей земле, и кони их просто не вытащат.
   Нужно ждать пока подсохнет, и все равно колеса придется откапывать. Сообщение особой радости естественно не вызвало. Двенадцать засевших фургонов, это даже не севший на брюхо внедорожник, а куда хуже.
   Полюбовавшись на вытянутые лица мужчин, старший Джей глубокомысленно повозил пальцем по столу и выдал предположение, что, возможно, если запрячь спереди лошадей (хотелось бы посмотреть, как это возможно сделать с другой стороны), а сзади хорошенько толкнуть фургон, то откапывать и не придется.
   Завхоз раскладывала продукты, для приготовления обеда и присматривала за мойкой посуды в исполнении двойняшек, когда Джонатан поинтересовался:
   - Марья, ты это имела в виду, когда говорила, - кто первый встал, того и тапки?
   Брат и сестра весело фыркнули, а Марья посмотрела в угол у двери, где все оставляли непромокаемую обувь. У цирковых были самые обычные резиновые сапоги, правда веселенькой расцветки.
   А ходоки достали свои универсальные ботинки. Они были непромокаемые и с автоматической терморегуляцией. Остальные путешественники непромокаемой обуви не имели, и поэтому с ними приходилось делиться.
   Вот и сейчас обувью 'поделились', да так, что замешкавшиеся в палатке Ло, Ник и Джонатан, остались практически босыми.
   - Эээ, в некотором роде об этом,- Марья, погрозила молодежи кулаком, спрятанным за спину, хотя и сама ели сдерживала улыбку.
   - И чем займемся, пока нас отсюда выпустят? - по лицу аналитика не было заметно, что он сильно огорчен.
   - А поговорим...- Ло задумчиво похлопал ладонью по столу. - Невс иди-ка сюда.
   Кот вспрыгнул на стол, и уселся в самом уголке, обвил себя хвостом и замер.
   - Обеспечь наблюдение по периметру,- отдал новый приказ командир. - Чтобы кто-нибудь не вломился нечаянно.
   Марья заинтересованно подошла, тоже села за стол, двойняшки постарались стать тихими и незаметными, а то вспомнят ненароком, да и выгонят с такого интересного мероприятия.
   Вся компания наблюдала, как из рыжей шкуры выпрыгивают черные, автономные модули. Выстраиваются в колонну по два и маслянисто поблескивающим ручейком, стекают по ножке стола, дальше по полу и вверх вдоль дверного проема, не нарушая строй, исчезают за его краем.
   - 'Периметр установлен', - через несколько мгновений доложил Невс.
   - А теперь дружок, открой тайну,- насмешливо продолжил Ло обращаясь к рыжему. - Какой процессор стоит в твоей голове?
   - 'Уровень вашего допуска не позволяет предоставить данную информацию', - голос 'кота' стал деревянным.
   - Судя, по инвариантности поведения и других милых отклонениях от нормы, у него вот ту,- длинный черный палец указал на живот Невса, - расположен малый искин.
   'Информация закрыта'.
   - Да ты садовую статую не изображай, а то, как белку из себя строить, а потом перепонки отращивать, это запросто. - Марья подперла щеку ладонью. - Так что уж пользуйся голосовым интерфейсом, тут все свои.
   - Информауция закрыта,- хрипло каркнул Невс.
   - О, заржавело,- ехидно констатировала женщина.
   - Слушай, я же следы почти сразу затер, когда ты их увидеть успела? - изумился китаец.
   - Вот между 'почти' и успела.
   - Что меня интересует больше всего, откуда на складе базы такое чудо, да еще с такой дурацкой инструкцией по эксплуатации?
   - Информауци...
   - Поняли уже! Не изображай попугая.
   Невс взъерошил шерсть, фыркнул, нервно хлестнул хвостом и с явным раздражением спросил.
   - Это мрняв, гадство, отменить можно?!
   - Какое? - не поняли ходоки.
   - Это! Мрняв! Няв! И прочие про-мау-изводные?
   - Вот сейчас пойдем к Киангу, одолжим молоток и покопаемся в твоем искине,- покивал головой Джонатан. Ник упорно молчал. - А откуда оно взялось вообще?
   - Эта девица полоум-ряв-ная, загнала в програм-мря-му. Она не знала, для кого она ее пишет.
   - Поменьше бы вы болтали, секретность никто не отменял, - Николас был явно недоволен.
   - Ах, секретность?!- Марья аж подпрыгнула. - А не пошел бы ты известным маршрутом, вместе с ней в обнимку. Или ты там уже был? Если бы ты не промолчал, что драконыши эмпаты, мы бы их в сундук повторно не укладывали.
   - То, что они эмпаты, было только предположение.
   Бездоказательное.
   - Теперь вполне доказанное, - вставил Ло.
   - И ничего особого с ними не случилось, пришли в себя благополучно,- не сдавался Ник.
   - У них хорошая подготовка, поэтому они только потеряли сознание,- с горячностью возразила дядюшке Эни.
   - Да, они рассказывали, что их специально тренировали. Что у людей очень сильные эмоции, а полностью закрываться могут только взрослые,- добавил Денни.
   - Вы думаете все, что мы тут узнаем, пойдет в свободный доступ? - профессор обвел собеседников недоуменным взглядом. - Не думал что вы такие наивные...
   - А ты думаешь, мы все послушно промолчим и отдадим детей в лапы так называемых 'ученых'? - с холодным презрением поинтересовался аналитик.
   - Какой же ты козел...- Марья покачала головой.
   - Нет, он раб лампы,- на глазах Эни блестели слезы. - Бабушка его так однажды назвала, а мы не поняли почему...
   - Потому, что он может говорить только - 'Слушаю и повинуюсь',- уже совсем не зло, а скорей грустно закончила за девушку Марья.
   Николос втянул сквозь сцепленные зубы воздух, тряхнул головой и медленно заговорил:
   - Я действительно ничего не знаю. Ни о каких проектах с использованием...- Он посмотрел на 'кота', не сводившего с него рыжих глаз, как бы раздумывая как того назвать, потом просто ткнул в ту сторону пальцем,- вот этого. Может, кто-то перепутал артикул или точку не туда поставил...
   - И нам вместо надувной лодки прислали гоночный глиссер? - насмешливо фыркнул Джонатан. - И этого никто не заметил?!
   - То ты русских плохо знаешь, они и не такое могут не заметить,- тоже фыркнула Марья. - Но, если серьезно, девочка, что занималась программированием характера, точно ничего не знала. Она очень ответственный человек.
   - Упаковка кстати была совершенно стандартная, для малого биофага только, надпись 'прототип' нестандартная,- кивнул Ло. - И уж прототип, во весь рост. А вот скажи-ка Невс, у тебя никаких подпрограмм нет, чтобы хоть какие-то предположения выдвинуть?
   - Функциональная программа задается при активации, мне была задана охрана объекта, остальные подпрограммы свернуты.
   - А какие именно свернуты?
   - Подпрограммы заархивированы и недоступны до следующей активации.
   - Охо-хо-нюшки, зачем мы тебя таким большим сделали? Крыску было бы легче спрятать.
   - Не вопрос,- голос Невса, насколько раз менял свой тембр, как будто его подстраивали многополосным аквалайзером. - Я могу быть очень компактным. - Кот подогнул лапы, прижал голову к животу, хвост втянулся сам в себя, как телескопическая удочка. На краю стола лежал плотный брусок рыжего цвета, размером со среднюю обувную коробку. Из глубины 'коробки' раздался доклад. - От автономных модулей поступила информация о приближающемся объекте типа Робин, с охапкой ботинок в руках.
   - Сворачиваем совещание...- резюмировал Ло
   - Вы совсем сбрендили? - Ник изумленно смотрел на собеседников. - Вы и Невса прятать собираетесь?!
   Именно эту фразу услышал вошедший полисмен, увидел быстро спрыгнувшего со стола кота, и сказал с сомнением.
   - Такую здоровенную зверюгу разве спрячешь...
  
   И все же в дорогу выбрались после обеда. Федор спокойно разъяснил, что если тронуться в путь завтра с утреца, то полдня точно потерять на ферме.
   Пока раздадутся фотографии, пока то да се... Потом надыть заехать за вещичками яшпериц - вот, считай, день и закончится. А сейчас, не торопясь, в фургоны можно запрячь битюгов да подтолкнуть малость, вот и выберемся на каменистую дорогу там повыше...
   С разумностью доводов согласились, мужское население, включая Изю, Бигля и Федора, поплевав на ладони, уперлось плечами в борта фургонов, Сашка и Дени тянули лошадей за повод, и фургоны без видимых усилий вытаскивались из уже хорошо подсохшей грязи.
   Женщины сначала изображали команду поддержки, всеми силами изображая моральную поддержку, а потом сноровисто запрягали в уже освобожденный транспорт кобов, и как могли, чистили колеса.
   Ферма встретила оживленным движением и гомоном, оказалось буквально перед приездом цирка, вернулся обоз ездивший в город.
   - Какая женщина! - громогласно восхищался во всех отношениях крупный, седоватый мужчина.- Она меня чуть сковородой не огрела!
   Мистер Хантер посмеиваясь раскланялся с подошедшими Ником и Марьей и пояснил.
   - Вот посылал в город на переговоры дядю. Посчитал, что старый корабельный кок, договориться с немолодой поварихой.
   - И как договорился? - поинтересовался Ник.
   - Договорился! И кто тебе сказал, что она не молодая? Ты ее видел?!
   Из дальнейшего рассказа выяснилось, что практичная вдова в тот предсказанный Зарой день держала во дворе несколько пустых подвод, а на крыше дома мальчишку.
   И когда вылетевший с лестницы запыхавшийся малец доложил о зареве над крышами, тут же отдала команду грузиться. И по пустым еще мостам успела сделать пару ходок и поднять полквартала, и убедить соседей уехать за реку.
   На следующий день торговцы взвинтили цены на продукты до небес, но не миссис О*Мали! (еще один пламенный взор вокруг) Она организовала столовую для матерей с маленькими детьми, и ей помогают темнокожая матрона и две ее дочери.
   - Матрону зовут мама Иду? - уточнила Марья.
   - Да. Эти две дамы, белая и черная, командуют мужчинами, как боцман салагами! - и отставной кок лихо закрутил ус и без того изображающий молодой месяц. - Мы будем возить ей продукты
   - А что там со сковородкой? - задала наводящий вопрос Марья.
   - В городе сейчас такая катавасия, повылезало всякое дерьмо, прошу пардону, - дядюшка Хантор слегка смутился. - А тут женщина, да одна, да при сохраненном имуществе, да при припасах вот и тянут лапы. Да не на ту напали!
   - И она приняла вас за одного из вылезших? - теперь наводящий вопрос задал Ник, стараясь избежать нового взрыва дифирамбов в адрес вдовы.
   - Да, и уже замахнулась, своей сковородищей, еле успел сказать, что я от миссис Марьи. Тогда она остановила замах и так эту сковородочку изящно закрутила. Спасибо, ваш супружник подсказал, - мужчина слегка поклонился в сторону Марьи, - что вы с ней подруги. В общем, сговорились...
   Марья посмеиваясь осматривала двор. Вон у фургона Джоди, оживленные клиенты рассматривают фотопортреты. А те, кто в прошлый раз то ли не поверил в мастерство столь молодого парнишки, то ли просто пожлобился, теперь уговаривали его сделать портреты и для них. По-видимому, работы хватит на всю ночь и не одному Джоди.
   Какие-то мелкие дети под руководством Аи заставляли престарелых цирковых собак прыгать через кольцо. Те прыгали весьма неохотно, и только пудель радостно танцевал на задних лапах. Французский бульдог Бигля сидел, привалившись к ноге хозяина и посматривал на всю эту кутерьму с некоторым превосходством.
   Мальчишки постарше скучковались возле кобов, но посматривали совсем в другую сторону - в угол двора, куда загнали клетку с медведем.
   Бдительный Яков уселся рядом следить за порядком, позволив зевакам насладиться зрелищем сидящего на заду и уплетающего буханку хлеба Потапыча. Но когда какой-то пацан вознамерился подразнить медведя палкой, Оле и Сонк быстро навесили на клетку деревянные щиты, превращающие ее в закрытый домик. От греха, как говорится...
  
   Впритирку к медвежьей клетке стоял наглухо закрытый фургон, в котором затаились ящерки. Еще перед отъездом на ферму с ними был обговорен сценарий будущего пребывания в гостях, в котором было всего два варианта.
   В первом варианте они сразу загружаются в свежеоформленный выставочный павильон и демонстрируют себя любимых всем желающим и любопытствующим. А что таковых найдется достаточно, никто не сомневался.
   Второй вариант: посидеть очень тихо в закрытом фургоне, не привлекая ничьего внимания. А в случае шума, бегания по стенам, и потолкам, что гостям оказалось вполне по силам, тут же включается вариант номер раз. Ящерки пошипели друг на друга весьма активно, а потом огласили решение.
   - Будем делать шланг...
   - И не отсвечивать!
   И дружно закачали головами от одного плеча к другому, что в человеческом эквиваленте означало согласные кивки.
   - Э-э-э,- озадачено протянул Ник, выражая этим звуком недоумение всех присутствующих, а потом поинтересовался. - С этим выражением вас тоже учитель познакомил?
   - Нет,- Шен, дернул головой назад. - Мать их кладки.
   - Она увеличила мощность голоса, когда собирала с пола, белое и липкое. Из него пекут вкусные пироги,- продолжила объяснения Фен и облизнулась.
   - Тогда пирогов не было...- Шен, совершенно человеческим жестом развел руками. - А белое опрокинули не мы, его опрокинула Зои.
   - Мы только бежали следом....
   - По стене.
   - Если перевести все это на, так сказать, армейский, - Эни хитро глянула на аналитика, - то получается, вы гнались за Зои, причем бежали по стене, и она убегая, сбросила на пол тесто. Потом на вас наорали и предложили 'прикинуться шлангами и не отсвечивать' А пирожков в тот день не было?
   Ящерки, как китайские болванчики, закачали головами, подтверждая перевод, а ходоки смеялись от души.
   Сверху на том же фургоне лежал Невс, сейчас больше похожий на жертву дорожного укладчика своей очень плоской формой. С ним тоже была проведена воспитательная беседа
   В которой ему разъяснили, что целью его существования есть защита, а не построение фермерских собак в восемь рядов. И теперь кот заряжался энергией и одновременно наблюдал за всеми вверенными объектами, разослав на посты автономные модули типа блоха.
  
   Сонк, сменив на медвежьем посту Якова, теперь изображал истинного индейца, отпугивая ребятню каменным выражением лица. Он щеголял сегодня гладко зачесанными назад волосами и самой обыкновенной косой, правда, толстой и довольно длинной.
   По крайней мере, в этот приезд местные девицы не снимают с него скальп в попытке понять, где та коса начинается и куда плетется потом.
   Зара сидела в тени фургона на толстом ковре, картинно разбросав широкие юбки с загадочным лицом, раскладывала карты, указывала то на одну, то на другую длинным смуглым пальцем и что-то объясняла. Группка молодых женщин и девушек вокруг нее, затаив дыхание, внимала словам цыганки.
  
   - Да-а, приехал цирк - объявляй выходной...- подумала Марья. - Хорошо Таня уже пообвыклась, и ужин у нас будет вовремя. А это что там за танцы?
   На веранде, перед сидящей в кресле женщиной с младенцем на руках и Люсиль, пристроившейся рядом на стуле, стоял Джонатан и производил странные манипуляции.
   Сначала он нарисовал квадрат у себя на груди, потом хлопнул себя ладонями по бедрам и коленям. И уже совершенно непристойно полуобернувшись к женщинам спиной, хлопнул себя по ягодицам.
   - ...и еще один узкий на голени как ты нам для ножей делала, - услышала Марья, поднимаясь на веранду. - Дааа, надо было джинсу на том складе брать, а не бесполезный бархат!
   - Не такой он и бесполезный, - возразила миссис Хантер, а это была именно она, судя по все еще бледному лицу и младенцу.
   - Джонатан, что это ты изображаешь? - спросила Марья после взаимных приветствий и представлений. - И почему у Люсиль такое виноватое лицо?
   Люсиль крепко сжала ладони и покраснела, а хозяйка дома, напряглась, явно собираясь, что-то сказать, но ее опередил аналитик.
   - Марь, представляешь, миссис Хантор предлагает Люсиль и Маринке остаться у них на ферме,- с широкой, радостной улыбкой сообщил он,- Пока в городе все не наладится.
   - А пока, для мисс Люсиль полно работы и у нас,- сказала приятным негромким голосом женщина, покачивая ребенка.
   - Люсиль, - Марья шагнула к девушке и обняла ее за плечи. - Это отличный выход! Просто замечательный! Не подумай, детка, что мне, да и всем остальным, будет не жаль с вами обеими расставаться. Но ты ведь и не собиралась путешествовать, просто так сложились обстоятельства, а теперь так же удачно все складывается в другую сторону...
   Женщина в кресле заметно успокоилась, улыбнулась и пояснила:
   - Мистер Джонатан подал отличную идею: шить крепкую рабочую одежду с карманами.
   - Это ты показывал, где делать карманы? - догадалась завхоз. - весьма наглядно...
   - Только я не поняла, что такое, эта загадочная джинса,- продолжила миссис Хантер.
   - Попросту хлопковая парусина, только покрашенная в синий или черный цвет, чтобы не так пачкалась,- вновь улыбнулся Джонатан.
   - Или чтобы не так была видна грязь? - рассмеялась женщина,- А насчет парусов... Дорогой, тебя можно на минутку? - улыбнулась подошедшему мужу и попросила.- Ты не мог бы показать нашим гостям тот груз, что привез с собой твой дядюшка? Только пока не говори, что это!
   Мистер Хантер, закатил глаза, тяжело вздохнул и как-то обреченно пошел к одному из сараев.
   - Вот, можете полюбоваться! Дядюшкино 'приданое' ....
   - Это же...
   - Ого! Знаешь, на сколько штанов тут хватит!?
   - Штаны?! Из парусов моей дорогой ' Марибель' ШТАНЫ?!!! Я не для того их сюда вез! Да я вас....
   - Вот бы еще покрасить потемней...
   - Ты бы, дядя, вообще все паруса привез, со всех трех мачт со своей шхуны...
   - И обязательно надо штаны запатентовать...
   - Грот не отдам!
   Да нужен нам ваш грот! Люсиль, он самый маленький и косой к тому же...
   - Нет, на косую штаны кроить никак нельзя...
   Миссис Хантер хохотала, вытирая слезы платком.
  
  
  
  
   Глава 8
  
   Цирковые фургоны неспешно катились вдоль реки. На козлах первого сидел Яков, и искоса поглядывал на двух ящериц, крутящихся рядом с ним на широком сидении.
   Они вытягивали гибкие шеи, наклоняя головы в сторону реки, шипели друг на друга и толкались. Якову все больше казалось, что они ругаются, пытаясь, узнать полянку возле речного затона, на которой должна стоять их палатка. Остальные 'водители' меринов бессовестно дремали на рабочих местах.
   Вчерашний вечер выдался весьма насыщенным, еще до ужина вещи Люсиль перенесли в выделенную для нее комнату. Туда же сгрузили большую часть тканей, хотя девушка, отказывалась, от такого слишком дорогого подарка.
   Но Джонатан посоветовал прислушаться к мудрости ее собственного народа и в ответ на недоуменный взгляд выдал:
   - Дают - бери, и убегай, чтобы не побили!
   Посмотрел на смеющихся женщин, обижено пожал плечами, но его тут же заверили, что все поняли и абсолютно согласны. Люсиль посмотрев на гору тканевых рулонов, открыла, один из своих сундуков, долго в нем копалась, и, в конце концов, обратилась за помощью к Оле. Швед легко вытащил указанный девушкой не очень большой ящик, в котором оказалась небольшая швейная машина.
   - Вот,- Люсиль погладила колесо машинки. - Это мамино приданное, я на ней училась шить. Марине она вряд ли пригодится, так что оставлю ее вам. В дороге может понадобиться.
   - Это ты зря,- не согласился с девушкой Ло. - Марина вполне может научиться шить, конечно, что-то не сложное, и под твоим присмотром. Дауны обучаемы, это у вас тут пока считают по-другому.
   - А на такой простой технике, вообще запросто, - поддакнула Марья. - Да она уже умеет, вспомни, как помогала шить костюмы. И вообще, Люсиль, для тебя это память...
   - Но вы столько сделали для нас с сестрой!
   - '- Маринку обижают! Они за домом' - доложил Невс по связи, и ходоки бросились во двор.
   Девочка стояла, закрыв лицо ладонями, и плакала, а рядом прыгал, хлопая себя по ногам, мальчишка. Увидев подбегающих взрослых, мальчишка лет четырнадцати, белобрысый и какой-то нескладно тощий, попытался убежать, но был отловлен за шиворот.
   - Я ни чего ей не делал,- заголосил он весьма профессионально,- Дурочка сама упала...
   - Дурочка? - ледяным тоном переспросил Ло.
   - Он, плохой, - тем временем, плакала на плече у старшей сестры Маринка. - Такой же, как мальчишки на нашей улице! Он меня в грязь толкнул! Вот...
   - Да она сама неуклюжая! - мальчишка стоял, набычившись, и всем своим видом изображал негодование, не заслуженно обвиненного человека. - Ой! Кусается что-то...
   - '- Автономный модуль типа 'блоха',- разъяснил кот .- Вещество не опасно для человека, но жжется'.
   - Дядя, врет она все! - он обратился к поспешно приближающемуся мистеру Хантеру - Вы ж сами видите, что она дурочка...
   Кого-то другого его уверенные слова и честные глаза, могли ввести в заблуждение. И видимо уже не раз вводили, судя по той самодовольной уверенности, которую излучал мальчишка. В тоже время он был как-то гадостно доволен, а когда тыкал пальцем в сторону Марины, гадостно предвкушающими. Хозяин фермы вопросительно взглянул на гостей.
   - Этот мальчик,- Робин слегка встряхнул паршивца. - Дразнил Маринку, а потом толкнул ее так, что девочка упала в лужу.
   - Да врет она все, она чокнутая! - мальчишка с опаской косился на темнокожего мужчину, но продолжал гнуть свое.
   - Девочка не может врать,- голос Ло был очень холодным. - Такие, как она, просто не способны, что-то придумать.
   - Ну что же, Билли, мы поговорим с тобой, когда гости уедут...
   - Боюсь, теперь вопрос о возможности пребывания Люсиль и Марины на вашей ферме, опять открыт...- Джнатан долил льда в окружающий воздух. - Потому что даже кратковременное пребывание у вас угрожает девочке.
   - Почему? - удивился Хантер. - Я серьезно поговорю с Билли и надеюсь, он меня поймет правильно.
   - Да он будет вести себя примерно, у всех на глазах, а когда подстережет девочку одну... Поверьте, это мальчишка, уже не один раз устраивал пакости, за которые расплачивались другие...
   - Вы так уверенно об этом говорите,- Хантер смотрел в след убегающему Билли. - И знаете, сыновья мне тоже жаловались. Однако, откуда вы...
   - Кыш!!!!
   Мужчина кинулся вперед, размахивая руками. На крышу фургона, над которой маячила рыжая кошачья голова, падала крупная и явно хищная птица.
   И будь на месте Невса обычный кот, его рыжую шкуру пустили бы на утепление гнезда. Но пернатый хищник еще не сталкивался со скоростью реакции искина, и всеми остальными сопутствующими прелестями роботехники.
   -'Невс, изобрази бой!'
   На крыше, мелькали, крылья и лапы, раздавался грозный няв, пополам с рыком и клекотом. Птица пыталась сбежать, ее явно не порадовало неожиданное превращение из удачливого охотника в добычу. Однако ее злостно не пускали, изображая героическую битву.
   Птица молотила клювом, хлестала крыльями, и когтями. Внизу собралась уже куча народа, из выкриков, цирковые поняли, что данный коршун был давно и люто ненавидим на ферме.
   Хищник повадился воровать кур, мелкую живность, а недавно утащил даже щенка, и никакого сладу с ним не было. Кто-то побежал за лестницей, чтобы выбраться на крышу и помочь коту. Пока 'спасатель' вернулся, клубок из коричневых перьев и рыжих лап скатился вниз и рухнул между фургоном и оградой фермы.
   Фургон пытались поставить в притирку к стене, но пароконная тяга это не маневренный багги, и 'зазор' был очень приличным, метра два не меньше. Сонк, прокатился под фургоном, и единственный увидел, как Невс легко перекусил крыло противника. Парень кинулся вперед, прижал коленями крылья, чудом увернулся от щелкающего клюва и быстро свернул птице голову.
   - Ну, вот и все, - индеец повернулся к пролезшему за фургоном Хантеру. - Только Невса надо Ло показать, вон лапа в крови!
   Невс картинно вытянулся и обмяк, он прекрасно понял, кому адресовались последние слова.
   Однако хозяин фермы не ответил и Сонк удивленно поднял голову. Мужчина во все глаза смотрел вверх, где из открытого окна свешивались, две любопытные ящеринные морды, с высунутыми от полноты эмоций розовыми языками, свернутыми в трубочку....
   - А ну, пошли! - гаркнул Сонк, подпрыгнул и хлопнул рукой по стенке фургона рядом с окном. Ящерки, свистя, заметались в проеме и с грохотом провалились внутрь. - Где этот китаец? Давно решетку надо сделать, с то эти любопытные...
   Возразить, Хантер не успел, его потеснили, в закуток пролез Ло и сразу опустился на колени возле кота. Тот искоса взглянул на доктора и отчетливо застонал.
   - Что там с Невсом?!- конечно, все уже услышали доклад по внутренней связи, что ящерки попалились, а с биофагом ничего не случилось, но продолжали добросовестно изображать волнение.
   В узкий проход между фургонами набилось полно народу, и Марья решила последовать за Сонком. Под фургон она закатилась лихо, но юбка дневного платья, своего не упустила и тут же отомстила за все пренебрежительные высказывания, плотно обмотавшись вокруг ног.
   Женщина дернулась, привстала, дабы призвать к порядку трижды проклятую деталь туалета, и пребольно стукнулась головой о дно фургона. Попытка улечься в первоначальную позицию, тоже не удалась - парик, который она надела, дабы не травмировать нежную психику местного населения, за что-то зацепился. Намертво.
   Прошло пару минут и под фургон начали заглядывать, с интересом и большим оживлением. Культурный шок, у местных все же случился и виновником оказался Сонк. Повозившись с Марьиной камуфляжной прической какое-то время, но не преуспел в снятии оной с предательски загнутого гвоздя.
   Тогда индеец попросту, подковырнул ногтем крепежную силиконовую ленту, и стащил парик с головы завхоза. Благодарные зрители тут же вспомнили все страшилки о скальпах, первых поселенцах и индейцах... Кое-кто кинулся за вилами.
   - '- Отлично! Марья можешь прекращать валять дурака, ты их прекрасно отвлекла!' - похвалил завхоза Ло и получил в ответ такой вежливый ответ, что оторопел.
   Конечно, о ящерицах Хантер не забыл, и после ужина пришлось устроить экскурсию, сначала ему, а потом, его семье и далее по списку...Желающих естественно набралось предостаточно.
   С одной стороны, ходокам не удалось избежать ажиотажа, а с другой ящерки продемонстрировали свои навыки изображения рептилий. Надо признать, что обучили их отлично.
   Народ был в полном восторге, особенно от кормления рептилий пирожками. Сонк, присматривавший за экскурсантами уже начал переживать, что 'животные' лопнут, обожравшись, или в лучшем случае, завтра будут маяться животами. Потом к всеобщей радости и неудовольствию Изи, организовались танцы, оно и понятно, кому-то плясать, а кому-то работать.
   Но неудовольствие старого артиста было наигранным и все это прекрасно видели.
   На веранде хозяин фермы задумчиво смотрел через открытое окно на танцующих, но вряд ли их видел.
   - Я подобрал Билли в Чикаго, избитого другими мальчишками. Ему было лет восемь, худой, бледный... С тех пор рос с моими сыновьями, никто его не обижал,- мужчина, недоумевая, покачал головой. - Я поговорил с сыновьями и еще кое с кем, и ваши слова оказались правдой. Билли маленький подлец. И что самое страшное, он чуть не убил мою жену и будущую дочь.
   - Вы уверены? - Джонатан склонил голову на бок. - Это ведь серьезное обвинение.
   - Да, только сейчас я все сложил вместе,- Хантер потер руками лицо. - Тогда все показалось случайностью, и Билли очень расстроился и даже плакал...Он вроде бы, случайно разлил на ступеньках оливковое масло. На тех, что ведут во двор.
   Якобы побоялся, что его будут ругать, поэтому никому не сказал. Надеялся все быстро вымыть, и побежал за мылом и тряпкой. Так он потом объяснял... Хотя все на ферме отлично знают, что миссис Хантер перед обедом, ходит кормить цыплят, спускается по этим двум ступенькам во двор.
   Но в тот раз жена попросила вынести таз с кормом помощницу, и девушка поскользнулась, упала на таз. Сильно ушиблась и сломала руку. Билли прибежал сей момент с тряпкой и мылом, в руках, начал убиваться и просить прощения и казался по настоящему расстроенным...
   - Конечно по-настоящему, ведь его пакость не удалась...- кивнул Николос.
   - А может, мы все ошибаемся, и мальчик ни в чем не виноват? - вздохнула жена фермера.
   - Увы, дорогая... Хотелось бы знать, что мы сделали не так?
   - 'Вот! Нормальный человек ищет ошибки в своих действиях, а не обвиняет во всех бедах злые происки врагов...'
   - Видите ли, не все зависит от вас и ваших поступков. Увы, вам неизвестно кто были родители мальчика, и возможно поведенческая патология
   является...
   - Простите что? - перебила доктора хозяйка.
   - Это вы меня простите, - повинился Ло. - То как он себя ведет, злоба в ответ на доброту, явное удовольствие от чужих страданий. Ведь это именно он пытался ткнуть нашего мишку палкой. А яшперицам, в пирог засунул осколок от разбитой чашки.
   - Он? Но, это же глупо сразу после нашего разговора! - изумился Хантер и тут же с сомнением поинтересовался. - А как вы кстати узнали?
   - По счастью, ребя... рептилии объелись и до подношения с 'начинкой' дело не дошло, - объяснил Ник. - А когда остатки кормежки убрали, этот Билли попытался спрятать пирог, и очень при этом боялся, промахнулся мимо кармана. Сонк обернулся на звон стекла по полу...
   - Так вот, - продолжил док,- Возможно, кто-то из его родителей был душевно больным, а многие болезни передаются на генети... по наследству.
   -Завтра отправлю его с дядюшкой в город. Оставлять мальчишку не ферме я не могу.
   - Но...
   - Не волнуйся он не останется на улице, но на жизнь ему придется зарабатывать самому,- хозяин опять вздохнул. - А я ему хотел отписать дальнюю ферму. Не сейчас конечно, а как исполнится двадцать один...
   Шквал черных эмоций под окном зашкаливал так, что ходокам пришлось закрыться.
   -
   - ' Невс этот Билли все еще под окном или уже убрался?'
   - ' Уже ушел, а ро-у-жи, то корчил. У-у-у.'
   - ' Глаз с него не спускай!'
   - 'Са-у-м не могу. Мне ве-у-лено болезного изо-у-бражать... Я-у, блох с него-у не спускаю!'
  
   Дальнейшие события, позволили выяснить, что искин не может обойти прямой и однозначно звучащий приказ.
   Поэтому увидев Билли, с подозрительной бутылкой в руках, крадущегося по темному двору фермы, Невс сам остался на месте.
   И как истинный сын процессора и материнской платы, логически просчитал, что поганца нужно брать с поличным, что бы не отбрехался и не выкрутился.
   По докладам автономных модулей, бодрствовали только двое ходоков - стажеры. Эни и Денни, подошли к вопросу ответственно, вспомнили недавно прослушанные лекции и обсудили, что будут говорить? если вдруг придется объяснять, а почему, они по малой нужде отправились за конюшню, а не куда следует.
   Когда ребята, наконец, выбрались на крыльцо фото ателье, выработанная версия была уже не актуальна, угол конюшни и прилегающая к нему земля пылали.
   Пожар потушили довольно быстро, главным образом потому, что малые модули типа 'блоха' безжалостно жалили поджигателя и большая часть керосина из бутылки, разлилась на землю.
   На всей ферме сном младенца спали только двое, собственно младенец и цыган Яков, напоенный с вечера, любящей женой, укрепляющим средством, с изрядной долей сонной травки.
   Остальные взбудораженные, перемазанные сажей и одновременно мокрые бурно обсуждали происшествие, пытаясь понять, кто способен на такое злодейство.
   Ходоки по понятным причинам, молчали. Отвечать на те самые неудобные вопросы не хотелось, а сами хозяева отсутствие в толпе Билли, заметили не сразу. Потом, обнаружив, бросились искать, но поиски ничего не дали, подросток исчез, а окружающая ночь, после ярко горящего огня казалась еще черней.
   Невс доложил, что отозвал, почти разряженные модули назад для подзарядки, и единственное, что он может сказать наверняка, поджигатель с вверенной ему территории убегал, сверкая пятками.
  
   Утренний отъезд два зловредных руководителя в лице Ло и Федора не только не отменили, но даже не отсрочили. Вперед смотрящим, оказался Яков, как самый выспавшийся и сумевший шире всех открыть глаза.
   Хорошо, что расчет маршрута сделали заранее, учитывая скорость течения и приблизительное время дрейфа сонных ящерок. Утром это было бы затруднительно, спать всем хотелось отчаянно.
   Фургоны двигались медленно, но уверено больше двух часов, и по предварительным расчетам уже подъезжали к месту предполагаемой стоянки рептилий.
   Шен и Фен беспокоились все больше, они соскакивали на землю, и убегали в сторону реки, шуршали там кустами и возвращались разочарованно шипя.
   - Что серенькие потеряли имущество? - усмехнулся, Яков. - Да не переживайте, может, еще не доехали...
   - Мы боимс-с-с-ся, что едем не по той с-с-стороне реки.
   - Вай мей! А остальным вы сказали про то? - ребятки дружно опустили носы вниз, естественно они не сказали
   - Хотя,- цыган шевельнул вожжи, и кони пошли чуть резвей. - Не могли вы на том берегу быть. Смотрите, какой он крутой, так что ищите тут.
   Палатку обнаружили кони и Невс. Кобы внезапно запрядали ушами и заупрямились, не горя желанием идти дальше. А Невс, изображающий на краю крыши рыжего сфинкса, насторожился и доложил:
   '-Впереди источник инфразвукового излучения. Частота 15 Гц' - кот спрыгнул прямо на спину коба, уселся и лошади тут же успокоились. - 'Включил защиту'.
   Мощности защиты на всех явно бы не хватило, и по сему решено было устроить стоянку, и приготовить заодно обед, что в отсутствии завтрака было весьма актуально.
   Группа 'захвата' отправилась пешком вслед за уже улепетнувшими, радостными ящерками, в лагере остались стажеры и Робин.
   . Ходоки под прикрытием Невса, сумели продвинуться еще метров пятьсот, безотчетная тревога, и не желание идти дальше, давились все сильней.
   Потом все резко закончилось, и команда перешла на бег. Дальше по берегу начиналась ложбинка с небольшой купой ив у самого затончика, прямо туда вели следы четырехпалых перепончатых лап.
   Следы отпечатались в жирной грязи, лезть в которую категорически не хотелось, а обходить было далеко. К концу спуска, все тащили на ботинках изрядные куски грязи.
   Внешне палатка ничем особым не отличалась, от палаток ходоков. Та же форма, опция 'хамелеон' имелась в наличии, судя по красовавшемуся на стенах узору из слегка опушившихся ивовый веток.
   А вот внутри... Все внутреннее пространство, довольно большого купола, (кстати, снаружи он не казался особо большим) было затянуто травяным газоном грязно желтого цвета, с редкими зеленоватыми пятнами.
   'Газон' образовывал какие-то бугры и пики, и даже заползал на стены. Прямо у входа 'трава' была почти по колено, а к средине палатки становилась гораздо ниже.
   Ящерки, радостно прыгали по помещению, как пара обезьян, оглушительно свистели и призывно махали руками. Гости, потоптались, поглядывая на свои грязные ноги, но все же вошли и, сделав пару шагов внутрь, остановились.
   Трава', тут же начала активно 'принюхиваться' к ботинкам, потом в мгновение ока оплелось вокруг ног. Не успели плененные отреагировать, как уже были опять свободны, а их ботинки и брюки сияли первозданной чистотой.
   - Это у вас что? - Марья заинтересовано пощупала упругие стебли
   -Это, одеяло на пол...
   - Оно выросло...
   - Сюда пришла вода, и ему было, что кушать...
   - Но, было черно и оно выцвело...
   - Ага, значит ваш 'ковер' кушает грязь? - еще больше заинтересовалась завхоз.
   ...- Он все кушает и пьет...
   - Наши ботинки тоже скушает? - забеспокоился Ло.
   - Нет, только грязь.
   - Оу, сухая чистка?!- Марья алчно прищурилась. - Детки, а можно...
   ...- Марья, может, ты потом выяснишь все функциональные возможности покрытия? - с раздражением предложил Ник.
   - ваш коврик помельче порезать? Он от этого не загнется? - женщина насмешливо посмотрела на 'мужа'.
   - Нет, он останется ровным, только станет ниже...
   - Мы сейчас его вскроем, - Шен метнулся к торчащему по средине пола возвышению, в котором было не меньше метра в высоту.
   - Зачем же так круто?!- воскликнул Гари, но ковер уже был располосован острыми когтями, и на свет появилась очередная загадка.
   Больше всего эта штука напоминала бант, или сидение стула, только без ножек. Полоса, составленная из полупрозрачных трубок, была аккуратно завязана в пышный бант, четырьмя точками опирающийся на пол палатки. Два конца 'ленточек' торчали вверх и в стороны.
   Шен наклонился, и отстучал нечто на трубочках как на клавиатуре, легкий звон и 'ковер' расползся прямо под ногами, на большие квадраты. 'Трава' опала, а квадраты быстро съежились до размера носовых платков.
   - Таки загнулись...
   Ш-ш-ш!!! - Дальнейшая перепалка между однокладочниками для зрителей не переводилась.
   - Да Бог с ними! - отмахнулся Ло, Джонатан уже присел перед 'бантом' и, не прикасаясь к нему, рассматривал со жгучим любопытством. - Это у нас что?
   - Они спят, но оживут, если их замочить, - успокоила Марью Фен.
   - С-с-свет, тепло, управление палаткой, - в унисон сестре отвечал аналитику Шен.
   - Замочить это хорошоооо, - Марья подняла глаза и прищурилась. - Какая веселенькая расцветочка.
   Фен, уже щеголяла в комбинезоне из родного гардероба. Эластичном, с отверстиями для всех пяти конечностей и неимоверно яркой, а местами светящейся окраски.
   Ходоки поспешно отвели глаза от ящерки и обнаружили, что абсолютно все вещи были столь же радостной окраски.
   -Учитель Кай, говорил, что у нас-с-с, разное вос-с-сприятие с-с-спектра,- догадливо объяснила Фен.
   - М-да, это конечно может стать проблемой,- покачал головой Ло. - Но сейчас меня больше интересует, как все это хозяйство собрать.
   - Мы отдадим команду, и оно соберется машинно...
   -Как?!
   Ящерки переглянулись, очень по-человечески развели руками, и попытались объяснить еще раз.
   - С-само..
   - Не завис-симо от нас-с... - Фен, быстро скользнула к стеклянному объему, что-то быстро отстучала коготками на трубочках и заявила
   -Вот сейчас она соберется машиннно.
   - Машинально, ты это имела в виду? - уточнил Джонатан. - А как же мы внутри?
   - Мы должны выйти...- ответ был весьма логичен, и долго упираться никто не стал.
   Убираясь, Марья все же прихватила пару 'спящих' ковриков так на всякий случай. 'Оно' и, правда, собралось само, в серебристый куб со стороной примерно в метр. Гладкий такой куб, без намека на ручки.
   Оле подошел поближе, уперся в компакт руками и толкнул, куб сдвинулся с трудом, оставляя в земле глубокий след.
   - И как у вас это перевозят?
   - В с-с-специальном отделении...
   И грузят, специальной техникой! А вы как собирались с ЭТИМ путешествовать?!- Ник, смотрел на двух ящеринных недорослей так грозно, что носы у них синхронно поехали в низ.
   - Мы не подумали учитель.
   Воспитательный момент был прерван включением внутренней связи. Кто-то из стажеров, ровным деловым тоном отрапортовал
   '- Командир, на нас напали'.
  
  
  
   Глава 9

  
  
  
   Ходоки замерли, а ящерки недоумевая засвистели.
   - 'Десять человек, вооружены винтовками, пистолетами и ножами...'- продолжил доклад кто то из двойняшек.
   - 'С ними Билли...' - добавил другой, или другая, по внутренней связи определить кто, было трудно. Команда переглянулась, ни кто не произнес ни слова, но все подумали об одном. Из оружия у них только ножи, у мужчин на поясе, а у Марьи во вшитых в штанину на голени ножнах. Да уж отпускное настроение всех сильно расхолодило.
   - 'Они далеко?'
   - 'В лагере...Мы Робина учили ларингофоном пользоваться...'
   - 'Дайте внешнюю трансляцию, и не вылазьте...',- ушел приказ двойняшкам, за тем Ло посмотрел на ящерок. - Снимайте одежду, а то вас, наверное, видно даже с орбиты. Будете нас демаскировать.
   - Не будем! - ящерки покопались у воротов комбинезонов и те стали резко терять яркость. Потом на них проступил цвет и фактура чешуи.
   - Сценарий три, а дальше по ходу... и ходоки, развернувшись цепью направились к оставленной стоянке.
  
   - Генерал! А, мужиков ихних нету! - голос Билли был хорошо узнаваем и полон возмущения. - И тетки ихней нету, белоголовой, и страшилищ!
   - Где? - голос спрашивающего был холодным и повелительным.
   - На рыбалку пошли,- в голосе Эни был тщательно выверенный уровень испуга. - А тетя пошла выгуливать яшпериц...
   - Все ушли на рыбалку? - насмешливо поинтересовался все тот же голос. - а не много ли рыбы наловят?
   - Ну, нас тоже не мало,- девушка сделала вид, что не поняла издевки. - И Рысь, наш индеец, обещал показать как ловить рыбу после разлива воды в оставшихся лужах...
   Раздалось дружное мужское ржание.
   - Да, врет она все! - влез опять Билли,- Это они во всем виноваты!
   - А ну заткнись щенок паленый! - рыкнул на него тот, кого назвали Генералом. - Это все из-за тебя! Не смог утерпеть пока циркачи уедут? А потом недоумок еще и поджечь конюшню не смог! Теперь к ферме и на пушечный выстрел не подобраться.
   - Но я хотел...
   Вскрик, звук падения, и холодный приказ;
   -Уберите недоумка, надоел.
   Короткий хрип и дружный вскрик ужаса стажеров.
   - Я сказал убрать подальше, а не убить. Хлыст, ты начинаешь меня раздражать не меньше этого щенка.
   - Да ладно тебе,- говоривший явно отмахнулся. - На кой он те сдался? В городе заложил бы нас сразу, ни за понюшку табаку
   - 'Дядя! Он его убил'. - стажеры были в шоке, судя по громкости сдвоенного сообщения.
   - 'Спокойно!'
   - 'Ребята будьте очень осторожны! Мы вас уже видим'. - подбодрил племянников Ник.
   - 'Передайте Робину, что бы не дергался,' - добавил Ло.
   - Вот как заставить не дергаться Кианга? - едва слышно прошептал Морок.
   Команда уже передвигалась по-пластунски и до фургонов оставались считанные метры.
   Марья шла по дороге с ящерками на поводках, их быстро соорудили из веревок, закрепленных с внутренней стороны поясов. Фен и Шен, бодро трусили по грунтовке, то и дело поправляя сделанную наспех 'упряжь'.
   Придумка Эни с выгулом, натолкнула на мысль сделать группу с экзотическими животными отвлекающим фактором. Дорога, повторяя изгиб реки, очень удачно выворачивалась из-за 'угла' перед самой стоянкой, значит появление Марьи и сопровождающих лиц, будет неожиданным для всех.
  
   - Потом, разберемся,- в холодном голосе становилось все больше раздражения. - А пока я хотел бы увидеть, цыганскую суку, что повадилась говорить клиентам правду.
   - За чем, сердишься красивый? - Морок нырнул под фургон, оттуда ему была видна широкая юбка гадалки и тонкие ноги гнедого коня. - Дай погадаю! Хочешь правду скажу, хочешь обману, деньги твои. Как скажешь, так и будет!
   - Издеваешься старая шлендра?!
   - Зачем сердишься? Бесплатно скажу! Красивый, богатый, долго жить будешь, если сегодня не помрешь!
   -Язык прикуси, ворона! Каркает тут,- но цыганка как будто не слыша продолжала.
   - Удача тебя любит, женщины любят, только тебя или твои деньги смотреть надо.
   -Все вы стервы...
   - Друг у тебя есть, верный аки пес, только зубы он волчьи отрастил.
   - Генерал, пока тебе тут в уши поют, мы с ребятами в фургонах пошуруем,- влез уже знакомый равнодушный голос. Посмотрим, может что найдем, да девок пошупаем.
   - Курочки тут молоденькие,- поддержали его несколько человек.
   - Их еще, наверное, не щупал никто...
   - Это цирковых то?!- грубо заржал кто-то.
   - Молчать! Когда разрешу тогда и пойдете, по сторонам лучше смотрите, а то вернуться их мужики. С китайца и черного глаз не спускать, только шевельнутся - стреляйте.
   - 'Вот и хорошо, что Кианга на мушке держат! А то он бы наворотил...'- Оле выразил общее мнение.
   - 'Марья вы на исходной?'
   - 'Давно, и тоже доложила давно...'
   - 'Тогда ваш выход, и выкинь, что ни будь как с тем париком...'
   - 'Доплата полставки за должность клоуна...- Марья явно шипела.- ' Эни твоя реплика!'
   - Вот! Тебя Марья возвращается- радостно завопила Эни, указывая куда-то за спины сидящих на лошадях чужаков. Все тут же обернулись.
   Из-за поворота дороги, появилась престранное шествие. Женщина в соломенной шляпе и мужских штанах, держала в одной руке, два тонких поводка, а во второй длинную, тонкую хворостину.
   На поводках, радостно метались два не очень больших, серых крокодила. Дергали они так интенсивно, и все больше в разные стороны, что женщину заметно мотало, и ее внимание все цело принадлежала рептилиям. Хотя большая половина дороги до стоянки была уже пройдена, но женщина так и не заметила 'гостей'.
   За то 'гости' хорошо слышали гневный монолог.
   - Ах, вы шкуры чешуйчатые, кошельки на лапах! Да, что бы вы провалились! Да что бы у вас та рыба поперек горла встала!- лозина взвилась в воздух и со свистом опустилась на вставшего, на задние лапы монстра.
   Тот резко засвистел и дернулся в сторону. Женщину как марионетку повело в туже сторону, она споткнулась и растянулась во весь рост. До жирной лужи дама не долетела всего полметра, а вот ящерам длинны поводков, хватило с избытком и жирные ошметки грязи полетели во все стороны.
   Представление удалось на столько, что незваные гости, почти не оказали сопротивления. Поверьте, когда складываешься вдвое от смеха, сопротивляться весьма проблематично.
   Только Хлыст, на смеялся, а смотрел подозрительно прищурившись, но и он совершил ошибку отведя глаза от братца Кианга. Чем последний непеременул воспользоваться.
   Не до смеха было одной Марье, особенно когда мимо нее проскакали всадники, и грязь из-под копыт, присоединилась к своей товарке из лужи. А затем приятный мужской голос поинтересовался;
   - Я могу чем-то помочь леди?
   - 'Вот где этот гад ледю углядел?' - задумчиво поинтересовалась завхоз по связи.
   - 'По шляпке определил!'- подло хихикнул кто-то.
   Шляпа, и правда осталась на голове, намертво привязанная лентами. Марья уже собралась вежливо поблагодарить соскочившего на землю кавалериста, и подняться, или позволить себе помочь. Но тут Шен и Фен, решили, что отыграли сцену до финала.
   Вы видели, как встряхиваются собаки? Движение начинается с кончика носа, и по кругу идет сквозь все тело, заканчиваясь кончиком хвоста.
   Вот так встряхнулись обе ящерицы, встав в луже на четвереньки. Женщина подорвалась с земли, одним движением выбросив тело вверх, и постаралась закрыть собой, уже и так грязной, еще чистенького мужика.
   Кавалерист, был одного роста с Марьей, но как истиный джентельмен решил выяснить от чего его закрывает дама. Он выглянул из-за ее плеча, и получил комком грязи ровно промеж глаз.
  
  
   На арестованных надели наручники, и в сопровождении охраны погнали в сторону города. Пешком. Забрали и труп мальчика. Оказалось, что помощь, пришла вовсе не случайно
   Этот кавалерийский разъезд, прочесывал местность в поисках банды Генерала. Заехав на ферму Хантеров и предъявив портрет главаря, узнали много интересного.
   Бандит славился своей злопамятностью, и кавалеристы отправились в след за цирковые фургоны, надеясь прихватить банду на горячем. Как оказалось, совершенно не зря.
   - Наш следопыт,- кавалерист кивнул на индейца, сидящего на другом конце стола,- видел, как убили мальчишку наводчика. Он примчался назад с донесением, а мы вам на помощь.
   - Спасибо! - Марья улыбнулась индейцу. Теперь она и правда выглядела леди. В парике, который ей будет сниться в страшных снах до конца жизни, и элегантном дневном платье. Женщина наивно хлопнула ресницами и добавила. - А то мы бы не знали, куда их девать!
   - Кхм,- закашлялся военный и поспешно отпил чаю. - Да вы с ними отлично справились... А как вы узнали о нападении? - поинтересовался он у Николаса.
   - Рысь прибежал и сказал,- Ник кивнул на Сонка. - Он тут остался, слава Создателю. На нас обиделся и остался,- видя заинтересованные взгляды военных, продолжил самозабвенно врать. - Он, рассказал, что после разлива реки, остаются глубокие лужи, и в них много рыбы. А мы не поверили и посмеялись.
   - Да, и мы смеялись, когда в такую лужу, запустили порезвиться рептилий...- потупила глаза Марья, отыгрывая блондинку. - А там рыбыыы, было... Так эти проглоты всю и сожрали, мы их вытащить не смогли. Только немного Невсу досталось той, что выскакивала на берег. Но не отнимать, же у кота?!
   - Сонк, то есть Рысь, у нас не только артист, но и следопыт тоже. Все понял, сумел сбежать и нас предупредить,- вклинился Николас и сурово посмотрел на 'жену'.
   -Знаете, мне не доводилось еще видеть, чтобы безоружные люди, уложили банду вооруженных подонков, так странно,- кавалерист, гнул свое не давая сбить с толку. - Ни одного выстрела, ни одной ножевой раны. Все связаны, а у главной сволочи, просто сломана шея. Он, что с коня упал?
   - Этот, который Хлыст был главной сволочью? - вступил в разговор Гари. - Я думал Генерал.
   - Генерал был главным, а Хлыст, любил мучить. Не важно кого, людей или животных... И все же как вам удалось?
   - Хлясту, это Кианг голову скрутил, он и нас учит драться, - Ник так тяжко вздохнул, как будто из него признание вырывали пыткой. - Он это называет 'Пустая рука'
   - Невозможно! Китайцы никогда не учат чужаков! - военный скривился как от кислого.
   - Ну, наш тоже не всех подряд учит, мы с него так оплату за проезд стребовали, - Николас скривился точно так же. - И как я подозреваю, учит нас, самому простому.
   На лице кавалериста появилось выражение жгучей зависти, ему как-то довелось видеть, что могут такие бойцы.
  
   Воинское подразделение удалялось по дороге в сторону фермы. Все были довольны, цирковые тем, что их перестали допрашивать.
   Военные, тем, что никто не претендовал на награду за пойманных бандитов, и тем, что можно спокойно вернуться в город.
   Марья со Стаси самозабвенно махали в след, военный следопыт ехавший последним, приостановился. Внимательно посмотрел в глаза женщине, вдруг скупо улыбнувшись, сделал несколько медленных жестов ладонью и ускакал догонять отряд.
  
  
   -Уф, Эни уснула, а Зара сама себе накапала чего-то, вот уж самодостаточная дама,- Ло устало сел за стол, потер лицо ладонями и осмотрел сидящих. Здесь были все ходоки, Робин, Федор с Алексом и Кианг. - Надо же было девочке посмотреть именно в ту сторону!
   - Да уж, стрелять по мишеням на полигоне, это одно, а тут...
   - Тут не только в убийстве дело, хотя, это конечно шок,- покачал головой док. - Она поймала эмоции этого Хлыста. Верней полное их отсутствие - совсем ни-че-го! Что еще хуже. Не привыкли наши дети к такому.
   - Правильно Кианг, вы ему шею скрутил, - Джонатан вежливо склонил голову в сторону китайца, и получил в ответ такой же вежливый кивок.
   - А мне, этого гаденыша не особо жаль, - заявил Федор вызывающим тоном, наверное, ожидал возмущения от оппонентов. Но возражать ему, никто не стал, наоборот Робин пожал плечами:
   - Чего его жалеть? Ему уже исполнилось четырнадцать, за поджог конюшни отвечал бы как взрослый. Каторга ему светила, а на каторге...
   - Крысятничать бы начал, и теплое местечко себе бы выслужил,- Федор хотел сплюнуть, но постеснялся видимо Марьи и сдержался. - А так уже никому не навредит
   - Марь, а вот если бы тебе лужа по дороге не попалась, ты бы что делала? - Оле увел разговор от неприятной темы.
   - А мы с ребятами договорились, что они мне ноги запутают поводками и свалюсь,- пояснила женщина. - А как лужу увидели, так полный экспромт пошел.
   - Что эти затейники там делают? - указал наружу Гарри. Там трое подростков азартно жестикулируя, что-то черкали на земле.
   - Играют,- Алекс чуть презрительно фыркнул,- В крестики-нолики, ей Богу как маленькие.
   По лицам скользнули улыбки. Было абсолютно понятно, что паренек и сам бы с удовольствием поиграл, но хотел казаться взрослым.
   - Миссис Марья, отменно сыграла,- неожиданно похвалил Федор. - Как будто всю жизнь на подмостках выступала.
   - Федор Артемьич, нас всех актерскому мастерству учили, - пожала плечами Марья, но было видно, что похвала ей польстила. - И гриму, и прически делать, правда, кому, что лучше дается. Вот Сонк у нас мастер по прическам. Кстати,- она обернулась к индейцу, - тот проводник, что мне сказал напоследок? Я этих жестов не поняла.
   - Похвалил он тебя, - парень слегка опустил уголки губ и сразу превратился в грустного Пьеро,- А на меня смотрел очень подозрительно.
   - Вот я одного не пойму, когда ты успел то? - завхоз даже завистливо вздохнула. - Ведь спал сидя на козлах, и вожжи намотал на руку, чтобы не уронить, а как за палаткой собрались уже весь при прическе.
   Она привстала, как будто стараясь получше рассмотреть пять узких косичек, заплетенных ото лба и висков к затылку и там сливающихся в одну толстую, аж до лопаток.
   -Ну да с твоей то прической, не очень ты на нормального индейца похож, - поддакнул Дени. - Ты бы еще ирокез выплел, видел, как у проводника простенько все, скромненько.
   - Да, ну скучно,- отмахнулся Сонк. - И вообще ирокез стригут, а не плетут...
   - Так гении цирюльники, о прическах потом. - безжалостно прервал развитие темы Ло. - Давайте решать, что будем делать с этим их, кубическим изделием.
   -Лично я обломаю руки его изготовителю, как только встречу, - Оле сжал и разжал пальцы. - Но перед этим заставлю его погрузить 'изделие' в фургон, что характерно вручную.
   - Да уж, сделали бы его круглым, - согласился Робин, тоже разминая пальцы. - Или хотя бы к этому ручки приделали.
   - А вот не надо было выпендриваться и изображать Геракакелов, они видете ли вдвоем справятся! - ехидно фыркнула завхоз.
   - Так мы и справились...
   Ло свирепо уставился на пикирующуюся троицу, Федор, усмехался в усы, Кианг выглядел слегка озадаченным, а троица смущенно потупилась.
   - Все, все,- Марья выставила ладони перед собой,- говорим только по делу.
   - А по делу наша чешуйчатая малышня, сообщила, что палатку можно развернуть и внутри фургона,- пояснил Ник, - Она просто займет тот объем, какой ей предоставят. Пространство внутри будет меньше, только и всего...
   - Да, когда мы городили им демонстрационный вольер, то слегка поспешили, - Джонатан потер переносицу. - Надо было просто дверь в фургон зарешетить, а вторую половину, как раз под палатку отвести...
   - Не стоит палатку держать развернутой,- качнул головой Гари. - Мало ли кто и куда додумается залезть? И что увидеть...
   - Развернуть, конечно, надо, что бы ребятки взяли личные вещи и все, - озвучил свое видение вопроса Ник. - Взяли и свернули.
   - Но, там столько интересного...- разочаровано вздохнула Марья. - И полезного в хозяйстве.
   - А твои загребущие ручки, пусть почешутся,- съязвил профессор.
   -Конечно, надо свернутую везти, по крайней мере, пока мы не выедем на девяностую магистраль. - Подержал его Оле.
   - Это ж где такая? - заинтересовался Федор.
   - Между Су-Фолс и Белк Хилс - прямая как стрела полоса гудрона, только с холма на холм сначала ныряет, а потом ровнаяяя,- мечтательно закрыл глаза Оле. - Простор. А машину можно миль до ста двадцати разогнать, а с автопилотом и до ста шестидесяти...- открыл глаза и увидел распахнутые от изумления глаза аборигенов, кашлянул.
   - И не такая уж она прямая...
   - А разве машины могут ездить с такой скоростью? - осторожно поинтересовался Робин, уже знавший, что так его новые друзья называют автомобили.
   - Конечно, нет! - отмахнулся Федор. - Даже поезд так быстро не ездит, не то, что эта смердящая повозка.
   - Да, ну пуля на магнитной подвес... - начал Дени и осекся, опустил глаза и пробормотал. - Это не здесь, это у нас...
   - Тааак! - Ло прихлопнул по столу ладонью, как будто пришиб муху. - Сейчас занимаемся перестройкой вольера, переносим все, как предложил проф, в задней половине фургона устраиваем кухню, там дверь есть запасная и проезжая по городам и фермам, закрываем все, чтобы наши печки и наши каструльки никому на глаза не попадались...
   -А как же готовить?! Что на керосинке?!- У завхоза глаза стали очень большие и круглые.
   - Значит, готовить ДО приезда в город, или так ставить фургон, что бы в него никто посторонний не лез,- отрезал командир.
   - Надо Бульку привязывать к порогу, и фиг кто пройдет! - радостно предложил Алекс, употребив новое слово, подхваченное у практикантов, за что тут же получил подзатыльник от деда. Откуда-то из-под стола раздалось недовольное шипение пополам с утробным ворчанием....
   - Невсик! Ты конечно лучше собаки, но привязывать тебя у порога, как-то не комильфо,- заглянула под стол Марья. - А кто у нас Булька? Мы вроде весь выводок собак, оставили на ферме. А пуделя подарили Маринке, как сладкий приз.
   - Ути-пути! Ты со своим любимым котом вообще никого не видишь,- опять не удержался от шпильки Николас. - Клоунского бульдожку так зовут.
   - Так он же француз, я бы его Франц назвала.
   - Сначала заведи, а потом зови.
   - Ой, я пойду, расскажу Джоди, что против солнца снимать нельзя!
   - О, Дени сейчас ликбез устроит, и заодно моделью на фоне пейзажа поработает.
   - Ага, и заодно работу просачкует...
  
