Из лабиринта выходят спиной


Лицо дневное Арлекина
Еще бледней, чем лик Пьеро,
И в угол прячет Коломбина
Лохмотья, сшитые пестро.
А. Блок.


   1. Пролог, или что делать, когда нельзя, но очень хочется
   Серый мир. Серые стулья вдоль серых бюрократических стен. Пронизывающе яркий, и в то же самое время серый свет светодиодных полос. Обычная серая дверь с обычным серым номером и такой же обычной серой надписью "please wait here until called". Итог бессонных ночей над задачей студенческого национального конкурса и невероятного везения.
   Мой проект утилизатора плавающего в океане пластикового мусора оказался не самым оригинальным, просчет деталей конструкции наверняка содержал ошибки и неточности. But nobody's perfeсt - комиссия штата Техас отобрала аж полтысячи работ A-grade, среди которых и были разыграны три приза. Главный, он же премиум-сертификат "Quarter minus", выпал мне. Тот самый смешной случай, когда слишком хорошо - значит плохо. А вот насколько плохо - решится... прямо сейчас!
   Надпись на двери мигнула, дежурная строчка ожидания сменилась на мое имя и фамилию.
   - George Fedoroff, be brave! - подбодрил я сам себя, делая шаг вперед.
   Кабинет встретил меня неожиданной полутьмой. Лучи полуденного солнца едва-едва пробивались через тяжелые, закрывающие все окно шторы. Подошвы сникеров безнадежно утонули в толстом узорчатом ковре.
   - Проходите и присаживайтесь, молодой человек! - любезно поторопил меня хозяин кабинета.
   С трудом преодолев вдруг накатившую робость, я добрался до кресла. Не обычного выгнутого листа пластика, а настоящего, с резными деревянными подлокотниками и мягкой подушкой из прошитой пуговицами темно-зеленой кожи. Осторожно примостился на краю.
   - Не стесняйтесь! Хотите колы? Или чаю?*//Если речь про Техас, то чай по умолчанию - холодный, со льдом. И очень вероятно (а в будущем наверняка) - фабричный, из бутылки.//
   - Нет, спасибо... - выдавил я на всякий случай отказ.
   Широкая белозубая улыбка преобразила жесткое, как будто вырубленное топором из коричневой глины лицо хозяина кабинета. Такое больше подошло бы прожаренному солнцем бурильщику из Jones Creek, чем психологу, да еще, - я рассмотрел бейдж, - целому M.D. Верно, он делал карьеру самых низов, вот и в "Quarter minus" поставил мебель как привык в родном городке in the middle of nowhere. Когда я добьюсь собственного кабинета, обставлю его так же. А я обязательно добьюсь, и совсем скоро, ведь не может этот приятный человек упереться в глупые правила как баран!
   Пока я раздувал в свое душе робкий огонек надежды и задвигал задницу поглубже в кресло, психолог водрузил на переносицу модный, стилизованный под пенсне в черной оправе виар:
   - Та-а-к! Посмотрим, что там у вас!
   Его крупные пальцы то и дело подрагивали на грубой, стилизованной под дикий запад поверхности стола; я невольно подумал: не играл ли он перед тем, как пригласить меня, в какой-нибудь "death stranding" с древнего геймпада.
   - На самом деле, я не понимаю, зачем вообще янгстеров отправляют ко мне на собеседование, - не стал молчать во время просмотра моей медицинской истории психолог. - Ваша юная нервная система, очевидно, покрепче моей, и уж точно, наша лавчонка скорее попортит здоровье тем дуралеям, что придумывают инструкции, чем вам. Ей-ей, ваши родители сделали прекрасное вложение... - он осекся, растянутые в улыбке губы сложились в смущенную гримасу, - простите, Джорж, я не обратил внимания.
   - Бывает хуже, - с привычным наигранным оптимизмом отозвался я.
   Приемных родителей, в общем-то, мне упрекнуть не в чем. Они сполна отработали государственное пособие, честно деля любовь и деньги между тремя своими и пятью чужими детьми. Не их вина, что ни того, ни другого на всех хоть чуть-чуть, да не хватало.
   - А ты, оказывается, везунчик! - психолог явно добрался до реквизитов фонда, оплатившего услуги "Quarter minus". - В двадцать два года... постой, постой!
   - Началось, - обреченно выдохнул я. - Помоги мне, святой Маск!
   - Это ошибка?
   - Мне остался всего лишь месяц до двадцати трех! - попробовал сопротивляться я.
   - Устроители конкурса явно не обновили чертов софт, - сварливо высказал очевидную догадку врач. - Уже минуло полгода, как федералы окончательно запретили игры с погружением для несовершеннолетних.
   - Я уже прошел все медицинские процедуры! В кредит!
   - Сожалею.
   - А как мне попасть в следующую загрузку?
   - Извини, вопрос не ко мне, это к нашим юристам. Если они вообще захотят с тобой разговаривать, ведь договор-то у нас не с тобой, а с твоим благотворительным фондом.
   Проконсультироваться с адвокатом по своей ситуации я уже успел: "за перенос возьмусь, шансы очень неплохие, но сумма очень большая, поэтому гарантий не дам". То есть, если "Quarter minus" и благотворительный фонд не договорятся, дело встанет за "малым" - найти деньги хотя бы на досудебку... и это с кредитным рейтингом, которого едва-едва хватило на хапуг-докторов.
   Поэтому и взмолился:
   - Ну что вам стоит?! - про себя же подумал: - "Подумаешь, не заметил, не уволят же!"
   Психолог как будто угадал мои мысли.
   - Пойми, парень. Если бы дело зависело от меня... да я бы тебя в двадцать отправил, как раз с возраста согласия. Но чертовы лойеры мало того, что составили лицензионное соглашение на двести листов мелким кеглем, так еще в каждую капсулу запихали жесткий блок защиты от всего, в том числе - неподходящего возраста.
   - Неужели ничего нельзя сделать?! - позорно, совсем по-девчоночьи всхлипнул я.
   На глазах навернулись слезы отчаяния и обиды. Позволить себе такой подарок даже в благословенных Богом Соединенных Штатах может далеко не каждый. Шутка ли, десять миллионов баксов! Да за четверть этой суммы в Хьюстоне можно купить дом в приличном районе.*//Это не так и много для описываемого времени, не надо забывать про инфляцию//.
   Ведь "Quarter minus" намного больше, чем игра. Благодаря ускорению времени, за три месяца реала игрок проживет в виртуальном мире целых десять лет. Не вторую жизнь, конечно, но что-то совсем-совсем близкое. Заветная мечта каждого старика - хоть ненадолго вернуться в собственное детство, побить всех обидчиков и отлюбить всех одноклассниц - стала реальностью. Против такого любые деньги - тлен, желающих так много, что вторая "пролонгация" разрешена не раньше, чем через двадцать лет. Или через десять, но уже за пятьдесят миллионов. Чаще - только за совсем невероятные суммы.
