Из лабиринта выходят спиной


Лицо дневное Арлекина
Еще бледней, чем лик Пьеро,
И в угол прячет Коломбина
Лохмотья, сшитые пестро.
А. Блок.


   1. Пролог, или что делать, когда нельзя, но очень хочется
   Серый мир.
Серые стулья вдоль серых бюрократических стен. Пронизывающе яркий, и в то же самое время серый свет светодиодных полос. Обычная серая дверь с обычным серым номером и такой же обычной серой надписью "please wait here until called". Итог бессонных ночей над задачей студенческого национального конкурса и невероятного везения.
   Мой проект утилизатора плавающего в океане пластикового мусора оказался не самым оригинальным, просчет деталей конструкции наверняка содержал ошибки и неточности. But nobody's perfeсt - комиссия штата Техас отобрала аж полтысячи работ A-grade, среди которых и были разыграны три приза.
Главный, он же премиум-сертификат "Quarter minus", выпал мне. Тот самый смешной случай, когда слишком хорошо - значит плохо. А вот насколько плохо - решится... прямо сейчас!
   Надпись на двери мигнула, дежурная строчка ожидания сменилась на мое имя и фамилию.
   - George Fedoroff, be brave! - подбодрил я сам себя, делая шаг вперед.
   Кабинет встретил меня неожиданной полутьмой.
Лучи полуденного солнца едва-едва пробивались через тяжелые, закрывающие все окно шторы. Подошвы сникеров безнадежно утонули в толстом узорчатом ковре.
   - Проходите и присаживайтесь, молодой человек! - любезно поторопил меня хозяин кабинета.
   С трудом преодолев вдруг накатившую робость, я добрался до кресла. Не обычного выгнутого листа пластика, а настоящего, с резными деревянными подлокотниками и мягкой подушкой из прошитой пуговицами темно-зеленой кожи.
Осторожно примостился на краю.
   - Не стесняйтесь! Хотите колы? Или чаю?*//Если речь про Техас, то чай по умолчанию - холодный, со льдом. И очень вероятно (а в будущем наверняка) - фабричный, из бутылки.//
   - Нет, спасибо...
- выдавил я на всякий случай отказ.
   Широкая белозубая улыбка преобразила жесткое, как будто вырубленное топором из коричневой глины лицо хозяина кабинета.
Такое больше подошло бы прожаренному солнцем бурильщику из Jones Creek, чем психологу, да еще, - я рассмотрел бейдж, - целому M.D. Верно, он делал карьеру самых низов, вот и в "Quarter minus" поставил мебель как привык в родном городке in the middle of nowhere. Когда я добьюсь собственного кабинета, обставлю его так же. А я обязательно добьюсь, и совсем скоро, ведь не может этот приятный человек упереться в глупые правила как баран!
   Пока я раздувал в свое душе робкий огонек надежды и задвигал задницу поглубже в кресло, психолог водрузил на переносицу модный, стилизованный под пенсне в черной оправе виар:
   - Та-а-к! Посмотрим, что там у вас!
   Его крупные пальцы то и дело подрагивали на грубой, стилизованной под дикий запад поверхности стола; я невольно подумал: не играл ли он перед тем, как пригласить меня, в какой-нибудь "death stranding" с древнего геймпада.
   - На самом деле, я не понимаю, зачем вообще янгстеров отправляют ко мне на собеседование, - не стал молчать во время просмотра моей медицинской истории психолог. - Ваша юная нервная система, очевидно, покрепче моей, и уж точно, наша лавчонка скорее попортит здоровье тем дуралеям, что придумывают инструкции, чем вам.
Ей-ей, ваши родители сделали прекрасное вложение... - он осекся, растянутые в улыбке губы сложились в смущенную гримасу, - простите, Джорж, я не обратил внимания.
   - Бывает хуже, - с привычным наигранным оптимизмом отозвался я.