   -Знаете, мистер Ло, если бы у меня были такие работники, я бы уже взял в руки плетку...- глядя в след зубоскалящей на ходу компании, тихо сказал Федор, и в его голосе звучало сочувствие.
   Ло улыбался, он прекрасно понимал, что Робин, улучив минутку, расспросит и о скорости машин, и кто такая эта пуля и что такое полигон. Ну и пусть, вреда от этого не будет, а вот Кианг, уже тут, но все еще делает вид, что его нету.
   - Они не мои работники, мы команда. Да и пусть зубоскалят, день сегодня волнительный случился,- он развернул на столе карту. - Думаете, нам часто приходится вот так воевать?
   -Не знаю часто ли, но лихо вы их скрутили! Особенно эта ваша девочка! Тот бандюга ее за руку хвать и давай выкручивать, а она как-то раз. И он уже мордой в землю, а она сверху уселась и ему руку заломила... - в глазах Федора сиял чистый мальчишеский восторг, и за это сияние, Ло простил старику все его прошлые загибоны.
   -А давайте-ка Федор Артемьевич, посмотрим, куда мы дальше едем....
  
  
  
   Глава 10
  
   Перенос декораций прошел довольно быстро и весело, особенное веселье, причинила та самая маскировочная сеть с тряпичными лианами. Прибивая ее в первый раз, о демонтаже, никто, как-то не думал, и гвоздей на создание красиво висящих фестонов не жалел.
   - Кианг, дай щипцы! - Оле говорил глухо из-за засунутого в рот пальца, с которого слизывал кровь. - Ну, вот какой придурок столько гвоздей набил?!
   И нечего так многозначительно хихикать!
   Ответом был уже откровенный смех, все помнили, кто забивал эти самые гвозди.
   -Ладно, травмированный, давай палец залью,- тоже улыбаясь, Ло открывал пузырек с медицинским клеем. - И пойдешь на легкий труд.
   - Не надо,- швед быстро спрятал руку за спину. - Оно щиплется.
   Но под дружный смех и укоризненное бурчание доктора, о излишне нежных сотрудниках, сдался.
   - Будете свои джунгли сами прибивать по новой,- бурчал он, дуя на палец.
   - Только под твоим чутким руководством! - и снова смех...
   А ходоки балагурили. Они конечно опытная команда, но разборки с бандитами в их работе случались не так что бы часто. И поэтому для снятия стресса, нужно было или напиться, или от души повеселиться.
  
   Кианг, работал молча, если его просили подать инструмент, или помочь тут же выполнял просьбу, но сам помощь не предлагал. И в общем веселье не учувствовал, на его лице даже улыбка ни разу не мелькнула. А вот эмоции бурлили так, что ходокам пришлось закрываться. Основным было недоумение и растерянность, ну не понимал мужик окружающих его людей и все тут...
   Переустройство продолжалось, задник из картины и 'джунгли' перевесили на перегородку, а перегородку сдвинули вперд.Тут же в углу повесили гамаки, в которых как выяснилось, предпочитали спать ящерки, совместив таким образом, выставочный павильон и личные апартаменты.
   Ехать придется через большие города Айова Сити и Де Мойн, да и на фермах не особо ребяток выпустишь на свободный выгул. Вот и будут коротать время, валяясь в гамаках.
   Между террариумом и кухней устроили небольшую, кладовку.
   Туда, сгрузили кухонные припасы, сундук - тохи и контейнер с личными вещами чешуйчатых тинэйджеров, а верней со стандартным набором путешественника.
   Вот тут и встал вопрос об освещении. Окна были сдвинуты в заднюю часть фургона, и попадали в будущую кухню, а вот освещение выставочного павильоны, стало проблемой.
   - Д,а-а, - протянула Марья оглядывая освещенное электрическим светом помещение. - С этим надо что-то делать...
   - А что не так? - удивился Сонк выползая из-за подиума, которым стал очередной сундук, после укутывания зеленым сатином. Методом проб, было выяснено, что именно этот цвет лучше всего оттеняет серые чешуйчатые тела. - Чем лампочка не подходит?
   - Да всем! - завхоз фыркнула.
   Народ внимательно огляделся и как-то поскучнел, при ярком свете, самодельные декорации смотрелись весьма убого.
   - Да, все это надо маскировать, полумраком,- Ло прищурившись прошелся по помещению, разглядывая его с разных точек. - А освещать только подиумы.
   - Ну так лампочки не такие мощные поставить,- недоумевал молодой индеец.
   - Сонк, ты выйди и послушай, как стучит движок генератора, - посоветовал Оле. - На всю округу слышно, а по реке так и вообще...
   - За чем привлекать внимание к богатеньким буратинам? - вопрос был риторический, но на него все же ответили.
   - К бедненьким тоже не надо...И встает вопрос освещения - керосиновые лампы не пойдут, слишком опасно, что еще...
   С-с-свет е-с-сть! - донеслось из кладовой, на понятном для людей языке. До этого слышалось только шипение и персвисты, чешуйчатой парочки самозабвенно копающейся в контейнере. Который, после десяти минут стояния на дощатом полу, сам стал выглядеть сработанным из досок. Заинтересованные ходоки заглянули в узкую кладовку. Контейнер, раньше выглядевший как средних размеров ящик с ручками, теперь был похож на шкатулку для мелочей хорошо знакомую швеям и увлекающимся вышиванием. Стенки разъехались в стороны, и вверх открывая набор ящиков разной величины, и прекрасно освещенными встроенными и малозаметными светильниками.
   - Вот, ос-с-светитель,- Шен протягивал на открытой ладони четыре небольших цилиндра. Ходоки в жизни не опознали бы в небольших круглых кусочках матового стекла с вплавленной в торец черной проволокой, обычные фонарики.
   Фен тем временем, достала из ящичка маслянисто блестящий жгут, примерила его как пояс, поняла что маловато и быстро застегнула его на шее.
   - Ш-ш-шними! - зашипел Шен истерически.
   Фен закивала и засвистела, показывая свернутый язычок, что означало, как знали уже люди, - обойдешься. Брат развел четырехпалые руки, взывая к собравшимся.
   - Моя с-с-сокладочница, глупая как яйцо!
   - С-с-сам такой!
   - Так, - поднял ладонь Натан. - Объясните, в чем дело? -
   - Мы не с-с-снаем, что это такое! - от волнения Шен начал шипеть еще больше. - А она с-с-разу на ш-ш-шею.
   - И что?
   -Ничего не с-с-лучилось!
   - Тогда, может это украшение?
   Фен тут же энергично закачала головой от плеча к плечу, соглашаясь.
   - Какое украшение?!Это же практически тревожный рюкзак! - фыркнул Джонатан, но услышав смешки улыбнулся сам. - Ну, большой такой рюкзак с ящиками, но суть это не меняет. В нем должны быть только нужные для выживания предметы, вещи и приспособления.
   - Да уж, колье в наших рюкзаках не водятся, - согласилась Марья. - Ну и ладно, голову девочке не отрезало, - ящерки испугано вскинулись, а Фен схватилась за шею. - Так будем считать пока украшением.
   На том посчитали вопрос исчерпанным, и занялись осветительными работами.
  
   Электрический свет погасили, Шен, цокнул по крошечному 'узелку' на торце стеклышка когтем и все вокруг залил яркий холодный голубой свет.
   - Ой, какие мы красивые! - рассмеялся Сонк. Даже его смуглая физиономия стала походить на лицо утопленника, не говоря уже о более бледнолицых товарищах, щеголявших еще и синими губами... Даже ящерки превратились в присыпанных пеплом монстров со слегка светящимися глазами.
   Еще одно постукивание и свет стал желтым и более тусклым, а потом и вовсе приобрел легкое мерцание как в настоящей керосиновой лампе. Туда источники света и поместили, для лучшей маскировки. Пару ламп, закрепили над лежбищами, на коих в дальнейшем, Фен и Шен будут демонстрировать себя любимых.
   Еще пару разместили на полу под нарисованной маслом картиной. Остальной вольер тонул в таинственном полумраке, и даже рукотворные джунгли стали слегка таинственными.
   За прошедшие дни ящерки активно отъедались, чешуя стала ярче и приобрела мягкое восковое сияние. И если Фен все же осталась серой мышкой, то цветные полосы на лице Шен, стали намного ярче, потянулись дальше на спину и даже как будто приобрели объемность. Поэтому его место лежания, выдвинули вперед, концентрируя все внимание на парне.
  
   Потом занялись кухней, первым делом открыли запасную дверь. Если судить по тому, что эта самая дверь намертво срослась с наличником, ее не открывали с момента постройки фургона.
   - Может ее снаружи подковырнуть? - предложила Марья.
   - А может, ты дашь мужчинам попробовать самим разобраться? - неожиданно окрысился Ник. - Вот без тебя не обойдемся!
   - Да запросто, как фейхоа просклонять...- и завхоз, задрав нос ушла в двери кладовки, а потом на четвереньках пролезла под декорацией джунглей и по лестнице спустилась на землю. Мужчины озадачено переглянулись, Робин вообще не знал, что такое это фейхоа, Кианг, не знал, что значит просклонять. А Ло прикрыл глаза и зашевелил губами, потом фыркнул. Гари и Джонатан откровенно забавлялись.
   - Да культурно она тебя послала,- хмыкнул Оле. - И не прикопаешься.
   - Это не женщина а ехидна!
   - Ничего не понял,- помотал головой Сонк. -Слово фейхоа в русском языке не склоняется.
   - Вот в этом все и дело парень, - многозначительно покивал головой Ло, и ходоки опять рассмеялись.
   Братец Кианг тем временем, поднял ногу и нанес серию легких ударов по двери, верху вниз вдоль косяка. Посыпалась пыль, что-то хрупнуло и дверь со страшным скрипом сто лет не мазаных петель, медленно открылась наружу.
   Внизу за дверью обнаружилась чья-то филейная часть, одетая в камуфляжные брюки. Все остальное пряталось под фургоном и натужно кряхтело. Видимая часть тела дернулась, под фургоном что-то явно лопнуло и Марья, это была именно она, отлетела назад шлепнувшись на землю. В руках она держала грязную в пыли и паутине лестницу.
   - О, вы уже дверь открыли, - констатировала завхоз, посмотрев на столпившихся в дверном проеме мужчин, громко чихнула и похвасталась. - А я вот лестницу нашла. Ее кто-то снизу веревкой прикрутил...
   - Ну, да конечно! Что нам, какая-то веревка! - Ник потыкал пальцем в сторону женщины. - Вот поэтому я на ней и не женился!
   Марья замерла, перестав стряхивать землю с брюк и уже открыла рот что бы ответить, но не успела.
   - Тетя Марья! - еще издали закричал Дени. - Помогите нам Невса уговорить позировать!
   - Что совсем не желает? - паренек так и не узнал, как вовремя он появился.
   - Не-а. Мы его хотим в цыганскую шаль завернуть и под куст с сережками посадить, а он ни как,- зачастил стажер. - А солнце садится и освещение уходит...
   - Цыганская шаль - это да...
   - Травы еще мало, сережки желтенькие, ну на кустах, а Невс и шаль цветовые пятна...- продолжал объяснять на ходу Дени.
   - Знаешь Ники- Колобок,- Оле смотрел вслед уходящей парочке, голос его был очень сухим. - Ты можешь придумать себе в оправдание любую сказочку, но, еще раз гавкнешь, получишь в зубы.
   - Я не знаю, что произошло между вами и миссис Марьей, но недостойно мужчины произносить подобное, - поддержал Робин.
  
   Веселье исчезло, как и не было его. Молча, приладили ступеньки, быстро вымели мусор и перетащили многострадальную печку. А дальше, к удивлению ходоков, руководство в свои руки взяла чернокожая повариха Таня. Она решительно указывала пальчиком, куда нужно поставить печь, куда повесить полки, для посуды и где натянуть занавеску, чтобы спрятать и то и другое от чужих взглядов. А потом так же решительно погнала мужчин на ужин.
   После ужина, прошедшего очень быстро и можно сказать по-деловому, ходоки отправились на посиделки у костра. Хотя если быть точным, ужин команда заканчивала уже на берегу реки. Просто подождав, когда народ нальет себе чаю, подхватили самовар, чашки, корзинку с печеньем и были таковы.
   Робин, смотрел вслед уходящим и задумчиво вертел в руках чашку, чая в ней не было. Потом вдруг вздрогнул, оглянулся по сторонам и быстро вышел, прихватив кружку с собой.
   Кианг дернулся было вслед, потом посмотрел на сестру и передумал, хотя уже подходя к своему фургону сам себе удивился, а почему собственно не пошел за бывшим полисменом...
   - Силен, мужик,- шепотом восхитился Ло.
   - Ага, ели перешибли,- согласился Оле, вытирая испарину со лба.
   - Это вы о ком и чем? - также тихо спросил Робин.
   - О Кианге, он за тобой увязаться хотел,- пояснил Ло. - А нам сегодня надо поговорить в узком кругу.
   Костер весело горел почти на самом берегу, стоянка цирка отсюда с низу, выглядела как яркая новогодняя гирлянда. К тому же шумная из-за работающего дизеля. Ходоки уже сидели закутанные в одеяла, обхватив ладонями горячие кружки.
   - Ну, что там Гари возится? - не довольно спросил командир. Как будто дождавшись этого вопроса, стук умолк, а яркий свет плавно померк и наступила настороженная тишина. Только слышался плеск речной воды, да шорох верта.
   - Да уж, когда выберемся в прерию, такие светопреставления лучше не устраивать...- Сонк задумчиво щурился на огонь.
   - И звуковыми эффектами тоже не стоит баловаться,- подержал его Денни. - Вот не думал, что так сильно слышно.
   Гари сел на свободное место, получил полную кружку, огляделся:
   - А чешуйчатые где? Вроде к вам рванули.
   - Не дорвали...
   - А сейчас небось притаились где-то рядом и подслушивают.
   - Или из реки хотят выскочить, со страшными воплями.
   - И получат в лоб, при чем молча.
   - С-с-свами не интерес-с-сно...
   - Как с-с-с уш-шителем, - прошипели шкодные чешуйчатые морды усаживаясь на хвосты возле костра. Осмотрелись, увидели макушки сидящих людей, фыркнули и скрутились покомпактней.
   - А теперь, у нас будет очень серьезный разговор,- лицо командира в отсветах пламени стало очень твердым. - Робин ты почему боишься голову повернуть? Шея болит?
   - Нет, - полисмен смутился. - Боюсь, что выпадет эта штука... Гарнитура.
   - Не выпадет, поверь мне как врачу, вытащить можно только специальными инструментами, плавать и нырять тоже можно беспрепятственно.
   -А на горле?
   - И на горле, она уже в кожу встроилась.
   - А уши и шею можешь даже мыть,- очень серьезно сообщил напарнику Оле.
   -. И постарайся не вздрагивать, когда к тебе обращаются,- Ло проигнорировал реплику 'из зала'. - Понимаю тебе не привычно, но все же.
  
   Теперь по сегодняшнему инцен... происшествию. К сожалению, у нас не туристическая поездка, и бандитов изображают сами бандиты, а отнюдь не актеры. Поэтому, все мужчины будут носить пистолеты, как здесь принято, в кобуре на бедре.
   - Не советовал бы носить оружие на виду в больших городах,- возразил Робин. - Например в Айова Сити, это все-таки столица штата. Для вас это, наверное, не город, а так чуть больше фермерского городка, но цирковые с пистолетами на боку вызовут не нужный интерес.
   - Согласен, - командир кивнул головой. - В городе обойдемся без оружия, а вот на марше, оно обязательно.
   - Мужчинам, пистолеты, а нам с Эни, что дробовики? - совершенно серьезно спросила Марья, но народ почему-то очень заинтересовался содержимым кружек.
   - Вам мы купим дамские зонты трости,- вместо Ло ответил Джонатан. - И будем надеяться, что покалеченных будет не очень много.
   - Можно купить дамские пистолеты,- предложил чернокожий коп.- Они маленькие можно спрятать даже в карман.
   - Марья не надо убивать Робина, по крайней мере прямо сейчас.
   - Вы все прекрасно знаете, что я терпеть ненавижу, эти мелкие пукалки!
   - Я не хотел ни кого обидеть,- поспешил оправдаться Робин.- Но леди с пистолетом на поясе будет привлекать не нужное внимание.
   - Где ты видел леди - это, во-первых, а во-вторых я терпеть ненавижу мелкие пукалки!
   - Тем немение, учитывая местные обычаи, либо пукалка, либо зонтик, Ло был непреклонен.
   - Не понимаю, чего ты злишься? - пожал плечами Оле.- На стенде ты выбивала приличные результаты из мелкашки.
   - Ладно уговорили, беру и то и другое.
   Фоном спора шло тихое шипение, персвист и шурщшание, на которые вроде бы никто не обращал внимания.
   - Ну, что юные дарования,- повернулся к ящеркам Ло. - Вы уже решили вопрос, показывать ли нам оружие, которым укомплектована ваша палатка?
   Ящерки замерли и втянули головы в плечи. Но так как все молчали в ожидании ответа, виновато опустили носы.
   -Там нишего нет...
   - Пус-с-стые контейнеры.
   - Только трубки для лофли рыбы...
   -Подводой...
   - Так, а продукты там у вас есть? Консервы, аварийные пайки, ну хоть что-то? - поинтересовалась завхоз.
   - Полевой рацион ес-с-сть!
   - Вот,- и Шен достал откуда-то из комбинезона плоскую пластину и быстро бросил ее в только что налитую кружку сидящего рядом Оле. Над кружкой шапкой поднялась пена. Но через крайне не потекла, а на глазах превратилась в однородную массу бежевого цвета. - Вот это с-с-суточная сбаланс-сированя норма! Можете пробовать.
   - Учитель Кай ел,- добавила информации Фен.
   - И что после этого сказал? - осторожно поинтересовался Ник.
   - Какая гадость! И про сбалансированное что-то...
   - Мы не поняли, это был незнакомый термин...
   - Ну, ладно, чего не сделаешь ради науки,- Марья взяла субстанцию на кончик чайной ложки и попробовала. Покачала головой, отвернулась выплюнула пробу в темноту. и выдала вердикт. - Посолить, поперчить, добавить пару килограмм мелко нарезанного мяса и можно есть. В голодный год. Если заставят. Да и незнакомые термины, тут подойдут в большом количестве.
   - Почему аварийные рационы, всегда и как оказалось в любых реальностях полное дерь... гадость? Ладно вопрос риторический,- предвосхитил ответы Ло. - Переходим к следующему пункту совещания, а то у нас опять начинается балаган,- и обратился к Денни. - Тебе слово
   -Вчера, пока ждали, что бы земля подсохла, братья Джей решили коней обгрейдить...
   - Что сделать? - не удержался Робин.
   ...- Почистить,- вздохнул докладчик. - Я решил помочь и увидел к одного кобы на ногу царапину. Свежую совсем, кровь еще сочилась и фриз пачкала. Я Эни стукнул, она и прибежала с мокрой тряпкой и медицинским клеем, а братцы и зависли!
   - Ты ударил сестру? - неверяще переспросил полисмен. - А висели они на чем? Там же деревьев не было!
   - Дени, я тебя очень прошу, говорить на армейском,- попросил Джонатан -А, перегибы через весь интерфейс, оставь на потом....
   -Я объяснил Эни по внутренней связи о ситуа... что произошло с конем, - Денни тщательно подбирал слова. - Она принесла лекарство, а братья сильно удивились, начали крестится, и делать какие-то знаки, как будто мух отгоняли.
   - Охранные, от злых духов, - пояснил Робин, вздохнул и продолжил. - Вы не замечаете, но это очень страшно, когда люди не разговаривая, между собой, начинают приносить вещи, о которых знать не могут, или делать.
   - Вот так! Мы не замечаем, и нам кажется смешным...- Ло покачал остатки чая в чашке. - Приказ по команде. Внутренней связью пользоваться только в экстренных случаях, во всех остальных, как нормальные люди- пришли сказали.
   - Дени так сегодня и сделал,- напомнила Марья, и тут же поинтересовалась. - Почему?
   -А что бы и Джоди от меня не шарахался....
  
  
  
  
   Глава 11
  
  
   Утро... конечно же, утро началось с остервенелого собачьего лая. Оставшийся при цирке пес Булька, французский бульдог бежевого цвета, был исключительно воспитанной собакой.
   А посему лай такого тембра и интенсивности требовал немедленного внимания и выяснения причин. Причина выглядела зелено, пушисто, и располагалась на месте вчерашней столь своевременно подвернувшейся лужи.
   Булька буквально искрящийся, вычищенной шкурой, стоял посредине и подпрыгивал, поворачиваясь то в одну, то в другую сторону. Лаял и клацал зубами на двух серых оболтусов, делающих вид, что хотят отобрать у пса зеленый коврик.
   И за всем этим безобразием, с явным, можно сказать исследовательским интересом на морде, наблюдает Невс
   - Ооочень весело,- душераздирающе зевая, высказал общее мнение Оле.
   - А кто-то у нас Маша растеряша? - Ник сочился иронией. - Кто у нас дохлые коврики по высокопитательным лужам раскидывает?
   - Где ты видишь дохлый коврик? - Марья потерла глаза, присела и строго сказала собаке. - А вы молодой человек уже вычистились, и вон от сюда!
   Буль, скребанул лапами по зеленому покрытию, выражая свое возмущение, и зарычал. При виде такого вредительства завхоз охнула, и уперла руки в бока.
   - Ах, ты еще и рычишь?!
   - Буль, ко мне! - строго приказал Бигль, успевший подойти к месту конфликта. - Плохой мальчик!
   Пес, обиженно фыркнул, крутанулся на месте, раскорячился и... навалил кучу.
   - Фу-ууу, - дружно выдохнули все.
   - Я сейчас уберу,- заторопился клоун.
   - Не надо убирать! - вклинился Шен. - Она с с-съест.
   -Фуууу...
   - Утилис-с-сирует,- поправился чешуйчатый.
   Трава действительно зашевелилась, сомкнулась над собачим безобразием, и стала выше.
   -Фс-с-се.
   - 'Фсе' говоришь? - Ло присел и погладил коврик,- Очень интересное 'фсе'...
   - Еще какое, интересное, - Марья повернулась к фургону. - Пойду, те сухие клаптики найду и в ведре замочу.
   - Вот уже загребущая! Тебе мало того паруса? - Ника просто перекосило.
   - Ага, ты погоди намного, я тебе вчерашнее сольное выступление припомню,- пообещала многозначительно завхоз.
   Вчера, на ферме разглядывая предназначенные на рабочие штаны паруса, Марье приглянулся один не особо большой, толи брамсель, толи бом брамселя, она не особо прислушивалась к причитаниям дядюшки морского повара.
   Хозяева были не прочь уступить, но тут возник названый муж. Он принялся шипеть не хуже кобры в брачный период, обзывал Марью крохоборкой и требовал прекратить позорить его перед людьми. Люди улыбаясь, старались делать вид, что ничего не слышат и не видят. В конце концов, Николаса утащили, чуть ли не силой, а командир на привычный вопрос: 'А зачем?!' получил столь же закономерный ответ: 'А, шоб было!'
  
   Замачивая совсем засохшие 'коврики' Марья прикинула, что чистота нужна прежде всего на кухне. Заодно и кормежка 'коврику' там обеспечена.
   А если постелить его к мужикам, то бедное произведение биоинженерии через неделю на грязные носки начнет кидаться. Зеленая лужайка на кухонном полу, спокойно лежать не пожелала.
   Пошевелила краями и начала быстро расползаться в стороны, теряя высоту 'травки' и превращаясь в сетку, сквозь которую светился пол. Не ожидавшая подобной подлости завхоз, выпрыгнула из кухни как при пожарной эвакуации. Чуть не упала с лесенки, но все же на ногах удержалась.
   'Травка', тем временем потихоньку заращивала прорехи, а пол под ней становился девственно чистым.
   - Ребята, - позвала завхоз осматриваясь. Любопытных вокруг было достаточно, в том числе и ехидно посмеивающихся. - А как ее остановить, что бы на стены не лезла?
   - Приш-ш-шипнуть углы,- пояснила Фен.
   - - Вперед и с песнями,- указала Марья рукой на кухонные двери.
   Ящерка скользнула вперед, что-то громко, ритмично шипя и присвистывая.
   - Это она что делает? - не поняла завхоз.
   - Поет, как я понимаю,- улыбнулся Ло. - И знаешь хорошо, что в 'момент модернизации интерьера' в кухне не было Тани.
   - Фс-с-се! - доложила ящерка. - Теперь не будет рас-с-сти.
   - А дырки так и останутся?
   - Нет, сарас-стут, но медленно, и выс-с-сокой не будет.
   - Отлично! Можно запускать повариху.
  
  
   Цирковой караван уже третьи сутки двигался к столице штата, которая находилась все еще в Айова-Сити. Дорога, к немалому удивлению, была достаточно хорошей.
   Отдохнувшие, кобы бодро бежали рысью, возницы сменялись каждые два часа, а по обочинам неспешно проплывали дубовые рощи. Большие с широко раскинувшимися кронами деревья вызвали восторг, заросли колючих кустарников видимо были живыми изгородями.
   Хотя кое-где вдали были видны столбы с натянутой на них колючей проволокой, и ветряные крылья водных насосов. От основной дороги убегали проселки, судя по почтовым ящикам, установленным на деревянных столбах, дороги вели к фермам.
   Названия ферм несколько озадачили, а потом стали веселить, в каждом, так или иначе, присутствовали розы. Встретились, Белая, Красная и Желтая розы, 'Три розы', на вопрос, почему именно три, а не пять, ответить было некому.
   Проплыла мимо 'Королевская роза', и 'Аллея роз', 'Альпийская роза' и 'Немецкая роза', но первый приз за чувство юмора владельцев поделили 'Розовый столб' и 'Розовый пудинг'.
   Недоумение развеял Робин, пояснив, наконец, что дикая роза наравне с дубами символ штата Айова, по которому мы имеем счастье двигаться. И будь это в июне, все колючие кусты по дороге были бы усыпаны пурпурными цветами.
   Когда Робин брал в руки вожжи фургона где жили Марья и Эни, он никак не ожидал пережить потрясение, доведшее его чуть ли не до обморока. Сначала его попросили уступить место Денни, усадили за стол, напротив села Марья, а на угол стола впрыгнул Невс.
   Котяра уставился на полисмена, и поперек наглой рыжей морды было написано ехидное ожидание. Робин насторожился.
   - Прекрати! - цыкнула Марья на кота и тот насмешливо фыркнув, отвернулся. - Робин, мне командир поручил с тобой поговорить, насчет Неваськи,- кот тут же зашипел, вздыбив загривок, и женщина повернулась к шипуну. - А будешь выпендриваться, получишь веселку обыкновенную на весь процессор!
   -Ээээ?!- Робин с возрастающим недоумением смотрел то на женщину, то на кота, хотя, что-то он уже начал сомневаться кота ли. Зверюга демонстративно обернулась хвостом, задрала морду к потолку и застыла изваянием. Мужчину так и подмывало потыкать в него пальцем. - Извини, я не понял...
   - Зато он понял! Ой, это ты извини,- Марья нервно сплела пальцы. - Понимаешь, теперь у тебя есть связь с нами, немного не такая как наша, но все же. И рано или поздно, ты таки услышишь. И если это произойдет в нештатной ситуации...
   - Марья, ты не волнуйся, - Робин постарался говорить, как можно мягче. - Просто скажи, что надо и все.
   - Просто... Ну, может шоковая терапия...
   - Я. Тебя. Не понимаю.
   - Робин ты знаешь, что мы из очень развитого технического мира.
   - Знаю, хотя в описание того поезда 'пули' поверить было очень трудно.
   - Ну, так вот, у нас много такой техники, мелкой,- со стороны 'сфинкса' опять послышалось змеиное шипение. - Ну, мало габари...небольшая размерами. Она нам во многом помогает. И с нами тут есть такая техника, - снова громкое шипение.
   Робин переводил взгляд с Марьи на 'кота' и обратно. Это нечто рассматривало мужчину с явным и каким-то нездоровым ожиданием.
   - Техника это вот это? - он осторожно ткнул пальцем в сторону злобно прищурившегося Невса.
   - Да, но он причисляет себя к мужскому... эээ... сословию. Почему-то.
   - ' Мо-у-гу поднять хво-у-ст и показать почем-яуу!!!'- взвился кот.
   - Это он сказал про хвост? - шепотом спросил Робин, резко побледнев, он стал серым.
   - 'Не-у-т, Папа Римский! Ты наша-у-тырь припасла? Он же се-у-йчас в обморок гро-у-хнется как курсистка!' - и столько в этой тираде было радости и предвкушения, что Робин вдруг разозлился, и злость смыла подступившую дурноту.
   - Не дождешься!
   - А то что ты можешь предъявить под хвостом, чистой воды муляж, - ехидно усмехнулась Марья.
  
   Вечером третьего дня на обочине дороги обнаружилась стоянка фермерского каравана. Свободного места было еще достаточно, и решено было заночевать тут же, заодно расспросив местных жителей.
   Фермеры к новым соседям отнеслись спокойно, если не сказать равнодушно. Проследили, как фургоны становятся в полукруг, как распрягают лошадей. Хотя пару человек сильно заинтересовались кобами, они же показали спуск к широкому ручью, обещавшему в скором времени стать маленькой рекой, и занялись своими делами.
   Любопытные подростки, тут же просочились вслед за взрослыми, сначала издали разглядывали развалившегося на солнышке Невса, клетку с медведем, а потом заинтересовались цирковыми сверстниками.
   Таня готовила ужин, разбивать лагерь на земле не имело смысла, имея дома на колесах, а ставить палатку опасно. Мало ли кто заметит, как из небольшого, в общем, свертка в мгновение ока разворачивается большой шатер, да еще после этого меняет цвет. Но к счастью погода была ясная, и столы собрали под открытым небом.
   Яков, решил выгулять Потапыча, и их сольный выход вызвал большое оживление у соседей. Медведь не подвел и устроил целое представление, он валялся на свежей травке, болтая лапами в воздухе. Поточил когти об подвернувшееся на краю поляны дерево, потом совсем как человек, посидел на заду опершись о ствол спиной, чем вызвал восторг зрителей.
   Как и каждый вечер, застучал молот Кианга, он усердно ковал пруты и собирал их в решетку. До прибытия в город нужно было, во что бы то ни стало оградить ящерок от назойливых посетителей.
   Помогали по мере необходимости придержать, раздуть меха, да и стукнуть, куда скажут Робин и Оле.
   Шен и Фен заняли места в демонстрационном павильоне, но туда еще не добрались любопытные. Сонк сидел на ступеньках и маялся бездельем, если честно, чем охранять чешуйчатых, он с удовольствием пошел бы обихаживать лошадей.
   - Пойдем гуляить,- за рубаху индейца подергали из фургона. - С-с-скуш-ш-но.
   - Плавать хочетс-ся.
   - А как мы пойдем? - обернулся к собеседникам Сонк и понял, как, оба были уже в сбруе, сшитой из широких брезентовых полос. - Опа, и когда успели то?
   - Майк с-сшил, по дороге.
   - С-с-снашала на нас оглядывалс-с-я, а потом ничего...
   - Ни шего?!- Шен прыжком развернулся к сестре. - Меня с-с-стукнул!
   - А не нада лес-с-сть, куда не прос-сят...- ехидно зашипела сестра.
   - Ладно пошлите ребята, но вы уж постарайтесь показать себя во всей красе.
   - С-само
   - С-собой.
   Намотав поводки на руку, для вящего впечатления, индеец пошел вдоль цирковых фургонов.
   - Сонк ты, куда это ящерок повел?!- поинтересовалась с крыльца Зара. Цыганка сидела в домашнем платье со стареньким платком на плечах, по ее виду было понятно, что работать она не собирается.
   - Я их? Это они меня тащат купаться, пока речка рядом, - беспечно рассмеялся индеец, и ткнув пальцем в небо поинтересовался. - А у тебя, что начальство вне зоны доступа или клиенток нет?
   Зара отмахнулась, она поняла только о клиентках, а переспросить не успела, парня утащили дальше.
   Выход Сонка с ящерами на поводках затмил, и лошадей, и прогулку Потапыча. Ребята, постарались на славу, они шли, выбрасывая лапы в стороны, как настоящие крокодилы, нюхали воздух длинными языки, и по-змеиному резко поворачивая головы.
   Фермеры загалдели, на шум и изумленные возгласы выглядывали те, кто Сонка со товарищи не видел, но теперь имел возможность лицезрел и тут же изумлялся тоже.
   В общем, после купания по выходе из кустов троицу ожидала комиссия по встрече. Народ держался насторожено, переговаривался в полголоса и тыкал пальцами. Кое-кто прятал за спины палки.
   Шен для пущего эффекта встал столбиком, и, повиснув на поводке, зашипел, народ отпрянул, а Сонк с криком:
   - Фу, скотина! - дернул за поводок.
   У фургона, в который вернулись обитатели, выстроилась очередь на посмотреть. Причем народ за просмотр, не жался на мелкую монету. А Шен и Фен устроили настоящее представление, перемещаясь с сундука на сундук, и застывая в немыслимых позах.
  
   В сумерках Алекс, Денни, Стаси и Эни решили потренироваться жонглировать зажженными факелами. Идею им подкинула сестренка Шон Ю, красочно описав выступление жонглеров китайского цирка.
   Зрелище получалось и правда живописное, но почему-то стоило зажечь факелы как они начинали с завидной регулярность валиться из рук.
   Все закончилось слезами Стаси, потушенными в ведре факелами и руганью прибежавшего фермера.
   - Это что же вы гаденыши удумали?!- орал бородатый мужик, наступая на подростков. - Попалить нас значится, всех решили? Вот я вам сейчас уши то надеру!
   - Мистер, где вы видите огонь? - вежливо осведомился Денни как самый старший из компании. Эни тем временем позвала по внутренней связи дядю.
   - Вона в ведре затушено стоит!
   - Вот именно, что затушено,- Ник держал над головой фонарь. - И никакого открытого огня я не вижу.
   - Энто ты не видишь, а мой сын видел!
   - Возможно ваш сын, не очень хорошо видит в темноте и нуждается в коррекции зрения? - проф был предельно вежлив и холодно насмешлив.
   - Чего?! Ах ты-ж....
   - Олсоп! Ты что опять наладился скандалить?!- в освещенном круге появился еще один фермер. Крепкий мужчина лет сорока, с наполовину седой головой и повадками привыкшего руководить человека. - Что тут случилось?
   - Дык энти головешками перекидывались, он ткнул пальцем в сторону ребят. - Вона в ведре лежат.
   - Наши дети репетировали, - все так же спокойно пояснил Николас. - За нашими фургонами, слово наши, он четко выделил. - И если тот, кто подсматривал за репетицией, и что-то не увидел или не понял...
   - Мой сын все понял, спалить нас хотели...
   - Тааак! Опять подглядывал. На следующую ярмарку поедешь один,- резко взмахнул рукой пришедший. - Надоел ты со своими склоками. Иди к своему фургону, и сына своего забирай.
   - Дык я для обчества ста...
   Но мужчина его уже не слушал и не смотрел, как фермер поплелся прочь, залепив по дороге подзатыльник сыну.
   - Извините, и я надеюсь, вы не в претензии? - вежливо обратился он к Николасу.
   - Ну что вы, какие претензии,- Ник был тоже сама любезность. - Я как раз шел звать детей ужинать. Позвольте пригласить и вас отужинать с нами.
  
   Ночную темноту рассеивали керосиновые лампы, стоящие на столе, над ними мелькала ночная живность, желающая самоубиться об стекло и поджариться в пламени. Марья то и дело смахивала трупы очередных жертв суицида на землю.
   Самовар самоотверженно исходил паром, а по чашкам разливался ароматный чай, гость представившийся мистером Бушем, оказался заместителем шерифа округа.
   - О, служба шерифа сопровождает обозы фермеров? - высказал удивление Федор Артемьич.
   - Обычно нет, - улыбнулся Буш. - Но, в последнее время банда Генерала просто обнаглела, и я организовывал силы самообороны.
   Николас на правах хозяина порадовал гостя последними новостями, рассказав о поимке бандитов, чем не мало порадовал гостя.
   - А вы, на ярмарке выступать будете? - поинтересовался он. - С таким зверьем, вызовите изрядный интерес...
   - Хорошо было бы,- степенно отвечал ему Федор. - А еще заработать за погляд того зверья.
   - Только, клетка у вас плоха,- сочувственно покачал головой помощник шерифа. - Что там, в оконце на двери увидишь...
   - Что уж, приспособили... Мы энтих тварей только неделю как купили,- не спешно и обстоятельно пояснял старик. - Да и наш кузнец вон решетку делает, торопится, чтобы до города успеть.
   - Так это те, что Хантер выловил из реки? - и рассмеялся, видя изумление цирковых. - У нас новости быстро разлетаются, особенно такие. А по выступлениям, так в городе есть, для этого специальное место в парке. Там все обустроено, и сцена со скамьями, и навес для лошадей,- сменил тему гость, выдавая ценную информацию. - Где попадя становиться нельзя, оштрафуют.
   - И за то место надо деньги платить за постой? - Федор был явно недоволен.
   - Конечно, городу прибыль, да и вам спокойней. Там за порядком полиция следит и на представлении и потом патрулирует,- помолчал, думая о чем-то, потом кивнул и предложил. - Вот приедем в город, я вас сам провожу до места, чтобы не плутали.
   - Отлично,- обрадовался Ник, - тогда мы парадом алле пройдем, в костюмах и с музыкой!
   - Я понимаю, что это не совсем мое дело, но я позволю себе дать вам один совет, - гость слегка замялся, но увидев заинтересованность хозяев, продолжил. - Мистер Ротрок, я бы посоветовал миссис Ротрок в городе ходить только в шляпе, а еще лучше в парике.
   Хозяева к удовольствию гостя согласно закивали, хотя женщина заметно огорчилась.
  
  
   Стреноженные кони пофыркивали, щипая траву. У костра сидели закутанные в одеяла трое мужчин, белый, черный и краснокожий, изображая стерегущих лошадей пастухов.
   - Сто лет я так не 'отдыхал',- бухтел Оле. - Последний раз, у Марьи в гостях, кстати, были, на рыбалку ходили.
   - Старый, ты какой,- подначил его Сонк. - Мне у деда так нравилось ночью у костра посидеть, его сказки и истории послушать. Кони как сейчас фыркали...
   -Комары противно жужали...- поддакнул швед.
   - А я только в городе жил,- признался Робин.
   - Да иди ты! - не поверил Оле, что и ни разу на фермы не выбирался?
   - Почему? Выбирался, но у костров ночевать не доводтлось.
   - Странно, я думал у вас тут все поголовно...
   - Чинганчгуки,- ввернул Сонк.
   - Ну, хотя бы ковбои, - потом махнул рукой, - не переживай, за это путешествие нахлебаешься природы по самое некуда, - и сменил тему разговора. - Что там, у ребяток за проблема, они такие расстроенные?
   - Ай! Поспешили, они и просто с кеглями, вчетвером еще не сработались, а уже замахнулись на факелы, - пояснил индеец. - Да сразу в сумерках.
   - Резвые детки,- покачал головой Оле. - В сумерках, освещение ноль и факелы мерцают, точку прихода, внизу угадать и опытному жонглеру сложно, а они решили, что это так простенько.
   - И расстроились жуть, хорошо пришел Кианг и пообещал с ними позаниматься.
   - О, что это его пробило? - задал риторический вопрос Оле
   - А я не понимаю,- чернокожий полисмен, пожевал травинку, поморщился и сплюнул. - Почему вы детям все это не объяснили?
   - Во-первых, объяснили, но они слушать не захотели,- с явным раздражением объяснил Сонк.
   - Во-вторых, где ты там детей видел? - перехватил инициативу Оле,- разве что Стаси. А наши умники даже по вашим законам уже совершеннолетние. Так что им полезно, мордой об тейбл, может научаться выслушивать советы и обдумывать услышанное.
   - Мои глаза видят совсем другое,- Робин свел брови. - Но если вспомнить, сколько они всего знают...
   - Знаешь они вообще вундер... ну, чудо дети. У нас академию заканчивают в двадцать три, все школы в семнадцать, плюс шесть лет в академии. А они поступили раньше, да еще экстерном два года прогнали и вот получите, самоуверенная парочка.
   - Я понимаю, но поверить трудно.
   - А в Невса тебе поверь было не трудно? Кстати где он шатается? - и позвал по внутренней связи. - 'Невс, ты где?'
   'Обхожу-у вверенный для о-у-храны о-у-бъект, '- поступил незамедлительный ответ.
   'Оставь блох по периметру, а сам с нами посиди, косточки погрей, '- стал соблазнять швед, рассчитывая соорудить из биофага подпорку для спины.
   - 'Те-у-пло от реакции окисления дре-у-весины, поглощается покрытием ти-у-па шерсть и до ко-у-стей не доходит', - заявило вредное оборудование с хорошо слышным ехидством - 'А та-у-кже изо-у-бражать, мишень в ти-у-ре приказа не по-у-ступало. С-с-сами уж, без меня'
   Мужчины тихо засмеялись.
   - Не романтик он у нас, а чистый практик, - развел руками Оле.
   - Ага, костер сам по себе, здорово, смотришь в огонь...
   - 'Ко-у-стер это куча ва-у-лежника или дров, - начал выдавать справку кот, показав этим, что хорошо все слышит. - При го-у-рении проис...'
   - Помогает петь! - быстро закончил вслух Сонк.
   - 'Ка-у-раоке!?' - после недолгой тишины Невс продолжил. - 'Уши я за-у-ткнул. Мо-у-жете начинать, но за пси-у-хическое состояние окружающих, отве-у-чать будете сами!'
   Мужчины расхохотались, правда Робин замешкался на пару секунд.
   - 'Слышьте вы хохотунчики, кончайте ржать! А то я сейчас лично приду!' - пообещал Ло.
   - Хуже если не придет...
   - И будем тут у костра, до самого утра, без смены...
   - Как сиротинушки.
   - 'Три-у девицы под окно-мряв, жалобно за-у-выли!'
   Из цирковых фургонов послышалось подозрительное фырканье и кашель...
  
  
  
   Глава 12
  
  
  
   Мистер Буш, и интересом глядя на активно готовящихся к выходу в свет цирковых, задал простой, но как-то упущенный всеми вопрос, а кто собственно будет работать водителями кобыл, точнее меринов в цирковых фургонах.
   После этого случилось всеобщее онемение, а потом подсчет на пальцах свободных возчиков, но при любом раскладе их было все равно меньше чем свободных фургонов. Если использовать в мирных целях артистов и маскирующихся под них личностей, то с парадом и затеваться не стоило вовсе, чего позориться за заря.
   - А ну тихааа! - прекратил панику Федор Артемьич. - Чего разгалделись как вороны по зиме?! Мистер Буш, а не поможете нам возчиков из фермеров нанять? Фургоны по городу перегнать до места.
   Так и получилось, что свое работу по сопровождению помощник шерифа выполнил с большим превышением объема работ.
   Жители города, и приехавшие на ярмарку фермеры, глазели на пеструю процессию, свистели и тыкали пальцами в Ло вышагивающего на ходулях и громыхающего литаврами.
   Удивлялись игреневым красавцам кобам, с расчесанными белоснежными хвостами, и гривами с вплетенными в них тонкими цветными ленточками.
  
  
   http://kohuku.ru/porodi/tyajeloupryajnie/506-loshadi-porody-tinker-foto-opisanie-istoriya-proishozhdeniya.html
  
   Звездочка, на котором, ехала Зара в пышных юбках, монистах и шалях и Полоска впряженный в изукрашенную двуколку, которой правила такая же нарядная Стаси, гордо вышагивали по мостовой. Этих четвероногих артистов никогда не запрягали в повозки, как и квотера, с гордым именем Ветер, которого единолично 'застолбил' Сонк. Впрочем, Ветер был явно не против.
   Потапыча степенно вышагивающего рядом с Яковом, пытались угостить пирожками, бросая из на мостовую. Но медведь хоть и был лакомкой, казалось, тоже понимал ответственность момента и гордо игнорировал подачки.
   И конечно же ящерки! Сначала их решили оставить в фургоне, топать на четвереньках через весь город, они, в общем-то, согласились, но шлепать руками по грязной мостовой, местами заваленной конскими яблоками, не захотели.
   Однако понаблюдав за подготовкой к параду, перешипелись и отправились рыться в своем сундуке, в коем и нарыли, что-то похожее на перчатки.
   Фен набрала на пальчик немного желтого грима, нарисовала на руке полоску, полюбовалась и потребовала украсить свою мордашку яркими полосами, а сворку поводка пышным бантом.
   - Фен! А, что у вас нет косметики?! - неверяще захлопала глазами Эни.
   - - С-с-сачем? Мы и так крас-с-сивые!
   - Тогда зачем тебе сейчас краситься? - удивилась уже Марья.
   - Интерес-с-сно! Хочу тоже...
   - Завидно ей,- сдал сестру Шон. - Меня вчера вс-с-се хвалили.
   После этого заявления разрисовывали чешуйчатую мордашку с особым тщанием. И теперь ящерки были, чуть ли не гвоздем циркового выхода, вернее входа в город.
   Вел их на поводках Алекс, сразу за ним на квотере следовал Сонк с каменным лицом, изображая индейца, и заодно присматривая за зеваками.
   Два крафта несли на плечах по гире, и время от времени синхронно их вскидывали. Ребята, трезво оценив свою, весьма низкую проф подготовку, на жонглирование гирями, даже не замахивались, а все больше занимались демонстрацией мускулатуры.
   В свеже написанной афише их именовали по-новому - Негатив и Позитив. Хотя Оле бухтел, что это больше похоже на собачьи клички, а не сценические псевдонимы, и хорошо еще не додумались назвать братьями.
   Клоуны вели на поводках Бульку в остроконечной смешной шапочке и Невса с бантом на шее. Бигль время от времени снимал 'шляпу', прижимал к груди пустую тулью от оной и склонял в вежливом поклоне выкрашенную в черный цвет лысину.
   Сзади солидно грохотали фургоны, и над всем этим витал запах свежего попкорна, спешно изготавливаемого Таней.
  
  
   Место для представлений находилось на небольшом пустыре сразу за сквером. Деревянные сидения для зрителей, небольшим амфитеатром уходили верхи частично прятались в тени деревьев. С задней стороны сооружения наблюдались ворота, закрытые на большой амбарный замок.
   На свободном месте перд сидениями были врыты четыре высоких столба, образовавшие правильный квадрат. Федор расплатился с фермерами, понаблюдал как маневрируют фургоны, замыкая в полукруг место для арены и задрал голову рассматривая столбы.
   В них были вбиты металлические скобы, по которым можно было легко забраться наверх и закрепить, канат, установить прожектор. Имелись даже небольшие деревянные настилы, с которых артистам легко начинать номер, а осветителю работать прожектором.
   - Если вы думаете, что я полезу в это воронье гнездо, без соблюдения техники безопасности, - просто прошипел за спиной Федора, штатный осветитель и совладелец цирка по совместительству Николос. - То вы глубоко заблуждаетесь!
   - Чего соблюдать то надо? - не понял второй сохозяин.
   - Пояс мне нужен страховочный! И еще...
   - Потом поговорим, - оборвал Федор, глядя куда-то ему за спину.
   Ник обернулся и увидел идущего к ним представительного если не сказать толстоватого, господина в котелке, костюме тройке и с тростью в руках. Судя по тому, как он виртуозно ею помахивал, трость нужна была только для солидности.
   Подошедший также оценил внешность, стоящих мужчин, пришел к выводу, что просто одетый работник его мало интересует и кивком поздоровался с Федором Артемьичем.
   Директор цирка, ответил тем же, вежливо, но не выказывая подобострастия, и выжидательно уставился на пришельца. Тот слегка растерялся, видимо привык к совсем другому отношению к себе, но быстро взял себя в руки и холодно заговорил.
   - Вы собираетесь выступать в нашем городе,- он не спрашивал, а констатировал очевидный факт. - Тогда необходимо внести, плату за аренду земли и имущества города, - посетитель кивнул в сторону амфитеатра. - А так же аренды сборного помоста для выступлений.
   О, да, мистер Буш нам все объяснил,- Федор был сама вежливость. - Вот собрался ехать в магистрат.
   - Мистер Буш? Это помощник шерифа? - говоривший слегка скривил рот, выказывая свое недовольство. - Вечно он лезет не в свое дело. Платить нужно вовсе не в магистрате, а в конторе ярмарки.
   - Да хоть прямо здесь, - Федор пожал плечами. - Мне все равно, лишь бы получить расписку о внесенной оплате.
   - Вот в контре и получите,- гость который так и не представился почему-то начал раздражаться. - Я надеюсь у ваших, хм, артистов не будет проблем с полицией, - его губы брезгливо скривились. - У нас, ведете ли, спокойный и добропорядочный город, в котором надо соблюдать некоторые правила поведения и еще чистоту.
   - Не будете ли, вы так любезны уточнить,- заговорил стоявший до этого молча Ник. - Некоторые правила поведения необходимо соблюдать только нам по отношению к городу, или также города по отношения к нам?
   - Что?!- пришелиц просто опешил.
   - Я имею в виду, - безупречно вежливо расшифровал свой вопрос док. - Будет ли полиция города защищать интересы работников цирка, если против них будут совершены противоправные действия?
   - Да какое тебе до этого дело?!- лицо господина в котелке побагровело. - Я вообще не с тобой разговариваю!
   - Насколько я могу судить, мистер Карии,- вклинился в разговор, вышедший из-за спины сопящего чиновника, помощник шерифа. - Дело самое прямое, ибо вы в данный момент кричите на юриста и совладельца этого цирка, мистера Ротрока.
   - Лошади уже распряжены и можно их гнать в конюшню, которую вы нам обещали показать,- совладелец кивнул мистеру Бушу. - Тут останутся только три, для выступлений.
   - При ярмарке свои конюшни! - опять возмутился Кари. - И вы обязаны....
   - Мы находимся в свободной стране, - голос Федора стал таким же вежливо ледяным, как и у Ника. - И посему, можем пользоваться услугами любой конюшни, по собственному выбору. Мы идем в вашу контору, или я пойду искать ее сам?
   Чиновник еще раз оглядел всех взбешенным взглядом, развернулся на каблуках и быстрым шагов направился прочь. Он видимо рассчитывал, что хозяину этого балагана на колесах, с ободранными фургонами, придется бежать за ним бегом.
   Но Федор быстро догнал явно непривыкшего к физическим нагрузкам мужчину и молча, шел с ним вровень.
   - Дорогой, что случилось? - к мужчинам с озабоченным лицом, торопливо шла Марья. - Почему этот господин на тебя выз.. кричал?
   - Ни чего страшного дорогая,- Ник улыбался очень естественно,- Но, ты посмотри где мне придется торчать все выступление! - и он показал пальцем вверх.
   - Ёханый бабай, ...- ахнула женщина, рассмотрев хлипкую площадку. - С этим тоже что-то надо делать, - Потом повернулась к помощнику шерифа и извиняясь пояснила. - Ника зовут помогать с установкой арены.
   -Что вы имеете в виду? - не совсем понял мистер Буш. Он еще вчера заметил, что женщины принимают самое живое участие в обсуждение всех проблем. И мало того, что мужчины не выказывали ни малейшего недовольства, так они еще и совершенно серьезно обдумывали высказанные предложения, даже молоденькой племянницы мистера Ротрока. - Сцена хранится, тут под амфитеатром...
   - Да нет, нам не нужна ваша сцена, у нас своя есть, - взмахнула рукой женщина и начала обстоятельно объяснять. - Просто нужно уложить сегменты и расстелить ковер! Для этого нужны все мужчины.А потом уже репетировать, чтобы почувствовать арену.
   - Но, рабочих можно нанять,- улыбнулся помощник шерифа
   - Но им нужно платить,- Марья тоже улыбнулась. - А это лишние траты.
   - Миссис Ротрок, вы умеете считать деньги,- слегка поклонился ей мужчина.
   - Мистер Буш, если бы вы отвечали за все хозяйство этого скорбного дома на колесах...
   - Даже так? - он был сильно удивлен, если не сказать больше.- И расплачиваетесь за все тоже вы?
   - Слава Богу, нет! Для этого есть казначей, а я только пишу список необходимого, - мужчина облегченно кивнул, ну наконец-то все как полагается, но конец фразы вогнал его в ступор. - А потом ругаемся с ним до хрипоты из-за каждого пункта! Но мне кажется, вы опять приехали к нам не просто так,- Марья подумала, что высказывается слишком прямолинейно и добавила. - Хотя мы конечно, всегда рады вас видеть.
   - Хм, да я приехал по делу,- Бушу очень хотелось продолжать беседу закрыв глаза, потому что говорила эта женщина абсолютно мужскими фразами, а с мужчиной вести деловой разговор было бы куда привычней. - Меня попросили узнать, не заинтересуетесь ли вы покупкой двух складных батутов.
   - Заинтересуемся! - Марья не думала и секунды, но потом поспешно добавила. - Если они в хорошем состоянии и конструкция трансформации надежная.
   - Транфс... Чего? - помощник шерифа таки закрыл глаза.
   - Надежно ли они закрепляются после того как их приведут в рабочее состояние, - спокойно пояснила женщина. - Безопасность в первую голову! Прыгать то на них будут Денни с Эни, хотя и мы с Оле можем. А от куда у вас батуды на продажу?
   - Да, собственно не у меня, просто есть у меня родственник,- слово родственник он произнес с заметным раздражением. - Муж, сестры, он дает деньги под залог, вот год назад, под эти батуды и дал, и с тех пор пытается их продать...
   - Ясненько, - женщина явно обрадовалась. - Я так понимаю они цирковые? Можно посмотреть прямо сейчас?
   - А что поедете вы?! И мистер Ротрок с этим согласится?
   - А вот сейчас и узнаем...- миссис Ротрок быстро отвернулась, но помощник шерифа все же успел увидеть насмешливую улыбку, мелькнувшую на ее губах. Буш пошел вслед за женщиной, но остановился шагов за десять, чтобы не мешать выяснению отношений между супругами. Но мистер Ротрок, только кивнул головой, соглашаясь, и даже не подумал выказать удивление.
   - Может возьмешь Денни? - только и спросил он. Но ответила ему свесившаяся с крыши племянница.
   - Дядя! А кто столбы будет украшать? Ты? - заявила она укоризненно. - Тетя Марья и сама и попрыгает, и проверит!
   Тетя тем временем, поднялась по ступенькам в свой дом на колесах и вернулась оттуда, буквально через пару минут со средних размеров свертком, завернутым в чистую мешковину. Мистер Буш как галантный кавалер отобрал у дамы сверток и поразился, что весил он не так мало.
  
  
   Батуты Марье понравились, чего нельзя было сказать о родственничке мистера Буша. Мужчина был даже красив, если кому-то нравятся слащавые лица и блестящие от бриолина прилизанные волосы. Марью буквально передернуло, от его липкого раздевающего взгляда, которым он осмотрел женщину с головы до ног. И таких же липких эмоций, разбавленных гаденькой радостью.
   - Мадам, такая красивая женщина как вы, сразу увидит, какого качества товар я предлагаю,- начал он буквально захлебываясь от восторга. - В убыток себе! Но ради такой...
   - Тут слишком темно, что бы я могла рассмотреть ваш товар,- бесцеремонно перебила его завхоз. - Их можно вынести во двор?
   - О да! - ростовщик был сама любезность, хотя холодность покупательницы начинала его злить, он привык производить на женщин самое благоприятное впечатление. - Но может принести сюда ламп?
   -Нет, тут низкие потолки,- непонятно заявила женщина, предварительно посмотрев вверх.
   Двое дюжих носильщиков, вынесли инвентарь во двор, и стали раскладывать в рабочее положение. Замки явственно скрипели, без надлежащей смазки, но прочно встали на свои места. Женщина внимательно осмотрела оба батута, поцарапала ногтем металлический каркас, и даже понюхала сетку.
   - Ну, что же, - заявила она, - нужно, опробовать их в деле.
   Повернулась спиной к мужчинам, и стала расстегивать юбку. От помощника шерифа, пришла волна разочарования, замешанного на презрении, а от его прилизанного родственника, грязной радости.
   Марья, насмешливо улыбалась, ага разбежался, счаз ты все увидишь! Она аккуратно сложила тонкую юбку, расправила складки юбки-брюк, и получила волну облегчения с одной стороны, и злобного разочарования с другой.
   Сняла шляпку, сложила все на ящик, так к месту стоявший у стены, и легким кувырком оказалась на батуте. И тут же чихнула от пыли, взлетевшей с сетки, фыркнула как рассерженная кошка и начала прыгать, вытягиваясь вверх.
   Батут звенел и облачко пыли все увеличивалось, Марья взлетала все выше и вдруг раскинула руки, прогнулась назад сделав сальто. Подогнула колени, погасив скорость, легко добежала до края и не обращая внимания на протянутую руку Буша, кувырком спустилась вниз с высокого бортика.
   - Ну, что же,- женщина за пару вздохов выровняла дыхание, - А теперь поговорим о цене. Ваши предложения?
   Услышав предложение, она выгнула одну бровь, улыбнулась и весело сказала.
   - Мне нравятся люди с хорошим чувством юмора...
   - Это не шутка, - процедил сквозь зубы продавец. - Отличный товар, надежная конструкция, да это находка для вашего убогого цирка.
   - Если уж вы, хотели сохранить товар в отличном состоянии,- лицо Марьи стало холодно аристократичным, она еще раз окинула взглядом предмет торга и пошла одеваться. - Стоило озаботиться смазкой замков, а также сушкой и чисткой сетки. И не стоит говорить, что за ними очередь стоит! Сколько они в складе провалялись? Год или полтора? - ростовщик злобно глянул в сторону деверя, но Марья продолжала, скривив губы. - Рама облезла и уже начала ржаветь, это что за месяц? И знаете ли мистер, наш убогий цирк обходился без батутов раньше, может обойтись и впредь!
   Она поправила шляпку и вопросительно посмотрела на Буша.
   - Хорошо, какую цену предложите вы,- родственничек скрипел зубами, а от его эмоций пришлось ставить защиту.
   - Я предлагаю обмен, товар на товар, - она, положила сверток из мешковины на край батута.
   - Даже слушать не хочу!
   - Зачем слушать? Мой товар нужно смотреть и щупать.
   - И смотреть не...,- он замолк на полуслове, вытянув шею. Шагнул ближе, и протянув, руку пощупал кружевное полотно. Попробовал скривиться, но натолкнулся на насмешливый взгляд женщины, сжал губы.
   - Я точно знаю, что это брабант, так что говорить о подделке не стоит, - предупредила она
   - По рулону за батут! - выпалил упрямый барышник.
   Марья весело рассмеялась, завернула кружева в мешковину и легко подхватила рулон под мышку.
   - Мистер Буш, не будете ли вы так любезны, договориться о доставке батутов в цирк. Когда вашего родственника, перестанет душить жаба от жадности, и он поймет, что я предлагаю очень хорошую цену, за его лежалый товар.
   - За соответствующую оплату ваших трудов, разумеется, - добавила она подумав.
   - Разумеется, это не трудно будет сделать, - весело согласился помощник шерифа, под зубовный скрежет удушаемого, представивший ту самую жабу.
  