   У молодых свой интерес. Это хороший, а лично для меня и вовсе единственный шанс добиться хоть чего-то стоящего в жестоком взрослом мире. Все знают, как охотно кадровики крупных постиндустриальных корпораций принимают на работу прошедших виртуальный разгон янгстеров. Понятно, игроки никогда не выбирают скучный путь "маленького человека". Одни готовы экспериментировать, пробовать неожиданные методы или технологии. Другие отрываются за двоих в личной жизни или за троих - в политике. Третьи сосредотачивают усилия в фундаментальной науке или, наоборот, в кустарных ремеслах. Четвертые углубляются в изотерику или мистицизм. Пути у всех разные, но... вкус к поиску новых возможностей остается навсегда, а перечень своих виртуальных достижений можно приложить к реальному резюме.
   Так кто возьмет вакансию? Кто претендует на роль энергичного, еще не измученного болезнями и семейными проблемами ведущего инженера или топ-менеджера? Кто будет тащить бизнес вперед не считанные до пенсии годы - а десятилетия? Свежеиспеченный бакалавр или магистр? Или этот же бакалавр или магистр, но с опытом и знаниями сорокалетнего мужика? Смешные вопросы; никому из нормальных работодателей на дух не нужен красивый диплом и фотография в смешной академической шапочке, всем требуются навыки реальной работы.
   Ох! Только бы не зареветь!
   Не сомневаюсь, психолог понимал глубину моего отчаяния не хуже меня. Он отложил в сторону виар, устало растер переносицу и, наконец, поднял на меня холодные, совсем не подходящие к образу "простого парня" глаза.
   - Ты выбрал местом загрузки Париж.
   - Да, - смахнул я рукавом налившиеся у глаз капли. - А что?
   - Очень удачный выбор.
   Сказал и замолчал. Впору вставать и уходить - если не принимать в расчет упертый в меня взгляд. Оценивающий, жесткий, насквозь деловой. Так не смотрят на проваливших собеседование янгстеров. Так решают, карать или миловать. Поэтому я лишь поглубже втиснулся в кресло, и не ошибся. Выдержав солидную паузу, психолог принял решение. Вытащил откуда-то из недр стола древний планшет и принялся вколачивать в него данные, то и дело прикладывая палец к сенсору отпечатков.
   - В текущую загрузку мира сегодня с утра ушел мой племянник, - произнес он, закончив таинственные, явно не предусмотренные регламентом процедуры. - Как раз в Париж. Ему не помешает некоторая... помощь. Напрямую я ее оказать никак не смогу.
   - Сделаю все, что в моих силах! - прервал я психолога прямо посередине фразы.
   - Нет ничего сложного или опасного, всего-то взять его в команду для выполнения квеста. Поможешь парню прийти в себя после семейной трагедии... да и сам в накладе не останешься.
   Я хотел сказать, что подобное задание мне лестно, кроме того, я готов хоть в лепешку разбиться без всякого вознаграждения, однако смог выдавить из горла лишь несколько бессмысленных междометий. Пришлось сидеть и молчать, надеясь тем самым сойти за умного.
   Психолог снова оказался на шаг впереди:
   - Не отказывайся от наград, - отмел он мои неуклюжие попытки выразить благодарность. - Рискнуть тебе придется всерьез. Не в игре, а тут, в реале. Вот, - выложил он на стол обычный на вид модуль электроники. - Та самая защита. Изменить в нем код, как ты сам понимаешь, абсолютно нереально. Но... ты же везунчик! В прошлом месяце, после смены возраста совершеннолетия, инженеров "Quarter minus" заставили спешно, аж в течении недели обновить все блоки. А старые модули, настроенные на двадцать два года... в общем, несколько штук в запарке попросту потеряли.
   - Та-а-а-м на-а-верно сигна-а-лиза-а-ция, - натужно выдавил я из себя.
   - Отдельной сигнализации нет, - успокоил меня психолог. Да и на кой дьявол она нужна, если кодовая система встроена в сам модуль? Подделка просто заблокирует загрузку игрока в капсулу. Однако у нас-то все настоящее!
   - А ка-а-меры?
   - Всего одна, к тому же, после трехлетней компании борьбы с обнаженкой, она направлена черт знает куда. Доступ же к сервисному окну по стандартному, всем известному паролю. Вот, - психолог ткнул пальцем в записанный фломастером на пластике модуля ряд чисел и букв. - Наши техники совсем обленились, ничего не хотят запоминать. Такие растяпы... если когда-нибудь у нас обнаружат, что модуль старый, путанице никто не удивится.
   В сознании мелькнула мысль: "зачем солидному, остепененному специалисту рисковать карьерой?" Мелькнула и погасла: ради любимого племянника можно пойти и на большее. Что до моего риска, так даже если поймают за руку, то ничего серьезного не предъявят - скандал с несовершеннолетним сиротой не нужен ни одному корпоративному лойеру. Максимум, навсегда откажут в доступе к "Quarter minus". Велика ли беда? Ведь хоть так, хоть эдак, мои шансы без "разгона" заработать на игру в ближайшие сто лет неотличимы от ноля.
   Поэтому я не стал ломаться как девица на заднем сидении робокара, а перешел сразу к сути:
   - Когда можно начинать?
   - К чему тянуть? - психолог подтолкнул ко мне модуль. - Если готов, то прямо сейчас. Получить квест очень просто. В первые сорок секунд после получения контроля над аватаром нужно сказать "наш мир сошел с ума, но заметили это только психи".
   - И все? - удивился я легкости процесса.
   - Да, уж тут я для племянника расстарался, - хмыкнул в ответ психолог.
   - Наш мир сошел с ума, но заметили это только психи, - с чувством и выражением повторил я на всякий случай.
   - Молодец, все правильно, - кивнул психолог. - Контакт племянника я тебе скину в личку. Только, пожалуйста, поставь на свой ящик с вещами пароль по дате своего рождения. Чем раньше я достану оттуда и выкину замененный модуль, тем меньше риск.
  
   Вблизи загрузочный блок... разочаровывал. Наверно, это самое точное понимание моих чувств. Хотя еще в школе я, как все нормальные янгстеры, не раз и не два растягивал пальцами на экране планшета тридешки игрового оборудования. Точно так же, как в прошлом подростки с лупой рассматривали фотографии космических кораблей или мейнфреймов. Но какая может быть красота или романтика в сером кубе с ребром примерно в два моих роста?
   Треть объема, если верить проспектам "Quarter minus", отводилась на квантовый суперкомпьютер с производительностью в сотню зеттафлопс. Он обеспечивал интерфейс между игроком и виртуальным миром. Вторая треть приходилась на медицинский анализатор и химическую лабораторию. Все остальное пространство занимала капсула, вывешенная в мощной и высокоточной трехмерной механике.