   Приемных родителей, в общем-то, мне упрекнуть не в чем.
Они сполна отработали государственное пособие, честно деля любовь и деньги между тремя своими и пятью чужими детьми. Не их вина, что ни того, ни другого на всех хоть чуть-чуть, да не хватало.
   - А ты, оказывается, везунчик! - психолог явно добрался до реквизитов фонда, оплатившего услуги "Quarter minus".
- В двадцать два года... постой, постой!
   - Началось, - обреченно выдохнул я. - Помоги мне, святой Маск!
   - Это ошибка?
   - Мне остался всего лишь месяц до двадцати трех! - попробовал сопротивляться я.
   - Устроители конкурса явно не обновили чертов софт, - сварливо высказал очевидную догадку врач. - Уже минуло полгода, как федералы окончательно запретили игры с погружением для несовершеннолетних.
   - Я уже прошел все медицинские процедуры! В кредит!
   - Сожалею.
   - А как мне попасть в следующую загрузку?
   - Извини, вопрос не ко мне, это к нашим юристам. Если они вообще захотят с тобой разговаривать, ведь договор-то у нас не с тобой, а с твоим благотворительным фондом.
   Проконсультироваться с адвокатом по своей ситуации я уже успел: "за перенос возьмусь, шансы очень неплохие, но сумма очень большая, поэтому гарантий не дам". То есть, если "Quarter minus" и благотворительный фонд не договорятся, дело встанет за "малым" - найти деньги хотя бы на досудебку... и это с кредитным рейтингом, которого едва-едва хватило на хапуг-докторов.
   Поэтому и взмолился:
   - Ну что вам стоит?! - про себя же подумал: - "Подумаешь, не заметил, не уволят же!"
   Психолог как будто угадал мои мысли.
   - Пойми, парень.
Если бы дело зависело от меня... да я бы тебя в двадцать отправил, как раз с возраста согласия. Но чертовы лойеры мало того, что составили лицензионное соглашение на двести листов мелким кеглем, так еще в каждую капсулу запихали жесткий блок защиты от всего, в том числе - неподходящего возраста.
   - Неужели ничего нельзя сделать?! - позорно, совсем по-девчоночьи всхлипнул я.
   На глазах навернулись слезы отчаяния и обиды.
Позволить себе такой подарок даже в благословенных Богом Соединенных Штатах может далеко не каждый. Шутка ли, десять миллионов баксов! Да за четверть этой суммы в Хьюстоне можно купить дом в приличном районе.*//Это не так и много для описываемого времени, не надо забывать про инфляцию//.
   Ведь "Quarter minus" намного больше, чем игра.
Благодаря ускорению времени, за три месяца реала игрок проживет в виртуальном мире целых десять лет. Не вторую жизнь, конечно, но что-то совсем-совсем близкое. Заветная мечта каждого старика - хоть ненадолго вернуться в собственное детство, побить всех обидчиков и отлюбить всех одноклассниц - стала реальностью. Против такого любые деньги - тлен, желающих так много, что вторая "пролонгация" разрешена не раньше, чем через двадцать лет. Или через десять, но уже за пятьдесят миллионов. Чаще - только за совсем невероятные суммы.
   У молодых свой интерес.
Это хороший, а лично для меня и вовсе единственный шанс добиться хоть чего-то стоящего в жестоком взрослом мире. Все знают, как охотно кадровики крупных корпораций принимают на работу прошедших виртуальный разгон янгстеров. Ведь игроки крайне редко выбирают путь "маленького человека". Одни готовы рисковать и экспериментировать, отрываться в личной жизни за двоих или за троих - в политике. Другие сосредотачивают усилия в фундаментальной науке или, наоборот, в кустарных ремеслах. Третьи увлекаются изотерикой или мистицизмом. Пути у всех разные, но... перечень своих виртуальных достижений можно приложить к реальному резюме!