  
  
   За не слишком долгое отсутствие Марьи, место стоянки разительно изменилось. Над уже установленной ареной, застланной толстенным ковром, был натянут канат, между столбами вокруг, провод с лампочками.
   А сами столбы, как корабельные леера сигнальными флагами, украсились цирковыми костюмами. Идея такого украшательства, родилась из попытки просушить отсыревшие в сундуке 'русские' сарафаны.
   Те самые пестрые и аляповатые, два из которых пошли на смешной костюм для Ло. Непорядок с костюмами заметила Ая, позвала Эни, с нею прибежали Фен и Стаси и все вчетвером они решили спасать реквизит - на манер того, как вешают для украшения стен японское кимоно, вместо плечиков, вставляя в него ровную палку. Столбы показались девушкам очень подходящим местом, никому не мешает и ветерком сушит.
   Потом оценив унылые до этого столбы, ставшие празднично нарядными, кинулись перерывать остальные сундуки в поисках подходящих для развешивания нарядов.
   Федор, вернувшийся как раз к завершению работ, только всплеснул руками и даже открыл рот, чтобы накричать на рацонализаторш, но потом присмотрелся и махнул рукой.
   У фотофургона Джоди уже стояли первые посетители, кое-кто боязливо поглядывал на павильон с ящерками, откуда доносилось громкое и какое-то старательное шипение. Причем в шипение на три голоса время от времени вплеталось подмяукивание.
   Женщина в недоумении послушала, а потом постучала в стенку фургона, и странная какофония тут же прекратилась.
   'Невс, ты там?' - спросила она по внутренней связи, не задерживаясь у фургона.
   'Та-у-м, я та-у-м!'
   'Ты хоть бы проверил кто рядом! Там у фермеров шляпы уже над головами парят, от вашего хорового шипения'.
   'Ну и по-у-думаешь! Они уже научились прау-увельно шипеть, так что я по-у-шел!'
   - ' Фермеры?!'
   - ' Ящерицы!!!!'
   -'А что до этого они не умели?'- изумилась Марья, но ответил ей Сонк.
   - Мы тут с ребятами посовещались, и решили сделать с ними номер,- объяснял молодой индеец. - Обсудили что и как, и пошли репетировать на арену, а там уже пацанва налезла. И прогонять их ни смысла, ни возможности, сама знаешь. - Женщина кивнула, еще бы ей не знать, заползут опять, хоть что делай. - Ну, вот ребята по тумбам лазят, и шипят слегка, для полноты образа, а эти критики доморощенные давай обсуждать, что, мол, языки у них розовые и не солидные, и шипят тихо, не страшно совсем...Ребята расстроились, ну вот и решили: пусть Невс поучит их шипеть.
   'На-у-шли играющего тре-у-нера! Мряв!' - вклинился Невс.- 'Мо-у-жет их и мяу-укть научить?'
   - 'А тебе, что влом? Кому еще их учить? Нам что ли?'
   -'Мнууу, вы научите...'
   - Как съездила? - поинтересовался только, что освободивший арену Ло.
   - Отлично! Батуды скоро привезут,- отрапортовала Марья
   - Батуты?
   - Батуты...
   - Батуты!!!!
   - Ребята, у нас, что эхо завелось между фургонов? - делано удивился Сонк.
   'Уши у вас завелись торчащие из всех углов', - кот помолчал и вдруг радостно выгнул спину. - 'Я ни-у ра-у-зу не мяфкнул!'
   - МР-НЯ-Я-ЯФ!!! - последнее прозвучало вслух истошным ором, на который выскочили все, кто его услышал. Народ, не посвященный во внутренние переговоры, стоял, смотрел на ржущую команду, но уже не удивлялся. Правда, косился на посмеивающегося Робина, и на смущенного донельзя кота.
   - Эй, хозяин! Куда, эти бафуды сгружать?!- спас, ситуацию громкий голос из-за фургонов.
   - Сюда! На арену, - выскочил вперед Денни, радостно потирая руки. - Сейчас попрыгаем!
   - Выбивать эти пылесборники будете на пустыре! - Марья, растопырила руки, изображая из себя противотанковый еж и готовясь отбиваться от захватчиков. - А тут я буду тренироваться, мне тоже, между прочим надо арену опробовать.
   - Что, очень пыльные?
   - Год в складе простояли, ни разу не проветренные,- пояснила ситуацию завхоз. - Так что лучше бы их почистить сначала.
   Батуты установили на пустыре, в непосредственной близости от кухонного фургона и молодежь безропотно взялась мыть и чистить реквизит.
   А Марья, быстро переодевшись, прогнала свою программу с лентой, под слышную ей одной мелодию, которую прямо в ухо транслировал Невс. База данных у 'кота' оказалась весьма богатой и разносторонней.
   Женщина замерла в шпагате, под последний аккорд. Застыла на секунду, а потом села по-турецки и начала тяжело дыша, сматывать ленту.
   - Знаете миссис Ротрок, когда смотришь на ваше выступление со стороны, это кажется легко и порхающее,- между ступенями амфитеатра и крайним фургоном - фотоателье, стоял мистер Буш с какой-то дамой. Та смотрела на циркачку с интересом, но без одобрения.
   - Да, - Марья поднялась, просто распрямив ноги. - Никто из зрителей не видит усталости убежавших за занавес артистов. Да это и ни к чему, цирк - это сказка, пусть такой и остается.
   Теперь спутница мистера Буша выглядела удивленной и заинтересованной. В ее чувствах было все же больше удивления, понять бы еще чем.
   - Большое спасибо за доставку, - продолжала между тем Марья. - Николас вас уже ждет.
   - Видите ли, миссис, у нас женой дело именно к вам,- перебил ее помощник шерифа. - Верней у моей жены. И если размер моего вознаграждения будет недостаточным, я доплачу наличными.
   - Э-э-э...- Марья удивленно моргнула, но потом согласно кивнула и предложила. - Тогда возможно мы с миссис Буш пройдем в мой фургон, а вы поговорите с мистером Ротроком?
   На этом и порешили. Гостья подобрала юбки и вслед за хозяйкой осторожно поднялась по ступеням, остановилась, рассматривая комнату.
   - Присаживайтесь, - Марья показала на стул, а сама села на сундук, подальше от гостьи, прекрасно зная, что после репетиции от нее пахнет как от скаковой лошади. - И так какое именно дело?
   - Видите ли, моя сестра похвасталась очень удачной сделкой своего мужа, - несколько скованно начала женщина, слегка краснея при этом. - Дело в том, что наша дочь выходит замуж, свадьба через полгода, - гостья опять замялась.
   - Можно я угадаю вашу просьбу? - решила прийти ей на помощь Марья. - И если я не угадаю, вы меня поправите,- и, увидев согласный кивок, продолжила. - Вы хотите, чтобы фата вашей дочери была и из брабантских кружев. А ваш родственничек уже загнул, эээ запросил за это слишком большую цену?
   - Вы совершенно правы,- женщина с облегчением закивала снова.
   - Ну, что же проблем, тут ни каких нет.
   Марья встала и подняла крышку, на которой сидела, сундук был полон свертков из мешковины. Оказалось, что найти нужный сверток не так просто.
   Сначала попалась легкая ткань желтого цвета в мелкий цветочек. Потом кружева, но красные, потом по очереди, бархат, зеленый атлас и наконец, кремовый атлас с выбитым на нем белым растительным купоном.
   Миссис Буш при виде последней находки судорожно вздохнула. Марья подняла голову и увидела, каким восторгом горят глаза гостьи, ткань и правда была красива.
   - Если вам нравится ткань, то можете взять и ее,- предложила завхоз, шлепая рулон на стол, и продолжила поиски. - Надо отрезать по кусочку ткани и нашить сверху на мешковину, и как я сразу не подумала,- сокрушалась она из недр тканевых залежей, потом радостно фыркнула и распрямилась. - Вот, наконец, то! И почему все нужное находится на самом дне?! Отлично, этот рисунок и побогаче будет, - она резким движением раскатала рулон и подняла ткань над головой, демонстрируя ее на весу.
   - Боюсь, на то и другое у нас не хватит денег,- грустно покачала головой миссис Буш. Она еще раз погладила атлас и вздохнула.
   - Миссис... извините, а как вас зовут? - поинтересовалась Марья, уложив рулон на закрытый уже сундук и присаживаясь к столу.
   - Грейс.
   - А меня Марья, - представилась она в ответ, хотя гостье это было явно мало интересно. - Так вот миссис Грейс, ваш родственник мне настолько не понравился, и это очень, мягко говоря....
   - Обычно дамы от него без ума,- Грейс улыбнулась.
   - Так, то дамы, а я к ним не отношусь, уж простите за прямоту. - Марья тоже усмехнулась. - Вы ведь уже выделили некоторую сумму денег на покупку тканей,- гостья кивнула в ответ, хотя вопрос был риторическим. - Так вот вы эту сумму и потратите. Тем более что ваш муж нам так помог.
   - Но, это будет в половину меньше денег, если бы вы ....
   - Миссис Грейс,- перебила Марья. - Поверьте, чтобы утереть нос, этому прилизанному типу и вашей сестричке заодно, я готова на некоторые жертвы.
   - Но, мистер Ротрок будет, наверное, недоволен, - она огляделась вокруг, вздохнула, и продолжила. - Знаете миссис Марья, когда муж сказал, что мы с ним едем в бродячий цирк, я ожидала совсем другого. А у вас, это настоящий дом на колесах, детские рисунки на стене, да и все остальное. Но в этом доме, никогда не жил мужчина...
   Марья огляделась вокруг, так как будто впервые вошла в помещение. Светлые легкие занавески, два спальных сундука отделены от основного помещения занавесями того же цвета. Под окном в задней стене фургона, разделяя кровати, стоит высокий комод, с женскими мелочами на крышке. На стене висят несколько шляп и шляпок, на стенной вешалке женская одежда.
   'Оба-на! - подумала Марья, оглядываясь. - Ведь и правда это жилье двух женщин, мужиком тут и не пахнет! Легенду надо корректировать...'
   - Вы совершенно правы,- спокойно подтвердила догадку гостьи хозяйка. - Хотя я действительно миссис Ротрок, но Николас - брат моего покойного мужа, а Дени и Эни, наши племянники. Но в этом неспокойном путешествии, мы решили назваться семьей.
   - Вы и есть семья,- поспешила согласиться Грейс. Она уже была не рада, что высказалась вслух, ну какое ей дело до всего этого? Вот возьмет и обидится эта не понятная так по-мужски себя ведущая женщина. - Я понимаю, что это не мое дело, но понять это могу не только я... И если вы путешествуете с деверем, это же все равно родственник мужчина.
   - Вы совершенно правы, - Марья почувствовала волну облегчения, исходящую от собеседницы и вернулась к прерванной торговле. - Так сколько нужно метров на платье? - увидела недоумение на лице собеседницы и исправилась. - Ядров?
  
  
   - Вот так ребятки, пришла в гости дама и тут же поняла, что мы всем головы морочим,- подытожила свой рассказ Марья. - Так что становлюсь я почтенной вдовой!
   - Да, это лучший вариант,- согласился Ло.
   - И все прекрасно объясняет,- покивал Джонатан. - И твое проживание вместе с Эни в отдельном фургоне, и все прочее.
   - Да, Марья, ты меня удивила,- Ник насмешливо фыркнул. - С твоей-то прижимистостью, и такая благотворительность...
   Женщина посмотрела на Николаса сначала удивленно, а потом грустно.
   - Знаешь, Ник, когда то, мне казалось, что мы понимаем друг друга с полуслова. Но как я теперь понимаю, только казалось, - она подхватила поднос с чашками и пошла в сторону кухни, а над столом повисло неловкое молчание.
   - Что я такого сказал? Я пошутил!
   - Извините господин профессор, - черное лицо Робина было непроницаемо. - Я не знаю, что было между вами в прошлом, но вы не шутите, вы стараетесь сделать больно.
   - Потому, что она неугомонная! Все ей нужно, все она гребет в кучу! - Ник разозлился.
   - И что из того что она сгребла, нам не пригодилось? - поинтересовался Гари. - Как я заметил, свежий хлеб ты очень уважаешь, да и все прочее.
   - А парус, этот нам зачем?!- подумав, нашел аргумент Ник ведь все остальное и, правда, лишним не оказывалось.
   - Парус? - усмехнулся Оле.- Знаешь, если в шкаторины, протянуть веревки из волшебного сундучка наших ящерок...
   - Через что протянуть?
   - Поперек паруса там нашиты полосы жесткие, а в них есть отверстия, для веревок, парус поднимать. А чтобы отверстия не рвались, в них вшиты металлические кольца - шкаторина, это и называется,- пояснил завзятый яхтсмен Оле. - Так вот веревочки те, тоже волшебные, если там почему-то постучать коготками, они становятся жесткие как стальные пруты. А если завязать узелок, то сгибаются в этом месте.
   - Погоди, это Кианг вон те скобы приклепал для этого? - обрадовался собственной догадливости Сонк, тыча пальцем в один из фургонов.
   - Для этого. И когда мы выедем на Великие равнины, и тени там не найдешь, этот пляжный тентик, натянутый между двумя фургонами, нам ой как пригодится. А ты Ник можешь им не пользоваться.
   'А если нанопленку на него накинуть, по мряу, верху, то и не промокаемый и энерго-м-мя, заряжающий' - дополнил рационализацию Невс, изо всех сил стараясь не подмяукивать, и временами ему это удавалось.- 'А еще ночью на нем будет конденсироваться вода'.
   Робин вздрогнул и заоглядывался, выискивая говорящего кота, за что ту же получил замечание, но расстроиться не успел. К столу подошел Дени, положил лист бумаги с нарисованной на нем схемой и заявил:
   - Мы тут с ребятами подумали, и решили, что выставочный павильон нужно сделать по-другому.
  
  
  
  енщина вздохнула и улыбнулась очень сладко. - Спровоцировала, потому что она похожа на твою мать! И это вовсе не фигура речи. Такой же самоуверенный танк, считающий, что ему дозволено все.
   - И что же недозволенного сделал моя мать? - Ник искренне вознегодовал.
   - Ну, например, открыла счет с кругленькой суммой на нем, на имя невесты сына. Показала счет сыну, а когда этот придурок поверил, причем беззаговорочно поверил, что его любимая взяла эти деньги, быстренько счет аннулировала,- Марья говорила совершенно равнодушно, все чувства за столько-то лет, перегорели. - Подлость, ой нет! Это просто тактический ход, ведь маменька о сыне печется...
   - Мама потом очень сожалела, - Николас отвел глаза, и все поняли, что он прекрасно знает, о чем речь.
   -Сожалела? Только вряд ли о сделанном, а вот о потере деловых партнеров вполне могла сожалеть, такие потери... - женщина опять зевнула. - Надеюсь, мы все вопросы прояснили, и закроем, наконец, дверь в прошлое?
   - Вот чему я действительно рад, так это что стажеры заняты, все трое, вынес вердикт Ло.
   В комнате повисла неприятная тишина, на Ника никто не смотрел.
   - Ладно, меня там тохи ждет, для проведения эксперимента,- Марья фыркнула и попыталась пошутить. - А то тут пылью со скелетов, столетней давности всю засяпали.
  
  
  
   На ужин всех собрали в приказном порядке. Молодежь отговаривалась кучей работы и пыталась схватить пирогов и наделать бутербродов, но получила по рукам и теперь с недовольными лицами быстро ела.
   - Эни, вы куда так торопитесь? - хмуро поинтересовался Ник.
   - Дядя, да у нас столько работы! - Эни принялась быстро сооружать бутерброды.
   - На всю ночь хватит,- добавил Дени.
   - Да, очень много желающих сделать портреты,- застенчиво подтвердил Джоди.
   - Ой, Марья! Вечером приезжала Абигейл с женихом, фотографироваться! Она в зеленом платье отглаженном, и с прической! Мы им с десяток фотографий сделали.
   - А жених этот все Эни пытался деньги всучить за платье, а она отказалась,- сдал сестру Дени.
   - Да, я ему объяснила, что за подарки денег не беру!
   - А он так и не понял, как девушка может отказаться от такого платья,- тихо подтвердила сестренка Ю.- Или денег за него.
   - Мне что вокруг цирка в нем гулять? - возмутилась чужой непонятливостью девушка.
   - Шен, Фен, вы яблоками не объедитесь? - поинтересовался Оле. - Народ скоро с мешками приходить будет.
   -Нет! - ящерки весело закивали головами. - У нас-с-с, три ш -шелудка.
   - 'Бездо-у-нных',- внес уточнение Невс, который в это время, изучал бараний бок в клетке у Потапыча. Медведь уже смерился, что этот рыжий наглец, съев свою порцию, подъедает и его ужин.
   - 'У тебя хоть и один, зато дна в нем не наблюдается'
   - 'У м-няу другая си-у-стема усваивания то-у-плива',- просветил всех его слышащих биофаг.
   - 'Безотходная, ага'
   - Знаете, как их все стараются рассмотреть,- Сашка искренне радовался успеху чешуйчатых.
   - Да, особенно когда их тюнинговали, цветными полосами, - добавил Дени. - Но грим им в руки, давать нельзя, сильно увлекаются.
   - Зара, а у тебя как дела? - Марья в последние два дня видела ее исключительно за столом. - Много посетительниц?
   - Как обычно, то никого, то в очереди стоят, - цыганка пожала плечами и улыбнулась, кивнув на чешуйчатую парочку. - Но конкуренции с этими, я не выдерживаю. Сначала смотрят на них, потом идут ко мне, и уже без яблок.
   - Федор Артемьи, а почему вы так улыбнулись, насмешливо, когда Эни про платье сказала? - поинтересовался Джонатан, когда молодежь с тарелками бутербродов ушла на ночные работы. Трое черных братьев тоже ушли в свой фургон, о чем-то тихо разговаривая.
   - Да вот, странно это, молодая девушка равнодушна к платьям,- он вздохнул и сложил руки на груди. - Хорошо, что большой город всего один будет по дороге, а то не миновать бы вам не нужного интересу.
   - Но почему?!
   - Не понятные, вы ведете себя не как все...
   - В чем это выражается? - аналитик решил докопаться до истины. - Мы же стараемся не выделяться.
   Яков улыбнулся, а Изя ехидно хмыкнул и изрек - 'Таки совсем!'
   - Во всем! Цирк в город приехал, и примы селятся в гостинце, а не в фургонах обретаются. После представления, одеваются в наряды, и в ресторацию обедать. Актерки с кавалерами знакомятся, чтобы весело отдохнуть....
   - И таки вы все не такие, гордые, нос к верху, - попытался сформулировать старый музыкант.
   - Ну, ходить на полусогнутых мы не сможем, это точно,- пожал широкими плечами Оле. - Не приучены.
   - Таки я про то!
   - То, то к нам как в бордель все лезут,- скривилась Марья.
   -А номер твой, с лентой, на фермах показывать не надоть! - Федор ткнул, пальцем в завхоза. - Неприятностей огребешь, и скажут сама мол виновата!
  
   Старые артисты разошлись спать, Таня ушла в свой фургон, тихо пожелав всем спокойной ночи, и за столом остались только ходоки и Робин. Они тоже собирались уходить вместе со всеми, но Сонк, жестом, попросил их остаться.
   - Ко мне индейцы подходили,- вздохнул парень. - Они тут в универе учатся на юридическом. Все такие при костюмах и шляпах.
   - Погоди, а разве индейцев в универ принимают? - опять заинтересовался Джонатан.
   - А почему не должны? - удивился Робин.
   - Видишь ли, у нас не принимали, ни индейцев ни темнокожих,- осторожно пояснил аналитик. Скрывать это от Робина он не счел нужным. - И очень долго не принимали.
   - М-да, - Робин явно разочаровано покачал головой, но начал все же объяснять. - В университет принимают всех. Если у тебя есть деньги на оплату учебы,- начал перечислять Робин. - Поступив учиться, нужно соответствовать требованиям университета. Одеваться хорошо, и по-европейски...
   - Ага, дрес-код!
   - Говорить только на английском в присутственных местах, и если поблизости есть хоть кто-то. Вести себя сообразно законов...
   - И куча всего прочего,- фыркнула Марья.
   - А так как данные требования для большинства не исполнимы, чисто финансово, то все остальное просто декларация, - подытожил Джонатан.
   - Чего просто? - не понял Робин.
   - Вроде и можете учиться, но вот фиг у вас это получится,- перевел Оле на 'армейский'.
   - И никто не виноват,- подытожил Гари. - Практически, как и у нас, было, только замаскировано.
   - Нет, здесь, все же есть люди, кто учится, и может себе это позволить, а не полный запрет,- помахал рукой аналитик, потом обратился к Сонку. - Так чего они к тебе подходили то?
   - Я не понял. Сначала похвалили, мол, красиво выступаю, а потом попытались мне форменный допрос устроить, кто да откуда, да как в цирк попал...
   - И как выкрутился?
   - А ни как, челюсть выпятил и в глаза им уставился. Ну и волну погнал, насмешливую,- индеец, пожал плечами. - А кто они такие, чтобы я им отчитывался?! Только вот странно они на меня смотрели, и так, и эдак, один даже с боку заглянул в профиль...
   - В фас и профиль? - Робин насторожился. - Так преступников рисуют.
   - Или сличают знакомые лица, - наконец вступил в беседу Ник. - На кого ты можешь быть похож Сонк?
   - Вообще то дома мне все уши прожужжали, что я похож на своего пра, пра, он был шаманом Далеко Летящая Птица звали,- парень почесал в затылке. - Правда фото старое и черно-белое, и он на нем, постарше...- за столом послышались смешки. - И ничего смешного. Я прогнал фото через программу, почистил, моложе сделал, цвета добавил, и на рабочий стол вывел. Так меня начали спрашивать, где я в таком прикиде фоткался...
   - А если тут тоже есть такой человек, то ему сейчас, - Джонатан задумался на пару мгновений. - Лет тридцать и если так, то ваше сходство станет проблемой.
   - Может и станет, когда мы на индейские территории въедем, - Ло потянулся. - Но как сказал кто-то из великих, давайте пережевывать неприятности по мере их поступления. А если они еще к тебе подойдут, расспроси у них что там за порядки. Или меня позови для разговора.
   - 'Когда они уходили, сказали, что ты говоришь, на лакота как-то странно',- доложил Невс.
   - Опять странно!
   - Рехнуться можно!
   - А что удивительного? Язык меняется со временем.
   - Да уж, теперь я почти все понимаю,- согласился Робин. - Но только потому, что вы стараетесь говорить понятно.
   - Ребята, а пошлите спать! - зевая так, что щелкнули суставы челюсти, предложила Марья. Встала сняла с головы полотенце, встряхнула и пошла вешать, на веревку.
   - Ой, а что это у тебя с головой? - поинтересовался Оле.
   - А что? - женщина быстро ощупала голову.
   - Да, с волосами!
   Марья схватила короткую прядь надо лбом, оттянула, сколько смогла и скосила глаза вверх.
   - Скажите, что мне это кажется,- попросила она как-то обреченно.
   -М-ря-УУУУ! - любезно подтвердил кот.
   - А что очень красивый цвет...
   Женщина бегом кинулась к зеркалу в фургоне, включила фонарь, и потрогала пряди.
   -Отличный цвет, - прокомментировал стоящий в первом ряду 'зрителей' Ло. - Пепельный.
   - Седой! - окрысилась Марья.
   - А затылок почти белый, - 'утешил' женщину швед. - И парик все время одевать не нужно
   - Но, я поостерегусь мыть волосы ТАМ,- сделал вывод Сонк. - А то вдруг стану в полоску.
   - А ты что тоже крашеный? - съехидничала Марья.- Вот уж не думала бы.

   Глава 13
  
  
  
  
  
   ----- Поднос с очередной партией грязных чашек чуть не выпал из рук завхоза.
   - ШО, ОПЯТЬ?!!
   Оле вынул зубочистку и начал демонстративно ковыряться в зубах, не хорошо посматривая на Дени. Ло сложил руки на груди и прищурил один глаз. Почему-то всех посетило чувство, что смотрит он через прицел. У дядюшки Ника от возмущения не нашлось слов. Джонатан и Гари просто улыбались, очень ласково, а Сонк старательно делал вид, что он тут и ни причем.
   - Спокойствие, только спокойствие! - выставил перед собой раскрытую ладонь Дени и слегка попятился. - Дело то житейское...
   - Слышь, Карлсон, на крыше фургона пожить не хочешь? - поинтересовался Гари, тоном таким же ласковым как его улыбка.
   - Господа! Пусть молодой человек все же выскажется,- внезапно поддержал начинание молодежи подошедший Федор.
   Образовавшийся как из ниоткуда Кианг молча кивнул, соглашаясь. На заднем плане топтался Сашка, девочки видимо были заняты в фотостудии, потому, что сразу после обеда убежали вслед за Джоди.
   - Послушаем, куда ж мы денемся, - улыбнулся Ло, и уже обращаясь к парню, предложил.- Присаживайся юное дарование и излагай.
   - В общем, вот,- Дени ткнул пальцем в чертеж. - Значит, жилые вагоны имеют две двери, со стороны водителя и посредине, и три окна, два в стенах и одно сзади.
   - Ну, сзади положим тоже дверь,- внес поправку Федор.
   - Не было бы там двери, то мистер Кианг, лягнувшись, торец фургона вывалил бы,- поддакнула Сонк.
   - Да, залипла она пополной, небось, со дня постройки не пользовались? - это был вопрос к Федору, и он согласно кивнул.
   - Надобности не было.
   - Кхм,- кашлянул докладчик, привлекая внимание слушателей. - В том фургоне, где у нас павильон и боковая дверь заблокирована и второе окно забито. А стой стороны, где извозчик сидит, неудобно смотреть посетителям. Там эта палка торчит и...
   - Это не палка это дышло! - влез Сашка.
   - Да хоть кашляло! Там по одному человеку только можно подойти! А если бы мы повернули все, так что бы в среднюю дверь можно было смотреть, стало бы удобней.
   - Хм, а если это кашляло снять? - Джонатан вопросительно посмотрел на Кианга. - Дышло то есть.
   -Не, там еще сидение водилы, а его не особо снимешь,- замотал головой Дени, мы смотрели.
   - А стоит ли огород городить, из-за одного города? - засомневалась завхоз. - Да и перестановку делать уже поздно.
   - Вот если бы в грузовой фургон их переселить, под заднюю дверь,- попытался довести свое предложение до слушателей, Сашка.
   - В грузовых фургонах крыша однослойная, в них жарко будет,- Ло, задумчиво почесал нос и добавил многозначительно. - Хотя...
   - Но, но! - Федор буквально взвился, чувствую подвох, - Вы сначала в этом фургоне, все стены потыкали гвоздями, теперь за другой приметесь?!
   - Вот если честно, то кухня сейчас маловата,- Марья проигнорировала замечание содиректора. - Особенно когда попкорн делаем, а там вот где окно уделано, можно поставить сундук-водогрей и мыться спокойно.
   Ее мысли вслух тоже проигнорировали, хотя и покосились с явным интересом, уж больно узкая была та выгородка, где сейчас стоял агрегат.
   - А у них, палатка с микроклиматом? - Джонатан оглянулся на фургон с ящерками. - Смотрите, посетители разошлись, так не пора ли ребяткам поесть? А то нехорошо получается...
   Денни с Сонком тут же кинулись выполнять порученное. Заодно, поплотнее задернули занавес, уже повешенный чернокожими братьями. Надо сказать, что фургонов в цирке было более чем достаточно, и отгородить арену и соорудить небольшой прямоугольный дворик.
   - А что такое этот мирак... как его?
   - Это техника такая, она делает летом прохладно, а зимой тепло. Называется кондиционер.
   - А тьфу на вас час от часу не легче! Понапридумывали слов, и не пойми, о чем говорите! - Федор недовольно передернул плечами.
   Палатка оказалась с микроклиматом, а идея получить отдельное жилье очень порадовала Фен и Шен.
   - Сачем с-с-ставить палатку отдельно? - удивился Шен
   - Нужно фс-с-се, в нее поставить! - поддержала его Фен, и, видя, что их не понимают, дуэтом пояснили. - Наш-ш-шу выставку, в наш-ш-шу палатку.
   - Гвоздями к стенке? - резонно усомнился Гари, выразив в прочем сомнение за весь коллектив. - Не жаль стенки дырявить?
   - Фургон так не жалко, а палатку значит жалко?!- забухтел возмущенно старый директор.
   - С-с-сачем? Стены приклеют.
   - А раньше вы сказать не могли?!- двое чешуйчатых, совершенно человеческим жестом развели руками.
   - Ну, раз так, - сдался старик, соглашаясь, но не удержался и все же подколол. - Только вот в этом фургоне все стены то дырявые остались.
   - А мы их сремонтируем, купим обоев, заклеим, и вся не долга,- улыбнулась завхоз, потом обратилась к ящеркам. - Только ваш сундук, оставим, в кухне, там к нему доступ лучше.
   - Сс-са. - согласно закачали головами чешуйчатые члены коллектива.
   - А как же с дверью? - нашел новую неувязку Сашка. - Там дверь шире, она же грузовая, мистер Кианг уже сделал решетку, а теперь она узка будет.
   - Знатная решетка! - одобрительно покивал Федор.
   - Дядя Изя, говорит посетители, сначала решетку разглядывали, и восхищались все, даже мальчишки! - поведал Сашка. - А только потом внутрь смотрели.
   - А Изя что там делал? - не понял Ник.
   - Так он с Булькой за посетителями приглядывал, что бы не баловали.
   - Можно ведь еще одну половинку сделать? Поуже и не с драконом, а так с листиками какими ни будь. - Оле вопросительно смотрел на Кианга.
   Тот, молча, степенно кивнул, хотя все поняли и почувствовали, что кузнец неимоверно доволен.
   - Бог любит троицу, как говорят русские.
   - Любит или нет, а это уже последний раз переезжаем,- Ло многозначительно покивал. Так что уж давайте окончательный вариант продумаем.... - Кианг, так снять дышло, с этого фургона тяжело? - повторил вопрос Ло.
   - Нет,- качнул головой кузнец. - Но часто это делать не стоит.
   - Часто ни к чему, но сегодня и, правда, нужно снять, - кивнул Ло.- Либо дышло снимать, либо фургоны переставлять, оно же поперек прохода торчит как шлагбаум.
  
  
   До представления, удалось полностью расчистить пол грузового фургона, возможно, сделали бы и больше, но бдительный Федор разогнал всех отдохнуть перед работой.
   Представление прошло без особых происшествий, если не считать таковой, выходку Невса. Биофаг обеспечивал звуковое оформление почти всего представления, зрителям естественно казалось, что играет музыкальная машинка, а не залегший за барьером кот.
   Музыку, подобрали хоть примерно знакомую этому времени, адажио из 'Кармен', 'Вальс цветов' Чайковского, 'Пасодобль' для выступления с лентой. Вот именно на выступлении Марьи коту, видимо, стало скучно, если конечно это понятие применимо к инкому.
   Добросовестно внося шумы и шорохи, присущие довольно заезженной пластинке, Невс устроил неожиданный повтор мелодии, изобразив перескочившую иглу.
   Не ожидавшая подобной подлянки Марья, сбилась с шага и лента, выброшенная высоко вверх, упала не в протянутую руку, а на доски арены.
   Если бы кто-то из зрителей заглянул за занавес форганга, сразу по окончании номера, он бы увидел странное зрелище. По двору бегала циркачка, с веником в руках, а перед ней несся рыжий кот, то прыгая как заяц, то бегая на передних лапах.
   Женщина все время повторяла команду 'ко мне' и кот корежась и упираясь, ее выполнял, после чего гонка начиналась снова. По пути к кошачьей заднице, веник прошелся по хохочущему китайцу и спине не менее веселого шведа.
   - Все Марь, все,- поймал мстительницу в охапку Ло, - Тебе выступать через десять минут, пора переодеваться. - А ты Весельчак У, думал бы прежде чем такое творить, да еще на представлении.
   Кот сидел, растопырив уши и втянув голову в плечи.
   - 'Ме-няв, Васькой обо-у-звали...'
   - 'И что?' - Ло перешел на внутреннюю связь.
   - 'Падлючисть-мря, сработала...' - кот даже отвечал как-то потеряно.
   - 'Кто даже не интересуюсь',- вступила в разговор пострадавшая. - 'Интересуюсь за что?'
   'За бабочкой прыгнул, а она на манекен села. Он и упал', - излагал Невс.
   - 'Кому-то на голову?' - это уже подключился Гари.
   - 'На ногу, клиентке... И запачкался он...'
   - 'А что тебе от той бабочки нужно было? В ней же и жрать то нечего!' - это был кажется Сонк.
   - 'Я подпрограмму отрабатывал, 'естественное поведение кошачьих в природе'. Фермеры смеялись...'
   Ходоки смеялись тоже, а Робин в первые понял, как трудно удержать лицо бесстрастным, во время таких перепалок.
   'Мне интересно одно, почему твоя подпрограмма для подлянки выбрала меня?!' - никак не могла успокоиться Марья.
   - Мряу-у-у-у! - биофаг, пожал плечами, и развел лапами.
  
   После представления выяснилось, что Дени со товарищи, были ох, как правы. И не зря корячился Кианг, откручивая гайки в креплении дышла, если бы все осталось, как было, то, убегая со сцены, поубивалась-бы половина артистов. И переломала бы ноги половина публики, возжелавшей рассмотреть ящерок поближе.
   У фургона с ящерицами выстроилась очередь, и пришлось в срочном порядке организовать пост, из двух Джейков, что бы помогали дамам подниматься и спускаться по ступенькам.
   В результате, получился тройной аттракцион, - решетка с драконами, ящерицы и два почти одинаковых здоровенных черных мужика, в белых перчатках. И к концу вечера, Киангу трижды предложили сменить место работы и остаться в городе, причем сулили златые горы.
   Чернокожих братьев сманивали работать швейцарами, дважды в ресторанах и трижды в гостиницах, главным условием была работа в паре.
   Двое джентльменов успели поругаться из-за решетки с драконом, которую решили купить почти одновременно, прежде чем узнали, что она не продается.
   Меньше всего предложений поступило на счет 'Яшпериц Комодо', оно было всего одно, от директора музея естествознания местного университета.
   Причем он даже не скрывал, что одну особь собирается вскрыть на предмет сравнительной анатомии с крокодилом, с последующим изготовлением чучела. Ну, а вторую так и быть поместить в клетку и эсперементировать на экстремальные условия выживания. Выслушав холодный отказ Николаса, жутко возмущался и обозвал профессора тупым и безграмотным.
   Невс не поскупившись, отправил два десятка автономных модулей типа 'блоха' окропить щегольские ботинки вивисектора, едким составом. За что был тут же прощен и помилован. Хозяина ботинок вскоре, ждала маленькая приятность, множество крохотных дырочек, прекрасно улучшающих вентиляцию обуви.
   Брожение зрителей, прекратил Федор, одетый в костюм шталмейстера, он поднялся на пару ярусов амфитеатра и зычным, хорошо поставленным голосом, принес извинения уважаемой публике, за временные неудобства. Предложив всем желающим прийти завтра днем, и посмотреть на рептилий совершенно бесплатно.
   Команда по благоустройству уже готовилась к ударному ночному штурму, потому как поутру, появятся посетители. Может и не самого утра, но вести такие работы под взглядами вездесущих мальчишек было чревато.
   Поужинали быстро и практически молча, поблагодарили повариху и извинились, за то, что сегодня дежурных не будет. На что Таня, хмыкнула и выразительно посмотрела на троих братьев сидящих рядком, Джоди и девочки собирались делать фотографии, юная китаянка к радости столь же молодого фотографа, оказалась великолепным ретушером. Видимо владение пером и кистью, была в крови у этого семейства.
   Куб палатки предварительно обвязали запасным канатом, несмотря на это более не удобный груз трудно было представить. Но как только палатка развернулась внутри фургона, ящерки влетели в нее с такой скоростью, и таким радостным шипением, и свистом, что людям стало стыдно.
   Никто не подумал, как трудно подросткам чужой расы среди непривычного мира и эта их палатка единственный знакомый уголок, где можно отдохнуть и попытаться почувствовать себя дома.
   Демонтаж 'клетки' прошел на диво быстро, видимо сказался опыт двух предыдущих перестановок. Что бы закрепить сетку с 'листьями' ее просто прижали к стене палатки, после чего Шен уселся на полу у стеклянного 'банта' и принялся стучать по нему когтями.
   С потолка, и пола потянулись навстречу друг другу гибкие жгуты, и через пару минут палатку перегораживал эдакий забор из ставших жесткими жердей. Картина с изображением заката в пампасах прилипла к жердям, так же успешно, как и сетка к стенам.
   Но Шен на этом не успокоился, его острые коготки, до этого спрятанные в подушечках пальцев, на манер кошачьих, перескакивали с одного жгута на другой.
   Цокотом заглушая тихий шелест, так похожий на родной и привычный ходокам, звук работающей сенсорной панели. Стены палатки между тем покрывались объемным изображением лиан и листьев.
   Пол палатки, взбугрился, приобрел вид коряги, остановил трансформацию, как бы раздумывая, и вытянулся в удобно изогнутое бревно. Бревно обросло корой и колючками став похожим на лежбище йога.
   - Ох, не хрена же себе! - очень по-профессорски высказался Ник. Он первым вошел в палатку, и непроизвольно остановился.
   - Не спи в оглоблях! - Ника подтолкнули комодом. - Думаешь так легко эту дурынду вверх толкать? - возмутился Оле и пораженно смолк, озираясь, кашлянул и поинтересовался. - Это что за апгдейд такой?
   - Это сис-с-стема маскировки,- Шен задирал нос к потолку и раздувался от гордости. - Только внутрь.
   - Аба-лде-ть...- Марья вытаращила глаза, попыталась трогать листья, вполне на вид объемные, покосилась на бревно с шипами, ткнула в него пальцем и заинтересовано спросила. - А это что за гибридный кактус?
   - Грибов, на нем нет,- открестился ящеренок, на всякий случай все же осмотрев свое творение. - Это прос-с-сто кактус. Разве не похош-ш?
   То, что не похож, добрые люди разъяснили ему очень быстро, и даже продемонстрировали на примере, потыкав в живописное полотно, где среди прочей 'солянки' торчала и пара кактусов. Потом те же люди, задались довольно другими вопросами. Во-первых, на хрена они тащили сюда этот комод? Хорошо хоть отказались от переноски, сундучар, работающих кроватями, но и комоды пришлось отковыривать от стены! Что и говорить качественно плотники работали, гвоздей не жалели.
   Во- вторых, зачем в стене приклеили эту сетку с помятыми тряпками, ведь полное убожество, на фоне качественной голограммы. Нет тащить комод назад никто, и не подумал, принесли, так принесли, но сбегать, становить демонтаж второго вызвалась Марья.
   Она никому бы, не призналась, что просто хочет полюбоваться игрой мускулатуры, на полуобнаженном торсе Кианга, который казалось без напряга, выдирал клещами, длинные гвозди из досок.
   Оле поднял руки собираясь сдернуть маскировочную сетку, но его остановил голос Джонатана.
   - Я бы сделал на оборот,- аналитик стоял, привалившись плечом к косяку двери, спокойно и без восторгов оценивая богатство оформления. - Сетку надо оставить, а вот все остальное, подогнать под нее.
   - С-с-сачем! - буквально зашипел Шен, ему так понравился восторг исходивший от людей и вдруг...- Так крас-с-сиво!
   - И, правда, Натан,- поддержал юного художника Оле. - Отлично же получилось.
   - Слишком, красиво и слишком отлично,- согласился невозмутимый критик. - Но, понимаете это убо... эта декорация, плохая конечно, но уместная. Она вписывается и не вызывает вопросов, а как это у них в темном фургоне такая красота растет?! Вот идите сюда и представьте, что вы зрители.
   Если бы в этот поздний час, кто-то посторонний наблюдал за освещенной дверью фургона, на следующее утро этот несчастный мог отправиться только в два места, к психиатру или в церковь. В оба места на исповедь.
   В освещенном прямоугольнике появилось два силуэта, высокого плечистого мужчины и вставшей на задние ноги ящера. Ящер сел на хвост и горестно зашипел, а мужчина вздохнул и утешающее потрепал его по плечу.
   - В общем, так, сейчас займетесь дверью,- аналитик кивнул на сверток, брошенный им на пол. - А переделывать стены будешь завтра, вместе с Дени ему очень хочется посмотреть, как ты работаешь на своей клавиатуре.
   - С-с-сейчас? - не понял Шен.
   - Нет, сейчас они с Алексом в кухне шторы перевешивают, - объяснил Натан. - Если позовешь Дени, то мальчик за ним увяжется, а ему все это видеть ни к чему.
   - По-ш-ше-ему ?- ящеренок видимо решил докопаться до корней проблемы.- С-с-сашка, умный.
   - Шен, мы же от сюда уйдем,- пояснил резко поскучневший Оле. - И вы уйдете, и унесем с собой наши чудеса. А он будет помнить и тосковать...
   - С-С-СА!!!
   - Согласен, но такова жизнь...
  
   В свертке оказался обычный гамак, его то и пустили на апгрейд дверного проема. Сия профанация высокого искусства вогнала Кианга в такое разочарование и недоумение, что он чуть не уронил себе на ногу решетку с драконом.
   Он не мог понять, как можно в серьез предлагать покрасить веревки бронзовой краской и радоваться при этом 'оригинальному' решению проблемы.
   Потом, правда выяснилось, что это шутка, изводить краску и портить хорошую вещь никто не собирался. Тем более, что веревочная 'решетка' нужна только на пару дней, потом, он Кианг, сделает все как положено и очень красиво.
   Спать разошлись всего-то в три часа ночи, почти детское время. Переоборудованный фургон закрыли, ящерки отправились на водную релаксацию в свой многофункциональный агрегат.
   Тохи, опять принявший вид обычного сундука, прочно обосновался за отдельной занавеской, рядом с кухней. Все уже привыкли им пользоваться, даже черная повариха, перестала, делать отвращающий зло жест, перед тем как зачерпнуть горячей воды. Сегодня ночью на занавеске появился лист бумаги, с корявой надписью на русском 'Помоечная'.
   - Мальчишки, порезвились,- усмехнулся Гари.
   - Вот пусть мальчишки и переводят,- Ло изобразил самую коварную улыбку, на которую был способен. - Да еще так переводят, что бы остальные поняли, почему мы все смеемся,- постучал по стенке рядом с занавеской и грозно прорычал. - Эй, там на помойке! Очередь!
  
   Ночь прошла спокойно. Небольшую свору бродячих собак, решившую написать пару 'писем' соседней стае использовав для этой цели цирковой барьер, с необыкновенным рвением шуганул Невс.
   Чудище с горящими ярко-зеленым цветом, глазами и пастью, сыплющее с шерсти зеленые искры, впечатлило собак так, что они не посмели даже лаять. Изучение биофагом файлов с шедеврами мирового детектива, сильно расширило его представление о прекрасном. Жаль, что оценить его старание и артистизм было некому, цирк спал.
  
  
   На удивление их не поднял с рассветом, ни рев медведя, ни ор Невса, ни ласковый Ло, на тренировку. И даже вкусные запаха с кухни, внесли, всего лишь, некоторое оживление в последние утренние сны, но все же не разбудили.
   С подъемом подсуетился Кианг, начавший стучать молотком, здраво рассудив, что после завтрака, пора поработать. А сбить удобный подиум, из разобранных ремонтных козел, и четырех запасных лестниц, конфискованных под фургонами, бесшумно не получалось.
   Хотя оказалось, спали далеко не все, Шен и Денни уже давно колдовали над оригинальной клавиатурой, пытаясь добиться воспроизведения пыльно-измятого пейзажа. Пока получалось не очень, на стенах проступали пыльные камни, экзотические цветы и песчаные россыпи странного розового цвета.
   - Слушай, - Дени пихнул Шена в бок локтем, ящер дернулся и его коготь поехал вниз по трубке. На стенах проступили крупные завитки рыжей и черной шерсти.
   - С-с-сааа! - Шен клацнул челюстями, у самого уха парня.
   - - Да ладно тебе, чем песок лучше шерсти? - отмахнулся тот и вернулся к не довысказанному вопросу. - А тут нет опции 'по умолчанию' или 'автопилот'? Или 'копировать все', на худой конец!
   - Почему конес-с худой, а не толс-с-стый?
   Денни фыркнул, сдерживая смех, но все же рассмеялся.
   - Учитель Кай, тоже с- с-смеялся, - Шен явно обиделся. - Пош-ш-шему?
   -У нас просто, так говорят,- попытался выкрутиться Дени, но, поняв, что не получится, предложил. - Давай я тебе, потом объясню?
   - Давай, а оп-с-сия ес-с-ть! - от радости ящер даже перестал шипеть. После чего дела пошли на лад.
   За столом, с разложенными на нем коробками грима сидели Фен и Стаси. Фен пыталась кисточкой нарисовать ровную линию у себя на лице, надо сказать весьма непривычном, но все же лице.
   За время совместной с ящерками жизни, люди так привыкли к их внешности, что даже научились различать их мимику. И теперь прекрасно видели, что Фен расстроена, а еще немного злится на свою неуклюжесть.
   - Не переживай,- Стаси погладила подружку по чешуйчатой руке стараясь успокоить. - Думаешь, у меня сразу получилось? Потренируешься, и научишься.
   Фен только вздохнула в ответ.
   Ходоки заглянули на кухню, получили в руки по тарелке с завтраком и отправились к столу. Таня сноровисто раздувала самовар.
   - Стаси, солнышко,- обратился к девочке Ло. - Не скажешь где твой дедушка?
   - Скажу,- Стаси улыбнулась в ответ. - Проверяет на прочность, помост для зрителей. Дядя Кианг его сбил, такой классный с лестницами со всех сторон!
   - И как твой дед его проверяет? - усмехнулась Марья.
   - Сначала тряс, потом поднялся на верх и стал прыгать...
   Отсутствием воображения никто не страдал и поэтому, картина проверки представилась как живая.
   - И чего вы вечно ржете?!- Федор Артемьич, даже покраснел от возмущения. - Да, прыгал! Сколько народу туда взгромоздиться, а кабы оно развалилось?! Беды бы не обобрались, вот уже тогда посмеялись бы!
   - Насколько я заметил, мистер Кианг, всегда все делает исключительно качественно,- осторожно высказал свое мнение Робин. Он все еще несколько остерегался владельца цирка.
   - Доверяй, но проверяй! - Федор, отхлебнул чая. - Хотя, он, конечно, себе на уме, но работник отменный.
   - Федор Артемьич, а если мы сегодня дадим дневное представление? - предложил Николас.
   - И на кой? Да на него придет полторы калеки! - отмахнулся старик.
   - Калеки, это больные люди? - заинтересовалась Фен, на чешуйчатой мордашке, которой уже красовалось три цветные полосы. Тюнингованая ящерка смотрелась ярко и забавно. - Они х-х-ходят только днем?
   - Да, нет,- Федор отмахнулся, а Стаси наклонилась к уху ящерки и тихо зашептала объяснение. Ходоки героически старались не смеяться.
   - С чего вы вдруг решили выступать то?
   - Да, сами все время говорите, что нам надо тренироваться,- пожал широкими плечами Оле.
   - Так какая разница, что тренироваться на арене, что представление давать? - поддержал его Сонк.
   - О Господи!! Репетиция это одно, а выступление, когда один на один со зрителями это же...- Федор посмотрел на сидящих перед ним людей и махнул рукой. - Вот не были вы цирковыми и никогда не будете!
   - Да мы вроде бы и не претендуем, - пожал плечами уже Гари.
   - Ладно, а зрителей где возьмете?
   - Ло может одеть сарафанчик, да взять в руки матюгальник...- внесла предложение Марья.
   - Чего?!
   - Рупор, возьму и пройдусь по ярмарке,- уточнил Ло, укоризненно взглянув на завхоза, ну вот спрашивается, зачем мужика дразнить.
   - И можно заманить зрителя скидками, - развил идею аналитик. - Представление дневное, взрослым билеты по полцены, детям бесплатно.
   - Сдурели! Дык одни дети придут!
   - Эти деточки и так придут бесплатно, отмахнулся Ник. - Уже шныряют.
  
   Народу на дневное представление, вопреки предсказаниям Федора, собралось много. Правда, на одного взрослого, приходились не меньше троих детей, но сидения были заполнены почти все. Попкорн, какой успели сготовить, разошелся в рекордные сроки, так что в накладе никто не остался. Хотя цирковых уже начинало мутить от запаха горячего масла и кукурузы.
   Дневную программу решили сократить, ровно на выступление Сонка с верховым вольтажем.
   Зато опробовали батуты, исполнители остались довольны реквизитом, а зрители в восторге исполнением.
   После выступления народ выстроился в очередь, к серпентарию с ящерками. Денни, со шляпой в руках, взимал плату за просмотр, всего по пять центов, но детям, скидки не давал.
   - Я ужо платил! - возмутился здоровенный неопрятный фермер, с крошками попкорна застрявшими в бороде. - Чей-то ишо платить?!
   - Мистер вы заплатили за представление, и вы его посмотрели,- Денни был очень вежлив. - Причем за детей вы не платили.
   - И тут платить не буду, ить чего удумали! - мужик набычился, его жена и трое ребятишек, сбились в плотную стайку, видимо прекрасно зная норов папаши.
   Вокруг зашумели, фермер с семейством, закрыл дорогу другим желающим посмотреть, и отходить в сторону не собирался. Денни уже совсем решился связаться со старшими по внутренней связи, когда помощь неожиданно пришла от Стаси. Девочка, так и не снявшая костюма, пышное белое платье, которое ей неимоверно шло, стояла на верхней площадке.
   - Мистер, - она лучезарно улыбнулась мужику. - Наши яшперицы очень любят яблоки,- фермер от такого заявления слегка оторопел. - А весной яблоки такие дорогие!
   - Э-э-э...- мужик думал с явной натугой.
   - Дорогой, - его жена робко дотронулась до руки мужа, и протянула ему корзину, которую до этого держал их старший сын.
   - Э-э-э...Три яблока! Сам кидать буду,- заявил, он решительно, потом наморщил лоб, и добавил. - Им по одному, а третье сама съешь.
   Когда первое яблоко полетело в Фен, она приподнялась, собираясь его поймать, но Шен сделал молниеносный бросок, и довольно захрустел лакомством. Фен оглушительно засвистела, приложила братца хвостом по шее, подбежала к самой двери и открыла пасть. Следующее яблоко досталось ей.
   Зрители радостно загоготали и захлопали. Помост перед дверью был заполнен людьми, всем хотелось посмотреть за кормежкой, кто-то попытался отодвинуть фермерскую жену в сторонку.
   - Слышь, ты! - фермер оскалился. - Хочешь смотреть, вона купи яблоки и сам угощай! - он указал пальцем на корзину в руках жены.
   Его предложение было воспринято с энтузиазмом. Корзина в руках фермерши, опустела буквально мгновенно, и кормежка пошла полным ходом.
   Чешуйчатые артисты отработали еще одно представление, ловили яблоки, вставая на задние лапы, перехватывали их друг у друга. Шипели, показывая розовые языки, стучали хвостами, и зрители были в полном восторге. А Дени и Стаси уже начали волноваться, не обожрались бы их друзья с непривычки. Но к счастью корзинка была не столь велика, и как только угощение закончилось, ящерки зевнули вовсю пасть и скрутились компактными клубками. Смотреть стало не на что, посетители побурчали возмущенно, но Дени развел руками, зверюги что с них взять, и потянулись на выход.
   - Слыш, паря,- прогудел низкий голос и Денни даже вздрогнул от неожиданности, он-то думал, что тот буйный фермер давно уже ушел. - Ты того, много денег зашиб?
   Дени показал шляпу, дно которой было закрыто мелкими монетами, фермер хмыкнул, выражая презрение такими заработкоми, и махнул рукой.
   - Пшли, тама маманя, с тещей торгуют,- после слов о теще мужик смешно сморщил нос,- А яблоков мы привезли много, теща их хранить наловчилась... Возьмешь энтим то, скотинки смешны, а вишь, яблока любят, прям страсть!
   Дени не возражал, он поторопился вслед за фермером.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   ГЛАВА 14
  
  
   Как только Дени закрыл дверь в террариум, ящерки прекратили изображать спящие тушки, и выскользнули во двор, через приоткрытые боковые двери. И тут же были остановлены Ло.
   - А ну молодые люди, марш смывать грим!
   - Мы не люди...
   - С-с-с гримом крас-с-сиво.
   - Можно - врасу - высокоразумные существа, то есть,- предложил командир.
   - С-с-са! Не нравитс-с-ся.
   - Вот и будете людьми, но чешуйчатыми. Так что выяснять, вреден ли грим для вашей чешуи, экспериментальным путем не будем,- Ло сурово свел брови. - Марш мыться.
   Спорить они не стали, а наоборот, сорвались бежать, свистя и шипя друг на друга, не преминув по дороге уцепить со стола по свежей булочке.
   Вчера, отгоняя коней в платную конюшню, Сонк и Робин рядом со стоянкой обнаружили булочную. Что очень порадовало население цирка, а булочника порадовал объем закупаемой продукции.
   Определяя в ту же конюшню четвероногих артистов, после вечернего выступления, те же товарищи обнаружили все еще открытое заведение.
   И прикупили в нем, по сильно сниженным ценам, хлебные и булочные остатки.
   Не совсем свежий хлеб, с удовольствием употребил Потапыч, свежий ему и вовсе был вреден, и не оставшийся в стороне Невс. А остальное, попав в горячие объятия духовки, опять стало мягким, и вновь зачерстветь просто не успело.
   Теперь Робин работал поставщиком хлебобулочных изделий, уважаемым покупателем одновременно, и любимым несуном для всей, вечно голодной молодежи.
  
   Пока Марья сняла грим, в 'Помоечную' уже образовалась очередь, поэтому мылась она последней, и получала от процесса максимум удовольствия.
   Она уже надела пушистый халат, и спокойно отдернула штору, раздумывая - сейчас наложить маску на лицо или попозже, ведь грим еще и вечером смывать. В следующую секунду Марье пришлось резковскочить на стоявшую тут скамейку. Мимо нее пронеслись, ящерки, что-то свиснув, то ли извиняясь, то ли требуя освободить дорогу. Причем кто именно свистел, понять было трудно. Крышка тохи захлопнулась так резко, что мелькнувшие под ней хвосты, казалось, прищемит, но обошлось.
   - Резвится молодежь...- пробурчала женщина, сходя на пол.
   -А всякие под ногами путаются,- усмехнулся Ло. Он поставил ногу на ступеньку и рассматривал закрытый сундук-тохи. - Вот чего они туда полезли?
   - И чего закрылись, не понятно,- ответом обоим послужил стук сублимированных отходов, сыплющиеся теперь в специально предназначенную для этого емкость.
   Тохи открылся, в нем замелькали, лапы и хвосты, вода выплескивалась через край, слышался свист и фырканье. Потом два разыгравшихся тинэйджера рванули наружу, потащив за собой пару ведер воды, и Марья опять оказалась на скамейке.
   - А ну стоять! - гаркнула она. - Это что за скачки по головам?!
   Шен и Фен честно попытались выполнить команду. Но на их беду, кто-то из ранее мывшихся неаккуратно пролил на пол мыло, и теперь смешавшись с водой, оно превратилось в идеальный каток.
   - С-С-СААА! - дуэтом завопили чешуйчатые родственнички и полетели прямо на лавку, но завхоза там уже не было, Марья удобно сидела на руках у Ло.
   - Лихо ты меня сдернул,- похвалила она командира, вместе с ней наблюдающего за идентификацией рук, ног и хвостов. - Ты глянь, а грима на них и нет! - ходоки переглянулись.
   - Чур, я первый проверяю! - застолбил очередь Ло.
   Марья собиралась возразить, но вызов по внутренней связи прервал спор.
   - 'Марья к тебе в гости целая дамская делегация'.
   Во дворе стояла миссис Буш, судя по сходству, с дочерью, еще одна молодая девушка и дама в вычурном платье.
   - Миссис Буш,- Марья приветливо улыбнулась, радуясь, что халат закрывает ноги до самых тапочек. Вот и не верь, что все случайности, это хорошо продуманные закономерности.
   Она терпеть не могла длинных халатов, но именно этот почему-то понравился ей с первого взгляда. И с собой, в двухдневный заброс зачем-то потащилаа, а поди ж ты, как пригодился, мужики теперь завидуют и стараются потихоньку взять напрокат, благо халат мужской.
   Девушка, так похожая на миссис Грейс, действительно была ее дочерью Абигэйл, вторая - подружкой Вэнди.
   Дама же оказалась не будущей свекровью, как грешным делом подумалось Марье, а местным светилом от моды, естественно француженкой, мадам Жижиндой.
   Оказывается, вчера миссис Буш приглядела среди увиденных тканей еще парочку расцветок, очень подходящих для ее дочери.
   - И все равно я не понимаю, зачем приходить именно сюда,- мадам Жижинда произнесла это 'сюда', таким тоном, как будто ее привели на мусорную свалку. - Как будто в магазинах и лавках, куда более достойных, нет подходящих тканей!
   Миссис Буш сжала губы, а щеки Абигэйл вспыхнули румянцем.
   - Если маменька, считает, что нужно посмотреть ткани тут, то мы их посмотрим,- у девушки был приятный тембр голоса, говорила она спокойно, но непреклонно.
   - Проходите, пожалуйста,- Марья успокаивающе улыбнулась и повернулась к ступеням своего дома на колесах.
   - Я предпочитаю остаться на свежем воздухе,- провозгласила мадам и приказала Марье. - А ты милочка вынесешь ткани сюда.
   Марья даже не подумала останавливаться и что-то отвечать, она просто перестала обращать внимание на заносчивую модистку.
   В комнате предложила гостьям присесть, а сама, извинившись, ушла за ширму переодеться, все же принимать гостей в халате не особо вежливо. Через несколько минут вышла оттуда в дневном платье, у девушек при виде него, загорелись глаза. Их можно было понять, Люсиль была швеей от бога.
   - Вот маменька, смотрите, какая элегантность фасона, ни чего вычурного и фигуру подчеркивает,- Абигэйл от полноты чувств, приложила ладонь к щеке.
   - Какое убожество! - зашипело от двери. - Ни одной оборки...
   - Вы все же решили присоединиться к нам? - холодно перебила шипение Марья.
   - Здесь мои заказчицы!
   - Неужели? - делано удивилась хозяйка дома. - Если судить по вашему тону, это ваши нерадивые работницы.
   - Да как ты...
   - Мадам Жижинда,- миссис Буш, умела быть суровой, тетка видимо окончательно, достала ее своим снобизмом. - Мы, желаем посмотреть ткани и побеседовать с миссис Ротрок, а если вы решили присутствовать, то попрошу вас помолчать.
   Дама, попыталась притвориться хамелеоном, она сначала побледнела, потом покраснела, а потом пошла пятнами.
   - Помолчать, мне?! Да, я...Я не желаю видеть вас своими клиентками! - мадам, наконец, смогла говорить связно. - Да таких нищих как вы на порог моего салона не пускают! Да если бы не миссис Тейлор...
   На этом дама резко развернулась и вылетела из дверей, забыв видимо, что находится в фургоне. От падения ее спас Ник, слышавший весь разговор по трансляции и стоявший поблизости. Так на всякий случай.
   - Убери от меня свои грязные руки, циркач! - заверещала дамочка вместо благодарности, и, подхватив юбки, унеслась почти бегом.
   - Мама она, правда, больше не появится? - шепотом, но с большой надеждой, спросила Абигэйл. - И можно не шить то свадебное платье, что она предложила?
   - Я очень на это надеюсь, - миссис Грейс, выглядела задумчивой, и если от ее дочери фонило чистым восторгом, то в женщине боролись радость и беспокойство.
   - А кто у вас миссис Тейлор? - решила разрядить обстановку Марья.
   - Матушка жениха. Их семья весьма влиятельна, а покойный мистер Тейлор был мэром два срока подряд, - пустилась в объяснение миссис Грейс. - Да и жених моей Абигайл не последний человек в городе, хотя еще молод.
   Слушая женщину, Марья быстро доставала рулоны ткани и складывала их на столе и крышке, свободного сундука- кровати, так что будущая родственница была на время забыта, а все женщины в комнате, с азартом принялись разворачивать, прикидывать, мять и щупать.
   - Миссис Абигэйл, а рисунка свадебного платья от мадам, случайно нет? - Марью мучило любопытство, что же там, напридумывала 'француженка'.
   - Есть, - девушка полезла в ридикюль, и вынула два сложенных вчетверо листа. Один белоснежный и второй, видимо вырванный из тетради. Развернула оба, но пододвинула рисунок, выполненный с большим мастерством на том самом мелованном листе. - Это от мадам Жижинды.
   Платье предполагалось грандиозным, со шлейфом, кружевами и пышной юбкой, но на взгляд Марьи, дама в него упакованная должна была весить килограмм сто. Вот тогда все это кружевное богатство, было бы, где разместить. А стройную юную девушку, оно просто похоронило бы в своих недрах.
   - Красиво и богато спору нет, - кивнула головой завхоз. - Но фактуру клиентки мадам модистка не чувствует.
   - Миссис Тейлор, наряд одобрила.
   - Аха, а это что,- Марья потянула к себе другой рисунок, и охнула радостно. - Это же надо!
   - Да, это рисовала Вэнди, но нас даже слушать не стали,- девушка сморщила носик. - И мы решили, что сошьем такое вечернее платье.
   - Еще бы не ошибиться, и правильно его скроить,- вздохнула молчавшая, до сих пор Вэнди.
   - Один момент! - Марья, продолжая улыбаться, ушла за занавеску, и вернулась с платьем светло-зеленого цвета, повторяющим почти в точности рисунок. и- Вот это сшито для моей племянницы, но вы можете примерить.
   Девушек не пришлось уговаривать, они упорхнули за занавеску, а две женщины понимающе переглянулись.
   - Я очень боюсь за дочь, - вдруг призналась Грейс. - Жених ее любит, по крайней мере, так кажется, но его матушка...
   - Ее ненавидит, как же ее несравненного сыночка окрутила какая-то чужая девица! - кивнула Марья, заломила руки, и, закатив глаза к потолку, выдала. - Ах, она не достойна!...
   Женщины рассмеялись, но веселья в том смехе было мало.
   - И что бы ни говорила модистка, у вас хороший выбор тканей,- вернулась к делу миссис Буш. - И все что нам понравилось, мы возьмем.
   - Так, так, вот надо узнать цены, а то я так проторгуюсь с вами,- пошутила завхоз.
   - 'Мма-у- рья, к тебе опя-у-ть гости', - доложил Невс.
   - 'При чем тетка еще злей, той, что сбежала!', - уточнил Ник. - 'У тебя, что день открытых дверей?'
   - Матушка, нужно постучать...- прозвучал за дверью хорошо поставленный мужской голос, но его прервали. При звуке этих голосов миссис Грейс побледнела.
   - Что?! Стучать в какой-то балаган?!- женский голос был поставлен не хуже, при чем чувствовалось, что командовать дама привыкла и очень любила этим заниматься.
   Занавеска на двери отлетела в сторону и в комнату буквально ворвалась, богато одетая женщина, с той самой подходящей для свадебного платья, комплекцией. Миссис Грейс побледнела как полотно.
   Молодой мужчина, высокий и стройный, цепким взглядом окинул комнату. Завхоз могла поклясться, чем угодно, что он не пропустил мимо своего внимания ни одной даже мелкой безделушки.
   - Где она?!- дама тем временем озиралась с видом змеи потерявшей, прыгающую у носа птичку. - Я знаю она здесь!
   За занавеской ахнула Абигэйл.
   - Ага! Что я говорила, она с любовником, а ее мать старая сводница! - и дама мгновенно оказалась у занавески, стиснула ее в кулаке и рванула, что было сил. Веревка, не рассчитанная на такую экспрессию, лопнула, и занавеска накрыла женщину с головой.
   Эбигэйл одетая в вечернее платье, как будто сшитое для нее, была необыкновенно хороша. Она смотрела только на жениха, впрочем, он отвечал ей тем же. Миссис Тейлор, наконец, стащила занавеску, при этом перекосив шляпу и растеряв часть шпилек.
   - Любовник! Он, наверное, спрятался под кровать! - женщину сжигала идея фикс и иррациональный гнев.
   Марья сощурилась весьма не добро.
   - Что дамочка, вас молодой любовник бросил? - грубо спросила она и сосредоточилась на посыле, - давай скажи все, что ты о нем думаешь!!!!
   Мужчина сделал жест рукой, но дама буквально взвилась.
   - Да! Он ушел к молодой актриске, такой как ты тварь! А я делал для него все, я одевала его, я делала ему подарки.
   - И продавала драгоценности, которые отец завещал моей будущей жене,- мистер Тейлор, не возмущался, а просто констатировал факт.
   - Нет! Они мои! - женщина вздрогнула, как будто проснулась от дурного сна, и совсем другим голосом спросила. - Ты знал?
   - Да, знал и выкупал все, что ты продавала, - он взглянул на Марью. - Простите, миссис, за некрасивую сцену, но мне нужно было понять, за чем моя собственная мать хочет причинить мне горе. Мы уже уходим, - он крепко взял женщину под руку и повел ее к двери. Оглянулся на невесту и очень серьезно попросил. - Купи это платье дорогая, за любые деньги, и подожди меня здесь, я скоро вернусь.
   - Оставлять эту блудницу в этом, в этом...
   - 'А тетка то больна, на всю голову'
   - ' Там не только голова, но и позвоночник участвует!' - зазвучали по внутренней связи комментарии.
  