   Казалось бы дикость, давным-давно разработаны простые и надежные технологии перехвата и подмены периферийных нервных импульсов. Тогда, едва получив контроль над соматической нервной системой, разработчики виртуальной реальности торжествовали: игра с полным погружением возможна! Первые же эксперименты подтвердили, человеческий мозг несложно убедить, что его владелец загорает на пляже, ужинает в ресторане с девушкой или играет на рояле. Однако, стоило игроку в хотя бы "встать и пойти", как виртуальный реализм рассыпался: несоответствие между видеорядом, движениями тела и чувством равновесия буквально сводило игроков с ума.
   Тысячи разработчиков полтора десятилетия бились над проблемой согласования виртуальности с вестибулярным аппаратом и гиппокампом, отвечающим за пространственную память. Бьются до сих пор. Без особых успехов.
   Инженеры "Quarter minus" пошли другим путем. Они вспомнили, что ускорение - суть производная расстояния по времени, и... разогнали виртуальный мир. Так им удалось уместить любое, даже самое энергичное игровое действие менее чем в фут реала. Например, при ускорении свободного падения за десятую секунды в реальности можно "упасть" на два дюйма, в разогнанном виртуале - за то же самое для вестибулярного аппарата время - почти на сотню ярдов.
   С одной стороны, технических проблем изрядно прибавилось. С другой - вывалившиеся побочным эффектом лишние годы жизни оказались тем самым призом, ради которого инвесторы пошли ва-банк. Заваленные грантами ученые сравнительно быстро и успешно доказали, что мозг сам по себе обладает на удивление большим запасом "вычислительной мощности", и вполне успевает реагировать на разогнанные сигналы от нервных окончаний. Тестеры доходили до коэффицента в две сотни - все, что могли позволить тогда компьютеры - и полностью сохранили здоровье. Более того, ходят упорные слухи, что форсаж пошел им на пользу, а кого-то и вовсе, излечил от альцгеймера.
   Не обошлось и без вишенке на торте. Пока биологический мозг развлекается в виртуальном мире - квантовый суперкомпьютер работает с телом. Питает, подлечивает и нагружает фитнес-программой в потоке специального геля, смывающего пот, фекалии и прочие выделения. В результате через три месяца игрок не только получает массу впечатлений, но и становится физически здоровее - лишается жира, дряблости мышц, кожных болезней, приходит в норму желудок, печень, почки и прочее, прочее, прочее.
   На этой мысли я не удержался, скосил глаза на бледный, изрядно выпирающий вперед животик:
   - Даешь кубики пресса!
   Жаль, отсюда нельзя отправить в социалку тридешку - помещение экранировано, да и виар мне пришлось сдать еще на входе в комплекс "Quarter minus". Впрочем, и без таких мелочей есть чему радоваться: замена злополучного охранного модуля, на первый взгляд, прошла штатно. Осталось проверить.
   - Маск, помоги мне, - пробормотал я.
   И вдавил в панель старомодную красную кнопку "Start".
   Система отозвалась тихой дрожью многочисленных запускаемых устройств. Сканер зрачков нашел мои глаза. Целую вечность, занявшую, верно, не более пары секунд, ничего не происходило. Затем нижняя часть панели загрузочного блока скользнула вверх, открывая доступ к неторопливо раскрывающейся капсуле.
   - Не обманул!!! - то ли прокричал, то ли просто выдохнул я.
   Дождался, пока ослабевшие ноги обретут твердость и, следуя зачитываемой приятным женским голосом инструкции, полез в ложемент. Тот еще технический шедевр, если разобраться - чувствительную к положению и ускорению голову следует закрепить в манипуляторе виртуального мира жестко. Тело, наоборот, должно иметь возможность двигаться, суставам и мышцам неподвижность категорически противопоказана. При этом доступ геля к коже следует обеспечить, и при этом ничего не повредить. Царство ксеноботов, иначе говоря, биологических роботов, изготовленные из клеток сердца каких-то африканских лягушек. Именно они будут каркасом, в котором мое тело проведет следующие три месяца.
   - Не волнуйтесь, - продолжал гипнотизировать меня женский голос, когда желеобразная масса сомкнулась вокруг запястья. - Сохраняйте спокойствие, - я скорее догадался, чем почувствовал, как мою кожу пробили иглы. - Расслабьтесь, представьте себе Париж в 1997 году...
   Что ж, именно за этим я сюда и пришел.
   Когда в 2022 году "Quarter minus" заявил о старте разработки виртуального мира, специалисты надеялись на относительную простоту имитации недалекого, отстающего всего лишь на двадцать пять лет прошлого. Инвесторы согласились - законы физики известны, данные, от географии до социологии, только успевай загружать в нейросеть, сценарии поведенческих сюжетов неплохо "проработаны" самой историей, что еще нужно? Кто мог тогда подумать, что простота - обманчива?
   Сложность обсчета "четвертака минус" с каждой итерацией росла, бросить же и остановиться - значит потерять все. Так и дофинансировали, помощью правительства и за полторы декады, до каких-то совсем запредельных величин, сравнимых с древней программой "Аполлон"* //Стоимость программы "Аполлон" (высадка на Луну) составила, в пересчете на сегодняшний курс, приблизительно $150 млрд. долларов.//
   Название же никто заменить не потрудился, тем более что виртуальный мир "Quarter minus" как был так и остается единственным; сделать примерно тоже самое, но с драконами, принцессами и космическими сражениями никто не смог или не захотел. Хотя работы, конечно, ведутся. Если верить слухам, не без успехов - военные в рамках программы S.T.Y.X. устроили что-то типа лоскутного парка аттракционов с монстрами и тренируют в нем своих элитных бойцов.
  
   Сознание растворилось незаметно. Вот еще перед глазами медленно ползущая вниз крышка капсулы... и вдруг в глаза бьет яркий свет голой лампочки, висящей у потолка, чуть ниже штукатурки, вывернутой без малого наизнанку тонкими, собранными в решетку реечками. Реальность? Нет, виртуал! На периферии зрения помаргивает успокаивающим темно-зеленым цветом иконка интерфейса.
   - Наш мир сошел с ума, но заметили это только психи, - торопливо забормотал я условия квеста.
   На последнем слове перед глазами с хрустальным звоном материализовалась полупрозрачная надпись Квест "Стань человеком", класс эпический, приватный. Принять? Да/Нет. Не раздумывая ни секунды, я ткнул в Да. Надпись тут же свернулась куда-то вглубь интерфейса.
   - Ай да психолог! - не удержался я от восклицания. - И тут не обманул!
   Тут меня кто-то грубо пихнул плечом:
   - Гога, ты чего тут распиз... делся?! - услышал я. - А ну х..нем!