   Так кто возьмет вакансию? Кто претендует на роль энергичного, еще не измученного болезнями и семейными проблемами ведущего инженера или топ-менеджера? Кто будет тащить бизнес вперед не считанные до пенсии годы - а десятилетия? Свежеиспеченный бакалавр или магистр? Или этот же бакалавр или магистр, но с опытом и знаниями сорокалетнего мужика? Смешные вопросы; никому из нормальных работодателей на дух не нужен красивый диплом и фотография в смешной академической шапочке, всем требуются навыки реальной работы.
   Ох! Только бы не зареветь!
   Не сомневаюсь, психолог понимал глубину моего отчаяния не хуже меня. Он отложил в сторону виар, устало растер переносицу и, наконец, поднял на меня холодные, совсем не подходящие к образу "простого парня" глаза.
   - Ты выбрал местом загрузки Париж.
   - Да, - смахнул я рукавом налившиеся у глаз капли. - А что?
   - Очень удачный выбор.
   Сказал и замолчал.
Впору вставать и уходить - если не принимать в расчет упертый в меня взгляд. Оценивающий, жесткий, насквозь деловой. Так не смотрят на проваливших собеседование янгстеров. Так решают, карать или миловать. Поэтому я лишь поглубже втиснулся в кресло, и не ошибся. Выдержав солидную паузу, психолог принял решение. Вытащил откуда-то из недр стола древний планшет и принялся вколачивать в него данные, то и дело прикладывая палец к сенсору отпечатков.
   - В текущую загрузку мира сегодня с утра ушел мой племянник, - произнес он, закончив таинственные, явно не предусмотренные регламентом процедуры.
- Как раз в Париж. Ему не помешает некоторая... помощь. Напрямую я ее оказать никак не смогу.
   - Сделаю все, что в моих силах! - прервал я психолога прямо посередине фразы.
   - Нет ничего сложного или опасного, всего-то взять его в команду для выполнения квеста.
Поможешь парню прийти в себя после семейной трагедии... да и сам в накладе не останешься.
   Я хотел сказать, что подобное задание мне лестно, кроме того, я готов хоть в лепешку разбиться без всякого вознаграждения, однако смог выдавить из горла лишь несколько бессмысленных междометий. Пришлось сидеть и молчать, надеясь тем самым сойти за умного.
   Психолог снова оказался на шаг впереди:
   - Не отказывайся от наград, - отмел он мои неуклюжие попытки выразить благодарность.
- Рискнуть тебе придется всерьез. Не в игре, а тут, в реале. Вот, - выложил он на стол обычный на вид модуль электроники. - Та самая защита. Изменить в нем код, как ты сам понимаешь, абсолютно нереально. Но... ты же везунчик! В прошлом месяце, после смены возраста совершеннолетия, инженеров "Quarter minus" заставили спешно, аж в течении недели обновить все блоки. А старые модули, настроенные на двадцать два года... в общем, несколько штук в запарке попросту потеряли.
   - Та-а-а-м на-а-верно сигна-а-лиза-а-ция, - натужно выдавил я из себя.
   - Отдельной сигнализации нет, - успокоил меня психолог. Да и на кой дьявол она нужна, если кодовая система встроена в сам модуль? Подделка просто заблокирует загрузку игрока в капсулу. Однако у нас-то все настоящее!
   - А ка-а-меры?
   - Всего одна, к тому же, после трехлетней компании борьбы с обнаженкой, она направлена черт знает куда.
Доступ же к сервисному окну по стандартному, всем известному паролю. Вот, - психолог ткнул пальцем в записанный фломастером на пластике модуля ряд чисел и букв. - Наши техники совсем обленились, ничего не хотят запоминать. Такие растяпы... если когда-нибудь у нас обнаружат, что модуль старый, путанице никто не удивится.
   В сознании мелькнула мысль: "зачем солидному, остепененному специалисту рисковать карьерой?" Мелькнула и погасла: ради любимого племянника можно пойти и на большее.