  
   Марья, посмотрела на бледную миссис Буш, сжимающую руки так что, побелели костяшки. Встала выглянула из фургона и попросила. - Позовите доктора и пусть он успокоительного возьмет!
   Абигайль обнимала маму, не заботясь о том, что может помять чужое платье.
   - М-да. Какое пиво сваришь ты, такое будешь пить сама... - покачала головой Марья.
   - Ой, это ведь Бёрнс! - узнала строчку Вэнди. - Мне так нравятся его стихи!
   - Он был прав, и не только насчет пива... - очень тихо добавила Абигайль.
   Когда пациентка была напоена успокоительным, и у нее перестали дрожать руки настолько что она смогла взять в руки чашку с чаем, разговор вновь вернулся к нарядам.
   - И так, платье это сшито для моей племянницы Эни, но она его еще ни разу не одевала. Так что продавать его вам или нет решать ей, - Марья, в очередной раз выглянула в дверь и попросила позвать Эни.
   Девушка прибежала очень быстро, Абигейл и Вэнди от изумления открыли рты. Рабочие черные штаны, клетчатая рубаха с закатанными рукавами и коса, подвязанная черной же косынкой на манер пиратской. Руки запачканы черной краской, на носу и щеке пятна того же радикального цвета.
   - Теть Марь у нас же работы полно... - девушка кратко кивнула гостьям в знак приветствия, увидев Абигэйл в своем платье, и восторженно захлопала, а ладоши. - Вот кому такое платье нужно! А идет-то как! Я же Люсиль сразу говорила, куда мне бальное платье?! Нет, ее разве переубедишь. Так что, девушка, дарю! - и не дожидаясь реакции вылетела из комнаты. - Там еще перчатки кружевные лежат, тоже забирайте, - донеслось уже со двора.
   Марья сходила за перчатками, верней трубами из кружев, закрепляющихся на безымянном пальце петлей из атласной ленточки. С ними наряд приобрел утонченную законченность.
   Абигэйл пристально смотрела на себя в большое зеркало, висящее на стене, потом она кивнула головой и пообещала.
   - Уж я сварю свое пиво! И никто мне не помешает!
  
   Коляска с гостями отъехала от цирка, Марья потерла лицо руками, и сама себя спросила,
   - Я надеюсь это все, хотя бы на сегодня?!
   - 'Еще-у на вечер, еще не ве-у-чер, ошибок прошлых мы уже не со-у-вершим - мряв!' - немилосердно гнусавя, выдал Невс.- ' И е-у-сли ты сейчас не вме-у-шаешьс-ся, они ме-у-вшок яблок сожрут!'
   - Они что опупели!!!! У нас пирог с яблоками по плану....
  
   -Это прямое нарушение всех правил и запретов, регламентирующих применение нашего дара. Поэтому как член совета академии я считаю...- ходоки седели в фургоне, закрыв двери, они стирали с лиц грим после вечернего представления и слушали нудный монолог профессора.
   Николас объявил экстренный сбор по категории один, и теперь эту самую категорию озвучивал. Марья слушала равнодушно, а на последнем пассаже безудержно зевнула, правда, прикрывшись обеими ладонями. Зевок пошел по кругу как эстафетная палочка, завершив круг на докладчике. Ник сердито хмыкнул, и обратился напрямую к завхозу.
   - Ты это специально сделала?
   - Что зевнула? Нет, извини, просто устала...
   -Ты специально, посылом спровоцировала эту леди на откровенность?
   - Леди с любовником младше сына...- Оле скривил губы.
   - Да, Ник специально,- кивнула Марья.
   - Зачем?!!!
   - Ты точно хочешь знать?
   - Да я хочу понять мотив.
   - Ну, что же, пси-холог доморощенный, не говори потом... - ж
  
  
  
  
   ГЛАВА 15
  
  
   Ло проснулся от осторожного прикосновения к плечу, открыл глаза и увидел над собой серую размытую фигуру с горящими желтыми глазами. В душе плеснулся иррациональный страх, и серая фигура тут же отпрянула назад. Страх тут же отхлынул, уступая место недоумению.
   - Ты чего? - китаец не понял в темноте, кто из ящерок его будит.
   - Фен больно,- прошелестело в темноте.
   - Так чего ж ты ее в тохи не положил? - Ло вскочил, и кинулся на улицу даже не озаботившись одеться. От ящереныша несло таким беспокойством, что было не до таких мелочей.
   - Закрыто на клюш-ш...
   - А это еще зачем?!- бормотал командир, бегом направляясь к фургону, в котором квартировала чернокожее семейство. - Невс же сторожит всю ночь.
   Подбежав к фургону, он невольно замер, оттуда доносились странные звуки. Кто-то храпел на два голоса, один начинал басовито ворча: 'ХР-р-р' и тут же тоненько подхватывал другой: 'Ми-ми-ми'. И так слажено это звучало, как будто дуэт долго и упорно тренировался. Ло хмыкнул и постучал в дверь, храп как отрезало.
   - Кто там?
   - Я, - очень информативно ответил Ло, спохватился и добавил.- Ключ от кухни нужен.
   Дверь открылась, и на пороге появилось привидение, в воздухе висела белая ночная рубашка на пару с чепцом, а в темном промежутке между ними сверкали белые глаза и зубы.
   - Вы хотите есть? - спросила Таня на автомате. - Я сейчас...
   -Нет, Фен плохо, наверное, яблок объелась,- китаец выхватил протянутый ему ключ и убежал назад.
   - Фен?
   - Отравилась?
   - Обожралась она!
   - Ну, док вылечит...
   - 'А казалось, что все спят! Ага, - изумился Ло мысленно. - Тут вообще до ветру можно сходить, что бы никто не заметил?!'
   На ступеньках кухни уже сидел Оле и держал в объятьях серый клубок, на земле стояла керосиновая лампа, высвечивая несколько пар мужских ног. В тапочках, на босу ногу, в ботинках на голых ногах и одни при полном комплекте одежды.
   - Ло, она холодная совсем,- сообщил швед, и, обращаясь к Шен, добавил. - Говорили же вам, что объедитесь яблоками...
   - Что совсем холодная? - док почувствовал, как у него самого, резко холодает в животе. Ведь температура тела у ящерок была выше, чем у людей, и все время казалось, что у них температура. - Он поспешно положил руку на лоб пациентки. - Не выше чем у человека, да, маловато...
   Когда девушку закрыли в тохи, крышка тут же 'поползла', преображаясь в дисплей диагноста. Уже одно это говорило о серьезности ситуации. Шен уперся ладонями в крышку и склонился над экраном.
   - НУ? - через пару минут не выдержал Оле.
   - Не опас-с-сно, но нужна полная чистка организма...
   -Не опасно с тохи или без него тоже было не опасно? - уточнил въедливый Джонатан, буквально выхватив вопрос изо рта дока.
   - С тохи быс-с-стро, без - долго и больно...
   В емкость посыпались отходы очистки, и Ло убежал делать анализ.
   - От вашего диагноста, нашему диагносту,- хмуро пошутил Ник. - А что это Марьи нет? Неужто она такое веселье пропустит?
   - И пусть пропускает! Ей сегодня достаточно нервов на кулак помотали, и ты в том числе,- отрезал Гари.
   - Да я что, против, просто удивляюсь....
   - Время лечения долгое, три час-са,- сообщил Шен и жалобно попросил. - А можно я вос-с-сьму пирог?
   - Бери, конечно,- улыбнулся Оле. - И мне прихвати, тоже. Помнится, когда у меня родились дочки, я больничный кафетерий объел почти дочиста. После того как трое моих женщин уснули а палате, усталые но довольные.
   - Человечес-с ские женщины-матери откладывают больших детей,- со знанием дела, согласился Шен. - Мы ходили смотреть, когда жена учителя отложила Зои, но только одну. Мы с-салезли по стене и смотрели.
   - А ваши мамы откладывают много? - тут же зацепился за тему аналитик.
   - Наша мать рода откладывает пятьдесят яиц! - ящеренок просто раздулся от гордости, как будто имел к этому, какое-то отношение.
   - И сколько же у вас там народу, если каждая мать да по пятьдесят детей имеет, за раз?! - изумился Ник.
   - После кладки вес-с-сь отложенный материал идет на проверку, - начал обстоятельные объяснения Шен. - Обычно из всей кладки остается десять или пятнадцать претендентов, ос-с-стальные идут на переработку.
   - Куда идут? - не понял Робин.
   - С- с-сырье, для разного...
   - Да, как же так можно?
   - Роб, мы потом об этом поговорим. Хорошо? - тихонько предложил Гари.
   - Претендентов растят в инкубаторе и контролируют все время вырас-с-стания, но из них только половина способна вскрыть оболочку, - продолжал между тем Шен.
   - А почему нельзя помочь ее вскрыть, эээ претендентам? - тут же последовал уточняющий вопрос Джонатана.
   - Не жизнес-с-способны, фс-с-се равно умрут. Из нашей кладки вскрылись пятеро. Трое не прошли тестов на чувства, ушли в нижний клан, мы с Фен, прошли. Мать рода нами гордится!
   - А бывает так, что ни один претендент не может, хм, вскрыться? - поинтересовался Ло, он тихо стоял в дверях, слушая интересные откровения паренька.
   - С-са! Редко. Часто, нет чувствующих. Только у нашей Матери рода всегда ес-с-сть, - и снова море гордости.
   - А когда случается осечка у матери рода, она перестает ею быть?
   - С-са...- он пожал плечами.
   - Да понятно, кто детей в такие тонкости посвящает,- Ло тоже пожал плечами, проходя внутрь фургона. - А вот с Фен...
   - Что с Фен?!!
   В дверях образовалась пробка из двух парней и двух девушек. Сестричка Ю, хитро извернувшись, вырвалась вперед и смущенно замерла, увидев количество присутствующих. Это было ее ошибкой, слегка похудевшая 'пробка' протолкнулась сквозь двери и приложила замершую китаянку между лопаток.
   - Ну вот, я сегодня дежурный по спасению юных дев,- улыбнулся Оле, аккуратно ставя пойманную девушку на пол. - Объелась, ваша Фен яблоками.
   - Настолько, что попала в сундук?!- Дени уже барабанил пальцами по крышке тохи. - С яблок? Не смешите мои берцы. Шен вон не меньше сожрал и как новенький!
   - С яблочек,- подтвердил док, выдержал паузу и добавил. - Фаршированых крысинным ядом...
   - Ни фигаж себе!
   -Как, технически можно запихать в яблоки столько яда? - прищурился на Ло, Джонатан.
   -Подсказка зала, - Ло усмехнулся. - Там еще не большое количество воска было...
   - Ясно, значит... Так практиканты, ваша версия доставки яда объекту?
   - Ой, да что там думать?! Яблоки выдолбили изнутри, туда яд слегка смоченный - начал рапортовать Дени.
   - И потом залить воском, что бы не развалилось и на один бросок хватило,- перехватила инициативу Эни.
   - Да как она его съела? Он же на вкус жуткий, хоть и с яблоком! - изумился Робин.
   -А ты, что пробовал крысиный яд на вкус?!- не меньше изумился Сонк.
   -Прямо ложкой наворачивал, - фыркнул полисмен.- Нам рассказывали на учебе, и если бы она разжевала...-
   Все присутствующие уставились на Шена, парень покрутился, помялся и, наконец, выдал.
   - А она их не ш-ш-шевала, - и замолчал опять.
   - Ни фигаж себе, целиком яблоко заглотить?! Вот это горлышко надо иметь!
   - Шен, давай уж если ты начал говорить, - вздохнул Ло,- То объясни все нормально, и попытайся вспомнить, кто мог бросить отраву.
   - Я покаш-ш-шу,- Шен заглянул за штору отделяющую кухню, и вернулся с яблоком в руках.
   Плод был тут же изъят, осмотрен, поколупан ногтями и подерган за хвостик, после чего снова возвращен демонстратору. Шен вздохнул, подкинул яблоко вверх и раскрыл рот.
   Нет, он уронил челюсть вниз так как будто она и не была закреплена в суставе, яблоко упало в настоящий ковш, и, прокатившись бильярдным шаром по горлу, кануло куда-то ниже.
   - Ой, а я видел, как змея, вот так слопала лягушку! - выпалил жизнерадостно Сашка подтянувшийся чуть позже. - Разинула пасть, что твою кашолку и того...
   - Если она не жевала, то это объясняет, почему действие яда проявилось не сразу,- Джонатан как всегда обстоятельно, начал раскладывать все 'по полочкам'. - Пока растаял воск, прошло достаточно времени...А вот кто это был?
   Шен, обреченно закивал головой, и развел руками.
   - Ну, а чуйка? - влез Дени. - Ты же должен был слышать эмоции, этот человек он должен быть противным для чуйки.
   - С-с-са?!-
   - Ну, это мы так называем, коротко способность к эмпатии - чуйка, - усмехнулся Гарри.
   - И вы тоже?! - у практикантов от удивления отвалились челюсти, не хуже, чем у Шена.
   - Детки, а вы что и в самом деле думали, что придумали это сами? - взрослые разулыбались переглядываясь. - И так что ты почувствовал?
   - Ниш-ш-шего, я с-с-сакрылся,- ящеренок смущенно опустил нос и пошевелил пальцами в воздухе. - Там с-с-столько вс-сего, я с-слушать побоялся. А Фен не захотела и с-с с-стала дурой! Хватала яблоки, а два разбила хфос-с-стом и меня укус-сила! - парень продемонстрировал четкий полукруглый след на чешуе. - Ели ус-с-спокоил...
   - По шее пару раз? - предположила Эни, получила в ответ подтверждающее покачивание головой и подытожила. - А я думаю, чего она на тебя дулась и косилась за ужином.
   - Погоди, - перебил пикировку подростков аналитик. - Куда она отбила яблоки?
   - Ф угол.
   Оле и Сонк, молча сорвались с места, все прекрасно поняли, что выставочный павильон подвергнется тщательному осмотру.
   - Теперь моя очередь, джентльмены. Шен, если много разных эмоций, и вы не закрываетесь блоком, то как бы пьянеете? - поинтересовался Ло и тоже получил покачивание головой в подтверждение и продолжил допрос. - Если диагност даже в желтую область не вошел, - Ло показал пальцем на индикатор. - Это значит, что яд вам не опасен для жизни, тогда почему три часа там? Хотя промыть все три желудка, и кишечник. М-да, понятно. А если бы без тохи?
   - Больно и с-с-са, 'травка' вырос-с-сла бы высокая....
  
  
   Марья проснулась, потянулась и замерла, что-то было не так, женщина не сразу поняла - что. Вокруг было тихо, даже с кухни не долетал запах завтрака. Марья поднялась, посмотрела на спящую Эни, оделась и осторожно выглянула во двор. Пусто.
   -'Невс',- зачем-то шепотом позвала она по внутренней связи.- 'Где все?!'
   - О! Вы-у-спалась...- нагло заявил вслух биофаг, выбираясь из-под стола. - Мы-в тут вчера Фен спа-у-сали, чуть ли не до утра-у, одна ты не уча-у-ствовала.
   - От чего спасали?! - опешила Марья, она помнила, что вечером все было нормально.
   - Хм, как бы это сказать пом-яу-гче? - кот явно решил поиздеваться всласть.
   - Слушай ты, железяка! - Марья огляделась, подыскивая, что-нибудь, потяжелей.
   - От по-у-носа мы ее спасали! - выдал Невс и зевнул на показ.
   Хотя зевком, это можно назвать только гипотетически. Челюсти раскрылись так, что составили практически прямую линию, явив завхозу весь набор резательного и жевательного инструмента. Потом резко захлопнулись, с отчетливым металлическим лязгом.
   - Знаешь, ты постарайся ТАК больше не делать, а то у неподготовленного зрителя могут быть последствия.
   - Мр-двежья бо-у-лезнь? - на морде рыжего бандита проступила явная заинтересованность.
   - И инфаркт миокарда одновременно... Давай крути запись,- Марья заглянула в корзину, накрытую полотенцем, там было пусто, на кухонной полке, где вчера лежал хлеб, тоже ничего не наблюдалось. Завхоз хмыкнула, покачала головой и принялась готовить завтрак, достав тушенку и спрессованный уже почти готовый рис из запасов ходоков.
   - Невс, они что, сидели потом все три часа и ждали пока Фен выпустят? - удивилась завхоз, дослушав запись, до 'густой травки'.
   - 'Си-у-дели, ждали, тре-у-пались за жизнь, выпили два сам-р-вара чая, - со вкусом ябедничал кот, явно получая от этого удовольствие. В поведении искинов это было вполне обычно, они, почему-то всегда выбирали для псевдоличности довольно стервозные характеры, а Невсу еще и программистка помогла на все сто. - Со-у-жрали все, что нашли в кухне, даже че-у-рствый хлеб для Потапыча, и ко-у-пченые ребра для собаки. Бигль и Булька пыта-у-лись протестовать, мо-у-л, они их спе-у-циально покупали.... Но док авторитетно заявил, что-у копченое со-у-бакам вредно'...
   -А меня ни один гад не разбудил! - женщина высыпала тушенку на сковороду с поджарившимся луком, помешала кипящий рис, с таким недовольством, что появившийся на пороге Робин замешкался.
   - Кхм, Гари сказал, что ты устала, и раз сама не проснулась, то и не стоит трогать.
   - И правда устала,- расстроено подтвердила Марья. - Если не проснулась при такой суматохе. Но, что-то тебе не понравилось в том разговоре, - Марья глянула на вытаращенные глаза полисмена и поторопилась объяснить. Мне Невс дал послушать фонограмму разговоров там, у тохи. Не хочешь поговорить?
   Робин заколебался, тем более что женщина почему-то улыбнулась как-то непонятно. Откуда ему было знать, что это любимая фраза психоаналитиков, которая всегда несказанно раздражала Марью. А теперь вот сказалась сама собой.
   - Понимаешь,- все же решился заговорить чернокожий полисмен. - Шен, сказал, что не нужные яйца идут в переработку.
   - И что? - не поняла Марья, пробуя кашу на соль.
   - Но это, как будто они детей перерабатывают...
   - Робин, ну каких детей? Это просто яйца пустые, ценный биоматериал,- женщина пожала плечами. - Может у них, таких соединений больше нет в природе, как в этих яйцах, или очень мало. А если вспомнить каким профессиональным инвентарем пользуются ваши колдуны вуду, включая засушенные головы врагов, то, как сказал бы Изя, я с тебя удивляюсь!
   - Но у них есть синтезаторы, как и у вас,- не сдавался Робин, который уже ознакомился с возможностями этого агрегата.
   - Знаешь, синтезированное молоко, совершенно идентично, сделанному, лично коровой, и это подтвердит любая лаборатория. Но тот, кто пил настоящее молоко, никогда не спутает его с синтезированным,
   - Иден... Что? И кто подтвердит? Ты опять говоришь, на каком-то не понятном английском.
   - Идентичный, значит совершенно одинаковый. Неправильный английский, и русский до кучи, - рассмеялась несколько нервно женщина. - Если бы ты попал в Англию на пару веков назад, тебя бы тоже не понимали. Язык меняется со временем, но хуже всего у нас с китайским...
   - Что больше всех изменился?
   - Понимаешь, там страна большая разделена на округа и китайских языков несколько. Например, пекинец, с кантонцем, будут объясняться жестами, потому как это совсем разные языки, хотя оба китайские.
   - Как же это в одной стране то?!
   - Ну, вот и надоела их правительству сия радость и слепили они из того что было путунхуа, что означает 'всеобщий язык'. Теперь на нем учатся в школе, на нем пишут книги, документы всех уровней и мы на нем говорим, почти все. Или почти говорим,- и совершенно без перехода сменила тему. - Пошел бы ты в булочную, да купил все, чего понравится. Потапыча я мясом накормила, а вот хлебушек его десертный, вы сами сожрали, ночью и черствым не побрезговали.
   - А мы его поджарили,- пояснил Робин уже с порога, взяв не только корзину, но и чистый мешок.
   За ширмой, послышалась возня, плеск воды и в кухне появилась Фен, замотанная в большое полотенце. Прошлепала к столу, оставляя на полу мокрые следы, и шумно принюхалась. Марья полжила в глубокую тарелку каши, поставила перед ящеркой и погладила, ее по гребню.
   - Кушай детка, после промывания желудка, у тебя внутри пусто как в пересохшем колодце.
   Детка торопливо закачала головой соглашаясь, и заработала ложкой, которую уже давно и прочно освоила.
   Во дворе, кто-то короткими ударами топора, колол щепу для самовара. Завхоз с улыбкой выглянула из дверей кухни собираясь отпустить шуточку, насчет ночных посиделок и пожевалок. Но увидела Кианга, сухо пожелала ему доброго утра и спряталась назад.
   Кианг, поднял голову и слегка опешил, увидав пепельные волосы женщины. Улыбка, которая медленно сползла с ее лица, ставшего как всегда отстраненно спокойным, неприятно резанула, он ответил вежливым поклоном на столь же спокойное приветствие и тихо вздохнул.
   Конечно, Кианг уже понял, что был слишком резок и категоричен, ни в чем в сущности не разобравшись. И права малышка Ю, сам напортил, сам должен исправлять. А еще нужно расспросить сестренку, о ее новых друзьях, и обдумать случайно услышанное о 'всеобщем' языке. И о каком правительстве говорила эта женщина, когда в Китае правит император?
  
  
   Завтрак прошел быстро и в приподнятом настроении, все были довольны, что с Фен все в порядке и у девочки отменный аппетит. Что подтвердила вылизанная дочиста кастрюля из-под каши. Правда Таня сначала смущалась и порывалась извиниться, но ее заверили, что здоровый сон это прекрасно.
   Выяснять обстоятельства отравления, собрались в фургоне ящерок. Мебели в понимание людей там не было, и по этому устроились, кто, как мог, при чем Шен улегся так, что его голова лежала на лепестке 'банта'. Это тоже было странно с точки зрения ходоков, укладываться на клавиатуру, ни кто из них не стал бы.
   Фен, помялась под ожидающими взглядами и развела руками, выдала
   - Я не помню...- и опустила нос вниз.
   - Так солнышко, не волнуйся, сейчас все вспомним,- улыбнулся Ло и продолжил тихо и размерено.- Закрой глаза, и представь. Закончилось представление, вы ждете посетителей. Что ты чувствуешь?
   На лице Фен встопорщились чешуйки на лбу, выдавая напряжение, но после слов дока постепенно улеглись в обычную гладкую поверхность.
   - На арене, много людей, радуются. С-с-сильно!
   - Тебе не больно, от эмоций вокруг?
   - Нет, теперь весело.
   - Люди, приходят на вас смотреть, что ты чувствуешь?
   - Игра, мы притворяемс-с ся, людям интерес-с-сно. Кормят яблоками, с-с-смеются, когда забираем друг у друга. Ош-ш-шень вес-с-село.
   - С-с-слишком вес-с-село!- шипит Шен, но тут же получает по шее от сидящего рядом Оле и демонстрацию кулака от Сонка.
   - Шен ругается, а мне вс-с-село!- Ящерка открыла глаза и показала брату язык.
   - Вот он ругается, старается тебя заставить отключиться, а ты не хочешь, - Ло предельно серьезен, и остальным становится стыдно за свою легкомысленность.- Что было дальше?
   - Очень весело, но плохо! Не буду так больше делать!- противоречит сама себе Фен и снова смущается.
   - Вот это правильно, девочка, а кто бросил яблоки помнишь? И почему ты разбила их хвостом? - Оле с Сонком, нашли остатки яблок и трупы пары крыс, так что анализ делать не пришлось.
   - Не ус-с-спевала поймать, быс-стро брос-сал,- Фен опять закрыла глаза, видимо это помогало ей сосредоточиться.- Мальчик. Ходит вс-с-сегда, смотрит радуетс-с-ся. Рядом злость. С-снова брос-сает, ловлю. Еще сильней злость, очень весело. Отбиваю хвостом, раз, раз. Шен мешает, кусаю. Дурак!
   - Сама дурра пьяная!
   - Дети не с-сортес-с-сь! Тьфу ты! Кто злился, ты не видела?
   - Нет, только руку, он толкал мальчика в с-спину.
   - А мальчика сможешь нарисовать?- поинтересовалась Марья.- Мы бы его поспрашивали...
   Стук в закрытую дверь совпал с докладом Невса по внутренней связи о прибытии гостя. На пороге фургона появился братец Кианг, удивив своим приходом абсолютно всех.
   - Мистер Николас, вас хочет видеть мистер Тейлор,- сообщил он ровным ни чего не выражающим тоном, и ничуть не меняя выражения лица, и тона добавил.- Я хотел бы вновь присоединиться к утренним тренировкам, и стать вашим учеником, - поклонился и вышел, не дожидаясь ответа.
   - Ребят, это он так извинился?- осторожно поинтересовалась Марья.
   - Похоже на то, только вот извинение, хм... слегка специфическое,- хохотнул Гари.- Ну, так он и сам специфический.
   - О, дает мужик!
   - Поставил в известность, и делайте что хотите...
   - Ладненько, но меня это 'извинение' не касается,- насупилась завхоз.
   - Злопамятная, однако, ты девушка, - сообщил, уже спускаясь по лестнице Ник.
   - А вот нисколько!- не согласилась Марья.- Просто у меня память хорошая!
  
  
   Ник не придумал ничего лучше, чем разговаривать с мистером Тейлором посредине двора. Причем стоял гость лицом к фургону, в котором проводилось дознание. Ло остановился в дверном проеме, спрятал руку за спину и сложил пальцы в знак 'оставаться на месте', что ходоки и выполнили. Все кроме, Робина, который был не знаком языком жестов и буквально влетел в спину доктора.
   Глаза гостя наблюдавшего картинку появления людей из закрытого грузового фургона, были сначала удивленными, а потом сощурились и стали подозрительными.
   -'Робин, иди в кухню, набери ведро воды и возвращайся назад к ящерками',- тихий приказ, прозвучавший в ухе, чуть не заставил его обернуться, но, сделав над собой усилие, полисмен пошел куда послали.
   - 'Денни, выпусти команду через дверь для зрителей!' - полетел в 'эфир' еще один приказ.
   А Ло между тем направился прямо к беседующим, вежливо поклонился, приветствуя гостя, и обратился к Нику.
   - Мистер Ротрок, я все же считаю, что снова промывать желудок ящерке не стоит. Лучше пусть она полежит в корыте с водой, как я заметил, вода приносит ей значительное облегчение.
   - Ну, вам видней, хотя мистер Ло, вы доктор для людей, а не ветеринар,- Ник изобразил колебания.
   - Боюсь с этими животными мало знакомы и ветеринары, - док пожал плечами, оглянулся на звяканье ведра и заторопился назад.- Приношу свои извинения, но мне нужно проконтролировать ...
   - Что случилось с вашими животными? - гость искренне встревожился.- Они такие необычные, и очень понравились моей невесте.
   - Хм, даже не знаю, что вам сказать,- Ник, явно колебался какую версию выдать.
   - 'Просто объелась!'- тут же пришла подсказка.
   - Мы думаем, что излишнее количество съеденных яблок, не пошло на пользу Фен.
   - Кому?- недоуменно приподнял бровь гость.
   - О, это мы их так назвали, Фен, та, что поменьше, и Шеен - что побольше,- пояснил Ник.- Имена им дал док и потому они несколько китайские.
   - Ну что же я надеюсь, у вас все будет хорошо, - гость кивнул, прощаясь, и прошел к выходу. Но в узком проходе столкнулся с юношей, вроде бы племянником хозяина, который вел за руку заплаканного мальчишку с заплывшим от синяка глазом.
   - Молодой человек, что с этим ребенком?- заинтересовался мужчина.
   - 'Дени! Ты что подождать не мог две минуты?!'- вопль по связи уже ни чего исправить не мог.
   - Я не знаю, - попытался прикинуться простаком паренек.- Я пришел открыть клетку, время уже, а он сидит там, плачет. Вот пусть дядя с ним поговорит.
   И двинулся дальше, очень надеясь, что приставучий мужик этим удовлетворится, но надежда умерла первой. Мужик развернулся и пошел следом.
   Док, уже надежно закрывший двери в пустом, если не считать основных обитателей, фургоне, тут же занялся мальчишкой. Смазал мазью, синяки на лице. Снял, преодолев ожесточенное сопротивление нечто, в далеком прошлом бывшем пиджаком, и обнаружил россыпь круглых синяков на плечах и спине.
   Мальчишка, лет восьми на вид, был очень худым и таким откровенно голодным, что сердобольная Таня, тут же принялась его кормить. Однако бдительный док, поумерил рвение поварихи, предотвратив тем самым еще одно промывание желудка. И хотя желудок был всего один, и довольно скромного размера, но процедура, вряд ли понравилась бы его хозяину.
   Николас краем глаза наблюдая суматоху вокруг пацаненка, одновременно пытался вежливо спровадить гостя. Но эти попытки только вызвали у последнего, подозрительность, и решимость выяснить, что от него хотят скрыть.
   Ведь не зря о циркачах рассказывают всякое, и мало ли что конкретно эти казались порядочными людьми.
   Когда ребенок жадно доел булку и шумно дохлебал из большой кружки бульон, он уже заметно успокоился и смог более связно рассказать, почему так горько рыдал.
   После перевода с уличного на общедоступный, оказалось, что вчера богатый господин предложил Заку, покормить ящериц. Он дал ему четыре яблока, количество было показано растопыренными пальцами. Только два яблока съела одна ящерка, а остальные просто разбила, это было здорово, смотреть, как она расшалилась.
   Всем же было весело, народ даже хлопал, а джентльмен сердился, отвел его за сидения и сначала ударил в лицо кулаком, а потом тростью по спине. Но Зак укусил его за руку, вывернулся и убежал. А сегодня когда он пришел к клетке, цирковой парень сказал, что ящерицу отравили...
   Взглядами, которыми одарили болтуна, можно было выморозить полгорода.
   - Так все же объелась или отравили?- уточнил мистер Тейлор тоже весьма холодно.
   - Отравили, мы нашли там, в клетке остатки яблок и пару дохлых крыс,- вздохнув, сознался Ло.- Но видимо на наших подопечных яд действует меньше, или мы вовремя промыли желудок. Ящерка жива, и даже с утра поела.
   - Но, почему вы вра... не пожелали сказать правду?- гость не возмущался, а недоумевал.- Вы боялись, что я вам не поверю?
   - Мистер Тейлор, мы циркачи из бродячего балагана, и этим сказано все...- развел руками Николас.
   - И вы даже не будете искать того кто это сделал?- изумился гость.
   - Если мальчик его знает...
   - А че не знать?- ребенок шмыгнул носом.- Знаю, дарехтур энто. Тока, злой.
   - Какой директор?
   - Музею, чо в ниверситете....
   - Ну, и что вы нам прикажете с этим делать?- после короткого молчания поинтересовался Ник. И в его голосе было море сарказма.
   Гость задумался, ведь и правда, слова уличного оборванца, против слов уважаемого в городе человека. Да и ему самому, нужно держаться подальше, такие связи отнюдь не приветствуются избирателями, если он хочет, когда нибудь, занять кресло мэра. Но, несмотря на трезвые мысли, уходить не спешил.
   - В дорогу собираться!- неожиданно сзади раздался голос Федора, очень серьезный и жесткий.- Сонк и Швед, за лошадьми. Кианг, ставь на место дышло, кто нибудь, к Заре снимать ее шатер, Джейки, арену разбирать! А ты, Робин два мешка в руки и в булочную за хлебом,- оглядел застывших в изумлении людей, встопорщил усы и прикрикнул. - Чего встали?! Отвыступались мы тут, хотите, что бы прилетело чего похуже?
   Что бы прилетело, не хотел никто, и двор цирка в мгновение ока превратился в хаос. Все куда-то побежали, за что-то схватились, совершенно не обращая внимания на гостя. И тот понял, что для этих людей, он сам и весь его город уже в прошлом. А куда приведет их дорога, не знают даже они сами.
  
  
  
   ГЛАВА 16
   Если вы думаете, что такое хозяйство как передвижной цирк, можно собрать в дорогу за полчаса, то вы глубоко ошибаетесь! Попробуйте аккуратно снять и смотать на импровизированные катушки провода. Не забыть выкрутить все лампочки и упаковать их в ящик со стружкой.
   Поругаться с начальством и не позволить снять еще невысохшее белье, при этом показать всем, что кроткая чернокожая женщина может превратиться в кошку, охраняющую, хм, выстиранные простыни. Она что, зря целый час открывала и закрывала сундук? А попробуйте сами научить мужчин правильно белье выкручивать. Или вообще хоть как-то выкручивать!
   Загнать ящерок в клетку, чтобы не подглядывали и не мешались под ногами. Затянуть дверной проем густой сеткой, чтобы под шумок не накидали им яблок.
   Взять слово с чешуйчатых, что не будут жрать не проверенные яблоки. Дать слово, что все принесенные яблоки после осмотра выдадут им же на обед, посетовав при этом, какие пошли жадные дети.
   Получить от Зары экспрессивную тираду на цыганском, догадываясь по гневно сверкающим глазам и змеиной улыбке, куда всем предложено пойти со срочными сборами, когда у нее очередь клиенток.
   Разъяснить могучей фермерше, что сделать портрет 'вот в том платье' уже, увы, нельзя. К тому 'то платье' будет ей мало на пять размеров. И услышать от нее на вполне понятном английском, куда пойти им всем. Прихватив за компанию ее пьяницу мужа, из-за которого у ее злейшей подруги такой портрет будет, а у нее нет.
   Наглухо закрыв фургон, почти в темноте наморозить булочек и хлеба на декаду вперед.
   Загрузить фуражом, предназначенные для него емкости, предварительно вынув из них то, что заскладировала Марья.
   Мистер Тейлор, оказался мужиком правильной ориентации и подарки от девушек принимать не привык, посему решил отдариться фуражом для лошадей и двумя рекомендательными письмами.
   Чуть позже, но все равно очень вовремя приехала чета Бушей, и им был сдан на руки мальчишка Зак, уже вымытый и одетый в самую маленькую рубашку Стаси, но крепко зажатым под мышкой лапсердаком. Мальчишка, зыркал на взрослых, изображая самоуверенность и демонстрируя готовность исчезнуть при малейшем намеке на недовольство взрослых, но в душе робко надеясь, что его не прогонят.
   И судя по задумчивому взгляду помощника шерифа, и по подозрительно заблестевшим глазам его жены, мальчишке повезло найти новый дом. Тем более попытка Николаса вручить супружеской паре некоторую сумму денег получила довольно резкий отпор.
   Потом пригнали лошадей, и всем стало не до гостей, но именно гости поинтересовались, а собираются ли уважаемые циркачи снимать и увозить вот тот интересный прожектор, делающий разноцветный свет?..
   Естественно прожектор, одиноко торчащий на столбе, тут же сняли, попутно выясняя, кто такой добрый и щедрый решил подарить городу такую нужную в хозяйстве вещь?..
   Как не спешили цирковые убраться куда подальше пока не 'прилетело', увернуться полностью не успели. 'Прилетело' выглядело как противный хозяин ярмарки, лучащийся счастьем.
   Тот самый профессор 'Мориарти', прищурившись, поглядывающий то на фургон ящерок, то на вышедшую навстречу 'комиссию по встрече', и католический пастор, худой мужчина с брезгливо поджатыми губами.
   Сзади них маячили два полисмена, явно смущенные. Обоих цирковые хорошо знали в лицо, ибо они следили за порядком во время представлений, вели себя спокойно и уважительно. А один был поклонником Невса, и сейчас следил глазами за котом, вальяжно развалившемся на солнышке.
   - Вот предписание мэра города, - священник протянул в сторону встречающих сложенный в двое лист плотной бумаги. А так как троица прибывших остановилась шагов за пять, подразумевалось, что кто-то из хозяев должен подойти взять документ. Но вышедшие навстречу Федор, Николас и Робин, стояли неподвижно и молча.
   - Фигляры, - зашипел священник, и швырнул лист на землю.
   - Это вы зря, преподобный, все же официальная бумага, - полисмен обошел троих мужчин, поднял лист с земли и вручил его в руки Федору. Тот, не торопясь, развернул бумагу, прочел и передал предписание Нику, тот тоже изучил написанное, не обращая внимания на исходящих злостью 'гостей'.
   - Хм, и на основании чего вы требуете освободить площадку? - холодно поинтересовался Ник.- Тем более за два часа, и при этом угрожаете арестом имущества цирка, если мы не уложимся в срок?
   - Нуждами города! - напыщенно изрек священник. - Вечером мы будем давать спектакль на библейскую тему. Играть будут жители города!
   - Но нами внесена плата за аренду земли до полудня завтрашнего дня, - напомнил Николас, - А так как договор аренды нарушен со стороны администрации города, то нам положена компенсации, и возврат денег за аренду.
   - Вы богомерзкие актеришки! - святой отец просто шипел. - Смеете говорить о правах, когда ваш вертеп рассадник разврата. Да вас надо гнать камнями из города!
   От клетки с ящерками подтянулись посетители, в основном фермеры с детьми и женами. По ярмарке уже прополз слушок, что цирк неожиданно уезжает, и все, не успевшие приобщиться, кинулись наверстывать. Все знали суровый нрав местного священника, но несправедливые нападки вызвали недоумение и недовольный ропот. А еще удивление. Святой отец с перекошенным яростью лицом выглядел весьма неприятно.
   - Святой отец, - вперед выступил Робин. - Как полицейский, я должен вас предупредить, что ваша угроза конфисковать имущество цирка незаконна.
   - К тому же все жители цирка являются полноправными гражданами США и им конституцией гарантированы права и свободы, - опять влез Николас. - К тому же, падре, вы видимо не были на наших представлениях, а голословные обвинения вам неуместны.
   ' Мориарти' наклонился поближе к пастору и тихо заговорил, но никто из троих не обратил внимания на телодвижения кота, метущего хвостом вокруг их ног. Они не подозревали, что вскоре станут владельцами супер проветриваемых ботинок, а кто-то и не первой пары таковых, заодно Невс транслировал разговор.
   - Падре, будьте осторожны. Этот черный и правда полисмен, а второй говорит как юрист.
   - Мне... - начал падре, но осекся. Юрист - это было уже серьезно, да и полисмен.
   - А так же должен напомнить вам, что сейчас не средневековье, и как бы вам, падре, не хотелось опять жечь ведьм на кострах... - гнул свое Николас.
   - Богохульник! Господь отринет тебя, и гореть тебе в аду! - священник принял величественную позу и воздел руки горе.
   - Давайте оставим ЕМУ, - Ник показал пальцем на небо, - право решать, кому, за что и в каком количестве отвал... отмерить. А так же, кого и куда заселять.
   - В общем, так, - прервал дебаты Федор. - Мы выполним, хм, пожелание мэра, и уедем.
   - А кто убирать будет за вашими лошадями?- тут же взвился рыхлый хозяин ярмарки.
   Все прекрасно слышали редкое ржание, доносившееся из-за фургонов.
   - В договоре прописано, кому должно убирать, а так же оплачено им вперед.
   - Мистер, если у вас склероз, или лечитесь, или освобождайте занимаемый пост, тут, знаете ли, нужна хорошая память.
   Толстяк покраснел так, что казалось, сейчас кровь выступит из пор, выкатил глаза, открыл и закрыл рот, потом резко развернулся и чуть ли не бегом кинулся прочь.
   - Мистер кхм, Вист! - священник пошагал вслед, напоследок облив всех, включая зевак, уничтожающим взглядом.- Нам нужен ключ от склада. Нужно устанавливать сцену.
   Полисмены помялись и тихо отошли в сторону. Любитель кошек присел на корточки, достал из кармана сверточек из вощеной бумаги, развернул и положил на листе большую котлету. Невс заинтересовано посмотрел в лицо дарителю, потом понюхал лакомство, и стал деликатно есть, урча при этом как небольшой трактор.
   - Не будете ли вы так любезны, разъяснить мне один слух, - елейным голосом начал говорить оставшийся в одиночестве директор музея. - Мне сказали, что у вас издохла одна ящерка...
   Зеваки и не подумавшие расходиться, зашумели, переспрашивая друг друга, а чего они тогда видели, вот сейчас в клетке? Вроде две были, и вроде живые...
   - Нагло лгут! Так слегка переела вчера, ну так что, - Ник пожал плечами, демонстрируя полную беспечность. - Два ведра воды в пасть, за хвост потрясли, и все вылилось, что она сожрала. А вот кто успел слух распустить, хотел бы я знать...
   И Ник с Робином уставились на профессора 'Мариарти' с такой откровенной усмешкой, что тот сразу понял, они знают правду. Но откуда?!
   Даже если смогли поймать мальчишку, то кто поверит его бредням, хотя с этими сумасшедшими все возможно. И директор предпочел повторить маневр двух своих спутников, с завидной скоростью и целеустремленностью.
   Констебли осторожно погладив кота, поинтересовались, не нужна ли от них какая ни будь помощь, а потом поколебавшись и оглянувшись через плечо, шепотом, объяснили причину столь агрессивного настроения пастора.
   Вчера в местном театре прошел спектакль на религиозную тему, поставленный прихожанами католиками. А мэр города протестант и предпочел пойти с семьей на цирковое представление, как и многие жители.
   - Хм, весьма не осмотрительно с его стороны, - покачал головой Робин.- Его могут не избрать на следующий срок...
   - Да он и не будет выставлять свою кандидатуру, - пояснил полисмен.- А вот зал театра был полупустой, вы зрителей сманили.
   - На площади, там, где ярмарка, есть помост, - вдруг выдал второй полисмен. Его голос цирковые услышали вообще в первые. - Вы можете там выступить, а еще нужно вам собак завести, добра у вас много, и многие на него зарятся.
   - Да вроде бы ничего не пропало...
   - Ха! Так этот ваш мистер Фьедор заплатил за охрану, и пока вы там выступали, мы за фургонами патрулировали!
   И увидев, с каким изумлением переглянулись циркачи, заулыбались в усы.
  
  
   Вы можете что-то для себя решать, и свято верить в продуманность своих планов. Конечно, можете! Но если те верхние силы, еще не закончили развлекаться за ваш счет, то скажут 'АП!!!' и будете прыгать с тумбы на тумбу.
   Цирковой караван, уже почти миновал ярмарочную площадь, когда на его пути оказалось препятствие. Две телеги, уже практически разминувшиеся, вдруг, не пойми как, сцепились осями и колесами. Лошади остановились и синхронно повернули головы назад, стараясь рассмотреть, что там сотворили их возницы.
   Двое парней лет шестнадцати начали орать друг на друга, выясняя кто и в чем виноват. Хотя и так было понятно, что оба решили выпендриться, показать отцам, братьям а также сестрам и девушкам (нужное подчеркнуть) какие они взрослые и умелые.
   Федор наблюдал за суматохой с козел переднего фургона. Вот появились отцы, коренастые фермеры в почти одинаковых рубахах, широких штанах на лямках и бородах. Они выглядели почти близнецами, несмотря на разную масть: один был рыжим, а второй брюнетом. Выдали отпрыскам по одинаковой затрещине, и стали качать головами, присев у телег.
   В это время Федора подергали за сапог, и уже через пару минут он начал сомневаться в случайности аварии.
   Фермеры требовали зрелищ, хлеб у них был свой, и они даже были готовы им поделиться. Хотя требования, высказывалось в виде бесконечного сетования, на то, что вчера днем не попали на представление, потому как не поняли, чаво кричал ваш клоун. Да если бы они знали чо, и правда, почти за даром, так они бы с дорогой душой... А вечером, ну после торгового дня, зайти в салун, святое дело, но сегодня днем жоне и сыну-дочке, а то и всем сразу, было твердо обещано поглядеть на циркачей и ихних ящерок! Ну, ящерок то оне ужо смотрять. Тама два таких лба двери открыли, один белый, другой, не, не серый, черный. Так не будет ли мистер, такой добрый, и не разрешит на сцене попредставлять. Там вот миссис такая седая, жаль молодая ишо, грит, тока вы и можете, того посодействовать...
   Федор уже хотел идти к Марье ругаться, но осмотрелся, увидел небольшую, кивающую толпу, и махнул рукой, а почему бы и нет! Конно-тележное заграждение испарилось в рекордные сроки, доброхоты показывали дорогу, чтобы не дай Господи, не заплутали, и мимо помоста не проехали...
   Выступление прошло практически штатно, публика была доброжелательна, да и опыт вот такого представления 'с колес', когда гримировались, одновременно впрыгивая в костюмы, был не лишним. Слегка похулиганили моноциклисты, балансируя на краю помоста, и совершенно не обращая внимания на возмущение страховавшего их Оле.
   Когда же Гари-таки слетел с помоста, то и не подумал слезать со своего колеса, опыт горного велосипеда столь популярного в Шотландии, пришелся ему очень кстати. Он побалансировал, восстанавливая равновесие, доехал до деревянных ступеней и, прыгая как мячик, поднялся на сцену, сорвав восторг зрителей. И при этом был настолько доволен, что узнать в этом почти мальчишке всегда рассудительного Морка, было практически невозможно.
  
  
   Поляна, просто созданная для стоянок самой природой, нашлась уже через пару часов после выезда из города. И что было самым удивительным, ни каких старых кострищ или других следов пребывания тут людей не наблюдалось.
   Что и озвучили младшие практиканты, высказав свое удивление сим фактом.
   - Ну, что же молодые люди, дайте анализ данного явления, - предложил брату и сестре Ло.
   - А еще развернутое описание и обоснуй проблемы, - добавил их дядюшка.
   - Ну, это мы уже поняли, - попытались 'спрыгнуть' ребятки.- Да и зачем это надо?!
   - Что бы думали сначала, а потом глупые вопросы задавали...
   - Ну, поляна хорошо спрятана от дороги кустами верболоза, пологий берег дает возможность легко напоить лошадей, - Эни начавшая первой прислушалась и добавила.- Рядом есть ручей, значит, питьевую воду можно брать оттуда.
   Сестренка Ю, Сашка и Стаси подошли поближе, не прерывая, впрочем, работ по обустройству лагеря. Да и Кианг с Робином, явно прислушивались, натягивая тент из паруса между фургонами, что-то в небе намечалось нехорошее, могущее разразиться дождем.
   -Рядом с поляной роща, в ней явно много сухостоя, для костра и печки полно топлива, - включился в разбор Дени.- Но, тем не менее, мы имеем отсутствие присутствия следов жизнедеятельности... - его излияния перебил смех, и докладчик огляделся удивленно.
   - Ты сам-то понял что сказал? - улыбнулся Оле.
   - Э-э-э, ну да,- парень почесал затылок.
   - Близко эта вся радость от города, вот поэтому и пусто здесь и следов ни чьих не видно, - снова вступила Эни. - Кто едет в город, старается успеть до вечера, а кто едет из города, старается выехать с утра пораньше, и проезжает мимо.
   - Но с нами вместе выехало много фермеров, почему они не остановились? - спросила Ю.
   - Потому что у них фермы в шаговой доступности,- буркнул Дени, этот разговор ему уже надоел, и угораздило их ляпнуть про поляну.
   - Где? - это уже изумился Робин.
   - У-у-у-у, - взвыл парень.- Они собираются доехать домой к закату или сразу после него, а нам лучше тут ночевать.
   - Ну, будет вам над детьми издеваться, - вступил в разговор старик Федор, - лошадей вон распрягли уже, нужно помочь их напоить, да и яшперки наши уже в реке кувыркаются, не плохо бы присмотреть.
   - А потом за тем самым топливом сходить в лесок,- улыбнулась Марья, пристроившаяся тут же чистить картошку. Все-таки выступать на ярмарке весьма прибыльно в смысле пополнения запасов овощей и фруктов. Правда, из фруктов было всего полмешка яблок, но какую битву выдержал его владелец!
   Марья сидела на скамейке возницы и обозревала рынок сверху. Вот тот самый скандальный фермер, опять ругается с объемистой теткой, пытаясь отнять у нее мешок. Мешок уже на половину пустой, мотался между спорщиками. Фермер набычившись что-то бухтел, а тетка взвизгивала. В какой-то момент она приняла, видимо, привычную для споров позу, уперев руки в бока, и мешок, как лот на аукционе, ушел к фермеру. Мужик быстро забросил добычу на плечо, рыкнул на опять сунувшуюся тетку, и посмотрел в сторону цирковых фургонов. Заметил Марью и быстро пошел в ее сторону.
   - Вот, - сгрузил он к ногам женщины свою добычу, и пожаловался: - Теща проклятуща, отдавать не хотела! Всеть ей мало! Яшперки ваши все яблоки распродать ить вспомогли, а ей...- он махнул ручищей. - И энти хотела продать! А той животинке, че стравить хотели нехорошо ить, так пусть побалуется. Вздохнул, и махнув рукой на последок, развернулся и ушел. Благодарности Марья кричала уже вслед.
   Ящерки и правда, на представлении разыграли целый спектакль. Фен, изображая издыхающего лебедя, двигалась медленно, и застывала, окаменев в эффектных позах, 'ах как мне плохо'. Шен суетился, подставлял ей то плечо, то поддерживал хвостом, помогая, и носил яблоки, предварительно обследованные Оле.
   А чешуйчатая нахалка и не собиралась отказываться, изображая при этом томную даму, которая есть подношения только из любви к дарителю и из последних сил.
   - Я к вам обращаюсь?! - отвлек от воспоминаний недовольный голос Федора.
   - А, что? - Марья встрепенулась.
   - Я хотел что бы впредь мои распоряжения исполнялись! - Федор насупился.- И незачем было присылать фермеров ко мне, если мы решили не давать представления!
   - Тезис весьма сомнителен! Решили не МЫ, а лично ВЫ, и в весьма категоричной форме,- пожала плечами завхоз.- И если ко мне подходят люди, и просют... А кстати, чего они ко мне пошли-то? - вдруг удивилась она, этому факту
   - А ты самая солидная на их пути была, такая убеленная сединами дама, - язвительно объяснил Федор.
   - Ага, так вот, лично я не собираюсь объяснять людям, что нашему начальству шлея под мантию попала,- не менее язвительно продолжила 'дама'. - И если начальство самодурное, пусть само это и объясняет!
   - Тем более что и представление, и сборы от оного были весьма приличными,- выставил и свои пять копеек Николас.
  
   Неизвестно чем бы окончился этот неприятный разговор, если бы от реки не донесся звонкий шлепающий удар. Как будто кто ударил по воде огромным мокрым полотенцем. Потом еще один, и сразу за ним громкий двухголосый девичий визг, и неразборчивые выкрики. Все рванули на берег. Первым бежал Кианг, спрыгнувший с крыши, без всяких шаолиньских фокусов. Замыкал забег Робин, как ни разу не бегавший по полосе препятствий, и потому замешкавшийся на спуске с крыши фургона.
   В воде у берега творилось не пойми что, мелькали хвосты, лапы и головы, при чем одна голова была оснащена мощными усами, а хвост относящийся именно к этой голове хлестал по воде и издавал те самые громкие шлепки. Вода вокруг кипела бурунами, Эни, Денни и Сашка лезли в воду, крича, а Сонк их туда не пускал.
   - Зубы, зубы!
   - Тяни его!
   - Осторожно, хвост!
   - Хватай за жабры!
   Сонк тоже орал, мешая русский и свой родной, и все это глушил визг на два голоса, в исполнении Стиаси и сестренки Ю, сидящих в обнимку, на свисавшей над водой ветке дерева. А чуть поодаль на самом урезе воды сидел Невс, и склонив голову на бок, с каким-то академическим интересом на морде наблюдал за людьми.
   Троих советников вынули из воды, но больше ничего предпринять не успели. Ящерки вытолкали свою добычу на мелководье, резко вскочили на ноги и выбежали с ней на берег. Здоровенный сом дернулся что было сил, вырвался, шлепнувшись на траву, изгибаясь и щелкая зубастой пастью.
   - Держи его!- послышался совет от двух визгуний, мгновенно превратившихся в еще одну парочку советчиков. Держать никто не стал, а вот по голове настучали с двух сторон, причем ногами, после чего 'пациент' замер на траве неподвижно оскалив иглы зубов.
   Сом был не таким уж и огромным, как казалось, метра полтора, да и веса в нем было не больше сотни килограммов. Но удержать его в воде голыми руками было бы не под силу даже такой паре как Кианг и Ло.
   Тем не менее, чешуйчатые тинэйджеры справились! И не только удержали рыбину, но и вытащили ее из воды, что наводило на мысль о силе этих двух хрупких на вид созданий. А глубокие раны рядом с головой сома точно соответствовали количеству пальцев и их расположению на четырехпалых кистях.
   Ящерки стояли опустив носы, и ежились под заинтересованными взглядами.
   - А ну марш одеваться! - приказала Марья, разрушив напряжение, погрозила им пальцем.- Я с вами еще разберусь, рыболовы любители!
   Девушки уже слезли с дерева и более мене связно рассказали о случившимся.
   Ю и Стаси уселись на ветке и смотрели, как ящерки ныряют в омуте. Вода была прозрачной и холодной. Чешуйчатые баловались брызгаясь, а потом стали нырять, и вокруг головы Фен появился серебристый пузырь.
   Она плавала под водой, изворачиваясь и так и эдак, явно дразня брата, а потом ушла в глубину омута. Шен явно беспокоился, вынырнул, схватил воздуха, ринулся вниз за сестрой, и их не стало видно. Девочки всматривались в глубину, и, увидели как снизу поднимается что-то страшное извивающееся. ОНО вылетело на поверхность, выпрыгнуло вверх, щелкнула зубами одной из голов, прямо под пятками девочек, а потом рухнуло назад в омут.
   - Понятно, что вы испугались, но орать так громко было зачем?!- возмутился Сонк, ковыряясь в ухе.- И потом, вы же поняли, кто это был, а все равно визжали как две пилы!
   Девочки переглянулись, покраснели и пожали плечами.
  
   Так нежданно-негаданно, обычный ужин превратился в рыбный пир. Голову с куском туловища отпилили прямо на берегу, чтобы не пугать повариху следами когтей. А то, что это были когти, сомнений не возникало ни у кого, кто видел дырки на туше. Но расспросы и выяснения опять решили оставить на потом.
   Робин уже интересовался, почему ходоки совсем не расспрашивают ящерок, обходясь только тем, о чем те сами рассказывают. Удивлялся при этом терпению и не особому любопытству ходоков. А когда ему объяснили, что дорога впереди еще дальняя, и пройдет она по пустынной местности, где никто случайно не подслушает и не увидит, а ребята попривыкнут к окружающим. Полисмен хмыкнул и задумался.
   Из рыбины вышла прекрасная уха, куча отличных стейков, замороженных порционно в ледяной глазури. Гора нажаренного в кляре мяса, и такая же гора охлажденного фарша на завтра, а также сытого в кои-то веки Невса, сожравшего без остатка все отходы разделки рыбины.
   Сожрал он и сомью кожу, аккуратно снятую Сонком и засыпанную, перед выделкой солью. Горестный вопль молодого индейца снова переполошил лагерь, а его попытки поймать и собственноручно удушить, 'эту рыжую скотину', вызвали у окружающих приступ дежавю. Невс удирал с недоумением, написанным на морде, и пытался объяснить по внутренней связи, что всего лишь старался уберечь окружающую среду от загрязнения. А шкура была ужасно твердая, не вкусная и есть ее не доставляло ни какого удовольствия!
  