   В моей руке как будто сам собой появился тяжелый, наполненный до краев водой стакан. Не ожидая подвоха, я подтянул стакан к губам, жадно глотнул, раз, другой... тошнотворная огненная струя покатилась по горлу куда-то в желудок. Меня толкнули, на сей раз сразу с двух сторон:
   - Гога, еб..ся?
   - Харе спиртягой плескать!
   Перед глазами развернулась новая полупрозрачная надпись: Бонусный модуль автоперевода "Русский матерный". Загрузить? Да/Нет. Я так же машинально ткнул в Да, и... опять вырубился.
  
   2. Увидеть Париж и не умереть
   Совсем старенький, еще третий, Cybertruck неторопливо катится по песку пляжа. Слева с неслышным из машины рокотом накатывают волны Залива, вид справа закрывает плотная гряда заросших низким кустарником дюн. Сверху палит безжалостное техасское солнце. Padre Island как он есть, тут всегда уикэнд, на целых двести миль вперед, аж до самой мексиканской границы. Так и хочется посильнее толкнуть вперед джостик привода, забраться подальше от вставших лагерем компаний или семеек, туда, где на милю вокруг нет никого кроме вездесущих скрипучих чаек. Устроить пикник. Мой последний детский пикник.
   В кузове то и дело громыхает древняя барбекюшница. Как мы с братьями не пытались зажать ее между тентом, мешками со льдом и забитым пивом боксом-холодильником - ничего не вышло. Теперь никому до нее нет дела; полчаса назад, на выезде из Корпуса Кристи, младшая сводная сестренка приметила колонну мормонских экскурсионных электробусов. Сложно придумать что-то забавнее - фанатики намалевали на высоких черных бортах новейших Country Coach огромное изображение переселенческих фургонов, и теперь, судя по всему, всерьез представляют себя изгнанниками из Наувы. Мы принялись хохотать и дурачиться, да так, что все еще не можем остановиться.
   А вернее того - не хотим. Смех гонит прочь мысли о будущем.
   Конечно, крыша над головой и какая-нибудь работенка в родном городке для меня найдется всегда.
Можно, к примеру, податься к отчиму, саппортить ковбойские дроны. Он не откажет. Вот только... у него не настоящая работа, а скорее пособие по безработице, замаскированное законодательно заниженным раз эдак в пять межремонтным интервалом.
   Бесполезность: вот что более всего на свете пугает меня и моих друзей.
   - Как насчет пельмешей? - вдруг поинтересовался знакомый ехидный голос.
   - А как же наше барбекю?! - удивился в ответ я.
   - Так вот те че снится!
   Осознание возможности видеть сны в игре и чувствительный тычок локтем в ребра я получил одновременно; разодрал слипшиеся от сна веки, на всякий случай недовольно буркнул:
   - Будить-то на кой черт?
   - Ибо не..й! - довольно осклабился сидящий рядом парень, тот, что "в прошлой серии" сунул мне в руку стакан со спиртом вместо воды. - Лыбишься тут как буратина, меня аж завидки берут!
   После такого "ласкового" приема ото сна не осталось и следа; я огляделся, старательно скрывая жадное любопытство неофита. Проспекты проспектами, рассказы рассказами, однако нужно и своими глазами убедиться, что виртуал и реальность действительно неотличимы на вид, вкус и запах. На счет последнего, кстати сказать, лучше бы не убеждался. Геймдизайнеры цели щадить чувства игроков перед собой не ставили, густой, настоявшийся до зелени коктейль из табачного дыма, пота и перегара бил в нос с силой профессионала WBO.
   А еще - сон мне снился в руку. Тут, в игре, меня умудрились как-то загрузить в несущуюся по заледеневшему асфальту машину. Всего и отличий - вместо морских волн и дюн слева и справа уходят к горизонту засыпанные снегом поля, семейный девятиместный трак ужался до крохотного скрипучего автомобильчика, а веселую дружную компанию сменили три хмурые личности. Одно лишь солнце так и осталось в зените, все такое же, яркое и высокое.
   Отогнав прочь накатившую было тоску о доме, я присмотрелся к попутчикам.
   На водительском месте развалился щуплый остролицый подросток лет семнадцати-восемнадцати. Пальцами правой руки он игрался с дымящейся сигаретой, левой - небрежно придерживал руль. Коротко остриженной головой - мотал в такт варварской какофонии, несущейся из динамика брошенного между сидений плеера. Я попытался понять смысл песни, однако автопереводчик, несмотря на установленное бонусное расширение, выдавал совершеннейшую галиматью, что-то типа: "а моей женой накормили толпу, мировым кулаком растоптали ей грудь, всенародной свободой растерзали ей плоть"
   Я нахмурился, пытаясь выудить из памяти своего аватара хоть какие-то воспоминания, система в ответ послушно подсветила надпись над головой водителя Вячеслав (Кузя), уровень 1. Подробнее?
   "Конечно, подробнее", - обрадовался я, подтверждая команду привычным движением зрачка.

   С первой раза окно раскрываться отказалось. Не помогла не вторая, ни третья, ни все последующие попытки. Отчаявшись получить хоть что-то по Кузе, я перевел взгляд на дремлющего передо мной обладателя курчавой бородки лет тридцати. С именем и уровнем проблемы не возникло: Андрей (Борисыч), уровень 4. А вот нервное жамканье по кнопке Подробнее положительного эффекта не возымело. Предлагавший мне пельмени парень, третий и последний в нашей компании, порадовал надписью Дмитрий (Димаса), уровень 2. Чуда не произошло, нужная опция не сработала и на нем.
   "Без оффшорных индонезийцев не обошлись", - отметил я про себя досадный факт.
   Сто лет назад мир отчаянно нуждался в квалифицированных токарях и фрезеровщиках, чуть ли не каждый третий рабочий так или иначе был занят обработкой металлов. Сейчас, в середине 21-го века, всем и везде нужны программисты.
   Если верить отчиму, то еще во времена его молодости они считались ценными и высокооплачиваемыми специалистами. Но шли годы, перенос идей и желаний заказчиков в код становился все проще и проще. Где-то стало хватать штатных системных крутилок, где-то основную тяжесть разработки взяли на себя визуальные конструкторы, в общем, однажды оказалось, что за подобную работу можно платить мало, или очень мало. Особенно если нанимать сотрудников не в придушенных левацкими налогами штатах или Европе, и не в сползающем в коммунистическую автаркию Китае, а в Индии, Пакистане или Индонезии. Особенно в Индонезии - там правительство умудрилось устроить в своей стране что-то типа циклопического IT-шного коворкинга с низкими налогами, приятным климатом и дешевым питанием.
   Дальнейшее изучение справки, как и копание в интерфейсе, ясности не добавило.
Злосчастная опция должна была работать, по всем признакам и мануалам - просто обязана, однако же упорно не работала. Хуже того. В неактивном состоянии пребывала ссылка на игровой форум, начисто отсутствовала легенда по прошлому моего аватара, а карта локации ограничивалось серым полем с единственной открытой точкой.