Что до моего риска, так даже если поймают за руку, то ничего серьезного не предъявят - скандал с несовершеннолетним сиротой не нужен ни одному корпоративному лойеру. Максимум, навсегда откажут в доступе к "Quarter minus". Велика ли беда? Ведь хоть так, хоть эдак, мои шансы без "разгона" заработать на игру в ближайшие сто лет неотличимы от ноля.
   Поэтому я не стал ломаться как девица на заднем сидении робокара, а перешел сразу к сути:
   - Когда можно начинать?
   - К чему тянуть? - психолог подтолкнул ко мне модуль.
- Если готов, то прямо сейчас. Получить квест очень просто. В первые сорок секунд после получения контроля над аватаром нужно сказать "наш мир сошел с ума, но заметили это только психи".
   - И все? - удивился я легкости процесса.
   - Да, уж тут я для племянника расстарался, - хмыкнул в ответ психолог.
   - Наш мир сошел с ума, но заметили это только психи, - с чувством и выражением повторил я на всякий случай.
   - Молодец, все правильно, - кивнул психолог. - Контакт племянника я тебе скину в личку. Только, пожалуйста, поставь на свой ящик с вещами пароль по дате своего рождения. Чем раньше я достану оттуда и выкину замененный модуль, тем меньше риск.
  
   Вблизи загрузочный блок... разочаровывал. Наверно, это самое точное понимание моих чувств. Хотя еще в школе я, как все нормальные янгстеры, не раз и не два растягивал пальцами на экране планшета тридешки игрового оборудования. Точно так же, как в прошлом подростки с лупой рассматривали фотографии космических кораблей или мейнфреймов. Но какая может быть красота или романтика в сером кубе с ребром примерно в два моих роста?
   Треть объема, если верить проспектам "Quarter minus", отводилась на квантовый суперкомпьютер с производительностью в сотню зеттафлопс. Он обеспечивал интерфейс между игроком и виртуальным миром. Вторая треть приходилась на медицинский анализатор и химическую лабораторию. Все остальное пространство занимала капсула, вывешенная в мощной и высокоточной трехмерной механике.
   Казалось бы дикость, давным-давно разработаны простые и надежные технологии перехвата и подмены периферийных нервных импульсов. Тогда, едва получив контроль над соматической нервной системой, разработчики виртуальной реальности торжествовали: игра с полным погружением возможна! Первые же эксперименты подтвердили, человеческий мозг несложно убедить, что его владелец загорает на пляже, ужинает в ресторане с девушкой или играет на рояле. Однако, стоило игроку в хотя бы "встать и пойти", как виртуальный реализм рассыпался: несоответствие между видеорядом, движениями тела и чувством равновесия буквально сводило игроков с ума.
   Тысячи разработчиков полтора десятилетия бились над проблемой согласования виртуальности с вестибулярным аппаратом и гиппокампом, отвечающим за пространственную память. Бьются до сих пор. Без особых успехов.
   Инженеры "Quarter minus" пошли другим путем. Они вспомнили, что ускорение - суть производная расстояния по времени, и... разогнали виртуальный мир. Так им удалось уместить любое, даже самое энергичное игровое действие менее чем в фут реала. Например, при ускорении свободного падения за десятую секунды в реальности можно "упасть" на два дюйма, в разогнанном виртуале - за то же самое для вестибулярного аппарата время - почти на сотню ярдов.
   С одной стороны, технических проблем изрядно прибавилось. С другой - вывалившиеся побочным эффектом лишние годы жизни оказались тем самым призом, ради которого инвесторы пошли ва-банк. Заваленные грантами ученые сравнительно быстро и успешно доказали, что мозг сам по себе обладает на удивление большим запасом "вычислительной мощности", и вполне успевает реагировать на разогнанные сигналы от нервных окончаний. Тестеры доходили до коэффицента в две сотни - все, что могли позволить тогда компьютеры - и полностью сохранили здоровье. Более того, ходят упорные слухи, что форсаж пошел им на пользу, а кого-то и вовсе, излечил от альцгеймера.