   - Я хотел ремни из шкуры сделать, на всех бы хватило, если подложку из кожи сделать!- на полном серьезе убивался Сонк.- Такой узор на шкуре был красивый! А этот гад... - гад забился, в темный угол и старался даже не отсвечивать глазами.
   - С-с-са!- попыталась утешить его Фен.- Можно еще поис-с-скать вкус-сного зверя. Под водой можно дышать!- и ящерка продемонстрировала 'ожерелье'.
   - Да?! А какой у этой штуки ресурс ты знаешь?- напустилась на чешуйчатую девушку Марья.- Может, оно пока ты его носила как украшение, работало, и теперь в любую минуту отключится!
   - Нет, мы наш-ш-шли инс-с-струкцию!- радостно доложил Шен.- Включение проис-с-сходит при с-соприкос-сновении с водой. Рес-с-сурс четыре цикла. Э-э-э, два года.
   - Значит так, ребятки, а-ну сели все в рядок,- завхоз указала на скамейку. - Все, все садитесь. Слушайте и не вздумайте потом заявить, что не запрещено, то разрешено! А запрещено, нырять в 'ошейнике' без присутствия взрослых. Хватать руками, пинать ногами и тыкать подручными средствами все, что понравилось. Уходить из расположения в одиночку, не предупредив кого либо, как в городе так и в 'поле'. Не есть и не пить незнакомые субстанции, в каком бы виде они не были. Наблюдавший за слушающей молодежью Джонатан отметил разную реакцию на внушение. Стаси и Ю слушали очень внимательно, Сашка косился на Денни и старался скопировать его реакцию. Эни и Дени возмущенно пыхтели, а ящерки тянули шеи, высматривая не осталась ли булочек на блюде... Марья вздохнула и покачала головой.
   - Да, практиканты,- вступил в разговор Джонатан.- От вас я такого не ожидал, вас же учили, и практику вы проходили, а повели себя как пустые чайники!
   - А что мы?! - взвился Дени, обидившись на 'чайника'. - Мы даже в воду не особо зашли...
   - Да?!- Марья насмешливо изогнула бровь.
   - И это не Сонк вас за шкирки из воды тащил?- делано удивился Гари.- И это не вы требовали тащить на берег, и выдавали указания про жабры? Почти дипломированные специалисты, а ведете себя как дети!
   - А сам?- теперь уже взвилась Эни. - Кто как мальчишка со сцены прыгал?!
   - Я не прыгал, я свалился,- открестился от обвинения Гари.- А потом просто исправлял положение...
   - Да?!- опять не удержалась от насмешки Марья.
   - Ну... Оно как-то так получилось,- развел руками шотландец.- Как понесло, само собой...
   - Наконец-то! Я уж и не надеялся,- Федор Артемьич, до этого молча слушавший разговор, улыбался во все, удивительно крепкие зубы, а потом поднял вверх указательный палец и назидательно пояснил. - Это называется 'поймать кураж', и теперь парень ты точно цирковой! Со всеми потрохами!
  
  
  
   ГЛАВА17
  
   Ночью подкрался дождь, не весенний бурный ливень, с грозовыми раскатами, а тихий шелестящий дождь, из тех под которые так хорошо спится, и снятся приятные сны. Он принес с собой особый гороховой запах и зябкую прохладу, но теплые одеяла еще никто не собирался прятать...
   Хорошо смоченная дождем дорога не успела превратиться в грязевой разлив, зато не пылила, поэтому ехать по ней было одно удовольствие. Сейчас на месте возницы, в так называемом девичьем фургоне сидел Робин. А фургон назвали так, потому что ехать в нем предпочитала женская часть цирка, исключая только Зару, хотя и она изредка заглядывала.
   Первой к 'девичьему контингенту' присоединилась Ая, тихая и бесцветная вне арены. Потом подтянулась Таня, которой не хватало женского общества в компании четырех мужчин.
   За спиной Робина раздался очередной взрыв смеха, и он тоже улыбнулся, хотя не знал причины веселья. За последние дни черный полисмен все больше убеждался, что был прав, отправившись в путешествие с цирком.
   Сейчас, оглядывая зеленые пологие холмы, между которыми петляла дорога, слушая смех за спиной, он чувствовал, как из души вытекает ледяная тяжесть, заполнившая душу до краев на могиле любимой жены и не рожденного ребенка. Сколько раз сердобольные тетушки знакомили его с молодыми девушками и вдовами, но ни одна не тронула душу. И вот сейчас холод капал на дорогу, испарялся вместе с остатками дождевой воды.
   - Робин ты не знаешь... - полисмен вздрогнул от внезапно раздавшегося рядом голоса Марьи, и женщина, заметив это, удивилась. - Ой, извини, я думала, ты слышишь, как я подошла,- она перебралась вперед, плюхнулась рядом с возницей и откинулась на спинку сидения.- Скажи, пожалуйста, а как можно написать письмо, например на ферму мистера Хантера?
   - Просто садишься и пишешь,- несколько растерялся такому вопросу Робин. - Ты же умеешь писать?
   - Умею, и на английском тоже.
   - Вот, пишешь, запечатываешь письмо, потом пишешь адрес и отправляешь на почте....
   - Адрес... Если бы я еще додумалась его взять! - Марья расстроено покачала головой.
   - Так командир брал,- успокоил ее мужчина. - Я сам видел, как мистер Хантер диктовал.
   - Отлично! А посылку могут доставить?
   - Могут,- и тут же поинтересовался. - А что ты хочешь отправить Хантерам?
   - Да не Хантерам, а через них Марине,- Марья грустно вздохнула. - Понимаешь, я обещала сделать вместе с ней игрушку, да так сложилось, что не успели.
   - Быстро все получилось,- согласился Робин. - Но, может это к лучшему?
   - Может, как знать,- кивнула женщина. - Только вот покоя мне это не выполненное обещание не дает. Сейчас вешала на стену Маринкины рисунки и подумала, что вроде почта у вас есть.
   - Нет, мы еще голубями пользуемся...- слегка обиделся Робин, но потом спросил заинтересовано. - А какую игрушку?
   - Простенькую, два клубка, один поменьше, другой побольше, это будет голова и туловище,- стала пояснять Марья.- Сплетенные из веревок шея и ноги, а потом все это веревочками привязано к деревянному кресту. Получится страус-марионетка.
   - Да? - лицо Робина стало задумчивым, он явно пытался представить, что может получиться из набора клубков и веревок. Потом хмыкнул и попросил. - Ты потом игрушку покажешь? - и, получив утвердительный кивок, добавил. - Только вот крест... Может, они сами его сделают?
   - Да запросто сделают, только, наверное, надо нарисовать инструкцию, - опять кивнула женщина, посмотрела на небо и вдруг заявила. - А вот козырек или тентик, над головой водилы, сделать обязательно нужно. Однако в лето едем.
  
   Дорога до Де Мойна, выявила одну, но очень большую проблему, которая встанет перед ходоками в самом ближайшем будущем. И имя этой проблеме - скука.
   Для людей привыкших поглощать информацию килобайтами, а расстояния тысячами километров, неспешное путешествие на транспорте в две конские силы, могло превратиться в сущую пытку. Однако решать проблемы решили по мере их поступления.
   А пока очередной вечер подарил небесное представление, на горизонте над холмами, опять клубились тучи, и сверкали молнии. Они вспыхивали где-то в глубине туч, вспухая световыми пятнами. И на их фоне высвечивались призрачные картинки, в которых можно было увидеть, летящих птиц, развевающиеся гривы коней, и волны бушующего моря. Но звука грома слышно не было, он не докатывался издалека.
   Легкий ветер, напоенный влагой, надувал тент между фургонами, и он вспоминал о своей жизни парусом. Звенел под ветром, хлопал и пытался улететь.
   - И дома порою ночною,
   Лишь только раскрою окно,
   Опять на ветру надо мною
   Тугое поёт полотно.
  
   Неожиданно для всех тихо продекламировал Николас, а Эни резко повернулась к нему и попросила.
   - Дядя, спой про Крузерштерна!
   Марья тоже помнила, как здорово играл у походных костров Ник, и какой у него приятный баритон.
   - Ну, ты придумала, - отмахнулся Ник, видимо уже жалея, что привлек к себе внимание, и найдя, как он считал, неотразимый аргумент добавил. - Да где я тебе гитару возьму?!
   - Вай ме, красивый! Будет тебе гитара! - воскликнула Зара, и сделала попытку встать, но раньше нее вскочила Стаси.
   - Я мамину принесу! - и убежала в свой дом на колесах. Мелькнула тонким силуэтом, в освещенном изнутри керосиновой лампой дверном проеме, и почти сразу выскочила назад.
   - Вот, мама на ней играть любила, а у меня на стене висит,- девочка прижимала к себе инструмент, не торопясь отдать его в чужие руки, потом вздохнула и все же протянула Нику.
   Тот осторожно взял инструмент, осмотрел, самую настоящую, русскую семиструнную, погладил ладонью изгиб покрытого светлым лаком корпуса, и вздохнул.
   - Бант я сниму, хорошо? - он аккуратно развязал шелковую красную ленту и отдал девочке. Подкрутил колки, тронул струны прислушиваясь, опять поколдовал, настраивая и, наконец, взял аккорд. Послушал, склонив голову. Зрители и слушатели в одном лице сидели молча и наблюдали за священнодействием. Аккорд отзвучал, а музыкант удивленно хмыкнул и опять тронул струны, гитарный перелив был чуть более громким чем хотелось бы, и низко рокочущим.
   - Стаси, а у твоей мамы, был низкий голос? - спросил он девочку.
   - У нее был красивый голос, все так говорили,- вздохнула она.
   Ник тоже вздохнул, и начал играть простенькую пьеску. Для тех, кто слышал его игру раньше, а таких среди ходоков было двое, стало ясно, что он давненько не касался струн. Оле переглянулся с Марьей, и грустно покачал головой, увидел ответный грустный кивок и стал смотреть в огонь. Разогрев пальцы Ник запел.
  
   Расправлены вымпелы гордо,
   Не жди меня скоро жена.
   Опять закипает у борта
   Крутого посола волна.
  
   Под северным ветром неверным,
   Под южных небес синевой
   Опять паруса "Крузенштерна"
   Шумят над моей головой.
  
   И дома порою ночною
   Лишь только откроешь окно,
   Опять на ветру надо мною
   Тугое поет полотно
  
   Пусть чаек слепящие вспышки
   Парят надо мной в вышине.
   Мальчишки, мальчишки, мальчишки
   Пусть вечно завидуют мне.
  
   И старость отступит наверно,
   Не властна она надо мной,
   Пока паруса "Крузенштерна"
   Шумят над моей головой.
   (Александр Городницкий)
  
   Пел Ник на русском, и среди присутствующих не знающих этого языка повезло только Робину, Невс, пристроившись у него под боком переводил синхронно, и слова песни звучали из маленькой горошины в ухе. Но все остальные даже не понимая слов, слушали внимательно.
   Потом ходоки пели хором, песню старую как мир, но все равно любимую. 'Как здорово, что все мы сегодня собрались'... Ник тихо наигрывал мелодии, его пальцы вспоминали, как касаться струн, а лицо, опущенное к деке гитары, было задумчивым. Прижал ладонью струны, глянул в сторону Марьи и спросил с подначкой,
   - Марь, а Марь, не хочешь тряхнуть стариной и сплясать цыганочку с выходом? - при этом лицо его стало настолько озорным, что Марья вздрогнула и оглянулась. Нет, вокруг был не летний студенческий лагерь, а все те же фургоны.
   - А что?! Могу, песок из меня еще не сыплется.
   - И я! - подскочила Эни и тут же расстроилась. - Только юбок нету...
   - Какая цыганочка без юбок! - рассмеялась женщина. - Зара отдолжишь?
   - А у меня своя есть! - запрыгала Стаси, даже не сомневаясь, что ее примут в 'цыгане'
   - Эх, раздевают, разувают, и куда бедной цыганке податься,- напоказ запричитала Зара, и приказала в спину убегающей Стаси. - А ты поскакушка, как юбку взденешь, приходи к нам за монистами!
   - Слушайте, ребята, я же не думал, что она согласится,- растеряно пожал плечами Ник. - Я просто пошутить хотел.
   - Дак какое горе, ну спляшут как смогут,- усмехнулся в усы Яков, посасывая пустую трубку. Кашель прошел полностью, но курить ему Ло запретил строго. А единственная попытка втихую нарушить режим, когда он тихонько курнул из трубки жены, закончилась приступом такого кашля, что пришлось звать доктора. Ну и ругался же тогда доктор, по-китайски, правда, но смысл был понятен без перевода,- Ну не цыганки, дак и зрителей то нет.
   Ник хотел просветить цыгана насчет умений завхоза в области танца, но передумал. Мужчины прислушивались к звонкому смеху, девушек и удивлялись, что это их так разобрало? Потом, рассмотрев танцовщиц, разобрало и мужчин.
   Марья была на голову выше Зары, и соответственно, юбка последней едва доставала до средины икр женщины. Стаси имела ту же длину юбки, ее собственной, но, по словам девочки, давно не одеванной, и потому ставшей безнадежно короткой. Для Энни юбка была впору по длине, но вот шириной... Подпоясанная поясом девушка стала похожа на качественно увязанный сноп. В общем, за группу клоунесс оригинального жанра, или в корень обнищавших цыганок, они сошли бы, даже не гримируясь.
   Нелепый вид не подпортил дамам настроения, и танцевать они взялись с таким энтузиазмом, что Яков, а за ним и все остальные стали хлопать в ладоши, и подбадривать танцовщиц выкриками. Зара, не вставая с места, выделывала шалью такие кренделя, что отвлекала внимание от танцующих.
   - Очень даже зрелищно,- оценил, смеясь Ло. - При небольшой доработке можно пускать как отдельный номер.
   - Это точно, поменять Марью вон на ту раскосенькую, - цыган ткнул пальцем, в Ю.- Юбки по размеру и Зара подучит плясать.
   - Эй, эй! Это что за дискриминация, меня любимой?! - притворно возмутилась завхоз.
   - Хочеш танцевать, таки, укоротиться надо,- сощурив глаза, заявил Изя, и внимательно посмотрел на Марью, как будто прикидывал с какой стороны сподручней укорачивать, снизу или сверху.
   - Вот, вот,- мечтательно прищурился Ник и провел ребром ладони по шее. - Где-то так, тогда по росту впишешься.
   - Я вам шо, курица?! Без головы бегать! - расхохоталась Марья, и ее поддержали все присутствующие.
  
  
   Город Де Мойн встретил цирк грозой с проливным дождем и потоками воды, превратившими улицы в небольшие реки. Вокруг было пусто, даже полисмены попрятались в подворотнях и парадных. Цирковой поезд втянулся на небольшую площадь, и остановился, возницы попрятались внутрь фургонов. Лошади, одетые в дождевые попоны с капюшонами, вызывали у ходоков прилив веселья, и ни как иначе чем 'конь в пальто', не назывались.
   Федор косился на шутников неодобрительно и даже крутил пальцем у виска. Ведь в прошлый ливень видели попоны так чего сейчас ржать?
   Ник дождался, пока ливень превратится в несильный дождь, открыл большой черный зонт, случайно избежавший разрисовывания тотемными глазами, и отправился в мэрию.
   На конверте, врученном Нику, перед отъездом из Айва Сити, мистером Тейлором, стояло, как водится, две фамилии, отправителя и получателя. И они отличались только инициалами, и, естественно, возникало только две версии: однофамилец или все же родственник.
   Когда Ник вошел в кабинет мэра, и взглянул на хозяина, первая версия отпала окончательно и бесповоротно. Мистер Тейлор, а-ля Де Мойн, выглядел так как будет выглядеть мистер Тейлор а-ля Айова Сити лет через пятнадцать двадцать.
   Плотный мужчина с пышными бакенбардами, переходящими в столь же пышные усы, оторвал глаза от письма, и жестом предложил посетителю присесть. Потом еще раз пробежал письмо глазами и отложил в сторону, Ник выжидательно молчал.
   - Надо сказать, мистер Ротрок, я несколько удивлен,- начал хозяин кабинета. - Мой племянник отличается здравомыслием и вовсе не страдает доверчивостью. И вдруг столь лестные отзывы о бродячем цирке...
   - Мы предпочитаем слово - передвижной,- улыбнулся Ник. - Поверьте, для нас это, - он указал на письмо,- тоже было полной неожиданностью. Но, согласитесь, не воспользоваться рекомендациями мистера Тейлора, было бы верхом глупости.
   - Ну что же, наш городской театр приспособлен для выступления цирковых трупп,- тон мэра стал сухо деловым. - Не волнуйтесь, аренда здания не встанет вам дорого. А в остальном, я, конечно, доверяю мнению племянника, но должен посмотреть сам.
  
  
   - Как это ты не договорился об аренде?!- бушевал Федор. - Да он с нас три шкуры слупит, и не посовестится! Да за целый театр! Вот отправили шатер по железке, а сейчас бы поставили и выступали бы спокойно!
   - Федор Артемьич, может вам успокоительного капнуть? - озабочено поинтересовался Ло. - А то вы что-то раскраснелись...
   - А как успокоитесь, то сядете и посчитаете, во сколько встало бы нанять рабочих на установку шапито, а потом на его разборку,- прибавил Джонатан.
   - В Чикаго разобрали сами, да так споро-то! - не сдавался старик.
   - Ну да, ну да! - съязвил привлеченный шумом Изя.- И ты, таки, решил, что они будут так надрываться каженый раз?
   - Так вот аренда театра, вста...тьфу, выйдет нам не дороже установки - разборки шатра,- Ник задумчиво прищурился. - А может... Ну, не будем загадывать, посмотрим, что получится вечером...
  
   Театр оказался удобным современным зданием, и даже электрифицированным. Большая сцена, с двумя лифтами под сценой, прожектора с цветными вертушками, плавное гашение освещения реостатом, и профессиональный осветитель в придачу.
   К вечеру, уже казалось, весь город знал о приезде цирка, хотя ни громкого парада-алле, ни множества афиш не было и в помине. Была охота мокнуть под налетавшими на город грозами, в цирковых костюмах, да еще простуду подхватить.
   Но, несмотря на это театральная касса уже вовсю продавала билеты, правда, все больше на галерку. Артисты опробовали сцену, нашли пандус и завели туда же кобов и отправили в 'свободное плавание'. Лошади, под чутким контролем Сонка, осторожно походили по сцене, понюхали занавеси кулис, заглянули в оркестровую яму. На чем знакомство с очередной ареной закончилось, а Ветер остался не у дел. Зато закрепили качели, для выступления воздушных гимнастов, и Стаси была очень рада, предстоящему выступлению.
   Представление прошло при полном зале и теплом приеме публики. Аплодисменты достались всем, правда конкурировать с Невсом и ящерками становилось все трудней. Рыжий гад порадовал публику хождением на задних и передних лапах, прыжками через обруч, и конечно же розыском хозяев платков, сваленных в кучу. Особо грязные в разработку не принимались...
  
  
   Мэр вошел в гостеприимно приоткрытую дверь проходной театра, где в обычное время сидел служащий и делил посетителей на своих и не очень. Сейчас в застекленной будке никого не было, зато поперек коридорчика, прямо под керосинкой, висящей на стене, лежал рыжий котяра.
   Кот был знаком по цирковому представлению, только вот на большой сцене он смотрелся куда меньше. А сейчас, вывернувшись вверх пузом, занимал почти весь проход. Мужчина остановился, не доходя шага до рыжего шлагбаума, и кот лениво открыл глаза, облил посетителя желтым взглядом.
   Потом потянулся, царапнув стену когтями, мягко перекатился на лапы, и, задрав хвост трубой, пошел к выходу во двор. Остановился у двери, оглянулся на человека с нетерпеливым выражением на наглючей морде.
   - Разрешите открыть для вас дверь,- слегка поклонился, мэр.
   - Мр-р-я! - одобрительно выдала зверюга и шагнула через порог.
   Двор театра был плотно и очень аккуратно заставлен фургонами, откуда-то доносился тихий рокот работающего механизма. Мэр остановился, посмотрел на совершенно темное здание театра, потом на яркий электрический свет, пробивающийся между фургонами, оттуда доносились голоса и смех.
   - Да, - тихо сам себе, как он считал, сказал старший мистер Тейлор. - Называл, этот цирк бродячим, хм... а у них даже электрическая машина есть, - он покачал головой. - Я бы на месте владельцев на такое оскорбился!
   Кот тряхнул головой, как будто согласился, и спокойно пошел в обход фургонов, показывая узкий проход между ними, в конце которого гость опять остановился. Небольшое пространство, оставленное между фургонов, накрывала 'крыша' из настоящего корабельного паруса, подсвеченная снизу электрическим светом.
   А под ним, стояла большая армейская палатка-шатер, с открытым в сторону гостя входом, там сидели циркачи, и, судя по большому начищенному самовару и запаху сдобы, пили чай.
   - Мря-я-я, аву-у-у?!!!- недовольно вопросительно взвыл кот. - 'И чего этот кретин залип?!!' - взвыл он еще громче по внутренней связи.- 'Я из-за него голодный весь!'
   Кот возмущенно фыркнул и пошел в палатку, не обращая уже внимания, идет ли кто-то за ним, или нет. Теперь заблудиться трудно, а там полная миска!
   В палатке, не смотря на сырость снаружи, было удивительно тепло и уютно. С гостем поздоровались, гостю улыбнулись, наливая в большую чашку пахучего чая, и пододвинули корзинку с булочками.
   Потом представились по очереди, и снова занялись своими недопитыми чашками. Гостю дали время насладиться чаем и спокойно начать разговор, ради которого он и пришел.
   - Вот мистер Ротрок, это письмо от моего племянника, - мэр протянул Нику сложенный вдвое листок.
   - Видите ли, я не привык читать чужие письма, - голос Ника, был весьма прохладен.
   - О нет! Письмо написано для вас, и лежало внутри того конверта,- поторопился разъяснить ситуацию мистер Тэйлор старший. - Просто, отдавать его или нет, племянник оставил на мое усмотрение.
   Ник взял лист, развернул, несколько секунд изучал текст, и отложил в сторону. Потом обвел взглядом заинтересованные лица сидящих за столом
   - Нам предлагается устроить индивидуальное представление для племянницы мистера Тэйлора -младшего, в честь ее пятнадцатилетия.
   - Это как? Для одного зрителя в зале? - не понял Федор Артемьич.
   - Предполагается, что для одной нашей семьи,- уточнил мэр.
   - Господин мэр, а вашей семье страшно не будет? - улыбнулась коротко стриженая женщина по имени Марья, и судя по фамилии, родственница хозяина цирка. - Пустой зал, темный, гулкий и ряды кресел...
   - Брр, тетя, ты просто какой-то 'Призрак оперы' изобразила,- фыркнула Эни.
   Гость задумался, представил описанное, и ему действительно разонравилась казавшаяся замечательной идея.
   - И что же делать? - расставаться с задуманным мэру явно не хотелось
   - Устраивать праздник, - уверенно заявил Ник, как назначенный главным 'военным' советником. - И ваш племянник совершенно зря не поставил нас в известность о задуманном. Мы потеряли в дороге три дня, которые могли бы использовать для подготовки.
   - Я не понимаю, что вы собираетесь готовить? - заказчик уже начал раздражаться. - Просто выступите и все.
   Сидящий за столом народ, переглянулся и заулыбался.
   - 'Муррр-жик не въезжает...' - констатировал Невс, оторвавшись от полировки миски.
   - Вот скажите, - Джонатан откинулся на спинку стула и сложил руки на груди. - Торт для дочери вы закажете кондитеру какой-то особенный, или купите с витрины?
   - Уже заказал,- кивнул мэр, просветлел лицом и тоже улыбнулся. - Так вы хотите сделать...
   - Сказку, - кивнула Марья, - Постараемся, это точно, но вот хватит ли нам времени?
   - День рождения через два дня.
   - Да успеем! - хором заявили практиканты. - Ролевуху сделаем!
   - Что сделаете?!
   - Что бы за два дня, да чисто сделать представление? Ха! - фыркнул Федор Артемьич насмешливо, и гость подумал, что услышал словечко из циркового жаргона. - Да без ляпов?!
   - А зачем уж так чисто? Нет, конечно, мы будем стараться, - улыбался предвкушающе Оле. - Но, за мелкие нестыковки, надеюсь, нас помидорами не закидают.
   - Потому как не сезон,- рассмеялась Стаси.
   - Итак, завтра, после дневного представления вы к нам наведаетесь, и мы обсудим, то, что у нас напридумывается,- предложил Ник.
   - А с вас мистер Тэйлор триста штук маленьких воздушных шариков, добавила Марья.
   - Триста?!- челюсть у гостя попыталась отвалиться, но он быстро взял себя в руки и поинтересовался. - Какого цвета?
   - Всех поровну. И чем больше цветов, тем лучше.
   - А еще можно конфетти сыпать, - внесла предложение Зара.
   - Это только если убирать зал потом, будем не мы, - внес поправку Ло и строго добавил - Пока я провожу гостя, все набрасывают свои предложения. Первыми как всегда высказываются самые младшие.
   Гость оглянулся на выходе, но на него уже не обращали внимания.
   - Скажите, мистер эээ Ло, почему первыми будут говорить самые младшие? - поинтересовался мэр у сопровождающего.
   - Потому что если старшие выскажут свое авторитетное мнение, то младшие, возможно, промолчат...- пояснил Ло.
   - 'Ключевое слово - возможно. Да ты им рот не заткнешь!' - ехидно прокомментировал кто-то по внутренней связи, и, судя по отсутствию подмяукивания, это был не Невс.
   Тем временем мужчины вышли из театрального двора, и Ло попытался откланяться. Но мэр остановил его коротким жестом, и попросил подождать минутку, а сам подошел к экипажу, стоящему прямо под фонарем, и коротко переговорил с возницей.
   Причем последний явно возражал против выданных ему распоряжений, чем вызвал нетерпеливую отмашку хозяина. Ло старательно изображал слепоглухонемого, и так же внимательно вслушивался в эмоции этих двух людей. Мэр фонил некоторой неуверенностью, перешедшей в раздражение на кучера, а затем решительностью. Кучер же был сначала в недоумении, что, впрочем, было хорошо видно и по выражению лица. Потом осуждением, и уверенным убеждением в чем-то плохом.
   - Итак, я решил остаться, и поучаствовать в вашем обсуждении,- мэр очень знакомо выдвинул вперед челюсть, типа возражения не принимаются. Потом кивнул в сторону уехавшего экипажа. - Джон предупредит мою супругу, что я задерживаюсь, по делам...
   - 'В цирке!'...
   - 'По делам'...
   - 'Во, придурок додумался!'
   - 'Ага, с репутацией-то цирковых'...
   - 'Невс, марш на пост, гостью встречать!'
   - 'ШО опя-у-ть?!' - биофаг явно дошел в изучении кинематографа до лучших мультфильмов.
   - 'Не опять, а как всегда!'
   - 'Эксплу-у-ататоры, рабовладельцы! Вот напи-у-шу жалобу'...
   В общем, к моменту возвращения командира с заказчиком, в палатке остались только учавствующие в представлении полные решимости сотворить чудо.
   - Итак, молодежь, слушаем ваши идеи,- объявил мозговой штурм открытым Джонатан. - Стаси, тебе слово.
   - А это, - внезапно засмущалась, обычно бойкая девочка. - Пусть Эни скажет, мы с ней советовались.
   Все взглянули на заявленного оратора. Мэр, изумился, тому, что молодая девушка, взглянув на исписанный и исчерканный листок. Она что писать умеет?! Но Эни ничего не заметив, спокойно и по-деловому начала говорить.
   - Нужно вписать наши номера в канву сказки. А для этого, сначала, надо выбрать, кто у нас будет доброй феей, а кто злой.
   - Чур, я злая! - подняла руку как первоклашка Марья.
   - Тогда соответственно доброй будет Ая,- резюмировала Эни.
   - Простите, а почему обязательно феи? - решил уточнить мэр.
   - Злодеями по умол... по законам жанра, могут быть, колдуны, ведьмы...
   - Мужья. И чего смеяться? Синяя борода был мужем!
   - Драконы,- добавил гость, поддаваясь общему настроению
   - Ну, драконы и так и эдак. Тут вопрос спорный...
   - Но, если глав гад - мужик, то история, опять же, по закону жанра, заканчивается свадьбой.
   - А свадьбу, нам таки не потянуть....
   Мэр закрыл глаза и потряс головой, что за бред они несут? Ну да что взять с цирковых, хоть какими чистыми и приличными они не выглядели бы. Но на него никто не обращал внимания, продолжая нести околевицу.
   - Какая свадьба?! У нас воровать девиц не будут!
   - А шо тогда воровать ежели не девицу?!
   - Смех!
   Все удивленно посмотрели на высказавшего идею Денни, ожидая продолжения.
   - Сказку читал 'Украденный смех', - смутился парень.- Вот я и подумал...
   - А из чего мы будем делать смех?
   - Так, частности пока оставим, сейчас надо прогнать основную канву.
   - Да вы чего, рехнулись?! - чуть ли не взвился Федор, - Вы из цирка театр вознамерились сделать?!
   - Обычно бывает, как раз наоборот... Но, мистер Федор прав, ни учить реплики, ни репетировать некогда,- покачал головой Ло
   - А если посадить в уголке, чтеца и пусть он читает текст, ну как сказочник? - внес предложение Гари. - А мы будем выступать.
   - Кого выдвинем на должность сказочника?
   - Да хоть бы дядю! - выпалила Эни. - Он, знаете, как лекции читает... Нам. - попыталась выкрутиться девушка покраснея под осуждающими взглядами.
   - Лекции. Теперь все встало на свои места,- вздохнул мэр не купившись на попытку Эни. - То с каким достоинством, вы появились в моем кабинете, как совершенно не раболепствовали и как в конце концов прочли письмо, едва на него взглянув. С кем имею честь?
   - Простите, но мы путешествуем инкогнито,- Николас сделал многозначительную мину. - Вы дарите дочери сказку, а моим племянникам подарили путешествие длинной в лето.
   - И для этого купили цирк?
   - Не так что бы совсем купили, скорей арендовали, - продолжил объяснения Ник. - Но их отец считает, что дети должны увидеть жизнь не только из окна автомобиля. Однако мы очень бы хотели, чтобы это все не стало достоянием журналистов...
   'Она, МРЯВВВ!!! Приехала!!!' - заорал по связи Невс. - 'С гр-у-уппой поддержки, ме-у-жду прочим. Дау-ма, кучер и три поли-у-смена в форме. Ух, какие у ни-у-х шлемы заче-у-тные!'
   - Я вас понимаю, - кивнул головой мэр. - Если бы путешествовали мои дети, я бы тоже не хотел огласки. Возвращаясь к представлению, я хотел бы все же уяснить, как будет выглядеть 'смех' для зрителей?
   - Как воздушные шарики! Разноцветные, они будут подниматься вверх,- пояснила Эни.
   - А надутые, просто воздухом, падать на зрителей сверху,- предложил Дени. - Из сетки под люстрой.
   - Воздушные шары, это будет впечатляюще! - глаза мистера Тейлора горели, он представил этот шаропад и пришел в восторг.
   Фраза о воздушных шарах, произнесенная мэром города полным восторга голосом, к тому же глухой ночью, в палатке заезжего цирка, произвела на полицейских столь странное впечатление, что они, шагнув внутрь, замерли на месте.
   А какой-то шутник там, наверху, именно в это момент, 'дернул за веревочку', и включил очередной ливень, начавшийся оглушительным раскатом грома.
   - А-А-А! - задушенный сиплый вопль, заставил всех вздрогнуть и 'отмереть', а полисменов покачнуться от толчка.
   Невысокая дама, пролетела между ними, и вскочила на колени мэру, сжалась в комок, и с такой силой обняла того за шею, что муж захрипел, пытаясь, правда безуспешно, разжать ее руки. В том, что это миссис Тейлор, сомнений не было.
   Ло повернулся к паре, благо он сидел рядом с мэром, мягко положил пальцы на виски женщины, и заговорил на распев, нечто ритмичное на китайском. И так как говорил он не на всеобщем, то смысл сказанного остался загадкой, а вот изумленно вытянувшееся лицо Ю, наводило на размышления.
   Ходоки знали, что Ло воздействует на женщину отнюдь не словами, которые могли быть даже детской считалочкой, (что потом и подтвердилось). Пациентка между тем судорожно вздохнула, и ослабила захват на шее, уже слегка посиневшего мужа, огляделась и охнула. Столь вопиющего нарушения правил приличия, она не позволяла себе с детства. Ло тут же встал, уступив даме, место и повернулся к топтавшимся у входа людям.
   - Вот энтот китаец, - вылез из-за спин полисменов, водитель кобылы потыкал для убедительности заскорузлым от работы пальцем. - Стоить значица, об столб опираца и молчить! Так молчить, что жуть береть!
   Полисмены, посмотрели оценивающе, на толстенького круглолицего китайца, потом на возницу, который был на голову выше, и в плечах пошире и снова на Ло. На их лицах отразилось такое недоумение, что Эни со Стаси не выдержали и начали прыскать от смеха. На них строго посмотрели, смеяться над людьми при исполнии не гоже и девушки притихли.
   На этих гостей чистых чашек уже не хватило и пришлось Марье с девочками, отправляться на кухню, заодно быстро вскипятить чайник и нагреть булочки и мясной рулет. Надо сказать, что полисмены, косясь на мэра, попытались отговориться службой, но грохот дождя в крышу палатки и поток воды текущий через двор, мало вдохновлял на пешую прогулку до полицейского участка.
   Виновника появления группы спецназа, тоже усадили за стол, но на дальний, от хозяев конец, где он затихарился, стараясь стать незаметным.
   А знаете! - Эни всплеснула руками, разбивая неловкое молчание. - Можно сделать арку из шаров перед лестницей, и именинница будет стоять по ней, и после приветствия, гости будут идти вслед за ней, под арку, как в сказочную страну.
   Полисмены переглянулись, кучер резко закашлялся, подавившись, чаем, а миссис Тейлор, осторожно поставила чашку на стол, бросила странный взгляд на мужа, и тихо произнесла.
   - Боюсь, мой супруг не успел вам сообщить, что наша дочь передвигается в инвалидном кресле...
  
  
   ГЛАВА 18
  
  
   Голос миссис Тейлор был спокоен, а вот эмоции выдавали с головой и ставшую привычной боль, и неприятие случившегося. Но все эти эмоции смыло изумление, когда Эни что-то перечеркнув на листке, деловито выдала.
   - А! Ну тогда, она будет здороваться с гостями сидя, а арку из шаров сделаем пониже, что бы кресло хорошо вписалось.
   - Вы, думаете, это будет красиво? - в голосе женщины было больше надежды, чем сомнения. - Все же инвалидное кресло....
   - Можно его украсить. Посмотреть какое это кресло и тогда подумать, как,- таким же деловым тоном, продолжала девушка.
   - Стаси, ты хочешь, что-то предложить? - обратился к девочке Джонатан. Такое количество взрослых явно ее смущало.
   - Да,- Стаси кивнула. - У нас когда-то было плетеное кресло, с такой высокой круглой спинкой, - девочка обвела в воздухе круг, показывая размер спинки кресла, и смутилась еще больше от серьезного внимания взрослых, но все равно продолжила. - Когда мы с мамой сидели в нем, то я представляла себя принцессой... Вот если бы мисс..эээ
   - Ее зовут мисс Эби,- подсказал мистер Тейлор, заработав недоуменный взгляд жены, с чего это циркачам представлять дочь по имени.
   - Вот если мисс Эби будет сидеть в таком кресле, то вы сможете стоять рядом, и опираться на высокую спинку, а ей будет спокойней.
   - Арку тогда надо повыше,- пробормотала Эни, и опять что-то отметила в листке, подняла голову и спросила. - А у вас шарики надувают газом, что бы они летали?
   - Конечно,- мэр сначала удивился вопросу, а потом обиделся. - Вы думаете, что у нас такая глушь?! А Де Мойн уже скоро станет столицей штата.
   - 'И в нем-у-мррр построят аэро-у-порт!'- добавил Невс из-под стола, за что получил пинок. Верней пинок попытались вручить коту, чтобы не умничал и народ не смешил, но получили друг от друга, Оле и Сонк. Вот нечего под столом ногами махать. Не глядя.
   Потом писали список для мэра и его супруги. Изя метко обозвал сию бумагу 'Было трудно, но мы достали!'
   Достать предстояло: портного - сшить в рекордные сроки черный костюм для глав "гадины", небольшой струнный оркестр на предмет сыграть пьесу Вивальди из цикла 'Времена года'. Найти большую сеть и семьдесят метров веревки.
   Закупить разноцветные воротнички, из жатой бумаги, и клоунские носы на резинке. Собрать бригаду барабанщиков, на предмет донесения до публики информации о представлении.
   Последний пункт поставил супругов в тупик, и пришлось объяснять идею. Афиши нарисовать или напечатать, уже не успеть, а значит нужно воспользоваться старым и проверенным методом глашатаев. Мужик, лупящий в барабан, а потом через рупор сообщающий о благотворительном выступлении, всяко привлечет к себе внимания больше чем какой-то лист бумаги, даже и цветной.
   - А что представление у нас благотворительное?! - мэр удивленно приподнял бровь. - И давно мы это решили?
   - Не так что бы очень,- улыбнулся Ло.
   - Вы почтенный не удивляйтесь,- пробасил Федор. - У них все, вот эдак с вывертом и ... - старик покосился на мэршу и с трудом подобрал цензурные слова. - Неожиданно и оригинально, но с входом через черный ход.
   - Мистер Тейлор, вы приглашаете на представление своих гостей и предупреждаете, что это маскарад, но нужны только костюмы, без масок,- начал подробно объяснять Джонатан. - А глашатаи будут говорить, что представление для детей бесплатно. Тогда зал уж точно будет полон.
   - Уже перед представлением объявим о том, что все собранные средства пойдут на помощь, вдовам с детьми и бедным многодетным семьям, например,- подхватил Николас. - Но это уже на ваше усмотрение мистер Тэйлор.
   - А уж из чего устроить благотворительную ярмарку в фойе театра, вы, наверное, придумаете? - предположила Марья, но тутже засомневалась. - Хотя времени и совсем нет
   - О, тут проблем не будет,- ответила вместо мужа миссис Тейлор. Глаза женщины сверкали азартом, а на бледных щеках проступил румянец.
   - А бумажные воротнички и носы зачем? - мэр потряс головой.- Знаете, если бы мои помощники были столь же деятельны, я был бы счастлив!
   - Воротнички и носы раздадите детям, у которых не будет костюмов. Поверьте, этот праздник они запомнят надолго!
   - И завтра днем нужно привезти в театр мисс Эби, чтобы она осмотрелась, познакомилась с нами всеми, - внесла очередную вводную Марья.
   - Но, мы думали, это будет сюрприз для дочери,- супруги переглянулись.
   - Сюрпризом будет само представление, но ознакомиться с местом, осмотреться, привыкнуть, нужно заранее,- возразил Ло. - Тем более для больного ребенка.
   - У нашей Эби парализованы только ноги, - мэр нахмурился. - В остальном она вовсе не больна!
   - Вот и отлично! Заодно праздник продлите! - заулыбалась Эни. - Подготовка, бывает порой интересней, чем само событие, но это не про нас!
  
  
   Гневная тирада Федора Артемьича на тему: вы нас всех разорите, была встречена улыбками и смешками, что его еще больше разозлило. Кричал он по поводу отмены сегодняшнего дневного представления. Старик видимо напрочь забыл свой столь же страстный спич на обратную тему - 'а нафиг нам то дневное представление', и разорялся теперь во всю ширь души.
   Зарождающийся скандал прервало появление мэра, хмурого как та грозовая туча, что медленно заглатывала синеву неба над городом. Позади мэра держалась группа мужчин, судя по форме музыкальных футляров, которые они держали в руках, тот самый, затребованный струнный оркестр. Хмуростью, они мало чем уступали мистеру Тейлору.
   Делегация молча проследовала в сторону Николаса, и если мэр здоровался с хозяевами, хотя бы кивком головы, то группа позади него, старалась смотреть строго вперед. И цирковые, по крайней мере, большая их часть очень жалели о том, что двор театра вымощен камнем, и устроен так правильно. Вода по уклону быстро с него стекает, не оставляя за собой грязи.
   Переговоры были короткие, мэр быстро уехал, прихватив с собой Ло и Невса на поводке, хотя поводок рыжий нес в зубах. Ник помахал Марье, предлагая подойти, и она как была закутана в халат, так и отправилась знакомиться.
   - Вот, познакомьтесь, это маэстро Мориа,- представил гостя Ник. - Тебе с ними работать,- и уже обращаясь к гостям, слегка поклонился. - За сим, я вас покину, много дел, знаете ли.
   Марья посмотрела вслед слинявшему 'начальству', но от комментариев по внутренней связи воздержалась. Повернулась к музыкантам и столкнулась взглядом, с высоким лысоватым мужчиной, одетым с претензией на элегантность.
   Взгляд был холоден, а в чувствах преобладало раздражение, брезгливость и какая-то обреченность, что очень удивило Марью.
   - Нам еще ни разу не доводилось выступать в бродячем цирке,- мистер Мориа, был оскорбительно вежлив. - И поэтому не знаем порядков в этом балагане...
   - Допустим, выступать вы будете в здании городского театра,- так же холодно поправила его Марья, повернулась и, не приглашая никого следовать за собой, пошла к черному входу. - И господин мэр лично, а также жители этого славного города, будут счастливы узнать, что их красивый и современный театр, считают балаганом,- за спиной у Марьи возмущенно засопели, но промолчали. Коридор закончился небольшим холлом с диванами и столиком в углу. Марья остановилась, и резко обернувшись к спутникам, закончила. - Вы приняли предложение господина мэра, и как я думаю щедрую оплату своего труда, так извольте не изощряться в оскорблениях, а помогать.
   - Можно подумать вы фигля...артисты работаете бесплатно! - съязвил мистер Мориа, победно вздернув подбородок.
   - Как это не странно вам покажется, - усмехнулась женщина. - Все заработанные средства пойдут на благотворительность. За вычетом, стоимости аренды зала, разумеется, - она обвела музыкантов взглядом, понаблюдала, как они переглядываются, пожимают плечами, кивают, и уточнила. - Итак, господа, мы работаем, или расходимся? Времени на дрязги у нас просто нет.
   - А в чем собственно проблема? - уже по-деловому поинтересовался руководитель и видимо хозяин оркестра.
   И Марья сжато рассказала о дне рождения, замысле представления, о том, сколько надо успеть сделать и почему ей понадобился струнный оркестр.
   - Когда-то давно, когда я была молодой и стройной,- сбоку послышался смешок. - Мне ставили танец под пьесу Вивальди, из 'Времен года'.
   - Под какую из четырех?
   - 'Зима' - от холода бегут и топают ногами. Для моей злой волшебницы, по-моему, самое подходящее.
   - Весьма,- согласился музыкант. - Однако мы редко ее играем, в маленьких салонах, она звучит, слишком сильно.
   - А в театральном зале самое оно, но мне нужно вспомнить танец, а без музыки это сложно.
   В это момент, они вышли из-за кулис на сцену и остановились, там трое девушек в пестрых юбках, вяло трепыхаясь, пытались изобразить зажигательную цыганочку. Чуть поодаль на скамейке сидела Зара и держалась за повязанную платком голову, увидев Марью, она оживилась, а девочки окончательно остановились и раззевались.
   - Миссис Ротрок! - учитывая присутствие чужаков, Зара обратилась официально. - Это страсти какие-то, они же как снулая рыба! Такое на арену выпускать, себя не уважать.
   - Девочки, в чем дело? Почему вы такие сонные, мы же спать ушли вместе?
   - Ой, тетя, - отмахнулась Эни. - Мы до утра текст писали, так хорошо шло....
   - И его дедушка согласился читать,- порадовала всех Стаси.
   - О! Раз такое дело, отпусти ты их Зара, пусть поспят.
   - Да ладно, какой это танец, ну никакого ж драйва! - махнула рукой цыганка и ушла следом, не обращая внимания на хихиканье убегающих девчонок.
   Музыканты устроились в уголке сцены и стали настраивать инструменты. Марья скинула халат, надела тапочки для выступления и принялась разогревать мышцы, автоматически проделывая комплекс упражнений. Пытаясь вспомнить произвольную программу, получалось плохо, но она надеялась, что музыка заставить тело сработать на автопилоте.
   В общем, так и получилось, правда, на четвертом прогоне, но музыканты не жаловались, только смотрели, все с большим удивлением. Потом уже, сидя за чаем и плюшками, пожилой виолончелист обратился к Марье.
   - Простите, что я вмешиваюсь, - сказал он без тени надменности. - Но, по-моему, вы не правы насчет цвета костюма.
   - А что не так? - удивилась Марья.
   - Черный это цвет злодейства, так во всех сказках пишут, - поддержал ее Оле, сидящий рядом.
   - Да, но зло умеет рядиться и в светлые одежды,- поддержал товарища мистер Мориа.
   - А в этом, что-то есть,- Марья отодвинула кружку и встала. - Я к портному, менять заказ и кинулась чуть не бегом в свой фургон переодеваться. Остановилась на лесенке, обернулась и поблагодарила музыкантов.
   - Знаете, - маэстро смотрел в след женщине. - Она так хм, танцевала.... Я бы умер к концу первого раза, а она...
   - Ну, что вы хотите, мы люди тренированные,- Оле улыбаясь, развел руками. - Циркачи одно слово....
   Ээээ, - протянул как-то неуверенно маэстро. - Возможно, мы смогли бы быть полезными для представления? В каком-то другом номере...
   - Цыганочку с выходом, вы вряд ли сумеете играть,- откровенно, насмешливо заявил Яков.
   - Это почему же?!- вознегодовал самый молодой из музыкантов, владелец альта. - Мы прекрасно умеем играть эту пьесу!
   - Отлично! Девочки будут рады.
   - Ну, да! Как что так Изя мы вас таки ценим, а как нет, так сразу старый еврей может быть свободен?! Я вам, что мавр? Придушил даму и могу идти?!
  
  
  
   Конная повозка, насколько мог судить Ло, это было ландо, ехала довольно быстро, как будто убегая от грозовой тучи. Мэр молчал и сидел с прямой напряженной спиной. От него волной расходилось раздражение, и нешуточная тревога, и непонимание.
   Невс сидел на сидении, разделяя мужчин, он повернулся к хозяину ландо и боднул его лбом, привлекая внимание.
   - 'Ты поаккуратней! Нам ушиб плеча у заказчика ни к чему' - поумерил рвение биофага Ло. Мэр между тем удивленно воззрился на животное, и осторожно погладил подставленную голову.
   - И все же я не понимаю, почему мистер Ротрок отправил к дочери именно тебя?! - выпустил раздражение мэр .- А не миссис Ротрок, например.
   - Наверное, потому, что миссис Ротрок, не врач, - спокойно пояснил Ло.
   - Что? А ты... вы врач?!- вопрос прозвучал с изумлением и большой долей недоверия.
   - Дипломированный,- подтвердил ничуть не обиженный китаец. - И смею вас заверить, я несколько старше, чем выгляжу.
   - 'Знал бы, он на м-рряв, насколько, он бы прифигел!'- прокомментировал Невс, и Ло стоило усилий подавить улыбку.
   - И если вы будете так любезны, рассказать мне о болезни мисс Эби,- как можно вежливей попросил он. Одновременно мягким воздействием подталкивая собеседника к нужному решению.
   Ло чувствовал, что мужчине следует выговориться, выплеснуть давно сдерживаемое напряжение. А инструкции? Ну, что же, их пишут, чтобы нарушать!
   - У дочери парализованы ноги,- вздохнув начал говорить мэр. - Это осложнение после испанки. Тогда болели все, смерть была везде, и когда у Эби отнялись ноги, мы с женой были в ужасе.
   - 'Невс, поищи у себя в базе статью об эпидемии гриппа испанки' - попросил Ло по связи - 'Желательно медицинскую'
   Кот сверкнул рыжим взглядом и опять влез под руку мэра.
   - Наш семейный врач, мы дружим с детства, его отец тоже был врачом, и дружил с моим дедом, семейная традиция, так сказать. Мы даже влюбились в одну девушку, но Элен выбрала меня ...- мистер Тэйлор смотрел перед собой и вряд ли сознавал, насколько личные вещи рассказывает малознакомому человеку. - Эдвард был моим шафером на свадьбе, а потом стал крестным отцом Эби.
   'Дзын, дзиля!'- выдал Невс
   - И вы теперь дружите семьями? - осторожно спросил Ло.
   - Семьями? Нет, Эдвард так не женился. Знаете, он не похож на других врачей, которые ложными обещаниями вселяют несбыточные надежды в больных. Когда с Эби... Он сказал нам правду, что это навсегда.
   'Бздынь два раза!' - кот опять зыркнул на Ло.- 'Ты только послушай статейку командир!'
   - К сожалению, он был прав, температура упала, но ноги, так и остались парализованными, - продолжал между тем убитый горем отец. - Мы делали все что могли, массажи, припарки и мази! Я даже пригласил старика китайца с иголками, но Эдвард очень разозлился, обозвал меня невеждой, и мы поругались.
   - 'Да, Невс, не ладно, что-то в этом королевстве' ...- констатировал, Ло прослушав статью.
   - Эдвард так переживал, что не может помочь крестнице, он нашел нам сиделку, очень ответственную женщину. Посоветовал купить для дочери большое мягкое кресло, что бы ей было удобно...
   - А как девочка в нем передвигается?- опять задал наводящий вопрос док.
   - Ее возит сиделка, на прогулки, по дому в оранжерею. Она и спит в комнате дочери! Мы стараемся, что бы Эби не оставалась одна, но она все равно очень изменилась, почти перестала улыбаться. А сиделка докладывает, что дочь часто плачет.
   Ландо не останавливаясь, проехало в открытые ворота, проехало сквозь небольшой парк и остановилось у крыльца дома, построенного в викторианском стиле.
   Когда хозяин дома с гостем поднимались по лестнице на второй этаж, у последнего возникло стойкое чувство, что он видит декорации и там за высокой дверью идет бал реконструкторов.
   Против ожиданий, девочка, сидящая в инвалидном кресле, (если этого мебельного монстра можно было так классифицировать), не была бледным больным ребенком. Каштановые волосы, заплетенные в косу, строптиво курчавились на висках. Кожа лица сияла здоровой белизной, как и карие глаза. Взгляд этих глаз был напряженным, а веки и правда чуть припухли явно от слез.
   - Познакомься Эби, это доктор Ло,- представил гостя мэр. - Он хочет с тобой поговорить.
   - Это не допустимо,- из приоткрытой двери в соседнее помещение появилась высокая женщина, гренадерского сложения и встала за спинкой кресла. Только такая силачка, могла бы катать это кресло с сидящей в нем девочкой. - Доктор, будет очень недоволен, посещением его пациентки, всякими шарлатанами.
   - Но миссис Райт, доктор уехал из города! - начал вдруг оправдываться мэр. Ло наблюдал за этим в немом изумлении, а потом открылся на максимальный 'прием' эмоций. От девочки несло таким отчаянием, и одновременно надеждой, что док поежился. Эмоции мэра были вполне предсказуемы, а вот сиделка лучилась довольством. Наверное, тоже самое чувствовала бы сытая кошка, рассматривая семейство белых мышек, резвящихся в клетке и предвкушающая скорый десерт. Невс, до этого умудрившийся быть незаметным решил, что настало время его выхода. Он вспрыгнул на кресло, и с оглушительным мырканьем, полез 'бодаться' к девочке.
   - Ой, котик!- воскликнула Эби, недолго думая схватила кота в охапку и начала гладить.
   - Уберите эту тварь! - завопила сиделка.- Господин доктор запретил всяких животных, тем более помойных!
   - Ну, что вы миссис,- Ло успокаивающе покачал головой. - Кот абсолютно здоров, и на помойках давно не бывает.
   - Эти блохастые твари всегда грязны! Немедленно уберите его из комнаты больной, - слово больной она произнесла, несколько изменив тембр голоса.
   - 'Шеф, а она гипнотизер!'
   - Мистер Тэйлор, я хотел бы посмотреть лекарства, которые принимает ваша дочь, - обратился Ло к хозяину. - А также с вашего позволения осмотреть ноги мисс Эби.
   - Еще чего, я не позволю, - сиделка набычилась. - Мне не велено пускать к девочке кого-либо.
   - Боюсь, Эдвард будет действительно недоволен, - согласился с ее мнением хозяин дома и раздраженно добавил. - И вообще, зачем вам это нужно?!
   Эби посмотрела на отца, отчаянными глазами, прижала кота еще крепче и разрыдалась.
   - 'Ни хрена себе калека!'- прохрипел Невс, изображая гибнущего от удушья, но Ло было не до него. Сиделка, стояла полу прикрыв глаза и получала удовольствие, сравнимое, наверное, только с сексуальным.
   - Я не могу упустить такой уникальный случай! И не ознакомится с пациенткой,- Ло сыграл восторженного простака, тем временем наблюдая за сиделкой. Он уже понял, что эта женщина стихийный эмпат, и получает удовольствие от отрицательных эмоций людей. - Профессор Вилсон, написал эссе в котором доказал на основе статистических данных, полное в 95% случаев или 100% - частичное возвращение, опорно-двигательных функций, у выживших. А вы говорили, что делали массажи и прочее, поэтому случай уникальный!
   Сиделка насторожилась, и подобралась.
   - Странно, Джейсон никогда не говорил мне об этом,- мэр нахмурился, дураком он не был, и уже стал сопоставлять раньше казавшиеся незначительными несуразности. Но теперь, они складывались в весьма неприятную картину .- Ну что же тогда, наверное, осмотр возможен, но в присутствии моей жены.
   - Это невозможно. У нас режим и маленькой мисс сейчас нужно отдыхать, - сиделка сменила тон на заботливо ласковый, и попыталась развернуть кресло в сторону спальни.
   - Папа, я хочу, чтобы доктор Ло меня посмотрел! - наконец подала голос пациентка.
   - Сходите за миссис Тейлор,- приказ мэра прозвучал требовательно, но сиделка и тут попробовала возражать.
   - Но я не могу, оставить мисс Эби одну!
   - Здесь остаюсь я и доктор,- мэр начал не на шутку злиться, и женщина повиновалась, оглянувшись напоследок в дверях. Ло, тем временем, осматривал комнату, светлую, несмотря на дождь за окном, с легкими гардинами на окнах и светлыми пейзажами на стенах. Мебель была тоже светлая, на покрытом кружевной скатертью столе стоял букет живых цветов.
   - Солнышко, почему ты не хотела ехать в театр? - отец присел возле кресла дочери на банкетку и взял девочку за руку.- Сиделка сказала, что ты отказалась и сильно плакала.
   - Папа! Это она сказала, что надо мной будут все смеяться как над уродиной! - девочка покосилась на странного доктора, но тот безучастно смотрел на мокрый сад за окном.- Она всегда надо мной смеялась, и доводила до слез.
   - А почему ты нам не рассказала?! - изумился мэр. - Или своей гувернантке миссис Попинс?!
   Ло от удивления даже обернулся, это что прототип литературного персонажа?!
   - Я не могла! Пыталась сказать и не могла...
   А когда я хотела написать маме, она увидела и забрала, и пригрозила, что скажет всем, что я сумасшедшая и придумываю невесть что! А твой Джеймс все подтвердит и меня заберут в желтый дом,- девочку как прорвало, она говорила торопливо, захлебываясь словами. - Он тебя ненавидит, папа, а она со всеми притворялась ласковой, а сама злая!
   - Прошу прощения, что вмешиваюсь, но вот та дама под зонтом, случайно не сиделка? - док указывал за окно. Мэр подхватился на ноги, и забыв о солидности бросился смотреть.
   - Да! Там в ограде есть калитка! Ее надо задержать,- мер дернул шпингалет и распахнул окно, но до земли было высоко, а дама под зонтом бежала довольно быстро.
   - Невс! - Ло кинулся к креслу девочки, сгреб кота и водрузил на подоконник. - Видишь тетку?! Задержи! Фас! - Кот зашипел, вздыбил шерсть, и спрыгнул на плети вьющегося растения, заплетшего дом.
   - 'Как прия-у-тно мряв, когда тебя-у носят на мррр рука-у-х!' - ехидничал кот прыгая по веткам.
   - 'Предварительно плотно поев, осторожно не оборви растительность! Отъелся, как не знаю кто!'
   - ' Могу вклю-у-чить антигра-у-в!'
   - 'Чтооо?!'
   - ' Шуток, м-р-р-р, не понима-у-ешь...'
   Сиделка, между тем, оглянулась на бегу и заметила рыжую бестию скачками несущуюся за ней, споткнулась и упала прямо в лужу. Попыталась встать, но кот прыгнул с разгона ей на спину, и женщина опять растянулась во весь рост. Зная вес Невса это было не удивительно, но Ло боялся, что кто-то наблюдательный мог начать задавать вопросы.
   - Да!!! Так ей и надо! - звонкий девчоночий голос раздался от соседнего окна. Эби стояла, отперевшись руками на подоконник, практически висела на руках, но сама без чьей бы, то ни было помощи.
  
  
   - Мистер Тейлор, я вам еще раз объясняю, что не имею ни малейшего отношения к выздоровлению вашей дочери,- Ло говорил спокойно и медленно, как при общении с душевнобольным. Один приступ отцовской радости он уже пережил, когда не понятно было, кого хватать - оседающую на пол Эби или держащегося за сердце и валящегося туда же мэра. Поймал все же отца, потому как у дочери просто подогнулись отвыкшие от нагрузок ноги. И вот теперь разговор о безмерной благодарности в очередной раз шел по кругу, как заезженная пластинка.
   - У Мисс Эби были здоровые ноги, а то, что она не ходила, это чистой воды психосоматика! Ей это внушили! И в том, что она стала ходить, я не виноват!
   Мистер Тейлор покивал, но по выражению лица было ясно, что он остался при своем мнении.
   - Я не понимаю одного, как я мог быть так слеп! - мэр откинулся в кресле, мужчины сидели в небольшой гостиной почти такой же светлой, как и комната Эби, в окна лился солнечный свет. Туча уплыла дальше, и умытое солнце сияло во всю. - И очень хотелось бы понять, что эта 'сиделка' с этим планировали сделать? Ведь запрется и слова лишнего не скажет продувная бестия...
   - Знаете, а вот тут я вам могу помочь. Или, по крайней мере, попытаюсь! - Ло азартно потер руки. - Есть один метод...
   В детской, плотно задернули шторами окна, что бы солнце не мешало спать счастливо улыбающейся Эби. Девочку напоили успокоительным и горячим молоком, с медом, а мама сидела рядом с дочерью, боясь выпустить ее руку из своей. И пусть глаза у женщины были заплаканы, но это были слезы счастья.
  