   Предельное увеличение показало ничтожно короткую нитку трека пройденного с утра пути и подозрительно лаконичное пояснение.
   Расстояние до населенных пунктов:
   1. Париж - 56,2 мили.
   И все!!! Можно подумать, на планете Земля более городов не существует!
   Все по старой доброй шутке - "чем дороже софт, тем больше глюков". Хотя обидно, даже мне обидно. Каково же тем, кто отвалил "Quarter minus" свои кровные миллионы? Одна надежда, чем серьезнее проблема, тем быстрее ее фиксят. Дежурная смена программистов "Quarter minus" работает в каждом погружении, поэтому много времени процесс занять не должен.
   Для порядка, в уверенности что до меня это успели сделать сотни или тысячи игроков, заполнил форму обращения в техподдержку. За сим счел свой долг потребителя высокотехнологичных услуг исполненным.
   Напоследок заглянул в характеристики своего аватара. По идее, ничего интересного там быть не должно. Стандартный аккаунт давал сорок единиц, строго по десять на каждый из четырех базовых параметров. Мой премиум - пятьдесят, раскиданных случайно в диапазоне от десяти до пятнадцати.
   Заглянул, и буквально завис в изумлении:
   Игорь (Гога)
   Возраст - 22
   Уровень - 1
   Сила - 24
   Ловкость - 1
   Интеллект - 1
   Живучесть - 24
   Кривой билд! Не может быть! Да это же классический сюжет половины виртуал-муви! Взять хотя бы последний сезон Prince of Saint Tropez, тот, в котором Гарри получает после рерола минус сто пунктов в ману, но несмотря на это, или даже благодаря этому, добивается руки и сердца прекрасной Софи.
   Удастся ли мне провернуть нечто подобное?
   Хм... а почему нет? Если чуть прокачать ловкость, затем податься в фрифайт или профессиональный бокс, можно добиться очень, очень недурных результатов. Хотя о чем я? Любой спорт, насколько я успел понять за свои двадцать два года, штука до крайности нудная. Тут, в игре, необходимо рисковать. К примеру, взять, да и наняться наемником на настоящую войну. Или придумать что-то еще. Не важно что именно, при любом выборе перекошенный в силу и живучесть профиль сулит богатую на приключения жизнь, поверженных в кровь и пыль врагов, награды, славу и толпу длинноногих поклонниц.
   Прямо таки не статы, а мечта...
уставшего от пресной жизни старпера!
   Вот только криминальные, боевые и любовные достижения не украсят мое резюме. Выправить же профиль... так, средний уровень игроков редко переваливает за десятку, базовых единиц на каждый уровень выдают всего лишь две. Мда! Пять-шесть уровней до среднего интеллекта. Быстрая карьера инженера, тем более ученого-исследователя, мне не грозит. Вместо раскачки перков и получения ачивок придется мучительно долго тянуть статы вверх тренировками.

   А может, все скомпенсировано?
   Я потянулся к закладке способностей:
   Легкое похмелье - мастер
   Каменный кулак - любитель
   Мошенник - юниор
   Всего-то шесть, если считать с грейдами, против обычной дюжины. Отлично, просто отлично. Алкаш-профессионал, хулиган-любитель и мелкий пакостник. Если верить тому, что пишут в социалках, подобных примитивных билдов из базового набора в игре ровно восемьдесят шесть процентов. Несмотря на практически полную автономность, за рамки заданной модели действий они не выходят, соответственно, легко аппроксимируются предрассчитанными потернами и порождают предсказуемые, легко контролируемые ситуационные вариации.
   Не понятно другое. Какой идиот умудрится засунуть меня в такой ущербный аватар? И только ли меня одного? Если пострадали многие - дело может дойти до громкого скандала и полного перезапуска, как два года назад, когда всех игроков, вне зависимости от гендера, система запихнула в девушек. Выход в реал, и загрузка, скорее всего в другую капсулу с новым ограничением по возрасту... ладони сами собой сжались в крупные набитые кулаки: встретить бы этого криворукого программиста в темном и тихом месте, посчитать и зубы и ребра!
   Что там осталось еще? Квесты?
   Судя по рассказам игравших, обычно именно там, среди бесконечного стартового списка социальных и культурологических заданий, таятся самые неприятные сюрпризы. Может быть, не открывать этот раздел вообще?
   Некоторое время я колебался, затем любопытство и здравый смысл победили страх. К добру или худу, квесты... отсутствовали. Можно сказать совсем отсутствовали, потому что единственная строчка была занята тем, что я взял сразу после загрузки:
   Стать человеком. Подробнее?
   Машинально, в полной уверенности что кнопка не сработает, я ткнулся в Подробнее. Однако на сей раз окно послушно развернулось.
   Уровень сложности: эпический

   Категория доступа: приватный-альфа
   Время выполнения: мультисессионный

   Требования:
   статус - Board of directors
   перк - M&A, грейд master
   - Чо за х...ня?! - сочно транслировал мои слова бонусный модуль автоперевода.
   - Варна, ебтать, - отозвался водитель. - Сказал же, нах, не очкуйте, моя окушка хоть малышка, а домчит не хуже девятины.
   - Будут тебе пельмеши, будут, - съехидничал паразит по прозвищу Димаса. - С мазиком!
   - Кузя, брателло, позырь по сторонам, - строгим голосом лидера вмешался курчавобородый Борисыч. - Как хату попонтовее углядишь, бей по тормозам. Дорогу у местных спросим.
   - Ща! - оскалился озорной желтозубой улыбкой водитель.
   Долго раздумывать над маневром он не стал.
Пижонским щелчком отправил недокуренную сигарету в щель приоткрытого окна, ухватился за руль двумя руками и, почти не притормаживая, ввинтил машинку в ближайший поворот. Наш экипаж высоко подпрыгнул, под днищем глухо хрупнули комья слежавшегося на обочине снега; я зажмурился и вцепился в сиденье, готовясь к неизбежной аварии. Каким-то чудом обошлось - под мат Димаса и ругань Борисыча колеса автомобильчика запрыгали по выбоинам узкого, плохо очищенного от снега проезда.
   Не меньше четверти часа мы кружили между уродливых высоких заборов и приземистых домов, крытых листами серой, необычно крупной черепицы. Лидер выбирал: ему требовался ухоженный дом из кирпича, с гаражом и, непременно, без зеленых узоров на воротах или стенах.
   Я уж думал, нужное сочетание признаков не случится никогда, как Борисыч ткнул пальцем наискосок через перекресток:
   - Вон, вроде подходит!