   Не обошлось и без вишенке на торте. Пока биологический мозг развлекается в виртуальном мире - квантовый суперкомпьютер работает с телом. Питает, подлечивает и нагружает фитнес-программой в потоке специального геля, смывающего пот, фекалии и прочие выделения. В результате через три месяца игрок не только получает массу впечатлений, но и становится физически здоровее - лишается жира, дряблости мышц, кожных болезней, приходит в норму желудок, печень, почки и прочее, прочее, прочее.
   На этой мысли я не удержался, скосил глаза на бледный, изрядно выпирающий вперед животик:
   - Даешь кубики пресса!
   Жаль, отсюда нельзя отправить в социалку тридешку - помещение экранировано, да и виар мне пришлось сдать еще на входе в комплекс "Quarter minus". Впрочем, и без таких мелочей есть чему радоваться: замена злополучного охранного модуля, на первый взгляд, прошла штатно. Осталось проверить.
   - Маск, помоги мне, - пробормотал я.
   И вдавил в панель старомодную красную кнопку "Start".
   Система отозвалась тихой дрожью многочисленных запускаемых устройств. Сканер зрачков нашел мои глаза. Целую вечность, занявшую, верно, не более пары секунд, ничего не происходило. Затем нижняя часть панели загрузочного блока скользнула вверх, открывая доступ к неторопливо раскрывающейся капсуле.
   - Не обманул!!! - то ли прокричал, то ли просто выдохнул я.
   Дождался, пока ослабевшие ноги обретут твердость и, следуя зачитываемой приятным женским голосом инструкции, полез в ложемент. Тот еще технический шедевр, если разобраться - чувствительную к положению и ускорению голову следует закрепить в манипуляторе виртуального мира жестко. Тело, наоборот, должно иметь возможность двигаться, суставам и мышцам неподвижность категорически противопоказана. При этом доступ геля к коже следует обеспечить, и при этом ничего не повредить. Царство ксеноботов, иначе говоря, биологических роботов, изготовленные из клеток сердца каких-то африканских лягушек. Именно они будут каркасом, в котором мое тело проведет следующие три месяца.
   - Не волнуйтесь, - продолжал гипнотизировать меня женский голос, когда желеобразная масса сомкнулась вокруг запястья. - Сохраняйте спокойствие, - я скорее догадался, чем почувствовал, как мою кожу пробили иглы. - Расслабьтесь, представьте себе Париж в 1997 году...
   Что ж, именно за этим я сюда и пришел.
   Когда в 2022 году "Quarter minus" заявил о старте разработки виртуального мира, специалисты надеялись на относительную простоту имитации недалекого, отстающего всего лишь на двадцать пять лет прошлого. Инвесторы согласились - законы физики известны, данные, от географии до социологии, только успевай загружать в нейросеть, сценарии поведенческих сюжетов неплохо "проработаны" самой историей, что еще нужно? Кто мог тогда подумать, что простота - обманчива?
   Сложность обсчета "четвертака минус" с каждой итерацией росла, бросить же и остановиться - значит потерять все. Так и дофинансировали, помощью правительства и за полторы декады, до каких-то совсем запредельных величин, сравнимых с древней программой "Аполлон"* //Стоимость программы "Аполлон" (высадка на Луну) составила, в пересчете на сегодняшний курс, приблизительно $150 млрд. долларов.//
   Название же никто заменить не потрудился, тем более что виртуальный мир "Quarter minus" как был так и остается единственным; сделать примерно тоже самое, но с драконами, принцессами и космическими сражениями никто не смог или не захотел. Хотя работы, конечно, ведутся. Если верить слухам, не без успехов - военные в рамках программы S.T.Y.X. устроили что-то типа лоскутного парка аттракционов с монстрами и тренируют в нем своих элитных бойцов.