  
  
  
  
   ГЛАВА 19
  
  
   Из дома мэра доктор Ло элементарно сбежал, вежливо отклонив приглашение на обед. Вспоминать, что какой вилкой есть, да еще выдерживать счастливо-благодарные взгляды мэра и заинтересованно- прищуренные полицмейстера. Вот уж, увольте!
   Двор театра встретил командира ходоков вкусными обеденными запахами и той особой атмосферой, что отличает единомышленников, занятых решением срочного и сложного дела. Но эта срочность и сложность вызывает веселый азарт, и дело спорится, идеи рождаются сами собой, а помощь приходит от самых неожиданных людей.
   Только от фургона с палаткой ящерок фонило раздражением, обидой и унылой скукой. Еще бы не обижаться, когда все вокруг бегают как подстреленные, а они вынуждены сидеть взаперти.
   Ло отказался рассказывать, прямо сию минуту, о случившемся в доме мэра, и почему так задержался тоже. Правда, сообщил, что сдал Невса во временное пользование. Но к вечернему представлению его обещались вернуть, а ежели попытаются прихватизировать, вернется сам, не маленький.
   И нечего возмущаться, конечно расскажет, но только после того как его накормят, а голоден он как три волка сразу, и говорить с полным ртом считает неприемлемым. Зато молодежь таких предрассудков не имела и выложила все новости, что появились за время отсутствия командира.
   Об изменении в костюмах и неожиданной помощи участников местного любительского театра, выудивших в складе театральных декораций муляж горящего камина и предложивших свою помощь, в любой форме и размере.
   О том, что ребята музыканты предложили такую великолепную концепцию сказочного сюжета, что текст пришлось переписать на фиг, но это никого не огорчило. 'Ребята' сидели тут же за столом, поменяв фраки и белые манишки с бабочками на обычную и удобную одежду.
   Они слегка поежились от такого давно забытого определения, ребятами их не называли со времен сопляческой юности, но возмущаться не стали. За эти полдня, проведенные среди циркачей, окунувшись в кипучую деятельность, они подрастеряли уверенность в своем превосходстве, тем более кормили здесь отменно и совершенно бесплатно.
   - Э-э-э, я бы не стал приписывать нам столь значительные заслуги, - решил откреститься от незаслуженных восторгов мистер Мориа. Он указал на самого молодого музыканта. - Наш юный друг всего-то предложил поставить белый экран и подсветить его сзади, а потом все стали говорить разом, махать руками и бегать по сцене, тыкая в пол и что-то отмечая.
   - Это было очень интересно, - кивнул виолончелист с пышными усами, - но не совсем понятно, и мы с удовольствием услышали бы окончательные результаты.
   - Значит, концепция у нас такая: красть злая фея Дверинда, - кивок Эни в сторону Марьи, - будет краски мира.
   - Ого! - изумился Ло. - Воровать, так по-крупному?
   - Зима оставила себе только черное и белое, остальные краски сложила в сундук и отдала на хранение фее Радуги. - Еще один кивок в сторону Аи. - И этот сундук украдет Дверинда, заколдует сначала ящерок, вот они и утянут. Радужная фея станет белой, и чтобы спасти ее и цветной мир, нужно будет громко хлопать, смеяться и топать ногами.
   - Угу, и разнести театр, - резюмировал Федор Артемьевич.
   - Вдребезги и пополам! - подержал его Изя.
   - Театр крепкий, строили на совесть, - улыбнулся Джонатан.
   - В углу сцены, рядом с ложей новорожденной, будет стоять декорация с камином и кресло с 'дедушкой' - он будет читать внучке сказку, - Эни напрочь игнорировала реплики 'из зала'. - На эту должность очень просится местная самодеятельная звезда, и мы склонны его ангажировать.
   - А экран тут причем? - задал наводящий вопрос Ло.
   - Дверинда утащит сундук в мир тени, за экран. Мы вот все думали, как будут феи выяснять между собой отношения...
   - Кииия! Пяткой в ухо! - хихикнул Дени.
   - Щелбан между глаз... - поддакнул Алекс.
   - Наряд на мойку посуды, после обеда... Обоим! - пригрозил Оле.
   - Вам хиханьки, а поставьте рядом тетю Марью и тетю Аю! - обиделась на парней Стаси. Все посмотрели на упомянутых 'фей', Марья, была выше и крепче хрупкой танцовщицы.
   - Вот поэтому и не складывалось их противостояние! А так, за подсвеченным экраном, будет двигаться фигура в развевающихся лохмотьях. Зловещая!
   - А Кианг рассказал, как все устроить, чтобы получился настоящий театре теней! - сдала брата Ю. - И кузнечные меха обещал приспособить, для этого... туродува.
   - Турбонаддува, - поправила ее Эни. - И по мере наших выступлений зрители будут хлопать и смеяться, а летящих лохмотьев будет все меньше и меньше, а фигура за экраном будет таять.
   - А Марья не загнется, так колебаться столько времени? - засомневался Гарри, тоже впервые слышавший эту историю целиком. - Ей же еще танцевать надо, минимум два раза.
   - Нет, она не одна там будет стоять, это уже дело техники, - отмахнулась докладчица. - Мы там набросали текст, но он совсем сырой.
   - Не беда, все вместе подумаем, и в 'духовке' дойдет до готовности!
   Сидящие за столом рассмеялись и переключили внимание на Ло, у которого как раз опустела чашка с чаем. Тот вздохнул, с сожалением посмотрел на самовар и отодвинул чашку. Потом повернулся к музыкантам и снова вздохнул.
   - 'Ну, что ты как корова на лугу, развздыхался?!' - не выдержала Марья.
   - 'Ну, тогда уж бык в кустах. Корова как-то не айс', - поправил ее Гарри.
   Ло быстро глянул на них и начал говорить, но обращался он именно к музыкантам:
   - Я прекрасно понимаю, что о случившемся в доме мэра вскоре будет говорить весь город. Слишком много там слуг, и слишком многие что-то видели, так что слухи поползут, один другого интересней. Но я бы не хотел, чтобы они поползли из нашего цирка.
   - За кого вы нас принимаете? - совершенно искренне возмутился маэстро. - Мы не собираемся разносить сплетни по округе!
   - Вы лично нет, - кивнул китаец. - А вот за вашего молодого коллегу ручаться не стоит. У него глаза горят предвкушением, как осветительные фонари, - названный коллега быстро опустил глаза и покраснел, как вареный рак. Ло еще раз покачал головой и коротко рассказал, что произошло в доме мэра: о поимке преступницы-сиделки, опустив при этом участие в сем действии сторожевого кота. О выздоровлении дочери мэра и чем собственно кот занимается сейчас, лечебно урча под боком у спящей девочки. О попытке двоих мужчин разговорить сиделку и полученный ими отпор.
   - Дамочка оказалась весьма хорошо подготовлена и талантлива, отрицала все, а то, что пыталась сбежать, так это нам показалось! Она просто увидела двух мальчишек, залезших в сад и портивших клумбу, вот и побежала их прогонять! - Ло изобразил на лице оскорбленное выражение, поджал губы гузкой и захлопал глазами. Слушатели, а теперь и зрители, захихикали. - Мэр позвонил своему другу, рассказал о проблеме и получил обещание помочь. В общем, приехал главный полицейский города с молодым сотрудником в виде эскорта, и развили бурную деятельность. Молодое дарование... - Джоди фыркнул от сдерживаемого смеха, титул молодого дарования перешел к кому-то другому. - Парень увлекается всякого рода альтернативными методами допросов, например, гипноз и его применение.
   - О, это серьезно! - усмехнулся Оле.
   - Не понимаю, чего ты ерничаешь, - Федор опять выступал в оппозиции. - У нас два сезона выступал гипнотизер, так он такие чудеса творил!
   - Федор Артемьевич прав, - подержал его Ло. - У парня есть способности! А вот начальство ему не верило и решило потыкать физиономией в лужу, как нашкодившего щенка. Мол, давай демонстрируй, а он взял и продемонстрировал - правда, тетку в транс ввел, а как правильно вопросы задавать и не знает.
   - Ты, конечно, мимо не прошел и подсказал мальчику?
   - Подсказал...
   -Прошу прощения, не могли бы вы уточнить, что является проблемой,- вежливо поинтересовался виолончелист. - Я видел выступление гипнотизера, он играючи заставлял людей собирать несуществующие цветы, играть в воображаемый мяч.
   - Вот именно что заставлял видеть то, чего нет! А тут надо было узнать правду, а человек под гипнозом может говорить, о чем угодно, Вот я посоветовал спросить у нее: кого она больше всех любит. Оказалось, бабушку, вот к бабушке мы ее и послали.
   - Бабушка, а бабушка, почему у тебя такие большие зубы? - хором выдали Эни и Дени, вызвав очередной приступ смеха.
   - Вот скажите, как можно нормально руководить этим передвижным домом умалишенных?! - картинно закатил глаза Николас, обращаясь за сочувствием к руководителю оркестра. Но, увы, сочувствия не дождался, музыканты смеялись вместе со всеми.
   - Ло, ну расскажи в лицах, ты же умеешь! - все еще улыбаясь, попросила Марья. Ло встал, встряхнулся, как-то втянул в себя животик, но выпятил взамен грудь, распахнул глаза, на его лице появилась недоверчивая радость.
   - Привет, старая кочерга! А я слыхала, чо ты померла надысь!
   - Нидождесси! - хором провыли Оле и Сонк.
   - Не, ну я так не играю! - выпал и образа китаец. - Это моя реплика была! И она после нее поверила, что я таки бабушка! И знаете, подошла к креслу этакой развинченной походкой и говорить стала, как торговка!
   Музыканты тихо угорали на своем краю стола, кто-то поперхнулся, не вовремя хлебнув чая, и теперь кашлял, получая тумаки по спине. Федор изо всех сил делал недовольное лицо, но улыбка все равно лезла на губы.
   - Короче, любимой бабушке она все и рассказала, как ее доктор нанял, потому как она умела буйных больных приструнить. - Ло прикрыл глаза и заговорил: - Спасибо, старая, за науку как людям мозги туманить! А все потому что любит он, доктор-то, жену дружка свого. А при больной дочери можно часто в доме бывать и любовь свою видеть! Да только она ж мужа своего любит, без памяти! А доктор-то смотрит и молча страдает! Я и решила: мэра со свету того сковырнуть и каждый вечер в питье его экзотическое капельки добавлять. Мэр-то с дочкой перед сном распивают, она молоко, а он ройдуш этот. Шо за пойло? Это из Ахрики везут, куча всякой травы заваривается, навроде чая, как вроде для здоровья полезное, а капельки для сердца! От чего помрет мэр? Так от сердца и помрет, капельки-то по твому рецептику, старая карга, варены и проверены уже. На ком? Да я с ихним кучером зачала подолом вертеть, бегает за мной как бобик и с мамашей уже познакомил, ее капельками-то и попотчевала. Ужо проверила.... Схоронили вот неделю как, теперь домик-то евойный весь мой будет, а уж как я его на сеновале уте... Хм, этот эпизод опустим... А потом поживу с этим Джоном-дураком и его на тот свет спроважу, и стану почтенной вдовой! Вот как мэра-то не станет, тут доктур то, уже к своей то крале подкатится, и девчонка на ноги встанет, в общем, сладится. Я для дока все сделаю, я добро помню, не какая там подзаборная!
   Да и уехал доктор, на ферму позвали, вот как подворожил кто! Как его, ха, дружку сплохеет, и не будет дока в городе. А дружок, подлееец, дочь расстраивал, два дня не приходил к ей вечером! - Ло помолчал и потом, вздохнув, подвел итог: - Вот что значит ошибиться с подбором персонала...
   - 'А полицмейстер, гад, на меня так внимательно смотрел! Любопытно так с прищуром!' - перешел он на 'селекторное' общение.
   - Да, смешно, а смеяться почему-то не хочется, - Марья тоже вздохнула, потом тряхнула головой и продолжила: - И жалко доктора.
   - А он тут причем, тетка сбрендила же, а не он! - возмутилась Эни.
   - Да нет, теперь о его любви будут трепаться все кому не лень...
   - Да о его любви не знает только сама госпожа мэрша! - отмахнулся седоусый музыкант. - Нам в первый же вечер эту сплетню рассказали. Не всем нам лично, а нашему молодому другу. - И он, усмехнувшись, посмотрел на вновь покрасневшего альтиста.
   - Что, и мэр знает?! - распахнула глаза девушка.
   - Знает и очень уважает своего друга, за самообладание и железную волю, - кивнул Ло. - И жалеет сильно, что так получилось... Но, что он может поделать?! А доктора в городе очень уважают, он для детей из бедных семей фонд создал, деньги собирает. Лечит их и помогает, одежду на зиму покупает из собранных денег, сам-то он не особо богат. И сборы от спектакля пойдут в его фонд.
   Разговор прервал топот, и к столу вылетел мальчишка лет десяти.
   - А там люйстра, того, на полу! - выпалил он, развернулся и убежал.
   - Какая люстра?!
   - Здоровенная! - донеслось издали.
   От видения упавшей на пол большой люстры, висящей над зрительным залом, всем стали резко не интересны переживания незнакомого доктора.
  
  
  
   Ожидаемой цирковыми груды хрустальных осколков, лежащих посреди зрительного зала, не обнаружилось. Люстра мирно висела на мощной цепи, в полуметре над рядами кресел. Несколько рабочих демонтировали ряды зрительских мест, соединенных в блоки по четыре и сдвигали их в стороны, освобождая место вокруг люстры.
   Сбоку стояли двое мужчин, один из которых явно отчитывал подчиненного. Он стоял спиной к сцене и резко обернулся на шум, удивленно уставился на небольшую толпу.
   - Э-э-э-э? - протянул недоуменно он. Мужчина выглядел весьма импозантно, в хорошо сшитом костюме, с густыми волосами, зачесанными назад и ухоженными бакенбардами.
   - Будьте любезны, - Ник сбежал по ступенькам в зал и быстро пошел по проходу. - Прикажите остановить разборку кресел! У нас представление через три часа.
   - А у меня приказ мэра, - мужчина презрительно оглядел Ника, одетого в рабочую одежду. - И представления вашего не будет.
   - Прошу простить мою оплошность, я не представился - совладелец цирка 'Росс' мистер Ротрок, - он вежливо поклонился. - И представление все же состоится.
   - Директор театра мистер Фикс, - представился в ответ мужчина, у которого поубавилось гонору. Ведь именно с мистером Ротроком, по указаниям мэра, он и должен был согласовать все свои действия. - Но мистер Тейлор сказал, что вы будете вешать под люстру сетку...
   - Будем, но не сейчас, а в ночь перед спектаклем, - пояснил Ник.
   - Да тут нужно полк уборщиц! - крикнула от люстры Марья. - Ее, бедную, с момента открытия театра, наверное, не мыли!
   - Вот именно! - директор театра обвиняющее ткнул пальцем в своего подчиненного. - А этот вор смеет утверждать, что только два месяца назад мыли! И деньги за это заплатили.
   - Тут еще и лампочек много поменять надо, а лучше бы все,- завершила инспекцию завхоз. - Раз уж будем люстру обслуживать...
   - Только после представления.
   - Да кто спорит то? - пожала она плечами. - Мойщицы и ночью работать могут, за соответствующую надбавку к оплате.
   Директор театра скривился, а потом прищурился, глядя на нерадивого служащего, и посветлел лицом.
   - Оплату и надбавку сам найдешь! Из своего кармана выложишь, иначе выгоню в шею!
   Служащий мелко кивал и тихо отползал по стенке в сторону выхода, спеша исчезнуть, пока начальство доброе.
   Между тем Оле и Гарри ушли вместе с мужчиной, одетым в засаленные штаны на помочах и грубую куртку, тоже испачканную маслом. Человек что-то с жаром рассказывал, широко разводя руки в стороны.
   - Оле! Вы куда? - окликнул троицу Ник.
   - Люстру поднимать, - Оле махнул куда-то вверх. - Вот механик местный покажет, что и как.
   - А Ло где?
   - Под люстрой он, вместе с Сонком, - пояснила Марья. - 'Ник, сволочь, ты меня думаешь представлять?!'
   Ник хлопнул глазами и быстренько исправился, представив 'родственницу', а заодно указал на Эни и Дени, сообщив директору театра, что сии молодые люди его племянники и носят ту же фамилию, что и он сам. А вот тот юноша и та девочка - внуки второго совладельца цирка.
   Ло выбрался из-под люстры, снимая с лица и волос пыль и паутину, следом вынырнул молодой индеец, и что изумило директора театра, ни одна хрустальная висюлина даже не звякнула.
   - Сетку повесить будет просто, - доложил Сонк. - Очень удачная конструкция люстры. А спусковую веревку протянем сквозь отверстие в потолке. - Он закинул голову, глядя вверх, и все последовали его примеру.
   Вершина люстры представляла собой мощное кольцо, совершенно простое и без всяких украшений. От него вверх тянулась толстенная цепь, исчезавшая в отверстии на потолке.
   - Спусковой фал смотаем отдельно, и фалы от крепления сетки, потом дернем за веревочку, оно и отвалится. - Люстра вздрогнула и под скрип цепи поползла вверх, медленно вращаясь.
   - Я надеюсь, отвалится не люстра? - поинтересовался, улыбнувшись, директор театра и, получив горячие заверения, что вовсе не она, продолжил: - Простите, я хотел бы узнать, зачем вам сетка на люстре и что вы собираетесь представлять на сцене? - мистер Фикс был вежлив, но испытывал сильное недоумение. Он много раз общался с артистами выступавших в городе цирков, но столь правильной речи, поголовно у всех, не встречал еще ни разу. Каквпрочем, и полного отсутствия подобострастия и заискивающих взглядов.
   - Всенепременно объясним! - Ник огляделся, в зале уже царила вполне рабочая суета.
   - Давайте пройдем в мой кабинет, мистер Ротрок, - директор, совершенно правильно расшифровал оглядывания собеседника.
   - Видите ли, - начал пояснения Ник, устроившись в кресле у небольшого столика. - Времени на подготовку и репетиции у нас нет, вот и будет полнейший экспромт. - Он коротко рассказал сюжет сказки, описал номера и спецэффекты. - Вот в завершении шары на сцене полетят вверх, а из сетки под люстрой вниз.
   - Хм. Но это опасно! - директор покачал головой, но видя недоумение собеседника, пояснил: - Над рампой горят лампы и прожектора, и если шар соприкоснется с горячим, последует взрыв и пожар.
   - Погодите, но гелий не взрывается и не горит! - возразил Ник.
   - Какой гелий? Вы ошибаетесь, шары надувают водородом...
  
  
   Ходоки сидели как пришибленные, они с ужасом представляли вспыхнувший в театре пожар. И полный зал детей...
   - Да, что вы скуксились? - с недоумением смотрел на них Федор. - Можно подумать, вы все знать должны...
   - Да не было пожара, - поспешила успокоить всех Зара. - Я теперь в шар смотрю все время, а то, кажется, что пожары нас возлюбили.
   - В том то и дело, что знали, - Джонатан был расстроен больше всех и никак не мог успокоиться. - Я же прекрасно помню историю дирижаблей, и как они взрывались знаю, а про шарики даже и не подумал. Что для меня совершенно непростительно!
   - Ой, Натан, а может мы, напишем письмо, куда следует, и предупредим об опасности взрывов, и расскажем почему? - Глаза Эни загорелись воодушевлением.
   - Эни, мы не можем вмешиваться! Да и кто нас станет слушать? - устало вздохнул Ло и удивленно уставился на хихикающую Зару. Цыганка мотнула головой, встала и, смеясь, ушла в свой фургон.
   - Чего она? - высказала вслух Марья вопрос, интересовавший всех.
   - Яков, вот ты не заметил ничего странного? Как будто она хочет что-то сказать, а потом раз - и смолчала.
   Цыган степенно кивнул, тоже посмотрел вслед жене.
   - Зара мудрая женщина, придет время, и она все расскажет... Надо ждать.
   А Зара и рада была бы рассказать о своих снах, но теперь точно знала, что нельзя. Вчера она снова попала в ту же комнату. Седовласый, как всегда, сидел к ней спиной, на столе исходила паром чашка с чем-то пряно пахнущим. Вокруг чашки ходила большая сорока и заглядывала внутрь то одним, то другим глазом. Потом подняла голову и уставилась прямо на Зару.
   - Что, пришла наша видящая? - Мужчина слегка повернулся в кресле, но не обернулся. По легкости движения цыганка поняла, что он хоть и стар, но немощи обошли его стороной, причем очень далекой стороной. - Знаешь, женщина, я оказался лентяем! - От такого заявления и оттого, что ее вроде не собираются гнать с руганью, Зара слегка растерялась. - Лень мне вычеркивать несбывшееся, листать книгу и вписывать новое. Проще написать прямо поверх старого, что там твои не вмешивающиеся организовали. И делать вид, что не слышу твоего прихода, тоже надоело. Так про кого узнать хотела? - и замолчал, ожидая ответа. Сорока тем временем расправила крылья и спланировала к ногам цыганки, посмотрела и клюнула яркую бусину на тапочке. Зара дернула ногой.
   - Про Маринку....
   - Художницей стала ваша Марина. Пейзажисткой, и на всех картинах всегда присутствовала вода и блики солнца на ней. Хоть край лужи, но обязательно с бликами! Ее картины стало популярно вешать в детских, и родители утверждали, что их дети стали реже болеть. С Марины начался процесс интеграции в общество людей с синдромом Дауна.
   - Чего началось?!
   - Ладно, проехали. Кто там у нас на очереди? Мистер и миссис Хантер доживут до глубокой старости и успеют понянчить внуков.
   Миссис Тейлор старшая, увы, так и не излечится от шизофрении, но, находясь под неусыпным контролем в лечебнице, не сможет навредить невестке и её детям.
   Миссис Эбигайл Тейлор благополучно родит двойню, девочку назовут Мария. Это варварское имя Марья невозможно же выговорить!
   - И ничего не сложно, кто хочет тот выговаривает, - возразила Зара.
   - Все? - недовольно поинтересовался седой.
   - А мальчишка, что мы пристроили помощнику шерифа? - наглеть так, наглеть решила цыганка.
   - А что мальчишка? Инженером станет, авиатором, семья дети...Все как всегда. - Вот Марья обрадуется, подумала Зара, и будто в ответ на свои мысли получила распоряжение. - А вот рассказывать этим, совершенно не вмешивающимся, не смей!
   - Смерти вы моей хотите? Такое знать и молчать! - Зара ловко пнула сороку, опять намылившуюся склюнуть блестяшку с любимых тапочек. - Да я же лопну!
   - Воооот, Сорчи! Поэтому я никогда и не женился, - сообщил седовласый возмущенно взъерошившей перья птице, после пинка решившей убраться назад на стол. - Сначала они приходят в гости, такие добрые и ласковые, а потом садятся на шею и хотят стать хозяйками дома!
   - Дом у меня и свой есть, хоть и на колесах! - фыркнула возмущенно цыганка, удивляясь, куда подевался сковывающий ее страх. - И хозяин есть в доме, так что ваша шея мне без надобности!
   - Есть, - проворчал здешний хозяин. - И только благодаря нашим не вмешивающимся. Тьфу, ну слово какое зубодробительное.
   - Они себя ходоками зовут.
   - Ходоки, хм, по дамам... Ладно подумаю, как их обозвать, чтобы покороче, - он махнул рукой над плечом. - А ты женщина, иди, мне работать надо!
   Он протянул вперед руки и положил их так, как будто обхватил невидимый шар, сорока тут же подпрыгнула и клюнула камень, сверкнувший в перстне. Зара еще услышала треск, возмущенный крик птицы и голос, в котором слышалось удовлетворение.
   - Ну, наконец-то и драконы зашевелились...
  
  
   Когда Зара, кутаясь в теплую шаль, вернулась к столу, там уже завершалось решение проблемы с шариками.
   - В четыре ряда, на разных уровнях, привязать на веревочках...
   - Лучше на атласных лентах, будет еще красивей и радужней, - внесла предложение Ю, и его приняли на ура.
   - И накроем марлей, что бы лежали тихо, а потом снимем, они и взлетят...
   - А еще можно всем пускать мыльные пузыри...
   - Опа! А это идея!
   - Только где взять столько раствора?
   - А медлаборатория на что?!
   - Вот именно что у меня медицинский синтезатор, а не химическая фабрика!
   - Ло, не будь занудой, не проржавеет твой синтезатор от варки мыла!
   - Да пару ведер всего-то нужно, чего ты жлобишься? А Кианга надо озадачить - рамки для больших пузырей сделать.
   - Ага, он их скует, и поднимать будете вдвоем! А где он сам, кстати?
   - Лифт чинит под сценой с местным ломастером.
   - Какая у него фамилия странная...
   - Это не фамилия! Это мы его так прозвали: мастер-ломастер!
   - А еще, кроме арки из шариков, можно сделать деревья и стрекоз.
   - Эни, а ты их когда-нибудь делала или только готовые видела?
   - Ну-у-у, подруге один раз помогала делать... - девушка замялась. - Шарики насосом качала.
   - ' Невсик, у тебя там случайно инструкции, как шары собирать в фигуры, не завалялось?'
   - 'Если не заваля-у-лось, я ее сам-ря напишу. За Невсика, что пожела-у-ете!'
   Цыганское семейство, Изя и все, кто остался за столом из старого состава цирка, только переводили взгляды с одного говорившего на другого. Такой стиль решения вопросов им был внове.
   - Так, а что у нас с Джоди? - поинтересовался Ло.
   - Скоро упадет с ног, - отрапортовал Оле. - Клиенты стоят в очередь на съемку, а портреты еще и сделать надо. В общем, спит по два часа, хоть и помогают ему все, кто может.
   - Только второе рекомендательное письмо я порвал, - сообщил Ник. - Оно к местному мэтру от фотографии было адресовано. А этот мэтр, такая сволочь оказывается, пришел к Джоди и устроил скандал, мол, мальчишка бездарь у него клиентов отбивает! А сам так глазами и рыскал, высматривал что и как сделано в ателье нашем. Я как раз подошел глянуть как у мальчика дела, ну и шуганул этого, и письмо порвал...
   Фургон фотоателье стоял в сквере, перед театром, и пользовался большой популярностью. Рядом дежурила пара полицейских, так, на всякий случай приглядывая за порядком. Дежурство каждой новой пары полисменов начиналось всегда одинаково - с фотографирования их самих в парадной форме, а потом их же, но уже с чадами и домочадцами. Еще женщинам нравилась возможность выбрать наряд и шляпку. На ночь, от греха подальше, фургон загоняли на театральный двор, и работа кипела в нем почти до утра.
   - Таак, надо посмотреть на паренька, а то упадет от усталости в самый неподходящий момент, - забеспокоился Ло.
   - Ой, чует мой организм, что следующие пару суток будут ну очень веселыми! - усмехнулся Джонатан, и все ему почему-то поверили.
  
  
  
   Глава 20
  
   Организм аналитика - инструмент тонкий, если ему что-то почуялось, так оно и будет. Веселье началось ранним утром, когда ночь едва стала терять свою черноту.
   Дверь черного хода театра осторожно открылась, и в проеме появилась, подсвеченная сзади падающим из коридора тусклым светом, высокая, крепко сложенная, женская фигура. Туго перетянутая фартуком талия превращала ее в классические песочные часы.
   Женщина нерешительно постояла, всматриваясь в темноту двора, потом шагнула вниз по ступенькам и осторожно постучала в стенку ближайшего фургона. Что-то плоское, сверкнувшее рыжим отсветом пролетело у нее над головой, со стуком приземлившись на крышу фургона.
   Через секунду, сверкнув зеленью глаз, оскалилось ей в лицо сияющей белизной зубов. Незваная посетительница взвизгнула и попятилась. По проходу между фургонов прямо к ней прыжками двигалось что-то темное и лохматое. Поднялось, превратившись в медведя, и рявкнуло, продемонстрировав еще более внушительный набор зубов. Женщина еще раз вскрикнула, но горло перехватило спазмом, она медленно отступила назад к двери, почему-то оказавшейся закрытой. Сползла на крыльцо и закрыла голову руками.
   - Миссис, вам помочь? - кто-то прикоснулся к ее плечу, она чуть-чуть приоткрыла глаза и, завизжав во весь прорезавшийся голос, рванула сначала на четвереньках, а потом выпрямившись и подхватив юбку, к выходу на улицу.
   Констебль, с весьма редкой фамилией Смит, дежурил этой ночью вместе с консьержем, охраняя заезжий цирк, и в данный момент дремал, свесив голову на грудь, сидя на стуле. Первый женский вскрик заставил его поднять голову, просыпаясь, а визг, донесшийся из-за двери, ведущей во двор театра, - броситься вперед. Но едва он распахнул дверь, в него врезался визжащий вихрь и понес спиной вперед через короткий коридор.
   Дверь на улицу, закрытая на щеколду, несколько мгновений сопротивлялась насильственному демонтажу запора, но этого времени хватило, чтобы притормозить полет двух тел. И на улице, рядом с тем самым фонарем, под которым столь многозначительно молчал Ло, теперь стояла обнявшаяся пара.
   Девушка, а это была именно молодая девушка, лет двадцати, открыв рот смотрела на полисмена, возвышающегося над ней на целых полголовы. А молодой полицейский изумленно рассматривал свою добычу: в сбившейся набок косынке, с испачканным, но все равно милым лицом, такими приятными, судя по ощущению в руках, формами. А еще, чтобы ее поцеловать не надо будет сгибаться пополам.
   - Тт-там, об-об-оборотень! - вскрикнула девушка и высвободилась из рук опешившего от такого заявления полисмена. - Сначала рыжий, потом медведь, а потом... - она понизила голос и отвела глаза. - Голый, во-о-от такой здоровый, волосы д-д-дыбом, а мускулы вот такие! - Она разводила руками и мило при этом краснела. - Из медведя перекинулся!
   - Давайте, мисс, вернемся назад и все выясним, - констебль улыбнулся в густые пшеничные усы, бывшие его гордостью, но заметив, как девушка напряглась, поспешил успокоить: - Не волнуйтесь, я с вами!
   В театральном дворе уже горел свет, и тихо шумел заспаный народ, выясняя, кто орал и вообще, что случилось. На появившуюся парочку все уставились с интересом.
   - Вот этот, здоровый! - девушка потыкала пальцем в сторону Кианга, на всякий случай спрятавшись за полицейским. - Только тогда он голый был.
   - Что совсем голый? - проявила нездоровое любопытство Марья.
   - Не-а! Вот так. - И девушка провела ладонью по поясу и вдруг озадачено поинтересовалась: - Только откуда он штаны взял, ежели он из медведя перекинулся?
   - Из медведя?
   -Из того что ли? - Эни указала на Потапыча, который с удовольствием снимал стресс от столь неожиданного приключения поеданием заначенной с вечера буханки хлеба. Зверь выглядел таким домашним и милым, что пострадавшая засомневалась, этого ли монстра она видела.
   Констеблю пояснили, что в городе гулять с медведем было особо негде и поэтому на ночь его выпускали во двор театра. Медведь, не торопясь, обследовал все закоулки, валялся в пыли. Чесал бока об стол и лавки за что ему неизменно выносили порицание, а он виртуозно изображал раскаяние.
   Обычно к утру медведь благополучно возвращался в клетку и засыпал, но вчера, или верней сегодня, прогулка началась гораздо позже, и к появлению гостьи зверь еще бродил по двору. К тому же девушка постучала именно в медвежью клетку, вот он и пошел выяснять, кому понадобился. Кианг как раз встал, ну сами понимаете зачем, и одеваться у него времени не было, так и выскочил...
   - А рыжий с зубами?! - Девушка так подозрительно поглядывала то на медведя, то на мужчину, что Потапыч заворчал. Убрался подальше от решетки и запихнул остаток буханки в рот, а Кианг невольно улыбнулся.
   - Невсик! - елейным голосом позвал Оле, и добавил не меняя тона уже по русски. - Иди сюда, скотина-а-а!
   С крыши фургона сполз рыжий кошак, сел и нагло зевнул, демонстрируя клвки. Девушка опять юркнула за спину полисмена.
   - Еще один охранник, - представил его Ник. - По ночам любой вступивший на территорию считается вражеским лазутчиком. Но хотелось бы знать, зачем вы, милая девушка, пришли по темноте во двор?
   - Ой! - милая девушка схватилась за щеки. - Меня жеж послали привести миссис Ротрок, шобы люстру поглядела!
   - А что на той люстре смотреть? - изумилась Марья.
   - Дак домыли мы ее и лампачки поменяли, и по сцене уже полазили...
   - А подождать пока рассветет?
   - Дак спать хочется, устали мы, а без энтой миссис нам денег не дають!
   Ходоки переглянулись, ни о какой приемке люстры в предварительной договоренности речи не было...
   - А вот с этого места подробней, - попросил Николас, увидел недоуменное лицо девушки, чертыхнулся про себя и переспросил, стараясь говорить попроще: - Кто вам не хочет платить и кто вас, милая, послал искать миссис Ротрок?
   Девушка зарделась, похлопала густыми ресницами, поглядывая почему-то на констебля и начала говорить, торопясь высказать возмущение:
   - Да этот помощник директура! Сказал, что не хочет отвечать, и пусть жона хозяина цирка сама проверяет. А пока не проверит, денег не дасть и нас не отпустит, - девушка изо всех сил старалась говорить правильно, и это ей почти удавалось. Она прервалась, посмотрела на внимательно слушающих ее людей и продолжила: - Вот он меня и послал хозяйку искать. Сказал, что нужно постучать в крайний фургон справа, она и выйдет.
   - А больше ничего не говорил?
   - Нет, ничего, - помотала головой девушка.
   - Я считаю, нужно пойти и разобраться с этим помощником, - Ло потер подбородок и повернулся к персональному цирковому полисмену: - Робин, это для тебя работка, кто лучше сержанта полиции проведет расследование?
   - Сержант, полиции? - местный полисмен весьма удивился, Де Мойн хоть и собирался стать столицей штата, но полицейских в нем был не так уж много. И чернокожего сержанта в нем не было
   - Сержант Робин Смит, полиция Чикаго, - представился Робин.
   - Констебль Росс Смит, полиция Де Мойна, - местный полисмен улыбнулся, осознав юмор ситуации, а вслед за ним начали улыбаться окружающие их люди. Ночная гостья прыснула в ладошку, хотела что-то сказать, и даже открыла рот, но не успела, из-за театральной двери послышались гневные голоса, дверь распахнулась, и из нее вылетел давешний клерк. Следом выбежала встревоженная дама средних лет.
   - А ну стой! Где моя племянница?! - кричала она, потрясая мокрой тряпкой.
   - Да вот она, жива и здорова, чего разорались?! - выкрикнул мужчина, практически уткнувшись в искомую племянницу, но его отнюдь не ласково остановил молодой полисмен. Дама охнула, бросила тряпку и кинулась обнимать опять покрасневшую девушку.
   - Миссис, э-э-э? - обратился к новому персонажу Ник.
   - Миссис Мэри Смит, - представилась тетушка и удивленно огляделась, не понимая, почему все хихикают, но продолжила: - А это моя племянница, мисс Мойра Смит.
   - Товарищи Смиты, вы не могли бы взяться за руки и встать в кружок? - серьезно поросила Эни. - А мы в кружке посидим по очереди и загадаем желания.
   - Говорят, должно обязательно сбыться, - кивнула Марья. - Но давайте вернемся к нашим баранам, верней барану.
   - Но-но! Женщина, закрой рот! - взвился 'баран'.
   - Да?! А кто только с моей резолюцией помойку люстры оплачивать собирался? - Марья нависла над не особо высоким мужичком, тот вздрогнул, и его глаза забегали.
   - Итак. Миссис Смит, кто отправил вашу племянницу мисс Смит, - Робин строго окинул взглядом хихикающий народ, - разыскивать миссис Ротрок?
   - Дак этот вот... помощник дирехтора театра! Так и сказал, иди постучи в фургон, шо с краю стоит и без ее не возвертайся! - на одном дыхании отбарабанила свидетельница.
   - А что он еще говорил? - задал наводящий вопрос Робин.
   - А ничего, - недоумевая развела руками женщина. - Иди, значит, да приведи, и все тут... - Группа поддержки, просочившаяся из театра, усиленно закивала, подтверждая слова своей товарки.
   - О том, что во дворе цирка ночью гуляет медведь, он не предупреждал?
   - Какой ведмедь?! - женщина побледнела.
   - Значит, вы отправили девушку, даже не заботясь о том, что ее прогулка может окончиться тяжелыми увечьями или даже смертью? - повернулся полисмен к клерку.
   - Ну забыл я, забыл! - взвился клерк. - Подумаешь, ну гулял он тут, ну и что?! Разве это медведь?! Это так собачка комнатная. - Все присутствующие обернулись к клетке. Медведь мирно дремал в клетке, распластавшись на пузе и раскинув лапы в стороны, изображая ковер у камина. Откуда-то сверху на его спину спрыгнул Невс, нагло попытался превратить медвежью спину в когтеточку. Но хозяин спины высказался по этому поводу весьма резко: он взвился, громко рявкнул, продемонстрировав весь набор зубов, и поддал лапой нахала. Невс отлетел к стенке, звучно в нее впечатался и сполз на пол. Мойщицы закричали в голос, миссис Смит побледнела как полотно, но все же заметила, как молодой полицейский шагнул вперед и в сторону, закрыв собой ее племянницу.
   - Значит, не опасный этот медведь?! - прошипела тетушка, уперев руки в бока. - Ну уж, узнают ее отец и братья, посмотрим, чего ты забылся!
   - За что вы девушку так? - повторила жест мойщицы Эни и весьма характерно прищурилась. - Что она вам сделала? И вообще зачем?!
   -'Эни! Прекрати на него давить! Это запрещено!' - дядя Ник побагровел, стараясь перешибить посыл девушки, почувствовал ее ярость и понял, что у него кишка тонка.
   - Он еще и дверь закрыл! - подлила масла в огонь не состоявшаяся потерпевшая.
   - А сцапал бы тебя медведь, скандал бы поднялся такой! Циркачи виноваты, а и штраф с них содрали бы, - клерк орал и плевался слюной. Ментальный посыл Эни отключил осторожность полностью, и гад говорил все что думал. - Мне денежки в карман, а эта старая дева никому не нужна! Да посмотрите, к ней же подходить-то страшно. Каланча пожарная! Вышка сторожевая!
   Мисс Мойра Смит размахнулась и попыталась влепить хуком слева, потому как была левшой, в скулу обидчика, но попала в бок мистеру Россу Смиту. Молодой полисмен успел приложить гада раньше, сдвинувшись на шаг вперед попав при этом в сектор поражения нежного деичьего кулака. Полисмен, охнул потер бок и посмотрел на смутившуюся вконец мисс с еще большим интересом и уважением.
   - Да, думаю в театре ему больше не работать, - подытожила Марья.
   - И из города тоже лучше смотаться, - добавила тетушка Мэри, как то особо энергично скрутив тряпку, до этого бесполезно скомканую в руке. - Семья у нас большая и дружная.
   Пока люди кричали и махали руками, медведь осторожно обнюхал и даже потрогал лапой неподвижную тушку, так и лежащую у стенки. Этот рыжий, которого глупые люди считали котом, всегда уворачивался от любых его попыток наподдать нахалу. Хотя в последнее время эти попытки были только игрой, с рыжим стало куда веселей жить. Когда караван останавливался на ночь в дороге, их совместные прогулки вокруг лагеря делали медведя счастливым. Медведь еще раз тронул рыжего лапой, а потом от души лизнул его в нос, обслюнявив при этом всю морду, включая уши. Этого Невс уже не выдержал и с шипением убрался из клетки.
  
   Мойщицы ушли, получив положенную плату. Морально пострадавшей девушке Николас, игравший все с большим удовольствием роль хозяина цирка, предложил компенсацию - отрез ткани на платье. При этом он повелительно зыркнул на Марью, и той сильно захотелось похулиганить и показать 'родственнику' язык. И напомнить его скривленную мину, когда он выпутывался в Чикаго из сохнущих по всему цирковому двору тканей. Но взамен она только кивнула и предложила девушке зайти через пару дней, потому как раньше просто не будет времени рыться в рулонах.
   Молодой полисмен вызвался сопровождать бригаду, мотивировав свое рвение тем, что хотя наступило утро, но все может быть. Но все прекрасно поняли, что парень желает узнать, где живет понравившаяся ему девушка. А что миссис Мойра понравилась, все женщины просекли на раз. Клерк, несмотря на всю совершенную им подлость, ушел, обещая жаловаться на всех разом, сверкая при этом единственным незаплывшим глазом. Как объяснил Робин, судить его не за что, девушка цела, а все остальное не подсудно. Хотя в городе ему точно не жить...
   Николас попытался устроить выволочку племяннице, но рядом с сестрой встал Дени, и они вдвоем так смотрели на дядюшку, выпятив при этом челюсти, что тот плюнул, в прямом смысле, повернулся и ушел. Марья, наблюдавшая за этим действом, одновременно нарезая хлеб, чуть не отхватила себе полпальца. Она только усмехнулась на замечание Джонатана о том, что бифштекс с кровью - это очень даже неплохо, а вот хлеб в крови - несколько не комильфо.
  
  
   Мистер Фикс, услышав о происшедшем, сначала не мог поверить, что его трусоватый зам способен на такую подлость, потом поверил и расстроился так, что Ло пришлось вмешаться. Накапать сердечных капель, напоить горячим чаем и заверить, что данное происшествие ни в коей мере не поставит под угрозу завтрашнее представление.
   Кстати, сегодня решили давать только дневное представление, а остальную часть дня и ночь посвятить подготовке и репетициям праздника.
   Директор расстроился вновь, потому как пригласил артель по надуванию шаров прямо с утра и боялся, что до полудня они не управятся. Его опять успокаивали, заверяя, что ничего страшного в этом нет, ну прервутся на представление, только и всего.
   Артель состояла из четырех мужиков и двух насосов, самой что ни на есть простецкой наружности, причем это относилось как к людям, так и к насосам. Разместились надувальщики со всевозможным комфортом в первом ряду партера, а надутые шары сбрасывали вниз, в оркестровую яму, прямо в разложенную на полу сеть. Прерваться согласились, посмотрели представление уже с галерки, но бесплатно, остались довольны и опять принялись за работу.
   Первыми на сцене расположился струнный оркестр, во фраках и при бабочках. Затем появилась Марья в роскошных лохмотьях главгадины и под пьесу Вивальди принялась обкатывать костюм. Живописно свисающие лоскуты то и дело попадали под ноги и руки, оркестр умолкал, а лишний 'хвост' безжалостно отрезался. Под конец танца костюм слегка похудел и напоминал неровно обгрызанное чучело, но это если стоять неподвижно. А кто будет стоять, если надо танцевать?
   Потом быстро установили белый экран, подсветку за ним, и Марья пошла становиться тенью. И тут выяснилось, что отрезанные лохмы были бы совсем не лишними. Костюм дополнили воротником из длинных полос ткани, Кианг взялся за меха, накачивая воздух.
   Лоскуты летели и развевались в одну сторону, и казалось, что главгадину сейчас унесет за горизонт. Пока искали еще пару кусков трубы, чтобы подвести воздух прямо под ноги и одновременно затолкать Кианга подальше за кулисы, на угол сцены вытащили рождественскую декорацию с камином.
   Камин был хорош, но рождественская символика оказалась вылеплена из папье-маше и являла с оным камином одно целое. После некоторого раздумья местный мастер по декорациям недрогнувшей рукой срубил лишнюю деталь, оставив на ее месте большую вмятину в 'кладке'. Конечно, все тут же вспомнили о картине, что дырку в обоях прикрывает, и начали эту картину срочно разыскивать.
   А потом на сцене появился 'цыганский' табор... 'Шариковая' бригада забыла о работе и дружно вылупилась на четырех девушек. Двух белых и русоволосых, одну раскосую китаянку и одну абсолютно черную. Сопровождали их пожилая цыганская пара и медведь, неопознанной национальности.
   К оркестру присоединился пожилой еврей в ермолке, и в струнную музыку легко влилось бумкание барабана и звон литавр. А когда три девушки начали лихо отплясывать, а черненькая так же лихо выкрикивать 'Ай-не-не!', бригада надувальщиков не выдержала и покатилась от хохота.
   Зара подошла к краю сцены, уперла руки в бока и поинтересовалась:
   - Смешно?! - мужики вытерли слезы и честно подтвердили - очень смешно... Цыганка удовлетворенно кивнула головой, отвернулась и обратилась ко всем, кто находился на сцене:
   - Вот почему Федор ругался и требовал всех чужих с репетиции гнать! - Потыкала она смуглым пальцем в сторону мужиков, уже деловито надувающих шары. - А если бы весь этот бедлам увидели мойщицы?! Да уже знал бы весь город!
   - Ой, ну можно подумать, мужики сплетни разносить не умеют! - фыркнула Эни. - Счас как придут домой, так и начнут языками плескать!
   Мужики переглянулись и сосредоточено продолжили работу. Однако, когда Эни, уже переодетая в брюки и клетчатую рубаху, спустилась в оркестровую яму и стала собирать из шаров скульптурные композиции, мужики следили за ней с большим интересом. Правда деревья получились несколько странными, и заглянувшая 'мимоходом' Марья обозвала их развесистой клюквой. На что Эни фыркнула и заявила, что тетушка не знает смысла данного идиоматическиго выражения, и если тетушка желает, то вот ей шары и широкое поле деятельности...
   Надувальщики застыли, лихорадочно запоминая новый для них пассаж. Можно блеснуть при случае благородным ругательством, ведь не понять, что девчонка сказала, но заковыристо послала и видно далеко, раз тетушка так быстро смылась.
   Ю разругалась с братом, гордо вышла на сцену с двумя веерами, поклонилась и начала танцевать плавно, гибко, красиво. Смертельно красиво! За время 'танца' своего невидимого спарринг-партнера она убила веерами, раз надцать, что в сущности было не удивительно, имея такого личного тренера.
   Приехал мэр с мисс Эби, плетенным креслом, другом доктором и другом полицмейстером. Эби с восторгом рассматривала все вокруг, доктор благодарил Ло за помощь, а доктор Ло в очередной раз отпирался руками и ногами от роли чудотворца. Через пару минут мужчины перешли на такой профессиональный сленг, что окружающим были понятны только предлоги, и то не всегда. Полицмейстер разливал вокруг жгучее любопытство, но прислушавшись к разговору двух врачей, в чем-то разочаровался. Наверное, в том, что Ло таки не аферист, а всеже врач.
   Мисс Эби пожелала увидеть Невса, и ее отнесли во двор цирка, девочка хотя и встала на ноги, но до свободного и самостоятельного хождения было еще далеко. Еще предстояла боль тренировок и массажей - то, что в будущем назовут - реабилитация после травмы. Котяра, предупрежденный о приходе гостей, затеял игру 'отними у мишки хлеб', в которую Потапыч включился сначала лениво, а потом все с большим азартом. Гости смеялись, а полицмейстер оглядывался с явным намерением найти объект для подробного изучения.
   - Мистер, э-э-э? - обратилась к нему Марья, переключая скучающего по настоящим тайнам сыщика на себя.
   - Мистер Смилз...
   - Ох, хорошо не Смит, а то у вас тут так много Смитов! - женщина улыбнулась. - Скажите пожалуйста...
   Она повернулась и пошла вглубь двора, о чем-то рассказывая полицмейстеру. Тот сначала снисходительно улыбнулся, потом на его лице появилось недоумение, а потом, когда Марья что-то быстро нарисовала на листе в любимом блокноте, изумился. Мужчина покивал головой, посмотрел на Эби, улыбнулся какой-то озорной улыбкой, поцеловал руку Марье и быстро испарился.
   - 'Ты куда его послала?!' - ехидно поинтересовался Ник.
   - 'За тортом в виде принцессы. Он идеей впечатлился'.
   - 'Судя по скорости убытия, даже очень впечатлился!'
   Актер, рвавшийся прочитать текст сказки и поработать дедушкой, оказался непростительно молодым. С наклеенной бородой он становился похожим на ряженого Санта Клауса, и в результате кастинга роль получил ветеран местной труппы, идеально вписавшийся в антураж.
   Люстру спустили вниз и взялись вытаскивать сетку, заполненную шарами из оркестровой ямы. И тут выяснилось, что тельферный подъемник в данном зале не предусмотрен, а сетка вместе с содержимым весит весьма прилично. Процесс подъема прокомментировала Эни, все еще скручивающая из шаров витую арку, прочтя строчку из любимого детского стишка о трудности извлечения бегемота из болота. За что заработала пожелание пойти... помочь с приготовлением ужина.
   Как всем известно, еще с древних времен, ремонт, как и подготовку к празднику, невозможно закончить, их можно только прекратить! Ло вспомнил эту истину первым и в приказном порядке отправил всех ужинать. Тем более сетка с шарами мирно висела высоко над залом, а с остальными мелкими и не очень недоделками можно разобраться с утра, на свежую голову.
   Топот мальчишеских ног заставил напрячься всех сидящих за столом. Внук театрального механика, как и в прошлый раз, вылетел на освещенный двор, но в этот раз замер молча.
   - Ну?! - не выдержала Марья.
   - Там это, шары того... - выдал весьма информативную реплику мальчишка и взмахнул руками.
   - Вместе с люстрой? - как-то обреченно уточнил Ло.
   - Не-а-а-а, сами по всему залу того - разлетелись...
   - Вот зачем я ему показал, за какую веревочку нужно дергать... - обреченно поинтересовался Оле то ли у парусного тента, то ли у того, кто сидел гораздо выше.
   Федор Артемьевич организовал народ на сбор шаров весьма споро, правда сначала он понаблюдал за хаотической беготней и за покаянными заламываниями рук механика.
   - Я за одну веревочку потянул, а оно ничего! А за вторую потянул, оно и того...
   Пока проходила повторная загрузка сетки, Ло и Джонатан весьма озабоченно бродили по галерке, задирали головы, глядя на балконы, и вели тихий разговор.
   - Опять сетки?
   - Времени нет возиться...
   - Тогда в мешки, и высыпать.
   - А кто высыпать будет?
   - Служащие, по команде зайдут, и вперед!
   - Тогда нужны мешки, шары и надувальщики...
   - Прямо с утра и займешься, - душераздирающе зевнув, согласился Ло.
  
  
   Праздничное представление, выражаясь сухим армейским языком, прошло в штатном режиме. А те, кто участвовал в подготовке хоть одной свадьбы, мог бы заметить много общего. Волнения, споры, беготня, примерки и опять споры, какие букеты купить для украшения зала, какого цвета у дружек будут платья. Невеста заявляет, что она поправилась, и платье сидит на ней как на корове седло, жениху хочется сбежать от истерик невесты и собственной мамы. А потом немного суеты, торжественные речи, хлопки шампанского - и все заканчивается как-то быстро и неожиданно. Вот уже нужно резать торт, а голодные молодожены падают с ног.
   Так случилось и с праздничным представлением, суета подготовки, а потом чинно прогуливающаяся в сквере публика, очередь к Джоди, которому помогали не Эни с Ю, а две специально нанятые девушки, помощницы местной портнихи.
   Мамаши с детьми потянулись в театр задолго до полудня, входили в фойе, вертели в руках билеты, полученные при входе. Билеты с указанием мест давали прямо в дверях, и как это не злило, но, по просьбе мэра, делили зрителей на состоятельных и не очень.
   Публику победней рассаживали на балконах и в амфитеатре, а побогаче - в партере. Личные гости уже были распределены по ложам, а новорожденной отводилась ложа, в современности именуемая правительственной.
   Эби, выглядевшая как юная принцесса, сидела под аркой из шаров, поглаживая Невса, разлегшегося на ручке плетенного кресла, и приветствовала гостей. Детям выдавали бумажные жабо, конические шапочки на резинках и клоунские носы, они смотрели друг на друга, тыкали пальцами в большие зеркала и смеялись. А когда в фойе появились клоуны и начали играть с детьми в незамысловатые игры, уже никто не обращал внимания во что одет его сосед по хороводу. Хотя некоторые дамы недовольно морщились, но их дети были слишком заняты, чтобы обращать на это внимание.
   Представление прошло на ура, хлопанья и топота хватило с лихвой, как и мелких накладок и нестыковок, которые заметил только Федор и придирчивые леди из дамского комитета, но и тут на них никто не обратил внимания. Шары падали на зал разноцветным шаропадом. Шары качались разноцветным каскадом на фоне голубого задника сцены, привязанные на шелковых лентах, а по проходам бежали юные циркачи и вслед за ними летели сонмы мыльных пузырей. Крышу у театра не снесло только по причине исключительно качественного строительства.
   Потом в уже почти убранном зале в очередной раз опускали люстру, сеть не пожелала падать, как планировалось ходоками. Она злостно зацепилась за кованную загогулину и висела неопрятной паутиной.
   Наверное, всю свою оставшуюся, долгую жизнь эта люстра будет представлять себя лифтом...
  
  
  
   ГЛАВА 21
  
  
   Планы, ох эти планы... Что, вы собирались уехать послезавтра? А не хотите иметь делегацию от городской общины с требованием, да, да, именно требованием, повторить представление. Именно сказку и со всеми подробностями, включая падающие с потолка шары. Правда, встречное предложение: купить, надуть и подвесить эти шары лично делегатам - последний пункт из программы исключило, но появился другой, как можно больше мыльных пузырей. Ах, у вас нет мыльного раствора, так наш многоуважаемый аптекарь предоставит хоть бочку. Что, нужно две? На всякий случай, про запас? О, уважаемые, таки вы деловые люди!
  
   Хотя дневное представление было полубесплатным, свободные места на галерке наблюдались. На вечернем же все места были заняты. Почему полу? Потому, что после короткого обсуждения мероприятия с миссис мэршей, благотворительной ярмаркой решили не озадачиваться, а поступить проще.
   Для бедных билеты бесплатные, а вот для тех, кто хочет сидеть в партере, пожалуйста, положите деньги за билет в благотворительный ящик. Правда, было пара недоразумений, когда, то ли излишне жадные, то ли столь же бережливые дамы начинали качать права и требовать бесплатных билетов. Но, услышав где они будут вынуждены сидеть со своими отпрысками, тут же шли на попятный.
   Господин мэр после успешного выступления попытался пригласить семейство Ротрок на праздничный ужин, но согласился, что без разоблачения инкогнито семейства, сограждане его не поймут и осудят, да и вечернего представления никто не отменял.
   Вечером в зале была другая публика, и если дети хохмы с цыганами не оценили, то взрослые весь юмор ситуации просекли сразу и в полном объеме. Особенно, когда черная Таня, увлекшись, начинала двигаться в присущей африканцам манере, при этом гремя бубном и выдавая энергичное "Ай-не-не".
   Публика замерла, когда малышка Ю управлялась с веерами на фоне полуобнаженного братца, в руках которого гудел небольшой барабан. Зрелище было весьма эффектным: тоненькая гибкая фигурка, в руках которой мелькали веера, на фоне эдакой глыбы мускулатуры.
   Да и остальное представление было принято на ура. Ходоки недоумевали, в чем причина такой реакции публики, ведь ничего особого труппа не показывала. Все тоже представление, но связанное канвой сказки. Федор Артемьевич осуждающе покачал головой, обозвал всех оптом ничего не понимающими "иродами" и ушел, усмехаясь в усы.
   На следующий день, сразу после завтрака, пожаловали дамы Смит. Мойра, сияя как начищенный доллар, сообщила, что мистер Росс Смит сделал ей предложение, и уже состоялась их помолвка. Тетушка Мэри раздувалась от гордости, как будто лично она была устроителем судьбы племянницы.
   Марья уже почти профессионально разворачивала штуки ткани, но слишком долго заниматься столь приятным делом ей не дали. На четвертом или пятом рулоне, когда из мешковины появился небесно-голубой легкий шелк, Мойра выдохнула и прижала руки к щекам.
   - Нравится? - завхоз вопросительно приподняла бровь.
   - Ну, это, да... Он же дорогой, - залепетала девушка и залилась краской. - На свадебное платье...
   Марья развернула ткань и прикинула к девушке, ткань ей была необыкновенно к лицу, оттеняла молочный цвет чистой кожи и подкрашивала серые глаза.
   - Все удавятся! - всплеснула руками тетушка и экспрессивно добавила: - Да чтоб мне мужа в постели не видать!
   Невеста зажмурилась и заалела во все щеки, завхоз с трудом подавила хихиканье. Тетушка сначала закрыла рот рукой, а потом озорно подмигнула Марье. Отметились посетительницы и у Зары, вышли они от гадалки довольные донельзя и, попрощавшись, покинули двор цирка.
   - Ну что, подруга, - Зара улыбалась, показывая свои крепкие прокуренные зубы. - Свахой поработать не желаешь?
   - А причем тут сваха? Скорей свадебным салоном, - рассмеялась Марья. - Напишем вывеску: "Ткани на свадебные платья! Дешево! Иногда даром..." Кого поймаем, того оденем, которая убежала, та ду... э-э-э. Ну кто ей доктор?
   - О, тогда точно отбою от клиенток не будет, - подхватила смех цыганка.
   - Эх, узнать бы, как там наши девочки поживают, - завхоз вздохнула. - Ну почему у вас тут нормальной связи еще нет?!
   Зара отвернулась, ей так хотелось рассказать Марье то, что узнала от Седого. Но ведь запретил же гад! И цыганка как наяву услышала ехидный смешок и слова: "А вот что узнала от меня, рассказывать не надо!" А если не от него?!
   - Я тут кинула картишки на Люсиль... - осторожно начала Зара, ожидая грома с неба или чего-то подобного, но все было тихо.
   - И?! - у Марьи загорелись глаза.
   - Хорошо у нее все, и замуж она выйдет.
   - Класс! А Маринка?
   - Карты ничего не сказали, - Зара пожала плечами как можно равнодушней. - Но в шаре видела, она возле воды рисовала, и взрослая уже.
   Марья порывисто обняла цыганку, поцеловала ее в щеку и вприпрыжку отправилась на кухню.
   - Щенячьи нежности, - фыркнула себе под нос Зара. Только кого она надеялась обмануть показным недовольством в голосе?
   Потом во двор цирка чинно вступила смешная парочка. Высокий сухощавый мужчина с тросточкой и толстяк, несущий перед собой здоровенную коробку. Парочка остановилась у стола, и пока толстяк устанавливал на нем коробку, худой важно спросил у Тани.
   - Могу ли я видеть почтенную миссис Ротрок?
   - Можете. - Повариха изобразила намек на реверанс, обернулась к кухне и позвала: - Хозяйка! К вам пришли.
   "- Марь, у тебя сегодня аншлаг!" - хихикнул по внутренней связи Оле.
   "- Да шли бы они все! Я уже не могу запомнить, как их зовут! Ну, кроме Смитов конечно, а остальные - просто издевательство какое-то!"
   "- Тем не менее, вежливое выражения лица надень и улыбку приклей!" - выдал издевательски Ник.
   Между тем очередной мистер "как его там" оказался местным кондитером. Тем самым, которого огорошил и озадачил заказом полицмейстер. Торт "Принцесса" имел такой бешеный успех, что заказы на подобные торты к дню рождения и дню ангела заказали уже многие. В связи с этим кондитер хотел бы преподнести уважаемой миссис этот торт как знак благодарности за прекрасную идею и попросить совета...
   - Уважаемый, вы хотите получить новые идеи за... - Марья прищурилась, прикидывая вес торта на глазок. - За шесть паунтов сладостей?
   - Десять! - возмутился кондитер такой недооценкой объема его благодарности. - Чистейшие взбитые сливки и сливочное масло! А пропитка с ромом!
   "- Экологически чистый продукт без ГМО и консервантов!" - съязвил кто-то неопознанный.
   - Сливки?! Масло?! - голос женщины был полон неподдельного ужаса. - Все, прощай фигура! Вы хотите, чтобы я стала толстой, и меня выгнали из цирка?! - Помощник кондитера начал потихоньку паковать кремовые завитки и розы обратно в коробку. - Куда-а-а?! А ну положи, где взял!
   - Ну это, миссис, вы ж сами того...
   - Мало ли что я того! Тут и кроме меня есть, кому все это два раза того! И что обидней всего, - она вздохнула. - Сожрут и не поправятся, ни на фунт! Ну, вот где справедливость?!
   Естественно торт употребили тут же, притащив самовар и чашки, а кондитер ушел довольный и слегка ошеломленный простотой идей. Он качал головой, сам себе удивляясь, ведь все лежало на поверхности. Нужно было всего лишь взглянуть на привычные вещи чуть-чуть по-другому, но для этого ему, потомственному кондитеру, должна была встретиться эта странная циркачка.
   Следующая троица решительно настроенных мужчин потребовала мистера Ротрока! И уж Марья не преминула припомнить Нику и аншлаг, и прочие инсинуации.
   Мужчины, явно отец и два сына, так же явно были родственниками мисс Мойры Смит, высокие и сильные, но до черных Джеев, все же не дотягивали. Старший степенно представился сам и представил сыновей, после чего начал высказывать свое возмущение. Причина же возмущения вогнала Николаса в недоумение.
   - Вы это, господа циркачи, не годиться молодым девушкам такие подарки делать! - сурово заявил папа Смит.
   - Какие подарки? - не въехал полухозяин цирка.
   - Знама какие! Шелк тот заморский, чо ей на плаття подарили!
   - Марья! Ходь сюда! Тьфу, наберешься тут... Дорогая, не могла бы ты объяснить, что ты подарила мисс Мойре?
   - Как ты и велел, ткань на платье, голубой шелк, - отчиталась, недоумевая Марья. - Очень ей к лицу, и тетушке ее понравился.
   - А скока етат шелк стоить, вы уважаемая знаете?
   - Понятия не имею, - честно призналась завхоз. - Я же его не покупала!
   - А мы сходили в лавку и узнали. Конечно мы люди не богатые, но нашу младшеньку любим, и на приданное ей все собрали! - продолжал вещать папенька, а братики только кивали головами соглашаясь. - И для нашей красавицы нам ничаго не жаль. И пусть, кто ее старой девой обзывал, подавятся! Вона какого жениха отыскала, благодаря вашему ведмедю, так вот нате вам деньги за ту тряпку сполна.
   - Ну нет, уважаемые! - Ник встал в позу. - Пятьдесят процентов за наш счет! Мы обещали ей подарок в возмещение морального ущерба...
   - Какога эта еще ущерба? - папенька набычился, а братцы подобрались и сжали кулаки.
   - Испугалась она нашего медведя и кота... - поспешила поправить положение Марья.
   - И голого мужика... - дополнил один из братцев.
   - Он был в штанах! - заступился за Кианга Ник.
   "- О-о-о! Если бы он был еще и без штанов!" - Услышав очередной комментарий, Ник и Марья синхронно пообещали найти шутника и удавить в четыре руки. Цирковой народ к этому моменту уже расползся по всем доступным закоулкам и ржал, затыкая себе рты, чтобы гости не дай бог, не услышали.
   - Так это, мы его хотели того, повидать...
   - Кого его? Медведь вот. - Потапыч, порыкивая от удовольствия, чесал когти об установленный в клетке кусок ствола. Кора уже давно слезла и на сухом стволе оставались глубокие рытвины. - Кот рыжий, одна штука, вон он.
   - Невс! Падлюка, верни курицу-у-у!!! - истошный крик поварихи указал точное местонахождение кота, как и точное смысловое применение русского слова.
   - Отета зверюга! - восхитился папаша, глядя, с какой легкостью котяра перебирается с крыши на крышу, таща курицу за шею, а потом втаскивает добычу в медвежью клетку. Повариха, топнув ногой, и обещая страшную мстю, ушла назад на кухню. - Продайте!
   - Ага, счаз, разогнались! - фраза прозвучала и вслух, и хором по связи. - Этот кот сам выбирает, где и с кем ему быть. Так, Кианга смотреть будете? - поинтересовался Ник.
   Кианг явился в кожаном фартуке, облитые потом мускулы стали еще рельефней, а небольшой молот смотрелся в его руке как не очень крупный молоток. Он остановился, оглядел троицу соискателей угрюмым взглядом, поиграл мускулатурой и задал очень информативный вопрос:
   - Ну и?!
   - Кузнец! - выдохнули братцы и резко поскучнели.
   - Не сердитесь, уважаемый, - папаша Смит был сама вежливость. - Тут братья над Мойрой смеялись, мол, она трусиха, кота да мужика испугалась. Теперь смеяться не будуть.
   Из медвежьей клетки раздался характерный звук рвущейся тряпки, и хруст. Потапыч и Невс поделив тушку курицы по-братски захрустели косточками.
   - Не, не будем... - искренне заверили братцы.
   И троица, откланявшись, удалилась, не заметив насмешливого взгляда кота.
  