   И предусмотрительно уперся руками за панель перед собой - мелочи типа снеговых куч наш пилот-губитель упорно игнорировал, как будто учился вождению на чем-то крупном, тяжелом и гусеничном. Хотя надо признать, при всей своей бесшабашности, сложность момента Кузя оценивал адекватно: на расчищенный пятачок у нужного дома он заезжал со всем вежеством, совсем как школьник на cul de sac родителей девушки после первого CD.*//Commitment date, или свидание после фиксации в сети знакомств согласия на секс. Гипотетический сленг ближайшего будущего//
   - Тащи сигу, - Димаса протянул мне початую пачку красного канцерогенного Мальборо.
   - Не, - отказался я. - Засиделся, надо бы ноги размять.
   Побаловаться древней отравой я еще сто раз успею, а вот понять, как работает окружающий мир, требуется как можно скорее.
   - Смотри, рычаг не обломи, - как-то очень привычно бросил в мою сторону Борисыч, вылезая из машины.
   Скоро мне стал понятен смысл его слов.
Задние двери в машинке отсутствовали и мне пришлось искать, чем откидывается вперед спинка переднего сиденья. Затем, помня предупреждение, аккуратно тянуть за странную, подозрительно изогнутую рукоятку. А уж после - неуклюже выбираться наружу в узкую, очевидно, предназначенную для детей щель.
   Сухой морозный воздух обжег горло; я закашлялся, сперва всерьез, а чуть позже - специально, скрывая свой интерес к разговору.
   - Доброго вам дня, - уважительно приветствовал Борисыч вышедшего на стук седоусого мужчину лет пятидесяти.
   - Доброго, - неторопливо прищурился в сторону Солнца седоусый.
- Палит сегодня прямо как весной.
   - Вы уж извините, что оторвали вас от дел, заблудились мы, первый раз в вашем городке.
   - Что же, дело житейское, - чуть-чуть, самыми краешками губ улыбнулся седоусый.
   Проявлять инициативу в беседе он явно не спешил.
   - Смотрю, дюже крепкое у вас хозяйство, - польстил Борисыч. - Наверно, про местные дела вы все знаете.
   - Какие у нас дела? - мгновенно посерьезнел седоусый.
- У нас делишки, а дела у прокурора.
   - О, - почему-то заулыбался наш лидер. - Говорят, у вас корову вчера на дойку поставили, мы найти ее никак не можем.
   - А-а-а! Да вы никак за молочком к нам пожаловали?
   Седоусый покривился, не презрительно, а скорее понимающе, как будто речь пошла о чем-то типа поноса, о котором и говорить вроде как не принято, и совсем не говорить нельзя из-за обычности и полной для всех понятности процесса.
   - За ним, - просто и без всяких отговорок подтвердил странную догадку Борисыч.
   - Езжайте в ту сторону, - седоусый махнул рукой вдоль улицы. - Минуете перекрестков семь или восемь, упретесь в речку.
Вдоль нее до мостика, он в наших краях один, никак не ошибетесь. Затем нырнете под железку, на той стороне увидите слева старые танки. Нефтебаза база там была при советах, да и сейчас не пустые стоят, говорят, еще в прошлом году москвичи все купили. Но вам до того дела нет, смотрите промеж этих танков. Хотя чего там смотреть? Сегодня вся округа съехалась, народу небось, что на первомайской демонстрации.
   - Спасибо вам огромное! - поблагодарил Борисыч. - Здоровья хорошего, да чтоб деньги не переводились!
   - И тебе не хворать, - сухо сквитался седоусый.
   Лениво скользнул взглядом мимо моей ничего не понимающей физиономии, хмыкнул, как будто только сейчас оценив размер маленькой серой машинки, развернулся и в два шага скрылся за дверью своего дома.

  
   Дорога до нефтебазы пролетела как будто в одно мгновение. Я пытался понять смысл услышанного, не смог, а когда мы наконец-то добрались до цели - навалились вопросы поважнее.
   Между когда-то серебристых, а теперь изрядно поржавевших нефтетанков происходил библейский вавилон.
Его центром, за неимением подходящей башни, являлась блестящая тусклым алюминием автоцистерна, тонн эдак на десять-пятнадцать.* Вокруг нее, в живописном беспорядке, толпилась чуть ли не сотня самых разных транспортных средств, от дряхлых автобусов до легковушек и оснащенных боковой коляской байков. Людей тоже хватало. Они зачем-то таскали туда и сюда разнокалиберные канистры и бочонки.\\*В США используется своя "короткая" тонна, но в данном контексте ее можно смело приравнять к метрической.\\
   - Рули поближе к корове, - распорядился курчавобородый лидер.
   - А очередь как? - закусил губу водитель. - Ох, огребем!
   - Не ссы, прорвемся!
   Тут я не нашел ничего лучшего, как влезть с вопросом:
   - А где корова?
   Ответом стало дружное лошадиное ржание. Корчась и утирая слезы, Димаса протянул руку в сторону цистерны:
   - Гога, читай по слогам: мо-ло-ко!
   Только тут я заметил, что на борту цистерны выведены крупные красные буквы, которые автоперевод, почему-то, не соизволил сложить в понятное мне слово milk. Очередной глюк софта, интересно, сколько их еще будет?
   Решить, реальный это вопрос или риторический я не успел.
Кузя приметил просвет, открытый отъехавшим грузовиком. Испуганным поросенком взревел слабосильный мотор, меня бросило на Димаса, потом Димаса на меня, затем нас обоих вперед, в спинки сидений. Еще несколько зубодробительных виражей, и вот, под оглушающий мат со всех сторон, мы припарковались почти у самой цистерны.
   Не дожидаясь физических санкций от изрядно раздраженных маневром участников мероприятия, Борисыч выскочил наружу:
   - Братва! - закричал он что есть мочи, - нам на свадьбу надо! - Чиркнул себя ребром ладони по шее: - Зарез сегодня до вечера успеть, завтра невеста уже все!
   Мат сменился дружным хохотом.
   - Откель такие борзые? - поинтересовался здоровенный детина, зачем-то держащий в руках толстый черный шланг.
   - С самого Парижа!
   Ответ Борисыч вызвал новый взрыв смеха.
   - Тебе на свадьбы много заливать-то?
   - Пару черных.
   - Ладно, давай уж... парижанин!
   Андрей развернулся к нам, рявкнул:
   - Ху..и пасти раззявили?!
   - Двигай по бырому, - толкнул меня Димаса. - Наш Борисыч опять выкрутился!
   Мы вылезли наружу; наконец-то до меня полностью дошло, почему корова.
От вентиля цистерны, как соски от коровьего вымени, во все стороны тянулись шланги, через каждый в подставленные канистры лилась прозрачная жидкость.
   Густой запах не оставлял ни малейших сомнений:
   - Спирт! - выдохнул я.
   - Ну ты и тормоз, - презрительно бросил Димаса.
   В руках он держал два черных пластиковых бочонка, не менее чем на дюжину галлонов каждый.