  
   Сознание растворилось незаметно. Вот еще перед глазами медленно ползущая вниз крышка капсулы... и вдруг в глаза бьет яркий свет голой лампочки, висящей у потолка, чуть ниже штукатурки, вывернутой без малого наизнанку тонкими, собранными в решетку реечками. Реальность? Нет, виртуал! На периферии зрения помаргивает успокаивающим темно-зеленым цветом иконка интерфейса.
   - Наш мир сошел с ума, но заметили это только психи, - торопливо забормотал я условия квеста.
   На последнем слове перед глазами с хрустальным звоном материализовалась полупрозрачная надпись Квест "Стань человеком", класс эпический, приватный. Принять? Да/Нет. Не раздумывая ни секунды, я ткнул в Да. Надпись тут же свернулась куда-то вглубь интерфейса.
   - Ай да психолог! - не удержался я от восклицания. - И тут не обманул!
   Тут меня кто-то грубо пихнул плечом:
   - Гога, ты чего тут распиз... делся?! - услышал я. - А ну х..нем!
   В моей руке как будто сам собой появился тяжелый, наполненный до краев водой стакан. Не ожидая подвоха, я подтянул стакан к губам, жадно глотнул, раз, другой... тошнотворная огненная струя покатилась по горлу куда-то в желудок. Меня толкнули, на сей раз сразу с двух сторон:
   - Гога, еб..ся?
   - Харе спиртягой плескать!
   Перед глазами развернулась новая полупрозрачная надпись: Бонусный модуль автоперевода "Русский матерный". Загрузить? Да/Нет. Я так же машинально ткнул в Да, и... опять вырубился.

  
   2. Увидеть Париж и не умереть
   Совсем старенький, еще третий, Cybertruck неторопливо катится по песку пляжа. Слева с неслышным из машины рокотом накатывают волны Залива, вид справа закрывает плотная гряда заросших низким кустарником дюн. Сверху палит безжалостное техасское солнце. Padre Island как он есть, тут всегда уикэнд, на двести миль вперед, аж до самой мексиканской границы. Так и хочется посильнее толкнуть вперед джостик, забраться подальше от вставших лагерем компаний или семеек, туда, где на милю вокруг нет никого кроме вездесущих скрипучих чаек. Устроить пикник. Мой последний детский пикник.
   В кузове то и дело громыхает древняя барбекюшница. Как мы с братьями не пытались зажать ее между тентом, мешками со льдом и забитым пивом боксом-холодильником - ничего не вышло. Теперь никому до нее нет дела; полчаса назад, на выезде из Корпуса Кристи, младшая сводная сестренка приметила колонну мормонских экскурсионных электробусов. Сложно придумать что-то забавнее - фанатики намалевали на высоких черных бортах новейших Country Coach огромное изображение переселенческих фургонов, и теперь, судя по всему, всерьез представляют себя изгнанниками из Наувы. Мы принялись хохотать и дурачиться, да так, что все еще не можем остановиться.

   А вернее того - не хотим. Смех гонит прочь мысли о будущем.

   Конечно, крыша над головой и какая-нибудь работенка в родном городке мне найдется всегда. Можно, к примеру, податься к отчиму, саппортить ковбойские дроны. Он не откажет. Вот только... у него не настоящая работа, а скорее пособие по безработице, замаскированное законодательно заниженным раз эдак в пять межремонтным интервалом.

   Бесполезность: вот что более всего на свете пугает меня и моих друзей.

   - Как на счет пельмешей? - вдруг поинтересовался знакомый ехидный голос.

   - А как же наше барбекю?! - удивился в ответ я.
   - Так вот те че снится!
   Осознание возможности видеть сны в игре и чувствительный тычок локтем в ребра я получил одновременно; разодрал слипшиеся от сна веки, на всякий случай недовольно буркнул:
   - Будить-то на кой черт?