   Марья, наконец, занялась изготовлением страуса-марионетки. Почему-то ее занятие очень заинтересовало девочек. Эни и Стаси пристроились рядом и взялись каждая за свою куклу. В результате у Марьи получилась игрушка весьма традиционного цвета, с пушистым хохолком из ниток на голове.
   Девочки подошли к делу творчески, нитяные помпоны их почему-то не устроили, и они сгоняли в ближайшую лавку за атласными лентами. Теперь их страусы красовались вместо хохолков яркими бантами: у Эни - радикально красным, а Стасин - не менее радикальным желтым.
   Сестренка Ю притащила недовольного Кианга и, тыча пальчиком в марионетку, лишенную клюва и лапок на концах веревочных ног, что-то требовала с брата. Кианг, хмурясь, ворчал, но через полчаса принес три клюва и комплекты ног, сделанные из скрученной спиралью проволоки.
   Ворчал он только потому, что, не разгибаясь, делал рамочки для мыльных пузырей, спрос на которые просто зашкаливал за всякие разумные пределы. Причем покупали как совсем маленькие приспособления, так и огромные дурищи, которые нужно было макать в ведро с мыльным раствором.
   Марья упаковала свой подарок в плотную коробку, и Робин отнес посылку на почту, а девочки начали тренироваться в синхронных выступлениях со своими "питомцами". Но все оказалось весьма непросто, синхронности можно было добиться только длительными репетициями, и две лентяйки тут же поменяли концепцию номера. Один страус у них стал задавакой, а второй пытался доказать, что он не хуже.
   Первый их выход в люди состоялся на ближайшем дневном представлении, куда приходили семьи с детьми. Федор ругался, обзывал девушек самонадеянными пигалицами, доказывал, что потренировавшись всего один вечер, можно только опозориться самим и опозорить весь цирк. Но самоуверенная молодежь только фыркала и хихикала.
   Марионетка в руках Стаси вела себя замечательно, ведь у девочки уже были подобные игрушки, а вот страус Эни все время стремился заплести ноги или клюнуть пол носом. Зрители смеялись, дети хлопали в ладоши, считая, что так и было задумано, а кукловоды переглядывались, понимая, что случайно нашли удачное решение выступления.
   После окончания представления народ повалил в цирковой двор. Одни желали посмотреть поближе на медведя и кота, другие - покормить ящерок, третьи просто любопытствовали, как живут бродячие циркачи. А возможно и стянуть, что плохо лежит, например, новенькую марионетку, хотя висели они очень даже хорошо. А потом еще громко возмущаться, хлопая наивно глазами, интересоваться, а что, разве это не входит в стоимость? И вообще, это же для ребенка...
   После трех дней такой жизни ходоки попытались сдернуть куда подальше, лишь бы из этого гостеприимного города. Попытку зарубил на корню Федор Артемьевич. Смысл его сольного выступления (если перевести его на армейский и изъять фольклорные вставки) сводился к следующему:
   "Никто нас не поймет, если мы смоемся в разгар успешных выступлений! И если вам хочется, чтобы тот любопытный полицейский опять поимел повод любопытствовать, то, пожалуйста, можем ехать!"
   Доктор Вилсон уговорил Ло съездить с ним к тому китайскому врачу, которого он, по глупости, не допустил к девочке, и поговорить с ним. Почему с Ло? Потому что с ним одним и разговаривать не хотят, делают вид что не понимают английского.
   Командир вернулся из этой поездки с каменным лицом и смятением в чувствах, пробивающимся даже сквозь блок. Он окинул взглядом ходоков, и молча ушел в свой фургон переодеваться к представлению.
   Этим вечером зал был полупустой, никто не купил ни одного страуса, и представление окончилось обычным парадом-алле, правда, кланялись артисты под песню, которую якобы пел Оле. К счастью, что такое "фанера" этот мир еще не знал, а Невс, разлегшийся на широких плечах крафт жонглера, рот не разевал.
  
   Куда уехал цирк, он был еще вчера,
   И ветер не успел со стен сорвать афиши.
   Но больше не горят его прожектора,
   Под куполом оркестр его не слышен.
   Но больше не горят его прожектора,
   Под куполом оркестр его не слышен.
   Куда ушли слоны, в какие города,
   Погонщики ведут ученого медведя,
   Куда уехал цирк, уехал он туда,
   Где кто-то сказку ждет и верит в чудо.
   Куда уехал цирк?
   Своих усталых змей туда факир несет,
   Бумажных голубей туда уносит ветер.
   Туда под Новый год уходит старый год,
   Туда на карусели едут дети.
   Туда под Новый год уходит старый год,
   Туда на карусели едут дети.
   Там музыка гремит сегодня как вчера,
   И вновь заполнен зал и зрители все те же,
   Кружится карусель, горят прожектора,
   И чудеса вершатся на манеже.
   Кружится карусель, горят прожектора,
   И чудеса вершатся на манеже.
   Куда уехал цирк?
   Куда уехал цирк?
   (Автор текста Левин В. Композитор Быстряков В.)
  
  
   Федор Артемьевич еще никогда в жизни не видел таких скоростных сборов, стоянку свернули и загрузились по местам за какой-то час. Старый циркач, надо сказать не без основания, заподозрил очередную каверзу от этих ходоков. Они, скорей всего, уже давно собрали все, что можно было собрать, и только ждали удобного случая. И дождались.
   Ник написал и отправил письмо мэру, в котором благодарил его от всей души за сотрудничество и желал благополучия всей его семье и здоровья мисс Эби в частности.
   Джоди уже пару дней только печатал фотографии и успел раздать заказчикам все портреты. При этом он получил выговор от Ло и заверения, что в следующий раз такого режима работы никто не допустит. Серый от усталости фотохудожник, только кивал головой, соглашаясь со всем, лишь бы его скорей допустили в объятья кровати.
   Из платных конюшен пригнали лошадей и, невзирая на наступившую ночь, покинули гостеприимный двор театра, и город вообще. Ночь была ясная, полная луна освещала дорогу не хуже прожектора, и отдохнувшие кони резво бежали вперед, но возбуждение сборов и отъезда схлынуло, и на людей навалилась усталость.
   Невс, рыскавший впереди каравана, отыскал удобное место, на берегу небольшой реки, окруженное верболозом и совсем незаметное с дороги. И сейчас лагерь спал. Несмотря на взошедшее солнце, из открытых дверей фургонов доносилось сонное дыхание, а местами веселый храп. Даже в кухонном фургоне стояла тишина, из него не расплывались вкусные запахи.
   Невс рассадил автономные модули в ключевых точках обзора, а сам отправился на рыбалку. Потапыч, развалившись на мелководье, наблюдал, как рыжее нечто преспокойно утопало под воду, а потом также спокойно притопало с приличных размеров рыбиной в зубах. Рыбина досталась, довольно заурчавшему медведю, а рыболов ушел в следующую ходку.
   Через полчаса на берегу лежали рядком два среднего размера сома, несколько щук и большой судак. А кот, уже наевшийся до отвала, пытался почистить свой улов в угоду программе самообучения и накопления навыков. Одна щука уже была зверски нарезана на тонкие полоски, правда, вместе с чешуей.
   Попытка скормить ее Потапычу успеха не имела, сытый медведь с большим недоверием осмотрел густо приправленную песком тушку и отвернулся. Невс склонил голову набок, потом подхватил следующую рыбину и перетаскал весь улов в траву.
   Фен и Шен, зевая и поскребывая животы, попинали исполосованную щуку, попытались отмыть ее в речке, но не преуспели в этом кропотливом деле и решили, что поймать новую будет легче и веселей.
   Невс уже занес над тушкой лапу, но его отвлек выехавший на противоположный берег всадник. Мужчина, прищурившись, посмотрел на фургоны, местами линялые, а местами сверкающие свежей краской. На распахнутую клетку и медведя, валяющегося на спине в окружении одуванчиков. Здоровенного рыжего кота, что-то изучающего в траве, и двух серых крокодилов, плещущихся в речке, кивнул сам себе, развернул коня и уехал обратно.
  
   Цирк отдыхал и бездельничал, еду готовили все понемногу, и никто конкретно, надо же и Тане дать выходной! Джоди категорически не желал просыпаться, ни по какому поводу. Ло шипел и упорно поднимал его на предмет кормежки.
   Струнный оркестр, кстати, намылился проехаться с цирком до следующего крупного города Су Сити. Насколько он крупен в этом мире, сказать никто не брался, но на карте значился как город. Музыканты были неплохими парнями, и все были бы только "за", если бы не ящерки.
   Шен и Фен уже бесились от необходимости молчать как немые и изображать животных. Как оказалось, то, что было веселой игрой на тренировках, в реальной жизни стало тяжелым, а местами и унизительным испытанием.
   Как отказать музыкантам, чтобы не обидеть, так и не придумали, но его величество случай решил все за людей. Владелец ранчо, прибывший с семейством на цирковое представление, пожелал, чтобы на свадьбе его дочери играл именно этот самый квартет. Гонорар настолько впечатлил музыкантов, что они согласились, и повздыхав, смеялись, что после цирка игра на свадьбе - это уже повышение рейтинга.
   Музыканты, консьерж театра и полисмен Смит дружно провожали цирк, жали руки, махали проезжающим в фургонах циркачам и желали счастливой дороги. И вот теперь цирковые блаженно придавались ничегонеделанию, пользуясь тем, что никто посторонний не припрется в самый не подходящий момент. Причем, свято веря, что если пришел на представление и заплатил за билет, то имеет право лезть чуть ли не в тарелку к артистам.
   Ближе к вечеру, когда все уже выспались и накупались, и даже потренировались, над рекой поплыл аппетитный запах шашлыков. Федор Артемьевич только пожал плечами, он не понимал, зачем устраиваться у костра, если вон рядом, между фургонов, стоит стол? Хотя от шашлыков не отказался.
   А шашлыки, отчасти благодаря Невсу, были трех видов: рыбные из сома, птичьи из тетерева и свиные из размороженного мяса. Тетерева кошак притащил по собственной инициативе, сомов поймал еще утром, а свинину взяли из заморозки.
   На небе уже рассыпались звезды, костер, на котором уже не наблюдалось шампуров, горел ровным невысоким пламенем. Возле него остались ходоки, Робин, Алекс, сестренка Ю и братец Кианг. Правда, сначала последний собирался уходить, но услышав за спиной горестный вздох сестры, остановился. Чего он хочет? Что бы его позвали назад? Так никого не звали, кто хотел, оставался, так почему с ним должны поступить по-другому? От сестры он уже знал, кто эти люди, почему они показались ему донельзя неправильными, потому что такими и были. Кианг уже давно понял, как был не прав, но извиниться мешала гордость, (права малышка Ю), да еще всегдашняя его уверенность в своей правоте. И вот почему ему сейчас кажется, что в спину летят едкие смешки, хотя все молчат? Кианг развернулся и сел на место, с которого встал минуту назад, и над костром еще какое-то время висело молчание. Только было слышно. как Фен и Шен гулко плескались в воде, шипя друг на друга.
   - Эй, там! На речке, может, хватит рыбу распугивать?! Она и так заикой останется на всю жизнь! - крикнула Марья.
   Ящерки принеслись почти мгновенно, расшвыривая из-под ног песок и капли воды с мокрых тел. От воды пытались увернуться, смеясь и шутливо возмущаясь, тут же завернули нарушителей спокойствия в полотенца и уступили место поближе к огню.
   Ло кашлянул. Выражения лица, напряженное и несколько растерянное, было ему настолько не свойственно, что ходоки притихли.
   - Слушай, командир, - озабочено поинтересовался Оле. - У нас, что, кто-то двойней беременный?
   - Чего?! - глаза у Ло стали не только круглыми, но и слегка вылупились. Остальные присутствующие выглядели не лучше.
   - Ну-у-у, у моих зятьев вот такие же лица были, - пожал плечами швед. - Когда им сообщили, что у каждого будут двойни...
   - Вот знаешь, - Ло покрутил головой. - Если бы это сказала Марья, я бы и не удивился, но ты!
   - И чо сразу Марья?! - возмутилась женщина. - Прям-таки, можно подумать, я вообще могу помолчать!
   - Короче, мы с Джонатаном не можем понять, что с этим миром не так! - махнул как-то безнадежно рукой Ло.
   - А что в нем может быть так с нашей точки зрения? - пожал плечами Гарри. - Мир-то другой, хоть и похожий. Что ты вообще имеешь в виду?
   - Смотрите, вот Кианг, например, - Джонатан кивнул на китайца, и все посмотрели туда же. Кианг сидел, чуть отвернувшись, и смотрел не прямо на собеседников, а краем глаза. - Неужели никто не узнал?
   - Ну, Марья узнала сразу, еще там на арене, - констатировал Ло. - Поэтому и стала в свой темп входить, чтобы справиться наверняка.
   - Постой, Марь, я что-то не пойму, - влез Оле. - У тебя же автоматически все включается, когда опасность нешуточная. Насколько я помню.
   - Правильно помнишь, - проворчала женщина. - Тогда не было такой опасности, а я прокачку начала все равно, на автомате...
   - Молодежь, ну вы то совсем недавно историю боевых искусств сдавали, - Ник осуждающе посмотрел на племянников. - Должны были сразу вспомнить!
   - Ой, бли-и-ин! - потряс головой Дени.
   - Ага, горелый! - поддержала его сестра и тут же начала оправдываться: - А я все думала, что-то ж такое знакомое! Но прическа сильно человека меняет, и Кианг не такой раскачаный, как тот, - внесла свою лепту Эни.
   - Кого я напоминаю? - поинтересовался Кианг весьма холодно, ему уже надоели эти непонятные намеки и рассматривания его персоны.
   - Боло Йенга, только он такой был перекачанный шкаф, жуть просто!
   После этого некоторое время пришлось объяснять, что такое качок, он же бодибилдер, что такое качать железо, чем актер здесь, отличается от него же там, и что эта профессия весьма уважаема и способна принести хорошую прибыль.
   - У каждого человека на этой земле есть двойник, - рассудил, в конце концов, Кианг. - Почему не могут быть двойники в разных мирах?
   - Похожие внешне, ухватками боя и даже манерой не смотреть на противника прямо? - задумчиво подытожил Ник, до сих пор только слушавший. - А между прочим, маэстро Мариа зовут Полем. Только вот оркестрик у него маловат.
   "- Еще не вечер... По-у-сле того как ему да-у-ли прослушать концерт, мр-мя, те-у-зки..." - подло сдал Марью кот.
   - А я вот похож на Далеко Летящую Птицу, лекаря дакота, - очень вовремя вклинился Сонк. - Те парни, индейцы, когда уходили, разговаривали, Невс мне транслировал, - пояснил индеец и покосился на Кианга. Кианг покосился на наглую морду кота и, как всегда, промолчал. - Они обсуждали, кто я такой. Младшего брата у шамана не было, а на сына я не тяну по возрасту, слишком мне много зим.
   - Это они еще не знают, на сколько много, - подначила его Эни.
   - Тенденция присутствует, но три случая это еще мало для статистики, - подытожил Джонатан.
   - Четыре, в том-то и дело, - вздохнул Ло. - Помните, меня док Вилсон выдернул с китайским целителем поговорить?
   - Скорей спрятаться за твою широкую спину, - усмехнулась Марья. - Боялся, что его тот лекарь погонит.
   - Да не погнал бы он доктора, - отмахнулся командир. - Тут все понятно, думаешь, какой-то житель чайна-тауна пойдет к белому врачу? Прям, разгонится. Но вот своей грубостью конечно обидел, и даже не самого лекаря, а больше его родню. Это они дока заворачивали.
   - Наши врачи знают гораздо больше о человеке, - высказал свое мнение Кианг. - А белые только нос задирают.
   - В общем, пришли мы с доком в китайский квартальчик, он тут махонький пока, нашли дом доктора Лонгвея. - Ходоки удивленно переглянулись. - Ага, мне бы еще тогда насторожиться. Да еще и народ на меня как-то странно пялился, но мало ли у меня однофамильцев! Постучали, открывает молоденькая китаянка, кланяется, поднимает на нас взгляд и вдруг у нее глаза становятся все круглей и круглей. Разворачивается и убегает. Вопиющая конечно невоспитанность, но коль дверь все равно открыта, прошли во двор. Вилсон оглядывается вокруг с любопытством, а я смотрю на дверь дома. И чувствую, что теперь у меня глаза меняют разрез, потому как на крыльце стою я сам, только лет на двадцать старше, в китайской одежде и с косой до пояса.
   - Старше тебя? - удивился Джонатан.
   - Выглядит он старше! В косе седина, морщины вокруг глаз мелкие, в общем, возрастные изменения, ярко выражены, - отмахнулся Ло. - И главное фигура такая же! Лантушок, как меня когда-то изящно обозвала Марья.
   - Ло! Да не обзывала я тебя! Ну, назвала мешочком, ты же у нас секретное оружие, такой весь мягонький и кругленький. А когда от тебя вдруг прилетает не по-детски, все ну о-о-очень удивляются! - в голосе женщины звенело искреннее возмущение.
   - Особенно, когда прилетает в прыжке, - поддакнул Оле. Ло отмахнулся и продолжил:
   - Надо сказать, и хозяин дома тоже слегка окосел...
   - Ещ-щ ще больш-ш-ше? - любопытно подался вперед Шен, зависнув головой над костром. Отдернулся и отработал чуть назад.
   - Кианг, вот скажите, с этими, людьми, хм, и ящерами, можно разговаривать серьезно? - решил оппонировать Ло к самому серьезному собеседнику. Кианг внимательно оглядел освещенные колеблющимся светом лица. На его губах вдруг появилась улыбка, сделавшая грубое лицо открытым и добрым.
   - Можно, и с людьми, и с ящерами, - тихо рассмеявшись, ответил он на в общем-то риторический вопрос. И все поняли, что его суровость и каменное выражение лица - просто защитная маска.
   - Ребят, я не буду утруждать вас дословным воспроизведением нашей с ним беседы, - Ло усмехнулся, ничуть не расстроившись, от того что не получил ожидаемой поддержки. - Тем более что второй, а то и третий смысл сказанного, я и сам улавливал через раз. Например, он мне заявил, что рад за свой род, живущий на другой земле! Я чуть воздухом не подавился. Короче в этой реальности мой, несколько раз пра, выехал в Америку со всей семьей. Я, кстати, своего прадеда видел в колыбели, годовалым младенцем. Жуткое кстати ощущение.
   - А это точно твой пра? - засомневался аналитик.
   - Точно, я волос стащил, - вздохнул Ло. - Генетический анализ подтвердил, да и мои способности явно от него, он тоже эмпат, только еще и видящий.
   - Ген... что? - Робин почему-то заволновался. - Вы, что, можете точно узнать кто отец ребенка?
   - Конечно. У нас шутка есть, что, мол, гены не размажешь. А что у тебя есть наследник сомнительного происхождения?
   - Не у меня... Но, что уж теперь, если бы знать в Чикаго, - Робин вздохнул и, стараясь перевести разговор с себя, поинтересовался: - А что тут такого странного, что твой предок в Америке?
   - В нашем мире в Америку пускали только мужчин, женщин привозить запрещали. И даже тут жениться китайцам было трудно. На белых запрещено законом вообще, а за посещение борделя можно было попасть в тюрьму. - Кианг возмущенно фыркнул. - И вот мой пра-пра и не поехал, потому как не захотел оставлять молодую жену и сына одних. А тут выехала вся семья. Да и "близнец" Кианга из Китая вплавь через пролив рванул гораздо позже.
   - Он и родился почти на век позже, и никуда не плыл, это все легенды, для заманухи зрителя, - рассмеялась Марья.
   - Похоже, эта реальность более приспособлена для исполнения мечт, - шутливо подытожил все сказанное Оле.
   - О, да! Прямо рай на земле, - возмутился Робин, и в его голосе звучало возмущение и боль. - Особенно счастливы те, кто похоронил своих родных во время испанки!
   - Робин, а ты видел вывеску с надписью: "Собакам и неграм вход воспрещен!"? - очень спокойно спросил Джонатан. - А ты видел белого врача, который равнодушно отказывается помочь ребенку, только потому, что у него черная кожа? Причем ребенок умрет без помощи, но врачу все равно. И что главное НИ КТО, этого врача не осудит! - Робин сидел, ошеломленно уставившись на аналитика, он понимал, что этот человек не врет, но не мог принять такую правду. - Отдельные школы, больницы и кафе, отдельные районы для проживания.
   - Эни, ты помнишь, как мы играли в демиургов? - прервал наступившую тишину Дени.
   - Совсем же детская игра была, - поморщилась Эни. - Чего ты ее вдруг вспомнил?
   - Потому что похоже...
   - В смысле? - заинтересовались все остальные собеседники.
   - Ну, там создаешь мир и стараешься удержать его в равновесии...
   - Создаешь мир?! - на это раз изумился Кианг, отбросивший свою маску невозмутимости.
   - Ну, рисуешь, игра ведь, главное, что демиург должен делать это - нивелировать соотношения добра и зла.
   - Демиург должен следить, чтобы хорошего и плохого было примерно поровну, - перевел на общедоступный язык, Джонатан. - Ты говори, Дени, если что, я переведу.
   - Вот здешний демиург и старается. Войны между Севером и Югом не было, и страна не разорялась, и кучи погибших не было.
   - И индейцев не истребляли поголовно, - добавил Сонк.
   - Поэтому испанку он отменить не смог, иначе равновесие вообще вдрызг полетело бы.
   - Это, если демиург терпеливый и ответственный, а если разгильдяй, то ему мелочевкой заниматься лень, - Эни показала язык брату. - Тогда он берет и ворует у соседа команду, и грузит ее этой самой мелочевкой.
   - Что ес-с-сть мелочевка? - поинтересовалась Фен.
   - Вот смотри, скачет человек на коне, конь споткнулся, человек упал и убился, - начала объяснять Эни.
   - Мелочь ага, но приятно, - кивнула головой Марья.
   - Если демиург нормальный, он найдет человек десять жителей и аккуратно устроит им переломы рук да ног, можно пару сотрясений, - Эни продолжала объяснять, не реагируя на подначки. - По отдельности ничего страшного, а по совокупности равно одному летальному исходу.
   - Все вместе равно одной смерти, - почти синхронно перевел на общедоступный аналитик.
   - Подумаешь, один раз своровал команду! - фыркнул Дени. - Жлоба злопамятная! Десять лет помнит...
   - О Господи, - выдохнул ошеломленно Робин. - Дети играются, создавая миры...
   - Ну, Робин, это же не взаправду! Там все нарисовано и понарошку, - начала успокаивать чернокожего друга Эни.
   - Но зачем?
   - Детям интересно, - пожал плечами Ник. - И они учатся нести ответственность за свои решения, даже если это игра. А наша ситуация и правда весьма похожа.
   - У нас есть еще один аспект проблемы, - заявил Ло, вороша угли в костре.
   - Хм, у нас есть еще один момент, который надо обсудить, - тут же просуфлировал Джонатан.
   - Так вот мой сколько-то раз пра, сказал очень интересную вещь, - Ло глянул на "переводчика" и вновь пристально уставился на угревшихся у костра ящерок. - Он похвалил нас за то, что мы заботимся о детях учителей. Ну что, дети, колитесь, кто у вас ТАМ учитель, для ЗДЕСЬ?
   Фен и Шен синхронно втянули головы в плечи, потом посмотрели друг на друга, и ящеренок в мгновение ока сорвался в темноту. В цирковом лагере что-то упало и гормко зазвенело, сердито закричала Таня, громко захлопнулась дверь фургона, и Шен снова оказался у костра.
   Он держал в пальцах маленький голубовато-серебристый шарик, поднял руку на уровень груди, и над костром заклубилось маленькое облако. Быстро превратилось в яркое объемное изображение ухоженного парка с небольшим горбатым мостиком через ручей.
   На заднем плане возвышался павильон с очень характерными приподнятыми углами крыш и резными столбиками опор. На переднем плане стояла группа празднично одетых ящероидов, среди которых все безошибочно узнали Фен и Шен, сидящих у ног очень величественной дамы.
  
  
  
  
  
  
  
   ГЛАВА 22
  
   Картинка подернулась дымкой и протаяла уже другим изображением. Сидящие у костра полюбовались аллеей цветущей сакуры, упирающейся в явно новое здание с зеркальными стенами, отражающими розовую кипень.
   Площадка, чем-то похожая на теннисный корт, разделенная сеткой и заполненная разноцветными птицами: в одной половине желтыми, во второй - красно-черными. Ажурный мостик, ведущий к такой же ажурной и насквозь китайской беседке, с бумажным фонарем под потолком оной и четко просматривающимся иероглифом, обозначающим счастье.
   На всех изображениях присутствовали ящерки, то вдвоем, то в компании, на последнем фото этих двоих обнимал за плечи человек...
   - Кай, - вздохнула Марья, - бывший муж за эти годы почти не изменился.
   - Учитель, - согласно закачали головами ящерки.
   - Ребята, а хотите совет? - как-то зловеще поинтересовалась Эни.
   - С-с-са? - Шен насторожился.
   - Никому из европейцев не говорите, что это ваши, хм, учителя подкинули китайцам ТАКУЮ письменность.
   - А в Америке говорить можно? - уточнила Фен.
   - Не стоит... Китайцам, им что, они с детства привычны, а нам - европейцам, замучайся мозги выламывая, и запоминая!
   - С-с-са?! Десять букв пишем, а только четыре читаем! Это просто?! - Зрачки у Фен сошлись в ниточку.
   - С-с-са! У нас очень емкая пис-с-сьменность! - От возмущения у Шена встал дыбом гребень на голове и шее. Он замер, потом несмело поднял руки, ощупал пластины и вдруг взвился в прыжке, шипя и свистя. По ходокам хлестнула такая волна радости и восторга, что всем чуть не поплохело.
   - Шен!!! Ты, что, с крыши поехал? - заорали все хором, правда, вторая часть фразы прозвучала по-разному, и даже на разных языках, но смысл был примерно такой.
   - Он стал взрос-с-с-лым, - Фен тоже возбужденно подскакивала. - У него гребень встал!
   - Ну-у-у-у... - протянула, опять-таки хором, мужская часть команды, а Дени фыркнул, отвернувшись.
   - Вы и похабники... - завершила 'фразу' Марья. - Шен, мы тебя поздравляем с совершеннолетием. А у вас дома это как-то отмечают?
   - С-с-са! Был бы праздник первого взросления, - пояснила Фен, Шен c трудом перевел дыхание.
   - А у тебя, Фен, когда гребень поднимется? - полюбопытствовала Стаси.
   - Никогда...
   - Она ше девчонка, у нее с-с-сумка прорешется, - влез Шен и тут же получил от сестры хвостом по шее.
   - Сумка?! - изумилась девочка. - А для чего?
   - Для кладки, первый цикл вынашивания, - не очень охотно пояснила Фен.
   - Сумчатые ящеры...
   - Охренеть и не встать...
   - Так народ, - взял слово Ло. - Все могут хренеть оптом и в розницу, но молча. А вы ребятки. - При этом он ткнул пальцем в ящерок. - Будете отвечать только на мои вопросы! - Посмотрел на скептическое выражение на лице аналитика и добавил: - И вот его!
   Реакция у сидящих вокруг костра была разная. Марья сложила руки на груди, поиграла пальцами и прищурилась. Оле, Гарри и особенно Ник удивились донельзя. Практиканты, а также соискатели на должность, запереглядывались с Алексом и Стаси, потом надулись всем коллективом. Кианг с Робином тоже переглянулись, ехидно усмехаясь, и только сестренка Ю недоуменно поинтересовалась:
   - А почему?!
   - Патамуш-ш-што мы нас-азаны, - пояснил Шен.
   - Растекалис-ссь мыс-с-слию по дрефу! - добавила Фен.
   - Эй, эй! Это моя любимая фраза, - удивилась Марья.
   - Нет, уш-ителя Кая, - закивали головами ящерки. - И нашей родительницы. Теперь.
   - Я не поняла, - упорная девушка Ю решила-таки выяснить непонятную для нее ситуацию. - Куда мы растеклись не туда? А куда было надо?!
   Кианг заухмылялся еще ехидней.
   - Уш-ителю Ло интерес-с-сно ус-с-снать про прогресс-с-сорство нашего народа, - обстоятельно разжевал Шен.
   - А вы занялись сравнительной характеристикой лингвистики и анатомии, - добавил уже Ло.
   - Ну и что? - не сдавалась упорная девушка. - Это тоже интересно!
   - Вам фсе интерс-ссно, - закачал головой Шен. - Как нам было интерес-с-сно фсе о учителе С-с-сорге...
   - Давайте я расскажу к каким выводам пришел на основе имеющихся данных, - предложил, обращаясь к ящеркам, аналитик. - У меня получится быстрей, а если что-то будет не так, вы поправите. Ваша раса занималась прогрессорством на соседних 'страницах', но в гораздо большем объеме здесь. - Шен и Фен синхронно качнули головами, соглашаясь. - У нас ваши ученые появлялись гораздо реже и недолго, если судить по тому, что истинного внешнего вида 'драконов' у нас не помнят. Но иероглифами широко пользуются, и дракон является мифическим хранителем людей. Добрым и мудрым, правда не увсех народов. - Очередное покачивание головой подтвердило и эти выкладки. - В этом мире вы работали долго и плодотворно и ушли отсюда не так давно, если вас помнят настолько, что могли опознать на представлении. Если бы еще знать как...
   - Могу рассказать, - предложил Кианг, и на него уставились все присутствующие. - В монастыре Шао есть барельефы: учителя занимаются с монахами каллиграфией, тренировками, изучают звездное небо... Тот, кто видел, узнает легко.
   - А увидеть может каждый приходящий в храм? - тут же поинтересовался Джонатан.
   - А монастырь разве не Шаолинь называется, он же на горе Суншань находится? - удивился Дени.
   - Да, на этой горе, но называется Шао, - Кианг явно поразился тому, что паренек знает об этой закрытой для белых обители. - Нужно прожить послушником не менее пяти лет, пройти первое посвящение, и если тебя сочтут достойным...
   - Почему к нам перестали ходить 'учителя'? - спросил Джонатан, предварительно поблагодарив Кианга кивком головы.
   - Элементарно, Ватс-с-ссон! - воскликнула Фен и свистнула, высунув розовый язык.
   - Ой! Кай обожал эту фразу, - всплеснула руками Марья. - По-моему, именно из-за нее мы и собирались разводиться...
   Однако реплика незабвенного Шерлока в устах ящерки прозвучала как откровенный сюр, и все рассмеялись.
   - Но учитель Кай... - Фен недоуменно крутила головой.
   - Ты не обижайся, детка, но очень уж неожиданно получилось, - успокаивающе погладила чешуйчатую девушку по плечу Марья.
  
   Пока окружающие веселились, Шен уселся на хвост, вытащил веточку из кучки дров для костра и принялся что-то рисовать на песке. Народ тут же приутих и, вытянув шеи, стал рассматривать появляющуюся на песке схему.
   Шен нарисовал ряд кругов, в первом поставил цифру минус один, во втором - ноль, и дальше в кружках появились цифры от единицы до пяти. Повернул голову к сестре, что-то свистнул явно вопросительное, а она ответила весьма резко, и Шен подвинулся в сторону, освобождая место у 'наглядного пособия'.
   - Принимая наш-ш мир за точку отс-счета 'с-страниц', - Шен указала прутиком на кружок с цифрой ноль, она делала явное усилие над собой, чтобы меньше шипеть. - Мир, в котором мы находимс-ся с-ейчас под номером дфа, а тот, из которого прибыли ходоки, под номером четыре.
   - А один и три? - полюбопытствовал Сашка, за что получил укоризненный взгляд аналитика и густо покраснел.
   - Пус-тые, как и пять.
   - Наш-ши ученые ис-кали с-ивилизас-ию с-ходную с нашей и пробивали 'тоннели' от нашего мира к каждому пос-с-следующему. Пос-сле третьего пробоя, на ос-снове фактических данных, была выведена формула рас-счета энергии, необходимой для с-создания гарантированно с-стабильного 'тоннеля'. К с-сожалению, выяснилось, что затраты энергии на пробой по мере удаления от нулевого мира фозрас-стают в геометрической прогрес-с-с-сии! Попытка пройти на 'с-страницу' минус-с один покас-сала, что идти против потока, еще более энергетически с-сатратно. И это направление было с-сакрыто, - Фен остановилась, чтобы попить из кружки чаю.
   - Фен, ты говоришь, как будто доклад читаешь... - тут же воспользовался паузой Джонатан.
   - С-с-аса! Это и ес-сть доклад, - согласно помотала головой ящерка.
   - Только без математических фыкладок, - уточнил Шен.
   - А были еще и математические? - еще больше заинтересовался аналитик, все остальные молчали, дабы не вносить сумбур в обсуждение и не сбить докладчицу, ненужными пока уточнениями.
   - Были, - оба ящереныша стыдливо опустили носы вниз. - Но мы их не помним...
   - Совсем?
   - Я помню только циф-фру рас-схода энергии для прохода от нас-с к вам на четвертую с-страницу... - Фен, продолжая говорить, написала на песке цифры. - Учитель Кай очень рас-с-строился, а Зио плакала.
   Ходоки сгрудились над освещенной неверным светом костра надписью и сначала замолкли пораженные, а потом Оле присвистнул, выражая изумление.
   - Девочка, а ты уверена, что правильно запомнила? - осторожно спросил Ло, и получив согласное мотание головами от обоих ящерок, вздохнул.
   - Нам тоже пора расстраиваться...
   - Ага, до слез,- прошептала Эни.
   - Приговор на вечное поселение?
   - Всем нам, так же как и Каю Соргу с семьей...
   - Им может хозяева раскошелятся, а нам-то, кто?
   Джонатан аккуратно, как всё, что он делал, подкладывал в костер ветки, почти бесшумно ломая их в кулаке. И если Робин уже видел подобное в исполнении Марьи, то Кианг был весьма заинтересован. Но спрашивать, как это делается, не решился ни один из них, дабы не нарушить сосредоточенность аналитика.
   - Геометрическая прогрессия, 'по потоку', - потер подбородок Ло. - А против оного, причем на две 'страницы' против?
   - У нас такого объема энергии не было, - поддержал его Ник. - Даже если бы у нас энергостанция взорвалась!
   - А если стационарник орбитальный бабахнул, как тогда, в прошлом? - азартно предположил Дени.
   - Даю спра-у-вку, - в голосовом режиме объявил Невс, чем заставил слегка посереть Робина и вздрогнуть Кианга, хотя оба уже знали, что 'кот' и не кот вовсе, а сложная машина. - Вер-у-оятность, м-ря, повторения со-у-бытия ноль целых, хрен десятых.
   - Да, хоть хрен тысячных, железяка ты эдакая! - возмутилась Марья. - Энергии хватило бы?!
   - М-ррря-й! - оскалился Невс. - Хва-у-тило! Еще и осталось бы!
   - Значит, примем как рабочую версию, - постановил Ло. - Все равно другой не придумаем.
   - Не сходится картинка, - Джонатан поднял голову и сощурился, глядя на биофага. - Если бы через нашу базовую установку пошло такое, - он кивнул на цифры на песке, - чтобы случилось?
   - 'Может мы обидели кого-то зря, сбросив бомбу в двести мегатонн!' - детским голоском запел кот, на мотив песенки про качающийся голубой вагон, а потом нормальным голосом добавил: - В тро-у-тиловом эквиваленте разум-ня-ется. Взры-у-в через три секунды с момента подачи такой мо-у-щности...
   - Проброс от десяти до пятнадцати секунд, и если мы тут, то там взрыва не было, - продолжил цепочку рассуждений аналитик. - И я очень надеюсь, что городок наш стоит на месте, все так же красив и зелен.
   - Прошу прощения, - поднял руку как школьник Робин. - А можно пояснить подробней для тех, кто, по умолчанию, не в теме?
   Кианг поддержал его решительным кивком, хотя смысл сказанного чернокожим полисменом уловил не полностью. И обругал себя в очередной раз, сиди побольше в своей кузне, в гордом одиночестве, так скоро и собственную сестру не поймешь. Уж слишком много нового она узнала от младших ходоков, и не только словечек. Что далеко не всегда нравилось старшему брату.
   Хотя слушать объяснения о том, что такое стационарный спутник, почему на нем случился взрыв, и какие меры приняли люди, чтобы такого больше не случилось, было увлекательно.
   Звучал рассказ как интересная, а местами страшная сказка, и представить, что все это правда, было очень сложно. Но Дени и Эни рассказывали очень уверено, а их дядюшка время от времени дополнял сказанное ими так, как будто сам участвовал в тех событиях. Картина случившегося становилась объемной и реальной настолько, что по спине продирал мороз.
   - Так, вернемся к нашим баранам, - предложил Ло, полюбовавшись задумчивыми лицами сидящих у костра людей.
   - Где ес-с-сть бараны? - заинтересовано завертела головой Фен, как будто надеясь увидеть в темноте названых животных.
   - Ес-сть только лош-шади, - поддержал ее брат.
   - Во-первых, Фен, надо сказать: 'У нас нет баранов', а во-вторых, это идеоматическое... - поправил ящерку Ник тоном лектора, но его нагло перебила Марья.
   - Это образное выражение, означающее, что надо вернуться к прерванной теме разговора, - пояснила она быстро, игнорируя зверский взгляд Ника и хихикание его племянников. - Ваши нашли две цивилизации людей или больше?
   - На второй и четвертой странице были обнаружены биологичес-ские цифилис-сации нис-ского уровня рас-свития, - перехватил инициативу у сестры Шен, продолжив доклад вместо нее. - Было принято реш-шение, попытаться поднять урофень с-сивилизации.
   - А почему был выбран именно тот анклав? - поинтересовался Джонатан и, спохватившись, поправился: - Эти страны - Китай, Япония?
   - Эти народы были более цифилизованы, и в их веровании имелись добрые демоны. У людей в землях, именуемых сейчас Европой, все демоны были злыми, и две экспедиции пострадали, часть ученых погибла.
   - Интересно, а тут церковь так же попортила генофонд Европы, как и у нас, устроив охоту на ведьм? - опять не в тему поинтересовалась Марья. Ответить на этот вопрос не смог никто. Джонатан в своих библиотечных изысканиях этим не интересовался, а присутствующие аборигены в европейской истории были не сильны.
   - Программа прогресс-сорства ос-существлялась на странице четыре более с-та лет, после чего была с-акрыта. Интерес-с в общес-тве к этим проектам рес-ско упал, и с-сатрачиваемая на перемещение энергия понадобилас-сь на ос-существление климатичес-ской перес-стройки пус-стынь, - Шен цитировал текст доклада очень уверено.
   - У нас тоже бы прикрыли, за бесперспективностью, - так же уверено заявил Дени. - Еще быстрей, а ваши аж сто лет продержались.
   - Но на странице дфа...
   - Тут...
   - Программу не с-сворачивали, и работа была очень успеш-шной... - на два голоса продолжили ящерки.
   - Так почему вы ушли? - это уже влез Сашка.
   - Они не ушли, они остались, - неожиданно ему ответил Кианг, и голос его при этом был очень торжественным. - Я видел могилы последних учителей.
   - Их что убили?! - распахнув от ужаса глаза, шепотом спросила Стаси.
   - Почему убили?! - удивился Кианг, он никак не ожидал, что из его слов можно сделать такой вывод. - Их очень любили и уважали, а умерли они от старости, и у двери их дома круглосуточно молятся монахи.
   - Зачем они молятся? - не понял далекий от глубокой веры Сашка. Нет, Отче Наш и молитву на ночь он произносил регулярно, но чтобы вот так, под дверями пустой кельи, да еще и круглосуточно...
   - Они молятся о возвращении учителей, - Кианг пристально оглядел заинтересованные лица, вздохнул, и продолжил: - Об этом знают очень немногие посвященные, но вы тоже посвященные. Последний учитель сказал, что сделает саар хаш, и когда-нибудь учителя вернутся.
   - Режим импульс-с-ного вывода оборудования на рабочий реш-ш-шим, - прошипел вдруг осипший Шен
   - Оно бы включилос-с-сь! - практически одновременно выдала Фен, от восторга обхватывая ладонью кончик носа.
   - Если бы что-то или кто-то не позаботилось совместить наши глиссады прохода...
   - Сидели бы сейчас наши чешуйчатые друзья в окружении восторженных почитателей.
   - И ели яблоки...
   - С-с-сааа!!! - ящерки синхронно закрыли глаза матовой пленкой третьего века и свистнули, выставив языки.
   - Ну, вы обжорки! - фыркнула Эни. - Но я так и не поняла, что и когда случилось?! У вас не рассказ, а поскакушки какие-то получаются, то про одно, то про другое!
   - Вы с-с-сами спрашиваете! Мы отвечаем! - хором возмутились Фен и Шен.
   Ло ехидно хмыкнул и также ехидно улыбнулся.
   - Значит так, все молчим, а ребята рассказывают, - постановил Оле. - Кто вякнет, получит по шее, лично от меня. А кто сомневается, то поверьте - руки у меня длинные!
   После такого серьезного заявления все замолкли и выжидающе уставились на чешуйчатых докладчиков. Те тихо перешипелись, и Шен опустив нос заявил:
   - Мы не с-с-снаем с чего начать.
   - Сс-с начала, - предложил Оле, потому как все демонстративно молчали. - Или откуда получится, а там мы разберемся и систематизируем.
   Фен и Шен в очередной раз переглянулись и свистнули, что было переведено людьми как 'была не была' и, дополняя друг друга, рассказали следующее.
   Когда Кай Сорг и его спутница немного пришли в себя, они сразу обратили внимание на сходство иероглифической письменности ящеров и некоторых народов Земли. Хотя разница все же была, и Кай как специалист по Китаю это заметил и высказал гипотезу, что пришельцы только помогли оформить окончательно, так сказать отформатировать, уже имеющееся.
   Лаборатория по проведению эксперимента находилась в горной выработке древней шахты. В весьма отдаленном от жилья месте, потому что создание порталов - опасное занятие.
   После первых успехов и обнаружения 'братьев по разуму' интерес к исследованиям взлетел до небес. Но быстро выяснилось, что цивилизации ящеров на этих 'страницах' по неизвестным причинам вымерли. А заместившие их приматы имеют еще слишком низкий уровень развития. И полную генетическую несовместимость с пришельцами. Этот факт, а также огромные энергетические затраты на исследования, вкупе с невообразимо долгим временем завершения проекта, вызвали падение общественного интереса. Что позволило ученым спокойно и планомерно осуществлять программу, работали группы 'учителей', сменяя каждые полгода. И что удивительно, ежедневные сеансы связи и доставка необходимого для комфортной жизни ученых, работавших на странице два, много энергии не тянули.
   А для прохождения на страницу четыре были необходимы очень большие мощности и главное - постоянное энергетическое поддержание канала. Этот факт и потянул за собой закрытие программы в данном месте. Тем более особых различий между двумя мирами не наблюдалось, разве что на четверке аборигены были более агрессивны.
   - С-с-федений по ис-с-следованиям сохранилось ош-ень мало, учитель Кай, а потом и мы с Шен, когда с-стали старш-ше, искали вс-се вос-сможные упоминания о проекте, - Фен покрутилась, укладываясь поудобней, потом привалилась спиной к брату. - Тем более что понаш-шалу поис-с-ски не вс-с-стретили понимания в других домах.
   Там были очень недовольны решением нашей Матери, доверить воспитание таких перспективных детей кладки, как мы, иномирянину. Многие не понимали, зачем вообще поднимать пыль веков, но на ежегодном саммите правительница нашего дома выступила с докладом. - Ящерки приосанились и как-то по-особому выгнули хвосты и откинули назад головы, излучая гордость. - Она пояснила, что однажды закрытая дверь может открыться еще раз! Не зря наши великие предки так усердно сеяли знания, и она как мудрая правительница хочет, чтобы в ее Доме нашлись подготовленные для этой миссии хаш! А только воспитанные с рождения человеком, дипломаты смогут выстоять среди таких уродливых чудовищ!
   У костра стало очень тихо только потрескивали горящие ветки. Ящерки поняли, что сморозили что-то не то, а люди огорченно переваривали не очень лестное мнение о своей внешности.
   - Ис-с-фините, - Шен виновато опустил нос. - Мы с-снаем, что фаша рас-с-са умеет находить красоту вес-с-сде... Ис-с-свините!
   - Ладно, ребята, проехали, - Ло махнул рукой. - Мы сами знаем за собой такую черту, давайте дальше рассказывайте.
   - Наша старшая Мать привела много очень серьезных доводов, и несколько домов тоже прислали учителю Каю своих детей. Но они начали учиться не с рождения. - При этом Фен, которая в данный момент заняла 'трибуну', насмешливо шипнула и сделала пренебрежительный жест. Люди все больше и больше начинали понимать жесты и интонации своих гостей. - Они отс-с-стают!
   - После этого выступления к учителю стали относиться по-другому и разрешали работать в архивах. Мы не понимали такой интерес учителя, пока он сам не объяснил, что этот проект единственная надежда для него и его семьи вернуться домой.
   - Мы были еще совсем молодыми, - вздохнула совсем как человек Фен, и сидящие у костра невольно заулыбались, ящерки и сейчас не отличались особой взрослостью. - Удивились, разве учителю и Зио плохо с нами? И обиделись, глупые...
   - С-с-са! Сведения собирались очень медленно, по крупинке, как говорил учитель, но пять циклов назад, произошел прорыв. Учителя вызвал молодой хранитель знаний дома Сайшен, он только недавно вступил в должность после ухода на покой прежнего. Проводя системную модернизацию архива, нашел больше десятка дневников своего предка. В них подробно описывалась подготовительная работа по эксперименту. Этот ученый был уже далеко не молод и, несмотря на насмешки друзей, скрупулезно заносил все события в свой дневник, не доверяя модным новшествам.
   В дневнике было много личных наблюдений и рассуждений, он описал свои чувства, когда впервые вступил под своды тоннеля древней горной выработки. Когда вошел в природный зал в недрах горы, и свет его фонаря потерялся в вышине.
   Писал ученый очень живо, и читающие дневник ящерки просто видели, как проходческие роботы выравнивают и плавят стены, как те становятся гладкими, как лед, и неимоверно твердыми.
   Огромная пещера наполняется непривычными ей звуками голосов и смеха. Как в гигантском зале вспыхивают лампы освещения и выстраиваются в ряд яркие коттеджи персонала и строгое сетчатое здание лабораторий.
   Но самое важное, что было написано в дневнике, - это точные координаты расположения исследовательского центра, формулы расчета энергии и подробная методика экспериментов. Хотя читать о дрязгах среди ученых, которые описывались так же подробно, юным ящеркам было неинтересно. Ученый, состарившись, не смог продолжать работу по проекту, вернулся в свой родной дом, именно поэтому дневники оказались в архиве.
   - По этим координатам и была снаряжена экспедиция, на ее подготовку ушло два цикла, в основном потому, что Дома не видели особой необходимости спешить. Исследовательский комплекс, к великому удивлению всех участников экспедиции, нашелся именно там, где описывалось в дневниках.
   Только от широкого карниза с проложенным по нему монорельсом, ведущим к входу в комплекс, осталась довольно узкая тропа. В скале не осталось даже следа от опорных консолей.
   Входные ворота оказались частично засыпаны камнями и заплетены кустарником, неимоверной колючести. Как будто природа постаралась спрятать и сохранить для потомков все в полной сохранности. Внутри воздух был сухим и чистым, тот, кто создавал вентиляцию этого места, использовал систему естественных каналов.
   Уходили из этого места явно не торопясь. Все оборудование стояло покрытое ветхими чехлами, от прикосновения рассыпавшимися в труху. Цветной пластик окаменел и покрылся трещинами, хотя в остальном оборудование выглядело целым и мертвым, как всё, что сохранилось с тех времен. Но это, как любит говорить учитель Кай, дело техники, и техники разобрались, заменили и модернизировали, хотя на это ушло еще несколько циклов.
   - И все равно не понятно, почему сюда можно было точечно энергию подавать, а к нам с такими сложностями? - тряхнул головой Гарри.
   - Этого мы не с-с-снаем, и никто не с-с-снает.
   - Может, когда идешь в гости к соседям, стоит стучать в дверь? - задумчиво спросил Кианг.
   - А не ломать стену дома... - поддержал его Ло.
   - Исходя из этих данных, - аналитик кивнул на ящерок. - И высказанных гипотез, - кивок в сторону китайцев. - На эту 'страницу' ваш народ позвали, а на нашу вы поперли самостоятельно, и кому-то это не понравилось.
   - Пусть так, но почему все прекратилось? - чуть ли не хором спросили практиканты.
   - Настолько прекратилось, что даже месторасположение комплекса забыли, - поддержала их Марья.
   - Потому что с-с-случилась глобальная катас-с-строфа, - торжественно объявила Фен. - Утро Черной Волны...
  
  
  
   Все три слова Фен произнесла с большой буквы, а потом ребятки как-то по-особому сели на хвосты, опустили голо-вы и подперли челюсти кулаками. Фен что-то торжествен-но произнесла на родном языке, и ходоки невольно пожа-лели человеческих дипломатов, которым придется этот язык осваивать.
   - Мы помним и с-с-скорбим о тех, кто потерял с-свою тень! Их были миллионы, - перевел Шен ритуальную фразу скорби, посмотрел на горящие интересом лица окружаю-щих его людей и пояснил: - Беда летела по планете вмес-с-сте с терминатором, там, куда приходил с-с-свет утра, ос-станавливалось вс-с-се. Ученые так и не с-смогли понять природу этого явления, энергия просто ис-счезала, а энер-гоно=ссители превращались в инертные с-соединения. Ядерное топливо с-стало не опасней поленницы дров. Го-рючие до того материалы теряли это с-свойс-ство, зато ме-талл стал гореть как бумага.
   - Очевидец описал первое утро так, - опять включилась в рассказ Фен.
   "Я проснулся от тишины, огромной, всеобъемлющей и со-вершенно невозможной для огромного города. Не было слышно шуршания грузовых платформ на воздушных по-душках. Не свистел по монорельсу пассажирский экспресс. Диктор, у соседа за стеной, не рассказывал новости по визо-ру, а на моей кухне не свистел чайник..."
   - А у вас чайники тоже есть? - изумилась Стаси.
   - Нет, это прис-с-пособление нас-сывается по-другому, - закивала головой Фен. - Это учитель Кай сделал эквива-лентный перефод терминоф. Когда мы ис-скали данные по проекту, наткнулис-сь на этот рас-сказ, и нам с Фен стало с-страшно. Где-то с неба падали аэробу-с-сы, просто разбива-лись о поверхность планеты, без взрывов и пожаров, в под-земных тоннелях, в полной темноте, зас-стыли поезда, под-водные города заливало океанской водой... Да, весь мир умер!
   - А люди, просыпаясь, возмущалис-сь, что из кранов не течет вода и нет с-связи с аварийной с-службой!
   - Ну полный армагеддец, даже представить страшно! - ох-нула Марья. - Да вас же в средневековье, наверное, отбро-сило?!
   - Ес-сли бы не Живчики, отброс-сило бы, - согласился Шен, но наши предки вс-сех с-спасли, хотя над ними вс-се смеялись!
   - Я не знаю, кто такие живчики, и чего над ними смеялись, но мои внуки идут спать! - у костра как черт из коробочки появился Федор, заставив всех вздрогнуть. - Вы что, сдуре-ли?! А кто завтра с козел падать будет с недосыпа?!
   - Никто, - Ло вдруг зевнул, прикрыв ладонью рот. - Мы завтра еще отдохнем тут, но спать-таки пора.
   - Как отдохнуть?! Артисты хреновы! Неделю поработали и сдохли! - Федор почему-то разозлился.
   - Точно, лапки кверху и хвост набок, - улыбнулся Нико-лас. - А мы куда-то сильно торопимся, что один день не мо-жем побездельничать?
   Федор фыркнул, как рассерженный кот, махнул рукой внукам, мол, марш спать и, резко развернувшись, ушел в темноту.
   - Мы тоже пойдем? - сообщили ящерки и пояснили стес-нительно: - Мы ус-стали от ваш-ших... - и они пошевелили вокруг голов растопыренными пальцами.
   - Ну вот, как всегда, на самом интересном месте! - возму-тилась Эни.
   - Ага, ты еще скандировать начни "Афтар проду! Проду!" - подколол сестру Дени.
   - Погодите! - остановил пикировку Гарри и обратился к ящеркам: - Мы же закрывались.
   - Вы да, а они нет, - и Фен педантично указала пальчиком на всех "их". В черный список попали: Кианг и Робин, юное черное дарование, Алекс со Стаси и сестричка Ю. Вполне достаточно народу для нагнетания головной боли у докладчиков. Разумеется, никто не стал возражать против их ухода, и дружная молодежная компания отправилась на боковую.
   - А ты Невс, собака позорная, не мог предупредить, что Федор идет? - напустилась на биофага Марья.
   - Я дум-няв, вы слышите... - кот хлестнул себя хвостом по бокам.
   - Смотри, много будешь думать, голова распухнет, - при-грозила завхоз. - Марш провожать детей!
   - Может, и вы уже пойдете отдыхать? - коварно поинтере-совался Николас у племянников как раз в тот момент, ко-гда оба сладко зевали.
   Ребятки, судорожно сцеживая зевки, затрясли отрица-тельно головами. Ха, когда старшие остались сидеть у ко-стра, а им, как малолеткам, идти спать?
   - " Мря-у!"- прозвучало в этот момент по внутренней свя-зи, привлекая внимание ходоков. Робин автоматически поднял руку к уху и тут же получил по ней увесистую плю-ху от Оле.
   - "Я хотел того, звиниться, что тогда заорал, - говорил где-то у фургонов Джоди, обращаясь явно к ящеркам. - И что больше не буду у костра сидеть и слушать ваших ска-зок...
   - Ну, ты даешь! - удивленно зазвенел голосок Стаси. - Это же так интересно, что ребята рассказывают! И говорить надо извиниться.
   - Подош-шди, - остановил ее Шен. - Дшоди долго думал, пока так реш-шил, мы с-слышали.
   - Да, долго, и да, интересно, - в голосе всегда покладисто-го Джоди слышались упрямые нотки. - И правильно гово-рить вы меня учите. А зачем? Вот братья гворят...
   - Как зачем? - изумился уже Алекс. - Шобы было! Чем плохо правильно говорить? И своей головой не плохо бы думать, а не только братьев слушаться.
   - "Чтобы", или ты тетю Марью копируешь? - явно улыбнулась девочка брату, а потом опять обратилась к юному дарованию. - И потом, знать много разного - это просто интересно!
   - Да, а потом они все уедут, а мы останемся тут, - в голосе парня слышалась почти детская обида. - И никада не уви-дим летающих аробусов и свистящих поездов...
   - Ну и что?! - это был уже голос Ю. - Летающих драко-нов и Царя Обезьян я тоже никогда не видела, а только сказки слушала. И все равно красиво, хоть и не по правде! Шен, у вас же не живет Царь Обезьян?
   - А ш-што это?
   - Это кто, а все равно не живет, но сказка все равно кра-сивая!
   - Дш-шоди, если ты так реш-шил, мы не обидимся, - в голосе Фен были какие-то странные обертоны.
   - Но нам будет ш-шаль, - поддержал сестру Шен, таким же особенным голосом. - Ты наш друг".
  