Не дожидаясь моей реакции, он скрутил крышки и подтолкнул открытые емкости поближе к детине со шлангом. Спирт потек, Борисыч принялся вытаскивать из замызганного тряпочного мешочка с ручками пачки наличных и передавать их каком-то невзрачному старичку. Закончили одновременно.
   - Гога! Тащи их в багажник, - распорядился Димаса.
   Наконец-то понятное задание! Для начала я попробовал приподнять один бочонок - оказалось совсем не тяжело, максимум полсотни паундов.
Вот только очень уж неудобные ручки... я примерился ухватить сразу оба, но тут вмешался Борисыч:
   - Сдурел? В каждом сорок три кило! По одному!
   Под обидный смешки стоящих рядом мужиков и парней я подхватил чертов бочонок и понес его к машинке. Кто бы мог подумать, что в такой крохе есть еще и багажник, в который можно без труда запихнуть двадцать с лишним галлонов?!
   - Затяни крышку потуже, - Димаса не выдержал, сам притащил второй бочонок к багажнику.
   Я от души крутанул...
пластмасса лопнула в руках.
   - Дебил, бля...ть! - выкрикнул Димаса.
   - Да ты за..л, - обреченно и не зло матюкнулся успевший подойти Борисыч. Обернулся в сторону очереди: - Мужики, у кого завалялась лишняя крышка на черную?!
   Смешки! Опять! Со всех сторон! Не упреки, не злость, а понимающие и извиняющие смешки! Ненавижу, о Маск, как же я их ненавижу!
  
   На обратную дорогу наш лидер закупился в придорожной будочке с зарешеченным окошком-бойницей местным пойлом и, к моему немалому удивлению, настоящими американскими сникерсами. Так что ехали весело - жевали шоколад с арахисом, пили из зеленых стеклянных на удивление неплохое пиво.
Андрей рассказывал про работу в секретной ракетной лаборатории, Кузя подпевал варварским песням, Димаса травил невероятные байки про свои похождения с девчонками. Я же сидел молчаливой букой и рефлексировал.
   Причины тупости и неловкости не стоит искать долго - интеллект моего аватара в единице, то есть немногим выше, чем у слона или дельфина.
   Детство, школа, колледж, что мы там проходили? Перед глазами пошли обрывки лекций, отозвался глухой ноющей болью затылок... слава Маску! Чертова система не сумела угробить мою память! Все на месте, хоть сейчас иди сдавать AСT.
Обрадовавшись, я попробовал решить в уме несложное тригонометрическое уравнение, и... справился без особого труда!
   Вот только почему так быстро стемнело?! Что случилось со временем? Три часа, целых три часа! Именно столько я потратил на пару простейших выводов!
   Сознание затопила паника: так жить нельзя, надо качаться. Сейчас! Срочно!
   - Пацаны, подьем, - прервал мои метания Кузя. - Подъезжаем!
   Впереди в свете фар мелькнул указатель населенного пункта. На сей раз автоперевод сработал штатно.
   - Париж, - прочитал я. - Так вот ты какой на самом деле!
   - Агась, - хохотнул водитель. - Париж, ети ее, Челябинской области.
   Фары высветили поворот, Кузя крутанул руль.
Перегруженная машинка подпрыгнула на очередном ухабе, и как-то удивительно медленно и плавно повалилась на бок. Рассыпалось стекло, потолок и пол поменялись местами, все смешалось - снег, ноги, руки. Раз, второй, третий. Я уж думал, мы так и покатимся до центра земли, когда машина наконец-то замерла.
   Прямо мне в лицо, в разбитое боковое окно, светили звезды.
   Полный экзистенциального смысла момент сломал мат, стоны и попытки Димаса выбраться из-под моей тушки. А еще - быстро усиливающийся мерзкий запах горелого масла. Впрочем, отреагировать самостоятельно я снова не успел.
   - Да ты зае..л тормозить! - со всей дури всадил в меня колено Димаса. - Вылазь!
   С таким напутствием дело пошло веселее. С первой попытки протиснуться в окно я не смог, помешали непривычно широкие плечи аватара, зато со второй, заранее задрав над головой руки, я не только пролез, но и легко выбрался на кузов.
   Протянул вниз ладонь:
   - Хватайся!
   С моей помощью Димаса вылетел из машины как морковка из мокрой земли. И тут же с матерным воем схватился за плечо:
   - Сло-о-о-о-мал!!!
   Что именно он себе сломал, я уточнять не стал. Меня куда больше беспокоил пробивающийся откуда-то из-под капота сизый дымок и оставшиеся в машине Кузя с Борисычем. И если Кузя матерился, непрерывно, громко и вообще не используя понятных слов, Борисыч молчал как... тут я, вспомнив совет отца, старательно заместил в своих мыслях слово "мертвый" на куда менее трагичное "потерявший сознание".

   Хотя разницы нет, ребят нужно вытаскивать без промедления. Я запрыгнул обратно на повернутый к звездам бок, ухватился за ручку двери, резко рванул... кусок железяки, изображавший ручку, остался в руке, сама же дверь даже не шелохнулась. Ударил пяткой в уцелевшее как на зло стекло - опять фейл, стекло лишь упруго подалось под ногой и тут же отпружинило обратно, не получив ни одной трещины. Примерился подпрыгнуть повыше и проломить зловредную преграду всем своим весом, да вовремя представил, как в падении ногами бью по сломанной спине Борисыча, а потом - сминаю в блин тонкую Кузину шею.
   Лезть назад? Ворочаться в темноте и тесноте между сидений? Эх, будь я сейчас в вирте, да с хорошо прокачанной силой! Взял бы, да перевернул этот драндулет обратно на колеса!
   Пискнуло системное сообщение:

   Интеллект +1
   Вирт! Вирт! Слава Маску, тут вирт! Как можно было забыть?! Да и силой, судя по статам, мой аватар не обижен!
   Я соскользнул вниз, с той стороны, где крыша. Ухватился за рамку окна, напрягся. Край кузова мучительно медленно пополз вверх, на пике траектории задержался, надрывая мышцы, а затем, под усилившийся Кузин мат, резко провалился вперед. Машина, скрежетнув внутренностями, упала на колеса; двигатель, до сих пор лишь сочившийся едким дымком, пыхнул ярким бензиновым пламенем.
   Вырвать дверку оказалось легче легкого. Просто взялся, дернул, и откинул в сторону как ненужную жестянку. Кузя выполз из-за руля, можно сказать, сам. А вот Борисыча, к счастью все же живого, крепко зажало между сидениями, та что я едва успел его вытащить.
   Уже когда машина во всю полыхала, по каком-то древнему, доставшемуся, верно, от русских предков наитию, я вытащил из багажника злосчастные бочонки со спиртом и отнес подальше в снег.