   - Не...й радостно лыбиться, завидки берут! - довольно осклабился сидящий рядом парень, тот, что "в прошлой серии" сунул мне в руку стакан со спиртом вместо воды.
   После такого "ласкового" приема ото сна не осталось и следа; я огляделся, старательно скрывая жадное любопытство неофита. Убедился своими глазами, что проспекты и рассказы не врут, даже не преувеличивают - виртуал и реальность действительно неотличимы на вид, вкус и запах. Последнее, кстати, геймдизайнеры могли бы сделать с ослаблением - смрад от пота и перегар били в нос с силой профессионалов WBO.
   А еще - сон мне снился совсем не зря. Тут, в игре, меня умудрились как-то затащить в несущуюся по белоснежной дороге машину. Всего и отличий - вместо морских волн и дюн слева и справа уходят к горизонту засыпанные снегом поля, семейный девятиместный трак ужался до крохотного скрипучего автомобильчика, а веселую дружную компанию сменили три хмурые личности. Только солнце - все такое же, яркое и высокое.
   Отогнав прочь накатившую было тоску о доме, я присмотрелся к попутчикам.

   На водительском месте развалился щуплый остролицый подросток лет семнадцати-восемнадцати. Пальцами правой руки он забавлялся с дымящейся сигаретой, левой - небрежно придерживал руль. Коротко остриженной головой - мотал в такт варварской какофонии, несущейся из динамика брошенного между сидений плеера. Я попытался понять смысл песни, однако автопереводчик, несмотря на установленное бонусное расширение, выдавал совершенную галиматью, что-то типа: "а моей женой накормили толпу, мировым кулаком растоптали ей грудь, всенародной свободой растерзали ей плоть"
   Я нахмурился, пытаясь выудить из памяти своего аватара хоть какие-то воспоминания, система в ответ послушно подсветила Вячеслав (Кузя), 0 уровень. Подробнее?
   "Конечно, подробнее", - скомандовал я, подтверждая команду Подробнее привычным движением зрачка.
   С первой раза раскрываться окно отказалось. Не помогла не вторая, ни третья, ни все последующие попытки. Я попробовал запросить данные по дремлющему перед мной обладателю курчавой бородки лет тридцати: Андрей (Борисыч), 4 уровень. Подробнее? Снова нажал на Подробнее - без всякого результата.

   Предлагавший мне пельмени парень порадовал надписью Дмитрий (Димаса), 1 уровень. Подробнее? Чуда не произошло, нужная опция не сработала и на нем.

   "Без оффшорных индонезийцев не обошлись", - отметил я про себя досадный факт.
   Сто лет назад мир отчаянно нуждался в квалифицированных токарях и фрезеровщиках, чуть ли не каждый третий рабочий так или иначе был связан с обработкой металлов. Сейчас, в середине 21-го века, всем и везде нужны программисты. Если верить отчиму, то еще во времена его молодости они считались ценными и высокооплачиваемыми специалистами. Но шли годы, перенос идей и желаний заказчиков в код становился все проще и проще. Где-то стало хватать штатных системных настроек, где-то справлялись визуальные конструкторы, в общем, однажды оказалось, что за подобную работу можно платить мало, или очень мало. Особенно если нанимать сотрудников не в придушенных левацкими налогами штатах или Европе, и не в сползающем в коммунистическую автаркию Китае, а в Индии, Пакистане или Индонезии. Особенно в Индонезии - там правительство умудрилось выстроить что-то типа циклопического IT-шного питомника с низкими налогами, приятным климатом и дешевым питанием.
   Изучение справки, как и копание в интерфейсе, ясности не добавило. Опция должна была работать, по всем признакам и мануалам - просто обязана, однако же... упорно не работала. Хуже того. В неактивном состоянии пребывала ссылка на игровой форум, начисто отсутствовала легенда по прошлому аватара, а описание локации ограничивалось до смешного лаконичным текстом
   дата: 15 января 1997 года;
   населенный пункт: Париж, около 20 километров от центра.