   Кианг с интересом рассматривал собеседников, вдруг впавших в ступор, очень похожий на медитацию. Даже Ро-бин сидел со слегка изумленным лицом.
   Кианг давно знал, что многие увидев его впервые считают тупым громилой, только и умеющим как говорят ходоки, пяткой в ухо. С годами это раздражало все сильней, хотя в некоторых случаях было весьма полезным. Но не сейчас! Да еще глупая ссора, которую сам же и устроил.
   Между тем он очень быстро заметил странности в поведе-нии ходоков. То один, то другой на мгновение прерывал разговор или приостанавливался, разворачивался и шел куда-то.
   Без каких-либо дополнительных пояснений начинал по-могать другому, четко зная, что от него требуется.
   Готовясь к посвящению в монастыре Шао, Кианг узнал многое об Учителях и их необычных возможностях. Учите-ля помогли китайским лекарям узнать строение и тонкие особенности человеческого тела, до сих пор не известные врачам белых. Учителя умели разговаривать друг с другом на большом расстоянии, монахи называли это умение "длинное ухо", наверное, и эти лаовай, как он величал хо-доков в первые дни, умели также.
   С чужаками все понятно, но Робин? Хотя, попытка схва-титься за ухо и виноватая гримаса в ответ на обидную плю-ху, и теперешнее сосредоточенное внимание, написанное на лице... Похоже "длинные уши" приделали и ему.
   - Он что, совсем того? - возмутилась, широко распахнув глаза, Эни.
   - Он задал очень верный вопрос, а вот мы сплоховали, - не разделил ее возмущение Ло.
   - Я бы тоже хотел иметь "длинное ухо", - очень серьезно попросил Кианг.
   - Кого?! Чего?! - вопросы прозвучали хорошо отрепети-рованным многоголосьем.
   - Я хочу уметь слышать далеко... Как умеете вы и стал уметь Робин.
   - Вот гадство! Мы, что, такие прозрачные?!
   - Учителя умели говорить далеко, монахи называли это "длинные уши", - пояснил Кианг.
   - Ага, а также длинные языки, - фыркнул Сонк.
   - Прежде к чему-то приобщаться, нужно выяснить ваш статус, уважаемый Кианг Шуй, - Николас вежливо склонил голову. - Вот скажи нам прямо и честно, как ты относишься к нашей команде?
   - Ну, что же... - китаец пожал широкими плечами, мол, са-ми хотели, получите. - Все белые сумасшедшие лаовай, а вы среди них самые ненормальные!
   - А мы трое тоже лаовай - белые дьяволы? - хмыкнул Джонатан, кивая на Ло и Робина. - Мы вроде с утра были не белые...
   -Эй! А меня, что забыли? - возмутился Сонк.
   - Вы - больше всех! - Кианг кивнул на остальных собесед-ников. - Их видно сразу, а вы очень хорошо прячетесь!
   - Ты заметил, Кианг, насчет дьяволов он даже не спорит... - фыркнул со смехом Оле. - А маскировка у них, и правда, что надо!
   Кианг улыбнулся в ответ. Оле... Высокий, мускулистый, хотя лишнего жира нет совсем. Тяжелый подбородок, часто упрямо выставленный чуть вперед, да короткий почти бе-лый ёжик волос. Темные ресницы и брови кажутся нарисо-ванными гримом, над чуть прищуренными, цепкими блед-но-голубыми глазами. Кианг даже попытался запретить сестре подходить близко к шведу, но своенравная девчонка только улыбнулась в ответ. А теперь белобрысый Оле, еще не совсем друг, но человек, которому Кианг уже доверяет. С которым приятно и интересно поговорить, и просто поси-деть за чашкой того, что они называют чаем.
   - А как насчет желания покинуть цирк в первом же горо-де, где вам с сестрой понравится? - продолжил допрос Ник. - Вроде такое пожелание высказывалось...
   - Пока у нас с сестрой есть желание ехать вместе с вами в Сиэтл, насчет дальше мы пока не уверены. Но до Сиэтла точно.
   Ходоков интересовали не столько слова Кианга, сколько его эмоциональный фон. Мужик откровенно волновался и чувствовал себя не очень уверенно, но общий фон был ров-но теплым. И это решало вопрос в пользу соискателя.
   - Уверенность - это хорошо, но всякое в дороге случает-ся, - Ник пожал плечами. - Вон Марья чуть не стала миссис кондитершей.
   - Много чести такому жуку, - Марья зевнула, прикрыв рот ладонью. - Но я ему знатно отомстила.
   - Злая ты женщина, - улыбнулся Джонатан. - Он к тебе со всей душой, букетом, рукой, сердцем, и тортом! Всбитые сливки и крем! А ты мстю устроила.
   - Да хоть совсем ливером вместе! А мстя моя страшна! - завхоз усмехнулась и пояснила для тех, кто не в теме: - Да все просто, мы с Невсом нашли мисс Мойру и слили ей куч-ку рецептиков, рассказали, что такое мастика и как с ней работать. А еще подучили рецепты те запатентовать.
   - Страшная ты таки женщина, - восхитился Оле под одоб-рительное хихикание стажеров. - А Невс-то зачем был?
   - Рецепты диктовать, мне в ухо, естественно.
   - Так насчет ушей... Наш завпроизводством что скажет? - поинтересовался Ло. - Еще один комплект сделать нужно.
   - Да готов уже комплект, завтра поставим, - отмахнулся Гарри.
   - Интересно, а для кого ж ты его сделал? - тут же поитрео-влась Марья.
   - Для Ю, вот Эни попросила, девочки хотят связь иметь...
   - Знаете, ребятки, если мы сдадим свои контрабандные ганитурки, то средств связи хватит и на детей, - внесла предложение завхоз.
   - И что совсем остаться без музыки?! - возмутился Нико-лас, потом хмыкнул, поняв, что его роли поборника правил наступил конец. Улыбочки племянников эту догадку под-твердили.
   - Не, музычка будет, я ж не изверг, - успокоил всех Гарри. - Правда, моно, потому как мне нужно по одной горошине. - Можно шесть комплектов склепать на коленке.
   - Ура, всем хватит! - обрадовалась Эни, а брат выразил свое согласие, хлопнув сестру по плечу.
   - А вот стоит ли? - тихо сказал Ло. - Вспомните, что сказал Джоди. Мы уйдем, и все закончится, а к таким удобным ве-щам привыкаешь мгновенно. Робин и Кианг взрослые лю-ди, а вот малышне будет очень трудно опять привыкнуть жить как все тут.
   - Если вы уйдете, то заберете все с собой? - также тихо спросил Кианг.
   - Не если, а когда мы уйдем, - поправил его Джонатан. - Мы заберем Невса. - кот уже давно бесшумно возник у ко-стра и теперь внимательно фиксировал происходящее. - А без него вы не сможете слышать друг друга, потому что он работает ретранслятором. Передает вам слова от нас...
   - А вы сами можете и без Невса? - мгновенно вычленил из сказанного главное Кианг, еще раз подтверждая, что внеш-ность бывает весьма обманчива.
   - Мы можем, наши "ослиные уши" работают по-другому. - Но, увидев заинтересованность на лицах собеседников, по-спешил его разочаровать: - Так как у нас, вам мы сделать не можем. - Кианг и Робин разочарованно вздохнули. Ки-таец перестал изображать из себя каменного идола, как только понял, что его приняли в команду.
   - Я хотел еще принести извинения госпоже Марье, - ки-таец вежливо поклонился женщине. - За грубые и необосно-ванные обвинения ее во лжи. - Марья уже совсем было со-бралась благосклонно принять извинения, но Кианг про-должил: - Но я нижайше ее прошу, показать свое умение.
   - Обязательно! Когда обстановка потребует применения моего, хм, умения, я тут же его покажу, - очень вежливо со-гласилась Марья. - Короче, как только - так сразу!
   - Ну подумаешь, могла бы продемонстрировать, - расфыркался, как недовольный кот, Николас. - Делов на пару секунд...
   - Сейчаз, только разгонюсь получше! Тебе-то что? А ложку завтра мне ловить! - Марья еще раз душераздираю-ще зевнула. - Все, я пошла спать, а вы, Кианг, можете рас-спросить вот этих четверых, - она кивнула на своих това-рищей. - Они вам все опишуи, как очевидцы.
   Кианг посмотрел вслед женщине и уставился на названых товарищей.
   - Вот не думал, что ты такой любопытный, - покачал го-ловой Оле, - Да и что увидеть можно? Ну пробормотала бы она стишок-активацию, а потом раз - ее невидно, а ты ле-жишь и только глазами двигать можешь.
   - А она сидит и дышит, как рыба, выкинутая на берег, - подхватил Ло. - А завтра у нее ложка такие траектории вы-писывать начинает в руках, что в рот ею попасть сложно...
   - Траек... что? - уточнил Робин, который слушал с не меньшим интересом, чем Кианг.
   - Руки у нее дрожат так, что ложка прыгает, как бешеный заяц.
   - Еще общая слабость и головокружение, но когда она лежит, этого незаметно.
   - Ой, великий боец, с великим даром! - хихикнул насмеш-ливо Ник.
   - Слыш, Колобок! - Оле нехорошо прищурился. - Она себя никогда великим бойцом не декларировала!
   - Когда миссис Марья мне рассказывала о своем даре, - Робин неодобрительно покачал головой. - Она наоборот говорила о нем как о наказании, ничего не принесшем, кроме разочарования. А что такое дек-ла-риро-вала?
   - Так, давайте все спать, - распорядился Ло, и команда по-слушно поднялась. - А вы, Николас, задержитесь на пару минут, заодно поможете костер затушить.
   - Только не топчите его ногами, - попросил Сонк. - Огонь очень обижается, когда его затаптывают. - Язычок пламе-ни, выскочивший из углей, качнулся, как будто кивая.
  
  
   Как это ни удивительно, но к завтраку проснулись все любители костров и захватывающих историй. Наверное, немаловажную роль в этом сыграл просто одуряюще вкусный запах жарящейся в кляре рыбы. Невс опять сбегал в ближайшую яму на речке и основательно проредил ее население. Правда, сначала он сделал это для того, чтобы угостить Потапыча, а уже потом получил разнарядку от поварихи, совершенно освоившейся с необычным существом и потихоньку начинавшей им помыкать.
   За столом ходоки стали выяснять, как проходит праздник первого взросления, и с удивлением узнали, что ящерки этого не знают. Этот первый взрослый праздник является сюрпризом, и для мальчиков его проводит мужская часть Дома. В чисто мужском кругу, как и в чисто женском для девочек.
   - Ну что же, - Ло улыбнулся. - Праздник будем проводить по нашим правилам.
   - Вам лишь бы праздновать, - буркнул Федор, но на него даже не взглянули.
   - И подарки будем дарить, - обрадовалась молодежь.
   - С-са? Подарки дарили Зои, а нам нет...
   - Почему вам нет? Нам на десятый день рождения подарили хрустиков! - Эни разулыбалась до ушей.
   - Как мы погоняли на них, ух... - поддержал ее брат.
   - А это что такое хрустики? - заинтересовалась Стаси. - Похоже на название сласти, тогда, как на ней гонять?
   - Нет, это такие... хм. Такое средство передвижения на воздушной подушке, на нем как на велосипеде сидишь, только оно без педалей... - Эни замолкла, поняв, что ее объяснения еще больше запутывают слушателей.
   - А 'хрустами' их прозвали потому, как они сделаны так, чтобы вот такие архаровцы их не могли бы разбить, - улыбнулся чему-то Оле. Его друзья знали, как пытались расколотить свои машинки его резвые девчонки. - Но 'хрусты' только и хрустят, а ломаться не желают.
   - С-сачем дарить к дню вылупления? Другие дни плох-хие? - недоумение ящерок было совершенно неподдельным. - Учитель Кай объяс-снял, правило такое... Непонятное.
   - Не берите в голову ребятки, в дне рождения самое главное, чтобы весело было! - Марья тоже улыбалась. - А еще, виновник торжества выбирает угощение. Хочешь торт?!
   - С-са-а! Пираш-шки! - в шипящем голосе Шен слышался неподдельный энтузиазм.
   - Делать! - подхватила его сестричка.
   - Ес-с-сть! - уверено поправил ее братец.
   - И делать, и есть будем все вместе, - разулыбался Джонатан, изменив своей ровно-спокойной манере поведения, ему изготовление пирожков неожиданно понравилось, наверное, как дело непривычное и творческое. Ло закивал, подтверждая и свое согласие. - Кто захочет, конечно.
   - Так, мальчики, - Марья строго посмотрела на обоих. - Сегодня лепим пирожки классические 'а-ля рюсс', а полет своей авангардной фантазии оставьте на следующий раз. 'Мальчики' переглянулись и сделали каменно- недовольные лица, чем рассмешили всех присутствующих. В общем лепка пирожков прошла дружно и весело, правда, традиционно русский рецепт дополнили чисто китайскими смешными предсказаниями. Написанными девочками на полосках бумаги, туго скрученными в трубочки и добавленными в начинку пирожков.
   Немного посовещавшись, устроили турнир по стрельбе из арбалетов, с огнестрелом решили не связываться, из-за шумности мероприятия и для экономии боеприпасов. Пострелять чисто мужской компанией не удалось, потому как девушки начали шумно возмущаться, в результате даже тихоня Ая радостно раскраснелась, попав пару раз по мишени. Все болты, ушедшие 'в молоко', аккуратно и очень тихо собирал, и складывал в кучку Невс, косясь при этом на большое блюдо с пирожками, накрытое полотенцем.
   Потом были заплывы на время и ныряние на дальность, конечно, ящерки были в этом виде спорта вне конкуренции. Нанырявшись вволю, решили размяться, поиграв во что-то, отдаленно напоминающее регби, правда в данном случае это называлось: 'отними мяч и положи его на одеяло под деревом'. Дамы чинно расселись на скамейке и стульях, красиво расправив юбки (у кого они имелись в наличии), время от времени подбадривая игроков криками, хлопками, свистом и прыганием на четырех конечностях с завернутым в кольцо хвостом. Цирковое население тоже активно 'болело', Бигль крепко держал за ошейник Бульку, который, вспомнив молодость, норовил поучаствовать в свалке. Федор неодобрительно косился на свистящую в два пальца Эни, но замечаний не делал, ибо его личная внучка свистела даже без помощи тех пальцев.
   Выехавший на край поляны всадник увидел кучу малу мускулистых, полуголых и разноцветных мужиков, перемазанных песком, но упорно в нем барахтающихся. Из кучи, извернувшись ужом, выбралась огромная ящерица, с зажатым в пасти мячом, и рванула к смятому коврику, расстеленному прямо за кустом, у которого он сам остановился. Куча из тел тут же распалась, и вслед ящерице прыгнули сразу трое. Белобрысый громила столкнулся в воздухе с коренастым и еще более бугристым китайцем. Они разлетелись в стороны, как две кегли, позволив поймать беглеца с мячом третьему, уже чернокожему догоняльщику. Он крепко обхватил ящера чуть выше задних лап и прижал к себе. Ящерица придушенно квакнула, но мяч не выпустила, а заколотила хвостом, извиваясь что есть силы.
   - Булька! Назад, скотина! - заорал Бигль, пытаясь поймать питомца за куцый хвост. Но французский бульдог, вывернувшись из ошейника, уже летел стрелой к столь вожделенной цели, забыв про возраст, избыточный вес и отдавленную вчера лапу. Собака вцепилась в мяч с противоположной от Шена стороны и что есть силы, пятясь и мотая головой, попыталась вырвать вожделенный предмет. Однако челюсти ящероида оказались не в пример крепче людских, он уперся руками в песок и напыжился, подсадив, наконец, хвостом Робина так, что тот откатился в сторону. И с этого момента борьба происходила уже между двумя четвероногими. Всадника Шен увидел еще до появления Бульки и теперь старательно отрабатывал поведение жЫвотного.
   Булька рычал, Шен издавал неимоверные звуки, так как шипеть членораздельно из-за мяча во рту не мог, при этом они кружили по поляне, как парочка в танце. Все закончилось победой зубов над кожей мяча, он треснул по шву, Булька укатился кубарем с клоком кожи в пасти, а Шен уселся на хвост и стал с любопытством копаться в оставшемся у него в лапах, набитом паклей, разорванном мешке. Собакис тут же выплюнул клапоть и ринулся делить более крупную добычу.
   Гость, хохоча, съехал по боку лошади, впрочем, смеялись и все остальные, включая отряхивающихся от песка игроков.
   - Всем участникам сладкий при-и-из! - громко объявила высокая женщина и легко подхватила одной рукой очень большое блюдо. Девушка, стоящая рядом, сдернула полотенце, и на свет показалась гора румяных, глянцево блестящих пирожков. Очередная гора, но гость этого не знал.
   Первым у ног женщины оказался именно Булька, потом две ящерки, а Невс чинно сидел на скамейке, всей своей кошачьей мордой изображая презрение к невоспитанным попрошайкам.
   Борцы, быстренько вытерев руки о полотенце, сразу переставшее быть белым, не стесняясь, набирали полные руки угощения. Сильно опустевшее блюдо протянули подошедшему гостю, судя по начищенной звезде местному шерифу.
   - Прошу меня простить, - улыбался шериф, не отказываясь от вкусно пахнущей сдобы. - Но мне нужно увидеться с мистером Ротроком.
   - Прям сию минуту или дадите ему дожевать? - ехидно поинтересовалась женщина, в которой шериф, наконец, узнал гимнастку и исполнительницу роли злой колдуньи.
   - Вы хотите сказать, что он?.. - несколько опешил гость, оглянувшись вокруг, и к своему изумлению, в одном из игроков узнал хозяина цирка мистера Ротрока. Шериф, будучи в Де Мойне по делам, побывал на нашумевшем представлении. И даже самолично высказал свою благодарность за полученное удовольствие, пожав этому человеку руку и сказав пару слов. Тогда шерифу показалось, что подтянутая фигура и широкие плечи - это заслуга отличного портного, сумевшего вставить достаточно ваты в нужные места смокинга, затянув талию в корсет.
   Но теперь, увидев обнаженного по пояс мужчину, понял, как ошибался! Конечно, рядом с этим тремя здоровяками, трудно выглядеть внушительно, но плотные мускулы, играющие при каждом движении, говорили о хорошей физической форме! А вот что делает в этой компании еще один китаец, пухлый такой толстячок, как его приняли в игру и попросту не придушили в свалке?
   - Мистер Ротрок, с посыльным вам письмо от господина мэра Де Мойна, - по-военному отрапортовал гость, приложив два пальца к шляпе.
   - Вы служили в кавалерии, шериф Белоуз? - поинтересовался Ник.
   - О да! А вы, оказывается, запомнили меня! - изумился гость.
   - Естественно, - Ник улыбнулся, а ходоки с трудом удержались от хихикания, глядя на его самодовольную физиономию. Они-то прекрасно слышали справку-напоминалку от Невса. - Среди моих знакомых не так много шерифов. Пока. А как вы нас разыскали?
   - Я вчера ехал к родителям на ферму, тропа - вот там за речкой идет, - шериф указал пальцем себе за спину. - Увидел фургоны и подъехал поближе посмотреть, а тут под присмотром медведя все ваши звери резвились.
   Ник тем временем накинул протянутую племянницей клетчатую рубашку, присел на скамейку и вскрыл конверт. По мере чтения веселье исчезало с его лица, и оно становилось все более озабоченным, дочитав, Ник вздохнул и протянул письмо Ло и Джонатану.
   - Пушной зверь, тощий и облезлый, - резюмировал Ло прочитанное и передал письмо Федору Артемьевичу, потому как все остальные ходоки и оснащенные новым гаджетом Кианг и Робин уже прослушали его содержание.
   - Ну, это уже совсем ни в какие ворота! - Федор между тем дочитал письмо, не глядя, сунул его стоящему рядом Изе и гневно вопросил шерифа: - Он что, белены объелся? Или опию накурился?
   - И кто-то расскажет, чего в том письме написано?! - уперла руки в боки Зара.
   - А то, что нам вот предложили выступать на свадьбе у местного богатея, верней у его дочки на свадьбе, - начал пояснять Федор. - А мы, понимаешь ли, задаток взяли и сбежали!
   - Зачем?! И куда с таким-то обозом... - она кивнула на стоящие на берегу фургоны.
   - Да-а-а, словил дядя вирусняк по-крупному, - фыркнул Дени.
   - И оперативку разнесло в дрова... - продолжила Эни. - Лечить уже бесполезно... И осеклась под гневным взглядом дядюшки и задумчивым командира.
   - А скажите, любезный, - Федор обратился к шерифу. - Вы не могли бы рассказать нам, что за человек этот скотопромышленник Шварц?
   - Если позволите высказать свое мнение, мистер Шварц - человек весьма несдержанный и упрямый, - осторожно начал шериф Белоуз. - И с ним весьма опасно иметь дело, когда он считает, что задета его честь или его пытаются обокрасть...
   - 'Чего это он так тревожится?' - удивился по внутренней связи Оле.
   - 'Неужто о нас беспокоится?'
   - 'Ага, как о родных...' - последняя реплика сочилась иронией.
   - Но, если с ним встретиться и обсудить ситуацию, разобраться в недоразумении... - предположил Николас.
   - О нет! Вам вообще не стоит попадаться ему на глаза! - замахал руками шериф. - Он, когда злой, как бык, не слышит ничего!
   - Хм... И как мы можем незаметно проехать с таким-то количеством фургонов? - Федор задумчиво щурился.
   - Да есть тут дорога, - шериф преисполнился радостным предвкушением, но душок от его эмоций шел не очень приятный. - Тут недалеко есть брод, ваши фургоны вполне пройдут. А дальше дорога, идет мимо фермы моих родителей, вы запросто минуете владения Шварца, - мужик прям разливался соловьем, описывая все выгоды такого маршрута, а Федор кивал, казалось, серьезно обдумывая услышанное.
   - Ну что же, - наконец прервал шерифа старик. - Ваше предложение выглядит вполне разумным, и не будете ли вы любезны показать, где находится брод?
   - 'Робин молчать!' - гаркнул Ло на чернокожего полисмена, явно хотевшего гневно высказать, что он думает по поводу таких предложений. - 'Пусть гад думает, что мы попались'.
   - 'Птички мы наивняк, да после такого бегства на нас охоту откроют, закачаешься!'
   - А вы бы любезный тоже уезжали побыстрей, не ровен час хватятся да подумают, что это вы нам помогли, - озабоченно посоветовал Ник, и столько в его голосе было озабоченности судьбой 'доброхота', что шериф купился и кивнул. соглашаясь.
   - Эх, такой праздник обломали, - вздохнула Марья, глядя вслед уехавшему вместе с Сонком шерифу. - Но, что поделать, нужно собираться...
   - И пока энтот поганец не понял, куда мы едем, да с дружками еще чего не удумал, надо с бычачьим королем быстрей самим потолковать, - Федор обернулся к Робину и оскалился: - А ты вылазь поменьше, мы не таких говнюков как этот видывали. Елеем разливаются, да змеёй подколодной оборачиваются.
   - 'Вот так ребятки, не одни мы тут умные! Так шо неча носы драть', - прокомментировала высказывание старика Марья. А тот между тем продолжал командовать.
   - Пистолеты на пояс повесьте, тут мужики сурьезные живут, а ружья на виду не светите, только поставьте поближе.
   - 'Внимание! Оповещение дальнего модуля слежения, - голос Невса потерял всякий мукающий акцент. - По дороге движутся пятнадцать всадников. Вооружены. Возможно к нам'.
   - Эх, Федор Артемьевич, - вздохнул Ло. - Нужно быть скромней в своих желаниях, или хотя бы высказывать их не так требовательно... Та все рассредоточились!
  
  
  
  
  
  
   ГЛАВА 23/24( глава не пропущена, просто сбила нумерацию)

  
  
   Всадники вылетели к цирковым фургонам чуть ли не галопом. Возглавлявший их мужчина проехал на середину поляны и резко осадил коня. Остальные развернулись вдоль края поляны и остановились, полукругом охватывая своего предводителя. Все это было проделано настолько слажено, быстро, и даже красиво, что сидящие за столом цирковые разразились аплодисментами. Они-то вполне профессионально оценили выучку всадников.
   - 'Оба-на! Еще один двойник! - доложила по связи Марья. - Железный Арни!'
   - 'Что такой же облом как и наш?' - заинтересовался Оле.
   - 'Морда таким же ящиком, - отчиталась Марья. - В плечах вроде пожиже будет, но он же в рубашке и жилете, а мы с ним незнакомы, чтобы просить его раздеться для сравнительного анализа!'
   - 'Да он же в Де-Мойне был на представлении!'
   - 'Это ты у нас начальство, это тебе его представляли...'
   - 'А кто такой этот Арни?' - поинтересовался Сонк.
   - 'Конан-Варвар, самый первый', - пояснил Дени.
   - 'А-а-а, еще черно-белый?'
   - 'Ага, и немой...' - хихикнул Дени.
   - 'Я таким старьем не увлекаюсь', - явно обиделся индеец.
   - 'Кончайте болтать! Давайте работайте, а то больно он злой!' - это вмешался в прения Ло.
   - 'Эсть, командор!' - шутливо отсалютовал Ник.
  
   Мужчина, который даже не подозревал, что его так живо обсуждают, с каменным выражением на лице обвел взглядом цирковой лагерь. Ну чисто Терминатор! Его внимание привлек недовольный возглас молоденькой девушки, одетой в шаровары и длинную блузку. Она держала одной рукой наколотый на длинную палочку пирожок, а другой - большое кольцо. Перед кольцом топтались две ящерицы, им явно хотелось полакомиться, а вот прыгать категорически не хотелось! Девушка еще раз произнесла: 'Ап!', но рептилии плюхнулись на животы, и дрессировщица, поняв, что ничего не добьется, обернулась посмотреть, кто там приехал. Рука с палочкой опустилась, и ящеры тут же рванули к лакомству, но им наперерез вылетел уродливый бульдог, сцапал пирожок и нырнул под фургон. Туда же устремились чешуйчатые, со скоростью совершенно неожиданной для вроде бы неуклюжих тел.
   - Куда! А ну стоять гады! - закричала девушка и ринулась догонять беглецов. Лезть под фургон она не решилась и потому побежала к ближайшему проходу, сопровождаемая общим смехом. Девушка обернулась к смеющимся, топнула ножкой и гневно заявила:
   - И ничего смешного! Я номер, между прочим, готовлю! - после чего гордо удалилась.
  
   Мужчина соскочил с лошади, отдал поводья подбежавшему ковбою и направился к столу. Его настроение явно изменилось, смех смыл раздражение и злость, буквально клокотавшую в нем, и он вдруг увидел окружающее совсем по-другому.
   Накрытый белоснежной скатертью стол, чашки хоть и простые, но тонкие, красующийся начищенными боками большой самовар. Запах сдобы, витающий на поляне и делающий ее уютной.
   Люди, пьющие чай, одетые явно по-домашнему, но весьма красиво и добротно. Правда, присутствия за столом старой цыганки и такого же старого жида, да еще и двух китайцев, будь он сам тут хозяином, не допустил бы никогда.
   - Мое имя Арнольд Шварц, - мужчина замолчал, явно ожидая реакции, но на него смотрели приветливо и спокойно.
   - 'Капец! Он еще и Арни!'
   - Присаживайтесь, мистер Шварц, - вежливо пригласил гостя Федор Артемьевич. - У нас сегодня изумительные пироги к чаю.
   Гость сел на предложенный стул, сделав перед этим знак своим людям, и те начали спешиваться, настороженно оглядываясь, а один из них тоже направился к столу.
   - Мне кажется, вы почтили своим присутствием одно из наших представлений в Де-Мойне, - между тем продолжал сохозяин. - И мы рады видеть вас вновь, однако было бы интересно...
   Громкий вопль, очень похожий на ор кота, которому дверью прищемили очень важную часть тела, например, хвост, оборвался гулким ударом об воду. За столом все вздрогнули. Женщина, которую на том представлении Шварцу представили, как родственницу хозяина, вскочила со стула и задрав голову попыталсь заглянуть на крышу фургона. Там появилась морда матерого рыжего кота, с надорванным ухом опытного бойца, на которой было написано недоумение и полное непонимание.
   Крик, теперь переливчатый и прогнавший по спине слушателей стадо мурашек, опять оборвался гулким бухом, как будто в воду с высоты сбросили мешок с песком.
   - Боевой клич дакота, - не то спросил, не то поставил хозяев в известность гость, удивляясь всего лишь легкому недоумению людей за столом.
   - Ну да, это явно Сонк, а он точно лакота, его племя именно так себя называет, - пояснила женщина, уже успевшая опять сесть. - Только вот с чего так орать?
   Кот на полусогнутых лапах крался в сторону воплей, легко перескочив на соседний фургон.
   - А первый кто был? - удивился Кианг.
   - Кажется Гарри, это так шотландские горцы кричат, когда в бой идут...
   Следующий вопль и бух совпал с появлением Эни, она гнала впереди себя ящериц, а Бульку тащила на веревке. Пес упирался всеми лапами, но это ему мало помогало, его все равно тащили, оставляя на земле борозду.
   -Тетя, ну хоть вы их разгоните! - возмущенно воскликнула девушка. - Там дерево за поворотом стоит наклоненное, и эти, - она махнула рукой в сторону очередного буха, - игру нашли, кто страшней заорет и больше брызг поднимет, когда в воду грохнется!
   - А куда Ник смотрит? - удивилась Марья.
   - Туда! Он это все и придумал! - девушка всплеснула руками. - Это ж он орал, как будто коту яй...ой! - девушка коротко взглянула на гостя и поправилась: - Хвост отрывают!
   Ящеры тем временем подобрались к столу, сели на хвосты и, умильно сложив лапки на груди, стали гипнотизировать пироги.
   - Ты это не шутишь? - женщина была изумлена до предела. - Наш правильный дядюшка Николас?!
   - 'А я что, не человек?! Мне уже и расслабиться нельзя?! - возмущенный вопль по связи слегка оглушил. - И сами же просили ошеломить противника! ШО, не ошеломили?!'
   - 'Вы, ребята, всех поголовно ошеломили, даже Невса...'
   - Ха, шуточки, я бы с удовольствием тоже попрыгала, - и без перехода напустилась на ящериц: - Вот обжоры ненасытные, как прыгать - так лениво, а лопать - так за троих.
   Рептилии пригнулись и жалобно засвистели, вызвав у всех улыбки.
   - Так, мисс Эни, убирайте своих питомцев в клетку, - распорядился Федор. - Не место им за столом, особенно когда у нас гости.
   Девушка взяла пирожков и, посвистывая, ушла к фургону с террариумом, ящерки радостно кинулись следом. А гость машинально отпил чая, не чувствуя его вкуса, он вдруг отчетливо вспомнил свой детский восторг от короткого полета, замирающее в груди сердце и упругий удар воды по пяткам. А потом суровую нотацию отца о том, что прыгать со склонившегося над водой дерева опасно. И вдруг так захотелось туда, где смеются незнакомые мужчины, которым не нужно соблюдать правила приличия и оглядываться на чопорных соседей, думая, что они скажут если...
   Понимающая улыбка скользнула по губам сидящей напротив него женщины, глаза миссис Ротрок, правда без грима и парика, ее трудно узнать, искрились смехом...
   - Еще чая? - как положенно хозяйкя предложила женщина.
   - И нам! - из-за фургонов вышли мужчины, все обнаженные до пояса, мокрые, с полотенцами на плечах которые совсем не прикрывали мускулатуру, у некоторых, ну очень впечатляющую.
   - О! Мистер Шварц, какими судьбами? - Ник улыбался немцу, как родному брату. - Или мы устроили лагерь на территории вашего ранчо?
   - Нет, эта земля не принадлежит никому, - гость нахмурился, вспомнив, зачем он приехал сюда. Хотя уверенность в вине циркачей дала заметную трещину. Ну не могли виновные в обмане, вести себя так спокойно, хотя возможно они и не знают о поступке своего начальства. - Но приехали мы именно к вам, по не очень приятному делу.
   Ковбой, до этого молча пивший чай и не стесняясь лопавший плюшки, насмешливо хмыкнул.
   - Тогда погодите еще пару минут, я приведу себя в надлежащий вид, - Ник слегка поклонился, сразу превратившись из праздно отдыхающего в лицо при исполнении, что ему великолепно удалось, несмотря на мокрый вид и недоукомплетованность одеждой.
   Мужчины привели себя в порядок очень быстро, правда за стол сели только трое: сам Ник, и Робин с Джонатаном. Шварц смотрел на садящихся с явным недоумением, двое черных к двум уже имеющимся китайцам. Нет, он видел всех этих людей на сцене, когда смотрел представление вместе с семьей, но вот так запросто... Сопровождавший его самого отряд состоял исключительно из белых.
   - Итак, мы вас внимательно слушаем, - Ник обнял ладонями чашку и вдохнул терпкий запах свежезаваренного чая, чуть приправленный дымком.
   - Я хотел бы узнать, почему вы отказались выступать на свадьбе моей дочери? - в голосе Шварца прорезалась сталь, еще спрятанная в ножны, но уже звенящая.
   - Ни один цирк не откажется выступить на таком торжестве, - хмыкнул Федор, качая головой. - Если, конечно, его хозяин в своем уме... Вот месье Мориа был весьма рад предложению, а мы, увы, лишились общества таких прекрасных музыкантов.
   - Мы бы тоже не отказались, - поддержал его Ник. - Но к сожалению, не получили приглашения.
   - А вот мой управляющий утверждает, что и согласились, и взяли у него задаток, а потом очень быстро сбежали, - ковбой, имя которого так и не назвали, напрягся, внимательно следя за сидящими напротив него людьми.
   - И отъехав десять миль от города, устроили двухдневный отдых... - насмешливо фыркнула миссис Ротрок. Шварц ожидал, что ее родственник прикажет женщине замолчать или вообще отошлет из-за стола, но тот лишь кивнул головой, соглашаясь с ее высказыванием.
   - В этой ситуации, надо сказать весьма неприятной, сложно что-либо доказать, - начал рассудительно Джонатан. - Его слово против нашего.
   - Это почему это? - возмутился Федор. - У меня расходные книги все в полном порядке. Приход, расход, все расписки подшиты. И если ваш враль управляющий, - Шварц набычился, а Марье очень захотелось покусать старого придурка, ну вот зачем обзываться? - Может предъявить мою расписку в получении денег, то я балерина!
   - Он утверждает, что передал вам деньги в присутствии двух свидетелей, без каких-либо расписок с вашей стороны, - уже заканчивая фразу, гость понял всю ее несуразность.
   - Ну что сказать, он у вас, наверное, очень молодой? - Ник нацепил на лицо невозмутимость. - Потому как опытный управляющий таких глупостей не делает. Это с одной стороны, а с другой - посмотрите вокруг.
   Шварц автоматически обвел глазами лагерь. Добротные, хотя и слегка облезлые фургоны, со следами некоторой конструктивной деятельности, по их обновлению, табун необычайно красивых лошадей в пределах видимости. Явно благополучные, сытые люди.
   - Как со всем этим хозяйством можно кудато сбегать? - закончил свою мысль вопросом Ник.
   - Да еще предварительно рассказав уважаемому мистеру Тейлору...
   - И его другу мистеру полицмейстору, - ехидно добавила Марья.
   - ...наши планы на будущие гастроли, а также маршрут до самого Сиэтла, - все же ухитрился закончить Ник, жестко взглянув на Марью. И та опустила глаза, что явно понравилось гостю.
   - А может, вы и рассчитываете на то, что вот все так пристойно кажется, а сами денежки и припрятали... - неожиданно высказался молчаливый ковбой.
   - Ну да, ну да! Задаток тридцать процентов, мы их попрятали и еще семьдесят потеряли, из-за того, что мы жадные и ленивые! - презрительно скривила губы Марья, тут же разрушив образ поставленой на место женщины. - И глупые к тому же.
   - Почему эта женщина вмешивается в разговор мужчин? - не удержал своего негодования Шварц.
   - Видите ли, мистер Шварц, мы не придерживаемся родной вам доктрины трех К, - спокойно улыбнулся Ник.
   -Э-э-э?!
   - Место женщины - это церковь, дети и кухня, - пояснил уже Джонатан. - На немецком все три слова начинаются на К.
   - А вот это зря! - вдруг поддержал гостя Федор. - На кухне ей самое место, там бы и ехидничала! С кастрюлями да сковородками.
   - О-ля-ля! Федор Артемьевич, а вы душка! - выгнула бровь Марья, и многозначительно добавила. - Знаете, я не злопамятная, однако, память у меня ну очень хорошая...И о моих пирогах можете забыть...
   - Не знаю, что вас, господа, так возмутило в словах миссис Марьи, но она высказала абсолютно здравую мысль, - пожал плечами Ник. - Мы - странствующий цирк, посему дорога и выступления - это наша привычная жизнь и способ на эту жизнь заработать. Если вы наведете справки, то узнаете, что по дороге сюда мы заезжали на фермы и давали представления, даже если зрителей было всего ничего. И вдруг, получив столь выздное приглашение, мы прикарманиваем немного денег, потеряв гораздо большую сумму? Это, знаете ли, нонсенс.
   - Что-то тут не складывается... - впервые заговорил Ло. - Слишком все глупо, и кто-то явно считает идиотами не только нас но, и вас тоже. И этот шериф с предложением 'помощи'. Кстати, а как вы нас нашли? За душкой шерифом проследили?
   Шварц встретился глазами с китайцем, насмешливо прищурился.
   - А что он вам предложил? - ответил немец вопросом на вопрос.
   - 'А шо у Арни еврев у роду не было? Ну просто виртуозно вопросом на вопрос отвечает!' - высказала предположение Марья.
   - 'От тока в слух об этом прашивать, нинада-а-а. Обскорбится' - фырнул Оле.
   - Переправиться через речку по броду и сбежать от вас, от греха подальше, - так же насмешливо пояснил Джонатан. - А зная ваш взрывной характер, они видимо рассчитывали, что вы кинетесь в погоню. Только вот нашей с вами столь быстрой встречи не предусмотрели.
   - Хотя даже при взрывном характере, ну догна ли бы вы нас и что? Растреляли всех и сразу?
   - Взрывной характер... - гость посмаковал на языке фразу. - Обычно о моем характере говорят совсем, другими словами. - мужик опять 'неуслышал' неудобного вопроса.
   - О, мы знаем много вежливых синонимов, описывающих ваш характер, - Марья вежливо улыбнулась, а немец неожиданно для всех рассмеялся. Потом, прищурившись, оглядел сидящих за столом и вдруг стал похожим на хищного кота, зацепившего когтем мышь.
   - А как вы посмотрит на предложение последовать 'доброму' совету и устроить побег? Хорошо оплачиваемый побег...
  
  
   - А это еще зачем?!
   - А это может иметь смысл! - реплики: возмущенная Федора и задумчивая Джонатана - прозвучали одновременно. Мистер Шварц коротко взглянул на старика, а потом повернулся к аналитику.
   - Вы тоже думаете, что меня?..
   - Хотят отвлечь от чего-то более важного, - продолжил его мысль Джонатан. - Ведь этот задаток сущая мелочевка, если разобраться спокойно, но зная ваш нрав...Так что, если у вас сейчас прокручивается нечто интерсное, стоит за этим внимательно приглядеть.
   - Так вы согласны?
   - Согласны. Но нужно заключить договор на выполнение работ, так сказать, - усмехнулся Ник, но видя недоумение гостя, пояснил, кивнув на Робина: - Мистер Смит служил в полиции Чикаго, а в данный момент сотрудничает с агентством Пинкертона, и он нам объяснил некоторые аспекты полицейского делопроизводства... - Робин вздрогнул, он постарался не выдать своего удивления осведомленностью своих спутников, но всплеск эмоций прошелся по ходокам прохладным ветерком.
   - 'Ник, а агентство это тут существует?!'
   - 'Даю, мр-мя, спра-у-вку - существует', - отчитался Невс.
   - 'Робин, ты чего всполошился? Что, и правда на них работаешь?'
   - 'Роб, хорош метаться, сам себя спалил!'
   - 'Во, как врать надо! Что называется, пальцем в небо!'
   Робину очень захотелось постучать себя по уху и одновременно выругаться, но он только вежливо поклонился весьма заинтересованному данным сообщением немцу и добавил от себя:
   - Слова к делу не подошьешь. И в случае судебного разбирательства заявление, что вы сами нас попросили отклониться от выгодного нам маршрута, без должного подтверждения подписанным договором, вызовет у присяжных только смех...
   - 'Во как завернул!'
   - 'Робин, в тебе такие таланты закопаны!'
   - 'Ага, а простачком прикидывается!'
   Робин сжал зубы и так зверски уставился на шутников, что голоса в его ухе тут же смолкли.
   - Итак, приступим, - Ник удобно расположился на убранной от посуды части стола и быстро начал писать красивым четким почерком. Трудился он над документом минут двадцать, попытки прокомментировать процесс, прервал приказ Ло всем заткнуться и не мешать.
   Потом документ изучал мистер Шварц. Одна бровь немца слегка полезла вверх, что видимо означало крайнее удивление, потому как второй гость насторожился. А вот остальные сопровождающие расслабились настолько, что, достав из сумок 'тормозки', приступили к перекусу. Повариха Таня отреагировала мгновенно, принеся блюдо, с нарезанными тонкими ломтями рыбы, жареное мясо и полведра крепкого чая. Чай и правда был налит в чистое ведро, и мужчины, достав жестяные кружки, быстро разлили по ним горячее питье.
   - М-да,- выдал многозначительную оценку прочитанного мистер Шварц, особенно ему понравились три пункта, описывающие форс-мажорные обстоятельства, в результате которых договор не может быть выполнен. Весьма и весьма полезные пункты, и в дальнейшем их нужно обязательно применять в договорах. Он взял ручку, поставил под договором число, свою четкую подпись и подвинул лист своему молчаливому спутнику.
   Потом достал чековую книжку и написал в ней несколько цифр, вырвал листок и протянул его Нику, тот взглянув на цифру, передал листок Федору, одобрительно кивнувшему. А вот молчавший до этого ковбой вдруг возмутился.
   - Мистер Шварц! Такие деньги, зато что они всего лишь поедут другой дорогой!
   - Мистер Шварц, - ехидно улыбнулась Марья. - Это, наверное, ваш новый управляющий, и он очень хорошо умеет считать деньги...
   Мужчина уставился на наглую, вызывающе выглядящую женщину тяжелым взглядом, но она и не подумала опускать глаза, а наоборот, насмешливо улыбнулась, продемонстрировав великолепные белоснежные зубы, и продолжила.
   - Да уж, мы теряем выручку от выступлений в нескольких городах, - покивал Федор. - А на этой дороге, кто его знает, сколько у нас будет зрителей...
   - Боюсь, не очень много, - качнул головой немец. - Там дорога будет идти через землю общины формонов...
   - Мормонов, вы хотели сказать? - переспросил Джонатан.
   - Нет, что вы! Мормоны весьма приличные люди, а эти полные идиоты, не признают никакого прогресса. Одежда только домотканая. Бороды мужчины не стригут никогда, да и моются раз в году, наверное. Когда приезжают в город от них так разит... да и приезжают всегда только мужики.
   - 'Если учесть, что они тут почти все попахивают...'
   - 'Страшно представить...'
   - Покупают только оружие и всякий металл: топоры, там косы, котлы. Ни с кем не желают даже разговаривать. Пытались искать жен в городе, двух девушек родня отдала, но сразу после свадьбы все связи с родителями прервались. Об одной через год сообщили, что померла родами, о другой ничего так и не знают. Больше никто не соглашается. Проезжать через свои земли разрешают, но только по дороге, а ночевку устраивать только на одной площадке, выходить за которую запрещают. И кошака своего и крокодилов спрячьте, а то пристрелят, как пособников дьявола.
   - Ну спасибо, вам за такой подарочек! - разозлился Ник. - Вот большая нам радость!
   - Вы же не одинокие путники, на такой обоз они переть не решатся, - как-то слишком легкомысленно отмахнулся Швац.
   - А что-то все же случается? - уцепился за эту фразу Робин.
   - Конкретно ничего, неизвестно, но слухи бродят. Правда, ближайшие соседи не жалуются, но по их дороге стараются не ездить, лучше крюка дать, - он замолчал под осуждающими взглядами собравшихся, но на его лице не было и следа раскаяния. - А за их землями мост и уже индейская территория.
  
  
   Шериф не соврал, цирковые фургоны спокойно переправились через брод. Вода не дошла даже до брюха лошадям. Правда, сначала дно на наличие камней проверил Невс. Он выбрался на противоположный берег с пойманной по ходу дела рыбой в зубах и демонстративно стал ее есть.
   Ферма родителей шерифа встретила караван весьма радушно, и даже стало жаль, что у таких добрых людей уродился такой подлючий сынок. На ферме разжились свежим молоком, творогом и, к огромной радости поварихи Тани и медведя Потапыча, двумя клетками с живыми курами.
   Таня кудахтала от радости не хуже птиц, а Потапыч исходил слюной от предвкушения, почитая куриные головы, лапы, а заодно и прочие потроха за большое лакомство. К немалому удивлению Марьи, для клеток даже место специальное предусматривалось, потому как цирковые частенько обзаводились таким багажом.
  
  
   Фургоны спокойно катились по проселочной дороге, Сонк ускакал верхом на Ветре на разведку подходящей для ночлега поляны. Ночевать рядом с фермой не захотели, после того как почувствовали совсем не дружеский интерес работников. Да и какой в общем-то смысл? Свои дома они возили с собой, и устраивать лагерь всяко лучше без чужих глаз, тем более всех очень интересовал вопрос, кто же такие живчики.
   Рядом с Робином на козлах сидел Кианг и тихо, но весьма эмоционально, что было на него вовсе не похоже, возмущался.
   - Как можно оставаться серьезным, когда они вот так молча шутят?! А сами с каменными лицами и только по глазам видно, что смеются, и то не всегда.
   - Ну, у них большой опыт, как я думаю, - улыбнулся Робин, поглядывая на китайца. Вот может же быть похожим на человека! Лицо такое выразительное, а не две щелки-прорези на деревянной маске. - Вот их ребята молодые совсем, а свободно общаются, так старшие уже привыкли, как к обычной речи.
   -И все равно, - не сдавался китаец. - Я бойца узнаю по тому, как он два шага сделает, а тут только Шведа, Ло и Сонка можно узнать. Марья эта ходит как обычная женщина, и даже неуклюжая где-то, а потом сразу - боец, может, у них там и никакой, а тут - да для белой женцины... Если бы я сам не видел, не поверил бы. И Эни тоже!
   - Погоди, а почему ты тогда так выпрыгнул, заявив, что они обманщики? - решил выяснить интересующий его вопрос Робин.
   - Потому что они заявили, что Марья меня бы смогла победить, - Кианг вздохнул, искоса глянул на полисмена и добавил: - Я в это и сейчас не верю.
   - А чего нам мучиться и гадать, давай спросим и все! - и не дожидаясь согласия, позвал: - 'Марья!'
   - 'Аиньки? - тут же отозвалась женщина и не дожидаясь вопроса от Робина пояснила. - Кианг нас учат не показывать нашей сущности. Как актеров. Вот зачем всем видеть, что я боец? Когда мы по вашему поселку ходили, сколько людей увидело бы и заинтересовалось, а откуда такие умения? А так бродит тут какая-то носатая тетка, да и ладно...'
   - Э-э-э, - вслух протянул Робин, - а вы, что, нас слушали? - он произнес это вслух. Им объяснили, что можно говорить тихим шепотом, когда не нужна полная конспирация, а потом долго объясняли смысл этого слова.
   - 'Ребята, хотите поговорить между собой, отключайте микрофоны от общей связи, но оставайтесь, все же на приеме. Неудобно конечно, но ваше оборудование на коленке сделано, и вообще непонятно, как его наши умельцы заставили работать! Так что щелкните себя по горлу и дальше начищайте нам скелеты до солнечного блеска', - хихикнула женщина.
   - И причем тут скелеты?! - возмутился Кианг, предварительно выполнив совет и щелкнув по горлу.
   - О, это я уже знаю, - улыбнулся Робин. - Это значит, обсуждать кого-то с особым пристрастием....
  
   Зара проводила взглядом компанию, чуть ли не вприпрыжку направляющуюся к ручью. С пледами и одеялами на плечах и ведром мяса в маринаде. Она пожала плечами, эта их тяга к кострам была просто странной, ну были бы они цыганами, тогда все было бы понятно, но они же не ромы! Цыганка закрыла двери в фургон, укуталась в одеяло, прилегла рядом с уже спящим мужем и как только прикрыла глаза, оказалась в знакомой комнате, только теперь сбоку от двери стояло пустое кресло.
   - Садись, раз явилась, - буркнул хозяин, взмахнув рукой.
   - Я?! Явилась?! - возмутилась цыганка, уперев руки в бока изобразив класичискую бабу на чайнике. - Являться - это, кажись, твоя рогатива!
   - Рогатива?! - изумился хозяин, не поняв при чем тут рога, а потом расхохотался: - Прерогатива! А причем тут я, чтобы являться?
   - Вот уж не знаю кто ты, наша молодежь высказала гипутизу, что ты двоечник и у кого-то курсак слизал... - Хозяин пробормотал, что-то эмоциональное, но неразборчивое, а Зара продолжила: - Так что не заливай, красивый, ты позвал, я и пришла... - после чего чинно уселась в кресло.
   - Вот смертные пошли! Никакого почтения и страха, - возмутился седой, но как-то несерьезно.
   И гадалка вдруг поняла, что страха, охватывавшего ее раньше, нет. Она скорей жалеет этого одинокого старика, сидит тут при свечах, хоть бы керосиновую лампу себе купил, что ли. И пироги ему, наверное, некому печь, хотя в комнате витает какой-то очень знакомый запах сдобы...
   - Слушай, хозяин ласковый, а чего ты меня сюда таскаешь? Вон Сонк молодой, образованный, стока знаит и тоже сумел бы прити!
   - И стока вопросов назадает и таких ра-а-азных! - передразнил ее хозяин. - А оно мне надо? И так догадливые слишком!
   - Так ты что, и правда студент? А не слишком ты старый? - изумилась Зара и внезапно добавила: - Сколько Марье лет?
   - Сто шестьдесят, - машинально ответил хозяин, а потом даже подскочил в кресле, повернул к Заре, отвесившей челюсть и пытающейся продышаться, красивое лицо. - Ну и что, полегчало тебе с того что узнала?! Молодая она еще, это тут у вас столько не живут, а там ей еще ог го сколько еще. А учусь не я, а мой внучок оболтус! И не он слизал, а у него! - Потом помолчал мгновение и другим тоном добавил: - Ты ходишь, потому как до сих пор помалкивала, глупости не спрашивала и прихитрилась свое знание на шар спихивать, так что скажи этой Марье, чтобы на дочку этого Шварца посмотрели...
   - И все?! - изумилась цыганка. - А шо с той дочкой?
   - И все, - голос хозяина сочился ехидством. - Ты им только намекни, они тебе расскажут! Они такую гипотезу выдвинут, да не одну, до центра земли докопаются. Слава создателю, что их аналитик сюда не явится, хотя тоже мог бы... И нужно же мне было выдернуть именно эту команду!
  
   - Значит, он сам не бог, если к создателю обращался? - спросила сама себя проснувшаяся цыганка. - Тогда кто? И нервный такой, надо бы ему отварчику успокоительного сварить и на кухне оставить, ведь все равно у нас пироги тырит...
   А где-то далеко седой дед нерадивого студента хохотал, закрыв лицо ладонями, давно ему не было так весело. Можно сказать, со студенческих лет.
  
  
  
  
  
  
  
  
   ГЛАВА 25
  
  
   Синеватые язычки, пробегающие по углям вполне цивильного мангала, с удовольствием слизывали падающие в них капли пряного маринада. И тут же выстреливали желтые протуберанцы, стараясь облизать куски мяса, нанизанные на шампуры. Но Стаси вместе с братом были настороже и тут же заливали наглый огонь. У мангала собралась вся та же компания, даже Джоди, чуть смущаясь, уселся рядом с Эни, его встретили радостными улыбками. Не наблюдалось только Кианга, но, глядя на прячущую улыбку сестренку Ю, становилось понятно, что он скоро появится, и не просто так, а с каким-то сюрпризом. Уж очень озорно сверкали глаза юной китаянки. И Кианг появился, неся перед собой плетеное кресло, с очень коротко отрезанными ножками. Кианг чинно подошел к сидящей компании и, поклонившись, поставил кресло возле Марьи.
   - Это что мне?! - брови женщины затерялись под челкой. Китаец кивнул, и Марья, не ломаясь, уселась в предложенный мебельный изыск.
   - Дядя Кианг, а зачем ты ножки отпилил? - Стаси высказала вслух вопрос, интересовавший, в общем-то, всех.
   - Я нашел его уже без одной ножки и с сильно попорченной второй, - начал обстоятельно объяснять братец Кианг, но его прервал дружный смех ходоков, причем смотрели они почему-то на Оле.
   - Мои девчонки как-то устроили диверсию, - начал пояснять швед тем, кто этой истории не знал, и улыбался при этом так светло и озорно, что сам казался мальчишкой. - Был у нас гостей полон дом, вся семья собралась да друзья, вот эти малолетние паршивки и воспользовались моментом. Мелькали то тут, то там, а в промежутках между мельканием со стамесками наперевес, меняли дизайн любимой дедовой скамейки. Благо, скамейка та стояла в беседочке, заслоненной плакучей яблоней и от основного места праздника совершенно не видимой.
   - Это еще хорошо, что они только стамески добыли, а не механический инструмент, - покачал головой Ло. - А то они бы эту скамейку вдребезги и пополам разнесли!
   -Ничего, они и ручным справились! - хохотнул Оле. - За какой-то час такое сотворить - это уметь надо.
   - А нечего любимые скамейки из мягкой груши делать, - фыркнула Марья.
   - Вот папик тоже так решил, и теперь скамеечка из дуба, - швед поднял указательный палец и закончил уже под общий смех: - Мореного.
   - Кианг, большое спасибо за кресло, - улыбнулась китайцу Марья. - Очень удобно сидеть, особенно если положить на сидение что-то мягкое.
   -Киа хотел это кресло приспособить на козлы вашего фургона, - сдала брата Ю. - Но еще не придумал как.
   - Придумаю, - не очень ласково буркнул братец
   - Так никто и не сомневается, - буквально отмахнулся Джонатан, а если пристроишь к придумыванию молодежь, то сам можешь и не успеть поучаствовать. Они у нас быстрые.
   - Про живчиков нам таки расскажут? - поинтересовалась Эни и в очередной раз повернула шашлык.
   - Рас-скажут, - Шен закачал отрицательно головой. - Только мы подумали, что, наферное, надо с-с-с с-самого начала.
   - Как в наш-шем учебнике, - подхватила Фен.
   - Ребята, вам видней, как рассказывать, лишь бы понятно было, - высказал общее мнение Ло.
   - Мы пос-стараемс-ся! Вот 'живчиками' наших предков назвали гораздо позже, - начала осторожно Фен. - Когда они добились больших ус-с-спехов, а сначала их называли... с-саа...
   - 'Отрыжками'! - рубанул Шен.
   - КА-А-АК?! - ошарашенно, но очень слаженно переспросили слушатели.
   - Это когда съешь много вкусной кислой еды, - явно смущаясь, пояснила Фен.
   - О-о-о! Так вот куда девался скисший суп! Вы его слопали, - Марья обхватила ладонью челюсть, чтобы не сильно отвисала. - Гадость же.
   - Вкус-с-сно!
   - С пус-сырями! - одновременно заявили ящерки, и хором добавили: - Мало!
   - Мря! А еще го-у-ворите, что я, мряв, жру все по-у-дряд! - высказался при всеобщем молчании Невс, а потом и вообще заложил парочку чешуйчатых: - А еще они уксус во-у-руют!
   -Яблочный укс-сус - уточнили ящерки, объясняя этим свое пристрастие, потом прикрыли ладонями носы и опустили их вниз: - У вас-с-с еда пресс-с-сная...
   - Ребята, ну что ж вы молчали?! - возмутился Гарри. - Мне тут, на ярмарке, пытались всучить полбочки перекисших яблок, с пузырями по всему периметру и объему.
   - С-С-САААА!!!
   - Вот именно! И было бы вам счастье...
   - Так! Кисленькое вам, конечно, будет, как и солененькое тоже, но только если внятно расскажете про ваших живчиков, - постановил Ло. - И очень попрошу всех, если можно, пожалуйста, заткнуться! Кроме докладчиков, разумеется.
   Все заткнулись, и если опустить оригинально растянутое 'с', а также замену труднопроизносимых для рептилий букв на другие более удобоваримые для них же, то рассказ звучал примерно так.
   Дом Великой Древней Матери (и никак иначе) единственный на планете занимался биомеханическими системами, в которых сращивалась живая материя и техника. Тогда как остальная наука шла по пути чистой техники, и направление работ Дома считалось чуть ли не ересью.
   Для первой разработки была выбрана остро стоящая проблема по переработке отходов, а проще - мусора. Ученые разработали и внедрили в производство автономные мусороперерабатывающие мини-комплексы. Эти чудесные мусорки сортировали отходы: полезные, годные к вторичному использованию, брикетировались и складывались в контейнер, а остальные бак переваривал, часть полученной энергии сбрасывалась в накопитель, а остальная шла на обеспечение жизнедеятельности живой фабрики.
   И все бы хорошо, но конструкторы посчитали звуковой эффект при уничтожении газообразных составляющих весьма незначительным, и это стало фатальной ошибкой. Конкурирующий Дом развернул кампанию насмешек и травли, настолько успешную, что даже быстрое устранение дефекта не имело результата. Во всех новинках, выпускаемых 'отрыжками', выискивались малейшие недостатки и раздувались непомерно.
   А когда началось умышленное выведение из строя агрегатов, Великая Мать заявила о желании ее Дома избавить сограждан от столь неприятного им соседства и попросила у Совета Матерей продать Дому кусок океанского побережья, с примыкающей к нему совершенно безжизненной пустыней, именуемой Берегом Высохшей Чешуи.
   Просьба естественно была удовлетворена, а вал насмешек поднялся до небес. Особенно издевались над размерами проданной Дому территории (брать щедро предложенный подарок Великая Мать отказалась наотрез) - сорок тысяч квадратных километров чистейшего песка, без малейшего признака воды и жизни. Нет, вода была и тянулась вдоль берега на четыреста километров, но это был горько-соленый океан. Живчики не отвечали на выпады противников, они методично начали ставить опреснительные установки. В какой-то момент Мать Дома поняла, что проект может рухнуть из-за нехватки ресурсов, но в это время к живчикам один за другим присоединились еще три Дома с весьма сильной экономикой.
   С момента заключения Союза четырех Домов проект стал двигаться очень быстро. Например, из излишков морской соли, остающихся при опреснении воды, химики союзного Дома научились получать компонент для производства стенных панелей и сырье для дорог. Высочайшей износостойкости и необыкновенно красивые, особенно при добавлении красителей.
   Проблем было много, но они решались планомерно и без суеты, а остальной мир вдруг перестал смеяться. Оказалось, что без изделий живчиков жить стало неуютно, города полнились мусором и негодованием. И обвиняли почему-то не подстрекателей насмешек, которые, в конце концов, оказались не в состоянии выполнить свои обещания, а опять же 'живчиков'. Ведь это они столь подло бросили мир на произвол судьбы...
   - К моменту катас-с-строфы Союз четырех был мощным анклафом, торгофафшим с ос-стальным миром своей продукс-сией и технолох-иями, для самих жифчиков устаревшими...
   - Эй, эй! - возмущенно воскликнул Дени. - Как это к катастрофе?! По-моему, ты такой приличный кусок истории, того, опустил!
   - С-с-са! - дружное шипение ящеров было неподдельно возмущенным, как и их чешуйчатые лица. Чем дольше люди общались с гостями с соседней страницы, тем отчетливей видели, что мелкая чешуя позволяет выразить в мимике весь спектр эмоций. - Курс ис-с-стории Становления рассчитан на два полных года ис-сучения!
   - Ой, как обидно, - разочарование испытали все. - И так интересно...
   Парочка чешуйчатых явно заколебалась, а потом, явно подбирая слова, выдала:
   - Мы не можем говорить ф-фс-се
   - Секретность?! - возмутился Дени. - Я думал это только люди на ней шизанулись!
   - Оказывается, у всех одна песня, - поддержала его возмущение Эни.
   - А вы, детки, вот так взяли бы и рассказали все-все, что знаете? - вкрадчиво поинтересовался дядюшка Ник.
   - Э-э-э.
   - Мнэ-э.
   Очень информативно замычали стажеры. Им на помощь пришел Джонатан, поинтересовавшись у ящерок насчет возможности получить технологию утилизатора отходов, даже самого первого, громкого, так сказать, варианта.
   -Учитель Кай уже нашел старинную технологию и опробовал, изготовив уменьшенную действующую копию, - отчитался Шен.
   - Марь, ну я знал, что твой бывший - ушлый мужик, но что бы на столько! - с явным уважением констатировал Ло.
   - Не ушлый, а хозяйственный! Все в дом, все в дом, - усмехнулась Марья.
   - Да, теперь у нас и наших с-с-соседей с-самые чис-стые с-сады в округе, - непонятно вклинилась Фен в обсуждение хозяйственной жилки Кая Сорга.
   - Это почему? - опять хором спросили слушатели, переглянулись и фыркнули от смеха.
   - Учитель Кай кормит Ш-шеленку, - пояснил Шен. - Если он голодный, то начинает скулить.
   - Шеленка - это Зеленка? - перевел Сонк и, дождавшись утвердительного покачивания головой, уточнил: - Мусорный агрегат?
   - А почему Зеленка? - озадачилась Стаси. - Его, что, в зеленый цвет покрасили?
   - Убирает мусор в садах и кормит им Зеленку? - внес свою лепту в опросник Джонатан. Робин и Кианг только переводили взгляд с одного человека на другого, а потом на ящерок, и у обоих было чувство, что они явно не успевают думать с той скоростью, как это делают окружающие.
   - А выключить этого никак нельзя? - осторожно поинтересовалась Ю, удивляясь, почему никто об этом не подумал. Джонатан, который сидел рядом с девочками, улыбнулся маленькой китаянке и тихо пояснил:
   - Если бы было можно, Кай не стал бы чистить сады во всей округе. Что- то он там намудрил с этой Зеленкой.
   - С-са! Это не он, это Зои, она забыла выключатель, - сдал подругу Шен, и добавил: - Отвечаю на вопрос-сы в порядке их пос-ступления.
   - Шеленка - это малый утилис-сатор отходов, действующая копия, в масс-с-с-штабе один к дес-сяти, - этот ответ адресовался индейцу.
   - Утилисаторы не кра-с-сят, они обрастают лис-стиками и цветами, для эс-стети-ш-нос-с-сти, - последнее слово Шен произнес с трудом, но абсолютно точно по контексту. Правда, Стаси, которой отвечали, смысла данного термина не знала и явно озадачилась. И не только она.
   - Эстетично - это значит красиво, чтобы, значит, глаз радовало, - перевела для не понявших Марья.
   - И все равно! - недовольно надулась Эни. - Расскажите, например, как ваши города выглядят! Это хоть можно? Все крыши с загнутыми краями и колонны в виде драконов?
   - Нет! Не с-секрет, и без драконов, - свистнула весело Фен. - Крыш-ши плос-ские, на них с-сады и бассейны.
   Она стала описывать небольшой старинный городок, в котором выросла она сама и ее сокладочники. Сидевшие у костра, чуть прикрыв глаза, старались представить то, о чем как по пис