   Доброе дело не осталось незамеченным и безнаказанным:
   Уровень +1
   Вы стали полезны друзьям и близким
   Выберите направление дальнейшего развития

  
   3. Занят войной и любовью
   - Тоньше, тоньше веди! - недовольно замотал перебинтованной головой Борисыч. - Нужно пять, ровно пять полосок через равные интервалы! Неужели так сложно?!
   Хорошо ему командовать. А ведь низкий интеллект - это не только медленное мышление, но и отвратительная мелкая моторика пальцев. В сочетании с выставленной на единицу ловкостью... боюсь, любой ребенок из kindergarten справился бы с нанесением полосок клея на маленькую квадратную бумажку лучше, чем я.
   - Вот, уже лучше, - продолжил комментировать мои неуклюжие действия Борисыч. - Теперь бери бутылку... поворачивай... клади сверху и прокатывай... ровно, ладонью!
   Я послушно проделал нужную операцию и торопливо протянул Борисычу результат - поллитровую бутылку с только что наклеенной этикеткой Stolichnaya Russuan Vodka.
   - Кошмар, - вынес он вердикт после придирчивого осмотра. - Опять кошмар. Хотя значительный прогресс профессионального навыка все же имеет место.
   - Это как?! - обиделся я.
   Нет, огрехи я и сам прекрасно вижу, однако текущая версия, по сравнению с предыдущими попытками, настоящий шедевр. Не зря бар ловкости перевалил за половину уровня.
   - Ты молодец, Гога, - по своему истолковал мое восклицание Борисыч. - Быстро учишься.
   Определенно, у него есть маленькие дети, и он любит с ними возиться. Я бы на его месте уже давно не выдержал, и выгнал такого тупого помощника к чертовой матери. Хотя, с другой стороны, заменить меня некем: Димаса отправлен в Магнитогорск с переломом ключицы, умудрившийся отделаться синяками Кузя - в Челябинск, за новой машиной. Все же удивительная тут экономика, если я понял правильно, то наш идиотский вояж способен окупить даже потерю автомобиля. Пусть самого маленького и не нового, однако, лидер не выглядит особенно расстроенным.
   - Держи ковшик и воронку, - прервал мои мысли Борисыч. - Наливай водку, - ткнул пальцем в район горлышка, - примерно на этот уровень.
   Тут особых сложностей у меня не возникло. Ведь можно налить побольше, лишнее отлить обратно, потом чуть добавить, и опять отлить, и добавить. Долго, зато надежно. Борисыч взирал на мои манипуляции с выражением вековой зубной боли.
   Проворчал, отбирая у меня злосчастную бутылку:
   - Закрывать сам буду.
   Раньше я считал, что для производства алкоголя нужно хоть какое-то станки; ну ладно, можно вручную наклеить этикету и налить смесь спирта с водой, но для крышки все же требуется хоть какая-то механизация. Парижская реальность превзошла самые смелые ожидания. Все нужное нашлось в очередном матерчатом мешочке: пакет с жестяными колпачками, картонные прокладки, несколько пластиковых крышечек и здоровая, диаметром дюйма в четыре латунная блямба с глухим отверстием под размер крышечки.
   Сам процесс укупорки оказался до неприличия прост. Борисыч вставил картонку в колпачок, надел его на горлышко бутылки. Поверх, в натяг, насадил пластиковую крышечку, а затем - придавил ее блямбой так, что нижний, снабженный пластиковой закраиной край крышечки впечатал жесть колпачка в желобок на горлышке бутылки.
   Осклабился довольно:
   - Для Парижа сойдет.
   - Это все для свадьбы? - не удержался от вопроса я.
   - Почти, - не стал лукавить Борисыч. - Бутылок триста на свадьбу, остальное ларечники разберут.
   - Они нас... - смущенно замялся я. - Ведь не настоящее!
   - Будто они и того не знают, - удивился моему вопросу Борисыч. - Все они прекрасно знают, и спирт разбавлять умеют не хуже меня. Просто положено на свадьбу красивые бутылки на стол ставить, вот и заказывают каждый раз по-новому.
   - А почему...
   - Заводскую водку в магазине не купят? - предвосхитил мой вопрос Борисыч. - Так там цена в три раза больше. Качество же, хм, качество как бы не похуже будет.
   - А...
   - Ты не спрашивай, ты этикетки наклеивай, за водку наливай в уровень хоть со второй попытки, а не с десятой, - оборвал мои вопросы Борисыч.
   Таить секреты, однако, он не стал - скорее всего просто из-за скуки. И, пока я клеил чертовы этикетки на чертовы бутылки, кратко разъяснил мне всю сложность местного алкогольного маркета.
   Оказалось, что продажа спиртного обкладывается государственным акцизом, который и составляет две трети цены. Обойти закон, казалось бы, не слишком просто - изготовление спирта поставлено под строгий учет, продать его иначе как официальному заводу, производитель не имеет права. Однако, есть нюансы. Тот спирт, что мы купили, вообще-то технический. Сделан он из опилок и для употребления внутрь категорически не предназначен. Вот только водочный спирт, в отличии от того, что идет на коньяк или виски, чем ближе к своей химической формуле, тем лучше. Иначе говоря, все запахи или оттенки вкусов для настоящей водки вредны. Идеальное сочетание - химический чистый C2H5OH и дистиллированная вода. И вот тут оказывается, что вот такой, химический очищенный продукт куда лучше натурального, виноградного или там пшеничного.* \\Описание "вкусовых" достоинств технического спирта сильно вульгаризировано, хотя некоторая доля истины в нем присутствует.\\
   Остальное понятно и без объяснения - при трехкратной разнице в стоимости у одних возникает сверхприбыль, у других - сверхэкономия. Местная же полиция мало того, что предпочитает не замечать творящееся непотребство, так еще и активно в нем участвует. То есть, пьет не экономно, а вообще на халяву.
   За разговором время пролетело незаметно. Я так наловчился шлепать этикетки, что как раз к завершению третьей сотни получил долгожданную ловкость +1.
   Для любого другого вирта тривиальная мелочь, а в "Quarter minus" - важная веха. Ведь никто и никогда, ни в каких методичках, не упоминал прокачку характеристик ниже базового десятка. После десятка - сколько угодно, и там каждая единичка, взятая напрямую, не с уровня, - сродни чуду. Большая часть советчиков рекомендовала даже не пробовать раскачку, слишком медленно. Намного проще брать уровни и перки. Только корейцам, кажется, удавалось чего-то достичь, и то, в параметрах типа силы, повторить миллион раз какое-нибудь глупое, но научно просчитанное упражнение для них пустяк.
   Теперь у меня есть доказательство, что добавка интеллекта после аварии не случайность, а нормальны игровой момент. А значит, мой кривой билд имеет как минимум одно огромное достоинство: я смогу раскачать сумму статов быстрее и сильнее, чем любой другой игрок.