   Прямо по старой доброй шутке - "чем дороже софт, тем больше глюков". Хотя обидно, даже мне обидно. Каково же тем, кто отвалил "Quarter minus" свои последние миллионы? Одна надежда, чем серьезнее проблема, тем быстрее ее фиксят. Дежурная смена программистов "Quarter minus" работает в каждом погружении, поэтому много времени это потребовать не должно.
   Для порядка, в уверенности что до меня это успели сделать сотни или тысячи игроков, заполнил форму обращения в техподдержку. За сим счел свой долг потребителя высокотехнологичных услуг исполненным.
   Напоследок заглянул в характеристики своего аватара. По всем правилам, ничего интересного там быть не должно. Стандартный аккаунт давал сорок единиц, строго по десять на каждый из четырех базовых параметров. Мой премиум - пятьдесят, раскиданных случайно в диапазоне от десяти до пятнадцати.
   Заглянул, и ужаснулся:
   Сила - 24
   Ловкость - 1
   Интеллект - 1
   Живучесть - 24
   Если учесть, что средний уровень игроков редко переваливает за десятку, а базовых единиц на каждый уровень выдают всего лишь четыре... быстрая карьера инженера, тем более ученого-исследователя, мне не грозит. Впору чуть прокачать ловкость, да податься в наемники или профессиональные боксеры. Для скучающего старикана это, возможно, неплохо и интересно, вот только в резюме такие строчку будут смотреться не слишком красиво.
   Проклятье! За что меня "наградили" мечтой задрота?! Вместо раскачки перков и получения ачивок - тренировками, мучительно долго и скучно тянуть вверх статы. Или все скомпенсировано?
   Я потянулся к закладке способностей:
   Легкое похмелье, мастер
   Каменный кулак, любитель
   Мошенник, юниор
   Всего-то шесть, если считать с грейдами, против обычной дюжины. Отлично, просто отлично. Алкаш-профессионал, хулиган-любитель и мелкий пакостник. Кривой как турецкая сабля билд из базового набора. Такие, насколько я слышал, используются для эпизодических отыгрышей в отдаленных, изолированных от основной игровой линии локациях.
   Какой идиот умудрится впихнуть игрока в этот ущербный аватар? Мне одному так повезло, или глюк всех участников загрузки распихал по аватарам подобного качества? Ладони сами собой сжались в крупные набитые кулаки - встретить бы эту скотину в темном и тихом месте, посчитать зубы и ребра!
   Что там еще осталось? Квесты? Судя по рассказам игравших, обычно именно там, среди длинного стартового списка социальных и культурологических заданий, таились непредсказуемые, а значит самые неприятный сюрпризы. Может быть, не открывать этот раздел вообще?
   Секунду я колебался, затем любопытство и здравый смысл победили страх. К добру или худу, квесты... отсутствовали. Можно сказать совсем отсутствовали, потому что единственная строчка была занята тем, что я взял сразу после загрузки:
   Стань человеком. Подробнее?
   Машинально, в полной уверенности что кнопка не сработает, я ткнулся в Подробнее. Однако на сей раз окно развернулось.
   Уровень сложности: эпический
   Категория доступа: приватный
   Требования:
   получить статус Board of directors
   получить перк M&A, master
   - Чо за х...ня?! - точно отразил сказанное бонусный модуль автоперевода.
   - Варна, ебтать, - отозвался водитель. - Сказал же, нах, не очкуйте, доедем.
   - Будут тебе пельмеши, буду, - съехидничал паразит по прозвищу Димаса. - С мазиком!
   - Кузя, брателло, позьрь по сторонам, - строгим голосом лидера вмешался курчавобородый Андрей. - Как хату по-понтовее углядишь, бей по тормозам. Дорогу у местных спросим.